Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Вяч Павел / Завуч: " №06 Бой За Цитадель " - читать онлайн

Сохранить .
Бой за Цитадель Павел Вяч
        Порог Завуч #6
        Завуч 6 Бой за Цитадель

        Глава 1

        Уважаемые читатели! Спасибо, что читаете эту книгу на сайт АвторТудэй - если бы не ваша поддержка, то вряд ли бы этот цикл продлился до 6ой книги. АТ на сегодняшний день - единственная площадка, которая хоть как-то позволяет авторам существовать. Благодаря вашей финансовой поддержке - покупки электронных книг, награды и т.д. у меня есть возможность выделять значительную часть моего времени на творчество.
        Огромное вам спасибо за вклад в создание книги!
        Осторожно, в тексте присутствуют очепятки, финальная редактура будет доступна через 3 месяца после окончания книги.
        ИНТЕРЛЮДИЯ. ШТАБ-КВАРТИРА СИЛ САМООБОРОНЫ ЦИТАДЕЛИ
        Глава налоговой службы Цитадели и по совместительству временно исполняющий обязанности главнокомандующего армии Цитадели, достопочтимый Андрю был зол.
        Жутко зол.
        Действующая армия Цитадели сейчас должна была спускаться в подземелья Бастиона с целью зачистить подземный город Бункерк, а то, что оставалось в Цитадели было больше похоже на слабое ополчение.
        С Крепости, Бастиона и Леса тянулись тонкие ручейки добровольцев, но их было слишком мало. А свою профессиональную армию государства, входящие в новообразованный Союз, перевели на осадное положение и начали беспощадные чистки, не желая остаться во время Вторжения без защиты.
        «Это огромный минус, даже минусище!».
        Их можно было понять, но Андрю недоумевал:
        «Неужто принц Влад, Крон и совет друидов не осознают: падет Цитадель, падет и Порог? Ведь настроить портальные сети можно и без врат, тем более вторженцы не чураются использовать кровавые жертвоприношения... Не-ет, ребят, Цитадель отдавать врагу нельзя. И если сеть телепортов можно на крайний случай уничтожить, то как быть с фермерами, которые кормят половину континента! А ведь еще немного и нас можно будет брать тепленькими…»
        Кто-то качественно потрудился, разваливая оставшиеся в столице резервные части прямо под носом у Цитадельского Совета правления. И если солдаты, отправленные в принудительный отпуск, потихоньку находились, то с сержантским и офицерским составом дело обстояло намного хуже.
        «Еще один минус в формуле войны. Без армии нам не выстоять…».
        Кто-то пропал без вести, кто-то утонул по пьяни в мелкой речушке, кого-то прирезали воришки. Сердечный приступ, упавшее дерево, ядовитая змея и так далее. Если не знать, что все эти разумные были квалифицированными военными, можно было списать эти потери на случайность, но Андрю знал, что это не так. К тому же то тут, то там торчали уши нескольких аристократических родов и прослеживалось явное внимание вроде как уничтоженного Ордена Чистоты.
        Вот и сидел альбинос, уже третий час ломая голову, думая, как ликвидировать все точки прорыва и… что делать с шахтами.
        В принципе большая часть набегов проходила под грифом: «Награбить как можно больше и свалить». Никакой координации, никакого общего плана вторжения - каждый отряд действовал кто во что горазд. И это в разы усложняло понимание происходящего.
        Но, по крайней мере, Андрю мог точно сказать, что это не полноценное Вторжение. Пока что. Но и это радовало. Сеть знает, что бы случилось, откройся на Порог сотня порталов с регулярной армией «соседей»…
        «А вот это плюс».
        Еще, пожалуй, плюсом выступали воспитанники Ксандра. Ведь если бы не академские маги, то все было бы мно-ого хуже.
        «Маловато плюсов, что там у нас по провинциям? - Андрю склонился над картой Цитадели. - Ууу, сразу три жирных минуса!».
        В большей части западных провинций сорваны работы по сбору урожая. Местное население резко сократилось. Многие граждане Цитадели оказались угнаны в рабство, и, как бы не спешили академские маги, но всюду поспеть они не могут. Песеголовые и вовсе начали пробовать на зуб нашу портальную сеть.
        Но больше всего Андрю беспокоил самый главный минус - действия ксуров, занявших старые шахты.
        Они сейчас были для Цитадели как застрявшая в горле рыбная кость - и не проглотишь и вытащить тяжело. По крайней мере последние две попытки выбить захватчиков из шахт окончились трагично. Да и сообщения Сети, с каждым разом наливающиеся все более глубоким кроваво-красным цветом, как бы намекали, что долго игнорировать проблему не получится:
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО ЗАДАНИЕ: «БОЙ ЗА ШАХТЫ» РЕКОМЕНДУЕМОЕ КОЛИЧЕСТВО ВОИНОВ ДЛЯ ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ: ОТ 5000 РАЗУМНЫХ. СЛОЖНОСТЬ: ТРУДНОВЫПОЛНИМО. ОПАСНОСТЬ: ВЫСОЧАЙШАЯ.РЕКОМЕНДУЕТСЯ ДЕЙСТВОВАТЬ В ТЕСНОЙ СВЯЗКЕ С МАГАМИ.ВНИМАНИЕ. НАГРАДА БУДЕТ РАССЧИТАНА ПОСЛЕ ОКОНЧАНИЯ МИССИИ!
        И как бы не ломал голову глава Налоговой службы, пытаясь выйти из ситуации с меньшими потерями, выходил одно - надо брать шахты штурмом. Ведь если не покончить с засевшей там угрозой, а по донесениям разведчиков в шахтах были также замечены песеглавцы с кобольдами, «соседи» обязательно попробуют ударить в сердце Цитадели. И это, увы, вопрос времени.
        «Пять тысяч воинов! Придется поднимать свои контакты в Городе. Надеюсь Гладиатор не откажет… Плюс паладины имеют хороший опыт противодействия Ордену Чистоты, оказавшимся прихвостнями ксуров! - подумал альбинос, двигая к красным флажкам, замеревшим в штольнях, золотые фишки Братства паладинов и голубые - магов. - Хорошо хоть, что ребята Ксандра могут перемещаться из Академии в любую точку Порога!»
        Смертельно уставший глава Налоговой службы, еще не знающий о блокировке портальных маяков Академии, машинально подхватил стоящий на столе кубок и поднес его к губам, не отрывая взгляда от карты.
        - Мол! - Андрю невольно поморщился, не обнаружив в кубке ни капли тонизирующего напитка и крикнул своего бессменного секретаря. - Отвар!
        «Великая Сеть! Надо поспать, - подумал альбинос, зажмурив покрасневшие глаза, в которые будто кто-то насыпал песка, - найти еще парочку толковых ребят в помощь Молу и решить, наконец-то, эту проблему с шахтой!»
        
        ЗАБРОШЕННЫЕ ШАХТЫ. СЕДЬМОЙ СЫН ИМПЕРАТОРА КСУРОВ КСЕНОН
        - Принс-с Кс-сенон! - Раскар склонился в ритуальном поклоне младшего к старшему и, дождавшись разрешающего взмаха хвостом, продолжил. - Принс-с! Возведение обороны закончено на семьдесят пять процентов. Рельеф местности не позволяет добиться наших стандартов!
        - Радары? - нетерпеливо уточнил двухметровый ящер с отливающей золотом чешуей.
        - Рас-звернуты на с-сто прос-центов. Нас-строены как на ес-стес-ственное ис-злучение человес-ческого тела, так и на эманас-ции магов.
        -Хорос-шо! - удовлетворённо буркнул принц, который уже сто раз пожалел о своем решении отправиться на «маленькую победоносную войну». - Ес-сть с-сведения о братьях-с?
        - Кс-сирон выс-садилс-ся в дневном переходе от мес-стной с-столисцы, - еще ниже склонил голову капитан гвардейцев и, не дожидаясь уточняющего вопроса продолжил. - Он лично-с вос-зглавил с-своих лус-чших гвардейцев для вылас-зки за рабами. Пятьдес-сят шес-сть ксуров с командным пунктом и новейшим Скорпионом…
        - Отец-с дал-с ему КП и с-с-с танк? - с плохо скрываемой завистью прошипел принц Ксенон в раздражении хлестнув хвостом по земле. - А мне с-с-сраный с-с-зас-щитный периметр с-с-с прос-шлого поколения?!
        От возмущения принц начал шипеть больше обычного, что не укрылось от внимания Раскара.
        - Мой принц-с! - дождавшись паузы вклинился ящер. - Мой информатор не выс-ходит на свяс-зь, а это с-значит только одно-с…
        - Мой брат-с-с облас-жалс-ся? - задумчиво клацнул челюстью принц. - Что-с с-с тес-хникой?
        - Наш радар зас-фикс-сировал двойную вс-спыс-шку радиоктивного ис-злус-чения…
        - Дас-же так? - с нетерпением подался вперед принц. - А с-что с-с-с Кс-сандрием?
        - Вс-се такс-же выкупает человеков по бес-шенным с-ценам, мой принц-с!
        - Наверное хс-чет в рес-шаюс-щий момент открыть портал и с-с-с прис-своить вс-се лавры с-себе?
        - С-скорей вс-сего так, мой принц-с, -склонил голову Раскар. - Вас-а мудрос-сть бес-згранична!
        - Кс-силор и Кс-сурук, Кс-сарий?
        - Вас-ши братья, с-судя по вс-сему, ресщили рас-с-ширить с-свои доминионы за с-счет вас и ос-стальных принц-сев. На Пороге нет шпионов ни одного из-с них!
        - Наш-с дис-стрикт-с?
        - Надес-жно зас-щис-щен, мой принц-с! - Раскар с ходу понял мысль своего повелителя. - А вот Кс-сарий…
        - Что-с с-с-с ним? -заинтересовался принц.
        - Мой информатор утверждает, что принц-с Кс-сарий выс-шел на нас-ших законс-сервированных агентов-с и нес-сколько час-сов нас-зад нанес удар по с-сердцу Цитадели!
        - Дворец-с мес-стного тус-земного царька? - с азартом уточнил принц.
        Ксенон в очередной раз похвалил себя за свою предусмотрительность. Вместо того, чтобы выбрать самого здорового или сильного гвардейца, а рост некоторых ящеров доходил до двух с половиной метров, принц приблизил к себе неприметного Раскара.
        Невысокий ящер был слабее большинства ксуров, но принц разглядел в нем два таланта. Воинское искусство - несмотря на свой рост, Раскар побеждал в семи учебных боях из десяти, и его пронырливость. Казалось этот ксур знал всех воинов и офицеров во всех семи дистриктах и даже на императорском острове у него была парочка знакомых торговцев.
        Ксенон сделал ставку на не на силу, а на информацию и не прогадал. Раскар более чем оправдал его ожидания, за прошедший год усилив влияние его дистрикта в полтора раза! Да и сейчас этот коротышка, по меркам ксуров, демонстриовал необыкновенную осведомленность в делах местных человеков.
        - Академия магов, - покачал головой ящер, дождавшись пока принц перестанет обдумывать пришедшую ему в голову мысль и снова сосредоточится на докладе. - Единс-с-ственные, кто мос-жет помес-шать нам зас-хватить Порог-с!
        - Но если он с-сможет…
        - С-с-сомневаюс-сь, - Раскар позволил себе улыбнуться. - Мой агент должен ус-становить там маяк и, дождавшис-сь рас-згрома магов, не дать вас-шему брату с-с-законс-чить нас-чатое!
        - Я рад, с-с-что не ос-шибс-ся в тебе, - благосклонно кивнул Ксенон. - Ударный кулак-с наготове?
        - Три звена гвардейц-сев готовы отправитс-ся в любой…
        Недоговорив, капитан гвардейцев нахмурился и приложил лапу к гарнитуре.
        - С-с-с! Новые-с данные-с, мой принц-с! - Раскар со злостью ударил себя кулаком по бедру. - Мой кс-сур погиб от руки вас-шего брата. Пос-хос-же они собираютс-ся брать Академию с-штурмом!
        
        АКАДЕМИЯ
        - Диол, доклад! - зычно крикнул Ксандр, едва увидев сообщение Сети:
        ВНИМАНИЕ! ОШИБКА СЕТИ! НАСТОЯТЕЛЬНАЯ РЕКОМЕНДАЦИЯ НЕ ПОЛЬЗОВАТЬСЯ СЕТЬЮ ТЕЛЕПОРТОВ! ДОЖДИТЕСЬ ВОССТАНОВЛЕНИЯ РАБОТЫ ПОРТАЛЬНЫХ МАЯКОВ!
        Следом появилось второе:
        ВНИМАНИЕ! ОШИБКА СЕТИ! ВВОДИТСЯ ЗАПРЕТ НА ПОЛЬЗОВАНИЕ СЕТЬЮ ТЕЛЕПОРТОВ! ДОЖДИТЕСЬ ВОССТАНОВЛЕНИЯ РАБОТЫ ПОРТАЛЬНЫХ МАЯКОВ!
        
        - Бизэ! Сколько…
        - Практически все, - с полуслова понял ректора фон Аэр. - В Академии только пятерка Ков’Альдо, да два десятка раненых.
        О пяти так и не вернувшихся с задания студиозах, как и о лежащей в коме Ани, он предпочёл не упоминать. Сидящие на спонтанно организованном совещании маги и преподаватели решали кто из них отправится на сложные миссии, и тут такое…
        Сам Бизэ, признаться, растерялся, но требовательный оклик ректора мигом вернул его в рабочее состояние.
        - Бездна! - в сердцах бросил Ксандр. - Мы можем связаться со студиозами?
        - Нет.
        - Нет… - практически синхронно ответили Арт Скал и Мидас, а Вольный маг еще и добавил.
        - Коллеги, ксуры решили повторить свой давний ход. Думаю, не ошибусь, если предположу, что в данный момент их гвардия взламывает Купол Академии, перегружая в строгой последовательности ключевые участки обороны. И… - маг шумно втянул воздух ноздрями, - с ними Орден Чистоты.
        - Но это же центральная площадь Цитадели? - недоуменно произнесла Натали Нолкоп. - Неужели они прошли настолько далеко?!
        - Подземный ход через фонтан! - выкрикнул ван Игнис, чьи глаза стремительно наливались темным огнем. - Но на что они рассчитывают?
        - Если с ними Чистые, - нахмурился Мидас, - то они, скорей всего, активируют подавители магии и попробуют перебить нас как цыплят.
        - Не выйдет, - покачал головой Арт, со зловещей улыбкой закатывая рукава. - Жаль, конечно, Алексей нашел бусины Четок, но и без них здесь достаточно сюрпризов, которые с легкостью заблокируют активацию подавителей. Уж второй раз я на одни и те же грабли не наступлю!
        - Предлагаю поделить сектора обороны! - воспользовавшись паузой тут же предложил Диол. - Судя по описанию Цезаря, противник более, чем серьезный.
        - Мы с Килибом и пятеркой Ков'Альдо возьмем на себя главный учебный корпус! - тут же отреагировал Дэнис. - Мы знаем его как свои пять пальцев, как-никак мой факультет и общежитие огневиков, а Жано со своей пятеркой вполне грамотно защищался там в финале Пиласа.
        - Добро, - хмуро кивнул Ксандр, и маги тут же поднялись из-за стола. Один бросился к главному зданию, второй - к притихшим студиозам, так и не успевшим отправиться на очередную миссию.
        - Я…
        - Хочу заранее всех предупредить, - хмуро проговорил Ксандр, взмахом руки прервав Диола на полуслове, - ни в коем случае не заходите на территорию Самди. Что бы там не происходило, что бы вы там не увидели. Это ясно?
        - Но…
        - Ксуры тебя подери, Диол! - взорвался до сего момента спокойный архимаг. - Ты действительно хочешь подискутировать на эту тему? В данный момент ублюдочные ксуры ломают защиту Академии, наши студиозы сейчас раскиданы по всей Цитадели, надо мгновенно реагировать на действия врага, а ты хочешь прояснить интересующий тебя момент?
        - Простите, Магистр, - смущенно буркнул глава Охранителей.
        - Нельзя туда заходить, - еще раз внушительно проговорил Ксандр. - Что бы, повторяю, что бы не увидели ваши глаза и не услышали ваши уши.
        Обведя взглядом нахмурившихся магов, Ксандр продолжил.
        - Арт, ваш голем?
        - Против ксуров бесполезен, - с сожалением проговорил Вольный маг. - Я, с вашего позволения займусь защитой теплиц. Что-то мне подсказывает, что с их помощью нам придется кормить всю Цитадель…
        - Ксандр, я с ним! - глухо пророкотал Кромбер. - Прошу полный допуск к данной локации.
        - Выдал, - отозвался ректор, на мгновение уйдя в себя, - удачи.
        - А я бы, со своими ребяткам, взял на себя центральные ворота, - хрустнул пальцами Диол.
        - Не стоит, - опередил ректора Мидас. - Там ровная площадка, без укрытий. Лучше использовать оставшееся время, чтобы укрепить защиту зданий. Пока еще у нас есть преимущество во времени.
        - Диол, берите с Охранителями особняк Чжо? - предложил Олькуш, слегка прикрыв глаза. - Если приоткрыть дверь, ведущую в Медитационный зал номер семь…
        - То Чистые не смогут пройти мимо, - сообразил Диол, в чьих глазах загорелось маниакальное предвкушение предстоящей драки. - Ксандр?
        - Идите, - подумав, согласился ректор. - Допуск выдал. Берите с собой Мастера Барка, пусть посмотрит, что полезного есть в сокровищнице этого ковена. Главное - не увлекайся и не теряй контроль!
        - Справлюсь, - хищно оскалился Диол, взмахом руки посылая своих подчиненных к жилищу Чжо.
        - Ксандр, - возмутился артефактор. - Какая к ксурам сокровищница? А как же моя мастерская?
        - Успеешь, - мотнул головой ректор. - К тому же чтобы добраться до твоей мастерской нужно пройти через нас. Разберешься с артефактами, можешь возвращаться в свое логово, вот только…
        - … ?
        - Вот только я думал, что ты все же решишься, - веско припечатал Ксандр, разворачивая перед артефактором задание Сети:
        ВНИМАНИЕ! В МИР ВЕРНУЛИСЬ ЧЕТКИ ПОРОГА!
        ОТКРЫТ ДОСТУП К ЛОКАЦИИ «УТЕСУ МАСТЕРА».
        ОДИН ИЗ НЕМНОГИХ НАСЛЕДНИКОВ КЛАНА «ЗОЛОТОЕ РУНО» ГОТОВ ПОДЕЛИТЬСЯ СЕКРЕТАМИ РЕМЕСЛА.
        
        - Как же я вас одних брошу, - тяжело вздохнул Барк. - Уже какой день себе места не нахожу! Хорошо, что телепорты сейчас не работают…
        - Отобьемся от ксуров и ступай, - решительно произнес Ксандр. - Догонишь Алексея, на нем три мои артефакта с эфирным следом, не перепутаешь! Подтвердишь у наследника свою преемственность и назад. В стычки не вступай, прошу ради всего святого! Без знаний Древних нам не пережить эту войну.
        - Я вас услышал, Магистр. В лепешку разобьюсь, но сделаю! - торжественно заявил Барк, но тут же задумался. - Вот только с каким артефактом прийти к наследнику клана…
        - Санино яйцо ему продемонстрируй, - подсказал Бизэ.
        - В смысле? - смутился артефактор.
        - Золотое яйцо, - терпеливо повторил Бизэ. - Это же двухсторонний телепорт возврата. Не просто подобие Древнего молота Рами, а совершенно новый артефакт, изготовленный на том же самом принципе! Наши шефы бы много отдали за такую штуку. Андрю даже просил повилять на вас, мастер Барк.
        - Что? - очнулся при упоминании своего имени задумавшийся мастер. - А да, яйцо. Определенно яйцо будет удачным артефактом, но Саня же…
        - Найдете Алексея, найдете и яйцо, - терпеливо подсказал ректор.
        - Вы несомненно правы! - пораженно воскликнул артефактор. - А сейчас я, пожалуй, проинспектирую эту, гхм, сокровищницу.
        - Диол, -Ксандр кивнул на ушедшего в свои мысли артефактора. - Глаз с него не спускай.
        - Будет сделано, - кивнул маг, мягко, но настойчиво подхватывая Мастера Барка под локоть.
        - Я с тобой! - поймав взгляд ректора проговорила Натали.
        - И я, - следом отозвался Бизэ фон Аэр. - Факультетскую защиту уже активировал, пусть попробуют пройти хотя бы четверть пути! А хороший аналитик здесь не помешает. К тому же Андрю может в любой момент выйти на связь.
        - И я, пожалуй, останусь, - хмыкнул Олькуш. - Мой факультет отсюда в двух шагах. К тому же у меня во дворе отличный бассейн. Не такой, конечно, как пруд Мастера Самди, - водник лукаво посмотрел на ректора, - но тоже ничего. Да и есть у меня одна задумка…
        - Решено, - кивнул Ксандр, принимаясь выбивать по столешнице Имперский марш. - встречаем ксуров и Чистых, отбиваем атаку и восстанавливаем сеть телепортов! Ребята, поди, сейчас растерялись, потеряв возможность вернуться домой.
        - Еще одна причина выйти на связь с Андрю, - Олькуш с намеком посмотрел на Бизэ. - Я бы не отказался узнать, как идут дела у моего внука и других ребят.
        - Главное, чтобы нас не кинуло в стазис, - едва слышно произнес Бизэ. - Или не ускорило течение времени… И ладно если в пятьдесят два раза, а если полноценная компенсация будет? Сдохнем от жажды.
        - Надеюсь этого не произойдет, - также тихо ответил ректор. - Но в случае чего ты знаешь, что делать.
        Бизэ вздохнул и молчал кивнул. Он действительно знал, что нужно делать в таком случае, но последствия... Последствия будут страшны.

