Сохранить .
Надежда мира Тамара Воронина
        НАДЕЖДА МИРА
        ВИК
        Настроение, которое с утра радужным назвал бы только псих, постепенно устаканивалось, а со вторым стаканом улучшилось заметно, потому что дура Люська лакала пиво. Тоже второй стакан. Женя благоразумно пила сок и улыбалась Люське все приветливее. Давай, милая, еще стаканчик, пиво хорошее, холодненькое, вон даже стакан запотел… Не опьянеешь. Ты, наверное, такое количество водки вылакать должна, чтоб опьянеть. И конечно, в этакую-то жару, сидя в тенечке под большим зонтом из разноцветных сегментов, очень хочется пива. Пей, лапочка, пей, может, и сообразишь когда, что после стакана водки дыхание не становится таким отвратительным, как после бутылки пива. Ну а в сочетании с «Кензо» и подавно… Лучше уж «Кензо» отдельно, а пиво - отдельно, даже мухи с котлетами являют собой куда более естественное сочетание.
        Женя поощряюще улыбнулась, и вдохновленная Люська углубилась в детали воспоминаний о сегодняшней ночи. Парнишка за соседним столиком, давно прислушивавшийся к их разговору, начал краснеть. Это ты напрасно, мальчик, слушай, в жизни пригодится. Люська, конечно, не орала, но и не шептала. Последний месяц она была естественной и непринужденной, а до того примеряла имидж недотроги, сводящей с ума мужское население фирмы. Население сходило с ума, но Люську знало, потому на эксперименты не покупалось.
        Над Люськой был синий сегмент зонта, и тени на лице лежали тоже синие, не так чтоб заметные, однако придававшие ей нездоровый вид, в сочетании с пивом наводивший на мысль о похмелье. А Женя даже стул передвинула, чтоб не отливать красным, красное ей было противопоказано даже в виде пионерского галстука и губной помады.
        Конечно, обидно, что им пришлось выйти на работу даже не в субботу, а в воскресенье, конечно, еще обиднее было от того, что исправлять пришлось чужие косяки, но виновник был наказан беспощадно и без выходного пособия, а умаслить клиента лучше, чем Женя и Люська, мог только Виталик. Но Виталик вторую неделю жарился под таиландским солнцем, и ББ, то есть Большой Босс, он же Боря Бинков, вчера полчаса валялся в ногах у Люськи, никаких планов на выходной не имевшей, и Жени, собиравшейся на пикник. Подводить ББ не хотелось, портить репутацию фирмы тоже, иметь в перспективе косые взгляды босса и вероятное облегчение конверта с премией не хотелось еще больше. Домой Женя тащилась еле-еле, глотая слезы и репетируя грядущий разговор с Виком.
        Вик расстроился, это было слышно по голосу. Но Женя, похоже, выиграла в лотерею золотого мужика, потому что он героически сказал: «Я буду ждать, пока ты не освободишься, потом сразу звони, я подъеду и отправимся». Клиент был трудный, непонятливый, бросал голодные взгляды то на Люськины коленки, то на Женин бюст, но девушки они были опытные, коленки с бюстом обыгрывали не больше, чем требовалось для размягчения клиента с последующим подсовыванием старательно исправленного договора. Управились они к часу, и Женя сдуру позвонила Вику прямо сразу. Люська навострила ушки и возжаждала за пивком рассказать Жене о безумной ночи вообще пообщаться с подругой. Женя от пива отказалась сразу: ах-ах, что ты, Люся, мне за город ехать, а я шляпу забыла, голову напечет, на жаре растекусь - и Люська охотно проглотила. Женя-то своего имиджа не меняла и имела репутацию искренней особы с нежным здоровьем, что позволяло ей увиливать от особенно экстремальных корпоративных вечеринок.
        Общение с подругой проходило традиционно: Люська щебетала, не заботясь о том, услышат ли ее окружающие, Женя с неподдельным интересом на лице вставляла разрозненные реплики, долженствующие выражать заинтересованность пополам с восторгом. Вик все не появлялся, опять, должно быть пробки возле барахолки, вот и едет в объезд. Люська иссякла и начала приставать к Жене с вопросами на крайне интимные темы. Женя старательно покраснела (этому трюку она научилась еще в школе), и Люська радостно захохотала.
        - Да ладно, Жень, проехали. Все хорошо, да?
        - Все более чем хорошо, - улыбнулась Женя. Люська была не злой, не вредной и перед Виком выставлялась из чисто спортивного интереса: а вдруг-таки задержит взгляд, а вдруг скользнет нечто этакое, извечное мужское… Уже второй месяц старалась, и зря. Если уж Вик равнодушно смотрел вслед Милочке из аналитического, то на Люськины коленки он точно не позарится. Милочка (вид с тылу) заставляла замирать на месте все особи мужского пола от двенадцати лет и далее без ограничения, потому что таких ног и такой попы в природе не бывает, потому что никакие Афродиты и Венеры, хоть древнегреческие, хоть голливудские не умеют ходить так сексуально… С учетом минимальных юбок из тонких тканей эффект был почти смертельный. Верный муж бухгалтерши Любы громко сглатывал, ББ категорически велел не входить к нему в кабинет в таком виде, потому что он непременно учинит харрасмент, слесарь дядя Коля, пропивший всю свою мужскую стать еще во время борьбы с алкоголизмом, начинал икать и переставал моргать, и даже Сержик из юридической службы, подозреваемый в нетрадиционной ориентации, слегка бледнел и мечтательно улыбался.
        Вик же вежливо здоровался, вежливо улыбался и терял интерес. Когда Женя рассказала об этом девчонкам, они не поверили, и тем более не поверила Милочка: «Знаешь, на рожу мою он, конечно, мог не реагировать, но чтоб ноги его оставили равнодушным и тем более задница - врешь». Провели пару экспериментов, и наблюдатели постановили: ноль эмоций. После этого Милочка тихо возненавидела Женю. Очень логично.
        Девчонки в фирме были все как на подбор. ББ следовал требованию хозяина насчет обязательной привлекательности персонала, так что даже уборщицы у них были симпатичные и ухоженные, даже отставной алкаш дядя Коля обладал эффектной внешностью гусарского генерала, а неприлично носатой, но чрезвычайно полезной экономистке Клавочке ББ оплатил пластическую операцию. Фирма была хорошая. Платили более чем щедро. Попасть на место уборщицы можно было только по конкурсу (в/о, п/к, английский и все та же привлекательность). Коллектив был хороший, потому что Борька был большой умницей и скандалистов ликвидировал под корень, причем с помпой, так что все благоразумно держали норов в узде. Все друг друга любили, все друг другу помогали, все умели работать командой, а кто не умел, давно ушел, чаще всего без выходного пособия и рекомендаций.
        Платили так, что искать другую работу и в голову не приходило. Соцпакет, разумеется, отсутствовал как таковой, то есть в отпуск больше чем на две недели никто не ходил - кому охота потом разгребать накопившиеся завалы работы по ночам, выдернуть при необходимости могли не только в воскресенье, но и посреди ночи, больничных не признавали, но позволяли отлежаться пару дней с простудой, а когда Виталик в прошлом году сломал ногу, работу ему возили домой. Но опять же - платили столько, что организовывать профсоюз и бороться за свои права никому не хотелось, тем более что всякая переработка и всякой существенный успех оплачивались отдельно. За шесть лет Женя сумела купить квартиру, не то что не элитную, а самую банальную однушку, отремонтировать ее по своему вкусу и поставить ту мебель, какую ей хотелось видеть. (Родители, помнится, были в шоке, когда узнали о квартире. Пока Женя снимала квартиру, все было в порядке, стоило обзавестись своей, мама начала по телефону долдонить о том, как неправа дочь, о том, что надо было просто поменять их «трешку» с доплатой на хорошее жилье, потому что все равно
достанется Жене, когда они помрут, а дочь должна думать о том, чтобы родители могли коротать свой век в довольстве. Женя, естественно, не спорила, о чем спор, когда дело уже сделано, даже почти не слушала. Родители у нее в помощи дочери особенно не нуждались. Но такие уж у них были привычки: дочь должна. Мама с лицемерными вздохами предполагала, что Женя, когда они станут старыми и немощными, сдаст их в дом престарелых и будет навещать раз в две недели. И Женя, как положено дочери, протестовала в стиле «как можно», прекрасно осознавая, что именно так и будет лет через двадцать.)
        - Везучая ты, Женька, - завистливо вздохнула Люська. - Счастливая. Все у тебя - внешность, башка хорошая, квартира, мужики такие…
        - Да, - согласилась Женя дежурно, - везет.
        Люська подумала, не заказать ли еще пива, но вдруг начала принимать потрясающие мужское воображение позы, стараясь повыгоднее продемонстрировать свои замечательные коленки. Вик. Женя не стала оглядываться, прикинувшись, что не заметила поползновений подруги. Считалось, что девчонки проделывают это все из спортивного интереса, но Женя-то знала: удалось бы отбить у нее Вика, были бы счастливы. Такие мужики на дороге не валяются.
        На столик упала тень. Рука Вика легла Жене на плечо (она, как и положено, слегка вздрогнула), губы коснулись виска (она просияла уже без всякого притворства) и обалденный голос, заставлявший сердце проваливаться, произнес:
        - Прости, я опоздал, такие пробки… Здравствуй, Люсьена.
        Люськино полное имя было не Людмила, как ей хотелось бы, а Люсьена, она его ненавидела, и, может, именно потому Женя и представила ее именно так. Ну в самом деле, не подростки, чтобы говорить: это моя подруга Люська. Женя чуть повернулась, ответила на легкий поцелуй и сказала:
        - Ничего, мы тут поболтали немножко.
        - Ну что, едем? Люсьена, тебя подвезти?
        Вежлив он был, что называется, безукоризненно. И столь же безукоризненно равнодушен, чего Люська, конечно, снести не могла.
        - Нет, спасибо, я на своей.
        - После пива? - удивился Вик. - Смотры, гайцы сегодня озверели, меня тормозили три раза. Может, лучше на метро?
        - Гайцев бы я боялась! - оскорбленно фыркнула Люська. Ну да, с ее коленками… А Женя добиралась до работы именно что на метро, ее простенькая тойота, купленная в прошлом году у Виталика почти за полцены, мирно дремала на стоянке. Все равно Вик привезет ее домой и останется.
        Вик посмеялся шутке, одарил Люську улыбкой (Люська завистливо покосилась не Женю) и взял Женину сумку. Безошибочно. Будь сумочка дамская (с помадой и ключами), он бы и не подумал это сделать, но это была сумка для выезда за город: кроссовки, майка, ветровка, бейсболка… ну и не без помады, разумеется. Сев за руль своего
«лесника», он вдруг засмеялся:
        - Интересно, когда-нибудь эти твои… подруги прекратят поползновения меня захомутать?
        - Не дождешься, - хихикнула Женя. - Как же: такой мужчина - и вдруг мой…
        - Твой, - очень серьезно сказал он. - Только твой. Так что пусть стараются, не бери в голову. Люське твоей кто «Кензо»-то подарил? Совершенно не ее запах. Особенно с сочетании с пивом…
        Только Вик чувствовал запахи на расстоянии метра. Люська никак не обливалась духами, пользовалась, как положено: по крошечной капельке за уши, в вырез, на запястье, да и духи были дорогие, а не сто рублей ведро, однако унюхал.
        - В прошлой жизни ты был собакой, - сообщила Женя. - Не удивлюсь, если ты расскажешь, каким мылом я пользовалась.
        - «Дав», - пожал плечами Вик, - а что? А духи я тебе сам и дарил. Женя, ну не смотри на меня так удивленно. Сколько раз я у тебя бывал? И ни разу не видел никакого другого мыла, кроме «Дав». Так что без всякого нюха, элементарная логика и внимательность. У тебя и шампунь тоже «Дав». И крем. Хотя меньше всего ты похожа на голубку. Рыжих голубей не бывает.
        - Ты точно сыщик, - улыбнулась Женя. - Все замечаешь. А куда мы едем?
        - В лес. Знаю одно чудное место, просто сказка, словно… знаешь, словно другой мир. Почувствуешь себя эльфийской принцессой.
        Вообще-то Женя лес не любила. То есть не сам лес, а, так сказать, сопутствующие эффекты: комаров, паутину, муравьев. Говорить об этом Вику она, конечно, не собиралась, мало ли чего мы не любим, жизнь состоит из компромиссов, а уж уступить любимому и вовсе легко. Женя устроилась поудобнее и посмотрела на лучшего мужчину в ее жизни. Он был дьявольски хорош. Этакий обаятельный мерзавец, эталон мужественности, настоящий мачо, как говорила Милочка, правда, у нее и Бандерас был мачо, ладно хоть не Лео ли Каприо. Ростом умеренно высок, сложением умеренно атлетичен, цветом кожи умеренно смугл, и это был не только загар, он и в недоступных для загара местах не сиял молочной белизной. Все тело его состояло из мускулов, но не гипетрофированных, они не бугрились под темной футболкой и даже не отягощали предплечья, но Женя-то знала… Волосы темные, хоть и не черные, непослушные, глаза карие, не бархатные, скорее, похожие на угольки, яркие, блестящие. Профиль - увидеть и умереть. Улыбка… полжизни за улыбку. А оставшуюся половину - просто за эту непередаваемую полуусмешку, в какую были сложены его губы даже во
сне. Мало того что хорош, мало того что фантастически, чертовски, невозможно обаятелен - так еще и галантен, заботлив, а главное, ведет себя так, словно нет в мире других женщин, кроме Жени. Три месяца безудержного счастья. Целых три месяца!
        - Знаешь, Женя, за что я тебя особенно люблю? - спросил вдруг Вик, отводя глаза от дороги, чтобы скользнуть взглядом по Жениному лицу. - За то, что ты никогда не спрашивала, за что я тебя люблю. Я что-то смешное сказал? Тогда и не смейся, а дай мне закончить. За твою абсолютную ненавязчивость и необыкновенное чувство собственного достоинства. Поверишь ли, но прежде я такого в женщинах не встречал. Что-то одно еще возможно, но чтоб сразу…
        - А я думала, за мою необыкновенную красоту, - неловко пошутила Женя. Быть навязчивой? С мужчиной своей мечты? И получить от него либо по шее, либо под зад? Ну уж нет. Вик покачал головой.
        - Любить за красоту нельзя. Влюбиться - можно. А у нас, как мне кажется, уже следующая стадия. А влюбился - да, именно за твою необыкновенную красоту. Ведь эта ваша придурочная Ирма красивее, на первый взгляд. А присмотреться не к чему. К тебе же надо присматриваться. И это уже само по себе такое удовольствие… Ты переодеться-то что-нибудь взяла? Полезай назад, переодевайся. Или притормозить?
        Женя отказалась, ловко перебралась на заднее сиденье и открыла сумку. Конечно, пусть себе Люсьена считает, что она отправилась на пикник прямо в золотистых брючках за три сотни долларов и туфлях на каблуках. Может, сама когда-нибудь так вырядится. Женя быстро натянула джинсы, майку, легкую рубашку (от комаров), распустила волосы, нахлобучила бейсболку и переобулась.
        - И совсем другой человек, - прокомментировал Вик. У него словно третий глаз был: он наблюдал за Женей во время переодевания, и она кожей ощущала его желание, но машину вел легко и точно, а на спидометр Женя смотреть избегала после второй поездки за город. А ведь наврал про гайцев. Точно наврал. Он чуял полосатые палочки за полкилометра и тут же становился благонравным, как Женя. - Потрясающе ты меняешься. То элегантная офис-леди, то сорванец…
        Это да. Это Женя умела. Она была привлекательной - и, разумеется, это знала, - но несмотря на рыжие волосы, не броской, зато умела себя «делать». Одежда, прическа, макияж, улыбка, походка - имелось несколько готовых наборов, но при необходимости она могла и сымпровизировать. Офис-леди имела аккуратную и ничуть не старомодную прическу, сорванец - пушистые пряди по плечам. Волосы у нее вообще были необыкновенные, и если бы Женя верила в бога, то точно благодарила бы его за такой дар. Они были прямые, но пышные, легкие и послушные. Вопрос об «объеме» никогда не стоял. Вопрос об укладке - тоже. Как хотела, так и укладывала. Накручивала прядь на палец - получала локон. Зачесывала волосы назад - так и оставались. Девчонки лопались от зависти.
        Женя покопалась в сумке и ликвидировала с лица косметику. Вик одобрительно покивал… значит, мы не только будем пирожки с бутербродами есть, но и все остальное… Машина удобная. Очень удобная. В ней даже и не тесно…
        - А покраснела! - обличающе воскликнул Вик. - Значит, подумала о том же, о чем и я.
        Покраснела, конечно. Рыжие бывают белокожими, бывают смуглыми (чаще - в кино), а Женя была где-то посередке: кожу имела чуть золотистую (и старательно поддерживала это солярием или пляжем, никогда не стремясь загореть основательно), но краснела легко, хотя и не бурно, даже не по собственной воле. В отместку она потянулась и поцеловала Вика сзади в основание затылка. Машина вильнула.
        - Прекрати. А то я останавливаюсь прямо сейчас. Возле поста ГАИ, - строго сказал он, но блестящие коричневые, как кофейный леденец, глаза смеялись. Женя сделала скромное лицо и вернулась на переднее сиденье. - Я тебя люблю, Жень. Представляешь?
        - С трудом, - призналась Женя, - так и не верится. И я тебя люблю, Вик, только сильнее.
        - Спорно! - возразил он. - Ты устала сегодня? Отдохни. Расслабься. У тебя будет очень… хм… бурный день. Обещаю.
        Женя сползла пониже и закрыла глаза. Бурный день и бурная ночь. А отгулов в их фирме ни за какие переработки не полагается, да и какой отгул, если завтра китайцы… Они будут к одиннадцати, час на подготовку, значит, вставать в семь необязательно, потому что если в семь, то это совсем уж скверно, ночью поспать получится вряд ли.
        Что такое счастье? Мечты или реальность? Может ли в реальности встретиться человек, о котором мечтаешь? Ведь даже внешне, хотя внешность мужчин Женя ценила не так чтобы очень, даже эта вечная смутная усмешка, даже голос - ну все соответствовало мечтам. Собственно, нет. Женя не мечтала. Она заставляла себя быть прагматичной, и это получалось, а мечты… мечты - это в старших классах средней школы. Взрослым людям лучше относиться к ним с немалой долей иронии. Можно командовать своим разумом, своим поведением, но вот удавалось ли кому командовать снами? А счастье ей снилось. В виде такого вот понимающего, насмешливого, порой циничного, не окружающего ее чрезмерной заботой, но понимающего, в чем она нуждается больше всего. Женя нуждалась в плече. В опоре. Ей так надоело быть сильной, что она с великой радостью ослабла и прислонилась к нему.
        Кто доложил маме, Женя даже не представляла. Она не знакомила семью со своими немногими мужчинами, даже не рассказывала, но откуда-то мама пронюхивала, что ее жизнь становится чуть менее одинокой, и начинала названивать с расспросами, которые главным образом касались материального благополучия избранника… Нет, это, бесспорно, немаловажно, рай в шалаше - это опять же для школьниц, да только Женя зарабатывала достаточно, чтоб не заглядывать внимательно в кошелек кавалера. Цветы дарит? Молодец. В ресторан водит? Нормально. Подарки? Ну давай…
        Вик не дарил сногсшибательных многотысячных икебан, мог ограничиться одной гвоздикой, зато какого-нибудь невероятного оттенка, или непричесанной хризантемой. В ресторан водил - обедать и ужинать, а не выпендриваться. Подарки были всякими невозможно приятными мелочами, не вызывавшими чувства неловкости. Вроде как Женю это ни к чему не обязывало - брелок для ключей, ремешок для мобильника, кружка с ее портретом, очаровательная футболка, вот как раз именно эта, изящная записная книжка с крохотной ручечкой. Даже духи были не из суперских, зато шли Жене необыкновенно. Дорогой подарок был один, и такой, что у Жени поплыло в голове и остановилось сердце, но не от цены, о цене она как раз могла только догадываться, а от взгляда, которым сопровождалось это: «Пожалуйста, не отказывай, это для меня очень важно» - и кольцо. Кольцо. Не обручальное и даже не то, которое дарят как символ помолвки. Он ничего такого не говорил. Ничего. Он только смотрел, и Жене было этого достаточно. «Кольцо - древний знак связи. Я хочу, чтобы оно всегда было с тобой. Словно это кусочек меня». Кусочек имел никак не меньше четырех
каратов и представлял собой никак не продукт ширпотреба. Женя машинально погладила кусочек Вика и перевернула изящную веточку цветком вверх. И пусть бриллиант и джинсы - это в стиле продавщиц овощного магазина советских времен. Это знак.
        - Сегодня очень важный для меня день, - сообщил Вик, - и для тебя. То есть для нас. Очень хочу тебя задобрить. Подарок примешь?
        - Задабривать меня не надо, я и так мягкая и добрая.
        - Ты когда-то говорила, что мечтала в ранней юности о медальоне, я еще удивился: почему бы не купить, а оказалось, что медальоны настолько не в моде, что купить их невозможно. Тогда я его заказал. Очень прошу, прими.
        Женя открыла глаза. Важный день. Нет, не думать об этом, сердце и так сейчас выпадет из машины и укатится в кювет. Незатейливая цепочка, овальная подвеска с резной крышечкой.
        - Я твою фотографию вставлю, - пообещала Женя. Медальон она и правда очень хотела когда-то в юности, но тогда не было денег, потом было не до украшений, потом появились деньги, но пропали медальоны. Женя, конечно, не проводила все свободное время в поисках мечты, но в ювелирки забегала, продавцы только плечами пожимали.
        - Не надо, - засмеялся Вик, - я уже.
        Дьявольская улыбка и взгляд чуточку исподлобья. Фотография, что удивительно, не цветная, тонированная коричневым. Искуситель. Самый настоящий.
        - А почему я ничего тебе не дарю?
        - Разве? - удивился он. - А себя? Считаешь, это так мало? Нет, не надо меня целовать, а то будет первая в моей водительской жизни авария. Знаешь, я б посоветовал сесть ровно, дорога сейчас будет… в общем, хуже чиновников. С полчаса протрясемся. Зато место совершенно обалденное.
        - А как ты на него выбрел?
        - Друг вывел. В прошлом году таскал меня с собой за грибами, а там такой распадок, такая красота, такая нетронутость, что и не поверишь, будто где-то есть цивилизация.
        - Я цивилизацию люблю. Например, в виде душа, самолета и микроволновки, - вздохнула Женя. - Не рождена я для единения с природой чаще, чем несколько раз в году.
        - Я тоже люблю. Но ты знаешь, порой жалею, что мы сменили коней на это железо. Торопливый век. Или это человек так тороплив?
        - Назад на деревья! - провозгласила Женя.
        - Нет, на деревья не надо. Но мы сохранили собак, хотя и не охотимся, мы сохранили кошек, хотя повывели мышей, а вот лошади становятся экзотикой. Понятно, что в городской квартире лошадь просто не поместится…
        - А собак ты любишь?
        - Да. Ирландских сеттеров особенно, и вообще охотников. То есть я люблю незлых собак. Но люблю платонически, потому что часто бываю в разъездах… не пугайся. Не всегда же. К тому же я поздно возвращаюсь, а собаке надо человеческое общество. Ну вот. Приехали. Дальше пешком, но уже совсем близко.
        Женя подхватила свою сумку, Вик вытащил из багажника рюкзак, только вот прежде чем приступать к походу, они целовались не менее получаса. Потом Вик отстранился, очень прерывисто дыша.
        - Нет, чуть позже… Я хочу, чтобы ты увидела эту красоту… чтобы… нет, к черту.
        Странно, но ни сучки не попадались, ни трава не кололась, ни муравьи не досаждали. А скорее, Женя не замечала. Убрать серебристый «субару форрестер» - и Эдем, Адам и Ева, одни на всей земле, только зевающий от скуки бог наблюдает сверху.
        - А ты знаешь, что у тебя совершенное тело? - спросил Вик. Женя кивать не стала, не было сил, а голова лежала у него на плече. Совершенном плече. - Ничего лишнего, и добавить тоже нечего. Был бы я скульптором, я б твое тело просто растиражировал в мраморе.
        - Девушка с веслом, например, - согласилась Женя. Он хихикнул.
        - А есть ты не хочешь? Я - как крокодил.
        - Тогда пойдем искать твою дикую природу, - неохотно согласилась Женя. Она не хотела ни есть, ни пить, ни шевелиться. Даже дышать.
        - Там действительно необыкновенно, словно оправдываясь, проговорил Вик. - Клянусь, ты никогда ничего подобного не видела. Сказка. Другой мир.
        Он встал и поднял ее, легко, без усилий, одел, комментируя удобство:
        - А представь себе, был бы на тебе кринолин какой, или корсаж со шнуровкой, или эти сто одежек непонятного назначения…
        - И панталоны с кружавчиками, - кивнула Женя, заправляя футболку в джинсы. Совершенное, говоришь, тело? Любуйся на тонкую талию и изящные бедра. Совершенство Жене почти ничего не стоило: она просто не злоупотребляла тортиками и раз-два в неделю ездила в спортзал, не столько ради похудения, сколько ради удовольствия. С внешними данными Жене категорически повезло. Вик вскинул рюкзак на спину, обнял Женю и повел куда-то в кусты, неся всякую чушь про троллей, эльфов, леших и водяных, отводя ветки, чтоб не задевали Жениного лица. Интересно, куда девались комары и прочие кровососы, ведь чтоб гулять по лесу в конце июня, надо быть истинным фанатом… а что растет в это время-то? Малине рано, клубнике вроде тоже рано… Впрочем, в такую жару и яблоки созрели бы, расти они в нормальном сибирском лесу, где трава по пояс, а яркие розово-сиреневые цветы (иван-чай, он же кипрей… кажется) - гораздо выше. Как вообще можно ориентироваться в этих зарослях?
        На миг Жене показалось, что она потерялась, ужас плеснулся глубоко внутри, но Вик обогнал ее, пошел впереди, все так же придерживая ветки и рассказывая небылицы в стиле Хичкока. Чем больше пугают, тем менее страшно. Так он прокомментировал какой-то ужастик, на который они пионерски сходили как-то днем. «И в жизни то же самое: чем больше пугают, тем менее опасно. Бояться надо не пугающего». Этой сентенции Женя не поняла, потому и запомнила, хотя он тут же сменил тему и долго критиковал упырей. По его мнению, упыри были ну совершенно ненастоящие, неубедительные и страшно далекие от реальности. Женя так хохотала тогда, что размазалась даже дорогая водостойкая тушь и Вик начал оттирать ей веки своим платком, от которого совершенно не мужски слегка пахло лавандой.
        Вик вдруг шагнул в сторону и сделал приглашающий жест:
        - Вуаля!
        Поляна была и правда совершенно изумительная, такая идиллически-аркадическая, ни тебе крапивы, ни тебе бурьяна, зато настоящее засилье солнечно-оранжевых огоньков.
        - Специально для тебя, - улыбнулся Вик, обнимая ее за плечи. - Рыжие цветы для рыжей красавицы.
        Вообще-то волосы у Жени были скорее красновато-золотыми, чем оранжевыми, даже не особенно яркими, мягкий был цвет, ненавязчивый, никакой краской не добиться, ни в какой дорогой парихмахерской не получить.
        - Я думала, их уже повывели все, - вздохнула она восторженно. - Какая роскошь!
        Вик довольно засмеялся и потащил ее вперед. Природа была не такая уж девственная, потому что неподалеку от деревьев стоял чуть покосившийся дверной проем. Без двери и даже без дома. Наверное, сторожка была, то ли сгорела, то ли разобрали на дрова, то ли ребятишки удаль молодецкую показывали да девчонок пугали, то ли молодежь, перепившись на Ивана Купалу, приволокла из ближайшей деревни.
        - Ну вот, - с притворной укоризной сказала Женя, - а ты говорил - словно и нет цивилизации.
        - Женя! - воскликнул Вик. - Неужели не видишь? Это же врата в другой мир! А это - поляна фей!
        Он вдруг обнял ее за талию и принялся танцевать вальс - не вальс, танго - не танго, но что-то похожее, отрывая Женю от травы - ох и сильный же! - и кружа в воздухе, крича: «Ты моя фея!» Они остановились только у проема, Вик потрогал черное дерево - точно, сгорела избушка - и виновато пробормотал:
        - М-да… Признаки цивилизации… Не лень же было. А пойдем! Там другой мир, там все не так, и там… - Он повернулся, посмотрел ей в глаза так, что у Жени подогнулись колени, и продолжил совершенно другим тоном: - И там будем только мы…
        И она шагнула в проем. Вик и нескольких шагов не сделал, сразу начал целовать, раздевать, словно не было ничего полчаса назад - ну откуда у него силы берутся, неутомимый до того, что и правда хочется перед Люськой похвастаться, и губ почти не отпускает…
        Это безумие длилось как-то уж особенно долго, и Женя будто и правда провалилась в другой мир, мир нескончаемого счастья. А волосы у меня и правда красивые, думала она, наблюдая, как играют солнечные зайчики по рыжим прядям, рассыпанным на смуглой груди Вика. Голова качалась вверх-вниз: он никак не мог утишить дыхание, его сердце стучало прямо ей в ухо, часто, громко…
        Чуть в стороне сиял белоснежный цветок, больше всего похожий на крымскую розу без куста, словно кто-то в шутку воткнул в землю срезанный побег.
        - Что это за цветок? - спросила Женя умирающим голосом, не рассчитывая на ответ. Но Вик ответил:
        - Если по-научному, то крапник белоголовый, если по-народному, то слеза принцессы.
        Женя прикрыла глаза. Слеза у принцессы была слепяще яркая.
        - Погоди… Как это по-народному он может называться слезами принцессы, если у нас тут отродясь принцесс не водилось?
        - У вас там не водилось. А у нас тут до фига и больше, - пошутил Вик. - Нюхать эту красоту не рекомендую - чихать будешь два часа. Может, больше, вдруг у тебя аллергия появится.
        Как хорошо, блаженно жмурясь, подумала Женя. Никого и ничего, Адам и Ева, слопавшие яблоко и увидевшие, что они наги… Сообразительные были, быстро поняли, что должны делать нагие мужчина и женщина. И белые цветы, вызывающие чих. Райские цветочки. Забавно.
        А ведь на розу может быть похож только шиповник, который тоже растет кустами. Женя открыла глаза и пригляделась. Белый до прозрачности. Здоровенный. И даже не обвисает головка, бодро лепестки солнцу раскрывает… А вот еще, и еще…
        - А где огоньки?
        - Они здесь не растут. Зато вон там, - смуглая рука показала под дерево, - сливянка, запах имеет просто сказочный и срезанная стоит до двух месяцев, если воду регулярно менять. Диких денег в городах стоит. Нарвать тебе?
        Женя села. Ни единого оранжевого пятнышка. Ни единой березы. Стена лиственного леса цвета сосновой хвои, блеск воды в стороне. Некрупные цветочки цвета незрелой сливы, формой астры.
        - Что это, Вик?
        Он потянулся.
        - Другой мир, Женя.
        Мелькнула жуткая мысль, что он говорит правду. Бывает. Иногда пролетающий не очень высоко вертолет кажется драконом, из темных подворотен вылезают красноглазые упыри, а из-под тополя выходит саблезубый тигр. Иррациональные страхи. Вик жевал травинку и улыбался. Юморист. Женя шутливо стукнула его кулаком в грудь, он беззвучно завопил, погримасничал и умер на несколько секунд.
        - Ты похожа на нимфу, - сообщил он. - Или на памятник андерсеновской русалке.
        - Ты был в Дании?
        - Был. Вот на памятник ты похожа, а на русалку - нет.
        - Это еще почему? - оскорбилась Женя.
        - Потому что русалки красивые только в сказках, а на самом деле невыразительные липкие создания, наполовину покрытые чешуей. И воняет от них рыбой. Лечь с такой - это надо десять лет воздержания. И то может не получиться.
        - А нимфы?
        - А нимф не бывает. По крайней мере, я не встречал. Потому нимфе можно приписывать какие угодно свойства, никто не опровергнет. Черт, Женя, до чего ж ты красивая… Нет, не шевелись, пожалуйста. У тебя на солнце волосы сияют. Волосы цвета закатного солнца.
        - Багровые, - поддакнула Женя. Пока она смотрела на Вика, все было нормально, но стоило отвести взгляд, возникало удивление: как умудрилась не заметить реки? И что это за река? Ине здесь протекать не положено, а Оби - положено? Да и широковата она даже для Оби, и вода спокойная, словно аккуратно раскатали рулон серой фольги, даже не помяв нигде. Вик почему-то казался смуглее, чем был. И Женя тоже: она убедилась, посмотрев на свои ноги.
        - Здесь состав воздуха немножко другой, - объяснил Вик. Богатая фантазия, ему бы книжки писать. - Другое солнце. Не желтый карлик, а красный гигант. Поэтому и цвета кажутся другими. Быстро привыкнешь. К тому же это красиво. Женя, ну ты что?
        - Знаешь, я люблю шутки, но не тогда, когда они становятся навязчивыми, - сухо бросила Женя, торопливо одеваясь.
        - А кто шутит-то? - удивился Вик. - Ну где ты в своей Сибири видела такие цветы? Разве есть в двух часах езды от Новосибирска такая река? А это, по-твоему, что - береза? Или осина?
        Женя автоматически подняла глаза и так и замерла с футболкой в руках. Дерево не могло быть ни березой, ни осиной. Вот секвойей или баобабом - могло. Ствол за пять минут не обойти, листья где-то высоко, там, где вообще-то все деревья кончаются, там уже стратосфера какая-нибудь.
        - Мандила гигантская, если по-научному, - сообщил Вик. - А в народе, извини, называют совершенно непристойно для русского уха. Встречается не так чтоб часто, слывет средоточием магии, пользуется большим спросом среди деревенских колдунов, так что чаще всего возле ман… мандилы ошивается парочка придурков. Считают, что если простоять достаточно долго, прижавшись к стволу, непременно получишь нескончаемый заряд маны.
        - И что, - справившись с удивлением, спросила Женя, - получают?
        - Ману? Ману не получают. Блох - в изобилии, причем таких, которых вывести чрезвычайно трудно. Но колдуны народ упертый, они считают, что не получили ману только потому, что недостаточно долго прижимались к стволу, что бренное тело не выдержало блошиной атаки, а значит, должно закалять тело и повторять процедуру. Рассказывают байки об одном особо упертом: простоял так долго, что блохи его прозаично скушали. Как сибирский гнус - просто высосали. Или концентрация блошиного яда великовата оказалась.
        Женя надела рубашку. Ощущение того, что Вик не придуривается, крепло. Он потянулся - великолепное без излишеств тело, столь совершенное, что Жене нравилось просто смотреть на него, и даже нормальная мужская волосатость на груди и на ногах не раздражала, хотя прежде она не любила «шерстяных» мужчин. Напоминали о неудачной первой любви.
        Он смотрел на нее, немножко щурясь, потому что солнце пробивалось через ее волосы, улыбался непривычно: чуточку снисходительно и сочувственно.
        - Мне тоже одеваться?
        - Ходи голый, - пожала она плечами.
        - Не поймут, - с сожалением сказал Вик. - Нам еще долгая дорога предстоит, и если вдруг я пойду голым, люди очень удивятся. У нас это как-то не особенно принято - голышом бродить. Чай, не какая-нибудь Эллада. Хотя согласись, таким, как мы с тобой, одеваться просто грешно.
        - Какая дорога…
        - Долгая. Пешком. По крайней мере, до определенного пункта. А там и транспорт будет. Уж извини, мой «лесник» остался там. Смысла нет таскать через портал машину, здесь до двигателей внутреннего сгорания еще не додумались… Ну и дай бог не додумаются никогда. Жень, что я вижу - паника в глазах? Я не сошел с ума, не бойся. Ну вот сейчас оденусь и попробую объяснить. А ты присмотрись пока, подыши… черт его знает, у тебя и правда может оказаться аллергия на какие-то местные растения.
        - А если окажется?
        - А если окажется, полечим. На этот случай у меня все есть. - Он похлопал по рюкзаку. - Не обратила внимания, что он великоват для простого пикника на двоих? Эх, Женечка, ты ведь на все обращаешь внимания, да только молча удивляешься, ничего не спрашивая. Я б, конечно, нашел, чего наговорить, но ты даже не поинтересовалась.
        - Ну вот интересуюсь, - севшим голосом произнесла Женя.
        - Omnia mea mecum porto, - возгласил Вик. - Мне больше ничего не надо на Земле, так что это полная эвакуация, я взял все необходимое. Ну и плюс немножко контрабанды, самую малость, чтобы начальство не гневить. Когда ты поймешь все окончательно, будешь очень удивляться, почему мое начальство - с его-то бизнесом! - возражает против контрабанды. Одно время даже обыскивали всех, кто возвращается, ну так и мы не дураки, схрон соорудить - дело недолгое.