        Глава 2

        ГОРОД ТРЕХГОРНЫЙ. МАРК
        Поначалу Марк искренне не понимал зачем Диол всучил им эти два тюка.
        Ну и что, что от Сани? Ну что там может быть такого, что сравниться с собственноручно подобранными артефактами и подшитым под себя стандартным комплектом академской амуниции. Да и …
        Прибыв с парнями в пасмурный городок, расположенный в низине трех холмов, Марку резко стало не до них.
        Ведь город атаковала волна… чертей.
        И они, несмотря на свой забавный внешний вид, оказались серьезными противниками. Как минимум устойчивость к огненным заклинаниям уже оставляла треть отряда Марка без дела! Так эти черти еще двигались быстрее обычного человека, а добравшись до ощерившихся копьями городской стражи, просто смяли воинов волной тел, не считаясь с потерями.
        Хорошо хоть из вооружения у них были только свои когти и зубы. Нескольких стражников удалось отбить, обрушив на чертей град из ледяных сосулек, но большинство не перенесли встречи с хвостатой нечистью.
        Хуже чертей были только трехголовые псы, которых пацаны тут же окрестили церберами, и краснокожие рогатые демоны.
        Первые брали за счет скорости и реакции, а вторые отличались немыслимой силой и выносливостью. На огненные заклинания они практически не обращали внимания. А вот лед и молнии показали себя хорошо.
        Долгих шесть часов, пока не начали кончаться склянки с маной, Марк с парнями и тремя девчонками с факультета Жизни держали оборону, постоянно координируя свои действия с местными, благодаря тройке невзрачных клерков, представляющих Налоговую службу Цитадели.
        В течение первых двух часов, когда магики перемалывали бесконечную волну чертей и церберов, управляющий города, при помощи клерков, организовал стихийное ополчение, поставив по главе каждого десятка уволенных из армии солдат.
        Были открыты двери городского арсенала и кузни, но вооружения все равно не хватало. Дошло до того, что начали разбирать заборы. Местная артель лесорубов, вооружившись топорами, споро превратили натасканные ограды в недо-копья-недо-пики. А армейские ветераны, распущенные по домам буквально пару недель назад, быстро навели среди гражданских порядок.
        Да и сам народ, увидев, как черти рвут знакомых или соседей на части дюже обозлился. Кому не хватило самодельных копий, вооружились вилами, топорами и даже ножами. Следующие пару часов десятникам из ветеранов приходилось прилагать сверхусилия, чтобы удержать народ от отчаянной атаки и вместо этого заставить перекрывать улицы десятками баррикад, готовясь к неминуемому прорыву в город.
        Марк еще успел поблагодарить всех богов за то, что послушал совета Бизэ фон Аэра и пошел на миссию не двумя пятерками, а пятью. Двадцать пять магов - грозная сила, но слезы против бесконечной лавины чертей.
        Хорошо хоть рельеф местности способствовал обороне Трехгорного.
        Он не стал придумывать велосипед и отдал приказ магам Земли создать на подходах к городу каменный лабиринт. Эту идею он подслушал у Сани, когда тот рассказывал про подземную твердыню бедуинов, выдержавшую атаку Орден Чистых. Правда у Сани был пулемет…
        Им пулемет бы сейчас не помешал. А лучше гранатомет, чтобы повредить конструкцию телепорта. К величайшему сожалению Марка огненная стихия не наносила светящейся арке портала никакого урона и даже, наоборот, подпитывала его. В этом он убедился еще в первые минуты миссии, когда предпринял попытку решить проблему уже зарекомендовавшим себя способом.
        Увы, не вышло. Вот был бы хотя бы ма-аленький пулеметик…
        Но чего нет, того нет. К тому же ледяные и каменные сосульки с горем пополам справлялись с уничтожением врага. Сильно беспокоили растущие горы мохнатых трупов. Еще два-три часа безостановочного боя и их банально завалят телами. И ни ледяные катки на склоне гор, ни каменные лабиринт в полтора метра высотой, ни даже оставшиеся фамильяры-элементы не помогут.
        «Мы продержались шесть долбаных часов… Это много или мало? Еще два-три часа боя? Хах! Минут пятнадцать - максимум! И будем пятиться от баррикады к баррикаде, - подумал Марк, вынырнув из своих мыслей, и с недовольством посмотрев на Юлия, у которого окончательно кончилась мана. - Кто же знал, что их будет ТАК много?!»
        - Садись в медитацию, - бросил он Воздушному стрелку, с тщательно скрываемой безысходностью оглядывая их позицию на вершине холма. - Подкопишь маны для боев в городе.
        Юлий молча кивнул и уселся в позу лотоса около двух тюков, всученных им Диолом. Оба мага знали, что спустя пару минут большая часть студиозов вычерпает остатки маны до дна.
        Взгляд Марка скользнул по мешкам, прошел дальше, обозревая остальные две позиции, находящиеся на вершинах холмов, где распоряжались Люк и Сэнди, и вернулся назад к тюкам.
        - Юлий, а проверь-ка груз, - изменил свое решение Марк. - Вдруг Саня зелья нам послал. Нам и лишняя склянка в радость будет.
        - Есть, - буркнул Юлий, неохотно поднимаясь на ноги и принимаясь разворачивать мешки. - Марк, может все-таки отправим гражданских в столицу?
        - Нет, еще рано, - коротко мотнул головой Повелитель Огня, перебирая в памяти огненные заклинания, - сам посуди: у них один портал, и они валят оттуда безостановочно. Но не разбегаются по всему Порогу, а конкретно идут на этот город, окружая нас со всех сторон. Значит их что-то привлекает.
        - Ясно что, - Юлий бросил злой взгляд на виднеющихся вдали краснокожих гигантов-надсмотрщиков, - людей чуют или души наши…
        - Вот, - согласился Марк. - И я так думаю. А теперь представь, если мы уберем такую, хм, приманку у них из-под носа, куда они хлынут? И как их потом искать по всей Цитадели? И сколько деревень они уничтожить успеют?
        - Значит перемалываем сколько сможем? - уточнил Воздушный стрелок, наконец-то справившийся с хитрым узлом. - А что с телепортом… Ээээ, не понял… Марк! Тебе нужно это увидеть!
        В голосе камрада не было ни капли насмешки, да и ситуация не располагала к шуткам, потому Марк, бросив тоскливый взгляд на очередную волну чертей с церберами, накатывающуюся на их сторону, подошел к тюкам.
        - Юлий, - горло Марка враз пересохло, - это действительно то, что я вижу?
        - Если ты видишь малютку М-240, то да, - ошарашено подтвердил Воздушный стрелок. - А под ним, если мне не изменяет память…
        - Танковый, мать его за ногу, снаряд… - прошептал Марк.
        - Тут еще гранаты и эмка! - воскликнул Юлий. - И снаряга! Судя по шлему - тоже танковая!
        В голове у Марка мгновенно вспыхнул план. Даже не так - План.
        - Хватай пулемет, бери себе в подмогу Гая и пятерку Сэнди и перекрывайте западное направление, - полным уверенности голосом приказал Марк, чувствуя, как за спиной распахиваются Огненные крылья. - А я… - он с натугой подхватил снаряд, - на второй заход!
        
        ИЗУМРУДНЫЙ МИР. САНЯ
        - В округе находятся штук сорок племен, - начал свой доклад Правый, брезгливо оттирая свой клинок от крови темного шамана. - Все до жути боялись этого пенька! - он кивнул головой в сторону обезглавленного старика. - Думаю, нужно пригласить всех лидеров местных кентавров. Они уже привыкли, что тот через дриад свои приказы отдавал. А потом по ситуации. Кто с нами - хорошо, а кто откажется…
        Гладиатор чиркнул себя по шее, показывая, что нужно сделать с остальными.
        - Милена? - Саня благодарно кивнул Правому и посмотрел на старшую дриаду, - ты что скажешь?
        - Лес проклят и умирает, - с грустью отозвалась девушка. - Нужно настоящее чудо, чтобы наш мир снова стал изумрудным не только по названию, но и по сути. Мы можем открывать лесные тропы и пользоваться помощью леса, но это… неприятно.
        - Предложения?
        - Нужно уничтожить все капища продавшихся Тьме шаманов и, если повезет, найти хорошего друида, - тут же отозвалась дриада, будто уже обдумывала про себя этот вопрос. - Вот только в нашем мире их уже не осталось…
        - Понятно, - нахмурился Саня, - твои сестры?
        - Им нужна помощь, - лицо дриады подёрнулось дымкой тревоги. - То… то, что с ними делал этот старик, сильно повлияло на их разум.
        - Да уж, - поморщился Саня. - Ладно, собирай их всех в одно место, как закончим с уничтожением капищ, заберу их с собой. Есть у меня на примете несколько мастеров в чужом сознании копаться.
        Саня посмотрел на семерку девчушек, с потерянным взглядом раскачивающихся на худых до изнеможения ножках, и пожалел, что старый шаман умер так быстро.
        - Левый?
        - С припасами все хорошо, - тут же отозвался второй гладиатор. - Мы нашли несколько хранилищ с корнями, орехами и высушенными фруктовыми пластинами. Этот ублюдок неплохо все продумал.
        - Добро, - кивнул Саня и, еще раз все хорошенько прокрутив в голове, принялся раздавать приказы.
        - Милена, отправь дриад с приказом быть на вечерней встрече. Пусть дочери леса проведут лидеров кентавров Лесными тропами. Затем приготовь полный расклад на всех наших соседей. Правый! Подготовь место для пира, оборудуй поляну сюрпризами для самых умных. Приготовься к битве. Придется доказать самым упертым, что ты сильнее любого из них. Возьмешь на себя командование кентами. Левый! На тебе снабжение и планирование. Просчитай направление нашего первого удара. Приоритет - служители темного культа. Попутно налаживай контакты с местными людьми. Всем все ясно?
        Дождавшись утвердительных кивков, Саня зловеще ухмыльнулся:
        - Тогда выполнять! Раздуем, по заветам старших, очищающий Тьму пожар мировой революции!
        
        ПРОВИНЦИЯ МЕДОВАЯ. ЧЖО
        - Ник, Брюс! Заканчивайте с коротышками и прыгаем дальше!
        Это была уже тринадцатая миссия подряд, выполненная взводом Имперских магов, и Чжо с гордостью смотрел на своих ребят. Не просто сбылась его давнишняя мечта, нет. Он самолично оставил след в истории Порога, по крупицам восстановив технологический процесс подготовки Имперского мага.
        А ведь сколько сил, финансов и времени было потрачено! Сколько ошибок было сделано на Радужном факультете! Зато сейчас…
        Он украдкой бросил взгляд на своих парней.
        Неспешные, но выверенные и полные достоинства движения. Идеально сидящая униформа Имперских магов. Уверенность во взгляде, и аура Силы, исходящая от студиозов его факультета.
        Честно говоря, Чжо был уверен, что поначалу будет тяжело. Ведь убить врага - не равно создать плетение огнешара. И больше всего он волновался за пацанов. Все-таки четырнадцать лет - не лучший возраст для убийства себе подобных.
        Хотя проблемы возникли только с Андо - воздушником-второкурсником, который все-таки перешел на Радужный факультет. Но тут помог Кино - тот самый засланный армейский казачок. Он как-то сразу подобрал нужные слова поддержки, в которых так нуждался молодой маг, в первый раз в жизни проливший кровь.
        А пацаны… У Чжо сложилось такое ощущение, что для них это была рутина или даже… работа. И это его пугало.
        Но с каждой схваткой, с каждой победой, с каждым благодарным взглядом и скромным букетиком цветов, стыдливо протянутым спасенными жителями, парни переставали походить на бездушных големов, проникаясь эмоциями и, как считал Чжо, понимая ради чего все это было нужно.
        А он, тем временем, внимательно наблюдал за происходящим.
        По своему опыту Чжо знал, что важно было поймать тот момент, когда появится ощущение всемогущества и даже жажды крови, чтобы жестко пресечь его.
        И опять помог Кино. Армеец хорошо чувствовал ту грань, за которую нельзя переступать, и одергивал… опять же Андо. Пацаны же… Будто плевать хотели на весь его опыт и ни разу не потеряли голову. Максимум, что было - чрезмерно полагались на магию, но столкнувшись с противником, обладающим антимагической защиты сразу же сделали выводы.
        В общем, если бы не странное поведение пацанов, Чжо был бы счастлив.
        Уйдя на первую миссию, они так ни разу и не вернулись в Академию, принимая очередные задания и тут же отправляясь на их выполнение. Где-то они успевали. Где-то единственное, что им оставалось - это месть.
        Но этот город был особенным.
        Вполне себе профессиональная армия гоблинов уверенно штурмовала местный административный центр, с удовольствием беря в плен девушек. Мужчин, детей и стариков ждала сталь и гоблинская магия.
        Это был уже не первый раз, когда им приходилось разделяться, и Чжо особо не волновался. Противник был уже изучен. Варианты противодействия - отработаны. Да и до завершения миссии, начатой четыре дня назад, оставалось немного. Портал они уничтожили. Рабов освободили. Город помогли отбить и уничтожили бoльшую часть гоблинов. Оставалось разделаться с двумя отрядами гоблов и можно лететь дальше - на следующее задание.
        Чжо стоял на очищенной от трупов площади, наблюдая за снующими по своим делам местными и пытался понять, что не дает ему покоя.
        А там война, там умирают люди,
        Там злые гоблы, пепел, кровь!
        Так где же боги, кто же судьи,
        Когда в разгаре битва за наш кров?
        Чумазая девушка - видно помогала тушить пожары - сидела спиной к Чжо, и с грустью смотрела на разграбленный Нижний город, на который открывался хороший вид с ее места. В руках у нее был местный музыкальный инструмент, способный выдавать терзающие уши звуки, но ее проникновенный голос перекрывал все недостатки расстроенной не то лютни, не то гитары.
        Одна надежда - наши парни
        Со злой решимостью в глазах!
        Прорыв закроют легендарный
        Спасут нас всех! Прогонят страх!
        Чжо с удивлением понял, что у него внутри что-то екнуло, да и остальные парни замолчали, прислушиваясь к льющейся по площади песне.
        И каждый выход, как последний
        Мы верим в них, мы всех их ждем!
        Вторженье алчных соседей
        Встречают сталью и огнем!
        Девушка выплюнула слово «соседей», умудрившись интонацией вложить все свое отношение к лезущей из порталов нелюди.
        А там война, там умирают люди,
        Там Псы и Ксуры, пепел, дым!
        Так где же боги, кто же судьи,
        Когда в разгаре битва за наш мир?
        Сеть Цитадельских телепортов работала исправно, перекидывая в день тысячи беженцев и добровольцев из одной провинции в другую из периферии в столицу и наоборот. И слухи кто с кем сражался расходились быстрее, чем по инфопространству Сети.
        И ведь на вид еще мальчишки
        С пушком на розовых щеках
        Но взгляд у них совсем не детский
        «Сражаться насме-ерть!»... плещется в глазах.
        От пронзительного выкрика девушки у Чжо кольнуло в сердце, а на глазах сама собой проступила влага.
        А там война, там умирают люди,
        Там Псы и Ксуры, рабство и острог!
        Так где же боги, кто же судьи,
        Когда в разгаре битва за Поро-ог?
        Чжо украдкой посмотрел на застывших ребят. Окаменевшие спины. Сжатые до белых костяшек кулаки, вспухшие на скулах желваки.
        Когда есть долг - нет в теле боли,
        Когда есть честь - нет подлости в сердца-ах…
        С врагом война идет на силе воли…
        Спокоен будь Порог! В надежных Ты руках!
        Последнее четверостишие девушка прошептала сквозь слезы, зазвенев в конце своим хрустальным голоском, как напряженная стальная нить, и, уткнувшись в свои коленки, глухо зарыдала.
        Чжо шмыгнул носом, пообещав себе, что не будет ему покоя до тех пор, пока всякая шваль будет жечь города его родины и убивать его соотечественников. Не будет ему покоя, пока по Порогу будет ступать нога, лапа, копыто захватчиков. Пока будут плакать осиротевшие мальчишки и девчонки. Пока…
        - Эй, сестренка, - голос подошедшего к девушке Руслана звучал непривычно хрипло. - Тебя как зовут?
        - Юли, - машинально ответила девушка, подняв заплаканные глаза на Имперского мага.
        - Хорошо поешь, Юли, - Руслан протянул ей золотой амулет со вшитым набором стандартных заклинаний. - Ты не переживай, сестренка, очистим Порог от этой швали. Ей Богу очистим!
        И больше не говоря ни слова, направился к Чжо и своим товарищам.
        - Мастер Чжо! - Руслан стрельнул глазами на уже вернувшихся Ника с Брюсом, и, получив утвердительный кивок продолжил. - Город защищен. Угроза мирным жителям нейтрализована. Разрешите приступать к следующей миссии?
        - Разрешаю, - сморгнув предательскую влагу с глаз зло бросил Чжо. - Следующая цель: деревня Васильки. К телепорту, бего-ом-марш!
        Под изумленным взглядом широко-распахнутых глаз девчушки, которая только сейчас осознала, кто все это время находился на площади рядом с ней, крыло Имперских магов бодро потрусило к городской портальной арке.
        - Без пощады, - бросил на бегу декан Радужного факультета.
        - Сражаться насмерть, - все до одного отозвались Имперские маги.

        Глава 3

        ГОРОД МИРНЫЙ. ХЭЛЕН И АРНИ
        Будучи лучшей ученицей Олгена Торсуна, Хэлен по праву считала себя опытной целительницей. Сколько вывихов, переломов, ожогов, колотых и резаных травм прошло через ее нежные, но твердые ручки затруднялся посчитать даже сам декан факультета Жизни.
        А с появлением сводного брата Арно Ги’Дэрека, с которым она поделилась своей кровью, в ее жизни и вовсе произошли серьезные изменения.
        Мало того, что в разы вырос ее уровень как мага-целителя, так еще и Вода начала слушаться ее лучше, чем даже родная стихия Жизни. А тут еще и программа ускоренного курса, ориентированная на боевую магию, да и дополнительные курсы полевой медицины… В общем, девушка была твердо уверена, что ее, как целителя, трудно будет чем-то удивить.
        Все Древние и Сеть! Как же она ошибалась!
        Уже в первом столкновении с неизвестными варварами, вместо доспехов носящих меховые накидки, и раскрашивающих лицо белой и красной краской, Хэлен быстро растеряла уверенность в своих силах.
        Раненных было не просто много, их было ОЧЕНЬ много. Их отряд прибыл в город Мирный слишком поздно. Толпы дикарей уже сломили сопротивление стражи, не ожидавшей нападения, и с упоением принялись грабить и убивать.
        Да и с точкой выхода не повезло. Стоило им появиться на площади города, как Хэлен тут же в висок ударил камень, и девушка потеряла сознание. Очнувшись от сильных пощечин и ледяной воды, тонкой струйкой скользнувшей ей за шиворот, она с каким-то облегчением увидела перед собой напряженное лицо Арни.
        Потом был бег сквозь ледяные фигуры варваров. Скомканные переговоры с остатками стражи и сбившимися в кучки местными жителями. Наспех оборудованный лазарет в здании мэрии и раненные. Много раненных.
        Сейчас, по прошествии двух недель бесконечных боев на тесных улочках города девушка понимала, что победой - если можно так назвать полуразрушенный город и треть оставшихся в живых жителей Мирного - они были обязаны именно Арни.
        Молодой Повелитель Льда со своими младшими напарниками - четырнадцатилетними и пятнадцатилетними пацанами - поспевали почти везде.
        Отражали прорывы варваров, охотились на вражеских шаманов, с головы до ног закутанных в меха, отбивали взятых в плен девушек и детей, ежедневно проводили разведку, поставляя в стихийно образовавшийся штаб актуальные сведения.
        Но этого было мало.
        Во-первых, варвары имели высокую сопротивляемость холоду. Хэлен не раз думала, как хорошо бы если б здесь оказался Марк, ну или хотя бы Зак… Или даже Ков’Альдо! Но увы, приходилось работать с тем, что было.
        Во-вторых, Арни и ребята банально не успевали. Даже несмотря на помощь стихийных элементалей они не могли закрыть все дыры и спасти всех жителей города. Да и запас лечебных палочек и свитков исцеления подошел к концу еще на прошлой неделе. И если бы не Арни, стиснув зубы, заряжающий лечебные амулеты каждую ночь, погибших было бы в разы больше.
        Хэлен давно потеряла счет раненым, прошедшим через ее руки.
        Сначала она стремилась помочь всем, бросаясь то к одному, то к другому и совершенно не следила за маной. Но постепенно девушка вошла в колею. Исцеляла в первую очередь тех, кто молчал, а не кричал во все горло о своих «смертельных» ранах. Вливала ровно столько маны, сколько требовалось на исцеление. Вместо скальпеля пользовалась ледяным лезвием, безжалостно вырезая загнивающую плоть или кремниевые наконечники кривых стрел.
        Девушка словно превратилась в голема.
        Просканировать пациента. Определить раны. Произвести максимально быстро, но в то же самое время эффективно операцию. Зафиксировать повязки. наложить исцеляющее заклинание. Подстегнуть регенерацию. Коротко кивнуть, давая сигнал нести следующего пациента.
        Сложней всего было, когда на столе оказался вечно улыбающийся Шурик с перерубленной ниже колена ногой…
        Временами Хэлен обнаруживала, что приемный кабинет Налоговой службы, переоборудованный под операционную, пуст и тогда она проваливалась в тревожную дрему.
        Несмотря на всеобщее напряжение и ужас этих двух недель, эти моменты, пожалуй, было лучшее, что происходило с ней в жизни. Ведь каждый раз ей снился один и тот же сон: она без сил отступает перед врагом - Источник не отзывается, а пояс с зельями и артефактами давным-давно пуст. И вот, когда ее лопатки упираются в холодную стену полуразрушенной стены, а над ней взмывает стальное жало то копья, то меча, появляется он.
        Он стоит перед ней в странном черном камзоле. На шее, один-в-один как на гравюрах дворян Древних, развевается галстук - ее подарок, а на рукавах необычной сорочки сверкают подаренные Саней запонки.
        Он с улыбкой смотрит в глаза и крепко-крепко ее обнимает. Краем уха она слышит скрежет ненавистного жала, но сердцем понимает - все позади. А потом у нее перехватывает дыхание.
        - Матушка-Природа, дающая Жизнь, великая Сеть, направляющая нас, и все Древние боги! - девушка привычно начинает шептать ставшую уже такой родной молитву. - Пожалуйста, пусть он останется жив и с ним все будет хорошо!
        
        АЛЕКСЕЙ
        Каждый из нас считает, что попасть под машину, разбиться в самолете, поймать животом нож или сгореть в пламени пожара - это точно не про меня. С соседом - возможно, с коллегой с работы - может быть, с левым Петей или Дашей - да легко! Хоть с кем, но не со мной.
        И все мы забываем одну простую истину, изложенную в первой в своем роде книге жанра «а-ля попаданец»: «Да, человек смертен, но это было бы ещё полбеды. Плохо то, что он иногда внезапно смертен, вот в чем фокус!».
        И даже то, что ты маг подчас не может тебя спасти от неминуемой гибели, а иногда даже наоборот - идет во вред. Ведь гордыня и ощущение всемогущества здорово пьянит, лишая возможность мыслить трезво и адекватно.
        
        Примерно такие мысли крутились у Алексея в голове, изредка пробиваясь сквозь непроницаемую муть отравления.
        Сказать, что ему было плохо - ничего не сказать. И если с неизбежностью физической смерти он уже почти смирился, то невыполненные обещания и оставшиеся в мире живых люди, рассчитывающие на него, не давали ему окончательно опустить руки.
        И он продолжал бороться, раз за разом испытывая головокружения, тошноту, рези в суставах и чувствуя, как кислота расходится по его венам.
        Каким-то звериным чутьем он понимал - стоит перестать сопротивляться, и эти чертовы шипы перестанут впрыскивать яд, а корни ослабят хватку, но перестать сопротивляться означало умереть.
        Хотя дергаться, накачивая себя ядом тоже вело к смерти… Осознание этого факта приводило в ярость, но как только начинали накатывать эмоции, снова приходила боль и слабость.
        А потом стало не до мыслей.
        Холодная темнота накатывала со всех сторон, временами окрашиваясь в болотную ряску или вязкую муть паутины. За этой темнотой стояла сотканная из Тьмы туча, плотоядно посматривающая на свою жертву. Но, к его облегчению, туча держалась на расстоянии. А вот темнота потихоньку выдавливала из него блеклый жемчужный свет, ядро которого он из последних сил пытался сохранить.
        Сколько продолжалась эта пытка он не знал, неизвестно каким образом умудряясь сохранить тонкую грань между сумасшествием и эмоциональным взрывом, ведущим к окончательной потери контроля, да и личности…
        В какой-то момент на него налетела песочная Буря, осыпав то, что от него осталось бесконечной серией болезненных ударов. Еще он хорошо почувствовал одобрение, исходящее от Тучи в сторону его мучителя.
        Но он был даже рад. Хоть какая-то смена выматывающей жилы ядовитой боли.
        А потом и Буря, и Туча ушли, словно их и не было, оставив его наедине с ядовитой темнотой. Он настроился на очередную вечность сопротивления, как вдруг, где-то сверху, мигнул отблеск смутно знакомого жемчужного света.
        Внутренне оставаясь отрешенным, он вложил все оставшиеся силы, чтобы создать из оставшегося ядра своей души копье и в отчаянной попытке пробить обволакивающую пленку болотной темноты, чтобы дотянуться от этого лучика.
        Он понимал, что ставит на кон все, что у него есть. Но, выбирая между вечностью мучительного угасания и призрачным шансом сделать хоть что-то, он сделал ставку на действие.
        Темнота замешкалась буквально на доли секунды, а когда накинулась на него с утроенной силой было поздно. Лучик мгновенно напитал его мягким светом, от которого темнота, впервые на его памяти, недовольно зашипела и сделала маленький шажок назад.
        В этот момент он улыбнулся, празднуя свою маленькую победу.
        Сначала лучик давал совсем немного света, но с каждым мгновением, с каждым кусочком вечности, канал становился шире, а темнота откатывалась чуть дальше. Так длилось до тех пор, пока он не почувствовал свою руку.
        Непослушные пальцы не хотели сгибаться, запястье жгло жидким огнем, а все что выше будто пронзили сотни, если не тысячи зазубренных спиц. Но, спустя вечность, он все же смог справится со своей конечностью и сжать в кулаке… кусок ткани?
        Темнота разъярено взвыла, но отступила еще дальше, позволив почувствовать руку сначала до локтя, до плеча, потом шею и, наконец-то, голову. Процесс сопровождался жуткой болью и тошнотой, но он был рад. А как только в сознании слегка прояснилось, Алексей приоткрыл правый глаз.
        Его правая рука сжимала… галстук от которого шло приятное голубое сияние, а сам он до сих пор находился в коконе шипастых корней.
        Потрескавшиеся губы дрогнули в злой улыбке, а в голове всплыла картинка Сани, передающего ему Яйцо и какую-то коробочку, на которую он не обратил внимания.
        С трудом сфокусировав взгляд, Алексей нашел темный силуэт раскрытой коробочки, валяющейся на земле. Внутри нее, лежали, блестя в свете луны… запонки? Решив, что с запонками он разберется чуть позже, Алексей перевел взгляд на спасительный галстук.
        ДВОРЯНСКИЙ ГАЛСТУК УГАСШЕГО РОДА
        СВОЙСТВА (ПРИ СОЗДАНИИ): ХАРИЗМА +1, +10% К УЧЕТУ ФИНАНСОВ, +15% К ПРОНИЦАТЕЛЬНОСТИ, НЕУЯЗВИМОСТЬ К МАГИИ ВЛАДЕЛЬЦА.
        СВОЙСТВА (ПРИДАННЫЕ, АВТОР: ХЭЛЕН ГИ’ДЭРЕКА): РУНА «ВЯЗКОСТИ» (ПАССИВНАЯ ЗАЩИТА ОТ ЯДА, АКТИВНЫЙ ЩИТ «ВЯЗКОСТИ ПРОСТРАНСТВА»)
        ПРИВЯЗАТЬ К СЕБЕ? ДА/НЕТ
        ПРИ ПРИВЯЗКЕ К ВЛАДЕЛЬЦУ (ТОЛЬКО ДЛЯ ПОТОМСТВЕННЫХ ДВОРЯН) ДАЕТ: + 2% К СКОРОСТИ ВОССТАНОВЛЕНИЯ ЗДОРОВЬЯ И ЭНЕРГИИ +1 % К ОСТАЛЬНЫМ УМЕНИЯМ
        
        
        «Наверняка принадлежал главе рода, - подумал Алексей, вчитываясь в описания артефакта. - И как только Хэлен догадалась задать такое, в общем-то ненужное магу, свойство? В любом случае, вернусь - расцелую! И на свидание приглашу… наверное».
        От последней мысли он немного засмущался, отношения с противоположным полом не были его коньком, но тут же нахмурился.
        «Леха, какие девушки! Ты до сих пор висишь в этих уродских корнях! Давай сначала выберись отсюда, Ги-Дона найди, а потом уже о всяком разном думай!
        Мысль о Ги-Доне отозвалась внутри жаждой мести.
        Алексей не мог понять - какого черта надо всем этим людям и нелюдям, стремящимся захапать себе как можно больше власти. Ну станет этот Ги-Дон наместником Порога, толку-то? Так и будет жить, боясь каждого шороха и опасаясь, что какой-нибудь амбициозный молодой «Темный повелитель» свергнет его. Одни проблемы из-за таких «Повелителей»!
        А ведь большинство героев в прочитанных им книгах стопятьсот раз прощают этих плохишей, с упорством баранов давая им шанс исправиться… Не дай бог допустить такую ошибку! Поэтому он, когда догонит этого Ги-Дона, сначала выжмет из него всю информацию, которая есть в его голове, а потом…
        -Убью, - прохрипел Алексей, покатав слово на языке. - Да, убью.
        Пока он думал мысли и строил планы мести, тело потихоньку отходило. Деревянное онемение сменялась тысячами иголок, от боли вскипали мозги, хотелось корчится и извиваться, но Алексей держался. Ему не терпелось вырваться из слабеющей хватки корней, но ядовитые шипы, длинной с палец, удерживали его от поспешных действий.
        Единственное, что он сделал - поплотней намотал галстук на руку, чтобы, не дай Бог, не потерять его. Источник не отзывался, Инвентарь тоже, поэтому все, что ему оставалась - ждать, пока все шипы выйдут из тела и к мышцам вернется полная подвижность. Стараясь не обращать внимание на боль, он думал, раз за разом прогоняя в голове произошедшие с ним события.
        Конференция в степях Казахстана, обернувшаяся провалом в Порог. Автобус с детьми, который вроде как уехал, но не точно. Полковник с Олегом, чудом выжившие на пограничной стычке между Крепостью и Цитаделью. Прибившийся к ним Константин, попросивший присмотреть в Академии за попавшими на Порог детьми и закинувший удочку о создании на земле школы магии. Макс, Ната и Костян, попавшие в Лес и сумевшие не просто выжить без него, но и получить классы.
        Вылазка в Пустыню, долгие беседы с Цитом - его первым в жизни настоящим другом, стычка с академскими магами, поединок с ректором. Имперская башня, Полигон, где он познакомился с Артом, учеба и проникновение в суть магии… Возвращение в реальный мир, Бастион и восстановление Сети - сейчас это все воспоминалась как другая жизнь. Настолько давно все это было. Да и проблем-то по сути не было - выжить и добраться до стелы Бастиона. То ли дело сейчас…
        Высокомерные старшаки-студиозы в Академии. Целый поток странных пацанов, над которым он взял негласное шефство. Чертов Мастер Петро, сумевший обвести вокруг пальца администрацию Академии. Диверсия и Чертоги Разума, будь они неладны! Все это безумно отвлекало от теории высшей магии и стихийных практик.
        И когда казалось, что все уже позади… Случилось ксурово Вторжение! Миссии и задания Сети, глобальные квесты, куча новых переменных, кардинально меняющих ситуацию на шахматной доске Порога! Вот и сейчас… Без телепортов им однозначно не справиться. Ведь мобильность - главный козырь Цитадели. Вот только почему случилась эта Ошибка Сети?
        Алексей думал снова и снова, вертя ситуацию со всех сторон, пытаясь понять, как быть и что делать дальше.
        «И опять же, чтобы понять, что произошло и попытаться это исправить нужна книга-ключ, которую забрал… чертов…Ги-Дон! Стоп, а где мое снаряжение Имперского мага?! И где, чтоб его, стихийные артефакты?! Надеюсь доступ к Инвентарю и Источнику вернется, как только выберусь из этих чертовых корней…»
        И он продолжал думать, вспоминать, анализировать мелкие детали и прикидывать наметки дальнейшего плана действий, с тихой радостью замечая, как ночная темнота потихоньку уступает свои позиции долгожданному дню.
        Освободиться удалось через три часа после рассвета.
        Как только последний шип с недовольным скрипом вышел из его левого бедра, Алексей почувствовал в груди такой родной Источник и немедля вспыхнул огнем, с мстительной радостью сжигая ненавистные корни дотла.
        ВНИМАНИЕ!ВЫ СПРАВИЛИСЬ С ВНЕШНИМ ПСИХОЛОГИЧЕСКИМ ДАВЛЕНИЕМ
        ВТОРИЧНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА СТОЙКОСТЬ +1. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 5
        ВНИМАНИЕ!ВЫ В ОЧЕРЕДНОЙ РАЗ ПРОШЛИСЬ ПО КРАЮ.ТАК ВЕЗТИ МОЖЕТ ТОЛЬКО ПОЛНЫМ ДУРАКАМ ИЛИ ОТМЕЧЕННЫМ СУДЬБОЙ. А МОЖЕТ БЫТЬ ЭТО ВСЕ ЧЕЙ-ТО ХИТРЫЙ ПЛАН?
        ВТОРИЧНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА УДАЧА +1. ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 3
        - Ну все, ушлепок… - абсолютно нагой Алексей расправил плечи и с удовольствием прохрустел шеей, разминаясь после выматывающего плена. - Я иду.
        Уважаемые читатели! Создал скидку, она будет действовать с 12.06.2020 с 02:00 целый день - специально для самых преданных фанатов ;)
        Потерпите пару часиков или до завтра)
        P.S. Мелочь, но приятно
        
        С уважением, Павел Вяч

        Глава 4

        Со стороны Алексей, должно быть, выглядел смешно. Голый злой парень лет двадцати пяти - двадцати шести с черным галстуком в руке. Эта мысль и острый сучок, вонзившийся в ступню слегка отрезвили Алексея и он, с трудом смирив в себе желание немедленно мчаться за книгой, полез в Инвентарь.
        - Нда, негусто, - пробурчал Вольный маг, роясь в пространственном кармане. - Плащей, конечно, завались, а вот всего остального как-то, кхм, нехватка… Хотя, - его взгляд остановился на его старом школьном костюме, - почему бы и… да?
        Наскоро натянув на себя брюки, туфли и рубашку с пиджаком, он привычно завязал на шее галстук и, пообещав себе первым делом купить удобные труселя, потянулся за лежащей на земле коробочкой.
        Подняв ее с земли, он машинально подхватил выскользнувшие из коробочки сложенные в несколько раз листы бумаги, с любопытством взглянул на серебряные запонки и развернул письма, которых там оказалось ровно три штуки.
        Алексей!
        Пару месяцев назад мне приснился дворянский галстук со странным символом Древних, и я решила сделать тебе подарок. Мастер Барк поделился заготовкой, а я вышила на нем этот символ и одну руну. Мне говорят, что она бесполезная, но сердце мне подсказывает обратное. Надеюсь тебе мой подарок понравится и пригодится.
        Но помни, если тебя вдруг пригласят на прием к Императору ты знаешь, кого взять с собой!
        С теплом и нежностью,
        Хэлен Ги’Дэрека
        
        Хмыкнув, он почесал небритый подбородок и, аккуратно сложив письмо, убрал его во внутренний карман - от него действительно веяло теплом и нежностью. Улыбнувшись образу целительницы, он хмыкнул еще раз и развернул следующую записку:
        
        Леха!
        Ты пока сидишь в своей медитации, Ленка удумала тебе галстук сделать. Сразу тебе скажу, девочка заморочилась ого как! Зачарованную золотую нить у Магистра Ксандра выпросила, руну из Мастера Барка выбила и три месяца это все зачаровывала. Мастер Барк полученным артефактом остался очень горд! По мне так - блажь та еще, ну да ладно. Мы с парнями тоже в стороне решили не оставаться. Ты ж реально много для нас сделал и для Академии, да и сейчас эти Четки сидишь напитываешь… Арт виду не показывает, но я-то вижу, как он волнуется. Почему-то для него прям жизненно важно, чтобы ты успел до окончания учебного года. Кароче, Арт что-что знает, ну и мы с парнями тренируемся как не в себя. Тревожно чет в последнее время. Ну да не суть.
        Насчет подарка. Посмотрел я на Ленку и подкинул ребятам мысль про запонки - видел в хранилище у Мастера Барка. Только свойств, прости, ни я, ни даже он не знает, но под галстук подойдут! Хе-хе.
        Лех, мы постоянно чем-то заняты, а в лицо бывает непросто сказать важные и нужные слова… Но ты знай, мы с пацанами за тебя горой. И… спасибо тебе за все!
        СБМ
        
        - Типичный Саня, - улыбнулся Алексей, дочитав записку, - только он Хэлен мог Ленкой назвать.
        Второе письмо отправилось вслед за первым, и он развернул последнюю записку.
        
        Алексей!
        Этот год многое поменял в моей жизни. Раньше я был средненьким магиком из разорившегося и угасающего рода. А сейчас, у меня есть семья и я самый настоящий Повелитель Льда! Причем не просто благодаря полученному классу! Я чувствую единение с этой стихией. Восхищаюсь ей и с каждым днем узнаю про криомантику все больше и больше. Правда дедушка заставляет помимо магии заниматься скучным администрированием, экономикой и развивать проницательность…
        И, оказывается, все это случилось в моей жизни благодаря тебе. Забавно получилось… Из человека, чьей смерти и унижения я желал больше всего на свете, ты стал мне старшим братом. Молчу уж про то, что вытащил меня из кошмара Чертогов Разума!
        К этому письму прикреплен малый пространственный карман, в нем находится мой тебе подарок. Чтобы он проявился - надорви уголок этого письма.
        Спасибо тебе за все… брат.
        
        С уважением,
        Арни (Арно Ги'Дэрека)
        
        - Вот ради этого и стоит жить! - в сердцах бросил Алексей, украдкой смахивая скупую-мужскую.
        Прочитанные письма пришлись очень вовремя. Ведь, как ни крути, а понять, что все было не зря и что ты кому-то нужен - много стоит. Да и подарки оказались очень даже к месту. Особенно Хэлен.
        Он с благодарностью погладил галстук и осторожно надорвал кончик письма. Записка едва заметно посерела, а в его руке появился белоснежный платок, с вышитыми на нем инициалами: AG
        ФАМИЛЬНЫЙ ПЛАТОК АРИСТОКРАТА
        Показатель принадлежности к дворянскому родуДля того, чтобы активировать сопутствующие бонусы и свойства, подтвердите свой статус члена семьиСвойства: Скрыто, Скрыто, СкрытоПОДТВЕРДИТЬ ПРИНАДЛЕЖНОСТЬ К ГИ’ДЭРЕКА? ДА/НЕТ
        
        - Мда..
        В принципе, саму вероятность стать частью рода Ги'Дэрека он на полном серьезе рассматривал еще в первые дни обучения в Академии. Древний род, уникальные знания, лояльный (практически) глава рода. Но сейчас, став Вольным магом, он почувствовал, как внутри что-то изменилось.
        Он по-прежнему чувствовал ответственность за ранее взятые на себя обязательства, но душа хотела свободы. Путешествовать по мирам, разгадывать загадки древности, решать интересные задачи…
        А семья… Это еще одна чеканная в копилку его долгов.
        - Такие решения с нахрапа не принимаются, - решил Алексей и, аккуратно свернув платок, засунул его в нагрудный карман.
        Последние на очереди были запонки. Достав из коробки, Вольный маг вставил их в петли манжетов, параллельно вчитываясь в их описание:
        ФАМИЛЬНЫЕ ЗАПОНКИ АРИСТОКРАТА
        СВОЙСТВА: ПОСЛЕДНИЙ ДОВОД (ВЫБРАТЬ ТИП: АТАКА/ЗАЩИТА)СКРЫТО, СКРЫТОВНИМАНИЕ! ПРИВЯЗАТЬ ЗАПОНКИ К ЧЛЕНУ «БРАТСТВА ВОЛЬНЫХ»?ДА/НЕТ
        
        
        «Ого, даже так!» - мысленно присвистнул Алексей, соглашаясь с предложением и выбирая защиту.
        Очень уж ему не понравилось то чувство бессилия, которое он ощущал, попав в тиски корней.
        ФАМИЛЬНЫЕ ЗАПОНКИ ОДНОГО ИЗ БРАТСТВА ВОЛЬНЫХ
        СВОЙСТВА: ПОСЛЕДНИЙ ДОВОД (ВЫБРАТЬ ТИП: АТАКА/ЗАЩИТА)ГАРМОНИЧНОЕ РАЗВИТИЕ (+1 КО ВСЕМ ХАРАКТЕРИСТИКАМ), СКРЫТО (ДЛЯ РАЗБЛОКИРОВКИ НАВЫКА ОБРАТИТЕСЬ К СТАРШЕМУ ЧЛЕНУ БРАТСТВА ВОЛЬНЫХ)
        «Плюс ко всем характеристикам это… мощно, - подумал Алексей, по-новому взглянув на запонки. - Ох, чувствую эта улыбающаяся тварь удивится!»
        При воспоминании о приторной улыбке, приклеенной к слащавому лицу Ги-Дона, кулаки сжались сами собой, а губы дрогнули в кривой усмешке.
        «Догнать. Наказать. Уничтожить! - искра под сердцем яростно полыхнула, призывая бросить все и вся и немедленно пускаться в погоню.
        - Спокойно, Леха, - пробормотал себе под нос Алексей. - Не пори горячку. Как минимум можно осмотреть дом… Черт возьми! Дриада!
        Вспомнив про зеленоволосую девчушку, он бросился в приоткрытые - «Друид оставил свой дом открытым? Странно…» - створки ворот и вихрем ворвался в мастерскую.
        Дриада была там.
        Надежно опутанная шипастыми побегами, как он сам пару минут назад.
        - Сейчас Лиа, подожди немного, - взгляд Алексея скользнул по лежащим на рабочем столе инструментам.
        «Не стоит», - раздался в голове еле слышный голос. - «Начнешь пилить корни - дриада умрет. Начнешь магичить - накопитель выпьет всю твою энергию».
        - Чей голос я слышу? - напрягшись уточнил Алексей. За последние полгода он привык к мыслеречи и единственный вопрос, который его тревожил был - кому принадлежит голос: другу или врагу?
        Судя по интонации, голос принадлежал явно не врагу - мягкий, спокойный и даже… добрый? Но после эпического провала с Ги-Доном, Алексей не спешил доверять своим ощущениям.
        Да и кто мог говорить? Бездушные доспехи? Какой-нибудь артефакт?
        «Бери выше, - мягко усмехнулся невидимый собеседник. - Я, хм, дух этого места.
        А вот это объяснение походило на правду. Еще только попав в эту локацию ему пришла в голову мысль о странности этого места силы. Дух места… Это многое объясняло. Вот только как он здесь оказался?
        «Я расскажу… Пока будем освобождать эту бедную девочку. Начинай ме-едленно освобождать ее от корней. Один за другим. Размотанные корни придави к земле чем-нибудь тяжелым. И главное, постарайся не сломать шипы».
        - Легко сказать, - проворчал Алексей, с трудом отдирая впившийся в дриаду побег. - Я слушаю твою печальную историю, товарищ дух.
        «Печальную? - с горькой усмешкой переспросил невидимый собеседник. - Что ж, пожалуй, так и есть».
        История оказалась до банальности проста.
        Простой друид по имени Угор не хватал звезд с небес, да и был, откровенно говоря, ленив как все ученики Алексея вместе взятые. А вот амбиций у Угора хватало на десятерых. Поучившись годик в Академии магии, он посмотрел на то, как живут дворяне и во что бы то ни стало решил разбогатеть.
        Вот только упорная работа над собой и скучные лекции в его понимании мало сочетались с могуществом и богатством. Другое дело - всевозможные лазейки, на которые адепты Запретных знаний так любят ловить самых хитроумных магиков.
        Вот и Угору показалось, что он нашел идеальный выход - связать свою силу с определенным местом. Конечно, он значительно терял в мобильности, навсегда ограничивая себя кругом, радиусом в сто километров, но зато в разы усиливался как маг Земли и друид.
        Конечно до друидов Леса ему было как до Крепости пешком, но Угор решил, что давным-давно заброшенное место силы на нейтральной полосе Леса - идеальный вариант для его плана.
        Вот только маг не учел несколько моментов.
        Во-первых, радиус в сто километров мог позволить себе сильный маг. Да и то, до такого влияния нужно было дорасти. Максимум, на что смог рассчитывать Угор после проведенного ритуала - четыре километра.
        Во-вторых, заброшенное место силы тоже не просто так появилось на пограничной полосе Леса. И Угор, неосмотрительно связав себя с ним, чуть не потерял личность, сойдясь в бескомпромиссной борьбе за разум с предыдущим умником. Тот давным-давно сошел с ума и превратился в дикого лесного духа.
        С неимоверным трудом одержав победу в борьбе за свою Волю, разум и сознание, Угор с удивлением обнаружил, что бой длился несколько лет, а из его тела пророс кряжистый дубок. Да, чтобы справиться с духом, он не раз и не два прибегал к заемной силе Леса, но он и подумать не мог, что плата окажется так высока…
        Перед ним встал выбор: пускаться во все тяжкие и постепенно превратиться в дикого духа или удержать себя в воображаемых руках и, сохранив рассудок, дождаться очередного торопыгу, готового в погоне за силой поступиться частью своей свободы.
        Но время шло, год пролетал за годом, а добровольцев привязать себя к окраине Леса не находилось…
        А Лес, тем временем, расширялся, восстанавливая утраченные позиции и Угор, незаметно для себя оказался отрезанным от людских поселений. Пришлось учиться слушать Лес, чувствовать его пульс, растворяться в нем, чтобы не сойти с ума от бесконечного ожидания.
        Хуже всего, по признанию Угора было, когда начинала чесаться пятка или кончик носа, которых уже вроде как и не было.
        А потом пришел Ази-Дар Годеска.
        И первая же попытка забывшего про осторожность Угора подчинить разум мага окончилась сокрушительной неудачей и клятвой верности. Этот маг, в отличии от ленивого Угора, явно не брезговал саморазвитием и с легкостью сначала отбил ментальную атаку духа, а потом и вовсе заставил принять вассальный договор.
        Вскоре опушка превратилась в настоящую лесную усадьбу, по центру которой вырос деревянный замок. Ази-Дар Годеска был полной противоположностью Угора, мгновенно развив кипучую деятельность. И Угору, надо признать, это понравилось. Пусть он не имел тела и возможности наслаждаться, но ощущение причастности к великому делу, которое затеял Годеска, приносило не меньшее удовольствие.
        Но последние двадцать лет вместо Ази-Дара всем начал заправлять Ги-Дон.
        - А что случилось-то? - с интересом поинтересовался Алексей, вот уже второй час освобождающий из плена шипастых корней дриаду.
        «Не знаю точно, - задумчиво ответил дух, когда-то носивший имя Угор. - Вроде как поехал с женой на второй континент, но по пути на них было совершено покушение».
        - То есть Ази-Дар исчезает, а его место занимает Ги-Дон? - уточнил Алексей, аккуратно снимающий предпоследний корень, вцепившийся дриаде в поясницу.
        «Примерно так, - задумчиво согласился Угор. - Последний побег можно оставить, он сам отцепится».
        - Значит Ази-Дар был главой артефакторов? - продолжил уточнять Алексей, прижимая побег, аккуратно оторванный от спины дриады, ногой к земле. - А как он общался со своими учениками?
        «Через дневник, - машинально ответил дух, но тут же поправился, - наверное».
        - А ученики Ази-Дара знают, что их наставник пропал? - Алексей подхватил невесомое тело дриады на руки, прикидывая путь к столу.
        «Нет, не знаю, может быть, да, - заюлил дух, - не знаю точно».
        - Ясно, - протянул Алексей, делая рывок к столу.
        Шипы оставшегося корня неожиданно легко выскользнули из бедра девушки и Алексей, оббежав стол, поспешил вынести Лию наружу.
        - Эй, дух, ты чего замолчал? - поинтересовался Алексей, доставая из Инвентаря склянку с универсальным антидотом и вливая его девушке в рот. - Ау?
        Он отнес застонавшую дриаду за пределы усадьбы, с подозрением поглядывая на подрагивающую местами землю. Корешки, судя по всему, боялись нападать на Алексея, ну а сам маг не хотел рисковать, оставляя дриаду на негостеприимной делянке.
        Оставив Дию у леса, в корнях величественной сосны, он развернулся и пошел обратно. В Мастерской оставалось одно незаконченное дело.
        - Дух? Как там тебя, Угор? - Алексей зашел в мастерскую и целенаправленно двинулся к рабочему столу.
        «Я тут, - тут же отозвался невидимый собеседник, - моих сил хватает только на мысленный шепот в этой комнате, не более…».
        - Понятно, - покивал Алексей, которому этот Угор не понравился.
        «Думаю, ты хочешь найти Ги-Дона?» - с грацией демона-искусителя протянул дух.
        - Для начала я хочу найти как можно больше ништяков, - честно признался Алексей. - В особенности тот дневник, через которую Ази-Дар общался со своими учениками.
        «Он лежит в верхнем ящике стола. Из ценных вещей здесь только охранный доспех с отсутствующим элементом питания, да пару десятков артефактов, разложенных на полках для отвлечения внимания».
        - Что-то мне не верится, что такой жук, как Ги-Дон, просидел здесь столько лет и не оборудовал логово, - усомнился Алексей, открывая верхний ящик стола и вынимая оттуда широкий блокнот. - Он?
        «Он, - подтвердил Угор. - Мастер - очень осторожный маг и все свое предпочитает носить с собой, хотя… - словно решив что-то про себя дух внезапно разоткровенничался. - Еще есть несколько тайников - один за доспехом, Ги-Дон не знал о его наличии. Второй - в полу под креслом, третий - за полками. Нужно поднять нижную и опустить верхную полки, чтобы открыть ход в скровищницу».
        - Интереееесно, - протянул Алексей, обшаривая мастерскую оценивающим взглядом. -Знал я одного такого мага, который все свое носил с собой. Ну-с, приступим к самому увлекательному занятию всех, хе-хе, героев!
        «Месть?» - предположил Угор.
        - Мародёрка, - поднял вверх указательный палец Алексей, - точнее, сбор трофеев.
        Следующие полчаса Алексей проявил удивительную педантичность, выгребая все, до чего могли дотянуться его руки. Разбор артефактов он решил оставить на потом, ограничившись перемещением сейфа Ази-Дара, спрятанного за доспехом, в Инвентарь. Под креслом обнаружился спуск в подпол, в котором располагался небольшой, но внушительный арсенал.
        Алексею даже пришлось дорабатывать плетение пространственного кармана, сделав привязку на слова-ключи. К его великому сожалению, лесной одежды и сапогов, к которым он уже привык, ни в одном из тайников не обнаружилось. Хотя, оставалась еще надежда на тайник за полками. Но сначала - инструменты со стола.
        «Если хочешь найти Ги-Дона, я могу помочь», - неожиданно предложил дух.
        - О как, - ничуть не удивился Алексей, найдя под столом кожаную сумку со множеством кармашков, и принимаясь складировать в нее лежащие на столе инструменты. - И как?
        «Ги-Дон использует лесные тропы, чтобы в десятки раз сокращать путь. Я могу научить тебя, помочь почувствовать лес…»
        Рука Алексея замерла на полпути к странному инструменту, чья форма больше напоминала циркуль, чем кисточку. Предложение ему понравилось. Оно отозвалось изнутри, в буквальном смысле.
        - Какой твой интерес? - справившись с собой, он продолжил сметать инструменты со стола.
        «Почувствовав лес, ты поймешь, что можно сделать с источником силы и сможешь дать мне больше свободы…»
        - Интерееесно, - закончив с инструментами Алексей прошелся мимо полок, сгребая все артефакты в вытащенный из Инвентаря мешок.
        У него уже появились определенные мысли и насчет Угора, и насчет мест силы, но он не спешил их думать, не сильно-то доверяя невидимому духу.
        Последовательно подняв нижнюю и опустив верхнюю полки, он довольно посмотрел на отъехавший в сторону кусок стены и устало шагнул вперед - сбор трофеев подзатянулся.
        В сокровищнице он нашел целую полку пыльных хрустальных шаров - один-в-один как у ректора. На следующей полке так же в ряд лежали медальоны и перстни.
        