        Болтая языком, он одевался, и Женя невольно залюбовалась его удивительно гармоничными движениями. Ну какая, спрашивается, может быть гармония в натягивании трусов или носков? Он не шутит. Он совсем не шутит. Значит, он действительно свихнулся. Или всегда был психом.
        Вик обнял ее за плечи.
        - Я не псих, Женечка, - проговорил он доверительно. - Как раз наоборот, я человек с максимально устойчивой психикой, потому что другой на моей работе продержится не дольше двух-трех заданий. Это на самом деле другой мир. В космическом плане. Есть, конечно, и другие теории, например, про параллельные пространства и так далее, но я неисправимый прагматик: зачем выдумывать бредовое объяснение, когда есть вполне реальное. Сейчас ты за многие тысячи световых лет от дома, а может, даже и миллионы. Покосившаяся дверная рама - портал. Принципа его работы я, разумеется, не знаю, но ты можешь к нему не бросаться. Хотя… Для своего успокоения можешь побродить туда-сюда. Активировать ты его не сумеешь, а уж попасть домой - тем более. Хочешь, чтобы тебя занесло куда-то, где даже меня нет?
        - Виктор… - стараясь быть спокойной и рассудительной, начала Женя, но он мягко перебил:
        - Я не Виктор. Вик, но не Виктор. Меня зовут Тарвик Ган, если в русском произношении. А если в моем родном, то вот так…
        Тарвик с легким грассированием и Ган с долгим «а». Он издевается. Просто издевается. Вик коснулся губами ее щеки, но почему-то это не вызвало привычного трепета.
        - Расслабься, Женя, - посоветовал он. - Ты же разумная девушка, вполне способная объективно оценивать реальность. Это - другой мир. Мой родной. Планета называется Гатая, страна - Комрайн. Тоже моя родная. Правда, здесь для путешествий не нужно отстаивать очереди в ОВИРе и получать визы, так что нынешнее местонахождение существенно только потому, что организация, в которой я работаю, свою штаб-квартиру имеет в Комрайне - в столице. Так вот неоригинально, одинаковое название… в народе. Официально город называется Комрайн-аль-Тирт-ум-Савон, но скажи, кто, находясь в здравом уме будет мучить язык так долго?
        - Вик! - взвизгнула Женя. - Прекрати!
        - Без истерик, девочка, потому что самый действенный способ борьбы с истериками тебе не понравится. Успокаивайся. В общем, у меня есть и успокоительное, но я уверен, что ты справишься сама.
        Он обнял ее покрепче, немножко встряхнул, и Женя поклялась себе: не увидит он моей истерики, я и без всяких посторонних умею с истериками справляться, я сильная, и ты, Вик… Тарвик Ган, даже не представляешь, насколько я сильная, потому что ничего обо мне не знаешь, неоткуда тебе было узнать.
        - Ну давай излагай, - сухо предложила она. Вик обрадовался, чмокнул ее в щеку.
        - Я знал, что ты сумеешь с собой справиться. Знал. Будем разговаривать, как взрослые люди?
        - Разумеется… Тарвик.
        Он отпустил ее, переместился так, чтобы видеть ее лицо и показать ей свое. Незнакомое спокойное лицо с насмешливой складкой губ и блестящими карими глазами.
        - Разговор предстоит, в общем, довольно долгий, поэтому я не стану вдаваться сейчас в подробности. Потом расспросишь сама. Я по-вашему сыщик. Частный детектив, если так можно выразиться. У нас это называется искатель. Без ложной скромности скажу, из лучших искателей в «Стреле», а «Стрела» - из лучших организаций в своем направлении. Полтора года назад к нам обратились члены… вот как это перевести на русский, я не знаю. Религиозной организацией не назовешь, орденом тоже, но терминологически ближе именно орден. О нем - позже. Они поручили нам найти некую особу, обладающую определенными приметами. Гатаю мы перерыли за полгода, искомого не нашли, и начальство решило использовать порталы. Земля подходила для поиска как нельзя больше.
        - Ну да, - не баз сарказма согласилась Женя, - каких-то жалких шесть с половиной миллиардов…
        - Существенно меньше, - улыбнулся Вик. Тарвик. Этого мужчины она не знала. - Миллиард индийцев можно отбросить, полтора миллиарда китайцев тоже, поиск в Африке нерационален, как, впрочем, и в Латинской Америке. Я начал с США и Канады, потом проехался по Северной Европе, потом по Восточной, потом добрался до России. Догадалась? Волосы цвета осенней смерти - не пугайся, это цветок в народе так называется, глаза цвета древнего меда - это вообще-то янтарь, почему мед, а не смола, не знаю, высока, безупречно сложена, неброско красива.
        - Очень емкие приметы, - одобрила Женя, - особенно после посещения парикмахерской. Что, так и бродил по улицам в поисках рыжих особ повышенной стройности?
        - В том числе и бродил, но чаще рылся в базах данных, - засмеялся Тарвик, - но в России и с базами данным проблема, так что да, бродил. А примета очень емкая - осенняя смерть. Ты много встречала женщин с таким цветом волос? Вот и я не встречал. Я натренирован, Женя. Могу сидеть на крыше с биноклем и смотреть на толпу, даже не фокусируя взгляд, но обязательно замечу то, на что настроился.
        - А потом, словно Бэтмен расправишь крылья и спланируешь с крыши.
        - Нет, как Бэтмен, я не умею. Случалось, что я не мог найти замеченную с крыши рыжую головку. Редко, но случалось. Чаще находил. Я умею искать, Женя. И я тебя нашел. Ты восьмая за все время, только остальные не подходили: либо были слишком молоды, либо голубоглазы, либо чрезмерно женственны, либо наоборот. Ты идеально подходишь…
        - На что?
        - Они называют это Джен Сандиния. Некий символ. Легендарный персонаж. Ничего общего с реальностью не имеющий.
        - Они что, психи?
        - А ты как думаешь? - захохотал Тарвик. - Конечно, как всякие полурелигиозные фанатики. Станут нормальные люди швырять дикие деньги на поиски какого-то символа? Случилось у них, видишь ли, то ли пророчество, то ли прозрение, решили они, что настало время прихода Джен Сандиния, которая непременно изменит мир, и явились они в «Стрелу». Вот вкратце и все. Я тебя нашел.
        Лучше бы рассказ его был подлиннее, но Женя и так сумела справиться с собой. Он не врет. И если не сошел с ума он, то сошла она, и огромное дерево ей мерещится, и сочувственный взгляд Вика тоже, и имя Тарвик Ган она только что придумала. А если нет? Это, в конец концов, невероятно только для человека с невеликим воображением. А если действительно где-то в другой Галактике имеется технология придуманной Стругацкими (или не Стругацкими?) нуль-транспортировки?
        - А ты не находишь это глупым, Тарвик? Сунете вы этому ордену меня, я ни слова на вашем языке не знаю, не знаю ничего об этом мире, а они рты раззявят и поверят?
        - Обижаешь. Язык ты знать будешь, знаю же я русский, да так, что ты и не заподозрила ничего. Да и информацию о мире получишь.
        - И расскажу им о том, где родилась.
        - Ну и что? Поверят они тебе, как же. Они фанатики. Они увидят осеннюю смерть, древний мед и родинку на правой груди… Я ж убедился, что ты натурально рыжая и родинку имеешь.
        - А называется это «люблю», да?
        Он склонил голову к правому плечу.
        - Знаешь, ты вправе мне не верить, и ты, разумеется, мне не поверишь. Но все, что я тебе говорил о нас и о том, что чувствую, правда. Я действительно тебя люблю, Женя. Только пятьдесят тысяч золотом я люблю больше.
        Женя подавила порыв залепить ему пощечину. Без истерик. Спокойно. Истерики - в прошлом. В очень далеком прошлом.
        - Это большие деньги, надо полагать?
        - Колоссальные. И это только мой гонорар. Уж что будет иметь «Стрела», я не знаю, но немало, раз они решили задействовать и порталы, и искателя моего уровня, и технику записи… Тебе не придется долбить неправильные глаголы и заучивать исторические события в Комрайне. Тебе запишут знание всеобщего, он же, по счастливому совпадению, официальный язык Комрайна, а заодно и сознание какой-нибудь местной жительницы. Это, конечно, доставит тебе определенные неудобства, зато ты не сможешь убедить придурков, что пришла из другого мира. Пара тестов - и они уверятся, что ты просто хочешь их обмануть.
        - Такое нормальное раздвоение личности… Замечательная любовь, верно, Тарвик?
        - Пятьдесят тысяч золотом, - напомнил он. - То есть не золотом, конечно, это уж очень тяжело, есть у нас металл, который стоит существенно дороже золота, потому деньги наиболее крупного достоинства чеканят именно их него. И, если честно, в переводе на золото это еще больше. А раздвоение личности… Очень может быть. Ты девушка уравновешенная, однако шок от перемещения плюс чужое сознание минус отсутствие должной подготовки, какая есть у меня… Но на несколько месяцев тебя все равно хватит.
        - И зачем я им?
        - Вот чего не знаю, того не знаю. Орден закрытый, и даже нам не удалось узнать их… программы-максимум. Может, они начнут тебя обожествлять, может, принесут в жертву, но это вряд ли.
        - Но ты не уверен.
        - Не уверен.
        Помолчав, Женя с чувством проговорила:
        - А знаешь, Тарвик, ты очень большая сволочь.
        - Знаю, - легко согласился он. - Ты представляешь на такой работе деликатного, интеллигентного человека, готового жизнь положить ради защиты чужих прав? У тебя просто выбора нет. Увы. Вернуться ты не сможешь. Сбежать от меня… Ну, шансов мало, однако это я допускаю. И что? Куда побежишь? С жалобой к королевской страже? И что будешь им рассказывать? И на каком языке? И как вообще найдешь эту самую королевскую стражу? В какую сторону пойдешь? Нет, радость моя, рассуждай логически. Со мной ты выживешь, без меня нет. Женя, и вот что еще… Я тебя умоляю, не надо красивых жестов в виде швыряния мне в морду кольца и медальона. Нет, в них нету никаких «жучков», никакой магии, это обычные драгоценности, по здешнему миру так даже и не особенно дорогие… по вашему, впрочем, тоже, но я подумал, что за сорокакаратный бриллиант могу и по мозгам получить. Я действительно хочу, чтобы… В общем, Женя, не ради меня, а ради тех трех месяцев, которые мы были счастливы. И ты, и я. Сама понимаешь, чтобы удостовериться в приметах, мне достаточно было одного раза.
        - А тебя не накажут за разбазаривание времени и средств? - поинтересовалась Женя. Наступало опустошение. Она сдерживалась так старательно, что переставала чувствовать что-либо. Тарвик пожал плечами.
        - По головке не погладят, но и не оштрафуют, потому что задание я все равно выполнил. А средства… Ну какие средства - рубли, что ли? Кому они здесь нужны.
        - Где ты их брал?
        - Печатал, - легко ответил он. - И ни одна экспертиза никогда не поймет, что они не на фабрике Гознака сделаны. Как бы сказать… У меня есть чрезвычайно точный ксерокс. Он даже структуру бумаги копирует и химический состав краски. Дорогой агрегат, ну так он цел, и имей в виду, что разбить его у тебя все равно не получится.
        - Разве я склонна к вандализму? - холодно удивилась Женя. - Уж техника-то точно ни в чем не виновата.
        - Так и я не виноват. Судьба, моя дорогая. Это судьба. Женечка, я понимаю, что ты в трансе, шоке и стрессе, но вот я действительно зверски хочу есть. Тебя не оскорбит, если я все же предложу пикник?
        Женя все же потеряла контроль над собой, но дать себе по морде Тарвик не позволил, поймал руку, обхватил Женю, притиснул к себе и доверительно сказал:
        - Солнышко, я не дам тебе себя ударить. Не нужно. Не люблю я, когда меня бьют. И тебя, конечно, не ударю, никогда и ни за что. Я просто скручу тебя вот так - и все. Девочка моя, я искатель, у меня реакция вдвое против обычной, рефлексы, натренированность. У тебя просто не получится. Ну, Женечка… Можешь меня обматерить как угодно, высказаться, поплакать, повизжать, дай выход эмоциям, но не бросайся на меня с кулаками.
        Тело его было стальным, Жене даже показалось, что не только твердым, но и холодным. Как ни странно, это успокаивало. Захотела быть счастливой? Забыла, к чему приводит невероятное счастье? Вот тебе счастье, красавица. Давно по шее не получала.
        Постепенно каменные мышцы Тарвика мягчали, тело теплело, и Женя даже понять не сумела, как получилось, что он уже не держит ее, а обнимает, а она не пытается вырваться, а кладет голову ему на плечо. Ладонь Тарвика поглаживала ее по спине, без намека на сексуальность, просто успокаивая, приводя в равновесие…
        - Ну давай пикник, - сказала Женя устало. - Не устраивать же тут голодовку протеста.
        Он обрадовался, вытащил из рюкзака коробку с едой, двухлитровую бутыль «Фанты» и пару банок пива. Для Жени, потому что он пива не любил. Водки бы стакан…
        Женя начала жевать безвкусный бутерброд, постепенно увлеклась - даже вкус появился. Пиво пить не стала, тянула чудом сохранившуюся прохладной «Фанту». Этого мужчину я любила и, наверное, еще люблю. Эту вот сволочь, так удачно надевшую маску, что все принимали ее всего лишь за имидж, а оказалось - так оно и есть. И что делать? Кидаться к кривому дверному проему? Вон он, в двадцати шагах стоит, кособочится. Туда-сюда побегать. Ведь Тарвик прикасался к косяку. Активировал. Код, наверное, набрал. Каждый заусенец на якобы неструганом и якобы обгоревшем дереве - кнопочка. Понажимаешь так - и того, на Венеру, где кислорода нету.
        - А что тебя держало в твоем мире? - спросил вдруг Тарвик. - Жень, я даже не в утешение. Попробуй логически. Что - березки-осинки и огоньки на поляне? Фирма твоя преуспевающая, имидж офис-леди, приличная зарплата и маленькая квартирка, в которой ты чувствовала себя никому не нужной, потому что никто тебя там не ждал? У тебя ведь даже подруг нет. Не Люсьена же твоя или тем более Милочка. Родители? Ты большая девочка уже, чтоб быть так уж привязанной к ним, да и не замечал я особенно нежности в голосе, когда ты мамочке по мобильнику отвечала. У тебя даже кошки нет, даже рыбок аквариумных. Какая-то вещь, для тебя невероятно дорогая, там осталась? Не верю, ты не из тех, кто особенно привязывается к вещам.
        Самая дорогая вещь спряталась в уголке сумки, Женя сунула ее туда, сама не зная зачем. Почему она была так привязана к вещи, всего-то к игрушечной собачке, которую к тому же сама купила, она не смогла бы объяснить даже самой себе. Увидела в ларьке в переходе метро несчастную щенячью мордочку, заплатила то ли сто, то ли двести рублей и уже пять лет считала своим лучшим другом. Ни близких. Ни друзей. Ни любви. Ничего.
        - Значит, если не привязывает к дому что-то конкретное, можно легко менять место жительства?
        - Конечно, - удивился он. - Своего рода эмиграция. Ну, не в Штаты или Израиль, подальше. А какая разница?
        - Разница? В целях. Или я выбираю сама, или за меня выбирают другие.
        - Это верно, - пригорюнился он. - Я сделал так, что у тебя нет выбора. То есть он имеется - сбежать, только ведь будет только хуже. Жень, не думаю я, что они начнут тебя в жертву приносить. Хотя допускаю. Видишь, я ничего не скрываю. Мне не нравится этот орден, не нравятся его члены, я не люблю фанатиков, циники и сволочи - и те лучше, потому что понятнее. Я не знаю, зачем ты им нужна, хотя и знаю всю информацию о Джен Сандиния, которая имеется… ну, в свободном обращении. Что об этом знают они - неведомо.
        - Такая развитая страна - и фанатики, - покачала головой Женя. - Для меня фанатизм - это нищие арабские страны…
        - А в чем ты развитость измеряешь? - усмехнулся Тарвик. Удивительно, совсем не хотелось называть его Виком. - Наша цивилизация отличается от вашей очень и очень. Русалки, например, действительно есть. Морские животные, имеющие внешность, очень похожую на человеческую. Отдельные идиоты способны вступать с ними в половую связь, несмотря на яростное их сопротивление, ну так некоторые и с овцами способны. Лошадь - основной вид транспорта. Нету здесь двигателей внутреннего сгорания, потому что нет нефти. Вообще. Может, потому мы пошли по другому пути развития… Порталы, запись информации… Знаешь, я после получения этого гонорара, скорее всего, перестану работать на «Стрелу». Человеческий мозг неограничен только теоретически, а на практике часто возникают проблемы от переизбытка внесенной информации. В меня уже больше некуда записывать, это я тебе по секрету говорю. Я подошел к пределу, а значит, далеко не всякое задание смогу выполнить. А я тщеславен. Хочу уйти непревзойденным.
        - Посочувствовать тебе?
        - Нет, не нужно. Я своей жизнью доволен. И если бы не это вот дело, я бы продолжал работать, засунув подальше свое тщеславие. «Стрела» бы втискивала мне новые данные, и со временем мозг бы взорвался или расплавился…
        - А просто так тебя бы не отпустили?
        - Отпустили бы, хоть завтра. Конечно, из «Стрелы» навсегда не уходят, конечно, о ней болтать станет только безумец… Только я, Женечка, привык к определенному образу жизни и менять его ой как не хочу. Ты - мой шанс.
        - Как трогательно, - насмешливо сказала Женя. - Твои мотивы мне вполне понятны, а мое мнение на сей счет тебя не волнует.
        - Волнует, - возразил он, - только во внимание не принимается. Эмоции эмоциями, а дело делом. Ты извинишь? Я в кустики…
        Женя кивнула. Проза жизни. Тут судьба, понимаешь, решается, а ему в кустики приспичило. Так ведь и ей тоже. Судьба судьбой, а организм переполнен апельсиновым соком и «Фантой». Решается? уже решилась. Верить? не верить? бороться? Женя привыкла не то чтоб бороться с судьбой, а стараться ее не замечать, она сама по себе, а рок, фатум, кисмет - сами по себе. Вот они обиделись на функцию игнора и отомстили.
        Она дождалась Тарвика, бездумно глядя на реку, отлучилась в кустики, бездумно глядя на листву, вернулась и посмотрела на мужчину своей мечты сверху вниз. Пятьдесят тысяч он любит больше. Откровенно. Очень хотелось именно что швырнуть ему в морду и кольцо с брильянтом, и медальон с портретом, но мы не дети, а Женя Ковальская даже и не истеричная особа. Она села не прежнее место, обхватила руками колени, положила на них подбородок и принялась разглядывать человека, которого раньше не знала. Было так больно, что не хотелось дышать, только Тарвику этой боли видеть не надо.
        - Ну хоть что-то ты расскажешь об это мире?
        - Да все что хочешь, - легко отозвался он. - Нормальный мир. Не хуже твоего, на мой взгляд, так даже лучше.
        - Например, орденами, разыскивающими неведомые символы за офигенные деньги.
        - Даже не офигенные, - засмеялся он. - Мало ли странных людей на свете? У нас, например, есть орден грязноротых, сиречь копрофилов. Самая сложная философия подведена под это дело, читаешь - вроде ух какие глубокие да умные, а как вспомнишь, ради чего это все наворочено… У нас каждый волен сходить с ума по-своему, то тех пор, пока не затрагиваются основы государства.
        - То есть тебе твой мир нравится?
        Он помедлил, повел плечом.
        - Как тебе сказать… Большей частью да, нравится. Устраивает. Во всяком случае, я не собираюсь ничего в нем менять. И этому есть как минимум две причины, выбирай любую. Если мир будет полностью устраивать меня, он перестанет устраивать кого-то другого, и круг замкнется. К тому же я жить хочу. Злоумышление против власти карается строго и без права на апелляцию. Так вот. Знаешь, нам лучше отправляться, можем засветло не успеть дойти до постоялого двора. Хочешь ночевать в чистом поле?
        Женя послушно встала.
        Да, а если бы она выпендривалась, как Люська, и ехала на пикник, не прихватив с собой кроссовки, сколько бы удалось пройти по лугам и полям? Правда, через пару часов они выбрались на дорогу, проселочную, естественно, но гладкую, накатанную. Тарвик пооглядывался.
        - Может, подвезет кто, - без особой надежды сказал он. - Устала? Насколько мне помнится, милях в пяти большая деревня с постоялым двором. То есть помнится насчет расстояния, что деревня есть - факт. Если драконы не сожгли или наемники. Женя, шучу! Драконы водятся намного южнее и деревень не жгут, им незачем. А наемники не станут сжигать большую деревню. Хутор могут, конечно.
        - А до твоей «Стрелы» далеко?
        - День-два, если верхом, и много дольше пешком. Но ты верхом не ездишь, так что купим или наймем транспорт. Давай сумку, идти еще далеко. Женя, не капризничай, давай.
        - Я тебе здоровенькая нужна и свеженькая.
        - Не язви. Успеешь в «Стреле» и отдохнуть, и посвежеть, это я обещаю. Несколько дней потребуются, чтобы довести тебя до кондиции потенциальной Джен Сандиния. А там уж начальство передаст тебя заказчику.
        - Скотина.
        - Ты уже говорила, а я согласился. Обрати внимание: такой вот столб служит указателем Гильдии магов.
        - Что?
        Потрясенная Женя даже остановилась. Тарвик слегка улыбнулся.
        - У нас нет нефти и других энергоресурсов. Потому наша цивилизация пошла по другому пути. Наука и магия в сочетании дают потрясающий эффект. Порталы, например. Конечно, это хайтек. Но без вложения магии этот хайтек не работает. И в то же время даже сотня магов не сумеют отправить одного человека в другой мир… разве что в переносном смысле. Что интересно, портал принимает не всякого, говорят, хоть капля магии должна быть. Но врут. Потому что у меня ни капли нет. Я могу пользоваться амулетами, например, или артефактами, только для этого достаточно просто пройти специальный курс. Но меня порталы принимают.
        - А если бы он не принял меня?
        - Был такой риск, - признался Тарвик. Он шагал легко, целеустремленно, но приноравливаясь под Женю. Было ясно, что, будь он один, скорость бы возросла втрое. - Не спрашивай, что стало бы с тобой, не знаю. Бытует мнение, что порталы забрасывают таких в другие миры, с которыми нет связи. Каким образом устанавливается связь, я тоже не знаю, это все информация для очень узкого круга посвященных. А мнение, что чем меньше знаешь, тем больше живешь, истинно для мира магии еще больше, чем для мира техники. Я думаю, что это дело случая.
        Наверное, надо радоваться и прыгать на одной ножке от счастья, что не оказалась вообще неведомо где и совершенно одна. Тарвик услышал ее мысли.
        - Даже если бы ты вдруг рванулась к порталу, каким-то чудом его активировала и попала неведомо куда, было бы лучше? Представь себе: одна в чужом и даже чуждом мире. Здесь у тебя тоже… маловато друзей, но есть хотя бы я, есть «Стрела», которая даст тебе знания о нашем мире, даст язык. Не стоит сразу думать о худшем. Может, они убедятся, что ты никакая не Джен Сандиния, и просто тебя отпустят. Ведь если они с кем и решат разбираться, так со «Стрелой», которая их надежд не оправдала.
        Женя не ответила. Чтобы уложить это в голове, наверное, надо миллион лет. Магия в сочетании с хайтеком. Взаимозависимость магии и хайтека. Вид энергии - магический. Он не шутил, когда о мандиле гигантской рассказывал. Мана - это так называется магия в компьютерных игрушках. Женя, зараженная энтузиазмом Виталика, решила как-то попробовать поиграть и на полдороге бросила: неинтересно оказалось, скучно совсем. Вот только и запомнилось, что запас маны надо постоянно пополнять, и она синяя. А жизнь - красная.
        Женя не любила ни фантастику, ни тем более фэнтези. Она вообще последние годы читала мало, все было неинтересно, все застревало на середине книжки, и единственное, что она могла довести до конца, были дамские романы с одинаковыми обложками: роскошный брюнет склоняется над томной блондинкой. Или роскошный шатен над роскошной рыжеволосой красавицей. Там были сплошные трагедии, плавно переходящие в неиссякающее счастье. Разбитые сердца склеивались, скромная девушка находила своего принца, злодеи и злодейки наказывались по всей строгости закона жанра… Такая, казалось, бы ерунда, а читалось почему-то. Просто чтобы глаза чем-то занять. В телевизоре-то то же самое - сериалы аналогичного типа.
        И что, верить, что со временем судьба жестоко накажет коварного Тарвика, а в Женю влюбится глава того самого ордена, она расскажет свою трогательную историю, он проникнется благородным негодованием, напялит доспехи и порубит Тарвика Гана в морковный салат? Да, это б замечательно. Но Женя читала дамские романы исключительно для того же, для чего другие читали фэнтези, - чтобы ощутить кусочек сказки.
        Солнце садилось, и было видно, что оно действительно гигант. Такое большое, странно, что не выжгло всю планету.
        - Оно холоднее вашего солнца, - объяснил Тарвик. - Но климат на большей части Гатаи теплый. Только совсем уж в северных краях знают, что такое снег. Ты ведь не любишь холод, верно? А дичайшая жара, пожалуй, только в районе экватора, а там - океан. У нас несколько материков, но расположены они ближе к полюсам. Что тебя больше всего испугало - магия? Не стоит бояться. Маги сами по себе, они не мешают жить обычным людям и младенцев на завтрак не едят.
        - А король?
        - Король и король, - пожал плечами Тарвик. - Нормальный король. Много тебя интересовал президент Путин? Вот и король так же. Он в столице, высоко, до нас никак не снисходит, он мне не мешает, а я ему. Я даже не дворянин, самого что ни на есть плебейского происхождения.
        Взгляд Жени скользнул по джинсам и кроссовкам. Тарвик понял его правильно.
        - У нас по-разному одеваются. Ну, удивятся невиданному покрою обуви и невиданному материалу штанов и забудут. Хотя, конечно, знать определить довольно легко, даже рассказывать не буду, сама поймешь, раз увидев. А «Стрела» позаботится о твоей одежде.
        - Женщина в мужской одежде…
        - Не Жанна д’Арк, - смеясь, перебил Тарвик. - Сплошь и рядом, особенно в дороге. Кому охота подолом землю мести? Да, вот короткие юбки носят только продажные женщины, так что имей в виду.
        - Почему вы не нашли ничего подходящего здесь?
        Он усмехнулся.
        - Потому что рыжие встречаются у нас гораздо реже, чем, например, альбиносы. На всю планету полторы тысячи от силы. Понятно, что для начала мы перешерстили своих.
        - А если откуда-то уже доставили рыжую с родинкой?
        - Это откуда? - хмыкнул он. - Если меня одного посылали.
        - Полтора года, - напомнила Женя.
        - Время значения не имеет. Это их слова. Они оплачивали все расходы, то есть мы говорили, что задействованы сотни искателей, а сами на эти деньги откупили портал…
        - Почему портал так далеко?
        - Чтобы с нами не связали, конечно. Та поляна заповедная, местное население обходит ее за милю, а кто еще может там оказаться? Да ведь тоже примут за дверной проем. Маг какой шальной может что-то понять, да ведь согласись, шанс, что маг проедет достаточно близко, невелик, несмотря на мандилу. Вспышку мог бы засечь, ну и что? Решил бы, что собрат балуется неподалеку. Вот впереди видишь? Деревня. Переночуем там, а утром в путь. Можем, конечно, и ночью ехать, да только зачем, ты устала с непривычки.
        Женя промолчала. Наивно полагать, что она отдохнет этой ночью, что вообще сможет уснуть. Тарвик поправил рюкзак. Спокоен в предвкушении своего большого куша. Пятьдесят тысяч он любит больше. Все - характеристика навек. Деньги он любит больше.
        - Ты так смотришь… Хочется меня убить, верно?
        - Верно.
        - Не сумеешь. Ни психологически, не физически. А так мечтай, расслабляйся.
        - Знаешь, Тарвик, так и хочется сказать банальность. Никогда не недооценивай противника, особенно если это оскорбленная женщина.
        Подействовало! Женя готова была голову отдать на отсечение, что он подобрался и перестал выпускать ее из виду. Так вот! Понапрягайся. Не опасаешься, а все равно будешь посматривать… и либо комнаты возьмешь разные на этом постоялом дворе, или ночью глаз не сомкнешь.
        Хотя у мужчины, который больше любит деньги, хватит ума ее прозаично связать…
        До этого не дошло. Когда они уже после заката добрались наконец до постоялого двора, Женя была поражена: ожидала она почему-то покосившуюся бревенчатую избу, а увидела массивное двухэтажное каменное здание с мансардой, многочисленными пристройками и освещенным двором. Вслушиваясь в чужую речь, Женя впадала в ступор. Это не шутка. Это не розыгрыш. Это не Земля. Она свободно знала три языка: английский, итальянский и японский, худо-бедно могла объясниться с немцем и ни за что не спутала бы фарси и иврит, но ничего похожего на этот язык никогда не слышала. Ей стало страшно, так страшно, что начали подгибаться колени, но под взглядом Тарвика Женя надела спокойное выражение лица. По его просьбе, способной перетечь в категорическое требование, еще на подходе к деревне она заплела волосы и поглубже нахлобучила бейсболку, и больше одного взгляда на ней не останавливалось. Она скромно стояла рядом, пока Тарвик разговаривал с хозяином, скромно пошла за ним, повинуясь приглашающему жесту. Комната была одна. С одной кроватью. Ничего, Женя и на стуле готова просидеть или на коврике под дверью прикорнуть.
Интересно, хватит ли у него мужского самомнения…
        Тарвик был разумен. Делить с Женей ложе он не стал ни в каком смысле, хотя искры желания из его глаз так и сыпались, но он ни словом, ни жестом не дал ей понять, что не возражал бы против сна в одной постели. Ужин им принесли в комнату, и Женя его даже съела. Тебя удивляет мое самообладание? Ну так ты меня совсем не знаешь, дорогой, все что можно было выплакать, выплакано так давно, что даже и вспоминается нечасто…
        Он даже отвернулся, чтобы дать ей возможность ополоснуться в тазике с теплой водой и забраться под одеяло, а потом выплеснул воду в окно: «Простота нравов и отсутствие водопровода!» - и вылил в таз остатки из ведра, принесенного пышненькой служанкой. Потом мыльная вода так же отправилась за окно. Женя взяла на заметку: надо держаться подальше от стен.
        Он растянулся прямо на полу, попросив у нее одну подушку с кровати, но вряд ли уснул. Он прикидывался безмятежным так старательно, что Женя даже почувствовала удовлетворение. Будет осторожничать.
        К ней, конечно, сон так и не шел. Вот и притворялись спящими оба. Иногда Женя ощущала на себе его острый взгляд, иногда даже казалось, что видны в темноте блестящие глаза. Неужели… Господи, неужели…
        Не хотелось верить в реальность, зато отчаянно хотелось думать о своем сумасшествии. Ну свихнулась на почве страстной влюбленности, или Люська подсыпала галлюциноген в апельсиновый сок, или все что угодно, только не фантастическая история о покосившейся дверной раме, ведущей в другой мир. Мир красного гиганта, отсутствия водопровода и магии… Впрочем, с магией как раз проще. Действительно. Создались условия, в которых развивалось больше человеческих способностей, использовался больший объем мозга или черт знает что еще. Женя не так чтоб верила во всяких экстрасенсов, но ведь попадались среди них не просто психи и даже не просто жулики. Тогда что? Способности, не только не свойственные другим, но даже и непонятные, причем порой самими их обладателями. Дело не в этом. Можно поверить в магию и даже в этакую межпланетную телепортацию, в конце концов родители Жени в свое время даже и помыслить не могли, что будут слушать не виниловые пластинки и затертые магнитофонные ленты, а компакт-диски, а слова компьютер просто и не знали. Прогресс, технический или магический, не спрашивает людей, куда ему идти,
хотя люди и льстят себе надеждой, будто это они направляют полет…
        - Поспи, Женечка, - сказал Тарвик вроде бы даже с жалостью. - Ты молодец, девочка, никак не ожидал, но я же знаю, то ты не спишь. Отдохни. С седла свалишься.
        - Сломаю шею и ты не получишь вожделенных пятидесяти тысяч, - злорадно предположила Женя. Он хмыкнул. - Отвали, а то познакомишься с неизвестной тебе исконно русской лексикой.
        Он снова хмыкнул, но отвалил, хотя и ненадолго.
        - Если уж и не спишь, подумай все же о том, что терять тебе особенно некого. А что будет здесь - неизвестно.
        Женя не ответила. Значит, используя какие-то неизвестные ей методы поиска, он бесцельно обшаривал континенты - даже не города и не страны, - чтобы найти соответствующую приметам женщину. Настроил зрение только на рыжие волосы и бездумно колесил по городам Америки и Европы, переключаясь на бдительный осмотр подходящих кандидатур… Ведь даже злиться на него не получалось. Он мог, убедившись в истинности рыжей масти и наличии родинки на груди, сразу отправить ее сюда, однако три месяца… три месяца Женя была счастлива как никогда в жизни. И пусть он скотина… То есть Тарвик - скотина, а счастлива она была с Виком. Внимательным, веселым, заботливым и насмешливым. А сейчас он - Тарвик. Искатель. Циничный и бесстыдный, но такой уж естественный в своем бесстыдстве. Сделал свою работу (особенно утомительную в последние три месяца, надо полагать) и с чувством хорошо выполненного долга убеждает: да чего тебе терять, да кого тебе терять. Эх, Тарвик Ган, чтоб бы жил в эпоху перемен.
        Терять некого. Но это вовсе не значит, что хочется терять всю наконец-то нормальную жизнь и опять начинать с нуля, непонятно в каком качестве. Заказа. Какой-то Джен Сандиния. Ну что за дурость: искать некий символ по его приметам - и получить рыжую красотку из другого мира. Непременно расскажу. И пусть не поверят, пусть чокнутой сочтут, всегда есть шанс, что поверят и, может, надают Тарвику и его «Стреле» по известным местам. Люди, способные платить такие дикие деньги, умеют очень сильно сердиться на кидалово любой степени сложности.
        Наверное, она все-таки поспала немножко, какими-то кусками, вполглаза. Сон, который больше утомляет, чем придает сил. Но открыв глаза в очередной раз, она увидела Тарвика и не отказала себе в удовольствии что было сил пнуть его по чему придется. Пришлось в бок. Он крякнул, ловко обмотал ей ноги одеялом и прижал к кровати.
        - Ну, Женечка, успокойся, ты же очень разумная девочка. Я нанял экипаж, так что путешествовать будем с комфортом. Вставай, умывайся, позавтракаем и поедем? Ты же не станешь устраивать истерик?
        - Не дождешься, - мрачно ответила Женя. - Пошел вон, я не хочу, чтобы ты на меня пялился.
        - Не хочешь - не буду, - покладисто кивнул Тарвик. - Если хочешь… было бы желательно, чтобы ты надела местную одежду, я кое-что принес. Впрочем, если категорически против, я не буду настаивать. Ходи в джинсах. На столе - зубная щетка и прочее. Я пойду закажу завтрак. Можешь попробовать сбежать, конечно, только я все равно тебя найду.
        - А если я попробую удавиться? - спросила Женя у закрытой двери. - Просто чтоб тебе гадость сделать? У-у-у, козел!
        Она привела себя в порядок и со вздохом облачилась в местную одежду. Сплошной натурпродукт, ничего не скажешь. Не искрит и мятое. Нормальные штаны, даже не без кокетства, блуза, очень даже с кокетством, практичные туфли на низком каблуке… ух ты, удобные и размер угадал. И белье, в общем, очень даже…
        Когда Тарвик вернулся, Женя была готова. Одета, умыта, заплетена. Можно было бы устроить акцию протеста, а толку-то, даже удовлетворения никакого не будет. Потому что мысль об удавиться задержалась в голове, а ведь сколько лет уже не заходила.
        Тарвик чуть не силой накормил ее неплохим завтраком, заставил выпить неизвестный напиток, очень, надо сказать, вкусный, бодрящий, но без чайно-кофейной горечи, и вообще как-то странно суетился. То есть не то чтобы действительно суетился, но совершал лишние движения и говорил лишние слова. Ага. Поведение Жени - не просто отсутствие истерики, но даже и совершенно спокойствие - выбивало его из колеи. Было нетипичным. Не ожидаемым. А ты действительно совсем не знаешь меня, Тарвик.
        Экипаж оказался… а черт знает, как нечто подобное называлось в России. Ландо? Коляска? Полузакрытая арба, короче: на двух высоких колесах и лесенкой наверх. Женя взобралась по ней с помощью Тарвика, забилась в угол (сиденье было мягкое и без привязных ремней). Тарвик все поглядывал на нее искоса, словно впервые видел и глазам не верил, потом взял ее руку и быстро поцеловал.
        - А в глаз? - поинтересовалась Женя.
        - В глаз не надо. Ты меня восхищаешь. Умница. Я сделаю для тебя, что смогу… если смогу что-то. То есть позабочусь о языковой базе и подберу экземпляр получше для записи сознания. Когда ты покинешь «Стрелу»… думаю, мы не увидимся.
        - Какое горе! - воскликнула Женя со всем максимальным сарказмом. Тарвик снова покосился на нее и заткнулся. Тошно было до невозможности, но вот «держать лицо» получалось все легче. И правда, если хоть что-то умел хорошо делать, так и через много лет сможешь. Собственно, Женя всегда держала лицо, только ведь вне стрессовой ситуации это и нетрудно совсем, входит в привычку, варианты улыбок доведены до автоматизма, кому - японскую, кому - американскую, кому - застенчиво русскую.
        Красоты природы или сельской архитектуры ее не интересовали, и она даже не делала вид, что смотрит по сторонам, сумрачно молчала, и Тарвик не мешал ей. И ладно, а то, видишь, сделает он для нее все возможное… Уже сделал.
        Продумывать дальнейшие действия тоже не хотелось. Да и как? Будущее настолько непонятно, что даже старые проблемы кажутся чепухой. Тогда хоть что-то было, если не надежда, то вера, наивность юности, упрямство, она понимала, за что борется с жизнью, или считала, что понимает. А сейчас - символ фанатиков. О котором (и о которых) Тарвик толком ничего не знает, а если и знает, то рассказать не спешит, значит, ничего успокоительного нет. Стать жертвой - это ее как раз не пугало из-за исключительной абстрактности, принесение жертвы - это даже не древность, это кино, причем не самого высокого класса.
        Забавно. Тарвик призывает ее к разумному поведению. Морально готовился призывать, может, старательно продумывал слова, какими призывать будет, поэтапно, в разных степенях. А она взяла да и с первого раза послушалась, и он в растерянности, не знает не только, что ей говорить, но и что дальше делать. А как приятно! Вот и думай, что дальше делать с этой дамочкой, казавшейся такой предсказуемой и незатейливой, что даже крутейшего из крутых искателя выбила из колеи.
        - А что это за дерево? - как ни в чем не бывало спросила Женя, краем глаза заметив одинокую раскидистую крону.
        - Это? - Ему пришлось привстать и посмотреть назад. - Это фруктовое дерево. Типа яблони. Крупные сладкие плоды.
        - И как оно называется по-научному? Ты готовился стать биологом? - невинно поинтересовалась Женя. Тарвик посмотрел на нее долгим-долгим и весьма непонимающим взглядом и медленно ответил:
        - Я - не готовился. Биологом был мой отец. Собственно, растениеводом. Вывел новые селекционные сорта и очень надеялся, что я поддержу семейную традицию.
        - Он был очень разочарован, когда ты достойной профессии предпочел чистый авантюризм на грани криминала?
        - К тому времени он уже умер. Женя…
        - А у вас тут королевство или империя? - перебила его Женя. - Бароны да виконты водятся?
        - Водятся, - еще медленнее произнес он. - Королевство. Женя…
        - А ты в каких отношениях с магией и магами? Что-нибудь интересное рассказать можешь?
        Он окончательно помрачнел, покачал головой и отрывисто сказал:
        - Все узнаешь… что нужно.
        - Вон даже как, - понимающим и совершенно ангельским голосом проворковала Женя. - Ты расстроен? Извини.
        Больше она не заговаривала, на его настороженные взгляды отвечала изредка - и столь же понимающими, и от этого даже он чувствовал себя неловко, а Женя испытывала некое злорадное удовлетворение.
        Дорога была утомительна именно из-за этого молчания, но говорить с Тарвиком не хотелось, и стена толстела с каждой милей и каждым часом. Он не знал, как себя вести, тщательно разработанный сценарий рухнул… правда, он и не стал нового придумывать, отодвинулся, отчужденно замолчал… И кого хотел этим смутить? Смешно.
        И страшно. Очень страшно. Такого ужаса она не испытывала с очень давних времен, когда смотрела снизу вверх в такие знакомые и чужие синие глаза, и даже все, что было потом, казалось не таким ужасающим по сравнению с тем взглядом, потому что он был первым, а Женя была… Вот какая она была? Неопытная наивная дурочка. Какой, собственно, и положено быть восемнадцатилетней девчонке.
        Долгие часы дороги, обед на постоялом дворе, тоже массивном и каменном, опять долгие часы, ужин в маленьком городском ресторане, ночевка в маленькой городской гостинице, легкий завтрак и снова дорога… Женя послушно затягивала волосы, чтоб не сиять своей уникальной рыжиной, надевала шляпу, точнее нахлобучивала ее, и окружающие, если она вдруг попадалась кому-то на глаза, поглядывали сочувственно, думая, что у нее лицо изуродовано какой-то болезнью. По словам Тарвика, когда-то здесь была сильнейшая эпидемия чего-то вроде оспы, болезнь тогда победили, но изредка случались вспышки, большей частью разовые: в семье мог заболеть один человек. В болезни подозревали магическую основу, и лучшие умы Гильдии магов все еще бились над этой загадкой.
        На вопросы Тарвик отвечал охотно и даже обрадованно. Когда начались путешествия между мирами, он не знал, достаточно давно, может сто лет назад, может, двести. Известно некоторое количество миров, сам он бывал в трех, но считается специалистом по Земле, потому чаще всего туда его и отправляют. Откуда информация? Ну так все просто: для начала отлавливали несколько аборигенов, доставляли сюда, потом их знания переписывались в мозг Тарвика. И как видишь, никакой шизофрении… правда, его специально готовили, и довольно долго. Сколько лет? Почти пятьдесят, но такой образ жизни способствует некоторому омолаживанию организма. Что случается с теми, чье сознания списывают? А тебе лучше об этом не знать… Потому что сама понимаешь, что может случиться с человеком, у которого больше нет сознания. Получается растение, и гораздо лучше, чтоб это растение… засохло. Излишней гуманностью этот мир не отличается, точно так же как не отличается ею Земля. А в общем, не бери в голову, какое тебе дело до нескольких человек, принесенных в жертву на благо науки. Дома, что ли, о таком не слыхивала.
        Когда они добрались до большого города, Женя поняла: приехали. Тарвик высадил ее на тротуар, вымощенный красноватыми плитами, подогнанными так плотно, что стыки почти не были видны. И трава в них не лезла. Травы вообще не было. Каменный город. Впрочем, как во всяком каменном городе, на подоконниках и балкончиках теснились горшки со всякой цветущей дрянью. Женя не любила комнатных цветов.
        Тарвик вскинул на спину рюкзак, Женя повесила на плечо сумку и потащилась за ним следом.
        - Лучше пройти пешком, - несколько извиняющимся тоном проговорил он. - Не стоит привлекать внимание. Хотя, конечно, можешь устроить скандал, истерику…
        - Но это не в моих интересах, - закончила за него Женя. - Знаю. Так что заткнись и не повторяйся.
        - Никогда бы не подумал, что ты можешь быть грубой, - пробормотал он. А кто бы подумал? Эх, знал ты он, насколько грубой может быть Женя. И каким матом может завернуть. И в глаз дать может. Только и правда ведь смысла не имеет. Тарвик и так в растерянности. Чувствует себя неловко. Вот если бы Женя визжала и рыдала, он был бы почти удовлетворен, применял бы свой арсенал успокоительных средств, и кто знает, что там у него припасено в рюкзаке на этот случай. Или он думает о другом: что женщина с характером, какой вдруг оказалась незаметная офис-леди, может спутать планы «Стрелы» и тем самым попортить ему карьеру? Это было бы заманчиво…
        Как себя вести с неведомым орденом, она даже не думала. Успеется. «Об этом я подумаю завтра». Чем Женя хуже Скарлетт О’Хара? Тут бы пока со «Стрелой» выдержать, а потом… Понятно. Рассчитывает, что потом она будет слишком занята борьбой со второй личностью, чтобы разубеждать орден. И еще он был уверен, что рано или поздно вторая личность или победит, или настолько разругается с первой, что Жене обеспечен местный вариант психушки.
        Шли они долго, и никто не обращал на них внимания. Впрочем, пару раз с Тарвиком здоровались, но по ней скользили равнодушными взглядами, которые Женя безошибочно расшифровывала: «Опять это бабник девицу подцепил».
        Зелень здесь все же имелась в виде скверов, аллей и парков. Нормальный средневековый город… Впрочем, почему вдруг средневековый? Мостовая - ровнешенькая, тротуар - идеальный, каменная кладка - гладенькая, архитектурный дизайн на высоте, ничего готического, красивые, изящные здания со всяческими украшениями: колоннами, портиками, резными дверями и ставнями, скульптуры в нишах, чистые окна, чистые и разнообразно одетые люди.
        - Лучший парк в городе, - сообщил Тарвик. - Сравнительно безопасный даже ночью, патрулируется лучше, чем что-либо. И красивый, и в то же время местами дикий. А вот и наша резиденция.
        Каменная стена, но не демонстративно высокая, просто высокая. В ней - кованая решетка, ну просто произведение искусства, рядом - калитка, тоже своего рода произведение. С кодовым замком.
        Тарвик положил на выступ ладонь, произнес свое «Тарвик Ган» с легким грассированием и долгим «а», и калитка щелкнула. Пункт прибытия.
        Женя с трудом заставила себя сделать этот шаг. Ноги потяжелели и перестали гнуться. Тарвик поддержал ее под руку, не подталкивая, не удерживая, показалось ему, что Женя нуждается в крепкой мужской руке. Она не глядя сунула назад локтем и попала, хотя и не так сильно, как хотелось бы. Он тихонько охнул, но даже пальцы сильнее не сжал.
        Внутри был парк. Ровная травка, и если у них тут проблемы с нефтью, то на чем, спрашивается, работают газонокосилки? Или ходит кто-то и вручную стрижет? Застрелиться. Аккуратные шарики кустов, то ли природные, то ли тоже следствие садово-парикмахерского искусства. Изящные кипарисоподобные деревья. Резные скамьи. Залитые разноцветьем фигурные клумбы. И ни души. Тарвик приобнял ее за плечи и сочувственно шепнул:
        - Все не так плохо, как тебе кажется. Я тебя испугал, понимаю, но лучше ведь настроиться на худший вариант…
        Женя высвободилась, не резко, но настойчиво, и внятно произнесла:
        - Тарвик, давай сразу договоримся: ты сволочь, мнение это вряд ли изменится, в твоих утешениях я не нуждаюсь.
        Он усмехнулся:
        - Думаешь, кто-то другой станет тебя утешать? Вот это вряд ли. Для остальных ты просто заказ. На твоем месте могло оказаться редкое животное, книга, какой-то предмет… Ты неодушевленное создание, дорогая. Разумеется, с тобой будут обращаться бережно, как с дорогостоящим предметом. Очень дорогостоящим.
        - Наконец-то ты разозлился, - тоном глубокого удовлетворения сказала Женя, - и решил обеспечить меня истинной моральной поддержкой. Пожалуй, мнение все же меняется. Ты не сволочь, Тарвик. Ты дерьмо. Или мне выразиться иначе?
        Он равнодушно пожал плечами и повел Женю по запутанным дорожкам. Наверное, по прямой идти было бы три минуты, но владельцы «Стрелы», очевидно, полагали, что клиентам нужно время, чтобы настроиться на должный лад.
        Здание было монументальное, сильно смахивавшее на крепость из кино: первый этаж был без окон, второй - фактически тоже, и только где-то высоко поблескивали стекла. Правда, выстроено оно было из легкомысленного серо-голубого камня с зеленоватыми прожилками и почему-то напоминало аквариум. Внутрь попасть оказалось непросто: Тарвик тормозил перед каждой дверью и отчитывался в пустоту. На Женин взгляд он отреагировал пожатием плеч:
        - Технология плюс магия. Как действует, не знаю, но обмануть систему еще никому не удалось. Пробовали пускать звукоподражателя, почти гениального, - не прошел.
        - То есть сбежать отсюда мне не удастся.
        - Не знаю. Может, и удастся. А куда ты побежишь?
        - Ну вот например дождусь знания языка и побегу к властям жаловаться.
        - Ты слово «коррупция» слышала когда-нибудь? - усмехнулся Тарвик. - Предполагаю, что местные власти аккуратно кормятся со «Стрелы». Впрочем, ты можешь нарваться и на принципиального и честного. И что это изменит? Ну, допустим, нас показательно накажут… Скорее всего, меня как стрелочника. А для тебя-то что изменится? Разве ты станешь кому-то здесь нужна и кто-то начнет о тебе заботиться?
        Он старательно воздействовал на ее логику, и ведь получалось у гада. Собственно, повышенной наивностью Женя отличалась только в старших классах средней школы да на первом курсе своего иняза, так что это все она понимала и без Тарвика. В одной из комнат он усадил ее на диван, уютный и расслабляющий, а сам скрылся за дверью, откуда вышел минут через пять. Переодевшись. Ох и хорош он был, собака, так обалденно хорош, что Жене потребовались некоторые усилия, чтобы лишь скользнуть по нему равнодушным взглядом. Обаятельный мерзавец.
        - Просто шеф не любит, когда мы являемся сразу с дороги, - объяснил он. - А раздражать шефа - не лучший способ делать карьеру, верно? Я вот не вижу принципиальной разницы между земной одеждой и местной, вот в одном мире одеваются - умереть на месте. От позора. Представляешь, мужчины там носят мини-юбочки плиссированные, причем таких цветов… желтые, розовые, в цветочек. Без белья. Высший комплимент даме - когда юбочка начинает топорщиться спереди. Ну вот, ты улыбнулась, а это радует. Человек, не теряющий чувства юмора, выживет при любых обстоятельствах. Ну что, идем? Руку мне дашь?
        Женя дала. Какая разница вообще-то?
        Кабинет шефа был… кабинет шефа. Вот сразу ясно: начальство. И секретарша в приемной начальственная: томная блондинка с пухлыми губками и пухлыми взглядами в сторону Тарвика. На Женю она посмотрела профессионально, но вряд ли что разглядела под просторной блузкой и глубоко надвинутой шляпой.
        С первого взгляда шефа Женя поняла: что-то не так. Не понимая ни слова из разговора, она понимала язык мимики. Собственно, на нее шеф не смотрел, да и Тарвик не особенно, только вот один раз покосился, и Жене это совсем не понравилось, и лицо у него стало такое жесткое, и голос холодный… Кто знает, какие интонации что означают в этом языке, но впечатление сложилось, что Тарвик имеет наглость спорить с шефом. За эти полтора года изменились обстоятельства? А у него не было возможности связаться со своими и получить соответствующие инструкции? И он притащил не тот экземпляр… или не нужный экземпляр. Заказ мог быть аннулирован, Джен Сандиния обнаружилась естественным путем, члены ордена вымерли от магической оспы или столь же магической диареи, Тарвика уволили по сокращению штатов, полиция выдала ордер на его арест…
        Женя держалась на ногах из последних сил, а потом подумала: да подь они все - и опустилась на кушетку у двери. На это не обратили внимания. Шеф был недоволен, Тарвик был недоволен еще больше. И выясняли они отношения никак не меньше получаса. Потом Тарвик подхватил ее под руку и решительно поволок куда-то по лестницам и подъемникам, пока не втащил в небольшую комнату нежилого вида и не усадил на кровать.
        Сам он еще побегал от окна до двери, и Женя с автоматизмом куклы поворачивала голову вправо-влево.
        - Все пошло наперекосяк, - сообщил он наконец, придвигая стул. - Пару месяцев назад орден разогнали самым свирепым образом. Сама понимаешь, что это означает. У
«Стрелы» проблем-то нет, они о заказе молчали, наши, естественно, тем более. Проблема в том, что теперь тебя некуда девать.
        - Отправьте домой, - обрадовалась Женя. Тарвик зло усмехнулся.
        - Знаешь, сколько стоит активация портала? И кто будет за это платить?
        - Ну да, - сочувственно кивнула Женя, - ты же зазря работал полтора года.
        - Не зазря. Аванс на мой счет был перечислен сразу - десять тысяч, это немало. Да и «Стрела» переводила мне деньги, это обычное правило.
        - Понятно, ты, конечно, не станешь…
        - Не стану, - согласился он. - Во-первых, не уверен, что разрешат, во-вторых, прости, это слишком дорого. А я вряд ли смогу работать здесь еще достаточно долго. Я, конечно, стал очень хорошим специалистом по Земле, но кто знает, сколько может быть заказов, касающихся твоего мира.
        Жене стало страшно, настолько страшно, что она не сумела или не захотела это скрывать. Тарвик взял ее за руки.
        - Я попробую что-нибудь сделать. Пока поживешь здесь, это комната отдыха агентов. Многого не обещаю… то есть вообще ничего не обещаю, но постараюсь. Дней десять у нас есть, я думаю.
        - А что потом? - замирающим от ужаса голосом произнесла Женя.
        - Не съедят тебя, не бойся. И сознание твое списывать не станут, у нас достаточно материала по Земле. Не впадай в панику раньше времени, хорошо? Женя, у меня пока так мало информации, что я ничего не могу сказать определенного.
        - А начальник…
        - Дождешься от них информации, от начальников, - раздраженно бросил Тарвик, сопровождая, однако, слова весьма хищно улыбочкой. Не любит он начальство. А начальство его? - Спокойно посиди здесь. То есть можешь выходить куда угодно, гулять в парке, на улицу… на улицу не стоит. Здесь же все равно не попадешь куда не положено. Отдохни. Вот здесь - душ, включается, когда сюда встаешь, правда, температура воды не регулируется, зато подобрана оптимально. Потом сюда встанешь - высохнешь. Если что постирать - вот раковина, это - мыло, а на этой штуке суши, минут пять уходит, можешь даже не отжимать. Удивилась? Я же предупреждал, не будь предубеждена, наш мир отнюдь не похож на ваше средневековье. Хотя некоторые параллели есть. Так… дальше: вот это - заказ еды, не бойся, бесплатно, стандартный набор, не бог весть что, конечно, да уж не до гурманства. Я пока займусь делами. Твоими делами.
        Делами он занимался три невероятно долгих дня. Женя не высовывала носа из комнаты, потому что боялась заблудиться, дорогу она запомнила не очень хорошо, а спросить было не у кого. Ее не беспокоили. Она научилась открывать окно, так что свежий воздух имелся в изобилии. Впрочем, душно или жарко в помещении и так не было. Комната отдыха. Все рассчитано только на отдых. Душ ей понравился, что-то подобное только у одного из Люськиных любовников, правда, там нужно было уметь управляться со сложной системой кнопок, и любовник этот все рвался Женю научить на личном примере. Собственно, из-за этого Люська с ним и рассорилась, предварительно научив-таки Женю, как пользоваться душем. А здесь достаточно было зайти в кабину и закрыть дверцу, и сразу со всех сторон начинали бить струйки расслабляюще теплой воды. Процесс сушки Жене не понравился, и она пользовалась полотенцем. Может, это была половая тряпка, конечно, но во всяком случае, чистая. Одежда высыхала действительно мгновенно и при этом разглаживалась, а уж как там оно действовало, не все ли равно.
        Женя принимала душ по двадцать раз в день, ходила по комнате то кругами, то из угла в угол, делала гимнастику, повторяла комплекс упражнений, но мыслей от этого не появлялось. Собственно, мысль была, одна, примитивная до животного: что будет дальше. Женя привыкла распоряжаться своей жизнью, игнорировать судьбу или при острой необходимости ее побеждать или обдуривать, в общем, делала свою жизнь сама. Никто не помогал, но, по большому счету, давно никто и не мешал, потому что Женя не была амбициозна и статус кво ее более чем устраивал: стабильная работа, неплохой коллектив и приличный достаток. Увы, без денег спокойной жизни не бывает по определению.
        Здесь же от нее зависело так мало, что это пугало до колик, Женя бегала в туалет каждый час, с ней это неизменно случалось при сильном волнении. Она всматривалась в разноцветные крыши весьма своеобразных очертаний и не знала, верить ли своим глазам и словам Тарвика. Другой мир? Или улица Владимировская, дом четыре? Другой мир. Совсем иные звезды, совсем не такая луна, абсолютно другое солнце. Деревья были незнакомые, цветы на клумбах непривычные, еда непонятная, и вообще пореветь бы.
        Она не ревела. Не хотелось давать себе послабление, да и по закону пакости Тарвик появился бы именно в тот момент, когда она выглядела бы наиболее красочно. А ему этого видеть необязательно. Казалось парадоксальным: его куда больше угнетало, что у Жени оказался сильный характер, чем если бы она оказалась нежной барышней, впавшей в прострацию от убийственного открытия. И пусть так и угнетает. Этот мерзавец, конечно, и не такое переживет, однако вспоминать будет если не со стыдом, то хотя бы… хотя бы вообще просто будет.
        Маленькая собачка так и пряталась на дне сумки, и чтобы погладить ее, Женя долго рылась в вещах, но доставать игрушку не хотела. Не талисман же. Просто единственный и лучший друг.
        Тарвик появился, когда она запихивала в себя суп. Есть не хотелось вообще, но еще больше не хотелось потерять силы и просто валяться на кровати и тупо смотреть в потолок. Тупо и так получалось лучше всего.
        - Доешь, - приветливо сказал он, - я подожду. Этот супчик, кстати, придает сил. Тут все продумано до тошноты. Ты ешь, я расскажу, что узнал. В общем, кирдык ордену. Чем-то он не угодил одновременно и короне, и магам, и тайной полиции. Каким чудом репрессии не задели «Стрелу», я и представить себе не могу. Имею, правда, одно идеалистическое объяснение… Так для них важна эта самая особа, что они ни под каким пытками… ну не смотри на меня так выразительно, у вас этим тоже вовсю пользуются, и тоже неофициально. В общем, они словом не обмолвились о грядущем событии в виде появления этой самой Джен и соответственно о роли «Стрелы» в этом. Что безмерно меня радует.
        - И твое начальство не посоветовало быстренько меня придушить? - поинтересовалась Женя, отправляя в рот ложку с супом. Тарвик покачал головой.
        - Оно не так кровожадно. В смысле без необходимости такого не советует. А необходимости нет. Я полагаю, что в ордене о заказе знало буквально несколько человек, из магистров, а они наиболее стойкие… да и погибли почти все. В общем… в общем, Женя, ты, конечно, можешь на каждом шагу рассказывать о том, для какой цели я тебя сюда притащил, да только думаю, это кончится одинаково плохо для нас обоих. Для меня - хуже. Тебя просто проверят маги и быстренько придушат, если не найдут какого применения. А меня предварительно выпотрошат… во всех смыслах. Так что если ты настолько мстительна, давай.
        - Не настолько, - успокоила его Женя. - Мне не нравится, как карта легла, но я все равно предпочитаю пожить.
        - Умница, - обрадовался он. - Не зря я тебя люблю. А почему не ешь хлеб? Он очень неплох.
        - Не знаю, как упаковку снять. Тарвик, у меня большая просьба. Не говори мне о любви, хорошо?
        - Почему? Если я действительно тебя люблю? Женечка, просто я прагматик… ну и сволочь, это ты правильно заметила. Допивай чай и пойдем. А упаковку снимать не надо. Это вообще-то вид приправы, она только на ощупь кажется пластиком, попробуй.
        Женя послушно откусила. Странно было: словно полиэтилен в рот пихаешь, а вкус оказался очень даже ничего, словно маслом помазано. С травками. Тарвик дождался, когда она закончит, и приглашающе открыл дверь. Женя была в джинсах и местной блузке - сочетание оказалось вполне ничего, напялив это случайно, Женя разглядела себя в зеркале и осталась довольна. Кокетство - тоже способ отвлечься от свербящих слов: что будет дальше.
        Тарвик привел ее в помещение, сразу вызвавшее ассоциации с лабораторией сумасшедшего ученого, потому что в нем было очень много приборов непонятного назначения, хаотично сваленных книг, рукописей и даже свитков. Человек, обнаружившийся в этих залежах, на сумасшедшего походил не больше, чем Тарвик или Женя. Был он не особенно молод и не особенно стар, что-то вокруг полтинника, в меру лохмат, в меру расхристан. Тарвику он обрадовался не очень. Женя не понимала их диалога, но очевидно было: Тарвик на него давит, а тому деваться некуда. Хотя Тарвик вроде бы и говорил с улыбочкой, а тот вроде бы и не хватался судорожно за разные тяжелые предметы. Потом Женю провели в другую комнату, маленькую, идеально аккуратную и с устройством, напоминающим комфортабельный электрический стул. Тарвик ее на этот стул посадил и еще в щеку чмокнул ободряюще:
        - Ради бога, не бойся. Чем поклясться, что….
        - Своим счетом в банке, - мрачно посоветовала Женя, и Тарвик неожиданно согласился:
        - Клянусь своим счетом в банке и надеждами на обеспеченную старость, что это не больно и поможет тебе.
        Ученый разразился монологом, спокойным, словно рассказывал о планах работы… с объектом, а потом начал задавать вопросы (а Тарвик отвечал подробно, не забывая улыбаться Жене), и вот это дикое непонимание, даже неузнавание ни единого слова и даже не единой интонации пугало больше всего. Потом на нее водрузили шапочку, на мгновение повергнув в дикий ужас, и ученый этот ужас увидел и ласково погладил по плечу.
        Потом Женя проснулась. Ее тошнило, кружилась голова, очень хотелось кофе, которого здесь не было. Она лежала на диванчике, узеньком, но мягком, а ученый что-то внимательно читал рядом.
        - Ты уже проснулась, - обрадовался он. - Очень хороший признак. Голова сильно болит? Вот выпей-ка чаю.
        Голова не болела вовсе, о чем Женя и сказала, но как-то странно… Ой. Я его понимаю. Я говорю на его языке. Мне записали язык.
        - Тебя зовут Женя, верно? Очень красивое имя. А меня ты можешь звать Фир. На самом деле я Тафирмас, но это ж ужас, а не имя, правда?
        - Ужас, - согласилась Женя. Языку было непривычно так двигаться, губам - так складываться, но отвечала она автоматически не по-русски. - Вы научили меня говорить на вашем языке.
        - Научил, - грустно согласился он.
        - А почему? Ведь получается, я здесь никому не нужна.
        Он помолчал, глядя на нее одновременно и печально, и с любопытством, и с оттенком какой-то брезгливости, что, конечно, Жене не понравилось совершенно. Она сюда не рвалась. Совсем наоборот. Так что лучше бы презирал Тарвика со всем пылом, однако…
        - Я Тарвику должен, - родил наконец Фир. - Причем столько, сколько никогда не смог бы отдать, почти двенадцать тысяч. Для техника это просто фантастические деньги.
        - И он предложил вам скостить долг?
        - Простить. Знаете, милая девушка, это удивительно для Гана. Он, видите ли, редкая сволочь, но надо признать, сволочь, не лишенная обаяния.
        - Женщины просто тают, - согласилась Женя, - мы это уже проходили. Равно как и сволочизм. И что?
        - В его стиле было бы просто вывести вас за ворота и попрощаться. Понимаете, о чем я? Вы ему больше не нужны, а ненужные предметы он выбрасывает без сожаления.
        - Вы тоже побоялись быть выброшенным?
        - Побоялся, - уныло кивнул он. - Ему достаточно было сказать шефу, что я должник, и меня бы выставили на улицу, причем ненадолго… Знаю много, понимаете ли. Как всякий техник. Ну как, привыкаете? Давайте поговорим, чтобы язык стал для вас естественным. Это совсем нетрудно, особенно если вы имеете опыт в иностранных языках.
        - Я вообще-то дома была переводчицей, - буркнула Женя. Фир обрадовался.
        - Не зря я записал вам полную программу.
        - А объяснить?
        Ох, до чего же фанатично увлеченные работой технари любят рассказывать! Женя слушала, кивала и, что удивительно, понимала существенно больше, чем когда сисадмин Коля пытался вложить в ее голову ненужную информацию по настройке компьютера и сети. Половину Колиных слов она не понимала, будь то термин или крутой программерский жаргон, а с Фиром будто на одном курсе успешно училась.
        Сама по себе процедура записи языка не шибко сложна, когда программа уже готова и отработана, а она отработана, потому что в Вике Женя никогда не заподозрила бы даже москвича и уж тем более инопланетянина. Просто есть цена и стоимость, стоимость невелика, зато цена - ого-го, от пяти тысяч за минимальный словарный запас на уровне неграмотной крестьянки или городской посудомойки до двенадцати вот за то, что сейчас в голове у Жени. Полный лексикон. То есть полнейший, и не только Тарвик, но и сам Фир половины того, что сейчас знает Женя, не поймет никогда. То есть в ее голову заложены не только сами по себе слова, но и их смысл, и при случае она сможет запросто понимать не только обычного человека, но и ученого любого направления, хоть философа, хоть мага, хоть оружейника. Пока слово не произнесено, оно дремлет, но услышав его, Женя немедленно поймет, о чем речь. Записана понятийная система, если Женя понимает, что это такое. Вообще, полная программа используется впервые, так что Женя почти подопытный кролик, но никаких препятствий Фир не увидел: головка у нее светлая, импульсы ровные, здоровье
хорошее, нервная система крепкая, что просто фантастично, если учитывать ситуацию. Может быть, это ей поможет адаптироваться к Гатае или хотя бы к Комрайну, потому что записать ей чье-то сознание Фир никак не может: это одноразовая штука, и каждая запись на учете. Оно и хорошо, потому что девушка должна понимать: ни к чему ей сознание шлюхи или пьяницы, потому что… знает девушка, что случается с теми, чье сознание списывают? Ну вот а кого не хватятся никогда, кроме как шлюху или бродягу? В общем, постепенно к ней придет и некоторое знание мира, особенно если девушка будет осторожна…
        Пожалел он ее или просто возжаждал рассчитаться с Тарвиком поосновательнее, было неясно, но он потратил много времени и энергии, однако это несущественно, хороший техник (не без самодовольства) всегда изыщет резерв энергии, и никто никогда об этом не узнает. А Тарвик страшнее красного паука (и Женя вдруг поняла, что знает, как выглядит красный паук: жутковатое создание с кулак величиной, алого цвета с черными мохнатыми ногами общим числом двенадцать штук, черными мохнатыми жвалами, укус не смертелен, но парализует жертву, и паучиное семейство устраивается поодаль и лопает свежатинку живьем, пока она сама от шока не помрет, а случиться это может через месячишко, потому что паучиный яд притормаживает жизненные процессы, не лишая жертву сознания). Кажется, такой обаятельный, приятный, мужественный… ну, не трус он безусловно, потому что трусы искателями не бывают, но и люди, не лишенные порядочности, тоже на этой службе не задерживаются. Именно потому и странно, что Тарвик готов простить такой крупный долг.
        Тарвик с интересом послушал рассказ о себе, потом засмеялся, и Фир залился такой бледностью, что Женя кинулась его по щекам похлопывать.
        - Не дрейфь, дружище, - хмыкнул Тарвик. - Я и не думал, что ты питаешь ко мне дружеские чувства. Ну что, Женечка, ты меня понимаешь? Славно. Фир, какую программу ты ей записал?
        - П-полную.
        - Да? - удивился Тарвик. - Мило. Спасибо.
        - М-мы в расчете?
        - Ты мне больше не должен, - кивнул Тарвик после паузы, и техник начал обретать нормальный цвет лица. - И сам понимаешь, в наших общих интересах об этом помалкивать, верно? А, понял… Расписку вернуть? Держи. Сожги сразу, а то у тебя хватит ума сохранить ее на память. И больше никогда не садись за карточный стол. Идем, дорогая.
        Женя послушно пошла за ним. Голова почти не кружилась, но все еще поташнивало. Тарвик приобнял ее за плечи.
        - Теперь уже легче будет.
        - А нет ли у тебя должника возле портала?
        - Должник есть, но втихаря использовать портал невозможно. Слишком большой расход энергии. И если Гильдия магов еще может сквозь пальцы… или сквозь определенные услуги посмотреть на использование порталов «Стрелой», то сама «Стрела» никогда не простит «левого» включения. Если бы я мог вернуть тебя обратно, вернул бы.
        - Да, я помню, что деньги ты любишь гораздо больше, - кивнула Женя. - Обнимать меня необязательно, я хорошо себя чувствую, и голова не болит. Все, что говорил Фир, я прекрасно понимала и…
        - Ну и славно, - перебил Тарвик, не собираясь ее выпускать. - Но пусть уж лучше встречные думают о моих нежных чувствах, тогда хоть не станут удивляться внезапно вспыхнувшему великодушию.
        - Мне, наверное, лучше делать вид, что я не понимаю по-вашему?
        - Лучше. Для Фира. Он же не сделал тебе ничего плохого? Пообедаешь со мной? Закажем два стандартных обеда… пока я не хочу выводить тебя за ворота. Я еще не придумал, что с тобой делать.
        Женя промолчала. «Поживи у меня, дорогая» - это ему и в голову не пришло. Очень у него специфическая любовь. Ведь казалось бы, самый простой вариант - поселить у себя собственную же любовницу, а Жене деваться некуда, пришлось бы любить… Или он опасается? Да ну, вряд ли, ничего он о ней не знает и теперь уж никогда не узнает. А согласилась бы она жить у него? Разве что на уровне «куда деваться». И в постель бы исправно ложилась, а он бы начал ее постепенно за это презирать, потому что нравилась ему Женя с характером, а не бессловесная и покорная красотка.
        Она давилась супом и мясом вместе со слезами, но главное, глаза оставались сухими, поддерживать беседу она могла. Информации у него по-прежнему было мало, от ордена остались жалкие ошметки, прячущиеся по углам, а по этим углам бегали ретивые оперативники из Гильдии или тайной полиции и производили классическую зачистку. Никаких сведений о связи ордена и «Стрелы» не было, и если даже за «Стрелой» и ее сотрудниками присматривали, то так профессионально, что никакому Тарвику Гану не засечь - ну что делать, девочка моя, магии нет вовсе…
        В Комрайне все спокойно - и в столице, и в стране, население практически не заметило ликвидации еще одной тайной организации, ну это уж как водится, если государство не хочет, чтобы народ что-то знал, народ и не знает. Тем более что здесь диссидентство не в моде. Страна процветает, народ живет неплохо, хлеб вкупе со зрелищами имеет в достатке, а что еще надо для счастья? Недовольные, разумеется, есть, как не быть, только ведь единицы. А активных недовольных и того меньше. Уж поверь, страна не хуже России и даже не хуже Швеции какой-нибудь. Правозащитников нет, но суды большей частью вполне справедливы, потому что за ними приглядывает Гильдия. Что это такое, не спрашивай. Тоже… тайная организация в явной. Официально Гильдия магов просто объединяет людей, наделенных даром, и регламентирует их жизнь, а неофициально… в общем, «Стрела» отдыхает. Конфликтов с ней стоит избегать любым путем. Это совет на будущее. Правда, надо отдать должное, конфликт с отдельными магами никогда не означает проблем с Гильдией, проведут следствие и, если свой виноват, разберутся с ним без особой гуманности.
        Женя смотрела в яркие коричневые глаза, слушала обалденный голос и думала, что влюбилась в этого мерзавца так безоглядно, что он даже не кажется ей мерзавцем. Что, поддаваясь его обаянию, она сама думает: работа есть работа, он просто эту работу выполняет со всем тщанием, и наплевать ему на то, что объект влюблен. Почему он умеет убедить ее, далеко не бесхарактерную и тем более не наивную, в том, что его поступок имеет кучу оправданий? Потому что старается сделать для нее хоть что-то здесь? Хельсинский синдром своего рода? Ах, наплевать, что ты меня сюда притащил, главное, что ты стараешься облегчить мне жизнь здесь, создаешь иллюзию заботы… Иллюзионист. Надо было отдать его Люське.
        Он даже не оправдывался. Не считал себя виноватым. Или понимал, что оправдываться глупо. Или… Записали ей только язык, но не менталитет, и какой он тут, можно только гадать. Словно подслушав, Тарвик улыбнулся.
        - Люди везде люди. Разные. И что удивительно, какие-то непреложные правила в твоем и моем мире чаще всего совпадают. Но есть и разница, конечно. Не диаметральная. Привыкнешь. Тем более что Фир тебе изрядно помог, я не ждал, что он на это пойдет. Ты сможешь понять и разнорабочего в порту, и тонкого интеллектуала. А я где-то посередке между обоими. Почему ты не спрашиваешь, хочу ли я забрать тебя к себе?
        - Потому что если бы ты хотел, забрал бы и не спрашивал, - отрезала Женя. - Не стану себе льстить, будто бы ты меня боишься, но обуза такая тебе точно не нужна.
        Он ничего не сказал, посмотрел внимательно - о, этот взгляд чуть исподлобья! убью гада! - и завел разговор о том, какие мелочи надо принести, чтобы Женя чувствовала себя получше.