        ШАР ГАДАЛКИ(ИСТИННОЕ НАЗВАНИЕ: ГЛАЗ ДРАКОНА)ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ НЕОБХОДИМ СЛОВО-КЛЮЧ ГЛАВЫДЛЯ СВЯЗИ НЕОБХОДИМО СФОРМИРОВАТЬ ЗАПРОС И ДОЖДАТЬСЯ УСТАНОВЛЕНИЯ СОЕДИНЕНИЯ
        
        СЛАБЫЙ ЗАЩИТНЫЙ АМУЛЕТ(ИСТИННОЕ НАЗВАНИЕ: АМУЛЕТ, МЕНЯЮЩИЙ ЛИЧНОСТЬ)
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ НЕОБХОДИМО ЗАГРУЗИТЬ СЛЕПОК ЛИЧНОСТИОСТАЛОСЬ СЛОТОВ: 3 ШТУКИ
        И то и другое отправились в Инвентарь, да и остальное содержимое кладовки. Назвать этот погреб «сокровищницей» у Алексея язык не поворачивался.
        Когда со шпионским содержимым тайника было покончено, он вылез наверх, вернул откинутое кресло на место и направился к доспеху.
        «Ну что? - тут же подал голос дух, обеспокоенный долгим молчанием Алексея. - Хочешь почувствовать лес в обмен на увеличение границ моей свободы?»
        - Ладно! - Алексей усилием воли убрал рыцарский доспех себе в Инвентарь и обвел вычищенную мастерскую усталым взглядом. - Согласен! Единение с природой не помешает.
        «Отлично! - в голосе духа скользнуло плохо скрываемое нетерпение. - Прими удобную позу, расслабься и впусти меня в свое сознание…».
        - Да не вопрос, - согласился маг, усаживаясь в удобное гостевое кресло, и широко распахивая свой разум. - Поехали!

        Глава 5

        Чем-то взаимодействие с духом напоминало учебу на Полигоне с Артом. Вот только тогда Арту приходилось перегружать Алексея, чтобы тот скользнул в медитационное состояние и оказался на стихийном плане. Сейчас же рядом Арта не было. Но и Алексей был уже не тот восторженный юнец-неумеха, дорвавшийся до магии.
        Да и вместо стихийного плана был Лес.
        Лес. Вот сейчас Алексей понял, почему он звучит с большой буквы. Лес потрясал. Жизнь в нем бурлила словно в каком-то мегаполисе. Но в отличие от людских столиц, в Лесу движение было… гармоничное.
        Алексей вдохнул полной грудью, втягивая в себя аромат разнотравья, запах сосняка и свежесть утренней росы. Его плечи расслабились, и он почувствовал себя частичкой Леса. Посмотрел на аппетитный листик глазами муравья, ощутил вековое спокойствие гигантских деревьев, растущих в самом центре Леса, ощутил себя землей, по которой в данный момент передвигались тысячи разумных.
        Взвился порывом ветра, озорно потрепав верхушки деревьев, почесал развесистые рога об удобный сук, тяжело вздохнул, позволяя болотному газу устремится сквозь толщу мутной воды на свободу.
        Неподготовленного мага поток информации захлестнул бы с головой, сначала ошарашив могуществом - еще бы, видеть мир на сотни километров вокруг! - а затем и утянув в миллионы запахов, ощущений, переживаний. В принципе, Алексей понимал на что позарился Угор, сейчас незаметно затягивающий его все глубже и глубже в болотную топь.
        Мощь. Сила. Превосходство.
        Лес опьянял, мощной лавиной сметая все возражения, предлагая стать частичкой себя - не слугой, но равным по силе всемогущим духом. Да еще и Угор подталкивал, найдя слабое место Алексея.
        На дне болота лежал деревянный посох удивительной силы. И если бы не единение с Лесом, Алексей ни за что бы не заметил его нахождения под зелеными водами мшистого болота. Но самое интересное заключалось не в посохе, а в том, что этот посох защищал. Точнее кого…
        Загадка с головой захлестнула Алексея, и он подался вперед, намереваясь окунуть в болото и достичь его дна, дотянуться до спящего существа, чей покой хранил скромный на вид посох.
        Да и в спину его кто-то настойчиво подталкивал. Еще шаг и тягучие заводи трясины жадно затянут к себе, маня такой близкой отгадкой.
        Неподготовленный маг бы не устоял.
        - Неплохая попытка, - прохрипел Алексей, сначала усилием воли выкидывая присосавшегося духа из своей головы, а потом и возвращаясь в свое тело. - Но ты кое в чем просчитался, Угорушка.
        Глаза Алексея полыхнули яркой зеленью весеннего луга и корни, уже оплетшие кресло, испуганно брызнули в стороны.
        «Как?! - по ушам ударил истошный визг Угора. - Как ты вернулся?!»
        - Мда, - Алексей поудобней устроился в кресле и закинул ноги на послушно изогнувшийся корень. - Эй, дух, а ты в курсе, что у тебя заместо мозгов хлебушек?
        «Как, как, как?!» - продолжал стенать дух, не понимая, как это смертный выскользнул из расставленной ловушки.
        Ведь он выдал этому человеку все секреты мастерской, все артефакты, позволил собрать все инструменты, рассчитывая, что этот недалекий маг за него соберет его будущий капитал.
        - Об косяк, - хмуро бросил Алексей, которого искренне изумление духа уже начало порядком раздражать. - Как бы ты, Угор, ленивым троечником, так им и остался. Да любой менталист твои нити с ходу рассмотрит. Скажи спасибо, что не бросил тебя в то болото, куда ты меня настойчиво подталкивал.
        «Но…»
        - Цыц, - властно бросил Алексей. - У тебя два варианта. Отвечаешь на мои вопросы и я оставляю тебя в покое до возвращения кого-нибудь из Годеска или его учеников. Или сам ищу в твоем сознании что мне нужно, но ты этого не переживешь.
        «Ты! Жалкий червь! …»
        - Ну как знаешь, - пожал плечами Алексей, прикрывая глаза.
        Больше дела до этого неудачника ему не было.
        Не слушая гневных криков, быстро сменившихся просящими и умоляющими стонами, Алексей сначала залез в поверхностную память, просмотрев события, происходившие после его отключки. С кентавром было все понятно - сволочь быстро смекнула на чьей стороне сила, а вот с Гнитием все оказалось не так однозначно.
        Алексей трижды пересмотрел фрагмент со своим избиением, пока окончательно не удостоверился: Пустынный воин бил так, чтобы рука Алексея выскользнула из плена корней и повисла плетью, почти касаясь земли. да и последний пинок земли, благодаря которому коробочка с галстуком оказалась у его пальцев… Случайность? Происки Сети? Сам Гнитий дал ему шанс выбраться?
        Отложив в памяти этот момент, Алексей наскоро пересмотрел память духа за последние сто лет, отмечая всех сколько-нибудь значимых визитеров. По уму нужно было, конечно, вдумчиво покопаться в памяти Угора, но время катастрофически поджимало. Он и трофеи-то собирал только из-за твердой внутренней уверенности, что все эти вещи понадобятся если не академским магам, то армии Цитадели уж точно.
        Закончив с чтением памяти, он разорвал связь Угора с этим местом, окончательно упокаивая духа и поднялся с кресла. Его ждал Ги-Дон.
        Выйдя из усадьбы, он захлопнул за собой деревянные ворота и направился к сосне, у которой оставил дриаду.
        Подойдя к девушке он привычно потянулся к поясу, но не обнаружив там Цепи, нахмурился. Мысленное усилие и перед глазами всплывает сообщение Сети:
        ВНИМАНИЕ! В РЕЗУЛЬТАТЕ НЕСАНКЦИОНИРОВАННОГО ДОСТУПА СЛЕДУЮЩИЕ АРТЕФАКТЫ:
        КАМЕННАЯ ЦЕПЬ. СУТЬ ГОР, ТЕРРАФОРМИРОВАНИЕ, ?
        КНИГА ОГНЯ. ИЗНАЧАЛЬНОЕ ПЛАМЯ, ДОСТУП В КУЗНИЦУ ИСТИННЫХ ИМЕН, ?
        ЧЕРНИЛЬНИЦА ВОДЫ (ГРААЛЬ). ИСТОЧНИК ЖИЗНИ, МОРОЗНАЯ ГРЯДА, ?
        БЫЛИ ПОМЕЩЕНЫ В ИНВЕНТАРЬ. ЖЕЛАЕТЕ ИХ ИЗВЛЕЧЬ?
        ДА/НЕТ
        - Конечно, да! - незамедлительно согласился маг.
        ВНИМАНИЕ! ДЛЯ ИЗВЛЕЧЕНИЯ АРТЕФАКТОВ НЕДОСТАТОЧНО ЭНЕРГИИ!
        38/100
        «Не было печали, - подумал Алексей, недовольно нахмурившись. - Успеть бы восстановиться до встречи с этим утырком... Ладно, будем работать с тем, что есть. Надеюсь дриада поможет разобраться с магией Природы. Момент единения, спасибо одному глупому и ленивому дух, был прекрасен, но этого было явно мало…»
        Он приблизился к девушке и мягко произнес:
        - Лиа, подъем! - судя по ауре, дриада уже пришла в себя и сейчас только делала вид, что находится без сознания. - Вставай давай, вижу, что ты притворяешься.
        - Ваш мир ничем не отличается от нашего! - дриада вздрогнула, открыла глаза и грустно посмотрела на Алексея. - Он хотел сделать меня своей слугой!
        - Да, малышка, - хоть Алексей и торопился, но по опыту работы в женском коллективе хорошо знал, что нерешенная женская проблема вскоре становится проблемой всего коллектива. - В мире много… нехорошего, Лиа. И иногда плохих разумных становиться больше, чем хороших. Тогда сам мир становится, хм… нехорошим. И оставшиеся хорошие ребята сжимают кулаки и идут восстанавливать справедливость.
        - А мы хорошие? - в огромных глазах дриады стояли слезы.
        - Конечно, - уверено подтвердил Алексей. - И мы сейчас с тобой догоним плохих ребят и немножко их накажем.
        - Это будет правильно, - важно кивнула девчушка.
        - Вот только мне понадобится твоя помощь, - протянул Алексей. - Я стал чувствовать Лес очень даже хорошо, но на друида не учился и совершенно не представляю себе как открыть Лесную тропу. А ведь нам с тобой нужно перегнать плохишей.
        - Ух ты! - глаза дриады расширились еще больше, хотя казалось, что уже некуда. - У тебя в ауре появилось Дыхание Леса!
        - Это хорошо? - уточнил Алексей.
        - Только высшие друиды, прошедшие единение с природой, обладают такой аурой! - снисходительно ответила ему Лиа. - Но ведь до этого у тебя ничего такого не было?
        - О! - Алексей принял важный вид. - Я просто талантливый и немного гениальный, хех! Ну а если серьезно, не знаю как тебе объяснить. Просто почувствовал себя частью Леса… Вроде понимание есть как и что делать, а вот практики нет. - Он с усмешкой пожал плечами. - Поможешь?
        - Конечно! - просияла дриада. - Ты уже определил где они находятся?
        - Где-то там, - Алексей махнул рукой на север.
        - То есть сейчас ты их не чувствуешь? - удивилась дриада.
        - Да не особо, - признался Алексей, поправляя галстук. - Как их почувствовать, они же далеко.
        - В Лесу нет понятия далеко, - укоризненно посмотрела на него Лиа. - Вспомни их ауры, их сложно спутать. Жаркая, песочная аура воина, ежесекундно проклинающего Лес, отчего каждый сучок норовит оплести его ноги и помочь споткнуться. Полная животной мощи аура кентавра, она, если присмотреться, в полтора-два раза шире человеческой. Ну и аура друида с прожилками Тьмы. Жаль, что не разглядела его суть раньше.
        Дриада совсем по-детски шмыгнула носом и посмотрела на Алексея.
        - Представил их ауры? - дождавшись утвердительного кивка Алексея, она продолжила, - а сейчас попроси Лес о помощи. Он подскажет.
        Вольный маг прикрыл глаза, представляя себе так точно описанные дриадой ауры, потянулся сознанием к ближайшей кроне дерева и, неожиданно для себя, увидел идущую по Лесу троицу.
        Гнитию было тяжело. Ксуров лес был похуже бедуинской полосы препятствий! Ветки лезли в лицо, цеплялись за одежду, паутина попадала в глаза и волосы. Корни будто специально цеплялись за его сапоги. Гнитий с каждым шагом все больше и больше ненавидел лес.
        - Да ты расслабься, - со смешком посоветовал ему Ги-Дон, наблюдая за мучениями воина. - Лес чувствует твою агрессию и оборачивает ее против тебя.
        - Как тут можно жить, - зло сплюнул Гнитий и тут же выругался, схватившись за глаз. - Сколько мошек в этом ксуровом лесу!
        - Я тебе говорю расслабься, - Ги-Дон не шел, а будто плыл по травяному покрову. - Бери пример с Гдежа. Ему-то на копытах посложней идти будет!
        - Так уж и на копытах, - осторожно не согласился Гнитий, косясь на зеленые отростки, опутавшие ноги кентавра.
        - Это все симбиот, - благодушно пояснил Ги-Дон, которого спутники, казалось, развлекали. - Хочешь тебе такой же подсажу?
        - Не-не-не, - отчаянно замахал головой Гнитий. - К ксурам этого симбиота! Мне и так хорошо!
        - Ну смотри, - посмеиваясь протянул Ги-Дон. - Ежели что, только скажи.
        
        - Такое ощущение, что ему что-то от них нужно, - пробормотал Алексей, выныривая из видения. - Или скучно…
        Дриада в ответ безразлично пожала плечами и шагнула к ближайшим кустам.
        - Смотри, они идут по малой Лесной тропе. - Дриада посмотрела перед собой отсутствующим взглядом. - Лес вынужден слушаться Темного друида, но никто не может заставить Лес предоставить лучшие условия. Только попросить.
        - И мы сейчас попросим Лес предоставить нам тропу побыстрее? - уточнил Алексей.
        - Да, - улыбнулась дриада, - ты попросишь.
        - Гхм, - озадаченно хмыкну Алексей, - ну давай попробуем.
        - Потянись разумом к Лесу, - принялась инструктировать дриада, - представь конечную точку маршрута и попроси помочь добраться туда.
        - Хорошо, - кивнул Вольный маг, и шагнул к кустам.
        После чего коснулся зелени руками и сделал глубокий вздох.
        На душе сама собой появилась улыбка, плавно перекочевав на лицо и он потянулся своим вниманием к Лесу, делясь с ним своим хорошим настроением и внутренним счастьем.
        По Лесу пробежал легкий ветерок, а Алексей почувствовал на себя пристальное внимание Леса. Будто каждая птичка, каждое дупло, каждая травинка посмотрели на него. Какая там Скверна! Той сущности далеко было до этого внимания. Казалось, на тебя смотрит бескрайняя вселенная.
        «Хм, какая вселенная? Это просто лес!»
        Взбодрив себя такими нехитрыми мыслями, Алексей представил перед собой опушку между Лесом и начинающимися горами, поделился воспоминаниями о преследуемой троице, добавив в это послание эмоции погони и жажды мести и снова представил перед собой опушку, на которой он сидит в засаде на выходящего с тропы Темного друида.
        Лес вздохнул и кивнул кронами высоких деревьев, а кусты перед Алексеем послушно раздвинулись в стороны, открывая лесную тропку.
        - Скорый Лесной путь! - ахнула дриада. - Такое даже шаманам Изумрудного мира не под силу!
        - Видно этот друид шибко Лесу не понравился, - предположил Алексей и галантно уступил дорогу девушке. - После вас.
        - Спасибо, - смущенно улыбнулся дриада, шагая на тропку. - Получается, мы обгоним их практически на час!
        - Не густо, - подытожил Алексей, - ладно, пока идем, обдумаю дальнейший план действий. А ты, Лиа, пока можешь рассказать мне про лесную магию.
        