        Потом он ушел и пропал еще на три дня, и Женя опять не выходила из комнаты, потому что боялась неизвестно чего. Боялась показать свое знание языка, боялась, что вернется - а комната закрыта, боялась расставаться с немногими вещами. Сумка с мелочами - все, что осталось от прежней жизни. Косметика, щетка для волос, заколки, кошелек с ненужными наличными и кредитной карточкой, ненужные ключи с забавным брелочком, ненужные туфли на каблуках и дорогие брюки, игрушечная собачка и бумажные носовые платки… Ничего. Ничего. И никого. Женя никогда не страдала избытком друзей, собственно, друзей у нее не было вовсе, но если вдруг становилось совсем уж одиноко, можно было позвонить Люське, пойти посидеть в кафе и позволить за собой поухаживать какому-нибудь парню посимпатичнее, можно было попить чайку с соседкой тетей Клавой. Одиночество от этого не исчезало, но отступало. А у Жени с ним были особые отношения. Своего рода договор. Она позволяла ему быть неотступно рядом, иногда даже охотно в него погружалась, понимая, что бороться с одиночеством в одиночку невозможно. Можно только сосуществовать. Они не
расставались, но его никто не видел, а значит, никто и не пытался ее жалеть.
        Здесь же оно обнаглело, стало настолько всепоглощающим, что Женя ждала человека, сломавшего ее жизнь. Нет, даже не сломавшего. Лишившего ее жизни. Пропадающего на несколько дней, словно заставляя ее привыкать: придет день, и он исчезнет навсегда, и Женя боялась этого дня больше, чем смерти. Больше, чем одиночества. Боялась, но знала, что это произойдет, что это неминуемо, только вот так хотелось оттянуть этот проклятый день, когда она останется совсем одна.
        Тарвик пришел, озабоченный, рассеянный, и Жени екнуло сердце: это симптом, в следующий раз он будет еще более отстраненным, а следующего может и не быть, и тогда ее просто выкинут в чужой мир. Картинки рисовались устрашающие. И самой доброй и оптимистичной была работа где-нибудь посудомойкой и исправным выполнением любого каприза хозяина. И хорошо если просто посудомойкой. А если здесь безработица? А если начнут интересоваться биографией? Выбрать на карте любой город и ткнуть в него пальцем? или придумать деревню… да какая, к черту, из нее селянка - с ее-то нетрудовыми холеными ручками, кто поверит, что она мотыгу или грабли в руках держала… Потерю памяти имитировать? Дурочкой прикидываться? Ну вот дурочку-то как раз всяк будет пользовать, и этого не хотелось категорически, и в то же время понятно было: а куда ты денешься…
        Когда еще через день дверь открылась, Женя, разумеется, ждала Тарвика, но это был его начальник собственной персоной. Женя обмерла.
        - Ты говоришь на этом языке? - спросил он на хорошем английском. Женя кивнула. Значит, начальство не знает, что ее тут уже обучили. - Очень хорошо. Тарвик говорил, что нашел тебя в другой стране. Боишься? Не нужно, я не ем хорошеньких девушек. Пришел сам… ну просто потому что не хочу афишировать твое присутствие здесь. На всякий случай. Дело в том, что через час возвращается со сложного задания агент, и тебе придется освободить комнату. Не падай в обморок, девушка. Погуляешь в городском парке, пока не вернется Тарвик. Он должен вечером быть.
        - И что Тарвик? А если он не придет? - с истерическими нотками воскликнула Женя. Начальник сел на стул и заставил ее сесть на кровать. За руки еще взял.
        - Мы, конечно, не самые заботливые люди, - сказал он, акцентируя честность в голосе. - Но просто так тебя не бросим, хотя бы потому что это невыгодно нам. Мало ли что взбредет тебе в голову. Даже если Тарвик не явится сегодня, я пошлю за тобой доверенного человека, найдем мы тебе угол еще на несколько ночей. Тарвик же обещал заняться твоей здешней жизнью. Он, конечно, как и положено, мерзавец, но в нарушении обещаний замечен не был. Пока. Собирай вещи, я провожу тебя. Пожалуйста, надень шляпу.
        Женя послушно собрала вещи и потащилась следом за начальником. Вел он ее другой дорогой, выпустил через другую калитку, рядом с которой не было кованых ворот.
        - Вот вход в парк. Не заблудишься. Сразу сворачивай налево, там место тихое, люди заходят редко, посидишь до вечера. И не бойся раньше времени. Не собираюсь я подсылать к тебе тайного убийцу, уж куда проще было бы отравить тебя прямо в комнате. Иди. Придет Тарвик или мой человек. Он по-вашему не говорит, но ты его узнаешь: у него нет левой руки. Иди.
        Калитка бесшумно закрылась, хоть бы петля скрипнула, хоть бы металл лязгнул. Женя посмотрела на часы. А зачем? Она даже не знала, сколько часов здесь длится день и сколько дней тянется год. Ее часы исправно показывали новосибирское время. Вот смешно, если совпадает… Проснулась Женя с рассветом, а часы показывали половину шестого. Сейчас был полдень. Ровно. Секунда в секунду. Люська уже выключает комп и собирается обедать и сплетничать. Очень может быть, что о Жене. Надо же: пропала бесследно, и красавчик этот ее на крутой тачке, наверное, придушил ее на пикнике…
        А интересно, ищут ли? Наверное, вяло, потому что взрослая, самостоятельная, уехала с любовником - и все дела… Так, пожалуй, маме и заявили. Женя посочувствовала тому менту, который так сказал. Не знал он ее маму.
        Все равно не найдут. Разве что пустую машину посреди леса. И покосившуюся дверную раму, если только Тарвик не включил ее самоуничтожение. Тогда - все… А можно подумать, что в каком-то другом случае не все. Вот уж точно - не найдут, спишут в архив, ББ повздыхает, потому что не так уж много переводчиц одновременно владели японским и итальянским, и не так много было фирм в городе, одновременно имевших партнеров в Токио и Генуе.
        Женя дотащилась до входа в парк, автоматически свернула влево. Было действительно тихо. Эта часть была условно дикой, то есть не стояли скамеечки и не было клумб, однако трава была прочесана и подстрижена. Ножничками. Маникюрными. Женя бесцельно побродила кругами, свернула к журчанию воды и уселась возле декоративного водопадика высотой в полметра: ручеек стекал в прудик. Все было миниатюрное, аккуратное, и даже мелкие рыбки плавали в прудике. Женя обняла руками колени. Вот и все. Все. Никакой безрукий не придет, разве что горло ей перерезать или что тут практикуется. Ну обнаружит стража труп. Тоже репу почешут, обнаружат, что никто рыжей женщины не терял и спокойно спишут на… в общем, на что тут списывают. И комната отдыха никакому агенту не занадобилась, потому что очень сомнительно, что в таком домище она одна. И Тарвик не придет. Он сделал все, что мог, и умыл руки.
        И пусть. Хоть к одному концу. Все равно ей не выжить одной. То есть выжить-то, наверное, можно, варианты уже продумывались. За великое счастье - место уборщицы с ублажением хозяина. Кому нужна странная особа, не понимающая самых простых вещей? Чокнутая. Одинокая. Скорее всего, тут, как и практически везде незамужняя женщина не первой молодости считается в чем-то ущербной, а мужики уверены, что такая просто счастлива будет, если они изволят на нее благосклонно посмотреть. А оно Жене надо? Жить ради жизни, ради существования? А ну их к черту, пусть что хотят, то и делают…
        Может, он все-таки придет…
        Как только эта мысль появлялась, Женя резко себя обрывала. Бабы дуры. И она почти чемпионка. Как можно надеяться на него сейчас? Как вообще можно на него надеяться? Мало он сделал? Суперблагородный поступок совершил: долг списал знакомому… заведомо понимая, что знакомый этого долга никогда не вернет. Для того и держал, наверное. Есть люди, которые обожают, когда им кто-то чем-то обязан. И умеют это сделать. Он ведь даже Женю убедил, что она ему обязана. Как же! Теперь разные слова понимает. Может, даже буквы.
        За временем она следила по воде. Тень от дерева скользила слева направо, постепенно укорачиваясь. И это давило. Женя вспоминала. Кусками, отрывками: юность, счастье, горе, отчаяние. Молодость: работа, работа, работа… Пустота. Одиночество. И больше никогда не будет той пустоты и того одиночества. Не будет родителей, не будет Люськи, Виталика, ББ и тети Клавы. От целого мира осталась игрушечная собачка и блестящие карие глаза. Угораздило же влюбиться в мерзавца… Судьба?
        И наконец Женя расплакалась. Почему нет? Столько лет не позволяла себе пореветь вдосталь, вообще ничего себе не позволяла, но она ж не Штирлиц, она баба просто, которую мужик не просто бросил, а бросил изощренно и извращенно… Она самозабвенно рыдала, обхватив колени руками, всхлипывала, постанывала, потом на это уже не было сил, а слезы все лились, словно все эти годы копились внутри и только дожидались момента слабости. Она судорожно вздыхала, потому что не хватало воздуха, брюки на коленях были мокрые, рукава рубашки мокрые…
        - Все не может быть так плохо, - сказал сзади мужской голос. Женя в ответ только протяжно вздохнула. С подвывом. - Что я могу для тебя сделать, девушка?
        - Ничего, - буркнула Женя в нос.
        - Так не бывает.
        - У меня все равно выхода нет, - сообщила Женя.
        - Выхода нет? Так не бывает.
        Шлюзы снова открылись. Женя заревела с новой силой, но при этом она еще и вываливала на невидимого собеседника свою историю, путаясь, сбиваясь, наплевав на великую тайну, на орден, «Стрелу», свою судьбу, а также судьбу вселенной. Пусть он просто шел мимо, пусть он пожмет плечами и пойдет дальше, посмеиваясь над сумасшедшей, но первый человек за последние десять дней, в голосе которого было сочувствие.
        Он не перебил ни разу, слова не сказал, и Жене было наплевать, даже если он тот самый однорукий и сейчас хрястнет ее по затылку камнем и вернется докладывать о выполненной работе. На все было наплевать. Выговорившись, она почувствовала нечто вроде облегчения.
        - Я могу предложить тебе как минимум один выход, - после паузы произнес голос.
        - Тут мелко, я не сумею сама утопиться.
        - Это второй вариант, и он мне не нравится. Все проще. Я могу предложить тебе свой дом. А мой дом - дорога. Пойдешь со мной?
        - Куда?
        - Куда-нибудь. Куда захотим.
        - Отвали, козел, - по-русски сказала Женя. Легкая рука легла ей на плечо.
        - Разве тебе есть что терять? Разве ты оставляешь здесь что-то дорогое? - Женя помотала головой. - Тогда дай мне руку.
        Что я теряю, подумала Женя.
        РИЭЛЬ
        Он был молодой, высокий, стройный, но уж никак не атлет. На первый взгляд он напомнил Жене персонаж японского мультика: там аномально глазастому герою волосы тоже падали на глаза неровными прядями. Женя опустила голову, пробормотала
«минуточку» и торопливо умылась в прудике. Вода была… даже не холодная, как в ней только рыбки выживали, может, они искусственные. Рожа красная, нос опухший, глаз не видно. Зрелище для закаленных. И дышать получается только ртом. Женя натянула шляпу поглубже и подхватила сумку. Передумал?
        Он протянул руку.
        - Меня зовут Риэль.
        Женя представилась, а он руку не выпустил, повернулся и пошел, и Женя пошла следом, а потом рядом. Как ребенок с папой за ручку, хотя папа был помладше ребенка. Он ничего не говорил, а Женя и подавно молчала, только исподтишка поглядывала на него, да у широких полей шляпы был существенный недостаток: они не только ее уреванную физиономию скрывали, но и рассмотреть что-либо не позволяли. Тонкий, как не сказать худой, ростом заметно выше Жени, сто восемьдесят с хорошим хвостиком. Объемный рюкзак на спине, к которому еще и какие-то ящики приторочены, а идет, словно по канату, - легко и изящно. И довольно быстро. Женя порадовалась, что гимнастикой до изнеможения занималась, а не валялась бесцельно на кровати, иначе не выдержала бы этакого темпа. Только по городу они шли часа два, миновали заставу, где дремавший стражник едва голову соизволил поднять, чтоб равнодушно на них глянуть. Никакой пропускной системы. А зачем они тут сидят тогда?
        Дорога была гладкой, засыпанной чем-то вроде гравия, но так плотно утрамбованного, словно по ней каждый день асфальтовый каток проезжал. Мимо катились разные экипажи, от роскошных карет до обыкновенных телег почти родного российского вида. На одной телеге их подвезли: дядька, восседавший на скамеечке, сам предложил, и Риэль не только согласился, но и охотно поддерживал с дядькой беседу, а тот с воодушевлением рассказывал, как славно отторговался и все нужное для дома выгодно закупил. Потом дядьке пришлось съезжать на битую проселочную дорогу, и дальше они опять шли пешком, пока не начало основательно смеркаться. Риэль свернул с тракта, в лесочке осмотрелся и скинул рюкзак.
        - Привал, - объявил он. - Устала? Посиди, я сейчас костер организую. Чаю хочется.
        Женя почти рухнула на траву, тупо наблюдая, как он бродит вокруг, собирая какие-то хилые прутики. Очень молодой. Лет двадцать пять. Очень светлые волосы, пушистые, прямые, не особенно длинные, не особенно короткие, непослушные. Симпатичный, как не сказать красивый. Но не Тарвик. Совсем не Тарвик. Никакой дьявольщины в улыбке, никакой чертовщины в глазах. Наоборот скорее. Такой нормальный парень вроде Виталика. Разве что вдвое тоньше.
        Он сложил затейливую конструкцию из веточек, разжег огонь. Через пять минут же прогорит, какой чай… Но Риэль подвесил над костром кастрюльку с водой, высыпал в нее травку, закрыл плотно пригнанной крышкой. Прутики горели.
        - Почему они не гаснут?
        - Это ж гарта, - удивился он, - гарта чем и хороша, что горит долго и тепло дает ровное. Ночь теплая, так близко от города хищников нет, на ночь огонь не нужен… Ой, прости, я забыл, что ты… Ты и правда из другого мира?
        Женя кивнула.
        - Слышал я о чем-то таком, - задумчиво проговорил он, вытаскивая из рюкзака сверток. - Но не думал, что встречусь когда-то. Джен Сандиния, значит… И правда, лучше об этом не говорить.
        - А ты слышал о ней?
        - Сказки в основном. Но сказки не то чтоб запрещенные, однако не рекомендованные. Никогда б не подумал, что кто-то может интересоваться старыми легендами всерьез. И уж тем более что на это будет обращать внимание государство. Впрочем, может, эти два события никак не связаны. Как ты назвала искателя - Тарвик? Тарвик Ган?
        - Ты его знаешь? - обомлела Женя. Риэль неопределенно покачал головой.
        - Встречались… Да и наслышан. Тарвик довольно известная личность в Комрайне. Забудь. Просто вычеркни. Считай, что ты сегодня родилась и сразу выросла. Начинай новую жизнь. У меня небогато - сыр, хлеб и немножко пива. Ты как относишься к пиву?
        - Откуда я знаю, как отношусь к вашему пиву? - вздохнула Женя. - А зачем тебе это надо?
        - Что?
        - Возиться со мной.
        - Почему возиться? - засмеялся Риэль. Смех у него был еще красивее улыбки, и опять же никакого демонического очарования. Обычное человеческое. - Ты вполне бодро передвигаешь ноги, я даже не ожидал, что ты выдержишь такой темп…
        - Ты хотел отойти подальше от города? А до встречи со мной…
        - Собирался остановиться в гостинице, - закончил он. - Ну и что? Не остановился, зато деньги сэкономил. Я свободный человек, Женя. Хочу - иду налево, хочу - останавливаюсь, хочу - возвращаюсь. Почему бы тебе не идти рядом со мной?
        До определенного момента Женя считала, что в людях разбирается. Впрочем, не могут же ей на каждом шагу попадаться Тарвики Ганы. Так не бывает. Парень казался искренним. Женя банально подумала: «Будь что будет» - и вцепилась зубами в предложенный бутерброд. Чай оказался вкусным, пиво - не очень, но в любом случае после этого Женя вдруг поняла, что туалета не посещала очень давно. Когда она молча отошла в сторону, Риэль крикнул вслед:
        - Не отходи далеко, уже стемнело, можешь потеряться.
        Она покраснела, но послушалась, вспомнив заодно Тарвиковы ботанические экскурсы. Мало ли во что тут сядешь… Риэль тоже отлучился ненадолго, налил ей еще чаю - кружка у него была одна, так что он пил пиво прямо из бутылки. Здесь делают бутылочное пиво. Он сел в ту же позу, что и Женя, обняв руками колени, и уставился в огонь. Интересно, какие у него глаза? При дневном свете не рассмотрела, боялась показать свою малопривлекательную после слез физиономию, а в нестойком свете костра они казались то светлыми, то темными.
        - Почему ты спешил уйти подальше?
        - Инстинкт, наверное. Не хотелось, чтобы твой Тарвик все же пришел. Прости, конечно, не твой.
        - Пришел бы он, как же…
        - Мог. Я не слишком хорошо его знаю, но знаю, что своего он не упускает.
        - Он уж не чаял как от меня отделаться.
        - Конечно. Я думаю, он бы и правда нашел тебе место в нашем мире. Ты красивая, и он вполне мог предложить тебя какому-нибудь борделю.
        - А тебя бы это безмерно расстроило, - буркнула Женя.
        - Да.
        Он ответил коротко и внятно, и Женя почему-то поверила. Может, это вызывало в нем некие неприятные воспоминания, и он готов был избавить от подобной судьбы незнакомую женщину. Может, просто был альтруист. Может, Жене просто повезло. А может, он вообще извращенец какой, только выбирать не из чего…
        Он был молчалив, то ли по природе, то ли давай ей возможность немножко прийти в себя… Нет, если бы был молчалив по природе, не заговорил бы в парке. Почему не получается думать, что он хороший и бескорыстный?
        Женя уставилась в костер.
        - Тебе идет огонь, - как-то очень поэтично произнес Риэль. - Волосы сияют и глаза золотые. Ты такая красивая, что хочется просто смотреть на тебя.
        Ну-ну. Начало обнадеживает. Сначала хочется просто смотреть, потом просто потрогать ее необыкновенные волосы, потом поцеловать глаза… Женя постаралась, чтобы на лице ничего не отразилось. В дамских романах мужчина непременно оказывался рыцарем и не позволял себе притронуться к даме, с которой свела судьба, зато в реальной жизни рыцари повымерли чуть позже прекрасных дам. Ничего. Он симпатичный.
        Он продолжал «просто смотреть», светлые волосы отливали странным блеском… Интересные у него волосы, очень светлые, ну очень-очень, такой выраженный блондин, без русого или золотистого оттенка, ближе к белому… Выгорели, наверное. На нем-то никакой шляпы.
        Новая жизнь? Родилась вот только что? Новая жизнь с тобой, Риэль, или благодаря тебе? Или что ты вкладываешь в эти слова? И так легко поверилось в его предположение… Тарвик действительно мог устроить ее судьбу подобным образом. Легко. И Женя вроде не брошена, вроде не одна, она хорошенькая и умеет быть очень красивой, так что о ней бы заботились, и у него совесть чиста: на работу определил, не одну в чистом поле оставил…
        Риэль расстелил одеяло на траве и буднично сказал:
        - Ну что, пора спать? Давай спина к спине ляжем, теплее будет.
        Женя послушно легла на левый бок, Риэль… и лег на правый бок. Спиной к ней. И буквально через десять минут задышал медленно и ровно. Он святой? Благородный рыцарь? Не перевелись еще? Импотент?
        Удивительно, но Женя заснула быстро, подозрительно просыпалась несколько раз, но ничего не менялось, Риэль крепко спал, от его спины шло тепло. Утром он разбудил ее запахом чая.
        - Вот есть нечего, - радостно сообщил он, - но не беда, здесь деревни встречаются часто. Потерпишь немного?
        Женя потрясла головой. Я только что дрыхла на голой земле, привалившись к мужской спине, и этот мужчина никаких таких поползновений не обнаруживал… С ума сойти. Она охотно выпила чаю - утром стало холодно, и ее трясло.
        - Ты привыкнешь, - пообещал Риэль. - Здесь почти всегда тепло. Я одеяло-то стелю, чтоб насекомые не досаждали. А, ты же не знаешь… В него добавлены нити, сделанные из травы, отпугивающей насекомых. Причем всех.
        - Даже красных пауков?
        - Они здесь не водятся. Это гораздо севернее. Здесь ядовитых пауков вовсе нет. Только все равно мало радости, когда они по тебе топают по ночам. Желтый паук наступит - мало не покажется, он безобидный, но здоровенный - вот.
        Он показал два сложенных кулака. Кулаки не внушали, но общаться с пауками такого размера не хотелось. Женя умылась в ручье, почистила зубы, причесалась, и за этим занятием ее застал Риэль. Правда, он деликатно окликнул из-за дерева: «Можно?» - и, только получив разрешение, подошел.
        - Осенняя смерть, - сказал он, осторожно прикоснувшись к ее волосам. Женя замерла, но продолжения не последовало. - Видел я этот цветок несколько раз - что-то потрясающее. Но твои волосы лучше. Ты всегда их заплетаешь?
        - Мне говорили, что у вас рыжие - редкость.
        - Редкость, - согласился он. - Расскажешь мне о своем мире?
        Весь день, измеряя шагами дорогу, они попеременно рассказывали друг другу о своих мирах, и Риэль слушал с детским любопытством, словно сказку, а вот Женя все старалась запомнить полезное. Риэль смеялся и уверял, что не стоит напрягаться, все придет само. Он был удивительно легким. К обеду, когда бурчание в животах уже почти перекрывало голоса, у Жени было впечатление, будто они в один детский сад ходили. Она наконец разглядела его поосновательнее. Волосы и правда были почти белыми, а глаза - серыми, без добавок голубого или зеленого, не металлическими, но и не графитными, просто - серыми. И красивыми. Ресницы и брови были потемнее волос, но свидетельствовали о том, то он натуральный блондин. Он был весьма хорош собой. Весьма.
        - Вот и деревня. Есть хочется почти смертельно.
        - А кто нас будет кормить?
        - У меня деньги есть, во-первых, а во-вторых, заработаю, - засмеялся он.
        - Как? То есть чем ты зарабатываешь на жизнь?
        - Я менестрель. И даже неплохой.
        - Это, - Женя постучала по ящикам, - инструменты?
        - Ну да. Виола и флейта.
        Наверное, они назывались иначе. Женя поднапряглась и сравнила слова. Привычная
«виола» была и вовсе «скана». Понятийная система. Чужой язык за считанные дни
«вписался» в ее мозг, и название музыкального инструмента легко ассоциировалось с чем-то подобным. Словно она знала, о чем говорит Риэль.
        У старой крестьянки он купил молоко, хлеб и две миски горячей каши, которую они тут же навернули, прямо на крыльце. Другая охотно продала круг сыра, мягкого, ароматного и почему-то ядовито-зеленого. До вечера они пробездельничали на берегу озера, а когда солнце покатилось к закату, вернулись в деревню, и Риэль устроил концерт на главной площади.
        Он был очень неплохой менестрель с тенором, которому бы обзавидовался Коля Басков. Виола была «скана», то есть виолой в Женином воображении стала только потому, что была струнным инструментом, но на ней можно было играть не только смычком (смычок в футляре имелся), но и как на гитаре - пальцами. Вот в основном пальцами он и играл, и звук был куда богаче, чем гитарный. Устав петь, Риэль поднял виолу к плечу и взял смычок, и оказалось, что играет он еще лучше, чем поет. И звук был чуть ниже, чуть глуше, чем у скрипки, скорее, альтовый, но душу рвал точно так же. Их пригласили в дом старосты, основательно накормили. Спать уложили, правда, в сарае, где хранилось сено, но выдали пару подушек и одеяло.
        И опять Риэль не прикоснулся к ней. Странно. Ни единой попытки…
        И не успев додумать, Женя уснула крепче, чем когда-либо спала на любимом диване дома. Сено пахло лучше любых французских духов, и эта ароматерапия ее и усыпила.
        Очень ранним утром, наскоро умывшись возле сооружения, ностальгически напомнившего Жене умывальник в пионерлагере, они поели черт знает чего, получили с собой корзинку с едой и отправились дальше.
        - Давай я хоть корзину понесу, - предложила Женя. - Или твои инструменты. А то ты нагружен, как вол, а я тут налегке с сумочкой…
        - Инструменты не дам, - улыбнулся он. - Не зря ж я их на рюкзаке тащу - очень неудобно иначе. А корзинка тяжелая, не поскупились.
        Женя все равно отобрала у него корзину. Тяжелая? Не смертельно, особенно для бывшей советской женщины. Если когда-то умел таскать на пятый этаж сумки с картошкой и банки с огурцами, никогда не разучишься. Быть обузой совсем не хотелось.
        Он отвлекал ее от дурных мыслей, от тягостных воспоминаний, не давал задуматься о будущем - и не прикасался. Женя начала сомневаться в своей привлекательности. Если честно, то она ничегошеньки не имела бы против того, чтоб он не поворачивался к ней спиной для тепла, а согревал самым традиционным способом, но он даже смотрел на нее без малейшего желания. Было даже немножко обидно, и через несколько дней эта обида все-таки прорвалась слезами. Собственно, не эта. Отвлечение отвлечением, но горечь скапливалась в подсознании, вылезла в грустном сне о доме, о подушке с вышитым тигром, о привезенной из турпоездки венецианской маске и старой любимой кружке, из которой Женя пила кофе, и проснувшись посреди ночи с мокрым от слез лицом, Женя продолжила плакать, тихонько, без хлюпания носом, отчаянно жалея свою загубленную жизнь.
        Риэль все-таки услышал, повернулся на другой бок, обнял ее и, дыша в шею, заговорил ласково и успокаивающе о новой жизни, о будущем, которое все-таки есть, даже если кажется, что его не будет, о надежде и радости.
        - Мне нечего предложить тебе, кроме дороги и кроме своей дружбы, Женя, - почти шептал он, - но ты теперь не одна, и у нас есть весь мир…

«У нас». У нас… Мир или дорога, старое прожженное одеяло, отпугивающее насекомых, и чай из кастрюльки, сеновал и мытье в речке, сваренная в той же кастрюльке рыба, которую поймал Риэль и почистила Женя, душистое мыло, которое он протянул, когда она сгребла одежду для стирки - и свою, и его, незнакомые высокие деревья, чужие яркие цветы, жаркое солнце и прохлада леса, чахлые прутики, способные гореть всю ночь, страшно кричащие ночные птицы, обволакивающий запах рассвета…
        Наверное, рассветом пахло и дома, только самая дикая природа, на которой Жене доводилось просыпаться, была дачным домиком родителей Милочки из аналитического и турбаза на Алтае. Жить в палатках она никогда не рвалась… а почему Риэль даже в утешение не поцеловал ее и обнимал совершенно по-братски?
        Одно предположение на этот счет забредало в голову, но Риэль настолько уж не походил ни на Фредди Меркюри, ни на Элтона Джона, что Женя предположение отложила. Почему она приняла протянутую руку? Ну, с этим все более-менее понятно, когда тебе протягивается единственная рука, да еще в минуту, когда все кажется совсем плохим, невозможно не вцепиться в нее изо всех сил. И будешь стараться, чтобы не прогнали.
        Женя пыталась быть полезной. Искала прутики гарты, мыла посуду (для нее он купил в деревне кружку, а ложку довольно ловко вырезал из дерева) и стирала белье. Риэль, правда, смущался: ну разве ж я сам безрукий, не постираю - но Женя не особенно его слушала и самозабвенно терла весьма натуральные ткани в ручейках или речках. Он перестал протестовать, как показалось Жене, поняв ее стремление. С ним вообще было легко. Легко говорить и легко молчать. Накатывало на нее вечерами, и тогда Риэль садился рядом, обнимал за плечи без всякого сексуального подтекста и либо сочувственно молчал, либо говорил, поразительно для мужчины понимая ее состояние.
        А состояние улучшалось. Свежий воздух действовал лучше любого психотропа. Жару она переносила легко, ей и раньше казалось, что она по ошибке родилась не в тропиках, а в Сибири, а в Комрайне были не тропики. По ощущениям, градусов под тридцать. Риэль закатывал рукава рубашки, а Женя заботилась о том, чтоб рубашка сохраняла белизну. Нельзя сказать, чтобы он постоянно улыбался, но улыбка была такая хорошая, что Женя нарочно рассказывала что-нибудь смешное, чтобы ее вызвать.
        Они уходили все дальше. На перекрестках он предоставлял ей право выбора, и шли они действительно неизвестно куда. У менестреля не было цели. Если бы где-то проводили состязание, можно было бы пойти туда, но сейчас затишье, вот через пару месяцев аристократы начнут выделываться друг перед другом, тогда можно будет попытать счастья. Свои баллады он в основном сочинял сам и без ложной скромности признавался, что многие становились популярными. Нет, конечно, никто их себе не приписывает, кто-то объявляет, что поет песни Риэля, кто-то нет, но каждый менестрель знает, кому они принадлежат. И каждый нормальный менестрель регистрирует свои сочинения в Гильдии: оставляет запись текста и музыки, так сказать, оформляет авторские права. Иногда случается, что какому-то богачу так нравится песня, что при встрече с автором он щедро платит.
        Порой приходится выступать за еду и ночлег, порой удается заработать довольно много, порой специально приглашают на праздники, и тогда цену можно назначать самому. Случается ложиться и на голодный желудок, случается после хорошей попойки. На жизнь хватает, а на черный день откладывать - это не для него. Настанет - тогда и подумаем.
        - Сколько тебе лет? - спросила Женя и расхохоталась, когда он ответил:
        - Тридцать два.
        Риэль нахмурился.
        - Что-то очень смешное?
        - Мне тоже тридцать два.
        Он поразился:
        - Серьезно? Никогда не дал бы больше двадцати пяти, честно. А я умею определять возраст.
        - И я считала, что ты совсем еще молодой. А тебе волосы не мешают? В глаза ведь лезут.
        Он наставительно поднял палец:
        - Менестрель должен быть непременно романтичен и привлекателен. Для этого необходимо либо глаза завешивать, либо локоны завивать. Мою солому никогда и ни в какие локоны не завить, остается второе. А вообще вот, - он убрал волосы со лба, и Женя поняла, какая тут романтичность. - Пока до лекарей добрался, уже начало заживать, а на переделку не было денег.
        - Чем это тебя так?
        - Не присматривался. Кастетом, вероятнее всего. Искры из глаз летели долго, и вместе с ними улетучилось желание сопротивляться. Я музыкант, а не боец. И не смотри на кинжал, в дороге без ножа невозможно… Ну, от одного безоружного нахала я отбиться, возможно, и смогу, но вот если их несколько… уж прости, я скромно подниму руки и отдам все, что есть.
        - А инструменты?
        - Инструменты не забирают. Разбойничья этика или сложности со сбытом. Как правило, это ручная работа, инструменты мы тоже регистрируем в Гильдии, если они того стоят. А если не стоят, невелика и потеря. У меня очень хорошая виола, старой работы, А флейта обычная.
        - Ты учился музыке?
        - Да, с детства. Пел, сколько себя помню. Мать шутила, что петь я начал раньше, чем говорить.
        - У тебя было счастливое детство?
        Он молча покачал головой. Женя не стала расспрашивать, но вечером, помешивая в кастрюльке сооруженный Женей супчик из разных остатков, начал сам.
        - Я отца не помню. Честно говоря, мне кажется, что мужа у матери просто не было, а может, он действительно умер, когда я был совсем уж маленьким. Или ушел. Женщине одной вообще трудно, а с маленьким ребенком… Одного оставлять нельзя, могут наказать, причем сурово: и ребенка отнять, и саму на несколько месяцев в тюрьму отправить. Няньку нанимать - дорого. А жить на что-то все равно надо. Мать получала пособие, но это сущие гроши, только и хватало, что за нашу халупу платить, а есть что, одеваться во что? Она работала урывками: где полы помоет, где постирает, где еще что, а со мной сидела глухая соседка. Вот ей я и распевал целыми днями.
        - Мать тебя не любила?
        - Когда маленький был, любила. Заботилась обо мне, я всегда был такой образцовый ребенок: чистенький, аккуратненький, меня всегда мальчишкам в пример приводили, а они меня так и норовили за это в лужу толкнуть во время игры. Когда я начал ходить в школу, стало полегче: мать могла работать целых полдня, и, по крайней мере, голодными мы уже не бывали… Собственно, я и не бывал, мать всегда отдавала все лучшее мне. А потом она познакомилась с мужчиной, который предложил ей поехать с ним в другой город, она согласилась и, представляешь, не прогадала. Он оказался богатым купцом и не просто взял ее в свой дом, но женился на ней.
        - Она была красивая?
        - Очень. Каждому ребенку кажется, что его мама самая красивая, но моя и правда…
        - Ты на нее похож?
        - Похож. Только у нее волосы были волнистые, а глаза голубые. Ты подумала, что у меня был злой отчим? Ничего подобного. Он меня принял, заботился обо мне ну точно так же, как о своих детях, ничего для меня не жалел. Я окончил полный курс школы, что не так уж и часто даже в купеческой среде, я учился музыке, у меня были хорошие инструменты, были игрушки, книги. Просто он меня не любил, вот и все. И мать тоже. Когда у них начали рождаться дети, я не то чтоб лишним стал, но отошел назад.
        Он помолчал, поворошил прутики, взметнув ворох голубых искорок. Женя положила голову на колени и приготовилась ждать продолжения. Похоже, он нечасто рассказывал историю своего детства.
        - Я старался быть полезным и был. Возился с малышами, помогал матери по дому, помогал отчиму в лавке, но ты знаешь, прежде всего я должен был сделать уроки. Если вдруг у меня успеваемость ухудшалась, меня переставали допускать до домашних дел, и мне становилось так стыдно, что учился я всегда хорошо. Очень хорошо. С малышами у меня разница была очень уж большая: первого мать родила, когда мне было почти девять, а потом пять лет рожала по ребенку. Отчим был счастлив. Знаешь, он ее любил по-настоящему, а она поначалу просто спасалась от нужды, но со временем, я думаю, очень к нему привязалась. Ей повезло.
        - А ты был помехой разве?
        - Не был. Очень старался быть полезным… вот как ты стараешься быть полезной мне. Женя, не спорь, я же вижу. Выкинь из головы, я тебя не прогоню, даже если ты перестанешь стирать мои носки. Отчим приучил меня к организованности: я всегда все успевал - и учиться, и музыкой заниматься, и помогать им, и по улице с мальчишками побегать. По-моему, готово. И пахнет вкусно. Мне бы не пришло в голову все вот так в одну кастрюлю свалить.
        - Я умею готовить из ничего, - похвасталась Женя, устанавливая кастрюльку между ними на одеяле. Они обходились без тарелок: зачем таскать за собой лишний объем и вес? Есть вполне можно и из кастрюли и с тряпочки, в которую завернут хлеб. Супчик и правда получился недурственный. Они опустошили кастрюльку, Женя сбегала к ручейку ее помыть и набрать воды для чая. У них имелся десерт: приличных размеров кусок пирога, который Женя скорее назвала бы кексом: суховатое рассыпчатое тесто, напичканное кусочками фруктов.
        - Когда я окончил школу, мать сказала, что мне уже хватит сидеть у отчима на шее, - грустно сказал Риэль. - Сейчас-то я уже большой и умный, понимаю, что она просто заботилась о собственных детях - о его детях. Не нужен я был в лавке. Мало ли… Тут прямые наследники есть. А тогда я обиделся крепко, вещи собрал и ушел. Медленно шел, все надеялся, что догонят, вернут. Не стали догонять. С год я бродил один, зарабатывал тем, что пел на ярмарках да просто по деревням, пока мне пара менестрелей не объяснили: если хочешь петь - вступай в Гильдию. Мне это, правда, удалось сравнительно легко: явился, продемонстрировал свои таланты… Денег на взнос, конечно, не было, однако меня все равно приняли, знак дали, - он продемонстрировал Жене маленькую татуировку на запястье. Наверное, здешний вариант скрипичного ключа. Нотной грамоты Жене вместе с языком, увы, не записали.
        - И что с твоей семьей, ты не знаешь?
        Он покачал головой.
        - Я не из Комрайна родом. Больше не возвращался. Сначала обида мешала, а потом… потом просто привык. Если вдруг встречал кого из того города, спрашивал. Но уже лет семь не интересовался. Братья и сестры меня давно забыли, малы были, а мать с отчимом и подавно.
        - Грустно?
        - Давно уже нет. Не может же взрослый человек жить детскими обидами, правда? В общем, детство у меня было никак не хуже, чем у других. Ну, не любили. Но и не обижали ведь. Знаешь, я думаю, что отчим не знал о том, что мать меня выставила из дома. Или она сказала, или он подумал, что я сам такое решение принял. Он был человек порядочный и наверняка бы позаботился о моей судьбе.