        Идти по лесной тропе было… необычно. Пока смотришь вперед, по бокам проносятся смазанные картинки - будто мчишься по трассе на авто. Но стоит только повернуть голову, как перед глазами вновь обычный лесной массив.
        Немного побаловавшись, Алексей бросил попытки поймать момент смены обычного леса на скоростную ленту автострады и переключил внимание на дриаду.
        - Ну что, Лиа, будешь учить меня магии природы?
        - Давай, - радостно улыбнулся девушка. - Ты способный.
        - Терпенье и труд все перетрут, - усмехнулся маг. - Расскажи мне про корни и про контроль зверей, пожалуйста.
        - Корни - первое заклинание, которое осваивает любой друид. Чем больше у друида силы, тем толще и сильнее корни он может призвать из-под земли.
        - А шипы? - тут же уточнил Алексей.
        - Это уже фокусы химерологов, - нахмурилась дриада. - Дочери Леса не одобряют этой ветви магии. Смерть, конечно, идет рука об руку с Жизнью, но это противоестественно Природе.
        - Значит химеролог, - кивнул Алексей, прикидывая как максимально быстро расправиться с Ги-Доном и вернуть украденную книгу. - Эти ребята поди артефакты любят?
        - Не то слово, - серьезно подтвердила Лиа. - Основа их могущества. Опытный химеролог может создать армию непобедимых чудовищ, но это займет очень много времени. Имея под рукой артель артефакторов, им достаточно вкладывать получившиеся плетения в артефакты и при необходимости мгновенно призывать своих химер.
        - Очень здорово, - скривился Алексей. - А обычные звери?
        - Только попросить о помощи, - покачала головой дриада. - Можно, конечно, и подчинить лесных жителей, но тогда появляется шанс, что они сойдут с ума и нападут на своего призывателя. А еще…
        За эти два часа ходу Алексей узнал о магии Природы столько всего нового, что у него не на шутку разболелась голова. Да и яд шипов нет-нет, но давал о себе знать.
        Одно он понял точно - тягаться с Ги-Доном на его же собственном поле - бессмысленно. Поэтому - или засада, или марш-бросок по горам к отшельнику, в надежде, что он доберется до него раньше Темного друида.
        Перво-наперво следовало обезопасить себя от корней. Тут, на взгляд Алексея отлично подойдут каменные доспехи. Вот только получится ли достать Цепь из Инвентаря, куда она автоматически переместилась, он не знал. И проверить это можно было только по прибытию. Лиа не случайно подчеркнула - на тропе никакой магии, никаких артефактов. Лес очень трепетно относился к своим тайным тропкам…
        «Отсечь его от магии? Взломать ментальный щит? Задавить голой силой? А ведь еще есть кентавр и Гнитий… Их тоже нельзя сбрасывать со счетов. Стоит мне отвлечься хоть на секунду и боюсь представить, что выкинет этот друид…»
        Алексей понимал - в этот раз Ги-Дон церемониться с ним не будет. Никакого яда и медленной смерти, с расчетом на то, что место силы притянет его магический Источник и увеличит впоследствии мощь Темного друида. На стороне Алексея будет только фактор неожиданности, да его магическое искусство. На стороне Ги-Дона - карманная армия химер и сила Леса, который вынужден подчиняться Друиду.
        «Сюда бы Костяна с Натой и Макса! - с тоской подумал Алексей, шагая по тропинке. - Ребята неплохо наловчились действовать в Лесу».
        Не забывал он и про свой резервуар, пытаясь медитировать на ходу, вот только нитей силы на его пути не попадалось. Можно было, конечно, выпить пару зелий, но внутренняя чуйка вовсю кричала, что восстановить энергию нужно самому. Поэтому все, чем ограничился Алексей - горсть серебристой земляники, которая время от времени встречалась по пути.
        - Пришли, - звонко сообщила Лиа, выходя на утоптанную площадку.
        - Отлично, - Алексей бросил восхищенный взгляд на величественные горы, выглядывающие за чахлой рощей. - А теперь за дело, Лиа. Напомни, пожалуйста, сколько у нас времени до их прихода?
        - Не больше часа, - виновато посмотрела на Алексея девушка.
        - Нам хватит, - уверенно заявил маг, внимательно осматривая рельеф местности. - Значит так, слушай, что тебе нужно будет сделать…
        Наметки плана были, оставалось подготовиться к встрече и надеяться, что к исходу этого часа резервуар восстановится, а артефакты снова станут доступны.
        Иначе… Иначе будет непросто. А умирать второй раз Алексей категорически не хотел.

        Глава 6
        - Нам что еще и в горы переться? - горестно вздохнул Гнитий, выходя на утоптанную полянку и внимательным взглядом выискивая угрозу. - Там еще хуже чем в лесу!
        - Отчего же? - с усмешкой поинтересовался Ги-Дон, которого Гнитий веселил своей непосредственностью и откровенностью.
        - Холодно, - буркнул воин, отступая вправо и поудобней перехватывая свое копье. - Не люблю холод.
        - Ничего, - покровительственно бросил друид, - осталось недолго…
        - Тревога! - перебивая своего хозяина заржал было кентавр, но было поздно.
        
        Разумней было бы напасть на эту компашку в горах, но с исчезновением книги Алексей потерял ориентир и банально побоялся заблудиться в горах. Поэтому пришлось действовать здесь и сейчас.
        Пять иллюзий - на большее не хватило маны - появились из ниоткуда и тут же бросились в атаку. Рой ледяных сосулек вперемешку с каменной шрапнелью и молний накрыл друида с головой. Следом мелькнул огненный хлыст, но лишь бессильно скользнул по темному кокону, окружившего Ги-Дона.
        - Как ты посмел?! - по поляне раздался разъяренный вопль Темного друида. - Щенок!
        Но Алексею было не до оскорблений. Он осыпал Ги-Дона всевозможными заклинаниями, пытаясь нащупать в его защите слабое место, параллельно активируя программу, заложенную в сознание кентавра.
        Окутанный зеленым кустом кентавр обреченно взвыл и, встав на задние ноги, всем своим весом обрушился на друида. Чтобы в следующий момент забиться в мучительных конвульсиях - подсаженный в его организм симбиот рьяно отреагировал на покушение на жизнь своего хозяина.
        Если бы Алексей умел в рукопашку, он бы давным-давно осыпал Ги-Дона ударами, усиленными «Кастетами Света». Но он трезво оценивал свои силы и поэтому издалека перегружал защиту Темного точечными «Копьями Света».
        - Убью! - взревел друид, с головы до ног облитый кровью разорванного кентавра.
        Земля вокруг него вздыбилась десятками корней, которые тут же потянулись к иллюзиям, а сам он схватился за неказистое ожерелье.
        - Лиа! - крикнул Алексей, швыряя в Ги-Дона «Веер ножей» - заклинание, заготовленное против Гнития.
        Дриада в тот же момент вскинула руки со сжатыми кулачками, призывая к помощи Лес.
        Большинство вздыбленных корней уже обзаведшиеся шипами бессильно опали, а парочка и вовсе хлестнула по друиду, окончательно снимая щит, ослабленный Алексеем и порвав ожерелье из блеклых ракушек.
        «Ну же!» - мысленно крикнул Вольный, не переставая осыпать Ги-Дона стихийными заклинаниями первого уровня.
        Он и так выжал из себя все, что мог. Но Ги-Дон неприятно удивил, устояв под отчаянным натиском Вольного мага. Сейчас все зависело от Воина пустыни. Первый козырь Алексея сработал, позволив не только вычеркнуть кента из текущего расклада, но и с его помощью нанести урон друиду. Что же до Гнития…
        Алексей помнил с какой скоростью мог перемещаться воин и как виртуозно он владел своим оружием. И раз в первые секунды битвы острое жало его копья не пронзило горло лучшей иллюзии Алексея, то это значило одно - Гнитий предан Мастеру Брану. Вот только кому предан реставратор…?
        - Убей их! - взвизгнул Ги-Дон, срывая с себя ожерелье. - Мне нужно пара секунд!
        Но Гнитий так и стоял на месте, замерев в защитной стойке, словно чего-то выжидая.
        «Или выцеливая настоящую цель!» - от пронесшейся в голове мысли все нутро обожгло холодом, а пальцы сами собой сложились в мудру-ключ, необходимую для активации големо-брони.
        Но приготовленное плетение каменной защиты не пригодилось.
        Мастер копья шагнул было вперед, но в следующую секунду его движения размазались, а каленый наконечник копья впился в плечо Ги-Дону, не только раня друида, но и виртуозно срезая ремень перекинутой через плечо сумки.
        Хтыщ! - раздался звонкий щелчок сплетенного из последних сил огненного хлыста.
        Огненная плеть впилась в раненую руку друида, и по поляне тут же поплыл запах подгорелого мяса.
        - Ааааа! - Ги-Дон сжал в здоровой ладони засохшую птичью лапу, в следующий момент покрываясь толстой древесной корой.
        Второй удар Гнития лишь откинул друида назад, не сумев пробить деревянную броню.
        Оставшиеся иллюзии Алексея, выпустив все до одного заклинания, бросились вперед, подчиняясь мысленному приказу мага.
        Ги-Дон не стал бросать грозных пафосных слов и молча бросился в чащобу, лишь подарив Алексею на прощанье полный ненависти взгляд.
        - Сумка! - крикнул Алексей, все же активируя на последние крохи маны плетение големоброни. - Лиа к Гнитию! Живо!
        Хоть Ги-Дон и сбежал, но от рассыпанных по поляне ракушек так и разило опасностью.
        Алексей, на ходу обрастая броней, выскочил из своего укрытия и бросился к разорванному на части ожерелью. Он успел разбить три ракушки, прежде чем остальные исчезли с негромким хлопком, высвободив из временного стазиса с десяток здоровенных крабов.
        ПРИСПЕШНИКИ ФЛЕКТОРА
        ОСОБЕННОСТИ: КОЛЛЕКТИВНОЕ СОЗНАНИЕ, ГРЯЗЕВАЯ БРОНЯ
        - Лиа! Подвижность! Гнитий! Защищай её! - отрывисто бросил Алексей, опуская сжатые в замок руки на панцирь ближайшего резвого краба.
        Послышался влажный хруст, и маг пинком ноги отшвырнув убитую химеру под лапы его сородичей, вставая в стойку. Энергии практически не осталось, и он удерживал каменный покров исключительно на силе Воли. И ни о какой деформации брони речи, конечно, не шло. Выстоять бы против прощального сюрприза Ги-Дона, подхватить ключ и в горы - к отшельнику.
        Ну а сейчас, главное было - не подпустить крабов к дриаде. Зеленоволосая девчушка пришлась магу по душе и он не хотел, чтобы с ней приключилось несчастье, да и как учитель магии природы Лиа его более, чем устраивала.
        Хрусь!
        Один из крабов резво бросился Алексею в ноги и получил пинок в морду. Тут же сбоку на него бросился еще один краб, угрожающе щелкая здоровенными клешнями, и еще двое бочком-бочком метнулись к дриаде с копейщиком.
        - Твари, - буркнул Алексей, преграждая путь остальным. - Ууу, рачьё!
        Хорошо хоть Лиа уверенно держала в корневом плену шестерых крабов и пыталась оплести седьмого.
        За спиной раздалось хэканье Гнития и глухой хруст раскалываемых хитиновых панцирей.
        - Все, я пуст! - хмуро крикнул воин. - Всю ци на них спустил! Энергии на один удар!
        - Зыбучий песок сможешь? - уточнил Алексей ловким пинком ломая лапы темно-коричневому крабу.
        - Это ж крабы! - возразил мастер копья. - Им что песок, что опушка!
        - Ну тогда побереги свою ци, - Алексей, с неожиданностью для грузной фигуры голема ловкостью, дотянулся до осторожного приспешника Флектора, и схватил его за левую клешню. - Почти справились!
        Схваченный краб неожиданно больно вцепился ему в ногу и Алексею пришлось сначала оторвать ему клешни и только потом вскрыть грязный шипастый панцирь.
        - Повезло вам, членистоногие, - доверительно сообщил оставшимся на ногах крабам Алексей. - Был бы тут Николаич с Олежей, они бы вас голыми руками разорвали. Под пиво... Хоть и не пьют, - невпопад добавил маг.
        За оставшимися крабами пришлось побегать.
        Хрусь!
        Клац!
        Хрусь!
        Под конец, когда в живых на заляпанной грязью поляне остались лишь двое приспешников, Алексей не выдержал и избавился от каменной брони. Нести на себе дополнительный груз в центнер весом оказалось для него тем еще испытанием. Покопавшись в Инвентаре, он нашел с десяток склянок с кислотой и помог Гнитию добить химер.
        Когда все, наконец-то, было закончено, Алексей с трудом волоча ноги дошел до валяющейся на земле сумки, из которой выглядывали Четки и, достав черно-белый артефакт, перекинул его через плечо, сразу же почувствовав прилив сил. После чего бережно вытянул из сумки бумажный сверток из плотной бумаги.
        Ему не нужно было его разворачивать, чтобы понять - «Боги Порога» вернулись к своему хозяину.
        - Привал, ребята, - устало протянул Алексей, вытаскивая из Инвентаря два персика. - Отдохнем, и в горы.
        Перед магом встал непростой выбор - восстановить силы персиком, но на неопределенное время остаться без доступа к артефактам, или садиться в многочасовую медитацию, чтобы восстановить свой резервуар.
        В первом случае он лишал себя серьезных преимуществ, даруемых артефактами. Причем, судя по ускоряющимся событиям, вряд ли ему удастся посидеть и помедитировать. Во втором случае он выигрывал время. Для оставшихся в Академии преподов. Для разбросанных по всей Академии студиозов.
        «Ну прилечу я такой в Академию без артефактов, помогу справиться с парочкой Ксуров и все? Без Чернильницы моей маны хватит на пару стычек - не более. Может пара часов спасти жизни? Может, но... Стоп! Если я починю систему телепортов, то студиозы валом повалят в Академию - прямо в распростертые объятья ксуров! И лягут там все до единого... Значит решено. Сначала медитация, потом - все остальное!».
        Из задумчивости его вырвал ленивый вопрос Гнития:
        - Что дальше-то? - воин успешно делал вид, что его ни коем образом не интересуют «пушистые яблоки», которые Алексей, задумавшись, крутил в руке.
        - Дальше? - прищурился Алексей, всматриваясь в ауру воина. - Покараульте пару часиков. Мне надо помедитировать. И на вот, - он бросил оба персика копейщику. - Восстановите с дриадой силы.
        Гнитий обрадовано крякнул, и, протянув один фрукт девушке, с удовольствием впился зубами в плод.
        «Вот и ладушки, - подумал Алексей, который, как ни всматривался, не разглядел в ауре воина предательства или гнили. - А я побуду наедине с природой».
        Настроившись на дыхание Леса, Алексей медленно потянулся сознанием в центр гигантской дубравы. Туда, где по его ощущениям билось сердце Леса - Древо.
        Сила Леса вливалась в него с каждым порывом ветра, с каждым дыханием земли, с каждым запахом разнообразных растений. Он с удовольствием растворялся в ней, купаясь и окунаясь с головой. Свежесть и аромат лесного разнотравья приятно холодили душу, навечно поселившись под сердцем.
        Алексей не чувствовал своего тела, но точно знал, что сейчас его резервуар набит под завязку, но из медитации выходить не спешил. Его ждало здесь еще одно дело.
        И он уже не просто наслаждался приятной и исцеляющей душу прохладой, но и целенаправленно искал центр внимания, от которого в прошлый раз его позвоночник превратился в ледяной столб.
        Спустя какое-то время - не то минуты, не то годы, он вновь почувствовал на себе взгляд тысячелетнего Леса. Но на этот раз сумел справиться с обжигающим нутро холодом страха и даже выдавил из себя дружелюбную улыбку.
        «Нагулялся? - проскрипело у Алексея в голове. - Игрушки свои забрать пришел?»
        «Эээ, - сбитый с толку Вольный маг мучительно пытался подобрать подходящие слова. - Так просто, мимо проходил».
        «А, - из полного первобытной мощи голоса мигом пропал интерес. - Ну проходи».
        «Спасибо, - на всякий случай поблагодарил Алексей, немедля возвращаясь в тело. - Дурак! - ругнулся он сам на себя. - А чего ты ожидал вообще? Такое ощущение, будто меня сейчас как котенка макнули головой в лужицу, которую я недавно напрудил, но уже забыл об этом… Вездеход-сноходец, блин! Нелин недоделанный!»
        Открыв глаза, Алексей с кряхтением поднялся на ноги и начал было разминать поясницу, да так и замер - на полусогнутых коленях и с упертыми в бока руками.
        Несмотря на то, что он вышел из медитации, он все также чувствовал Лес.
        Каждое дерево, каждую травинку…
        Рой ос, зло жужа, набросился на него, но так и не смог его ужалить. Стая волков, оскалившись, окружили его, но тут же припали на передние лапы и завиляли хвостами, стоило им встретиться с его взглядом. Могучие корни, вырвавшиеся из земли, вместо того, чтобы раздавить его в смертоносных объятьях, бережно окутали его, ощерившись во все стороны шипастой броней.
        И даже лесной тигр, подкрадывающийся сбоку передумал нападать, услышав рык, вырвавшийся сквозь его оскаленные клыки и услышав шелест разворачиваемых крыльев. А гигантские орлы, редко попадающиеся на глаза смертным, после нескольких безуспешных попыток поранить его хищными клювами или острыми когтями, с достоинством склонили головы, недовольно щурясь от исходящего от него жара.
        А потом…
        А потом в голове словно развернулась навороченная трехмерная карта. И это было… круто. Волнительно. Сногсшибательно. Головокружительно. Он вздохнул свежайший воздух и медленно выдохнул, с усмешкой наблюдая за порывом ветра, расходящемуся во все стороны. Он даже нашел недалеко от границы, там где Лес плавно переходил в горы, темное пятно. Он беззвучно захохотал, чувствуя охватившую его мощь. Он - это сила.
        - …ей!
        Он - это абсолютная власть.
        - …ксей!
        Он - это Лес!
        - …лексей!
        Наслаждаться всеобъемлющим видением ему мешал назойливый писк смертных, настойчиво добивающихся его внимания. Бросив многообещающий взгляд на темное пятно, которое стремительно двигалась по его территории - все равно не уйдет! - он снисходительно перевел внимание на смертных.
        - Алексей!
        Отчаянный крик, полный страха, отчаяния, искреннего участия и тревоги захлестнул его с головой и потащил куда-то вниз и вправо. Перед глазами промелькнула ярко-зеленая взвесь Леса и он, почувствовав, что падает куда-то вниз, открыл глаза.
        - Твою же… - прохрипел Алексей, облизывая пересохшие губы.
        Он как будто оказался в детстве - в своей кровати. Когда просыпаешься от того, что стремительно падаешь вниз, а вздрогнув всем телом и открыв глаза, обнаруживаешь, что лежишь у себя на постели.
        - Это было… близко.
        Он в очередной раз прошелся по самому краю, удержавшись в теле и сохранив свое я только благодаря дриаде.
        С трудом разлепив глаза, он посмотрел на взволнованную девчушку и на напрягшегося Гнития и выдавил из себя:
        - Спасибо…
        - Твое тело, - прошептала Лиа, встревожено хлопая своими огромными глазищами. - Ты как начал корой покрываться, мы бросились тебя будить, но ты не отзывался. Гнитий тебя даже копьем немного потыкал.
        Копейщик невозмутимо пожал плечами, но взгляд виновато отвел.
        - Разберемся, - Алексей повел плечами, ощущая, как с него осыпаются ошметки коры.
        Со стороны он выглядел, наверное, смешно. Стоящий на полусогнутых ногах парень в классическом костюме, с головы до ног покрытый толстой коркой природной брони, с огромными четками, висящими через плечо. И сейчас он, выпрямившись, механически стряхивал с себя отваливающиеся куски коры и с любопытством изучал системные сообщения:
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 1 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 2 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 1 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 4 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 2 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 2 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 3 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 1 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 9 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 2 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОВЫСИЛИ СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ ПРИРОДЫ НА 8 %.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЕДИНЕНИЯ С ПРИРОДОЙ!
        ИММУНИТЕТ К ЗАКЛИНАНИЯМ НА БАЗЕ МАГИИ ПРИРОДЫ 90 %!
        СИЛА ВСЕХ ЗАКЛИНАНИЙ ШКОЛЫ ПРИРОДЫ УВЕЛИЧЕНА В ДВА РАЗА!
        ВРЕМЯ СОЗДАНИЯ ПЛЕТЕНИЯ УМЕНЬШАЕТСЯ В (ВОЛЯ/ИНТЕЛЛЕКТ) РАЗ.
        ВАМ ДОСТУПНЫ ЛЕСНЫЕ ТРОПЫ (РАЗ В ДЕНЬ).
        ВАМ ДОСТУПЕН ВЫЗОВ СТАИ ОРЛОВ (ПРОВЕРКА НА ИНТЕЛЛЕКТ И МУДРОСТЬ. КОЛИЧЕСТВО ПРИЗЫВАЕМЫХ: (ИНТЕЛЛЕКТ + СИЛА)/10).
        ВАМ ДОСТУПЕН ВЫЗОВ ЛЕСНОГО ТИГРА (ПРОВЕРКА НА ИНТЕЛЛЕКТ И МУДРОСТЬ).
        ВАМ ДОСТУПНА ФОРМА ? (НЕ ВЫПОЛНЕНО 2 УСЛОВИЯ)
        ВАМ БОЛЬШЕ НЕ НУЖЕН КОМПАС. В КАКОМ БЫ ЛЕСУ ВЫ НИ НАХОДИЛИСЬ, ВЫ НЕ ПОТЕРЯЕТЕСЬ.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К ВОЛЯ.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К МУДРОСТЬ.
        ВНИМАНИЕ! УВЕЛИЧЕНА ОСНОВНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА! +1 К СИЛЕ.
        
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ДОСТУПЕН ПАКЕТ С УНИКАЛЬНЫМ ЗАЩИТНЫМ УМЕНИЕМ: «ЖЕЛЕЗНАЯ КОРА»
        
        ВНИМАНИЕ! ВАШ ОРГАНИЗМ СПРАВИЛСЯ С ЯДОМ И ДЛИТЕЛЬНОЕ ВРЕМЯ ПОДВЕРГАЛСЯ СЕРЬЕЗНЫМ НАГРУЗКАМ. ВАША ВЫНОСЛИВОСТЬ НЕЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧИЛАСЬ.
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 11
        
        
        ВНИМАНИЕ! РЕЗЕРВУАР ВОССТАНОВЛЕН НА 100%. НЕОБХОДИМЫЙ УРОВЕНЬ ЭНЕРГИИ ДЛЯ ИЗВЛЕЧЕНИЯ АРТЕФАКТОВ ДОСТИГНУТ.
        ИЗВЛЕЧЬ АРТЕФАКТЫ? ДА/НЕТ
        
        - Это я хорошо помедитировал, - пробормотал Алексей, соглашаясь с предложением.
        Жутко чесались руки посмотреть на орлов и лесного тигра, еще больше хотелось узнать что за форма ему скоро будет доступна, и какие условия необходимо выполнить, но Алексей мужественно отложил все это на потом, ограничившись тем, что заглянул в свои характеристики:
        ИМЯ: АЛЕКСЕЙ АЛЫЙ
        КЛАСС: ВОЛЬНЫЙ МАГ
        Состояние здоровья: хорошее (в организме обнаружены следы отравления)
        Основные характеристики:
        Сила - 11(10) (+1 Запонки Братства Вольных)
        Выносливость - 12(11) (+1 Запонки Братства Вольных)
        Интеллект - 17(16) (+1 Запонки Братства Вольных)
        Ловкость - 11 (9,5) (+1 перстень Ювелира, +1 Запонки Братства Вольных)
        Мудрость - 18(17) (+1 Запонки Братства Вольных)
        Харизма - 11(9,8) (+1 Дворянский галстук угасшего рода, +1 Запонки Братства)
        Воля - 17(16) (+1 Запонки Братства Вольных)
        СКРЫТЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Стойкость - 5(4) (+1 Запонки Братства Вольных)
        Удача - 3(2) (+1 Запонки Братства Вольных)
        Восприятие - 3(1) (+1 перстень Ювелира, +1 Запонки Братства Вольных)
        Концентрация - 2(1) (+1 Запонки Братства Вольных)
        
        - Все ребят, - Алексей щелчком пальцев избавился от остатков Древесной коры и нежно провел рукой по висящей на бедре Книге Огня. - Выдвигаемся!

        Глава 7

        В принципе, он мог попробовать добраться до Утеса отшельника по воздуху, что было бы намного быстрее, но внутренняя чуйка советовала воздержаться от полетов. Поэтому они уже третий час поднимались пешком. И дриада, несмотря на предложение Алексея остаться в Лесу, упорно шагала рядом.
        Честно говоря, Алексей думал, что Лиа не справится с подъемом и уже прикидывал как сподручней ее нести, но аура Четок творила чудеса. Даже независимый Гнитий старался держаться поближе к Алексею, нет-нет, да и бросая удивленный взгляд на Вольного мага.
        «Неудивительно, учитывая, что бoльшая часть всех аур была ориентирована на бой, - подумал Алексей, не забывая внимательно осматриваться по сторонам. - Интересно, от кого придется защищать отшельника и придется ли, учитывая, сколько времени прошло? К тому же на таких горных тропках пара воинов с ростовыми щитами и копьями может месяцами держать оборону. Разве что враг решит добраться до утеса по воздуху…»
        Его мысли прервал истошный вопль и громкий хлопот крыльев.
        Гнитий тут же вскинул свое копье, наконечник которого уже наливался золотым светом, а Лиа юркнула за широкую спину грузного копейщика.
        Запахло озоном, а за горой, которую в данный момент по узкой тропке обходил Алексей со своими спутниками, сверкнула ветвистая молния.
        «Значит все-таки по воздуху, - успел додумать Алексей, аккуратно преодолевая крутой выступ. - Твою же налево!»
        Тело сработало быстрее мозгов, метнувшись за один из валунов, разбросанных по небольшой площадке, откуда открывался великолепный вид на горы, на выдающийся вперед утес, где гневно размахивал руками седой старик и… на огромную стаю гарпий.
        - Гнитий, бросай Лию сюда и сам быстрее забегай за валун! - негромко крикнул Алексей, активируя плетение невидимости и выходя на площадку.
        Попадаться на глаза разъяренным летающим фуриям у него не было ни малейшего желания.
        Даже обнаженная грудь полуженщин-полуптиц вызывала какое-то подспудное отторжение, стоило только взглянуть на их искажённые яростью и злобой лица и на птичьи лапы с бритвенно острыми когтями.
        Послышался приглушенный писк и на площадку вылетела дриада, закинутая сюда мощным броском воина. Алексей тут же подхватил зажмурившуюся от страха девчушку и утянул за собой в укрытие.
        Удостоверившись, что с Лией все в порядке, он подскочил к выступу и протянул руку воину, вцепившемуся в трещины скалы.
        - Скорее, - шепнул он побелевшему от страха Гнитию. - Хватайся.
        - Не удержишь, - прохрипел воин, не выпуская из левой руки копья.
        - Руку дай, - властно приказал Алексей, добавив к словам ментальное воздействие.
        Гнитий побелел еще больше, но, отпустив спасительную трещину, протянул руку Алексею, обреченно заваливаясь назад. Но упасть ему маг не дал. Ухватившись за скрюченную ладонь копейщика, Алексей с хэканием рванул воина на себя, чтобы в следующий миг самому оказаться на земле.
        Не рассчитав с силой рывка, Алексей не просто выдернул воина из пропасти, но и сам не устоял на ногах. Сориентировавшись, он шмыгнул за валун, потянув за собой так и не выпустившего копье Гнития.
        - Вроде не заметили, - выдохнул Алексей, выглядывая из-за валуна.
        Гарпиями же, действительно, было не до трех букашек, взбирающихся по горным тропам. Все их внимание было сосредоточено на седобородом мужчине, чьи глаза пылали ярко-синим светом.
        На первый взгляд, помощь отшельнику не требовалась. То одна, то другая молния попадала в кружащих в небе гарпий, и полужещины-полуптицы камнем летели на дно ущелья. Но если присмотреться чуть внимательней, то становилось понятно, что мага берут на измор.
        Во-первых, над скалой висел огромный портал, представляющий из себя завихрения воздуха, из которого время от времени вылетали гарпии в доспехах, чтобы броситься в атаку на отшельника, или занять свое место на скале.
        А во-вторых, большинство гарпий окружал воздушный щит, отражающий или смягчающий удары молний. К тому же на противоположной утесу скале уже сидело больше сотни гарпий, от которых так и тянуло мощной магией.
        Внимание Алексея привлекла пещера, расположенная за спиной отшельника.
        - Не понял, - протянул маг, всматриваясь вглубь жилища отшельника. - Это что, элементы Воздуха?
        Пещера и вправду была переполнена элементалями, но стоило только кому-то из них предпринять попытку вылететь на помощь синеглазому мужчине, как тот кидал за спину гневный взгляд, и элементаль отлетал обратно.
        Гарпии, видимо, выжидали, когда отшельник в очередной раз отвлечётся, так как стоило ему повернуть голову, как сразу пять крылатых фигур бросились в атаку, держась в слепой зоне.
        Еще штук двадцать полуженщин-полуптиц сымитировали атаку, сопровождая налет цепенеющим тело криками.
        Цепная молния прервала их полет, откинув бoльшую часть назад, но первые десять штук сумели подобраться на расстояние удара и воздушный купол, защищающий мага, взорвался воздушными лезвиями, исчезнув под слаженной атакой пятерки камикадзе.
        Над ущельем раздался торжествующий крики и сотни гарпий, снявшись со своих мест бросились в атаку на отшатнувшегося назад отшельника. Элементали, которых больше никто не сдерживал, рванули из пещеры наперерез гарпиям, и Алексей понял, почему маг не пускал их в бой.
        Клинки в руках гарпий и стальные когти их лап, видимо, были зачарованы на противостояние стихийным сущностям, так как каждый удар, вырывал из элементалей огромные куски их воздушных тел.
        Отшельник дико закричал, его глаза полыхнули синим светом, и небо начало стремительно заволакивать огромными тучами. Но сидящие на горе гарпии ждали и этого хода. Сразу же сотня полуженщин-полуптиц взмыли в воздух, бросившись навстречу тучам.
        Алексей не мог понять как, но им удавалось не только сдерживать, но даже отгонять стихию своими криками.
        - Вел! - крикнул Отшельник. - Еще немного осталось. Один из пяти уже здесь! Защищай своих!
        В ответ небо громыхнуло, и тучи налились свинцовой чернотой.
        ВНИМАНИЕ! ИЗМЕНЕНИЕ В ЗАДАНИИ: «ЗАЩИТИТЬ ОТШЕЛЬНИКА» РЕКОМЕНДУЕМОЕ КОЛИЧЕСТВО МАГОВ ДЛЯ ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ: ОТ 100 РАЗУМНЫХ. СЛОЖНОСТЬ: ТРУДНО-ВЫПОЛНИМО. ОПАСНОСТЬ: ВЫСОЧАЙШАЯ.ВНИМАНИЕ! МИРОВОЕ ЗАДАНИЕ: «СПОСОБСТВОВАТЬ ВОЗРОЖДЕНИЮ КЛАНА «ЗОЛОТОЕ РУНО»
        ИЗМЕНЕНО НА «СПАСТИ КЛАН «ЗОЛОТОЕ РУНО» ОТ УНИЧТОЖЕНИЯ»!
        ПРИНЯТЬ?ДА/НЕТ
        
        «Наших бьют, - подумал Алексей, принимая задание. - Харош отсиживаться в стороне!»
        - Будьте здесь, - бросил он своим спутникам и вышел из-за валуна.
        За спиной вспыхнули огненные крылья и он, оттолкнувшись от земли, взлетел в воздух.
        Первым делом Алексей подлетел к отшельнику и кинул тому персик - уж что-что, а оставлять обессиленного мага одного он не собирался. Затем, взлетев повыше, он хладнокровно принялся проверять, какой стихии гарпии боятся больше всего. Ведь не может же их защита распространяться на все?
        Стихию Земли Алексей отмел сразу же - уж слишком ресурсоемкими получались плетения, Вода тоже была отброшена им после нескольких ледяных сосулек, от которых гарпии с легкостью ушли. А вот Огонь его не подвел.
        Во все стороны от мага полетели десятки огненных копий, распадаясь в полете на пять и больше частей, с легкостью прожигая в нелюдях дырки, шириной с кулак. Облегчённые деревянные доспехи, зачарованные на противостояние стихии Воздуха не могли оказать Огню должного сопротивления.
        И копья летели дальше, подпаливая крылья, обжигая лапы и испепеляя бездоспешных гарпий, а сам Алексей поднимался все выше и выше, стараясь незаметно подобраться к порталу.
        Если кому-то пришло бы в голову посмотреть на происходящее со стороны, он увидел бы две сотни кружащих в воздухе полуженщин-полуптиц, постепенно одолевающих элементалей Воздуха и отгоняющих свинцовые тучи прочь, да две фигуры. Одна, гордо расправив огненные крылья, металась в небе, щедро раскидывая вокруг себя огненные заклинания, а вторая молча стояла на утесе и вокруг нее кружились светящиеся руны.
        Алексея же смущали две вещи: сотня гарпий, успешно воюющих с грозовыми тучами и беззащитный портал. Неужели все настолько просто? Это какая-то ловушка?
        «Да брось, Лёх, - возразил сам себе Алексей, - Да кто кроме гарпий сможет добраться до этого портала? Вот и оставили его без защиты. А раз так, надо ловить момент!»
        Отмахнувшись широким огненным хлыстом от пятерки гарпий со светящимися от переполняющей их магии ножами, он рванул наверх - к порталу.
        - Аййййяяяяяяя! - завизжала единственная выжившая после огненного удара гарпия, привлекая внимание своих товарок. - Аййяяяя!
        - Ух ёёё, - протянул Алексей, на чьих глазах половина гарпий, сражающихся с тучей резво развернулись и полетели в его сторону.
        Потянувшись мыслей к ближайшему валуну, он подтянул его к себе, наскоро начертал плетение Разрыва и толкнул в сторону стаи гарпий. Нелюдь мгновенно рванула в стороны, но взорвавшаяся изнутри каменюка успела зацепить с десяток крылатых.
        «И то хлеб», - подумал Алексей, ускоряясь.
        Он уже праздновал свою победу, подлетая к порталу, как на полной скорости влетел в невидимый щит, окружающий крутящуюся в воздухе точку телепорта. Из носа брызнула кровь, перед глазами щедро рассыпали искр, а сам маг, потеряв контроль над Огненными крыльями, полетел вниз.
        ВНИМАНИЕ! ПОСЛЕДНИЙ ДОВОД: 0/1
        Замешательство длилось недолго - буквально два-три удара сердца, после чего он взял тело и магию под контроль и снова создал Огненные крылья, тут же уворачиваясь от полетевших в него дротиков.
        «Спасибо пацаны, - он мысленно поблагодарил ребят за «Последний довод», вшитый в запонки, который только что спас ему жизнь. - Надо бы поаккуратней… Опробовать магию Природы и вызвать Орлов? Подозрительно как-то… Только что получил плюшку и сразу же ситуация, требующая ее использования…»
        Пока мысли стремительно проносились в голове, руки плели одно плетение за другим.
        Огненная взвесь. Огненный венец. Огненный вихрь. Огненная спираль. Огненный дождь. Огненный град. Пламенный смерч. Огненная печать.
        За какие-то секунды резервуар Алексея рухнул практически до дна, а горы начали напоминать филиал ада. Огненная взвесь насытила воздух светящимися искрами, которые при попадании на кожу, жадно принимались пожирать плоть гарпий. Венец охранял Алексея от атак сзади - стоило одной из гарпий приблизиться к нему со спины, как оттуда сразу же срывалась огненная стрела, безошибочная поражая цель. Вихри с упоением гонялись за дрогнувшими гарпиями, охотясь за вкусными жертвами и, казалось, даже увеличивались в размерах после очередной сожранной гарпии.
        Огненный дождь ослеплял полуженщин-полуптиц, заставляя менять траекторию полета и совершать ошибки, а град с удовольствием пробивал в тщедушных телах летунов дыры шириной с карандаш.
        На Пламенный смерч и Огненную печать ушло больше всего маны. Смерч он пустил на гору, над которой висел портал, а печатью замаскировал формирующуюся Спираль.
        Если бы рядом был Арт или Дэнис ван Игнис, они, несомненно, впечатлились бы изяществом созданной Алексеем схемой. От каждого плетения шел тонкий канал к Спирали, передавая ей накапливаемую силу. Алексей чувствовал, что еще немного и накопленной энергии хватит, чтобы подобно спущенной пружине мощный поток огня устремится в воздушный портал.
        Причем эта мысль пришла ему по ходу дела.
        Зачем просто убивать гарпий, если из этого процесса можно извлечь пользу? Вот только к его сожалению то одна, то другая гарпия улепетывала в сторону портала, исчезая в закручивающемся воздушном вихре.
        Устало опустившись на утес отшельника, Алексей попробовал подсчитать сколько еще летунов осталось в небесах. Судя по всему - более пятидесяти.
        - Пятьдесят три, - неожиданно произнес отшельник, сверкнув ярко-синим глазом. - Спасибо за помощь.
        - Пожалуйста, - утомленно произнес Алексей, беря Книгу Огня в руки. У него было такое ощущение, что еще чуть-чуть и он потеряет контроль над созданным им многоуровневым плетением.
        - Мне нравится это место, - улыбнулся Алексею синеглазый маг. - И я бы не хотел, чтобы здесь что-то изменилось.
        - Я работаю над этим, - буркнул Алексей, загоняя разросшиеся Огненные вихри к порталу гарпий.
        - Высвободить накопленное Агни в телепорт? - с интересом протянул отшельник. - Интересное решение… Я бы даже сказал… изящное. Вот только без выверенных воздушных потоков, вам, коллега, будет сложно.
        - Щас будут, - кивнул Алексей. - Придется попотеть, конечно, но у вас тут как-то все… упорядочено, что ли?
        - О! - оживился синеглазый. - Вы заметили? Неужели прошли Единение с Воздухом?
        - Есть немножко, - скромно ответил Алексей, заканчивая формировать воздушный коридор для разошедшегося Пламенного смерча. - Как бы я в воздухе держался?
        - Действительно, - хитро улыбнулся отшельник. - А как вы собираетесь решить проблему малой пропускной способности портала?
        - Здесь, я надеюсь на вашу помощь, - откровенно ответил Алексей. - Не понимаю, как вы умудрились поставить ограничения на портал гарпий, но получилось… виртуозно!
        - Вы не прекращаете меня удивлять, - довольно улыбнулся синеглазый маг. - Давно заметили?
        - Только что, - признался Алексей, которому расположенные перед порталом воздушные щиты, в виде закрывающегося лотоса, показались жутко подозрительными и неестественными, словно кто-то сформировал вокруг портала дополнительную защиту. - Кстати, тот щит, об который я...
        - Не мой, - мотнул головой отшельник. - Это действие какого-то артефакта, который принесла с собой их королева.
        - А она… - встал в стойку Алексей.
        - Первой улизнула в портал, - вздохнул маг. - И я, к сожалению, не успел ей помешать.
        - Жаль, - протянул Алексей, встраивая свою конструкцию в надстройку отшельника.
        - Да не особо, - не согласился маг. - Давай контроль воздушной части, подсоблю.
        Алексей тут же сформировал ментальный пакет и послал собеседнику. Отшельнику хватило нескольких секунд, чтобы разобраться с плетением Вольного мага, после чего Алексей с облегчением вздохнул. Как ни крути, а удерживать контроль над таким сложным заклинанием было тяжело.
        Вместе они споро закончили плетение и огонь радостно хлынул прямиком в завихрения портала.
        - Воздух, - коротко бросил отшельник, полностью сосредоточившись на стабилизации своей ветреной стихии.
        Алексей отреагировал даже быстрее, чем до него дошло сказанное старым магом. Благо бoльшую часть работы он уже сделал и Спираль огня сейчас самостоятельно двигала волну пламени в нужном направлении, с каждым витком, сжимая жар в плотный кулак и ускоряя его движение.
        Поэтому просканировать окружающее пространство и обнаружить с десяток целей, летящих на них в самоубийственную атаку, не заняло у него много времени.
        К огненной стихии Алексей прибегать не стал, для разнообразия метнув навстречу гарпиям ледяные сосульки. Если бы не висящая на поясе Чернильница или же Грааль, вряд ли бы у него это вышло так быстро и легко.
        А так - движение руки, и десять тушек упали на утес. Одиннадцатая же, не долетев до площадки, рухнула в пропасть.
        - Еще две пятерки в скрыте, - сквозь зубы пробормотал отшельник, но Алексей уже и сам их нашел.
        Если бы не Биение Жизни, он бы до последнего не подозревал об их присутствии, так виртуозно гарпии сливались со скалами.
        Приготовив плетение каменных шипов, Алексей спонтанно поменял свое решение, наскоро возвел на утесе ледяную клетку без крыши и бросил в сторону подкрадывающихся гарпий ментальный приказ.
        К его удивлению, сработало и десять гарпий, больше не таясь, слетели аккурат в приготовленную темницу. После чего Вольному магу только и оставалось, что нарастить сверху ледяные копья, перекрыв путь из морозной тюрьмы, да окружить клетку воздушными щитами - на всякий пожарный.
        - Ловко, - одобрил отшельник, резко сжимая напряженные ладони в кулаки и довольно наблюдая за тем, как огненный факел закручивается в воздушный портал. - Не одобряю рабства, но сейчас не время для соблюдения политесов. А воздушные гонцы мне еще пригодятся.
        Алексей согласно кивнул, наблюдая за тем, как созданное им Огненное плетение высшего порядка с глухим хлопком исчезает в схлопывающемся телепорте.
        - Что ж, - синеглазый маг посмотрел на Алексея с мягкой улыбкой. - Приглашаю тебя и твоих спутников в свою скромную обитель.

        Глава 8

        Алексей наблюдал за отшельником и никак не мог отделаться от мысли: кого же он все-таки перед собой видит - уставшего от жизни старца или зрелого мужчину, полного энергии и какого-то детского любопытства?
        Внешне отшельник походил на мужчину в самом расцвете сил, но стоило Алексею поймать его взгляд, как на него обрушивалась тяжесть прожитых годов. Да и сеть морщин, появляющаяся после каждой улыбки, не добавляла ему молодости.
        «Сколько же ему лет?» - мимоходом подумал Вольный маг, отвлекаясь на возникшие перед ним уведомления:
        ВНИМАНИЕ! ВЫ В ТЕЧЕНИЕ ДОЛГОГО ВРЕМЕНИ УДЕРЖИВАЛИ ВНИМАНИЕ, НИ РАЗУ НЕ ПОТЕРЯВ КОНЦЕНТРАЦИИ. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА: КОНЦЕНТРАЦИЯДОСТУП К ПАКЕТУ: «БОЕВАЯ МЕДИТАЦИЯ»ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        Внимание! Задание: «Защитить отшельника» выполненоВернуться в Академию?Да/Нет (При отказе вы будете в течение пяти минут телепортированы принудительно)
        Внимание! Ошибка Сети. Телепортация невозможна!
        
        Внимание! Задание: «Спасти клан «Золотое руно» от уничтожения» выполненоНаграда: Беседа с мастером рун. Одна руна на выбор
        
        Внимание! Доступно мировое задание: «Способствовать возрождению клана «Золотое руно» Принять? Да/Нет
        