        - За прилавок бы поставил, - поддакнула Женя. - Не в менестрели же тебя отдавать, верно.
        Риэль засмеялся, и Женя поверила, что ему действительно не грустно. Просто давно не вспоминал. Полжизни в дороге. От кого он уходит? От чего?
        С чего вдруг родилась эта мысль, переходящая в уверенность? Ни себя, ни Риэля Женя спрашивать не стала. Зато лишний раз подумала о его тактичности. Он не задавал ей вопросов. Вообще. Женя подумала и рассказала ему о знакомстве с Виком и самом потрясающем романе в своей жизни. Он улыбался, когда она в лицах изображала Люську и Милочку, становился серьезным, когда она описывала последний пикник.
        - Ты его все равно любишь, - заключил он. - Может, и пройдет со временем. Но пока - любишь. Это не значит, что простишь. Я понимаю, что тебе здесь плохо…
        - Не понимаешь, - перебила Женя. - Погоди. Дай мне высказаться. Риэль, мне было даже не плохо, мне было ужасно, но вот уже несколько дней… мне не ужасно. Почему ты все-таки позвал меня с собой? Пожалел?
        Он кивнул.
        - Ты меня только не благодари, хорошо? Я не столько о тебе подумал, сколько о себе. Увидел тебя и понял, насколько же ты одинока. Даже не знал еще, что ты плачешь. У тебя была ужасно одинокая спина. Словно ты сидишь не на берегу искусственного пруда, а посреди огромной пустыни совершенно одна. - Он уткнулся лбом в колени и продолжил глухо. - И я один. Я знаю, что такое, когда никого нет, когда мир сам по себе, а ты сам по себе и никому не нужен. Умри - и никто не заметит. А когда ты еще и рассказала…. Я подумал, что вдвоем нам может стать легче. Я устал от одиночества, Женя. Очень устал. А избавиться от грустных мыслей помогает дорога, потому я никогда не останавливаюсь. Ты не забудешь того, что было, но оставить в прошлом можешь.
        - Просто встретились два одиночества… - тихонько пропела Женя. Риэль заинтересовался, и ей пришлось старательно переводить с русского полузабытую песенку. - А может, ты сочинишь эту песню? или сочтешь плагиатом?
        - Еще чего! - засмеялся Риэль. - Я думаю, на меня никто жалобу не подаст. Так что чего б и не сочинить? Я не знаю, Женя, разгорится ли наш костер. Не люблю загадывать, не умею и учиться не хочу. Я живу только сегодня, что будет завтра - не знаю. Что было вчера - уже прошло. А сейчас ты не одна и я не один.
        Женя собралась с духом и спросила:
        - Ты предпочитаешь мужчин?
        Он не отвечал так долго, что мог бы и не отвечать вовсе. Но, так и не поднимая головы, он глухо сказал:
        - Да. - И через несколько минут: - И что?
        - Ничего, - удивилась Женя. - Просто я начала сильно сомневаться в своей привлекательности. А все просто.
        - Ты не просто привлекательная, - произнес он все так же в колени. - Ты очень красивая. Настолько, что тобой хочется любоваться. Так что дело никак не в тебе. Презираешь?
        - Это почему?
        - Ты неискренна.
        - Так. Риэль, чем поклясться, что я тебя не презираю? Я удивлена - да.
        - В твоем мире таких, как я, не презирают?
        - Всяко, - честно сказала Женя. - Смотря кто, смотря где. Мне, если честно, все равно, никогда даже и не задумывалась. Посмеивалась просто, когда видела мужчину, который ведет себя, как женщина…
        - Как женщина? - Он так удивился, что наконец посмотрел на нее. - Зачем?
        - Не знаю. Мне смешно, когда мужчина кокетливо поводит плечиками и стреляет глазками. Ты не похож…
        - Женя, я не понимаю, зачем поводить плечиками и стрелять глазками, - перебил он. - Это если только в борделях для богатых, но я так лишь предполагаю, потому что не бывал.
        Женя придвинулась вплотную и обняла его. Надо сказать, не без облегчения, потому что как бы ни был он симпатичен и даже, пожалуй, красив, ей не хотелось близости с ним. И ни с кем другим. Слишком свежи были в памяти поцелуи этой сволочи Тарвика.
        - Я клянусь всем, что для меня дорого, Риэль, что ни в коем случае тебя не презираю. Мне даже легче стало, потому что я все ждала, когда ты…
        - Потребую платы? - снова перебил он с горькой усмешкой. - Я не потребую. Наверное, я мог бы тебе соврать, но вот не захотел.
        - В моей стране когда-то даже в тюрьму сажали за это. Потом перестали…
        - В тюрьму? Ничего себе. На Гатае я о таком не слышал. Официально это не преследуется. А неофициально могут… в общем, зависит от многого. Так что редко кто афиширует. Хотя я не понимаю, кому какое дело, с кем взрослый мужчина проводит ночи.
        - Никому, - согласилась Женя. - Ты извини, что я спросила.
        Он пожал плечами:
        - Рано или поздно ты все равно узнала бы, так лучше от меня. Тебя это обижает? Ну, что я не хочу тебя?
        Женя стукнула его по лбу. Дурак. Знал бы он, какое облегчение она испытала! Значит, платить не придется. Вот если бы он был традиционал, пришлось бы рано или поздно. Ему бы все равно захотелось, а она ни за что не стала бы отказывать. Как же еще она могла поблагодарить его за протянутую руку? Рубашки стирать? С этим он как раз легко справлялся сам. Но как же все-таки замечательно, что благодарить придется именно стиркой рубашек! Женя обняла его и от души поцеловала в щеку.
        С этого вечера их отношения словно перешли на новую стадию. Женя ни сама не была склонна к излишней откровенности, ни от других этого не ждала, и они с Риэлем не изливали друг на друга подробности своих жизней. Не стали. Но понимали, что могут и что будут поняты. «Ну и гей он - и что с того, даже легче», - так рассуждала Женя. «Она понимает и уж точно не станет навязываться», - так рассуждал он. То есть Жене так казалось. В дружбу между мужчиной и женщиной она никогда не верила, потому что пробовала пару раз, и мужчины уверяли ее в том, что они только друзья, а потом у друзей тяжелел взгляд и их руки начинали обнаруживаться в самых неподобающих местах. А Риэль так и будет просто обнимать ее за плечи и целовать только в щеку, и это замечательно. Замечательно, потому что сволочь Тарвик не желал убираться из ее сердца.
        В один прекрасный день Женя вдруг обнаружила, что уже скоро месяц, как она попала на Гатаю. Получилось это довольно странно. Они в Риэлем вошли в ворота города под названием Кратин, что вообще-то означало Горшок, но Женя уже научилась различать имена собственные и нарицательные. Риэль снял комнату в гостинице - одну, разумеется, паспортов со штампом о браке здесь не спрашивали и считали чем-то совершенно естественным, что спутница менестреля будет спать в его постели. Он оставил Женю в номере - совершенно роскошном номере с горячей водой в крохотной душевой кабинке, и пока она торчала в этой кабинке, куда-то сбегал, и когда счастливая Женя наконец выбралась из совмещенного санузла, протянул ей небольшую коробочку. Женя отогнула картонную крышечку и покраснела, потому что в коробочке были тампоны. Не такие, как привычные «тампаксы», но вполне узнаваемые. Без всякого смущения Риэль объяснил:
        - Я подумал, что ты уже почти месяц здесь, и вряд ли в твоем мире женщины устроены иначе. Мне проще было купить самому, чем рассказывать тебе, где их искать, как они выглядят, как называются и сколько стоят. Ты же должна казаться местной, правда?
        - Риэль! - строго сказала Женя. - Я тебя обожаю, ей-богу. Вот только-только я подумала, что мне не сегодня-завтра понадобятся средства личной гигиены - и тут ты как добрый волшебник…. Ну какому мужчине придет в голову об этом побеспокоиться?
        Он пожал плечами и улыбнулся.
        - Не надо меня переоценивать. Я действительно не хочу, чтобы ты вызвала у кого-то неправильный интерес. Женщина не может не знать, как они выглядят, понимаешь? А ты бы постеснялась у меня спросить.
        Женя просто и не подумала бы спрашивать у мужчины, как они выглядят. Здесь не было телевидения с рекламой, так что одинокий мужчина, тем более с нетрадиционной ориентацией, мог этого не знать как раз еще больше, чем она. Она покачала головой, и с нее немедленно свалилось полотенце. Риэль щелкнул ее по носу и отправился в душ сам, а Женя быстро распаковала вещи и сложила их в шкаф. Его и свои. У нее хоть собачка была игрушечная, а у него - только функциональные предметы типа бритвы, мыльницы, зубной щетки в футляре (они тут были с короткими ручками и круглые), смены белья и нарядной рубашки для выступлений. Куда бы туфли на шпильке девать? Выкинуть их, что ли?
        Говорила она вслух, потому что Риэль возразил:
        - Зачем? Продадим. Хоть немножко да выручим. Башмаки твои тоже стоит продать, они привлекают внимание. Купим тебе, например, платье… Давай завтра просто пройдемся по магазинам. Хоть посмотришь, как они выглядят. Пора знакомиться и с городской жизнью.
        - Я не хочу, чтобы ты на меня тратился… - начала было Женя, но он перебил:
        - Глупости. Я не собираюсь покупать тебе батинский шелк или еще что-то. К тому же за твои туфли мы наверняка выручим какие-то деньги, они из хорошей кожи и красивые, необычные.
        Батинский шелк. Опять ничего не значащие слова сложились в представление: Батин был провинцией Комрайна, где не выращивали шелковичный червей, тут вообще шелк производили иначе, из травы, которая росла едва ли не по всей стране, но только в Батине умели делать из нее тонкие переливчатые ткани, и платье из такой ткани стоило больше, чем легкий экипаж вместе с лошадью. Энциклопедический словарь в нее заложили, а не понятийную систему. Спасибо, Фир. И спасибо, Тарвик. Хоть за это спасибо.
        Лошади здесь мало отличались от привычных, разве что были повыше, покрепче и имели рога. Смирным домашним лошадкам рога спиливали и делали из них всякие недорогие и полезные предметы. Боевым коням рога затачивали, и в битве они участвовали порой активнее всадников: бодались, брыкались и кусались. Передние зубки у них были тоже ого-го. Коровы меньше всего были похожи на коров, ну так и зебу на буренок не тянули, низкорослая животина с крутыми боками, выменем и без рогов, а молоко было сладкое и напоминало Жене слегка разведенную сгущенку. Домашней скотины было заметно больше, чем в Сибири. В одной деревне разводили птиц, в другой - безропотных и бесформенных тварей, которые умели только есть и давать приплод раз в три месяца, мясо было нежное и нежирное. В третьей охотнее держали коров, в четвертой - монстров наподобие гигантских верблюдов, обеспечивавших шерстью. В домах жили забавные ласковые зверьки, начисто уничтожавшие не только неизбежных грызунов, но и насекомых любого рода, от мух до пауков. По дворам бегали куда менее ласковые и вовсе уж не забавные шестиногие зубастики, ничуть не похожие
на собак. В общем, фауна и флора были незнакомыми, но Женя понимала, что уж к этому привыкнет без проблем.
        Риэль с любопытством разглядывал разложенную на столике возле зеркала косметику.
        - А что это?
        - У вас женщины не красятся? То есть лицо не разрисовывают?
        - И еще как. Ну, разумеется, не крестьянки, хотя к празднику и они глаза подводят. А можно посмотреть?
        - Не видел ты моего парадного набора, - вздохнула Женя. Пудреница, тени, тюбик туши и помада. И духи. Духи, подаренные Виком. Выкинуть к чертовой матери…
        - Какой запах необычный… Забавно. Я, когда маленький был, очень любил наблюдать, как мать красится. Уже, конечно, когда она замуж вышла. Хотела всегда нравиться мужу, быть красивой. А это твой друг?
        Женя чуть было не заплакала, когда он потрогал собачку, но героическим усилием загнала слезы обратно. Риэль погладил ее по щеке.
        - Ты теперь не одна, - напомнил он. - И я не один. Хозяин просил меня сегодня выступить, обещал бесплатный ужин на двоих и хорошее вино. Ты пьешь вино?
        - Я даже водку пью, - мрачно сообщила Женя, - хотя и редко. Ты хочешь, чтобы я сидела там, в зале, да?
        - Да. Тебе стоит привыкать. Если начнут досаждать, не стесняйся, зови вышибалу, его ты сразу увидишь.
        Голый до пояса с мокрыми светлыми волосами, он выглядел так по-домашнему, даже трогательно. И ничего женственного. Даже сейчас, когда Женя знала о его склонностях, она не видела никаких признаков, по которым определила бы гея. Впрочем, черт их знает, может, он активный, а затягиваться в кожу и увешиваться металлом здесь не принято.
        Он тщательно побрился, надел «концертную» рубашку - никаких рюшечек, просто красивая серебристая ткань, свободный покрой, открытый ворот. Ну да, менестрель должен быть привлекателен и романтичен.
        - Пойдем, - позвал он, когда был готов. Женя торопливо заплела еще влажные волосы и потащилась за ним в зал. Было страшновато. Их усадили за маленький стол в углу, наверное, специально поставленный для них. Риэль слегка подкрепился, подмигнул Жене и достал из футляра виолу.
        Он то пел красивые лирические баллады, то просто играл, и снова пел, в том числе сочиненную полуколлективными усилиями песню о двух одиночествах, и насколько Женя способна была оценить стихи, они получились ничуть не хуже, чем в оригинале. Публике он нравился, в предоставленную хозяином кружку падали монетки, Риэль благодарно кивал и улыбался. Голос у него был чистый и сильный. Может, на солиста Большого он и не потянул бы, но в новосибирском оперном его бы с руками оторвали. А может, и потянул бы...
        К Жене подкатывалась пара кавалеров, но она строгим голосом извещала, что не одна, друг у нее ревнивый, а она его безумно любит, и кавалеры грустно таяли в отдалении. Устав, Риэль раскланялся и вернулся к столу, не забыв кружку. Расторопная толстенькая официантка принесла нечто, на вид пирог, но есть его полагалось ложкой, на вкус - гибрид пудинга и суфле. Благодарные слушатели прислали три бутылки вина, и Риэль попросил девушку отнести вино в комнату.
        - Пойдем? Ты устала больше, чем я.
        Он вручил Жене кружку, обнял ее за плечи весьма многозначительным жестом и подхватил футляр. Публика похлопала вслед.
        - Последний номер программы, - сообщила Женя, - демонстрация…
        - Обиделась? - огорчился он. - Мне показалось, что так лучше… для нас обоих. И в меня камни не полетят, и к тебе приставать поостерегутся.
        - Камни? - ужаснулась Женя. Он неопределенно повел плечом.
        - Случается. В этом месте терпимостью не отличаются. Тебе надоело, наверное, спать одетой? Хочешь, возьми мою рубашку, будет вроде ночной. Завтра купим тебе…
        - Обойдусь. У меня вот майка есть, в ней спать и буду.
        Он потер ладонями лицо, постоял посреди комнаты и сел в неудобное кресло, вытянув ноги.
        - Давай напьемся, - предложил он, - это неплохое вино, с него похмелья почти не бывает. Не бойся, я не пьяница. Хочется иногда… Заодно и деньги посчитаем. Давай, учись.
        Женя раскладывала монеты в кучки, не забывая отпивать из стакана (вино и правда было ничего, но какое-то… не виноградное, словно домашняя наливочка из перебродившего ягодного сока, сладковатая и очень ароматная).
        - Неплохо для одного вечера, - улыбнулся Риэль. - Даже очень неплохо. Ты ложись на кровать, а то я кресло занял… Я глаза закрою. И можно тоже… разуюсь, рубашку сниму?
        - Можешь и штаны снимать, - хихикнула Женя, быстро раздеваясь и ныряя под простыню. - А то я мужчин в трусах не видела.
        Он хихикнул в ответ, скинул башмаки, которые тянуло назвать туфлями, бросил на спинку стула рубашку и снова развалился в кресле.
        - Вино не забывай. И спрашивай, - подбодрил он. - Ты же о чем-то хотела спросить? Не стесняйся. Все уже сказано.
        - Как вышло, что ты…
        - Ты так деликатно замолчала, - усмехнулся Риэль. - Вышло вот… Не дуйся, я же знал, что ты не погодой и не ценами на платья поинтересуешься. Погода обычная, а сколько стоят платья, я не знаю. По-всякому. Случилось так, что девушки меня не особенно интересовали. Мальчишкой я с ними целовался по углам, постарше… уже и не только целовался. Но вот такого уж восторга, как рассказывали другие парни, не испытывал. Как-то серо… Думал, или парни врут, или просто свою девушку не встретил. Уже когда бродил по дорогам, редко когда соблазнялся какой красоткой. Знаешь, просто не хотелось. Но ведь и на парней тоже не засматривался. В голову не приходило даже.
        Женя подсунула под бок подушку. Господи, какое, оказывается, счастье - лежать на неприлично мягкой кровати, в одной только маечке да трусиках, да еще вино потягивать… третий стакан. Ничего. Пока у нее не обнаруживалось неприятия местной пищи. Правда, Женя подозревала, что она просто настолько здорова, что способна переварить все на свете.
        Риэль крутил в ладонях свой стакан, и красноватые отблески падали ему на лицо. Горела одна лампа. Женя уже знала, что это даже не масло и не отсутствующий здесь горючий газ, а растения. Вот такие одомашненные растения, дающие вечерами ровный неяркий свет, неприхотливые, нуждающиеся только в поливе и периодическом удалении лишних побегов. В «Стреле» она, ложась спать, закрывала заслонку, а здесь надо было шторку задергивать.
        - Потом я встретил учителя. Я хоть и стал уже членом Гильдии, все равно был мальчишка, знал так мало… Камит меня подобрал едва ли не в канаве: у меня деньги отобрали, по шее настучали, в грязи вываляли, я в таком отчаянии был… Просто от обиды. Он меня отмыл, у костра обогрел - от него я о гарте и узнал. Откуда городскому парню было догадаться, что несколько прутиков могут обеспечить его теплом на всю ночь? И предложил идти с ним. Учил меня приемам, о которых я и не слышал, научил брать высокие ноты, не напрягая горло, - ты слышала, какой чистый звук, а ведь голос у меня не такой уж и высокий.
        - Он тебя и научил…
        - Он меня научил и любви. Так сложилось, Женя. Я не жалею. С ним я был совершенно счастлив. У нас странные были отношения: немножко отец и сын, гораздо больше друзья, во многом - любовники. Мне в первый раз было страшно, как, наверное, бывает страшно девушке. Может быть, даже страшнее, потому что для девушки это более естественно. И так хорошо было, как ни с одной девушкой. Мне было девятнадцать лет.
        - А где он?
        - Умер, - грустно ответил Риэль. - Не хочу о смерти сегодня. Потом расскажу, ладно? Я не кидаюсь на каждого встречного мужчину… собственно… Собственно, после Матиса…
        Он надолго замолчал, и Жене вдруг стало стыдно. Не потому, что она расспрашивала Риэля и лезла в его личную жизнь - если бы он не хотел говорить, промолчал бы, а потому, что о себе ему ничего не говорила. Словно она и правда родилась меньше месяца назад и никакого прошлого у нее не было совсем. Так, пару слов бросила, что была благополучной служащей и неплохо себя обеспечивала, гораздо больше она рассказывала о Земле и еще больше о России, стране, о которой было, что рассказать. Особенно Риэлю понравилась характеристика «страна с непредсказуемым прошлым», и он с усмешкой заметил, что миры и правда созданы одним богом, раз на таких огромных расстояниях власти умеют вести себя одинаково: подчищать историю себе в угоду.
        - Собственно, я своих любовников могу пересчитать по пальцам, - признался Риэль. - Камит, Матис и буквально несколько случайных связей. Я просто так не люблю.
        Женя поняла. Камита и Матиса он любил, но первый умер, а со вторым что-то не заладилось. И вот удивительно: ей вовсе не показалась ненормальной любовь мужчины к мужчине. И почему, спрашивается, нет?
        - Ты Матиса любил, да?
        Он кивнул и залпом допил стакан. Серые глаза туманились, но он почти не поднимал взгляда, смотрел в опустевший стакан и вспоминал. Женя вылезла из-под одеяла, чтобы подойти и обнять, и наплевать, что она полуголая, ему все равно, а ей-то уж тем более. Тонкая рука обхватила ее талию, светлая голова прижалась к животу.
        - Похоже, нам обоим с любовью не везло, - сказала Женя, присаживаясь на подлокотник и разливая остатки второй бутылки. - И знаешь, я не о Тарвике. Тарвик - это уже часть системы. Я влюблялась и до него. Один раз. И так уж мне этого хватило, что я тринадцать лет ждала второго случая. И дождалась на свою голову.
        - Тоже сволочь был? - осторожно спросил Риэль. - Ты ляг, пол холодный. Я поближе придвинусь.
        Он перетащил кресло к кровати, и правда вовсе не реагируя на Женины прелести… хотя нет, посмотрел оценивающе, как на скульптуру или картину. Ну да, ноги у нее красивые, до Милочки, конечно, далеко, но до Милочки далеко всем особям женского пола. Женя сгребла многочисленные подушки, пахнущие цветами, и устроилась совсем уж удобно. Почему бы не понаслаждаться комфортом, пока он есть?
        - Я в него влюбилась еще в школе. Безумный роман был, просто феерический. Он носил меня на руках, я летала под облаками, родители с обеих сторон падали в обморок. Его родители, правда, поменьше, потому что он был меня старше, уже работал и чего-то даже зарабатывал. Я не помню, как экзамены сдавала, как учиться поступала… на наш иняз конкурс был ого-го во все времена… ну об этом я тебе потом расскажу. Наверное, у меня просто было врожденные способности к языкам, так что я по-английски болтала очень и очень резво…
        Столько лет Женя не позволяла себе вспоминать свою сказочную любовь, что сейчас будто нырнула в прошлое. Страна с трудом переживала острый приступ начальной демократии, почему-то сопровождавшийся бардаком, шахтеры стучали касками, нормальные молодые мужчины впадали в депрессию от полной безысходности, обнищавшие инженерши торговали с лотков на морозе китайской дребеденью, производство умирало в судорогах, и казалось, что никакого просвета нет и не будет. Женя помнила это как репортаж по телевизору. У них дома был древний «Изумруд», называвшийся цветным, но из всей палитры предпочитавший желтый и зеленый. Вот примерно таким был для Жени весь мир за пределами своей любви: размытый, с плохим звуком и желто-зеленый. Едва дождавшись восемнадцати, она вышла замуж, хотя родители орали и топали ногами, требуя выучиться сначала и совершенно забыв, что сами поженились студентами. Его родители отнеслись к решению сына равнодушно, потому что жил он отдельно, а Женя и в ранней юности девушка была очень симпатичная и вполне порядочная. Хотя по смутным воспоминаниям об общении со свекровью Женя понимала, что не
нравилась ей изначально, потому что не родилась еще женщина, достойная ее сына.
        В самостоятельную жизнь Женя окунулась со всем энтузиазмом, ездила в институт к черту на кулички и на лекциях думала, что бы повкуснее приготовить на ужин. Деньги у них водились, Олег оказался одним из тех немногих, кого реформы не подкосили, а как раз вознесли… как пену. Он то ли чем-то торговал, то ли в чем-то посредничал, ворча, распределял взятки: это - чиновникам, это - ментам, они тоже есть хотят, это - крыше. Дарил Жене цветы, охотно ел то, что она готовила и продукты закупал сам, чтобы она не таскала сумки на пятый этаж. Все было замечательно, пока она не забеременела. Из консультации она не шла - летела, воображая, как счастлив будет Олег, каким замечательным отцом он будет и как они будут воспитывать сына или дочь без ссор и наказаний, одной только любовью.
        Олег потребовал, чтобы она сделала аборт. Сначала она не поверила. Потом пыталась его уговорить: ну почему, ведь живем гораздо лучше многих… и узнала, что дети ему и вовсе не нужны. Что от них шум, грязь, невнимание жены и запах мокрых пеленок. Что от них одни только проблемы. В общем, вот тебе деньги и иди в больницу.
        Тогда Женя попыталась его обмануть. Деньги взяла и припрятала, а в больницу не пошла. Идея убить собственного ребенка казалась ей невероятной. Как это можно убить того, что появился от любви? От такой невозможно счастливой любви?
        Через месяц стало очевидно, что аборт она не сделала. Олег наорал на нее так, как не орал прежде никто и никогда, Женя рыдала в голос, умоляла и чуть не в ногах валялась, но он был совершенно непреклонен. Отыскал врача, готового сделать аборт на позднем сроке - было уже четыре месяца, а Женя отказалась. Уперлась: не пойду. Она была уверена, что Олег капризничает, что, увидев новорожденного ребенка, сразу изменится и поймет, как же она была права, и этот малыш снова их объединит…
        Для начала он ее просто поколотил. Девочку, которую разве что в раннем детстве мама полотенцем шлепала, чтоб под ногами на кухне не крутилась, крепкий спортивный мужчина бил кулаками. Неделю Женя не выходила из дома и не отвечала на телефонные звонки. Через неделю Олег снова ее поколотил, но теперь уже сшиб на пол и пинал ногами, норовя попасть по животу и убить ребенка. Такая милая семейная жизнь продолжалась еще полтора месяца. Приходила свекровь и, не обращая внимания на ее синяки, удивлялась: ну зачем в твоем возрасте ребенок, успеешь еще, поживите для себя, Олежка тебя, дуру, любит, а ты хочешь его подгузниками привязать, ну так не те времена… Женя уперлась: рожу. Олег уперся: мне не нужно.
        Тогда Олег ее выгнал. Скидал ее вещи в свою спортивную сумку, выставил ее за дверь и подал на развод. Женя вернулась к родителям, уже привыкшим жить вдвоем в микроскопической «двушке», им вовсе не хотелось опять спать вместе на продавленном диване, им вообще не хотелось спать вместе, потому что любовь прошла миллион лет назад, отец храпел, а мать страдала мигренями, потому что это было так изысканно: прижимать кончики пальцев к вискам и томным голосом говорить: «У меня такая мигрень…» Не было у нее никакой мигрени, было повышенное давление, но «мигрень» - это звучало гораздо интеллигентнее, чем гипертония.
        Денег у них было мало, потому что проектный институт отца существовал уже на последнем издыхании, а научный институт матери не закрывали только потому, что по одной теме они получали гранты, и этого хватало, чтобы слегка поддерживать жизнь и даже изредка выдавать зарплату. Так что теперь ее начали доставать и родители, стращая неимоверными трудностями. Мать пафосом восклицала: «Страна умирает, а ты хочешь произвести на свет еще одну жертву!», отец вопрошал: «Да на кой черт тебе ребенок, ты сама еще ребенок, чем ты его вообще кормить собираешься, на панель пойдешь?»
        Женя уперлась. Ребенок брыкался, шевелился, и она его уговаривала, рассказывала, как замечательно они будут жить, и никакая страна не умирает, уж сколько раз пугали, и на что жить, они обязательно найдут, мама английский уже сейчас хорошо знает, обязательно найдет работу… Она моталась в свой пед, который какие-то умные головы построили на отшибе, на краю города, и пустили туда пару автобусов, в которых должны были приехать тысячи студентов. Ей-то еще повезло, пересадки делать было не нужно. Зато нужно было не только суметь в этот разваливающийся на ходу автобус втиснуться, но и пристроиться так, чтобы на живот не очень давили. Иногда ей уступали место, если удавалось пробраться к сиденьям, или просто усаживали себе на колени. Училась она хорошо, хотя занятия шли как-то мимо, просто она легко запоминала, да и особенных конкурентов не замечалось. Не зря ж говорили: ума нет - иди в пед, и если б не безумная любовь, Женя непременно отправилась бы поступать в московский иняз… и наверняка провалилась бы.
        Мальчик родился недоношенным, и это бы еще ничего. Патологий у него было столько, что даже врачи, вздыхая, советовали написать отказ: никто не осудит, девочка, невозможно в нашей стране быть матерью глубокого инвалида. Женя не смогла. Жизнь дома превратилась в настоящий ад: ребенок орал целыми днями, еще громче орали мать и отец. Институт отца к тому времени благополучно помер, и бывший инженер с трудом устроился дворником в ЖЭУ, с утра кидал лопатой снег, а потом разглагольствовал о судьбах России с пенсионерами во дворе, попутно жалуясь им же, что приходится еще дочь-бездельницу содержать в такое-то смутное время, да еще урода, что она в подоле принесла. Больше всего было непонятно, причем тут подол, потому что Женю и Олега никак не разводили: сначала потому что она была беременна, потом потому что грудной ребенок-инвалид, хотя Женя уже просила сама: разведите, все равно вместе не живем и не будем. Их развели. Женя подала на алименты, Олег устроил ей грандиозный скандал прямо во дворе, где она катала колясочку, в которой выросло не одно поколение соседских детей. Он даже руками помахать пытался,
да сосед Вадик объяснил ему, как нужно разговаривать с девушками. Вадик стал ее ангелом-хранителем. Он пообещал, что «этот козел» будет алименты сполна платить, а не по закону, известно ведь, что официально он получает меньше учительницы, а ездит на «вольво». И какое-то время Женя действительно получала слегка повышенные алименты, а там Олег пересел с иномарки на автобус, потому что бизнес его не заладился, то ли дорогу кому перешел, то ли просто конкуренты выросли, но обвинял в своих бедах он только Женю. За переводами надо было ходить несколько раз, потому что на почте постоянно висела бумажка «денег нет», а когда они все-таки появлялись, нужно было выстаивать огромные очереди из волнующихся пенсионеров, ребенок истошно орал, на Женю орали еще истошнее, но без очереди все равно не пускали.
        Вадик же устроил ее в фирму, занимавшуюся переводами всего на свете, от технических инструкций до порнографических фильмов, так что Женин английский стал еще более совершенным: она усвоила массу новых слов, от неудобоваримых терминов до крутых ругательств. Застав дочь за просмотром «черной порнухи», мать устроила скандал, объяснений слушать не стала и демонстративно показала дочери на дверь, явно рассчитывая, что никуда она не уйдет.
        Вадик помог ей снять микроскопическую «однушку» в бараке довоенной постройки, где из всех удобств были вечно засоренный унитаз и тонкая струйка холодной воды из единственного крана, а из всех неудобств самыми страшными оказались жуткий холод и постоянные драки между соседями. Иногда Вадик оставался ночевать: это был первый опыт Жени в дружбе с мужчиной, которая плавно перетекла в секс. Вадика она не любила нисколько и в других обстоятельствах никогда бы не пустила его в свою постель, но отказать единственному человеку, который хоть как-то ее поддержал, она не смогла. Вадик приносил ребенку памперсы и детское питание, а Жене шоколадки. Он был уверен, что они по-прежнему друзья, а начни он делать Жене подарки кроме как на праздники, или давать деньги, святость дружбы нарушится.
        В переводческой фирмочке она зацепилась, потому что готова была работать за гроши, но круглые сутки, лишь бы позволялось работать дома. С огромным трудом Женя ухитрилась найти сравнительно недорогую малосемейку на пятом этаже у черта на рогах, и комнатушка площадью десять квадратов казалась ей царскими апартаментами, потому что в ней было тепло и ребенка можно было не держать дома в комбинезоне, который ей щедро отдала «с барского плеча» жена хозяина фирмочки: ее ребенок вырос, а рожать второго она не собиралась.
        Мальчик перестал круглосуточно плакать, стал намного спокойнее, но если другие малыши в его возрасте уже пытались подниматься на четвереньки и даже ползать, он едва научился держать головку. Врачиха в детской поликлинике раз тридцать советовала Жене отдать ее в дом ребенка, туда ему и дорога, а Женя ненормальная, если хочет убить свою жизнь на то, чтобы выгребать дерьмо из-под дауна. Женя молчала, потому что выбрать другую врачиху возможности не было, а малыш болел почти постоянно, иммунитета ему не досталось вовсе. Он узнавал Женю, вяло ей улыбался, не реагировал на игрушки… Олег появился однажды, они поссорились, он надавал ей по физиономии и ушел, а тут появился Вадик, утешил, умыл, посетовал, что она совсем не умеет за себя постоять, посоветовал позаниматься в одном клубе… Ну то есть потом, когда мальчик подрастет… Женя опрометчиво рассказала Вадику, как Олег пинал ее в живот в середине беременности, и Вадик отправил Олега в больницу с многочисленными переломами, а сам отправился отбывать за это не очень большой срок. Жене от этого лучше не стало, потому что памперсы стоили целое состояние, а
от Олега перестали поступать алименты, потому что никакого больничного на его новой работе не оплачивали.
        Это была пора, когда Женя любила любую еду, потому что это была еда. Денег хватало только чтобы накормить малыша, хорошо что он был совершенно не привередлив и с одинаково вялым аппетитом ел и детское питание, и протертую морковку, и картофельное пюре. Родители пилили ее при каждой встрече, но помогать не рвались. Правда, давали ей продукцию со своих трех соток: то ведро картошки, то кабачок, то пару килограммов свеклы или баночку соленых огурцов, и тогда Женя устраивала настоящее пиршество. Как выглядит колбаса, она забыла, что такое сыр, помнила только потому, что малыш любил пососать кусочек сыра «российского», вместо чая заваривала себе мяту да смородиновый лист, которыми тоже снабжали родители.
        Наверное, это был ад, но Жене некогда было об этом подумать. Когда ребенку исполнился год, он умел сидеть в подушках и слушать, как звенит погремушка, но сообразить, что ее надо потрясти, не мог. Женя смотрела в его бессмысленные карие глазки и плакала от бессилья, а он даже не начинал плакать вместе с ней, все так же меланхолично глядя на погремушку и дожидаясь, когда же она забрякает. Потом он простудился, Женя три раза вызывала докторшу, а та равнодушно выписывала ему панадол, а температура все не падала, он кашлял все сильнее, Женя вызывала
«скорую». Врач приехал, посмотрел и велел вызывать участкового, а их больше не беспокоить и самой в панику не впадать, все дети болеют и кашляют, а что уж от этого ждать. Утром Женя снова позвонила ноль-три, и их с малышом увезли в больницу, где он умер через четыре дня от отека мозга.
        После похорон мать привезла впавшую в прострацию Женю домой, а отец, помянув внука, пробормотал, все, мол, что ни делается, к лучшему. Женя устроила дикую истерику, новые соседи вызвали милицию - решили, видно, что там кого-то убивают, а уж приехавшие менты истерику прекратили: немолодой капитан сгреб Женю в охапку и вылил ей в рот полный стакан дешевой водки и, когда Женя уже перестала визжать, но еще не свалилась под стол, сурово и одновременно ласково сказал: «Не умирать же вместе с ним, ты помрешь, кто его помнить будет?»
        Жизнь лучше не стала. Ночами Женя ревела в подушку, утром вставала и ехала в институт, вечером сидела над учебниками и переводами. Родители все же не попрекали ее куском хлеба, но ничего, кроме хлеба, в магазинах и не покупали, потому что материн институт продолжал существовать, но уже без нее, там прошло мощное сокращение штатов, оставили только тех, кто что-то значил и умел, а околонаучных дамочек отправили на курсы переподготовки. Мать встала в позу: «Я ученый и в бухгалтеры не пойду» - и села на шею отцу, а тот все кидал снег зимой и махал метлой летом. Ссоры вспыхивали регулярно, потому что отец намекал, что у них в ЖЭУ место уборщицы есть, а мать рыдала и грозила покончить с собой. На место уборщицы устроилась Женя и вставала в пять утра, чтобы успеть до института хотя бы подмести лестницы в подъездах. Где-то жильцы ее за этот труд благодарили: ну вот хоть мусор не валяется, где-то устраивали сцены за то, что она не моет стены и окна. Женя ни с кем не спорила. Она вкалывала. Сцепив зубы и стараясь спокойно улыбаться.
        Вадик писал письма, все более проникнутые духом «зоны»: типа вот где настоящие-то мужики, вот где человек-то познается, и Женя с ужасом ждала его возвращения, и почти обрадовалась, когда ему основательно добавили срок за драку в колонии. Свекровь появилась один раз. Принесла внуку подарок на день рождения (ошибившись на двенадцать дней), а узнав, что мальчик умер, наорала на Женю: и сыну-то она жизнь сломала, бедный мальчик теперь инвалид, и урода-то родила, вот она, наследственность-то дурная, и даже его уберечь не сумела. Женя смотрела ей в глаза, кивала и улыбалась: да, Виктория Львовна, так оно и есть, я такая с детства, а Олежек ваш, лопух лопухом, не сумел разглядеть моей гнусной сущности, только вот наследственность тут ни при чем, ваш сыночка обожаемый пытался выбить ребенка из моего живота. Свекровь дала ей пощечину, а отец, до этого спокойно доедавший жареную картошку, выкинул ее на лестницу так, что она в своем светлом пальто прокатилась по всей лестничной клетке и, конечно, вызвала милицию, и отца сутки продержали в «обезьяннике», а мать эти сутки пила валокордин и кричала, что нет в
мире справедливости.

«Я никогда не стану жить так», - решила Женя. Окончив институт без красного диплома, о котором так мечтала мама, но с хорошим знанием английского, итальянского и посредственным совсем уж экзотического японского, Женя устроилась на работу еще в одну переводческую фирмочку, свободное время тратила не на телевизор, а на бесконечное рисование иероглифов в общей тетради и долбежку японских слов. Английского не знал только ленивый, итальянский в Новосибирске спросом не пользовался, а вот с японским какая-то перспектива была. Она бесконечно сидела за переводами, зарабатывая уже сравнительно хорошо, по крайней мере, хватало не только на колбасу, но и на кое-какие тряпки, и тут появился Шанс. Женю выдернули посреди выходного дня, пали ей в ноги и попросили спасти: в одну солидную фирму приехали японцы, а контракт с ними так важен, так важен, что очень хочется их всяко ублажить… Женя категорически сказала, что всяко - не будет, а вот попереводить попробует.
        С тех пор и пошло. Оказалось, что у нее прелестное произношение, почти незаметный акцент и невероятное обаяние. Контракт был подписан, и фирма сманила Женю в штат. Через два месяца она сняла квартиру, проигнорировав мамины истерики («После всего, что я для тебя сделала!»), и родителей навещала не чаще раза в месяц, всякий раз привозя разные вкусности или мелкие подарки. А потом был ББ и последующая райская жизнь в собственной квартире.
        Оказалось, что они, допив вино, уже лежат в кровати, голова Жени покоится на не шибко мускулистом плече Риэля, а его рука ласково гладит ее волосы. Почему у нее никогда не было брата? И почему она даже не мечтала о брате? Наверное, потому что у школьной подружки Верочки старший брат был совершенный придурок, и завидовать такому счастью не было никакого резона.
        - И больше у тебя не было романов? - спросил он не очень внятно.
        - Романы - были. Немножко. То есть несколько. Такие ни с чего не обязывающие… то есть ни к чему не годные… то есть ни к чему не обязывающие отношения. Я напилась.
        - Я тоже, - шевельнулось плечо. - А разве не этого мы хотели? Женя, а больше ребенка ты не хотела?
        - Хотела. Но не могла. То есть Олег так постарался, что у меня детей больше не будет. И не надо меня утешать, это уже давно переболело. Все переболело. Мне было так хорошо, так спокойно… И тут этот чертов Тарвик со своим дьявольским очарованием.
        - Это - да. Хорош.
        - Он тебе тоже понравился?
        - Спаси создатель, - серьезно сказал Риэль. - Но он знал, что я… Смотрел на меня… ох, не думаю, что на тебя кто-то так смотрел. Женя, почему человека можно так презирать только за то, что он ночи проводит не так, как ты? Кому это мешает? Если получилось так, что я не могу любить женщин, а могу - мужчин? Я не веду себя непристойно, не соблазняю незнакомцев и не развращаю мальчиков… Я просто… Да у меня после Матиса…
        Он замолчал, и Женя погладила что под руку подвернулось. А ведь и правда - что? У нее самой только демонстративное поведение вызывало раздражение… но ведь точно так же ее раздражало и демонстративное виляние Милочкиного зада, особенно перед носом чужого мужчины.
        - Я понимаю твою мать, Риэль. Тоже… из сил выбивалась.
        - Не понимаешь. То есть тебе было трудно, только ты все равно не бросала ребенка. И не выставила бы его за порог, потому что у тебя появились и другие дети. Интересно, какими они выросли?
        - А давай сходим в твой город. Тарвик говорил, что здесь легко переходить границы.
        - Особенно менестрелям. А давай сходим. Все уже так давно перегорело…
        - А если твоя мама умерла?
        - Не должна бы, - неуверенно произнес он. - Она не старая совсем… наверное, лет пятьдесят. Вот отчим мог, он был ее намного старше… Ну так и даже если умерла? Я же не мальчик.
        Они говорили еще долго, каждый о своем. Забавно получалось: рассказывал Риэль, Женя слушала, как-то комментировала или нет, и начинала о своем, он слушал, комментировал или нет - и так без конца. Но что удивительно, в этом не было никакого пренебрежения или даже невнимательности, потому что оба понимали: им важно высказаться, а обсудить все можно потом, потому что впереди целая жизнь. И они обязательно пойдут в Санив, вот прямо отсюда и пойдут, отдохнут тут несколько дней, прибарахлятся, подзаработают - и пойдут, только обязательно мимо Каренского замка, там состязание менестрелей, грешно пропустить, да и шансы на победу есть, а там победить очень даже престижно… Ну да если и просто участвовать: кров и пищу обеспечивает хозяин, а-тан Карен.
        Женя уже знала: тан - это вроде как господин, только Риэля никто таном не назовет, потому что он из простонародья, тан - это либо из мелкой знати, либо из богатеев, либо на службе короны, да высоко. Таан, то есть тот же тан, но с очень долгим «а», дольше, чем в фамилии Тарвика, - это еще выше, это уже члены магистратов, верхушки гильдий, большие начальники и родовитые аристократы. А-тан - человек с каплей королевской крови. А дальше уже высочества и величества, но это нам уж точно никогда не пригодится: Риэль - хороший менестрель, но до придворного ни за что не дотянет… ну, дотянет, но вот совсем не хочет сидеть на одном месте. Да и что делать бродячему поэту во дворце - сочинять хвалебные баллады? Вот что никогда у Риэля не получалось, так это писать на заказ. Петь - пожалуйста, а сочинять - никак. Хотя старался.
        Утром в комнату постучалась служанка, Риэль спросонья крикнул «Да!», и она вошла, прежде чем он сообразил, что спит не один, и вряд ли кто поверит, что только спит. В прямом смысле. Правда, служанка наверняка и не такое видала, потому глазом не моргнула, поставила на стол тяжело груженый поднос - завтрак в подарок от хозяина, забрала пустые бутылки и исчезла.
        - Зато все будут думать, что мы с тобой любовники, - проворчала Женя, посмотрев на его смущенную физиономию, - даже если кто-то и подозревает тебя…
        - В мужеложстве, - подсказал он, - это так называется. Женя, а ты в бога веришь?
        - Господи, конечно, нет, - отозвалась Женя, - потому что у нас был официальный атеизм, потом многие прозрели, а мне как-то не до того было. Ну, молилась неизвестно кому, когда ребенок болел, а проку-то? Мы ж эгоисты, нам бог нужен в качестве помощника и спасителя, а не так…
        - Спасителя? Хм… Проку от него как от помощника и правда… Я, в общем, тоже… В Сайтане с этим построже, а здесь полная свобода, хочешь - ходи в храм, не хочешь - не ходи, но потом не жалуйся. А здесь стоит сходить.
        - Сходим. Только ты мне заранее скажи, что там делать надо. А ты прав был - никакого похмелья. И все помню, о чем говорили.
        - Значит, помнишь, что мы начинаем новую жизнь без одиночества?
        - Пробуем, - уточнила Женя. - А я в ванную.
        Весь день они бродили по городу. Полкружки монет Риэль разделил на две части и одну ссыпал в Женину сумку, давно потерявшую первоначальную голубизну. Они купили еще одно дорожное одеяло, распугивающее насекомых, поменяли Женины туфли и дорогие брюки на симпатичное платье и платок в придачу, потратили немного мелочи на развлечения, послушали уличного певца - не путать с менестрелями! - и посмотрели на акробатов, зашли в особнячок сугубо делового вида - местный филиал Гильдии, где Риэль зарегистрировал две новые баллады, поболтал со знакомыми, представил Женю нескольким приятелям (и она правильно истолковала их удивленные взгляды, должно быть, в этой среде о склонностях Риэля знали) и отсыпал из своего кошелька приличную кучку - что-то типа необязательного, но желательного взноса: Гильдия помогала, если менестрель попадал в трудное положение.
        Вечерами он выступал, причем не только в ресторане при той гостинице, где они жили, но и в более роскошных, таскал с собой Женю - вроде как она присматривала за флейтой, а на самом деле привыкала к новой жизни. Привыкала. Заставляла себя привыкать, потому что выбора все равно не было. Либо пойти утопиться - видела она во время прогулок подходящий мост, либо приспосабливаться. Было в тысячу раз легче, чем в юности, потому что не за кого было отвечать, ничем не попрекали родители, соседи и участковая докторша, зато был человек, предложивший руку. Не одна - и этакой мелочи было так много, что Женя уверилась: она приживется здесь, потому что здесь живут не только расчетливые мерзавцы Тарвики, но и легкие на подъем и протянутую руку Риэли. Как, собственно, и дома. Только дома больше не будет. В ту пьяную ночь Риэль рисовал перед ней картины будущего, незатейливого и никак не радужного: дорога, постоялые дворы, песни, а надоест или встретит мужчину, с которым захочет провести годы, останется с ним, будет жить в маленьком домике, потому что очень богатые люди редко женятся на очень бедных девушках. А
Риэль станет навещать их раз-два в год, потому что он-то на месте долго усидеть не может: дорога зовет, и так замечательно, что он умеет петь, а то был бы не менестрель, а просто бродяга…
        Женя с нежностью смотрела на его склоненную над виолой светлую голову. Волосы падали на глаза, и он вряд ли видел ее взгляд. А если бы и видел? Какие чувства может вызвать мужчина, способный подумать о том, что спутнице понадобятся тампоны? (А они буквально на следующий день понадобились.) Посетители ресторана, они же слушатели, ее взгляды оценивали совсем неправильно, и эта неправильность ее более чем устраивала. Из них получилась красивая пара, между прочим. Гармоничная. Эстетически почти совершенная. Оба высокие, но Женя со своими ста семьюдесятью двумя сантиметрами (при сорок четвертом размере) доставала ему до уха, так что в нем было не меньше ста восьмидесяти пяти. Она не прятала волос и даже уже не заплетала, и завистливые взгляды женщин радовали ее сердце.
        Нравы здесь, слава богу, было нормальные, то есть общество не требовало непременного законного брака, и уж тем более от менестреля, но вот девицы откровенного поведения не ошивались по приличным заведениям. Для них заведения были строго определены, и вне их пределов работать им было нельзя вплоть до сурового наказания. Женя все больше склонялась к предположению Риэля о будущем, которое мог ей устроить Тарвик. Нет, лучше дорога… Оказалось, что это не так уж и страшно - целыми днями идти и ночевать под открытым небом. Погода здесь круглый год была теплой, Риэль говорил, что на зиму он просто покупает палатку, а весной ее снова продает, чтоб не таскать лишний груз, и этой палатки вполне хватает, потому что морозов здесь не бывает, про снег он только слышал, а от дождя палатка вполне спасает. Спешить было некуда, поэтому длинноногий Риэль подстраивался под Женины темпы.
        Слушая его, она подумывала о пополнении его репертуара большим количеством песен Земли. Конечно, никакие Витасы тут не годятся, хотя бы потому, что Жене не по силам вывести эти истошно высокие ноты, но вот все тот же Басков или, скажем, Погудин - это самое то. Она уже видела, как легко складывает стихи Риэль, причем стихи-то получались очень даже достойные, и почему бы ей не обеспечить его идеями и мелодиями? Романсы, например, здесь стали бы популярны…
        Они прожили в городе долгие три недели, и Риэль, жалобно посмотрев на Женю, предложил отправляться в путь. Конечно, ее куда больше устраивала комната с удобствами, но выбирать не ей. То есть если выбирать между комнатой с удобствами и одиночеством и ночевками в поле, но прижимаясь к его спине, то выбор был очевиден.
        Он не давал ей грустить. Не веселил, не тормошил, но обязательно начинал что-то рассказывать или просто обнимал и утешающе поглаживал волосы, и Женя думала: ну какого черта, что у тебя осталось там - комфорт, работа и Люськины откровения? Вот счастье-то… Она заставляла себя так думать. Во всем следует искать хорошие стороны, а ей и искать не надо, вон она, сторона, умолкает, освещает лицо улыбкой, от которой окрестные дамы начинают мелко дышать, и берет в руки смычок. Полжизни он провел в дороге, таская неудобные футляры, так же доставая смычок, когда уставало горло, так же приветливо и благодарно кивал, когда в кружке звякала новая монета или крестьянка ставила банку со свежевыдоенным густым и сладким молоком. Как мало нужно человеку от жизни! Он бы не стал вкалывать до посинения, чтобы купить скромненькую квартирку, и уж точно не гордился бы собой по этому поводу, как втайне от всех гордилась Женя. Она просто упивалась сознанием своей самостоятельности, самодостаточности, самоуспокоения и всего прочего «само». Так и тянуло приводить себя в пример любителям поныть и пожаловаться на трудности
российской действительности, все растущую усложненность российского бардака и абсолютную ненужность российской интеллигенции… А Женя не интеллигентка, у нее профессия была…
        Сейчас, всего два месяца спустя, это казалось не просто далеким, но смешным. Машину она купила без помощи любовника! На квартиру заработала, потому что у нее повышенная работоспособность и талант к языкам, потому что вовремя она добавила к своему английскому, которого только ленивый не знает, редкий и сложный японский. Уловила, так сказать, конъюнктуру рынка. Вот и где теперь та конъюнктура, если полное и всеобъемлющее знание местного языка в ее голову записали за несколько часов. Вместе с буквами и правописанием. Писать еще, правда, не приходилось, но вывески Женя читала легко. То есть смотрела и видела, что написано, и только потом уже начинала на буквы разбирать, причем буквы совершенно незнакомых очертаний: кружок, например, перечеркнутый двойной палочкой означал «р» раскатистое, перпендикулярной, вроде фиты, - грассированное слегка, а со смещенной влево и загнутой книзу - сильно грассированное, как во французском. Букв был едва ли десяток, а вот палочек, точечек и крючочков - просто бездна. И ничего, читала. Записали в голову. И никакой тебе утомительной долбежки, никаких проблем с
произношением: язык сам выворачивается, как ему мозг командует. Во многом благодаря большой практике бесконечных разговоров с Риэлем («р» раскатистое, то есть похожее на родное русское, очень четкое «и», очень глубокое закрытое «э» и итальянски полумягкое «ль» - обалденно красивое имя и такое… менестрельное).
        Здесь Жене довелось пообщаться и с другими. Она пугалась, потому ее сочли диковатой и очень застенчивой, особенно не приставали, однако и со служанкой она поболтала, узнав много полезного из мира местной моды, потому что служанка собиралась переквалифицироваться в модистки и уже даже место нашла хорошее, и научилась затейливо обматывать вокруг головы полученный в придачу к платью платок цвета пожухлой листвы, чем поразила Риэля в самое сердце: он считал эту дурацкую моду очень красивой.
        А платье было и правда симпатичное и практичное, тускло-коричневое, но словно бы плохо прокрашенное, и не сразу можно было рассмотреть контуры листьев на ткани. Фасон был самый что ни на есть классический: обтягивающий лиф с блестящими пуговками и свободная юбка. Пыли на платье видно не было совсем.
        В дорогу она опять надела местные брюки с блузкой, купленные Тарвиком, а Риэль аккуратно сложил серебристую рубашку и сунул в рюкзак до лучших времен. Жене он тоже купил рюкзак, потому что жутко дорогая сумка для поездки за город этой самой поездки не выдержала: была вся в пятнах зияла парой дырок, так что ее решили выкинуть где-нибудь подальше от города, да и нести рюкзачок было легче. И полезнее для осанки.
        До Каренского замка дойти без приключений не получилось. По дороге они ненадолго задержались в небольшом процветающем городке, расположенном в стратегически страшно выгодном месте: на перекрестке главных дорог Комрайна. Промышленности в городке не было никакой, кроме, так сказать, туристского бизнеса: гостиницы, рестораны, лавки, магазины, салоны и бордели. Раздолье для менестрелей, и Риэль решил не упускать возможности подзаработать. Гостиницы он выбирал почти профессионально: чтобы недорого, но с удобствами, пусть комнатка будет крохотной, а ресторан через улицу, лишь бы водопровод. Здесь его знали, сразу наприглашали в разные престижные места повыступать, даже деньги обещали, помимо ужина и того, что дадут слушатели, и он, вопросительно поглядывая на Женю, соглашался. И так было хорошо и приятно, что он интересуется ее мнением, и ведь скажи она «нет» - улыбнется и откажет, наскоро сочинив уважительную причину. Только зачем кочевряжиться, портить репутацию и лишаться заработка? Каждый вечер Женя тщательно стирала серебристую рубашку и начищала башмаки, и Риэль не спорил уже, только благодарил и
в отместку покупал то необычные лакомства, то полезные мелочи, то мелочи бесполезные типа очаровательного футлярчика для ниток и иголок, которые до того таскал просто в маленьком кожаном конвертике.
        Когда он пел в самом шикарном ресторане, Женя скромненько сидела за маленьким столиком в углу. Публика слушала и порой даже переставала жевать, потому что Риэль, никогда особенно не халтуривший, сегодня очень уж расстарался, и голос его так звучал в просторном зале, что у Жени, слушавшей его почти каждый день, наворачивались слезы.
        Тут он к ней и пристал. Без разрешения сел за столик и начал говорить комплименты. Таких Женя видала просто пачками на разного рода тусовках, на которых она бывала либо по долгу службы, либо с каким-нибудь кавалером. Уверенные в неотразимости себя и своих денег самцы, завоевавшие мир, считали, что вместе с этим миром они завоевали и всех женщин, и каждая только и мечтает оказаться с этим вот кривоногим сокровищем в постели…
        Это сокровище было не кривоногое, наоборот, весьма стройное, подтянутое и выхоленное, по местным понятиям, элегантное до невозможности, то есть одетое в рубашку из батинского шелка изумрудного цвета и некоторое подобие смокинга. Женя вежливо и равнодушно улыбнулась, безразлично кивнула, но более чем прозрачные намеки товарища не расхолодили. Иногда ей очень хотелось быть страшненькой, как Машуня Зарецкая, или хотя бы обыкновенной до оскомины, как Зинка Ворохнина. А Машуня с Зинкой изо всех сил завидовали Жениной способности быть не просто хорошенькой, но и сногсшибательно красивой. Вот и сегодня она сдуру (и впервые в этом мире) подкрасилась и за неимением бигуди битый час накручивала волосы на пальцы с активной и веселой помощью Риэля. Так что или выглядела она просто обалденно, или местные зеркала льстят. Женя сделала вид, что усиленно слушает Риэля и вообще глаз с него не сводит, а этот все не унимался, зудел, нудел, потом начал хватать на руки, и Женя положила руки на колени. Тогда он передвинул стул и начал хватать ее за колени.
        - Если не уберешь лапы, - очаровательно улыбаясь, тихо произнесла Женя, - отобью яйца.
        Кавалер поперхнулся на полуслове, вряд ли поверил - а напрасно! - и продолжил бы, но к столику приблизился Риэль и очень уважительно объяснил, что это его место и его подруга. Ухажер встал. Ростом он был примерно с Женю, но на высокого менестреля смотрел сверху вниз, с таким презрением, что Женя действительно едва не отбила ему то, что обещала, но он бросил неизвестное слово, заставившее Риэля на секунду опустить глаза, и отошел.
        - Обидел?
        - Да ну его, козла, - отмахнулась Женя. - А ты сегодня на высоте.
        - Очень старался. Два золотых и еще вот, - он побренчал монетами в мисочке… нет, это была вазочка. Или креманка. Или еще какая-то фигня, без которой вполне обходятся вменяемые хозяйки, но жить не могут снобы вроде Жениной матери. В общем, штуковина была красивая, не особенно глубокая, но наполненная монетками крайне привлекательного достоинства. На вид их было не меньше чем на четыре золотых, а за недельное проживание в гостинице Риэль заплатил один золотой, и это еще было дорого, зато включало завтрак в номере, стирку белья и услуги легкомысленных особ обоего пола. Так и было написано в прейскуранте гостиницы. Так что Женя могла не возиться с его «концертной» рубашкой, но не хотелось доверять ее чужим рукам. Или, вернее, хотелось сделать для него хоть что-то. - Ужинать будем или пойдем? Я закончил.
        - Ты поешь, а я уже наужиналась, боюсь, пуговицы поотрываются.
        Он утомленно покачал головой.
        - Не хочу совсем. Вино презентовали, хорошее, по дороге купим какого-нибудь печенья… или здесь возьмем, поваляемся в комнате… Не бойся, я не сопьюсь. Хотя наш брат часто спивается, если честно. Постоянно угощают ведь.
        - Вместе сопьемся, - хихикнула Женя. Она видела, что Риэль умел отказывать, и делал это твердо и необидно. Слава богу, он был из тех мужчин, с которыми вопль русской души «ты меня уважаешь?» не прокатывает. Они посидели еще с четверть часа, просто из вежливости, потом Женя пошла в дамскую комнату, какая обязательно была в каждом хорошем ресторане, а от привычных отличалась тем, что там стояли коробки с пудрой общественного пользования, лежали стопочки маленьких носовых платков, салфетки и коробочки с тампонами. Сервис, однако… Женя, конечно, не смогла не воспользоваться местной пудрой и оценила: ложится ровно, незаметна, но цвет лица явственно улучшает. И пахнет вкусно.
        В коридоре ее подстерегал ухажер.
        - Ты, девка, кончай выкобениваться.
        Женя заслушалась. Давно ей не встречались трамвайные хамы в батинском шелке.
        - Я, господин, не выкобениваюсь. Но и не продаюсь.
        - Все продаются, - заявил он.
        - И почем вы? - поинтересовалась Женя тихонько, изображая на лице несчастную улыбку, но с джентльменами здесь был напряг: расправивший было плечи вышибала как-то очень быстро ссутулится и исчез. Ну не бить же его в самом деле по обещанному месту… Ох, Риэль…
        - Простите, господин, у вас есть какие-то вопросы к моей подруге?
        - Уйди, бродяга, не раздражай меня.
        - Мы и собираемся уходить.
        Спектакль тут им. Публика мнется в сторонке и поучаствовать в действе не стремится. Да чтоб ваших жен да дочерей вот так зажимали в угол, а к вам даже не поворачивались. Риэль положил руку на плечо франта.
        - Позвольте нам уйти, господин.
        Его серые глаза были непривычно холодными. Ухажер стряхнул его руку, не глядя ткнул локтем назад. Риэль увернулся и не без грубости оторвал нахала от Жени и сильно толкнул. Зрители ахнули.
        - Стража! - завопил франт, выкатив глаза. Вот скотина, даже не упал ведь. Вместо стражи прискакал хозяин заведения, начал выплясывать вокруг наглеца, что-то приговаривать, а тот орал, что требует немедленного ареста и доставки в суд негодяя, осмелившегося поднять на него руку. И тут Жене стало плохо, потому что хозяин называл ухажера а-тан Гейт. А-тан. Человек с каплей королевской крови. А с этим тут строго.
        Кто-то услужливо вызвал стражу, она же полиция, она же патрульные, она же омон и группа захвата. В этом городке стража просто кишмя кишела, тем более в таком престижном районе. Выслушав рассказ, стражник сочувственно посмотрел на Риэля и велел пройти, ну точно как родной мент.
        - Но позвольте! - взмолилась Женя, а Риэль ее остановил:
        - Я готов. Женя, возьми инструменты, пожалуйста.
        Женя послушно сбегала за футлярами и едва догнала их на улице. Риэль шел между двух стражников, третий брел сзади, а пострадавший гордо шествовал впереди. Вели их недолго. Собственно, на Женю никто не обращал внимания, она шла сама по себе, кипя от ярости и сильно жалея, что не успела свою угрозу претворить в жизнь. Риэля заперли в самом натуральном «обезьяннике», пообещали а-тану, что жалоба его будет рассмотрена сразу, как только придет судья, а случится это в аккурат как колокол пробьет в первый раз, так что а-тан может спокойно почивать. Женя заявила, что боится преследований и никуда отсюда не пойдет, и если им это не нравится, пусть выгоняют ее силой, но она будет сопротивляться, и тогда пусть ее тоже запирают в клетке. «Ну иди, посиди с ним, там лавка широкая», - сказали ей и пустили к Риэлю.
        - Это правильно, - одобрил он. - Не стоит одной по улицам ходить, столько наглецов развелось, ну чисто разбойники.
        Носитель королевской крови почему-то принял это на свой счет и еще какое-то время разорялся, и его терпеливо слушали и ни словом не возражали.
        В клетке (обычной деревянной, на взгляд Жени, больше символической) действительно стояла широкая и длинная скамья. Риэль сел, прислонившись к решетке, и сказал:
        - А ты приляг. Устала ведь. Давай, ложись, не спорь.
        Женя прилегла на скамью, положила голову ему на колени и грустно спросила:
        - А что теперь будет?
        Со смачным зевком ей ответил стражник:
        - Судья у нас справедливый и разумный. Хотя накажут, конечно, нельзя рукоприкладством заниматься… к этаким персонам. А ты, девушка, правильно что не ушла, у нас в городе, конечно, порядок, однако кто ж с таким связываться будет. Я вот вам сейчас одеяло дам, промозгло у нас. А ты менестрель, стало быть?
        - Менестрель. Хочешь, поиграю? Петь не стану, устал, горло беречь надо.
        Он нагнулся, прижав животом Женину голову, достал из футляра флейту - первый раз, кстати говоря, - и долго развлекал то ли их, то ли себя. Жене было грустно, очень хотелось плакать, и она немножко поплакала, совсем чуть-чуть, промокая глаза прихваченным в дамской комнате платком. Хорошая тушь, совсем не размазывается… А потом не заметила, как уснула, и спала, пока стражник не загремел ключами. Женя испуганно вскочила, разбудив Риэля, так и спавшего сидя. Он сонно улыбнулся:
        - Не бойся.
        После некоторой возни с утренним туалетом (стражник просто открыл клетку и махнул рукой: вот туда) Риэля отвели в суд. Женя, конечно, пошла за ним, повесив на плечо оба футляра - ох и неудобные они были. Там уже суетился народ: пара свидетелей, пострадавший и судья. То есть судья вовсе не суетился, он спокойно сидел за столом канцелярского вида и слушал сбивчивый и пафосный рассказ а-тана Гейта. Надо признать, тот не врал. Самым искренним образом он говорил, что звал в гости девку, а этот менестрель его оттолкнул. Свидетели, позевывая, подтверждали. Судья скучно спросил Риэля, и тот тоже подтвердил, уточнив, правда, что никак не мог знать о королевском происхождении господина, потому что по его поведению это трудно было заподозрить.
        - Дерзок ты на язык, я смотрю, - констатировал судья. - А ты, девушка, что скажешь?
        - Он ко мне приставал еще в зале, хотя я вполне недвусмысленно отказала, - пробормотала Женя, сопроводив слова взглядом обиженной невинности. Он у нее всегда хорошо получался, и окружающим становилось стыдно. Судья тоже поерзал на стуле.
        - Кем ты приходишься менестрелю, девушка?
        - Ученицей.
        Глаза Риэля на секунду расширились.
        - Петь учишься? Ну-ка давай, - усмехнулся судья, - вот и проверим, правду ли ты говоришь. Спой-ка нам куплет.
        А вот вам, мстительно подумала Женя, во мне бездна скрытых талантов. Не знали, что ни одна вечеринка, хоть корпоративная, хоть домашняя, не обходилась без романсов в исполнении Евгении Ковальской? Она запела щемяще грустную балладу из серии «в общем, все умерли», и глаза Риэля расширились еще больше, но он немедленно склонил голову, и скрыл удивление под своими патлами.
        - Хорошо поешь, - одобрил судья. - Душевно. Ну что ж, а-тан Гейт, девушка - спутница и ученица менестреля, а не продажная девка, так что вы не должны были продолжать… приглашать ее в гости.
        - А менестрель не должен был ко мне прикасаться, - заявил Гейт. - Я требую, чтобы с ним поступили по закону. Требую, чтобы ему отрубили руку.
        Риэль вздрогнул, а у Жени подогнулись колени, и она села прямо на пол около футляров. Кто-то начал ее поднимать, а ноги не слушались, и под нее подсунули табурет.
        - Руку? Хм… Менестрель Риэль, я приговариваю тебя к наказанию плетьми и штрафу в размере десяти дин. Есть у тебя десять дин?
        - Да, судья.
        - Значит, платишь штраф, получаешь двадцать плетей и покидаешь город.
        - Я требую! - заорал Гейт.
        - А требовать у суда не положено, - спокойно ответил судья. - Менестрель не ударил вас, а только оттолкнул, так что между наказаниями есть выбор. К тому же, отрубив ему руку, мы делаем его совершенно нетрудоспособным, а значит, короне придется платить ему пожизненное содержание, он еще молод, так что платить придется долго. А я поставлен здесь для охраны интересов короны. Вы, а-тан, можете обжаловать мое решение в суде высшей инстанции. Приговор привести в исполнение немедленно.
        У Жени так отчаянно кружилась голова, что она боялась шевельнуться, но когда Риэля повели к дверце за судейским столом и народ потянулся следом, она нашла силы встать и даже поднять футляры.
        - И быстренько уводи его из города, - услышала она еле уловимый шепот, бредя мимо судьи, - если деньги есть, садитесь в дилижанс, через полтора часа отходит. Гейт мстительный.
        Женя тупо кивнула. За дверью оказался задний дворик, уставленный всякими приспособлениями для наказаний. Включая огромный камень с прислоненным топором на длинной ручке. Риэлю что-то сказали, он послушно снял рубашку и повесил ее на колышек, поднял руки, и их закрепили на уровне плеч. А потом отчаянно зевающий упитанный и плешивый мужичок взял в руки плеть и начал охаживать его по спине, отчетливо считая удары. Кто-то поддержал Женю под руку.
        - Ты смотри, девушка-то какая чувствительная…
        - Так известно, менестрели, они ж не грубые… Ты не переживай, девушка, не страшно, через пару дней поправится…
        Женя с ужасом смотрела, как вспыхивают рубцы на белой коже Риэля, как он вздрагивает, слышала, как судорожно втягивает воздух сквозь зубы.
        - Не кричит, - одобрил чей-то голос, - а говорили, Риэль - слабак…
        - Кто говорил-то - Торкис? Он тебе наговорит, если у него голос как у козы недоеной, а у Риэля - ну чисто посланца Создателя.
        Плешивый палач подождал, когда Риэль снимет рубашку с колышка, и повесил на ее место плетку.
        - Мы проводим, - сказали Жене на ухо, - в компании-то веселей. И не пристанет никто… Из Риэля сейчас заступник-то не очень.
        Риэль приблизился, слегка пошатываясь. Лицо у его посерело, губы подергивались. Его тоже взяли под руки и быстро повели прочь из суда, кто-то нес инструменты, потом, уже в гостинице, где Риэль без сил рухнул на стул, очень симпатичный и очень молодой парень помог Жене собрать вещи, а второй, который вел-тащил Женю, сбегал к аптекарю за какой-то целебной мазью, сунул ее Жене в руку и торопливо проинструктировал:
        - В дилижанс садитесь, но как миль десять отъедете, вылезайте прям посреди дороги и сворачивайте в лес. Скот-то этот точно следом рванется, да он в Кород поскачет, а вы в сторону - и ищи менестреля в дороге!
        Женя наконец взяла себя в руки. В дилижанс их посадили эти же парни, и у одного Женя заметила на запястье татуировку, как у Риэля. Коллеги, наверное. Риэль привалился к ней плечом, прикрыл глаза и изо всех сил старался делать вид, что все в порядке, но губы в него так и подергивались. А я запомню это скотину с королевской кровью, уверенно подумала Женя, и обязательно устрою ему какую-нибудь каверзу. Подлость не может оставаться безнаказанной.
        Дилижанс вовсе не походил на те, что Женя видела в кино. Это была просто рейсовая телега неимоверной длины, запряженная огромным количеством лошадей. Бизнес класс был крытый и с мягкими креслами, а эконом, в который она наспех купила билеты, просто затянут тентом от солнца, а для сиденья предназначались садовые скамейки со спинками. Выждав часа два, Женя решила, что десять миль они уже проехали. С математикой у нее отношения не складывались, задачи «из пункта А» вызывали нервную дрожь, и определять расстояние посредством умножения лошадиной скорости на время она не умела. Она попросила остановиться, и кучер послушно натянул сложную систему вожжей, откинул трап, то есть лесенку в три ступеньки и даже галантно принял у нее весь груз, а потом поклонился, взгромоздился на свое место, и междугородная телега двинулась дальше. Риэль стоял, покачиваясь, и растерянно на нее смотрел. Женя обвешалась багажом: оба рюкзака, футляры с инструментами и еще какой-то мешок, умудрилась взять Риэля под руку и решительно повлекла его в глубь леса. Идти было невероятно трудно, юбка считала своим долгом зацепиться за
каждый куст, а распущенные волосы - за каждую ветку, и Женя всерьез начала опасаться, что к концу пути станет лысой, но через полчаса мучений обнаружилась очень симпатичная полянка, и Женя с облегчением сбросила груз и помогла Риэлю сесть на траву.
        Она расстелила одеяло, стащила с менестреля парадную рубашку, вытащила из кармашка рюкзака банку с мазью и, строго соблюдая инструкции, втерла ее во вспухшие красные рубцы. Риэль глухо стонал в согнутую руку, а у Жени сердце разрывалось, как разрывалось, только когда ее сын отчаянно плакал и не мог объяснить, что у него болит. Женя сидела рядом с Риэлем, обмахивая его веточкой, чтоб особо нахальные мухи, которых может не испугать одеяло, не вздумали сесть на его исхлестанную спину. Он дышал все более ровно, и Женя поняла, что он уснул. Это ужасно ее обрадовало, потому что сон действительно неплохое лекарство. Если он может спать, значит, боль поутихла… да и рубцы словно бы побледнели и опали. Подумав, Женя прикрыла его спину своей еще новосибирской, то есть, конечно, итальянской рубашкой, а сама занялась приведением в порядок багажа, переложила вещи поудобнее, заглянула в мешок и обнаружила там просто залежи еды. Коллеги позаботились.
        Так что когда проснулся Риэль, уже был готов обед. Ручей был совсем рядом. Вообще, в этой стране ручьи, озерца, речки и протоки были на каждом шагу, и каждая дорога имела огромное количество мостов и мостиков, от зыбких сплетенных из прутьев до монументальных каменных сооружений. Риэль зашевелился, сел, потряс головой и удивленно произнес:
        - Спал… Надо же. Разбойничью мазь купила?
        - Разбойничью?
        - Ну, так ее называют в народе, - улыбнулся он с прежним обаянием, только улыбка все равно вышла кривоватой. - Кого чаще всего наказывают плетьми? Разбойников… не закоренелых. Выпорют - и на рудники или дорожные работы. Есть специальная мазь, быстро залечивающая поротые задницы. Меня-то хоть без позора - по спине. Так. Женя! Успокойся. Через день-два пройдет совсем. Пару ночей посплю на животе, вот и все. Сейчас уже совсем не так больно… И вообще, палач не старался. Можешь мне поверить. Лет пять назад я после тридцати плетей чуть живой был, потому что там человек работал с душой…
        - А за что тебя?
        - За дело, - ухмыльнулся он, - напился и набуянил. Могли вообще в рудники упечь или вон дороги мостить, но пожалели мои руки. Быть членом Гильдии менестрелей не так уж и плохо. А чем пахнет, неужели супом? Ой, Женя!
        Он потянулся и поцеловал ее в щеку, хотя от движения снова скривился рот. Не больно ему, как же. Он у нас герой!
        Герой не герой, но суп он трескал с аппетитом и пирогом закусил охотно.
        - Мы тут до завтра пробудем, хорошо? - жалобно попросил он, будто только от Жени зависело решение. - А завтра я уже смогу нормально передвигаться. Ты еще пару раз спину намажешь… если мази хватит. Тимар мазь купил? Он парнишка такой сообразительный и предприимчивый, что ему не менестрелем быть, а купцом, честное слово. Но голос! - Риэль закатил глаза. - Небесные звуки! Батинский шелк и минский бархат! Я завидую, хотя и я не безголосый.
        - Не заговаривай мне зубы.
        - Почему? Ты такая грустная, а мне не нравится, когда у тебя глаза на мокром месте. Не плачь, Женя. Мне действительно уже вовсе не так уж и больно.
        - Разве я плачу?
        Он кивнул.
        - Не обязательно, чтобы слезы в три ручья лились. Ты плачешь. От жалости ко мне, от бессильного гнева, от несправедливости. Не стоит. Мне уже лучше, гнев не лучший помощник в жизни, а несправедливостей еще столько будет, что на все слез не хватит. Маленькому человеку несладко в любом мире, я думаю. Нам-то еще неплохо, потому что менестрели - самые свободные люди на Гатае. Ты мне лучше вот что скажи: мне там, в суде, не послышалось? Ты умеешь петь? И почему я узнаю об этом в таких обстоятельствах?