        «Боевая медитация лишней не будет, - рассудил Алексей, принимая пакет с умением. - А вот это мировое задание точно не из таких, которые можно выполнить походя. Нет, для начала надо вернуться в Академию. И побыстрее!».
        Он не мог понять почему, но находиться рядом с отшельником было… неуютно. Казалось бы, через что только не прошел Алексей, нарастив крепкую броню невозмутимости, но такие личности, как Арт Скал, Олькуш Ги’Дэрека да этот отшельник, до сих пор выбивали у него почву из-под ног. Рядом с ними он ощущал себя школьником, попавшемся на горячем завучу или даже директору.
        Да и Гнитий с Лией, которых Алексей перенес на утес, тоже чувствовали себя не в своей тарелке.
        Сначала они с удивлением наблюдали за воздушными элементалями, поднимающих из ущелья убитых гарпий и складывающих из в одну кучу. При этом стихийные элементы не забывали стаскивать с мертвых тушек и броню, и амулеты, и даже ерундовые, но блестящие украшения.
        - Скучно тут, - объяснил действия элементалей отшельник, незаметно появляясь рядом с Алексеем. - Да и когда еще представится возможность изучить пласт культуры мира Грог. Раньше эти милые барышни не имели ни брони, ни оружия. А сейчас - зачарованные доспехи и разрушающие мой защитный купол клинки! Жаль королева улетела, я явно чувствовал зачатки ментального дара. Я бы с удовольствием побеседовал с этими милыми дамами. - синеглазый кивнул на смиренно сидящих в ледяной клетке гарпий.
        - Да беседуйте на здоровье, - пожал плечами Алексей, которому не улыбалось постоянно держать в узде десять ментальных уздечек.
        Одно дело убрать насильно внедренную ментальную программу или заложить определенный алгоритм поведения, но переплавлять сознание Алексей не горел желанием. Можно было, конечно, сделать привязку верности, но гарпии, в отличие от кентавров, обладали зачатками ментального сопротивления, и Вольный маг не был уверен, что справится.
        Уж что-что, а тащить с собой десять голодных ртов, каждый из которых мог выйти из-под контроля и ударить в спину он не собирался.
        - Забирайте этих, кхм, милых дам себе.
        - Хорошо, - тут же повеселел отшельник. - Идите за мной.
        Алексей бросил взгляд на пришибленных Гнития и дриаду и жестом позвал их за собой, на что они, не сговариваясь, отрицательно затрясли головами.
        - Я не настаиваю, - хоть Алексею и был виден только затылок отшельника, но он точно знал, что синеглазый маг сейчас улыбается. - Твои спутники могут подождать и здесь.
        - Спасибо, - кивнул Алексей, следуя за хозяином утеса в темный зев пещеры. - Ого! Это вы сами пробивали все эти каналы и геометрические фигуры?
        Весь утес был покрыт всевозможными символами и фигурами, среди которых Алексей нет-нет, но встречал знакомый символ. Но больше всего его впечатлил круг со множеством вписанным в него рун и символов.
        - Сам, - довольно улыбнулся синеглазый. - Я не слишком сильный маг, поэтому мне приходится пользоваться начертанием и ритуалистикой. Моему учителю было достаточно обычного круга…
        «Не слишком сильный? - усмехнулся про себя Алексей. - Ну-ну!»
        Чем дольше он смотрел на выжженные в камне руны и анализировал произошедшую схватку с гарпиями, тем больше удостоверялся в том, что синеглазый маг сам мог справиться с воздушной угрозой.
        Мог, но почему-то не стал… Зато сам Алексей получил «Боевую медитацию и… впервые в жизни использовал заклинание высшего порядка!
        «А этот отшельник непрост! - подумал Алексей, заходя в пещеру. - Будучи Имперским магом я был лишен возможности оперировать высшими заклинаниями, но не слишком заботился на этот счет, компенсируя ограничение класса вливаемой в плетения силой. И ведь да, раньше меня это устраивало, но сейчас, кхм, вкусив очарование многосоставных плетений, мне уже тяжело представить, как можно магичить без высших алгоритмов! Это как если сравнивать матан со школьной математикой - совершенно разные уровни!».
        Задумавшись, он и не заметил, как оказался внутри огромного зала.
        Вдоль стен находились книжные шкафы и проходы вглубь скалы. Посередине пещеры над мраморным пьедесталом висел искрящийся молниями шар. Рядом стоял письменный стол с несколькими исписанными листками и стопкой книг. Чуть дальше расположилась самая настоящая лаборатория со множеством колб, стеклянных трубочек и других всевозможных устройств. Около каждого прохода вглубь скалы стоял полный рыцарский доспех с забралом, светящимися мягким белым светом.
        В глубине пещеры горел камин, перед которым на полу распласталась медвежья шкура, тут же стояли два кресла-качалки и небольшой столик. Пол, стены и даже потолок оказались покрыты плотной вязью рун и разнообразных геометрических фигур. Недалеко от выхода на утес, парень заметил «остывающую» шестиконечную звезду.
        - Присаживайся, - отшельник с видимым удовольствием опустился на одно из кресел, приглашающе махнув рукой в сторону второго. - Чай, кофе?
        - Вы знаете, что я форточник, - сообразил Алексей. - Местные про кофе ни сном ни духом.
        - Я много чего знаю, - хитро прищурился синеглазый маг, вновь превращаясь в умудренного жизнью дедушку. - Но только от тебя зависит, что ты услышишь. Выбирай сам. Я могу ответить на три твоих вопроса или…
        - Или? - подхватил Вольный маг.
        - Или ты мне расскажешь свою историю, а я расскажу тебе часть своей.
        «Беседа, - вспомнил Алексей про полагающуюся ему награду. - И еще руна».
        С интересом посмотрев на плывущую по щеке отшельника светящуюся руну, похожую на тройную молнию, он добавил:
        - И про руны тоже расскажете?
        - И про руны, - благосклонно кивнул синеглазый маг, потянувшись к исходящему паром медному чайнику.
        Проследив за его взглядом Алексей внезапно осознал, насколько сильно он проголодался. Бросив взгляд на столик он с удивлением обнаружил, что тот полностью заставлен сладостями. Сладостями?
        - Вообще, стараюсь сладким не увлекаться, - улыбнулся отшельник, с удовольствием наблюдая за эмоциями Алексея. - Но когда выпадает много интеллектуальной работы - это мое единственное спасение.
        - А вы… сами? - Алексей обвел стол рукой, заодно присматриваясь к тарелке с чем-то похожим на пахлаву.
        - Готовлю? - его собеседник достал из рукава деревянные палочки и ловко подхватил усыпанное орешками пирожное. - Нет, конечно! Рецептом поделился, - он с теплой улыбкой посмотрел на Алексея, - один хороший… м-м-м… человек. Да, человек. Ну а готовкой в горах есть кому заняться.
        У Алексея в голове крутилось еще множество вопросов, но стоило ему попробовать угощение, как он позабыл про все на свете, с удовольствием принимаясь дегустировать сладости.
        ВНИМАНИЕ! ВРЕМЕННАЯ ПРИБАВКА +2 К ИНТЕЛЛЕКТУ.
        ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ: 19
        Следующие десять минут прошли в неспешной трапезе.
        Отшельник показывал палочками на очередное угощение, давая ему краткую характеристику, после чего с любопытством следил за реакцией гостя. Алексей же вдумчиво оценивал каждую сладость, запоминая приобретаемые эффекты.
        Концентрация, Внимательность, Восприятие, Удача, Проницательность - каждое произведение кулинарного искусства повышало основную или дополнительную характеристику.
        С одной стороны Алексей чувствовал внутреннее напряжение - ведь нужно же бежать спасать своих, восстанавливать работу телепортов, спешить на помощь в Академию, осаждаемую ксурами… Но с другой стороны он четко знал, сидящий напротив него маг не будет говорить о делах, пока не закончится прием пищи.
        - Мои спутники? - вопросительно протянул Алексей, с тоской глядя на уменьшающуюся горку сладостей.
        - Они сделали свой выбор, - мягко покачал головой отшельник. - Еще чаю?
        - Да, пожалуй, - согласился Алексей, прислушавшись к своему организму.
        ВНИМАНИЕ! РЕГЕНЕРАЦИЯ ПОВЫШЕНА НА 10%
        Алексей наслаждался каждым глотком ароматной жидкости, небезосновательно считая, что вряд ли в ближайшем будущем у него выдастся такая вот свободная минутка. И в глубине души он был очень благодарен синеглазому отшельнику за такую вот чайную паузу.
        - Ну что, - посерьезнел хозяин утеса, стоило только опустевшим кружкам коснуться матовой поверхности столика. - Поговорим о деле?
        - Поговорим, - кивнул Алексей, принимаясь рассказывать свою историю, начиная с событий, произошедших в бескрайних степях Казахстана.
        Помня о времени, он сумел уложиться в пятнадцать минут, опуская незначительные, на его взгляд подробности. В какие-то моменты отшельник хмурился, в какие-то хитро улыбался, будто ему было ведомо больше, чем Алексею. Когда же разговор зашел про видения Алексея о штурме Академии, синеглазый маг сделался серьезен.
        - Ясно, - прервал он Алексея и, немного помолчав начал говорить короткими, рубленными фразами.
        - Запоминай, отрок. Таймер Вторжения - сбоит. Если Ксуры удержат захваченные шахты, мы можем потерять Цитадель. Я вижу на тебе Четки. Хорошая работа, буду рад видеть помогавшего тебе мастера. Помни, как только Пятый выйдет из храма Солнечной ладони успей передать их ему. Четвертый как обычно мечется из крайности в крайность, напомни ему про баланс. Третий дал слишком большую волю своему альтер-я, впрочем, как и ты. Второй скучает, забыв, что только взяв на себя ответственность за семью и общество, мужчина продолжает свое развитие. Где находятся ваши Атрибуты не знает никто, кроме вас самих. Но сама судьба будет помогать вам притягивая друг к дружке.
        Отшельник взглянул на шестиугольную звезду, словно что-то вспоминая и продолжил:
        - Порог подобен шахматной доске, на которую игроки стягивают свои фигуры. И битва, не случившаяся многие тысячелетия назад может расколоть этот мир пополам, явив Бездну. А может наоборот - дать ему второй шанс. Я бы рекомендовал тебе не доверять драконам, но… - синеглазый маг чему-то фыркнул, - это было бы смешно. Бункерк очень важен. Но Второй должен справиться. Сохранившие знание бедуины могут перевести чашу весов в любую сторону, выиграет тот, кто одержит победу в войне за умы. Круг магов поможет, если помочь им. Шестнадцать фигур откроют врата к Императору.
        Местами четкая речь отшельника превращалась в сущую белиберду, но Алексей впитывал каждое слово, благо чаепитие серьезно подняло его интеллектуальные способности.
        Он ни на секунду не сомневался в серьезности слов своего собеседника, не отрываясь смотря в ярко-синие глаза мага. Весь его опыт кричал о том, что сидящему напротив него отшельнику можно доверять, и что ему, как и Алексею, небезразлична судьба Порога.
        - Я до сих жив только благодаря месту силы. Стоит мне спуститься с горы, и я тут же умру, - бесцветным голосом проговорил синеглазый маг. - Но стоять в стороне не намерен. Передай мастеру, который помог тебе воссоздать Четки и приложил руку к твоему галстуку, приглашение на личную встречу. Опасайся «Солнечного кулака». Вернешься в Цитадель - помни про фонтан...
        Отшельник устало откинулся на спинку кресла.
        «Драконы? Хмм… Круг магов - это освобожденные Саней чародеи. Шестнадцать фигур… Шахматный набор? Согласится ли Мастер Барк на приглашение? «Кулак» … Не из их ли рядов ван Игнис? Хм, фонтан… Что-то отзывается в памяти…»
        Под конец, Алексей уже начал не просто впитывать услышанное, но и пытаться систематизировать услышанное. Но больше всего его беспокоил другой вопрос:
        - Мастер… - обращение к отшельнику вырвалось само собой, - а что с книгой?
        - С книгой… - протянул синеглазый маг. - Давай ее сюда, гляну, что вы там наворотили.
        Алексей хотел было сказать, что, мол, не вы натворили, а один наглый Темный друид, но решил промолчать. Достав сверток из плотной коричневой бумаги он молча протянул его собеседнику.
        - Мда, - скептический крякнул отшельник, вытаскивая томик из конверта. - Кто ж на обложку чешую дракона использует? Хм…
        Он без всякого пиетета открыл книгу, выборочно пролистав ее и попробовав на прочность корешок.
        - Пошли-ка, - отшельник встал с кресла и уверенным шагом двинулся к остывающей шестиконечной звезде. - Глянем, что внутри.
        Алексей послушно встал и, кинув прощальный взгляд на стол со сладостями, двинулся следом за Мастером. Тот же, не доходя до высеченной в каменном полу геометрической фигуры, небрежно кинул книгу во вспыхнувшую синим пламенем гексаграмму.
        Вольный маг на рефлексах дернулся вперед, но тут же замер - книга не упала на землю, а зависла в воздухе.
        - Так-так-так, - Мастер с любопытством потер руки. - Что тут у нас?
        Его глаза вспыхнули ярко-синим, а книга, повинуясь едва заметным движениям его пальцев, начала вращаться вокруг своей оси. Алексей же, как ни вглядывался в нее, так и не мог вызвать описания. Видимо гексаграмма каким-то образом защищала погруженный в нее артефакт от рассматривания его свойств.
        - Даже так… - протянул Мастер спустя две минуты.
        Он щёлкнул пальцами, и книга буквально прыгнула в его протянутую руку.
        Алексей с интересом посмотрел на вспыхнувший напоследок контур шестиугольной фигуры и перевел взгляд на книгу.
        ВЕЛИКОЛЕПНО ОТРЕСТАВРИРОВАННАЯ КНИГА В ЗАЩИТНОМ ПЕРЕПЛЕТЕ
        «БОГИ ПОРОГА»
        СТЕПЕНЬ ВОССТАНОВЛЕНИЯ 97/100
        - Мда, - протянул отшельник, напряженно о чем-то размышляя. - Оказывается, ситуация еще хуже, чем я предполагал. Стоит завершить реставрацию, как десятки, а то и сотни порталов начнут открываться в радиусе одного, плюс-минус, километра.
        Он помолчал, печально глядя в горы и продолжил.
        - У нас есть два варианта. Первый - активировать книгу сейчас и отправиться прямиком в Пустыню. Часть порталов будут схлопываться, не в силах найти точные координаты, остальные будут работать сильно нестабильно. Как результат, на Пороге окажется множество пришельцев из других миров, но организованной армией эти разрозненные отряды назвать будет сложно. Но как только количество пришельцев достигнет критического уровня, нужда в книге отпадет и на Порог хлынут реки завоевателей. Да, местность доставит им проблем, но пример с гарпиями показал, что даже горы не станут для вторженцев помехой.
        - А второй? - мрачно уточнил Алексей.
        - Мы находим место, где встретим вторженцев, и я провожу там ритуал, - твердо ответил Мастер. - Да, в таком случае пришельцы будут продолжать прибывать в наш мир, ориентируясь на тусклый свет активированного в шахтах Цитадели Маяка. Но у нас будет время подготовить войска для решающей битвы за Порог. В Пустыне есть одно место…
        - Сколько у нас времени? - вздохнул Алексей, прикидывая про себя, успеет ли совместная армия Союза зачистить Бункерк и подоспеть к намечающейся грандиозной заварушке.
        - Постой, - пробормотал Мастер. - Есть еще один вариант! Хм… Вроде подходит… но… - речь задумавшегося отшельника превратилась в едва различимый шепот.
        - Мастер? - окликнул отшельника Алексей.
        - Отложенный вызов, - торжественно заявил синеглазый маг. - Мы, как представители мира выбираем дату открытия порталов, к примеру, через два месяца. С нас точное место и точное время. В течение этих шестидесяти дней построить портал на Порог не получится ни при каких обстоятельствах! - В глазах мага вспыхнул синий огонь торжества, - но потом…
        - Потом они смогут создать телепорт без ограничений? - предположил Алексей.
        - Именно, - кивнул маг.
        - Но если мы поставим точку телепортов, скажем, в пустыне, и туда ломанутся представители миров Вторжения, между ними возникнут неминуемые разногласия…
        - Не наши проблемы, - расплылся в улыбке маг, отчего по его лицу разбежались сотни веселых морщин.
        - Они смогут договориться между собой? - не унимался Алексей.
        - Скорей всего, - погрустнел отшельник. - Сомневаюсь, конечно, что во всех мирах сохранился доступ к Астралу, но ксуры и песеголовые точно сумеют скоординировать действия.
        - Сколько времени мы можем выиграть? - Алексей лихорадочно соображал. И посоветоваться-то было не с кем. Ни Ксандра, ни Арта, ни даже Цита рядом не было.
        - Максимум сто дней, - незамедлительно ответил отшельник.
        «Самоуправство? Имею ли я право принимать такие решения? Каждый час открываются все новые и новые телепорты… Связь с Академией нарушена… А ведь до нее еще как-то добираться. А, была не была! Как там было у классика - «Тварь я дрожащая или право имею?»
        - Активируйте, Мастер, - Алексей решительно рубанул рукой воздух, не замечая, как в его глазах вспыхнул белый огонь.
        - Другое дело, - непонятно чему усмехнулся отшельник, швыряя книгу во вспыхнувшую гексаграмму, и туманно добавил. - С возвращением!

        Глава 9

        ВНИМАНИЕ! ФОРМИРУЕТСЯ ПРИГЛАШЕНИЕ…
        ВНИМАНИЕ! ПРИГЛАШЕНИЕ СФОРМИРОВАНО. ОПРЕДЕЛЕНО МЕСТО (ДОЛИНА КРОВИ). ОПРЕДЕЛЕНО ВРЕМЯ (100 ДНЕЙ)
        ВНИМАНИЕ! ПОРТАЛЬНАЯ СЕТЬ ПОРОГА ЗАКРЫТА НА 100 ДНЕЙ
        ВНИМАНИЕ! ЕСЛИ ЧЕРЕЗ 100 ДНЕЙ КЛЮЧА НЕ ОКАЖЕТСЯ НА МЕСТЕ ПОРОГ БУДЕТ ОБЪЯВЛЕН ОТКРЫТОЙ ЗОНОЙ НА 100 ДНЕЙ.
        - И это уведомление увидели все жители Порога? - поинтересовался Алексей, мрачно разглядывая системные сообщения.
        - Только администраторы Сети, - успокоил его Мастер. - Ты же понимаешь, что мы только что разрушили цели и планы ксуров и обратного пути нет?
        - У самурая нет цели - только путь, - вяло отшутился Алексей и тут же разродился еще одной всплывшей в уме цитатой. - Ни шагу назад, ни шагу на месте, а только вперед и только все вместе!
        - Да, именно так, - серьезно подтвердил отшельник. - Преемник должен прибыть ко мне не позже десятого дня от сегодня. Три месяца - это минимально необходимое время для посвящения и принятия в клан.
        МИРОВОЕ ЗАДАНИЕ ИЗМЕНЕНО: СПОСОБСТВОВАТЬ ВОЗРОЖДЕНИЮ КЛАНА «ЗОЛОТОЕ РУНО».
        ОСТАВШЕЕСЯ ВРЕМЯ: 10 ДНЕЙ
        - И он должен быть достойным! - добавил Мастер.
        - Разумеется, - кивнул Алексей, стараясь не думать о том, что будет, если мастер Барк откажется. - Мастер! А книга…
        - Останется у меня, - отрезал отшельник.
        - Ну а прочесть-то ее можно? - не для того Алексей столько времени потратил на реставрацию книги, чтобы просто так отдать ее отшельнику.
        - Почитать? - удивился отшельник. - То, что было - уже неважно. То, что будет - неизвестно. А то, что есть сейчас - ты и так знаешь.
        - Но интересно же! - не сдавался Алексей.
        - Ты сейчас сам пишешь книгу своего пути, - покачал головой Мастер. - Получишь ее тогда, когда все закончится.
        «Класс! - подумал про себя Вольный маг. - Держи, Лёха, вместо знаний кучу философских лозунгов. Сейчас еще и про руну скажет, мол, не нужна она тебе, отрок!»
        - Да хоть сейчас впишу ее в твою ауру, - улыбнулся отшельник. - Но нужна ли она тебе?
        - Нужна! - категорично заявил Алексей, который даже не стал спрашивать, как синеглазый маг умудрился прочитать его мысли так, что он даже не заметил чужого ментального касания.
        - Как думаешь, - отшельник предпринял последнюю попытку разубедить Алексея, - почему у меня нет никаких артефактов?
        - Потому что ваш утес - сам себе артефакт? - Вольный маг не полез за словом в карман.
        - Потому что все артефакты - это костыли, - мягко улыбнулся отшельник, не сводя своих синих глаз с Алексея.
        - Простите, Мастер, - твердо возразил парень, - но у нас говорят так: «Дают - бери, бьют - беги». Бежать мне некуда, да и неохота, если честно. А в бою, бывает, какой-то капли не хватает, чтобы переломить исход сражения в свою пользу.
        - Хорошо, - отшельник переступил с ноги на ногу и сдул заползшую на бровь руну. - Какую хочешь?
        - А какие есть? - тут же загорелся Алексей.
        - Есть руны Характеристик. Руны умений. Руны усиливающие и ослабляющие, - Мастер взмахнул рукой и гексаграмма вспыхнула синим огнем. - Какую хочешь?
        - Мне бы руну телепорта, - раскатал губу Алексей.
        - Да дался тебе этот телепорт, - поморщился отшельник. - до Цитадели помогу добраться через Воздушный план, а там сам разберешься как сеть порталов восстановить, чай не впервой.
        - Тогда…
        Алексей всерьез задумался. Что ему сейчас нужней всего? Характеристика? Умение? Усиление?
        «Может быть защита? Хотя у меня есть «Последний довод»… Да и прав Мастер, совсем-то на артефакты полагаться не стоит. Умений у меня и так выше крыши. Еще два пакета не распакованных лежат. А вот усиление, наверное, не помешает. Например, увеличение резерва! Или скорость восполнения маны… Хотя, может быть проще взять руну Характеристики и поднять Интеллект?»
        - Мастер, скажите, а при повышении основной характеристики до двадцати какие-нибудь бонусы будут? - не откладывая дела в долгий ящик, уточнил он у синеглазого мага.
        - Будут, - хмыкнул отшельник.
        - А какие? - тут же заинтересовался Алексей, краем глаза следя за синим пламенем гексаграммы.
        - Открываются интересные вторичные характеристики, - пожал плечами Мастер. - Становится возможной частичная трансформация. Уникальные способности, активные и пассивные навыки… Много вариантов есть. Все зависит от текущих характеристик.
        - А если, скажем, артефакт дает мне плюс к, м-м-м, Интеллекту и я выпил вашего замечательного чая и получил еще два, плюс руна…
        - Не выйдет, - покачал головой Мастер. - Много таких умников было. Сеть не обманешь. Такой навык даст - сто раз пожалеешь, что схитрить попытался.
        - Жаль, - поморщился Алексей. - Интересные перспективы открывались бы…
        - Не жаль, - не согласился отшельник. - Сеть не учитывает артефакты и зелья, временно увеличивающие ту или иную характеристику, а вот руны… - он немного помолчал, словно сомневаясь, продолжать или нет, - а вот руны, если их вписать в ауру, становятся частью тебя и не просто для галочки повышают характеристику, но действительно усиливают ту или иную область.
        - Как карта памяти, - пробормотал себе под нос Алексей. - Ладно, лишним не будет. Сейчас столько всего происходит, столько всего нужно удерживать в памяти, что лишним Интеллект точно не будет!
        - Может быть Волю? - хитро прищурился отшельник. - Выгодней будет.
        - Не думаю, что Волю можно увеличить искусственным путем, - настала очередь Алексея нахмуриться. - Мудрость - да, Выносливость - возможно, Интеллект - конечно. Но Волю… Она или есть или ее нет. Как только перестал себя побеждать, считай, нет у тебя больше Воли.
        - Интересная позиция, - наклонил голову синеглазый маг с гордостью посмотрев на Алексея. - Тебе какую? Стандартную, Имперскую или Самонастраивающуюся?
        - А в чем разница?
        - Стандартная сразу же даст тебе +1 к Интеллекту, - охотно принялся объяснять отшельник. - Имперская даст +2, но взамен будет предложено поступить на службу Империи и Императору.
        - Которого пока нет, - вставил Алексей.
        - Мы оба знаем, - усмехнулся синеглазый, - что ключевое слово «пока».
        - Верность Империи, которой нет стоит +2 к Интеллекту, - хмыкнул Вольный маг. - А что с последней?
        - О! - довольно потер ладони отшельник. - Она может дать как единицу, так и целую десятку! Все зависит от личности мага. Однако есть одно, хе-хе, «но». Никто не знает сколько времени понадобится руне, чтобы окончательно активироваться. Ходят слухи, что некоторые маги ждали всю жизнь и так и не дожидались долгожданного усиления.
        - Самонастраивающуюся, - прикинув все за и против, принял решение Алексей.
        Единица ему погоды не сделает, а быть привязанным к Империи, которой нет, Вольному магу не хотелось.
        - Ах да, - «вспомнил» синеглазый, - если Стандартных рун ты можешь поставить аж двадцать, Имперских всего десять, то Самонастраивающуюся только одну.
        - Ну и ладно, - пожал плечами Алексей, представив себе, как он будет выглядеть, если по его коже будут ползать двадцать рун. - Мне и одной хватит.
        - Залазь! - Мастер кивнул в сторону гексаграммы. - И постарайся не шевелиться.
        Стоило Алексею вступить в ритуальную фигуру и сесть в позу лотоса, как перед ним возникло уведомление:
        ВНИМАНИЕ! МАСТЕР РУН МАРИН ЗОЛОТОЕ РУНО ПРЕДЛАГАЕТ ВНЕСТИ ИЗМЕНЕНИЯ В АУРУ.
        КОНСТРУКТ: САМОНАСТРАИВАЮЩАЯСЯ РУНА ИНТЕЛЛЕКТА
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ
        - Принять, - согласился Алексей, чувствуя, еле заметные ментальные касания Мастера.
        