        - А это что-то меняет?
        - Разумеется! Женя, это так замечательно, что ты умеешь петь! Просто подруга менестреля - это одно, а вот два менестреля - это совсем другое. Ты наелась? Посуду помыла? Садись и пой.
        - Что? - опешила Женя.
        - Свою любимую песню. Я понимаю, что без музыки сложно… Дай-ка мне флейту, попробую подыграть.
        Женя подумала: ну и спою. Тогда он поймет, что для застолья мои таланты годятся более чем, но вот для публичных выступлений - крайне сомнительно. И она запела:
        - А напоследок я скажу: прощай, любить не обязуйся… С ума схожу иль восхожу к последней степени безумства…
        Было это безумно и фантастично: сидеть на одеяле, расправив неудобную юбку, смотреть в завешанные светлыми прядями серые глаза и петь русский романс. Все звери в округе попадали в обморок, а людей, дай бог, здесь нет. Когда она закончила, Риэль попросил пересказать слова. Женя послушно - и профессионально - перевела, и поняла вдруг, что ей трудно различить русский и местный. Всеобщий. Линкос. Эсперанто.
        - Вот и занятие мне на сегодня: сделать тебе хороший текст. Музыка красивая, я даже забыл, что собирался подыгрывать. Тут нужна не флейта, флейта простовата. Виола, да со смычком.
        - Риэль!
        - Ученица! Ты официально объявила, что являешься моей ученицей, так что изволь слушаться! - Серые глаза смеялись. - А теперь серьезно. У тебя небольшой, но красивый голос. Поверь, я все-таки полжизни пою за деньги, а до того пел бесплатно. Учиться тебе, конечно, есть чему, и я сумею тебя научить. Думаю, что у нас получится очень хороший дуэт…
        - Девица на подпевке, - пробормотала Женя, и он, как ни странно, понял.
        - Не совсем. Ну, вероятно, первым голосом петь мне, у меня сильнее намного, но сочетание высокого мужского и низкого женского голосов - это, я тебе скажу, просто чудо. Уж поверь. У меня большой опыт дуэта, потому что с Матисом мы пели чаще всего вместе. Люди специально приезжали нас слушать… - Он затих, погрузившись в болезненные воспоминания, потом встряхнулся. - Так что готовься к репетициям. И учти: я строгий учитель. Сама напросилась!
        - Ты любил Матиса, Риэль?
        Его глаза словно заволокло туманом. Он кивнул.
        - Любил. Странно для тебя звучит, когда мужчина говорит так о другом мужчине?
        - Уже не странно. А что случилось?
        Риэль довольно долго молчал, и Женя уже собралась просить прощения за нетактичность, как он произнес глухо:
        - Он меня бросил. Вот и все. Женя, когда ты рассказывала о себе, я хотел спросить… А тот Вадик, когда из тюрьмы вышел, не пытался тебя вернуть?
        - Нет. То есть он ко мне приходил, посмотрел, как я живу, и понял, что в эту мою жизнь не вписывается. Сказал: «Зови, если что» - и ушел. Иногда звонил.
        - Ты его по-хорошему вспоминаешь.
        - А как же. У меня не так много было друзей… Знаешь, у меня их вообще не было. Так, чтоб всерьез.
        - А у женщин бывает, чтоб всерьез? - удивился он.
        - Я не знаю, - вздохнула Женя. - У меня две бывшие одноклассницы так и дружат чуть не с младенчества. А у меня как-то не выходило. Я, наверное, не гожусь для дружбы.
        - Да? - с непередаваемым выражением переспросил он. - Ну, может, я чего-то не понимаю… Ну-ка давай повторяй за мной.
        И часа два подряд Женя старательно выпевала за ним гаммы. То есть вокализы. Риэль выглядел очень довольным, хотя постоянно придирался и требовал повторения по сто раз. Он остановился только, когда у Жени устало горло, лег на живот и жалобно попросил полечить спину. Рубцы выглядели уже просто красными полосами, но от ее прикосновения он вздрагивал и сетовал на то, что не способен быть мужественным и делать вид, что ему очень хорошо. Женя подумала, что Тарвик способен. Он бы, наверное, не кривил губы и не охал, когда она втирала мазь. Он бы смотрел насмешливо и улыбался своей дьявольской улыбочкой, заставлявшей сердце проваливаться в область желудка, что создавало определенные проблемы для дыхания. Он не показывал своих чувств, если не хотел, но если хотел, невозможно было в них не верить. Он был так нежен и так…
        К черту Тарвика Гана. К чер-ту.
        Путешествие сопровождалось теперь репетициями. Риэль был действительно очень требователен и добивался совершенства. Для начала он определил Женин «потолок», чтобы не перетрудить ей связки и не сорвать голос. Потом он подобрал ей обязательную программу упражнений, и уже через неделю, когда он уже крепко спал на спине, она вдруг поняла, что голос слушается ее гораздо лучше, и воспряла духом. И почему бы не подпевать хорошему исполнителю? И опять же не бессмысленное сопровождение, а хоть какое-то дело…
        Пробовал он научить ее азам игры на виоле, но одолеть одиннадцать струн Жене оказалось не по силам, и он пообещал подобрать подходящий инструмент, хотя ты лютню, там восемь струн и гриф гораздо уже. Редко встречаются женщины, умеющие играть на виоле, потому что у мужчин руки больше. А Женя и не замечала этого. Длинные пальцы Риэля так легко скользили по струнам, что виола не казалась особенно массивной.
        До Каренского замка они все-таки успели добраться вовремя, причем в последний переход Женя едва успевала за длинноногим Риэлем и совершенно выбилась из сил. Он оставил ее прямо у входа и почти бегом бросился к регистратору, чтобы внести свое имя в списки конкурсантов. Надо полагать, для отборочного тура. Потом его окружили знакомые, расспрашивали, он отвечал, поглядывая поверх их голов и ободряюще улыбаясь Жене. Она подумала-подумала, да оторвалась от стены и подошла.
        - Моя спутница и ученица, - представил он. - Зовут Женя, и руки не распускать.
        - Ты ли это, Риэль? - не без насмешки возгласил мужчина лет под сорок, которого бы Женя уж точно приняла за «голубого».
        - Я - это я, а предостережение уж точно не к тебе относилось, - точно с той же интонацией ответил Риэль, и менестрели дружно и вовсе не мелодично захохотали.
        Устроили их в крохотной и продуваемой всеми сквозняками комнатке на чердаке, но не из неуважения, других просто не оставалось. Каренское состязание было весьма популярно, менестрелей собралось не меньше сотни, и те, что поумнее, просто поставили палатки вокруг замка. Сам замок был сказочно красив и снаружи, и изнутри, и Женя заподозрила, что именно потому Риэль предпочел эту клетушку. Правда, входя в апартаменты, он ежился, а Жене велел кутаться в платок: еще не хватало голос подсадить.
        - И не бойся, в самом состязании тебе выступать не придется, - успокоил он, - но петь мы тут будем много, и ты мне поможешь в двух балладах. У нас очень неплохо получается.
        - Нас освищут!
        Он покачал головой.
        - Вот странно. Ты ведь такая… сильная, Женя. И пела раньше…
        - Не со сцены же!
        - Со сцены и не будешь. Будешь сидеть рядом со мной, смотреть только на меня и исполнять свою партию словно только для меня. Вот и все. Ну, не получится. У меня тоже не сразу все получилось. Я, помнится, такого петуха давал, когда «Смерть черного леса» пел! Камит был в ужасе, почти год учил меня владеть голосом. А я-то был уверен, что уже все умею… И оказалось, что учиться петь просто так, для себя, - это одно, а вот чтобы выступать - совсем другое. И ничего, научился. Имей в виду, приставать к тебе будут, но не стесняйся, бей по рукам или по чему хочешь. У нас нравы… в общем, более вольные, чем в других гильдиях.
        - Дам по рукам, а окажется, что это а-тан Карен…
        - Во-первых, ты его сразу отличишь от менестреля. Во-вторых, он тебя лапать не станет, потому что хорошо воспитан и очень любит музыку. В-третьих, уж точно не потребует наказания. Кстати, представляешь, здесь уже известно о нашем приключении. Все исполнены сочувствия к нам и презрения к Гейту. Да, вот еще. Здесь очень много пьют. Не исключено, что и я пару раз нажрусь до полного безобразия, так что если ты станешь меня сдерживать, буду только благодарен. Постарайся быть рядом со мной…
        Женя помолчала, но все же решилась:
        - А если ты захочешь с кем-то уединиться?
        Он грустно улыбнулся.
        - Вряд ли. Мне шесть лет не хочется ни с кем уединяться. Но если вдруг… ты поймешь. И если тебе захочется с кем-то уединиться, я тоже пойму.
        Но ей не захотелось. Обстановка была… раскованная. Непринужденная. Естественная. Словно все знали друг друга всю жизнь. А может, и знали. Менестрелей действительно собралось около сотни, и состязание должно было растянуться на пару недель, и все это время их бесплатно кормили, поили и даже принесли им лишнее одеяло, с извинениями, что такое неуютное место. Женя исправно таскалась вслед на Риэлем, смотрела ему в рот, била по особо навязчивым рукам - и этого вполне хватало. В общем, такая тусовочная обстановка.
        В день отборочного турнира Риэль был равнодушно спокоен: это мелочи, до последнего этапа я дойду, а вот там будет уже намного сложнее. На победу он не рассчитывал, но побороться за нее намеревался. Для отборочного этапа он выбрал затасканную балладу, собственно, это было правилом: петь что-то широко известное и суметь привлечь к этому внимание означало высокое мастерство.
        Конечно, он прошел. А отсеявшихся никто не выгонял, они продолжали есть, пить и веселиться. Предстояло еще три этапа, и второй Риэль тоже прошел без напряжения, а перед полуфиналом немного волновался. Может, поэтому вынудил Женю во время ужина спеть с ним песню про два одиночества. Она получилась совсем не такой, как у Кикабидзе, и знакомая незатейливая мелодия с трудом угадывалась в сложных переливах виолы, и Женя старалась только вторить и не сводить с него глаз, и даже не заметила, что в огромном зале, где менестрели развлекали друг друга и гостей хозяина, наступила полная тишина, а потом, когда стихли последний переборы, публика взорвалась восторженными криками.
        - Это твой первый успех, - сказал Риэль с улыбкой, и она не услышала его в этом шуме, но прочитала по губам. Стол с гостями стоял на небольшом возвышении, и оттуда вдруг потребовали, чтобы девушка спела соло. Если она не участвует в состязании, то пусть порадует присутствующих своим милым голосом. Милым… Ничего милого в нем не было. Риэль прошептал: - Надо петь, а-тану не отказывают.
        Ну Женя и спела им русский романс «А напоследок я скажу», и ничуть это ее не смутило, потому что сто раз она пела во время застолья, а тут все уже изрядно поднабрались, им и кошка замяучит - за балладу сойдет.
        Слушатели были довольны, а с барского стола прислали какого-то особенного вина в роскошных кубках.
        - Имей в виду, красавица, - засмеялся сосед, - кубки не возвращать, это плата а-тана за твой талант. Цени.
        - А что с ними делать? - с ужасом спросила Женя, взвешивая в руке граммов триста литого металла с инкрустациями. Риэль улыбнулся:
        - Продать, конечно. Никто и не подумает, что ты станешь таскать их с собой.
        - И купи ты ей красивое платье, - перебил тот же сосед. - Такая красивая девушка, а платьице так себе. Это за нее ты двадцать плетей получил? Риэль, дружище, я тебя не узнаю. Ты же всегда был такой… аккуратный и осторожный, никакого безрассудства…
        - Если бы я его не оттолкнул, - рассудительно объяснил Риэль, - она бы ему по морде дала, а это гораздо хуже. Она не музыкант, так что ее руки бы не пожалели. Женя, не бледней так страшно, все уже позади.
        - Ты, девушка, господ по мордасам бей без свидетелей, - посоветовал менестрель с длинными седыми волосами, импозантный и, что называется, представительный. Как он в таком возрасте и с таким сложением бродит по дорогам? Ведь лет под шестьдесят, не меньше. Риэль придвинулся и обнял ее за плечи, постаравшись изобразить жест хозяина, только ведь у него не получилось. - Да брось, Риэль, тут свои. Помнишь, как мы с тобой устроили турнир в Рагасе?
        - Я бы не помнил! - не без самодовольства ухмыльнулся Риэль. - Вот если б ты меня перепел, я бы постарался забыть.
        Они ударились в воспоминания, а Женя слушала чужие разговоры людей, которые не были друзьями, просто принадлежали одному цеху, имели общие фрагменты прошлого, расспрашивали и рассказывали о каких-то знакомцах. Нормальная ситуация. Как-то один поклонник, с которым у Жени был относительно затяжной роман, притащил ее на встречу однокурсников. Приняли ее хорошо, компания была замечательная, веселая, озорная, но в один прекрасный момент они тоже перешли к такому «а помнишь», и Женя почувствовала себя не то чтоб чужой, не то чтоб лишней, а просто зрительницей на скучноватом фильме. Риэль смеялся, что-то говорил, но ни разу не убрал руку с ее плеча, а когда начал слишком часто подставлять свой кубок сновавшим по залу виночерпиям, Женя мощно ущипнула его за ляжку, он ойкнул, но нисколько не обиделся и даже не отреагировал на подначки товарищей.
        - Да брось, мы же знаем, что ей не придется тебя пьяного ублажать… - начал было один, и лицо Риэля затвердело. Седой спокойно сказал:
        - Дураком был, дураком помрешь. Девушка, он не господин, так что можешь его мордасам и при свидетелях.
        - Можно? - обрадованно привстала Женя, приведя присутствующих в полный восторг. Риэль ее, конечно, удержал, но больше не пил, и довольно скоро они ушли в свою холодную клетушку. Риэль вылил на голову пару кружек холодной воды и по-собачьи встряхнулся.
        - Ну что, поздравляю, Женя. Твой дебют прошел блистательно, - очень серьезно сказал он. - Это профессионалы и ценители, а не толпа крестьян. Женщины-менестрели встречаются не так чтоб часто, уж на дорогах - тем более, сама понимаешь, и тяжеловато, и опасно. Но в больших городах или богатых замках бывают.
        - Я с тобой!
        - А я тебе и не предлагаю остаться. Но а-тан может предложить.
        - Я с тобой!
        - Ну и хорошо. Не пугайся. Не хочешь оставаться - не останешься. Ты еще ученица вообще-то, и твоей жизнью распоряжаюсь я! - Он сурово сдвинул брови странного серого цвета. Наверное, у него волосы были бы пепельные, если б не выгорали на солнце - он не признавал шляп. - Хорошо, что ты меня остановила. Перебрал. И еще: не надо так старательно артикулировать, пой как говоришь. Звучать будет почти так же, но придаст тебе очарования, а менестрель… что?
        - Должен быть привлекательным и романтичным.
        - Именно! - Он плюхнулся на жалобно скрипнувшую кровать. - Не победить мне здесь. Гартус участвует, значит, всем хана. Он бог баллады. Дамы поголовно рыдают. А диапазон у него! - Риэль закатил глаза. Никакой зависти в его голосе не было. - Так. Продолжаем. На Фака внимания не обращай, но и дружбы с ним не заводи… Я что-то смешное сказал? - Женя объяснила, что такое «фак» в переводе с английского, и хохотал он целую минуту. - А знаешь, такой вот он и есть. Мелкий, подленький, неумный… и, что радует, бездарный. Даже отборочный не прошел. Женя, уверяю, ты бы - прошла. И может, даже первый тур. Ты с душой поешь, а у него души нет. Вот Симур, это седой, стоящий мужик. Патриарх! Половину лучших баллад сочинил именно он. Даже я их пою, а я из тех, кто почти все свое поет. Вот, например,
«Темнолесье» и «Алые цветы»…
        - Миллион, миллион, миллион алых роз… Риэль, а ты будешь переводить для меня романсы?
        - Запросто. А для успокоения совести я не буду их регистрировать. Хотя никто в краже идеи явно не обвинит. А ты мне теперь будешь петь песни своего мира. И мы с тобой прославимся как создатели нового направления! И мне не будет стыдно нисколько. А тебе?
        - А почему это мне должно быть стыдно? - удивилась Женя. - Главное что - чтобы люди слышали хорошие песни!
        Он вскочил, расцеловал ее и покружил по комнате, ухитрившись не задеть скудную мебель.
        - Женя, я тебя люблю! Больше, чем сестренок любил, честное слово! Как здорово, что ты есть! Странно, невероятно, невозможно, но я не чувствую себя таким… в общем, таким, каким чувствовал себя последние годы. Не бросай меня, Женя. Ты мне очень нужна.
        - Куда я тебя брошу? - испугалась она. - Разве у меня хоть кто-то есть в этом мире?
        - А разве у меня есть? - очень грустно сказал он, усаживая ее рядом с собой на кровать. - То-то и оно. Просто встретились два одиночества… А что такое для тебя одиночество?
        Женя покачала головой. Откуда знать? Как сформулировать? Просто в какой-то момент понимаешь… Что не на кого опереться? Пустяки, это еще не одиночество. Что никого нет рядом и даже в отдалении? Тоже не редкость.
        - Мы никогда не расставались, хотя никто не знал, что мы были вместе, - произнес Риэль, испугав Женю полным совпадением понимания одиночества. - Прости за излишнюю поэтичность. Я считаюсь веселым и компанейским парнем, у меня миллион приятелей и нет друзей. И больше всего я любил избавиться от этого миллиона и остаться один. Это было одновременно и больно, и привлекательно. Я не хотел одиночества, но не мог долго оставаться с ними, потому что вся моя веселость быстро тает, и чтобы не растерять ее окончательно, я начинаю много пить. Это страшно: сидеть в окружении людей, считающих тебя другом, и чувствовать себя абсолютно одиноким. Я уходил, и было еще страшнее, потому что общество самого себя мне очень не нравится. Я заводил новые знакомства и поскорее старался от них избавиться, потому что общество не спасает от одиночества. Почему ты поняла меня сразу? Не коришь, не посмеиваешься, не считаешь, что я поступаю предосудительно?
        - Потому что не могу. Не над чем смеяться и предосудительного ничего… Риэль, а разве среди них нет таких, как ты?
        Он пожал плечами.
        - Есть, и не так чтоб мало. Только ведь и они не понимали. Для них это вопрос постели, и кое-кто на меня в большой обиде за отказ. А для меня это вопрос отношений. Чувств. Прости. Не слушай меня. Ложись-ка спать, день сегодня был трудный.
        - Почему ты извиняешься? - тихо спросила Женя.
        - Потому что глупости несу. Такой несчастный и непонятый… Кому какое дело…
        - Вот это и есть одиночество, когда «кому какое дело», - перебила Женя. - А мне есть дело.
        - Это просто чувство благодарности, - ласково проговорил он и поцеловал в макушку. С его мокрых волос капнуло на шею. - Это нормальное человеческое чувство. Я тебе помог в трудную минуту, и ты считаешь меня лучшим человеком в мире. А это не так.
        - Объективно - наверняка. А субъективно - самый лучший. В этом мире. И в том тоже. Не капай на меня, холодно.
        Он засмеялся, схватил полотенце и начал тереть волосы, и стал такой трогательно лохматый, что Женя начала гладить эти лохмы, а он натурально засвистел, как те ласковые зверьки, что ловят грызунов и насекомых в деревенских домах. То есть замурлыкал, если переводить на привычные понятия. Как хорошо иметь брата.
        После полуфинала а-тан Карен удостоил их беседы. Дружелюбно, корректно, но с осознанием собственного положения. «Я всегда раз слышать вас, Риэль, и помните, если вдруг надумаете осесть, мой замок ждет вас. И вашу очаровательную ученицу. Поверьте мне, девушка, я получил истинное удовольствие, слушая вас. Думаю, вас ждет большое будущее… если только ваша красота не победит ваш голос и вы не выйдете замуж». Женя, скромно потупившись, внимала, мило краснела и робко кивала, стараясь не перебдеть с застенчивостью, чай, не шестнадцать и не монахиня. Риэль вел себя аналогично, разве что скромности не изображал, но тоже явственно осознавал собственное положение. На общем ужине, плавно перетекавшем в повальную пьянку («Погоди, вот что будет на последнем пиру!») а-тан самолично попросил ее исполнить еще хотя бы одну песню, и Женя, искренне радуясь, что обеденный зал обладает неплохой акустикой, спела «Утро туманное» в великолепном, хотя и наспех сделанном переводе Риэля. Стихи он кропал куда быстрее, чем штатный поэт и хохмач Вовчик Масин, и получались они куда лучше. Поэтичнее. А вот тот, что не прошел даже
отборочный тур, творил на уровне «Уси-муси-пуси»… нет, все же получше. Он напоминал Жене гнусавую звезду российской попсы, как там его фамилия…
        Самое главное и самое тревожное было то, что Женя постоянно была на глазах у десятков людей и очень боялась сделать что-то не так или сказать что-то не то. Лучше уж прослыть скованной и стеснительной. Конечно, девушка с ее внешностью и в ее возрасте, страдающая стеснительностью, - это почти клиника. Разумеется, она не афишировала свой четвертый десяток, все были свято уверены, что ей двадцать три - двадцать пять, свежий воздух пошел ей на пользу, и, хотя цвет лица она и в задымленном Новосибирске имела хороший, но здесь он стал просто великолепный. Каждое утро она придирчиво рассматривала себя в зеркальце и находила, что… ничего себе. Хозяин прислал ей в подарок обалденно красивый шарфик, Риэль уверял, что это ничего не значит, сущая мелочь, хоть и батинского шелка, но если бы у Карена были какие-то далеко идущие намерения, то на подушке обнаружилась бы брошь с лесным огнем или пара платьев того же шелка. Он и сам получил увесистый кошелек, как все финалисты.
        В день финала Риэль заметно нервничал. Женя долго расправляла на нем единственную нарядную рубашку, старательно приглаживала мягкие непослушные волосы, целовала тщательно выбритые щеки и старалась придать ему бодрости. Он уверял, что здесь проиграть не позорно, а уж тем более Гартусу, но все равно выступить хотелось достойно.
        Седой менестрель пел первым. У него был роскошнейший баритон, глубокий, как Марианская впадина, и баллада была красивейшая, хоть и чрезмерно трагичная - все не просто умерли, а в мучениях и абсолютно несчастными. Риэль был третьим. Он совершенно успокоился, улыбнулся своей особенной «концертной» улыбкой: отстраненной, словно он был и не здесь, и все равно очаровательной, и выступил блистательно. Главный меценат аплодировал стоя, а это дорогого стоило. Но когда запел Гартус, Женя поняла - да, состязание можно и не продолжать. Она, конечно, болела за Риэля, но когда голос Гартуса взлетал в немыслимые выси, а потом падал в столь же немыслимые бездны, у нее сердце сжималось от восторга, а по щекам текли слезы. Конечно, он победил. Риэль был одним из двух, кто получил персональную награду - браслет из темного металла. А победителю водрузили на голову обруч из такого же металла.
        Финальная пьянка почти вернула Женю домой. Сначала это напоминало корпоративную вечеринку, потом повальное празднование в русском стиле. Много пели, в том числе и Женя с Риэлем, и их дуэт был высоко оценен а-таном и безжалостно раскритикован Гартусом. Голос у него был божественный, а характер поганый. Женю он вовсе приговорил: «Никогда тебе не стать менестрелем, девушка, разве что в постели богатого ценителя музыки», за что Риэль как бы невзначай двинул его локтем в нос, получил кулаком в бок, а потом их растащили. Риэля затребовал к своему столу хозяин. Патриарх Симур отечески приобнял Женю и уверенно сказал:
        - Не слушай завистливого дурака. Талант не всегда сопровождается умом, совестью или благородством. Тебе повезло с учителем. И менестрелем ты стать можешь. Поверь. Есть в тебе изюминка. И внешность тоже немалую роль играет. Нас не только слушать должно быть приятно, на нас должно быть приятно и смотреть. Некоторые даже к магам обращаются. А у тебя есть все: красота, способности… хотя признаюсь, великим менестрелем тебе не быть. Однако на жизнь заработаешь. Давно ты с Риэлем?
        - Три месяца, - чуть преувеличила Женя.
        - Он славный парень. Несчастный очень, это да… Ты знаешь… ну что он…
        - Конечно. Зато он мне как брат!
        - Вот и хорошо. Не везет ему в личной жизни. Так не везет, как никому другому, наверное. А я вот даже женат был какое-то время. Редкость это для нас, большая редкость. Влюбился, женился, осел… Дочка родилась. Девять лет на одном месте, представляешь? Колыбельных сотню, наверное, сочинил.
        - А что потом?
        - А потом была война. Жена и дочка погибли, а я вот выжил. Что оставалось - снова лютню в руки и в путь. Ты на чем-то играешь? Это плохо. Без музыки нельзя. Ну ничего, Риэль обучит. Ты знаешь, что он почти совершенный менестрель? Гартус вот только поет хорошо, все голосом берет. А Риэль на виоле играет замечательно, и пальцами, и смычком, акробат очень неплохой, жонглировать умеет, надо - так и по канату пройдет. Талантливый он. Это поначалу он все делал, а сейчас нужды такой нет, слава впереди него бежит. Да и годы уж не те, что ни говори, акробатом хорошо быть в юности, а когда тебе тридцать стукнуло, уже так не повыламываешься.
        - А почему вы называете Риэля несчастным? - рискнула спросить Женя. Старик посмотрел на нее грустно.
        - В людях разбираюсь, девочка. Не видел более несчастного человека. Беда его в том, что он чувствует слишком сильно. Одно счастье, ненавидеть не умеет. А вот горе может его убить, отчаяние сломать… Ты береги его, Женя. Он чувствует не так, как все мы. Мы с возрастом грубеем, становимся толстокожими, а он все еще раним, как подросток. Фак да Гартус только смеются над ним… Только ведь знаешь, умрет Гартус, и его забудут, потому что голоса никто уже не услышит. Факу для этого и умирать не надо. А баллады Риэля поют не только в Комрайне. И будут петь, как будут петь мое «Темнолесье». Наши имена забудут, наши голоса забудут, а наши песни останутся.
        Вернулся Риэль.
        - Ж-женя, мне п-пора отсюда уб-бираться. С-симур, ты п-прости.
        Симур понимающе хмыкнул и выпустил Женю. Она подхватила Риэля за руку, повесила на плечо футляр и, лавируя между пьющими, жующими и поющими, кое-как довела, почти дотащила его до комнатушки, где свалила на кровать и почти без его помощи вытряхнула из одежды. Он только бормотал невнятные извинения и пытался собрать глаза в кучу. «Спи, горе мое», - улыбнулась Женя и поцеловала его раскрасневшуюся щеку. Как все блондины, он был белокожий и практически не загорал, хотя иногда в дороге снимал рубашку. Солнце здесь вообще было какое-то не загарное.
        Наутро у него сильно болела голова и наблюдались иные симптомы классического похмелья. Женя раздобыла крепкого и бодрящего чая, и он пил его кружками, смотрел виновато и вздыхал: «Ну нельзя отказать таким людям, если они говорят тебе разные приятные слова и поднимают бокал в твою честь…» А ведь победителя Гартуса к столу хозяина не звали, приятных слов не говорили и с ним не пили. Вот что значит комплексное обаяние.
        Браслет она рассматривала долго и никак не могла понять, чем он так притягивает. Густой темно-серо-металлический цвет. Никакой резьбы, скорее, огранка: очень уж аккуратно и многоярусно сточены были края плотно прилегающих друг к другу звеньев.
        - А что это, Риэль?
        - Кетлор. Самый дорогой металл на Гатае. Из него чеканят монеты самого крупного достоинства. Браслет я непременно продам, чтоб ни у кого не возникло соблазна вместе с рукой оторвать. Все равно в Гильдии появится запись, что я получил отдельный приз. Купим тебе красивое платье, мне новый костюм для выступлений… Будем останавливаться в гостиницах получше, нанимать экипаж…
        - Зачем?
        Он долго смотрел на нее, потом встал и крепко обнял.
        - Почему ты меня так понимаешь? Ну а против платья ты не возражаешь?
        - И башмаки тебе надо новые.
        - И тебе туфли. Не дорожные, а такие… с платьем носить. Женя, ты знаешь, тебе очень идет женская одежда. Ты такая… В штанах ты выносливая, сильная, а в платье такая нежная… Хочется выпятить грудь, втянуть живот и расправить плечи, чтоб все поняли, какой я защитник! - И вдруг он сразу поник, погрустнел и признался: - А защитник я никакой. Драться и не люблю, и не умею. Кинжал с собой ношу… ну, в дороге без ножа никак, а если разбойники?
        - Прорвемся, - улыбнулась Женя. - Пока на нас никто и не нападал, верно?
        Она хотела было рассказать ему о еще парочке своих талантов, но прикусила язык. У него и так вон перепады настроения, как у ребенка, и Симур говорит, что он человек ранимый, а тут она вылезет со своим тэквондо и способностью раскидать троих мужчин… Ну, будем самокритичны, троих неподготовленных мужчин. А с Тарвиком, например, ей никогда не справиться, и пытаться не стоит. Спасибо Вадику. Ей так не хотелось, чтобы ее били, что она последовала его совету и начала ходить в тот самый клуб, сначала просто чтоб научиться одному-двум ударам, а потом увлеклась, втянулась, и предпочитала тэквондо аэробике и прочему фитнесу.
        В путь они отправились еще через день. Не повезло с погодой: тучи затянули все небо, заморосил теплый дождь, и через час они промокли до нитки, но деваться было некуда, и они продолжали брести по пустому тракту. Одно хорошо: то, чем была засыпана утрамбованная дорога, не превращалось в скользкую кашу. Но влага хлюпала в обуви, потяжелел рюкзак, хотя Риэль говорил, что он водонепроницаемый. Футляры с инструментами он укутал одеялом. Шли они медленно, может, потому и не успели до ночи добраться до какого-то жилья. Зато Риэль увидел стог сена, вырыл в нем большую дыру. Они забрались туда, стуча зубами. Даже в очень теплую погоду мокрая одежда не добавляет комфорта. Первым делом Риэль проверил инструменты, и уж только потом скомандовал: «Раздевайся догола, разотрись и потом только в сухое!»
        Было не до стеснений, да и большие они были, чтоб друг друга разглядывать, да и видели уже практически все: встретив достаточно большую речку, они обязательно купались. Одежда в рюкзаках была неприятной на ощупь, но все же не мокрой. Женя натянула джинсы, приготовившись выдыхать воздух и втягивать живот, но не потребовалось: они наделись легко и даже оказались свободными. Вот так и худеют… Риэль уже расстелил новенькое одеяло. Они улеглись, обнялись, укрылись его курткой и засмеялись. С чего? Чему? То ли от радости, что сверху не капает, то ли от того, что кончился утомительный день, так контрастировавший с двумя неделями праздника, то ли просто от того, что два дурака разворошили стог сена и радуются этому. Они быстро согрелись, но спать не хотелось, они пожевали сыра, запили вином из прихваченной фляги и очень долго разговаривали, уже даже не удивляясь своей откровенности. Женя не верила, что так бывает: встретились совершенно случайные люди и очень быстро поняли, что… Что поняли? Что встреча их была самым правильным событием последнего тысячелетия? Что это самое естественное, что должно было
произойти? Что успешная офис-леди и прирожденный бродяга-музыкант - две части единой фигуры? Фигня. Ничего они не поняли, а Женя и философствовать на эту тему не желала. Не была она склонна к философствованиям, но вот Риэль - был, однако и он не стремился рассуждать на эту тему. Боялся спугнуть. Женя рассказала ему о разговоре с патриархом, и даже в темноте рассмотрела его болезненную улыбку.
        - Ну, он немного преувеличил, - без уверенности сказал он. - Может, и воспринимаю многое близко к сердцу… в том числе и то, что не стоило бы. Но не так же все плохо. Как видишь, я жив и даже процветаю… по нашим понятиям. Но ведь я пережил и смерть Камита, и уход Матиса. Плохо, трудно, но пережил.
        Он долго молчал, и Женя, не выдержав, начала гладить его мокрые волосы и холодную щеку.
        - Я не сильный, Женя, - превозмогая себя, признался он. - Хочу быть сильным, но не умею. Смиряюсь. Сдаюсь.
        - А все кругом поглощены борьбой, - кивнула Женя. - Какая разница, Риэль? Ну скажи мне, какая мне разница, слабый ты или сильный? Если сильный Тарвик меня из моей жизни выдернул и даже ничуть не стеснялся, а слабый Риэль меня подобрал и пригрел. Ты почему такой горячий, кстати говоря, не простудился ли?
        - Тебе просто кажется, - засмеялся он. - Ты тоже горячая. Просто мы оба замерзли. А простудиться… Не помню я за собой такого. Горло болит, то только если перепою. Вот когда мы с Симуром состязались, пришлось мне потом целую неделю молчать, чтоб голос не сорвать.
        - У тебя очень красивый голос. Мне кажется, если бы ты пел без слов, это был бы… полет.
        - Я иногда пою без слов. И без музыки. Это трудно. Так что я не злоупотребляю. Я, увы, не Гартус. Давай-ка спать. Нам отсюда смотаться надо пораньше, а то ведь селяне на разворошенный стог могут и вожжами…
        Но он не спал. Женя быстро задремала, угревшись около него, а он лежал вроде бы и неподвижно, но дышал не так, как во сне. Смерть Камита, уход Матиса.
        Ударение в именах падало на первый слог, во всех именах, кроме его собственного. Впрочем, наверное, это псевдоним. Ведь если Тарвик представился с фамилией, то ни один менестрель фамилии не называл…
        Они шли в Санив. День за днем, неделя за неделей. Хорошо, когда есть цель, а еще лучше, когда ты эту цель сам выбираешь. Они пели в деревнях, иногда просто за крышу, ужин и какую-то еду, которую можно взять с собой, и Риэля, менестреля, чья слава может пережить его самого, это вполне устраивало. Он не был особенно честолюбив и пел потому, что ему это нравилось. Пел не столько для других, сколько для себя. В пограничном городке они реализовали свои планы: подновили гардероб, оставив в лавке приличную часть каренского кошелька, но и платье для Жени, и штаны и рубашка для Риэля были хороши. Там же он продал свой браслет, а Женя наконец избавилась от подаренного Виком кольца. А медальон оставила, и даже фотографию оттуда не выбросила. Пусть. Как напоминание о жестокости сильных личностей.
        Граница Комрайна была обозначена дверным проемом, то есть огромной буквой «П» посреди дороги, маленькой будочкой, из которой выбрался стражник, спросил, кто такие и куда идут, и махнул рукой - вот и идите дальше.
        - Хорошая страна - Комрайн, - сказал Риэль, оглядываясь. - Я много где был, но неизменно возвращаюсь. Здесь больше порядка на дорогах, меньше разбойников, люди живут лучше, и сами люди добрее… Есть места, где никакого менестреля даже в сарай ночевать не пустят, есть места, где таких, как я, забрасывают камнями. Успеешь убежать - считай, повезло.
        - Значит, вернемся в Комрайн, - легко согласилась Женя.
        Родная страна Риэля, Сайтана, Жене не понравилась. Даже странно. Деревни, через которые они проходили, были неухоженные, бедные, даже нищие, люди неприветливые, и лица не светлели, даже когда они слушали волшебный голос Риэля. Камни в них не летели, и Женя подумала, что, может быть, она тому порукой: ну раз с бабой идет, верно, евонная баба. На всеобщем здесь изъяснялись именно так, если вообще изъяснялись. Конечно, Риэль знал местный язык, а на Женю косились неприязненно: ходют тут всякие, по-человечески говорить не могут, а туда же - менестрельши… Риэль пел здесь совсем другие песни, местные, и язык, кстати говоря, был гораздо красивее на слух, чем всеобщий. Риэль говорил, что он и легче гораздо, и логичнее устроен, в нем все понятно, а всеобщий сложен, грамматику имеет зубодробительную и исключений больше, чем правил, так что если его и знают, то в самых общих чертах. Так, как Женя, - только очень образованные люди, а он просто практику большую имеет. Все менестрели владеют всеобщим, иначе никак. «Темнолесье» всякий знает. И он в каждой деревне непременно пел это трагическое «Темнолесье», а
Женя вторила ему эхом, и получалось вполне недурно, хотя почти всякий раз он находил к чему придраться. Учитель он был строгий, но критиковал необидно, даже когда бестолочью называл. И к обязанностям своим относился весьма серьезно.