        
        ВНИМАНИЕ! САМОНАСТРАИВАЮЩАЯСЯ РУНА ИНТЕЛЛЕКТА ВСТРОЕНА В ВАШУ АУРУ
        
        
        Судя по внутренним часам Алексея, вся «операция» заняла не более пятнадцати минут.
        - Спасибо, - сглотнув, произнес Вольный, после чего поднялся на ноги и вышел из гексаграммы. - Мастер Марин, я бы с удовольствием провел у вас еще пару недель, впитывая ваши знания и мудрость, но мне, - он бросил взгляд на своих спутников, - точнее нам пора.
        - Пойдем к твоим друзьям, - отшельник перестал гипнотизировать Алексея нечитаемым взглядом и, подавая пример, двинулся к выходу на утес. - Запоминай. Воздушные элементали проведут вас через свой план. После этого они будут ждать ровно сутки, и я очень надеюсь, что твой мастер воспользуется моим приглашением.
        - Думаю, вопрос решится, стоит только нам отбить атаку на Академию. Главное - успеть уложиться за сутки.
        - Ты должен успеть, - в голосе отшельника сверкнула сталь, а небо начало заволакивать темными тучами. - Мне очень нужен преемник.
        - Все будет, - хмуро пообещал Алексей, взмахом руки подзывая дриаду с копейщиком.
        Те молча покосились на выросшую гору убитых гарпий и беспрекословно подошли к Вольному магу. За пределами утеса гудел ветер, с легкостью играя снежинками и даже мелкими камнями, но на самом отшибе было практически безветренно.
        Только линии выбитых на скале геометрических фигур светились синим светом и слегка подрагивали под особо сильными порывами ветра.
        - Ты уже был на плане Воздуха, - отшельник взмахом руки подозвал к себе с десяток крупных элементалей, - проследи за своими спутниками. Пусть идут шаг в шаг и ни на что не отвлекаются.
        Алексей лишь молча кивнул и бросил на Лию с Гнитием вопрошающий взгляд, мол, готовы?
        «Готовы», - читалось в глазах дриады и копейщика.
        - До свидания, Мастер Марин, - Алексей максимально уважительно поклонился. - До встречи в Долине Крови.
        - Если понадеяться на авось, то в этой крови можно будет утопить весь Порог, - туманно изрек синеглазый маг, смотря на огромную гору крылатых тушек. - Кстати, не поможешь?
        Вольный маг проследил за его взглядом и молча кивнул. Плетение Огненного вихря сплелось само собой и вспыхнувший огонь жадно набросился на притащенных элементами гарпий.
        Пятнадцать секунд и одна десятая резервуара - именно столько понадобилось плетению, чтобы от горы трупов осталась лишь горсть золы.
        Мастер Марин подошел к оставшемуся после гарпий праху и, присев, достал из пепла стальное перо. Улыбнувшись своим мыслям, он посмотрел на снежный пик, над которым висел портал из мира гарпий, и убрал перо в кожаную сумочку, притороченную к поясу.
        Резкий выдох, и пепел взмыл в воздух, образуя на краю утеса едва различимую взглядом воронку. А пламя любопытства, горящее в глазах отшельника сменилось огнем тревоги.
        - Будь осторожен, - негромко произнес враз постаревший мастер. - Ксуры - подозрительные ребята и априори будут ждать удара в спину.
        - Разберемся, - твердо ответил Алексей, облизнув пересохшие губы. - Нам пора.
        Отшельник пронзительно посмотрел на него своими ярко-синими глазами, но ничего не сказал и лишь властно махнул рукой, указывая на появившийся на самом краю утеса воздушный портал.
        - За мной, ребята, - скомандовал Алексей. - Головами по сторонам не вертим, идем за мной шаг в шаг.
        - А куда идем-то? - подал голос хмурый Гнитий.
        - О! - губы Алексея растянулись в злой улыбке. - Мы идем домой. В Академию.

        Глава 10

        «Теперь я, похоже, знаю, где находится тот самый портал из Порога на Воздушный План!»
        В прошлый свой визит на родину к ветреным элементалиям он хорошо запомнил вскользь брошенные слова одного из своих провожатых о единственном и надежно охраняемом проходе на Порог.
        «Да уж, мастер Марин и впрямь лучшая защита! - подумал Алексей полной грудью вдыхая свежайший горный воздух. - Да и его осведомленность теперь ясна…»
        План Воздуха встретил людей звенящей тишиной, прохладой, идущей от заснеженных пик и ощущением наполненности. Словно и нет никакого Вторжения и войны, а есть только восхитительные горы, от одного взгляда на которые, душа начинает петь.
        С удовольствием посмотрев по сторонам и удостоверившись, что Гнитий и Лиа проследовали за ним, он с уважением поклонился соткавшейся перед ними фигуре.
        - Матрона Аэри!
        - Здравствуй, Алексей, - Верховный элемент щелкнул каменными четками и вопросительно вскинула бровь.
        - Прошу простить мои манеры! - улыбнулся маг, предлагая матроне свою руку.
        Аэри благосклонно оперлась о предложенную руку и, не обратив внимания на приглушенное фырканье Лии, с интересом посмотрела на висящие через плечо Четки Порога.
        - А ты не терял времени даром.
        - Кручусь-верчусь, - притворно вздохнул Алексей. - А у вас как дела?
        - Тревожно, - немного помедлив ответила матрона. - Все эти прорывы… Да и вернувшихся на родной план элементалей… слишком много.
        Алексею многое сказали эти два слова. «Слишком много»… Значит или со студиозами, к артефактам которым были привязаны элементали, что-то случилось, или артефактам были нанесены критические повреждения.
        - Мы нарушаем контракт?
        - О нет, - покачала головой Верховный элементаль. - Вернувшиеся на родной план элементали с легкостью перешагнули на следующий уровень. Кто-то даже перепрыгнул через ступень.
        - Это же хорошо? - протянул Алексей, не спеша идя по единственной видимой тропинке и не забывая любоваться заснеженными пиками гор.
        - Что лучше единовременная большая прибыль или маленькая, но ежемесячная? - не согласилась с ним матрона.
        - Все зависит от суммы, - твердо ответил Алексей. - Ведь можно полученную прибыль снова вложить.
        - Было бы все так легко, - вздохнула Аэри. - Ты не задумывался, почему на Воздушном плане такая строгая иерархия?
        Неожиданный вопрос не смутил Алексея. Он и сам не раз ломал над этим голову.
        - У меня много предположений, - честно ответил маг, - но к окончательному выводу я еще не пришел.
        - Ну-ну, - недоверчиво протянула матрона. - Все правильно ты думаешь. Лишь упускаешь в нити своих рассуждений важный момент.
        Верховный элементаль помолчала, то ли собираясь с силами, то ли нагнетая интригу.
        - Подумай, из чего формируется сила элементаля…
        - Во-первых, стихия, - тут же отреагировал будто ждавший этого вопроса Алексей.
        В голове судорожно проносились одна мысль за другой, а молния под сердцем чувствительно дрожала, словно пытаясь дать подсказку. Маг чувствовал, что еще немного и их неспешной прогулке придет конец, и спешил узнать важную, на его взгляд, информацию. Ведь не зря же сама Верховный элементаль плавно подводит его к ответу?
        - Во-вторых… - Алексей задумался. - «Ну что может быть во-вторых? Энергия, мана?
        - Маги! - озарило парня. - Чем больше на Пороге одаренных разумных, тем вам лучше!
        - Всем лучше, - мягко поправила его Аэри. - Речь не идет о боевых магах, что сейчас, несомненно актуально. - Творчество, промышленность, искусство. Магия нужна везде.
        - Именно поэтому вы оберегаете Мастера Марина? - покивал головой Алексей.
        - Кто кого оберегает, - смех матроны разнесся вокруг хрустальным колокольчиком. - Но по большому счету так и есть. Поверь, я знавала времена, когда магия практически ушла из мира. И это было… страшно. А надвигающаяся война может либо уничтожить магию как таковую…
        - Либо вывести ее на новый уровень, - закончил Алексей.
        - И чем скорее ты отдашь Четки и получишь перо, тем лучше.
        - Да я уже готов, - пожал плечами Алексей. - Но как выйти на связь с тем монахом в душе не представляю.
        - Уже скоро, - шепнула Верховный элементаль, останавливаясь около едва заметной дымки. - Вам пора.
        - Буду с нетерпением ждать встречи с вами, уважаемая Аэри, - Алексей отвесил галантный поклон.
        - Не забудь взять у Бизэ НАБОР НАСТОЯТЕЛЯ. Отдашь его вместе с Четками, а Ник сам разберется, что делать дальше.
        «Значит Ник, - усмехнулся про себя Алексей, по новому взглянув на Верховного элементаля. - А с уважаемой матроной нужно держать ухо востро…»
        Поманив за собой своих притихших спутников, он уверенно шагнул в едва различимый портал, думая о том, что женщины остаются женщинами в любом мире - будь то Земля, Порог или стихийный план.
        Очаровать, оплести и ненавязчиво заставить мужчину делать то, что им нужно. И ведь когда все это делается мягко и по уму, без обвинений, обид и явных манипуляций, в голове хоть и появляется понимание, что тобой пользуются, но ты признаешь право женщины на такие действия. Не зря, наверное, говорят: «Мужчина - голова, а женщина - шея»…
        - Мда уж, - пробормотал Алексей с восхищением отмечая подход Аэри к решению своих проблем. - Вот кто действительно мастер слова! Еще и Бизэ захомутала, хе-хе.
        - Мы на месте? - встревоженный голос Гнития вырвал мага из мыслей, и Алексей мгновенно сконцентрировался на здесь и сейчас.
        - Да, - взгляд Вольного мага уперся в почему-то не работающий фонтан, расположенный на площади перед Академией магии. - Мы на месте.
        
        ЦИТАДЕЛЬ. АКАДЕМИЯ
        
        Площадь была похожа на поле боя. Черные подпалины на тротуарной плитке, заваленные баррикадами проходы с прилегающих улиц. Причем завалы были… технологические. Внимательный взгляд Алексея сразу же распознал грубо сваренные металлические балки.
        Не обошлось и без жертв. По краям площади валялись бездыханные тела торговцев и перевернутые прилавки с рассыпавшимся по земле товаром.
        - Вышли из фонтана, - неожиданно прошептала Лиа, прикрыв глаза и ухватившись за могучую руку Гнития. - Два десятка высоких рыцарей. Сотня маленьких серых полупсов-полулюдей…
        «Песеголовые? - нахмурился Алексей. - Но как?»
        - Половина рыцарей достали какие-то ящики и коробки и направили их на ворота. Яркие красные лучи… Остальные начали убивать всех вокруг. Белые и синие вспышки… Коротышки, дождавшись пока все будет кончено, начали вытаскивать железные стволы и склеивать их желтым огнем. Хотели срубить деревья, но не успели. Прибыла стража.
        Взгляд Алексея остановился на двух ровных рядах молодых дубков.
        «Теперь понятно, с чего это вдруг такие откровения», - сообразил Алексей.
        - Их почти сразу же перебили. Площадь остались защищать шесть рыцарей, остальные жгли красными лучами эти красивые ворота и забор. Потом прибыли арбалетчики, но их тоже убили…
        Чем дольше Лиа пересказывала увиденное деревьями, тем больше картинок проносилось перед глазами Алексея. Едва заметная дрожь земли. Прорывающийся сквозь баррикады ветер. Пятна сажи, которые оставили после себя вспышки огня. И кровь. Много-много крови. В какой-то момент он не выдержал и распахнул свое восприятие для стихий, каждая из которых стремилась подсказать, что же произошло на площади.
        
        ПЛОЩАДЬ МАГИИ. ДВА ЧАСА НАЗАД
        Молди Урарту был самым молодым пекарем в истории рода. Талантливый парень с детства точно знал какие пропорции следует соблюдать, чтобы получился румяный каравай. Более того он совершенно свободно изменял рецептуру по запросу клиента. Увеличить срок хранения? Пожалуйста. Сделать сдобу воздушной? Легко!
        Не случайно отец доверил Молди самое перспективный рынок сбыта - Площадь магии. Еще год назад здесь было не протолкнуться от студиозов Академии, с удовольствием покупающие сладкую булку или ароматный кекс. Но и сейчас, несмотря на то, что ворота Академии были закрыты, на площади собиралась толпа зевак и гостей города, с удивлением рассматривающие огромный купол, накрывающий школу магии.
        И Молди оправдывал надежды отца. Каждый день приходил на площадь в три часа утра и пек свои шедевры. Да, было бы разумней печь все в отцовской пекарне и привозить готовую продукцию к пяти утра, когда и открывалось бoльшая часть площадных лавок, но Молди Урарту имел на этот счет свое мнение.
        Он как обычно выбрал укромный уголок в тени высокого здания городской библиотеки и, поставив свои тележки полукругом, быстро превратил их в походную печь, плавно переходящую в прилавок.
        Место было, как говорил его младший братик, козырным.
        Во-первых, Молди не приходилось весь день стоять под жарким солнцем, которое уже с девяти утра начинало основательно припекать. Во-вторых, проходимость точки была чуть ли не в два раза выше, чем даже у лавок, поставленных у проходов на площадь. В-третьих, никто из конкурентов не хотел вставать рядом, считая выбранное Молди место бесперспективным. Еще бы - самая дальняя точка от ворот! Ну а Молди только был рад - его клиенты могли не только купить вкусную булку с изюмом, но и посмотреть на таинство выпечки. А это, по мнению Молди, было даже интересней, чем глазеть на дурацкий Купол.
        Его отец был средним магом Огня, а мать, три раза ха-ха, слабым магом Воды. И жизнь Молди и всех его семерых братьев и сестёр напоминала собой ежедневный контрастный душ.
        Может быть поэтому молодой пекарь и укатывал из дома так рано? Как бы то ни было, Молди умело управлялся с заклинаниями обеих стихий. Нет, до студиоза первого курса ему было как пешком от Цитадели до Бастиона, но все семейные заклинания он знал на зубок. Может быть поэтому у него и получались такие вкусные булочки?
        Пекарь сладко зевнул и потрепал младшего братца, увязавшегося за ним, по голове.
        Следующий час пролетел в привычной суете - разжечь «Малым лепестком огня» печь, достать сдобу, специи, приготовить ингредиенты для выступления. Каждую свою смену Молди стремился превращать в шоу. И зрителям было интересно и ему самому, да и чаевые более чем вознаграждали талантливого пекаря. К тому, молодой Урарту никому не хотел признаваться, но таким образом он готовился к поступлению в Академию, прокачивая свои скромные магические навыки. Вот когда он поступит в Академию…
        Молди так задумался, что и не заметил, как стоящий посреди площади фонтан беззвучно вздрогнул и, разделившись на четыре части, разъехался в стороны.
        - Смотли! - младший братик дернул Молди за рукав, вырывая парня из сладких грез. - Фонтан сломался!
        Молодой пекарь не зря был поставлен отцом на столь ответственный пост. Чутье Молди и тут не подвело. Стоило ему увидеть, как из фонтана выходят странные рыцари, облачённые в чудную броню, как он тут же сжал кулак, гася огонь в печи. Пусть лучше он сегодня останется без выручки, но избежит внимания этих странных воинов.
        - А ну-ка Заки, полезай в буфет, - не спуская глаз с расходящихся полукругом воинов, Молди тихонько открыл дверцу своего передвижного прилавка. - Играем в прятки, понял меня? Лежи тихо, что бы ни случилось.
        Дождавшись, пока братик залезет в тележку-буфет, он наложил на дверцы запирающее заклинание и осторожно подкатил все три тележки поближе к скамейке. Спрятавшись за средней, Молди начал было читать молитву Сети и Древним, но тут же оборвал себя на полуслове и шмыгнул под лавку. Очень уж ему не понравились повалившие за необычными рыцарями существа.
        Видно из-под скамьи было плохо, да еще и тележки сужали радиус обзора, но и этого хватало, чтобы увидеть десятки чешуйчатых лап, волной хлынувшие из фонтана.
        А когда парень понял, что необычные пришельцы делают с другими торговцами - такими же ранними пташками, как он сам, Молди из-за всех сил зажал себе рот. Ему уже доводилось видеть кровь - когда отец забивал барашка для заказанного аристо мясного пирога, но чтобы она также лилась из бьющихся в конвульсиях людей…
        
        Ну почему он стал мельником, а не всесильным паладином? Или, на крайний случай, не могущественным магом? Сейчас бы он всем им показал!
        Но, к счастью для семейства Урарту, Молди прекрасно понимал, что он никакой не паладин и не волшебник, и поэтому лежал тихо, как мышь.
        «Ведь рано или поздно придет стража и порубит своими алебардами и мечами этих… этих нелюдей!»
        Стоило только подумать о страже, как на площади появился отряд сэра Фраса, ответственного за этот район.
        "Вот сейчас они им зададут жару!» - подумал Молди, стараясь не думать, что могут противопоставить пять стражников целой ораве странных чешуйчатых существ и двум десяткам рыцарей.
        Мелькнули несколько отблесков красных вспышек, и весь взвод стражников повалилась на землю, гремя доспехами. Расправа над сильной и неуязвимой городской стражей настолько потрясла мальчика, что он превратился в камень и, кажется, позабыл, как дышать.
        Следующие два часа стали худшим временем в жизни пекаря.
        Чешуйчатые перебили всех торговцев и принялись что-то таскать из фонтана. Молди было плохо видно, судя по шуму, неизвестные что-то строили. Стража атаковала еще четыре раза и каждый раз все оканчивалась одинаково - красные всполохи и падающие на землю трупы.
        Крови было так много, что она собиралась в огромные лужи и растекалась по площади.
        И последние полчаса Молди в оцепенении следил за чахлым красным ручейком, который целенаправленно тек к его тележкам.
        Сконцентрировавшись на кровавой струйке, молодой пекарь и не заметил, как площадь опустела. Сглотнув, Молди осторожно посмотрел по сторонам. Наступившая тишина напугала его еще больше. Куда делись пришлые? Что будет с ним и братом? Может быть они ушли?
        От последней мысли Молди так сильно обрадовался, что захотел немедленно вылезти, вытащить брата из буфета и броситься бежать домой. Он только было завозился, разминая затекшие руки, как внезапно ему в нос ударил незнакомый кислый запах.
        Так пахло из сапог его деда, когда тот возвращался с недельной охоты.
        Мгновенно замерев, Молди медленно-медленно начал высовывать голову из-под лавки, опираяся на правый локоть. Нетронутые тележки, каменная мостовая, привычные стены библиотеки. И… никакого Купола над Академией.
        «Ушли, - с облегчением выдохнул Молди, не веря, что все закончилось.
        В тишине выдох прозвучал как настоящий порыв ветра, отчего стена библиотеки слегка поплыла и на ней внезапно появились два глаза с вертикальным зрачком.
        - Мама, - прошептал пекарь, с испугу выпуская по страшным глазам заклинание Разогрева.
        Ему стало так страшно, что вместо небольшого огонька из его рук вырвался длинный язык пламени, жадно охвативший невидимку. Молди, испугавшись еще больше, затряс руками, стряхивая яркий огонь подальше от себя - на каменную лавку под которой он прятался и дальше - на стену.
        Стена завизжала и распалась, вытолкнув из себя три загоревшиеся фигуры. Молди же так сильно испугался, что его сознание, не выдержав событий этого утра, покинуло молодого пекаря. Последнее, что он заметил - был непонятно откуда взявшийся снежный буран.
        
        
        ПЛОЩАДЬ МАГИИ. АЛЕКСЕЙ
        - Засада, - хладнокровно произнёс Алексей, не досматривая видение.
        Он и так знал, что произойдет через несколько секунд.
        Пальцы заплясали, создавая плетение снежного бурана, а сам маг коротко проговорил:
        - Прячутся у стен. Поразительная мимикрия. Гнитий бей туда, куда укажет Лиа.
        - Что за мимикрия? - недовольно бросил копейщик в спину сорвавшегося с места магу.
        Но Алексею уже было не до него. Расправив Огненные крылья, он за два удара сердца достиг центра площади и, не выпуская из поля зрения вспыхнувший у дальней стены огонек, выпустил Снежную вьюгу.
        Вокруг мага разбежалось кольцо холода, покрывающего инеем все живое, что встречалось на его пути. Уже бросились врассыпную подожжённые Молди низкорослые коротышки, в которых Алексей распознал кобольдов, или «Низших», как их называли ксуры. А один из них даже занес над потерявшим сознание мальчиком короткую шипастую дубинку, как Вьюга охватила всю площадь.
        Даже Алексей, несмотря на сидящую под сердцем снежинку, поежился от холода, чего уж говорить об остальных?
        Кобольды, до этого искусно прятавшиеся по всей площади - у фонтана, у стен прилегающих к площади домов, за скамейками, перевернутыми прилавками и под деревьями, запаниковали и бросились кто куда. Будь то - темное нутро фонтана или собственноручно выстроенные баррикады.
        Щелчок пальцами и Вьюга исчезает, напоследок зло стегнув по глазам колючим ветром, а Алексей летит к двум чудом выжившим мальчуганам, один из который уже начал покрываться ледяной коркой.
        Подлетая к выставленными полукругом тележкам, Алексей взмахнул рукой и рой сосулек избавил от страданий сразу дюжину кобольдов.
        - Держитесь, малые! - больше для себя, чем для мальчишек прошептал Алексей, посылая в Молди волну исцеляющего тепла.
        Закинуть разом порозовевшего пекаря на левое плечо, разблокировать дверцу буфета - не зря подсмотрел плетение Молди! Вытащить оттуда второго пацаненка и взмыть вверх, уходя от вялых арбалетных выстрелов подмороженных кобольдов.
        Не думая долго, и Алексей полетел в сторону того прохода, где ощущалось самое крупное биение жизни. Перелетев через выстроенную кобольдами баррикаду, мимолетом прибил еще штук двадцать апатичных чешуйчатых и к своему изумлению обнаружил еще одну баррикаду.
        Видимо кто-то из стражи или чиновников сообразил, что переться на заслоны ксуров бесполезно и живо организовал гражданских на создание своих собственных баррикад, надежно перекрывающих всю улицу.
        «Молодцы, - подумал Алексей, зависая в воздухе. - Сообразили как поступить!»
        - Огонь! - раздался чей-то резкий окрик.
        Рефлекторно подняв щиты, Вольный маг мгновенно вычислил командира. Им оказался седой капитан стражи, чье лицо украшали шикарные усы.
        «Мужик», - уважительно подумал парень.
        - Свои! - крикнул он арбалетчикам, с интересом рассматривая с десяток болтов, застывших в его защитном поле. - Я из Академии! Прибыл на помощь!
        - Отбой! - мгновенно сориентировался капитан. - Опустись на землю!
        - Статус проверьте! - крикнул Алексей, медленно спускаясь на мостовую.
        - Он действительно из Академии, - подтвердил ювелир, стоящий рядом с капитаном стражи. - Более того, он преподаватель!
        - Сынок, - усатый капитан, видно не привык разводить политесы. - Уважь, доложи, что там происходит!
        - Все торговцы и стража, которые были на площади мертвы, -безжалостно произнес Алексей, - вот только этих двух удалось вытащить.
        Он выпустил трясущегося пацаненка, которого неосознанно прижимал к груди левой рукой и аккуратно снял с плеча пекаря.
        - Это же Молди Урарту! - крикнул кто-то с баррикады. - С братцем!
        - Этот пацан троих кобольдов поджег, - посчитал нужным поделиться с толпой Алексей.
        Во-первых, горожанам жизненно необходима была хоть какая-нибудь хорошая новость, а во-вторых… парень обещал стать хорошим магом.
        - Наш человек!
        - Так этих побольтов!
        - А ну тиха! - рявкнул капитан, железной рукой наводя на баррикаде порядок. - Это что еще за нелюдь?
        - Обслуга ксуров, -Алексей решил говорить начистоту. - Я их подморозил, сейчас самое время поднять их на вилы. Но будьте осторожны, они хоть и вялые, как мухи зимой, и мелкие, но силы в них будь здоров! На площади двое - девчонка и толстяк с копьем - они помогут найти спрятавшихся.
        - А ты-то куда? - нахмурился стражник. - Нам магик в помощь бы не помешал!
        - С кобольдами и сами справитесь, - мотнул головой Алексей, подмигивая дрожащему пацаненку, которой хоть и трясся от страха, но от старшего брата не отходил. - А я в Академию. За ксурами.
        Посчитав, что сказал достаточно, он сделал два быстрых шага назад и развернулся, расправляя Огненные крылья.
        - Сеть тебе в помощь, парень, - пробормотал себе под нос капитан, не спуская взгляда с крылатого мага, стремительно удаляющегося в сторону Академии, и повысил голос. - Рыжий, Шпага! А ну разбили свои отряды по пятеркам и за мной! Бить в каждую тень! К себе не подпускать! Рябой! Остаешься за главного! Следи за гражданскими и удерживай баррикаду, не дай Сеть…
        Договаривать воин не стал, не желая накликать беду.
        - Айда, ребятки. Отомстим за наших братьев!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к