        Санива они достигли примерно за полтора месяца пути, миновав пару небольших городков, где задерживались на день-другой - отоспаться на чистом белье, помыться в горячей воде, починить дорожные башмаки. Городки тоже были неуютные и неухоженные, и противоестественно смотрелись на немощеных улицах элегантные всадники в расшитой золотом коричневой одежде. Встретив такую кавалькаду, Риэль торопливо отступил к стене, стараясь прикрыть Женю, но получилось не очень. Всадник, скакавший впереди, остановил коня с наточенными и вызолоченными рогами и поманил его пальцем. Риэль приблизился, держа Женю за руку.
        - Кто таков?
        - Менестрель Риэль, таан.
        - Эта чья?
        - Моя ученица и спутница, таан.
        - Ученица, говоришь… И чему ты ее… учишь?
        Остальные не зареготали радостно, как ждала Женя, но усмешечки на каменных лицах не понравились ей еще больше.
        - Всему, что умею сам и чему она может научиться, таан.
        - Откуда идете?
        - Из Комрайна, таан.
        Он не забывал добавлять этого самого тана с долгим «а» в конце каждой фразы, держался смиренно, но так сжимал пальцы Жени, что ей было больно.
        - Чтоб вечером явились в замок с лучшим своим репертуаром.
        - Да, таан.
        Он проводил всадников взглядами, покусал губы и решительно потащил Женю за собой к Гильдии. Отделения гильдий были в каждом городе, если он смел именоваться городом, а уж менестрельской и подавно. Там он проверил, зарегистрирована ли девушка по имени Женя как ученица мастера Риэля. Девушка была зарегистрирована, что для нее оказалось новостью, как оказалось новостью и существование весьма оперативной связи. Опять, видно, гибрид магии и техники, недоступный массам, но предоставляемый в распоряжение организациям. Был Риэль недоволен, встревожен, очень просил Женю не стараться наводить красоту - просто на всякий случай. Конечно, Гильдия гарантирует неприкосновенность менестрелей, но обязательно есть люди, готовые эту неприкосновенность засунуть козе под хвост. И сам он не стал наряжаться в новую одежду, надел серебристую рубашку и все равно был в ней невозможно симпатичным. Женя закрутила волосы в узел, что ей не шло, сделала невыразительное лицо и спросила:
        - А для тебя это тоже может быть опасным?
        Он молча кивнул. Женя начала трястись. Понятно, что для привлекательной женщины случается такое вот опасное общество, но если оно опасно и для привлекательного мужчины, то лучше разворачиваться и дуть обратно в Комрайн, не знал Риэль о судьбе своей семьи шестнадцать лет, и впредь бы не знал…
        Однако выступление прошло спокойно, их - в основном Риэля - слушали внимательно, даже жевать переставали, одобрительно стучали по столу - вместо аплодисментов, накормили прекрасным ужином и щедро расплатились. И все же Риэль поспешил покинуть этот город. Коричневое с золотом носили королевские наместники и их окружение. Власть короля, а точнее этих вот наместников, была столь абсолютной, что даже Гильдия магов почти не имела права голоса. Правда, у короны хватало ума не лезть в дела магов, а маги не вмешивались в королевские проблемы.
        Возвращаться Риэль отказался. Объяснил: случается, что надо и неприятности проходить, обошлось же, и на самом деле он свои страхи преувеличил, просто в среде менестрелей любят рассказывать ужастики про «коричневых». Санив - город большой, там попроще, поспокойнее, это в таких вот дырах слово наместника закон…
        Санив был действительно большой, чуть более приятный, чуть более чистый, гораздо более зеленый - все улицы были усажены деревьями, кустами, цветами, а кроме того имелись парки, сады и скверы. Риэль нашел приличную гостиницу со всеми удобствами и большой скидкой - при условии выступать четыре раза в неделю, обязательно - в выходные, что заработаешь - твое. Это было и удобно, и разумно, такие «концерты» Риэль воспринимал как репетиции, на них он «обкатывал» новые песни или новое исполнение старых. Жене велено было стать хорошенькой, и она послушно стала. Зеленовато-рыжее платье ей очень шло, только вырез, по мнению Жени был великоват, а вот по мнению Риэля, в самый раз: лишнего не видно, но волю воображению дает.
        Они гуляли по зеленым улицам, Риэль вспоминал истории из своего детства, большей частью смешные, показывал дерево, с которого свалился, но зацепился штанами за сук и провисел, жалобно крича, почти час, пока искали лестницу, чтобы его снять, а дома еще попало за испорченные новые штаны. Женя отметила, что за штаны его наказали, а что ребенок мог все кости переломать, мимо матери прошло легко.
        - Вот, - сказал он, останавливаясь перед большим магазином. Своего рода универмаг: и одеждой в нем торговали, и обувью, и всякими галантерейными мелочами, и диковинками заморскими, и техническими новинками. - Вывеска та же. Ну что, пойдем? Раз уж решили вернуться в мое детство?
        - По-моему, ты просто прислушался ко мне, - проворчала Женя, - а надо было к себе.
        - Я прислушивался, - хмуро ответил он. - И ничего не услышал. Все умерло. А я не люблю, когда умирают мои воспоминания. Решай, или мы идем, или нет.
        Женя взяла его за руку и шагнула к магазину.
        - Что угодно милой госпоже? - тут же кинулся к ней продавец.
        - Хозяина, - буркнула госпожа. Продавец огорчился:
        - Что-то не так, госпожа? Отец давно отошел от дел, но хозяин, разумеется, он.
        - Ливел? - спросил Риэль. - Ты Ливел?
        - Да, господин.
        - Какой я тебе господин, - улыбнулся он. - Ты маленький был, не помнишь меня совсем…
        Продавец склонил на бок голову, присмотрелся и неуверенно спросил:
        -Ты вернулся? - В голосе его не было ни радости, ни огорчения, пожалуй, только удивление. - Эх, жаль, мама не дождалась. Она семь лет как умерла… Ох, вот уж не думал… Я не могу сейчас магазин закрыть, ты иди домой… помнишь, где дом-то? Отец рад будет тебя увидеть.
        Риэль снова улыбнулся, кивнул и уже на улице сказал:
        - Так и не знаю, стоит ли. Сказали, что мать умерла, а у меня хоть бы что-то ворохнулось. Так не должно быть. Почему я помню только обиды, но не помню, как она заботилась обо мне?
        Потому что заботиться - это обязанность, подумала Женя. Потому что если б она не заботилась, соседки начали бы перешептываться и пальцами тыкать. Потому что можно заставить себя заботиться, но нельзя заставить себя любить. А обиды ты помнишь, потому что уже большой был и понимал: заботятся, но не любят.
        Он постоял, опустив голову, и Женя снова не видела его глаз. Пойдешь ты, обязательно пойдешь. Зря, что ли, подарки по карманам раскладывал, мелочи всякие из Комрайна. Зажигалки без всякого бензина или газа, и уж как она работала, Женя не понимала, однако сухая трава вспыхивала мгновенно. Эмалевые заколки для платков - писк комрайновской моды. Не знаешь? А я на тебя давить не буду. Не хочешь возвращаться в детство - не стоит. Пойдем обратно. Мы вольные птицы.
        Риэль подхватил Женю под руку и пошел вверх по улице, ворча, что дурак такой нерешительный, раз взялся - делай, раз притащился сюда - иди. Женя потерлась щекой о его плечо.
        Поначалу встреча с прошлым проходила натянуто для обеих сторон. Женя сидела тихонько, как мышка, и жалела всех, потом стараниями Риэля обстановка стала более непринужденной, а потом старший из его братьев сказал: «Черт возьми, я так рад, что ты появился. Столько лет мы даже не знали, жив ты или нет, просто взял - и ушел, куда, почему - никто не знает». И Женя поверила - рад. И сестры были рады. И никто из них не знает, почему он ушел. Риэль, разумеется, не стал вспоминать о словах матери, с отчимом говорил почтительно и приветливо, и Женя очень хорошо представила себе мальчика-подростка, чувствующего себя чужим в счастливой семье. Когда они уходили, было уже довольно поздно, а после полуночи в этом городе на улицах можно было появляться только по специальному разрешению. Простились в доме, простились тепло, и приглашение возвращаться почаще было искренним, и слова «Это и твой дом» были от сердца. Отчим вышел вслед за ними на крыльцо, резное, высокое, с затейливыми столбиками.
        - Ты прости ее, Ри, - тяжело произнес он. - И меня, дурня старого, прости. Думал, когда ты уйдешь, я быстро привыкну, ведь чужой ты мне. А не привык.
        - Ты был мне отцом, - очень ласково сказал Риэль и обнял старика. - Молодой был - обижался, но потом-то вырос и поумнел. Просто пути сюда не было. Сайтана не лучшее место для менестрелей. Мы и сейчас не задержимся.
        - Ты береги его, девушка, - услышала Женя, когда они отошли довольно далеко. Риэль горько улыбнулся. Ни черта он не простил… То есть простил, но забыть все равно не может.
        - Больше всего ненавижу равнодушие, - посетовал он, - а сам ну ничего не чувствую. То есть я рад, что у малышей все хорошо, что отчим здоров, но вряд ли когда еще приду сюда.
        - Зря мы это затеяли, - вздохнула Женя. Он покачал головой.
        - Нет. Не зря. Зато теперь я точно знаю, что поступил правильно, когда ушел. Знаешь, накатывало иногда: а могло бы пойти по-другому, я мог бы жить иначе. Первое время было очень трудно. Я же был домашний благополучный мальчик - и так резко лишился всего. Думаю, мать не собиралась меня выгонять… Скорее всего, предполагала, что я отправлюсь в другой город, устроюсь там либо на работу, либо учеником куда-нибудь, буду иногда писать письма и приезжать раз в год. А я оборвал все и сразу. И ведь никто не скажет теперь, что чувствовала она все эти годы. Наверное, я был жесток… - Он вдруг повернулся, развернул Женю лицом к себе, требовательно заглянул ей в глаза и с отчаянием проговорил: - Но я по-прежнему ничего не чувствую! Стараюсь, заставляю себя - и ничего, будто узнал о смерти не матери, а соседки.
        - Как ты думаешь, сколько раз за эти месяцы я вспоминала свою мать? - очень спокойно спросила Женя. - Ты думаешь, если я когда-то каким-то образом узнаю, что она умерла, я буду рыдать и рвать на себе волосы? Не все дети любят своих родителей, Риэль. Особенно взрослые.
        - Неправильно это. - Он помотал головой и прижал ее к себе. - Не должно быть так.
        И что она могла на это ответить?
        ХАЙЛАН
        Они поспешили покинуть Сайтану, неприветливую и неприятную страну, но не той же дорогой, а совершив довольно большой крюк. Однажды у Риэля сперли кошелек, и у них не нашлось ничего, что можно было бы продать или поменять на еду: городская одежда деревенских жителей не интересовала, музыка их не интересовала тоже, то есть слушать они было готовы, но дать за это кусок хлеба не спешили. Женя не хотела расставаться с медальоном, и Риэль ее почему-то понимал. Десять дней они кормились только тем, что находили в дороге: грибы, которые не повымели окрестные ребятишки, рыба, которую Риэль с большим трудом ловил в мелкой речушке, какие-то корешки, которые надо было долго-долго жарить, чтобы можно было жевать, вкуса они были картонного, но давали ощущение сытости. Десять дней постоянно хотелось есть, в довершение к этому они сбились с дороги и забрели невесть куда, Женя даже начала впадать в панику, но в конце концов чащоба кончилась, объявилась тропинка, плавно перетекшая в дорогу. Добравшись до города, они обошли несколько гостиниц, прежде чем нашелся добросердечный меломан, предоставивший им чулан и
полупансион, то есть завтрак и ужин, за ежедневные концерты. Кое-как они заработали несколько дин и запасли еды, чтобы отправиться дальше.
        Жизнь даже знаменитых менестрелей была переменчива. Женя и представлять себе не хотела, каково было юному Риэлю. Наверное, не будь он так благодарен Камиту за тепло и поддержку, не стал бы учиться мужской любви, ведь говорил, что не испытывал влечения к мужчинам.
        Возвращение в Комрайн они отпраздновали, купив в первой же деревне кувшин местной бражки, сладкой, ароматной и сшибавшей с ног напрочь. Воры могли не только все вещи унести, но и их самих - не проснулись бы, но воры, слава богу, в этот раз прошли другой дорогой.
        Когда они выбирались из чащи, Риэль с радостным возгласом рванулся в сторону, Женя замерла на месте, потому что мгновенно потеряла его из виду и чуть не завизжала от ужаса, но он вернулся через несколько минут, неся нечто. Гибрид лилии и розы цвета ее волос. Осенняя смерть. Красив цветок был так, что казался искусственным. А запах…
        - Если ты положишь лепесток в свой медальон, он будет сохранять запах не меньше полугода.
        - Зачем ты его сорвал, он такой…
        - Осенняя смерть цветет несколько часов. И умирает. Не переживай. Зато ты сохранишь этот запах. По карманам можно разложить, но лепестки на воздухе быстро засыхают, и запах продержится всего пару недель. Женя, он все равно осыпался бы через час-два.
        - А что, сейчас осень?
        - Осень. Но до зимы еще далеко… Ты на Гатае уже полгода, Женя.
        Женя ахнула. А казалось - совсем недавно сидела в летнем кафе с Люськой, пила ледяной сок и ждала Вика… Она принялась вспоминать, продираясь сквозь высокую траву, прикидывала, сколько дней они шли, сколько пробыли в городах… Полгода. Около того.
        Здешний год был намного длиннее земного. Не только солнце тут было гигантом, но и сама планета была намного больше Земли, и, по большому счету, тридцать два года Риэля были в полтора раза больше, чем Женины. Но и жили здесь тоже лет по семьдесят - зависело от уровня жизни, от королевства, от здоровья и наличных денег. То есть тоже в полтора раза больше, чем на Земле.
        Пару дней они провели в деревне, большушей, расположенной у переправы через мощную реку, раза в три шире Оби, ближайший мост был очень далеко, а местные жители промышляли частным извозом на лодках, кроме того здесь было чудо инженерной техники - паром, представлявший собой огромный плот с двумя пароходными колесами, которые приводили в движение вручную: четверо здоровенных парней вращали ворот, заставлявший вертеться колесо. Двигалось это сооружение с потрясающей скоростью: переправа занимала каких-то пять-шесть часов. А на обыкновенной лодке переплыть было можно за два часа и намного дешевле, потому что путешественники редко ходили пешком, а экипажи и верховые лошади в лодке не переправишь. Женя с Риэлем, конечно, предпочли лодку.
        Народу собиралось много, очереди на паром порой приходилось ждать несколько дней, на постоялом дворе было скучно, так что Женя и Риэль пели чуть не круглосуточно. В сольном репертуаре Жени были привычные романсы с новыми словами, но пела она их раз в сто лучше, чем дома, и ведь всего-то за три месяца ежедневных уроков. Кроме того, она подпевала Риэлю, а он иногда подпевал ей, был ее звонким эхом, и черт возьми, как же это красиво получалось. Было обидно, что звукозаписи здесь не изобрели. Лучше бы вместо порталов придумали хотя бы граммофон. Они отъелись, отдохнули - комнаты им не досталось, зато в их распоряжении был роскошный чердак с сеном, право мыться в чуланчике речной водой без всякого подогрева, но вода казалась Жене теплой.
        В лодке было страшно. Женя умела плавать, и даже неплохо, но река казалась такой большой, а лодка такой маленькой, что Риэлю пришлось ее всю дорогу обнимать и уговаривать, да и крестьянин все приговаривал: «Не боись, девка, выплывем».
        Через два дня их нагнали всадники - трое мужчин в костюмах одинакового покроя, но разных цветов. Женя даже не знала, что человек может так побледнеть. Лицо Риэля стало еще белее, чем его волосы. Всадник спешился и с глумливой усмешечкой обратился к нему:
        - Все убегаешь, дружок? Тан Хайлан хочет тебя видеть.
        - Вопрос, хочу ли я, - ровным голосом ответил Риэль. Второй спрыгнул с рогатого коня, обошел их по кругу и гоготнул:
        - Кого это интересует? А ты - с девушкой? Да такой красоткой? Поделись!
        - У тана Хайлана спросишь, - сумрачно сказал Риэль. Первый похлопал его по заду, а второй цапнул Женю за грудь. Она, естественно, взвизгнула, шарахнулась и прижалась к Риэлю. - Думаешь, ему это понравится?
        - А разве ты ему нажалуешься?
        - Непременно.
        - Ну так повернулся - и вперед. Мы гоняемся за тобой по всему Комрайну, и вдруг узнаем, что ты отбыл в Сайтану… Что ты забыл в этой дыре?
        Риэль не ответил, молча повернулся, обнял Женю за плечи и зашагал обратно, медленно и тяжело, словно у него сразу заболели ноги и груз стал давить на спину.
        - Ты поторопись, - хмыкнул сзади один из всадников, подтолкнув его ногой. Риэль не оглянулся. - Девушка, а давай-ка я тебя подвезу. Я парень хоть куда, в отличие от этого.
        Женя подумала, не послать ли его особо забористым местным матом, тоже входившим в полную понятийную систему, с упоминанием родственников по женской линии и способов употребления этих родственников разными животными, но посмотрела на Риэля и тоже решила делать вид, будто они идут сами по себе. Двое ехали по бокам, один сзади, и каждый считал своим долгом ткнуть Риэля в спину сапогом, не сильно, не больно, просто изгаляясь. Слушать их комментарии Жене наскучило через полчаса, она и покруче слыхала. Риэль шел, глядя перед собой неподвижным и даже немигающим взглядом, и это очень пугало. Однако несмотря на страх, Женя отчего-то надеялась на Риэля, хоть и понимала, что защитник он и правда никакой.
        - Мы тебя искали последние две недели, с ног сбились, все поймать не могли, в Сайтане потеряли, а тут такая славная новость: у Сагитской переправы выступаешь. Мы и поскакали к парому, дождались, а там и говорят, что ты с красоткой какой-то уже на лодке переправился, - для чего-то рассказывал конвоир. Риэль, погруженный в себя, никак не реагировал, не обращал внимания на реплики касательно Жениных прелестей, и только когда разошедшийся всадник свесился с седла, чтобы огладить Женино бедро, предупреждающе произнес:
        - Тану Хайлану это не понравится, - и снова надолго замолчал. Шли они долго, и ни разу никто не предложил устроить привал. Риэль рта не открывал, а всадникам что - они ехали. Женя уже едва переставляла ноги, когда впереди завиднелась деревня. Карета, стоявшая у одного из домов, смотрелась здесь так же органично, как смотрелся бы экипаж екатерининских времен в Ивановке, полудохлой деревухе, через которую надо были идти до родительской дачи. Ивановка была иллюстрацией смерти российской деревни и разрухи в сельском хозяйстве. И эта деревня тоже. В Комрайне Жене такие еще не попадались. Два десятка разваливающихся домов, покосившиеся сараи, тощие птицы, тощая скотина - хотя как может быть тощей скотина при таком раздолье…
        - Видишь, какая тебе честь, красавчик? В карете поедешь, со всеми удобствами. А вот удобства - где удобно! - Он радостно заржал. - Ты - где встанешь, девушка - где сядет. Хоть посреди дома, никто разницы и не заметит. Что за хозяин у этого села?
        Риэль медленно поднял голову, снял рюкзак с себя, с Жени и положил их на землю.
        - Ждите здесь. А мы зайдем в сарайчик… раз где удобно.
        - Неужто один не управишься? Девушка держать будет?
        - Кто сунется, - словно и не слыша, продолжил Риэль, - получит по морде любым сельскохозяйственным орудием, которое будет в этом сарае.
        Он за руку завел Женю в щелястое строение и сказал:
        - Придется так. Давай ты налево, я направо. Дорога еще дальняя, раз Хайлан прислал карету.
        Он отвернулся к стене, Женя, у которой терпение уже кончалось, стесняться не стала, присела у другой стенки и лишний раз подумала, что у Люськи душа находится где-то около мочевого пузыря, иначе б она не сообщала после каждого посещения туалета: «Вот и на душе легче стало». Женина душа находилась там же.
        Риэль помог ей забраться в карету, один из мужчин сунулся было следом, да Риэль хлопнул дверцей, едва не прищемив ему руку, и Женин лексикон пополнился еще несколькими оборотами, неизвестными Фиру. Всеобщий был весьма богат на непристойные ругательства.
        Карета была четырехместной, с роскошными раздвижными диванами. Риэль помараковал там, и из сидений получились шезлонги, усадил Женю, снял с нее туфли, разулся сам и устроился рядом. Даже на скверной дороге не трясло.
        - Есть не хочешь? - спросил он через силу. Женя покрутила головой.
        - Что происходит?
        Вместо ответа он придвинулся ближе, снова обнял ее за плечи, прижал к себе, уткнулся лицом ей в волосы и только через долгие четверть часа сказал:
        - Не бойся. На самом деле никакой опасности. Ничего страшного.
        - Почему они искали тебя?
        - Это люди тана Хайлана… Он гоняется за мной. Хобби у него такое… Три-четыре раза в год рыщет по всему Комрайну.
        - Риэль!
        - Успокойся. Я расскажу. Только не надо меня торопить, хорошо?
        - Что он с нами сделает?
        - С тобой - ничего.
        - А с тобой?
        - А меня он будет любить со всем пылом… разными способами. Вот и все. Я расскажу… Путь длинный.
        Женя вцепилась в его рубашку и всхлипнула. Риэль погладил ее по голове.
        - Все нормально. Он нас не обидит. А вот этих, резвых, - обидит, потому что я обязательно нажалуюсь. Никогда этого не делал… но надо ж когда-то начинать. Не плачь, пожалуйста.
        Он опять надолго замолчал. Карета выехала на ровную дорогу, и даже качать перестало. Почему-то внутри было прохладно, хотя открытых окон не было. Женя прикоснулась к застекленной дверце и удивилась: стекло было ледяное.
        - Дорогая штука, - пояснил Риэль. - Использованы охлаждающие материалы. Если замерзнешь, задернем шторки, и станет хорошо. Здесь еще напитки должны быть. Хочешь пить? Женя, ну я тебе клянусь! Нечего бояться.
        - Ты бы себя видел, - пробурчала Женя, - тоже бы от страха умирал.
        Но требовать или просить подробностей она, конечно, не стала. Риэль был подавлен, лицо, казавшееся таким свежим и молодым, посерело и постарело. Чтобы не смущать его, Женя повернулась к стеклу и начала любоваться пейзажами. Рогатые кони неслись вскачь, но об этом говорил только ровный цокот копыт, сам же экипаж ехал ровно, лишь слегка покачиваясь, как «субару» Вика по загородной трассе. Пейзажи были красивые, и только сейчас Женя заметила, что действительно наступает осень. Насколько она поняла, выражается это никак не в листопаде, а просто в смене цвета: зелень становится тусклее, а цветы, наоборот, ярче. Вот и сейчас в полях пламенели невозможно красные (и невозможно вонючие) сорняки, впрочем, немного, за полями тут следили тщательно. На лугах лиловели невзрачные мелкие шарики лекарственной травки, смотревшейся убого отдельными веточками и производившей сильное впечатление вот так, когда большие пространства были словно усыпаны лепестками сирени. На горизонте виднелись горы, высоченные, непреодолимые. Риэль говорил, что на самом низком перевале высота около четырех миль, а здешняя миля, по
ощущениям, составляла километра два. По Жениным часам, когда они еще тикали, за час они проходили две мили, когда шли в обычном размеренном темпе. Как помнилось Жене, скорость пешехода четыре-пять километров в час. Вот и получалось, что самый низкий перевал был едва ли на уровне Джомолунгмы. Кислородных масок здесь, наверное, не изобрели, потому и горы считались непроходимыми. За ними были иные страны, но редкие путешественники предпочитали кружной путь - с востока горы можно было объехать. За год-другой. В одном магазине Женя видела глобус Гатаи, и он привел ее в такой восторг, что хозяин снисходительно позволил ей рассматривать его сколько угодно. Глобус был объемный, горы выступали над гладкой поверхностью равнин, а океаны и моря были словно наполнены водой разной степени голубизны, как указатели глубин на школьных картах. Женя не отходила от него часа полтора, не только любуясь произведением искусства, но и познавая местную географию. Стран на Гатае было сотни две, очень разных, было несколько крупных, не с Россию, правда, но с США точно, и в их числе Комрайн, а вот Сайтана была вроде Дании,
оказывается, они с Риэлем ее едва ли не всю прошли за короткое время.
        Об истории ей рассказывал Риэль, и теперь Женя не так боялась попасть впросак в разговорах с аборигенами. Комрайн был государством мощным, влиятельным, с твердой королевской властью и стабильной экономикой: и сельское хозяйство тут процветало, и промышленность, и наука. И магия. Последняя война закончилась еще до рождения Риэля сокрушительным поражением врага, с которого даже контрибуции брать не стали - просто раскатали соседа по бревнышку и так бросили. Мелкие конфликты можно было не учитывать. Бунты случались, но случались редко, потому что тайная полиция работала не хуже ЧК и ФБР вместе взятых. Для поддержания порядка использовались все методы, девизом было классическое «цель оправдывает средства», вот как, например, превентивный разгром неведомого ордена, которому зачем-то понадобилась рыжая женщина со светло-карими глазами.
        - Прости, Женя, - тихо сказал Риэль. - Наверное, пора рассказать тебе о моей жизни. Если я просто скажу тебе, что такое тан Хайлан, трудно будет понять.
        Женя оторвалась от скользящих мимо красот, свернулась клубочком и положила ему голову на колени. Пусть он не видит ее лица. Так ему легче. И Риэль заговорил, ровным, без выражения голосом. - Ты уже имеешь представление о том, каково мне было поначалу. Городской мальчик из хорошей семьи - и на улице. Я ничего не знал о жизни менестрелей и уж тем более о жизни бродяг, а первое время я был скорее бродягой. Да, я пел, играл, иногда мне бросали мелкие монетки, иногда просто кормили и разрешали переночевать в сарае… в деревнях было не намного легче, крестьяне Сайтаны жмутся в отношении еды. Кусок хлеба, миска каши или овощей, кружка молока - я это порой за счастье почитал. Но гораздо хуже было в городах. Там и без меня исполнителей хватало, к тому же я не был членом Гильдии тогда. Никто, правда, мальчишек не гоняет: все через это проходили когда-то, всем приходится начинать. Только вот никто не предложит выступать в ресторане или даже дешевом трактире. Хочешь заработать - пой на улице. Вот и пел. Часами. Уставало горло - играл, пока пальцы не начинали неметь. Виола у меня была не такая хорошая, как
сейчас, струны пожестче, руки уставали сильно. Кто бросит монету, кто нет. Люди воспринимают уличных певцов как нищих, послушать не останавливаются и деньги дают просто из милосердия. Менестрели до таких не снисходят, если конкурентов не чувствуют. Кто и по шее настучит - вроде как хлеб отбиваю. Правда, мне везло, давали советы, говорили, что есть способности, даже талант, советовали вступить в Гильдию. А для этого нужен столичный город. И не в Сайтане. Через год бродяжничества я отправился в Комрайн. Королевство меня поразило: я, пожалуй, впервые увидел не озлобленные или равнодушные лица, а улыбающиеся. Толпа - улыбалась. Ты разве видела это в Сайтане? Отдельные люди - да, такие же, как везде, но когда собирается много, растет неприязнь, недоверие, озлобленность. Может, потому что разница очень велика. Сайтана - страна нищих и богатых, почти нет середнячков, таких, как моя семья. А в Комрайне… в Комрайне как раз мало нищих. Богатых, конечно, множество, но они далеко, высоко, им до нас нет дела. А средних - очень много. Как раз тех, кто готов не только слушать музыку, но и платить за это. А молоко и
хлеб могут дать просто так. Увидят - худой, голодный юноша, ну грех не накормить, не последнее отдают. В Сайтане люди не злые. Просто бедные. Я думал, что попал в рай. В Сайтане, случалось, сутками крошки во рту не было, здесь - крайне редко. Я приходил в деревню, ждал вечера, когда люди вернутся с полей, и начинал петь прямо посреди улицы, и жители собирались, слушали, благодарили… Денег не давали никогда, нет лишних денег у крестьян, зато я куда чаще бывал сыт и ночевал под крышей. Случалось, даже в дом пускали или горячей воды ведро давали.
        И в городах было лучше. Я садился где-нибудь на маленькой площади или просто на улице, играл, пел, и обязательно бросали деньги, пусть совсем мелкие, но все же. А хозяйки, возвращавшиеся из похода по лавкам, давали еду. Одной старушке, под чьим окном я часа два пел, так понравилось мое исполнение «Темнолесья», что она мне пирожков вынесла десяток: напекла за время моего концерта. Я хотел на приличную одежду заработать - оборвался, как не знаю кто, - прежде чем в Гильдию идти. Ты видишь, в Комрайне люди одеваются куда добротнее. Ну, получилось, купил и штаны, и рубашку довольно красивую, и башмаки - не новое, но чистое, крепкое. Боялся до икоты. Уверенности в талантах у меня поубавилось за этот год. Но спел, в общем, неплохо, причем нахально - свои баллады в основном. Только вот думаю, приняли меня не за них, ну что такого мог мальчишка написать, а все за то же «Темнолесье». Симур потом говорил, что никто лучше меня ее не поет. Послушали и даже тянуть не стали: почти единогласно приняли. Никто не был против, трое из восьми только сказали, что опыта маловато, что учиться надо, но талант        Я летел. Хотелось знак Гильдии показывать всем встречным. Конечно, само по себе это мне не давало никаких особенных прав, будь ты хоть сто раз гильдиец, но если тебя никто не знает, так и будешь петь на улице. Но я набрался нахальства и устраивался возле гостиницы с рестораном, и меня не обливали помоями, а даже иногда приглашали внутрь. Знак попросят показать и кивают: проходи, мол, развлеки публику под наши отбивные. В моем меню стало появляться и мясо. Кормили почти непременно, сгребут вечером остатки - ешь, парень, можешь на конюшне переночевать. Девушки благосклонны были, я пользовался порой, но я уже тебе говорил - не тянуло так уж особенно.
        Решил я отправиться на состязание в Крисов. Это сейчас я туда ни за что не пойду, не по рангу, а тогда - в самый раз было себя попробовать. Да не дошел. Три парня, сверстники мои, догнали на дороге, деньги все выгребли, вообще все, вплоть до бритвы и мыла, да еще поколотили, чтоб не брыкался… Только виолу оставили, хотя она у меня не именная еще была. Но даже мелкие разбойники обычно оставляют менестрелям инструменты… и вообще не так уж часто грабят. В довершение всех несчастий они меня еще с холма пинками спустили, я морду разбил, колено повредил, хромал потом с полгода, руку ушиб так, что пальцы не гнулись. Если б ты знала, в какой панике я был тогда. В отчаянии. До деревни кое-как дополз: петь не могу, горло перехватывает, вид тот еще… Накормили из жалости. И так неделю. Нога болела, еле шел, споткнулся - и в канаву.
        Я не знаю, почему Камит остановился, почему меня вытащил - я уж там вообще умирать собрался, в основном с горя. Он ведь виолы сначала не увидел. Не знаю, почему возился со мной. Я, конечно, всегда был симпатичный, но представь себе: грязный, небритый, с дурацкой редкой щетиной, оборванный, босой, со ссадиной во всю щеку… Да и не мылся я дней десять: это было зимой, да еще гораздо севернее, там озер почти нет, а речки мелкие, быстрые, холодные… Я никак не отваживался, лицо-руки сполосну - и сойдет.
        Камит меня просто пожалел. И если бы ты знала, как я ему благодарен. До сих пор. Он взял меня с собой, воды нагрел на привале, заставил меня помыться, одежду свою дал, накормил, колено бинтовал, руку массировал, чтоб прошла поскорее… Попросту нянчился со мной, как с маленьким ребенком. Потом начал учить, и тому, что я не самый плохой менестрель, я обязан именно Камиту.
        Ты спрашивала, как получилось, что… Камит не мог не заметить, что я не обращаю особенного внимания на девушек. Но прошло около года, прежде чем он решился. Признаться, мне не приходило в голову, что так может случиться. Буду честен: мне нравились его прикосновения, случайные, ненавязчивые - за руку взял, волосы поправил, по щеке потрепал. Но когда он поцеловал меня первый раз, я очень удивился… но мне и понравилось. И, пожалуй, я понял, что могу его отблагодарить хотя бы и таким способом. Он не увидел протеста, поцеловал еще раз, и я ответил. Мне было страшно, было больно, но все это перекрылось таким восторгом, таким экстазом… Я и не предполагал, что так бывает. До сих пор помню свое ошеломление… Нет, что-то большее. Я говорил уже, что у нас отношения были во многом, как у отца и сына, он был больше чем вдвое старше меня. И наверное, нашел во мне прежде всего сына, а уж потом… Попахивает инцестом, да? Может быть. Мне трудно это объяснить. Но я очень его любил. Нет. Мы очень любили друг друга.
        А с Матисом было иначе. Никакой постепенности. Увидели друг друга - и все, как лесной пожар от одной искры. Опомнились в одной постели уже утром и принялись друг друга разглядывать… Тогда и познакомились. Матис тоже был намного старше меня, опытнее, сильнее. Мы сразу стали петь вместе, у нас все получалось сразу: и голоса хорошо сочетались, и внешне мы смотрелись неплохо, что для менестрелей тоже важно: мы были одного роста, но Матис крепче, черноволосый, смуглый, темноглазый, а я, видишь, какой
        Знаешь, я был примитивно счастлив. Когда я был с Камитом, преобладало ощущение защищенности, а с Матисом мы были равны. Хотя, я уже говорил, он был сильнее меня, не способен сдаться, упорен, никогда не отступал, но при этом он не был ни бесчувственным, ни грубым, ни безжалостным. Он был настолько лучше меня, что я всегда удивлялся: как он может меня любить? А он любил. И говорил об этом, в отличие от Камита. Конечно, я всегда знал, что Камит меня любит: по взглядам, жестам, прикосновениям, но словами он своих чувств не выражал, да и я тоже, поэтому мне было так ново слышать о любви и не особенно легко учиться о ней говорить. Как это, оказывается, важно, правда?
        Сколько он для меня сделал, я и сказать не могу. Не знаю, есть ли в твоем мире травы, дающие забвение, но у нас есть. К тому времени, как мы встретились, я уже основательно привык к этому забвению, практически все деньги на него и уходили. Матис меня вытащил. Ломало меня крепко, долго - больше двух месяцев. И не противно ему было со мной возиться, когда я сам себе был мерзок… и все повторял: «Мы справимся». Понимаешь - «мы».
        Он был для меня всем. Думаю, что именно с тех времен наши… ну, то есть менестрели… знают о том, что я предпочитаю мужчин. Одного мужчину. Камит был сдержан сам, и я сдерживался тоже, научился неплохо собой владеть, а Матис куда более откровенен, куда более порывист, не стеснялся выражения чувств. Мы вовсе не хотели, чтоб весь белый свет знал о наших отношениях, только он все равно знал. По нам было видно. Невозможно все время контролировать выражение лица, а друг на друга спокойно смотреть у нас не получалось.
        Я готов был для него на все. Абсолютно. Умереть, украсть, убить, хотя я даже драться не люблю и не умею, но за Матиса... за Матиса я бы и горло перегрыз. Первую в жизни драку начал сам из-за него… и от него же в итоге и получил. «Не умеешь - не берись, только пальцы повредишь, не будем же мы петь под мою лютню», - так он сказал. Ни одной ссоры, ни одного конфликта, как-то легко все решалось. Мы охотно уступали друг другу, хотя ведущим был он, а я - ведомым, но он уступал мне, если вдруг по какой-то причине я настаивал. Правда, я редко настаивал. Знаешь, его выбор был обычно более правильным. Он был очень хороший человек.
        Только счастье не бывает бесконечным. Матис заболел. Болезнь смертельная, но если не дошло до последней стадии, маги легко с ней справляются, но стоит это так дорого, что мы никак не могли собрать достаточно денег. Меньше чем с тысячей золотых к гильдейским магам и обращаться не стоит. И любой человек, зная, что без этого он умрет, а с помощью мага обязательно поправится, готов продать все - и продают, влезают в долги в надежде вылечиться и заработать. А что продавать менестрелям? У кого брать в долг? У меня очень хорошая виола, но и за нее разве что сотню выручишь, а больше у нас ничего не было. К тому же не везло просто сумасшедше. Мы победили в состязании в Малфере, получили огромные деньги: триста золотых, да накопили уже двести. Мы воспряли духом, появилась надежда - и тут нас ограбили. Кто-то из своих же нас разбойникам и сдал - и что деньги получили, и куда идем… А сопротивляться… Я вот попробовал - результат у меня на лбу.
        Матис не падал духом. У нас было еще года полтора, болезнь длится долго, и он - понимаешь, он! - меня подбадривал, уговаривал. Только ему постоянно становилось хуже, он быстрее уставал. Я пел чуть не круглые сутки. Мы были уже известны, приглашали нас охотно, и даже не особенно возмущались, что выступаю больше я, чем Матис. Он все тревожился, что я перенапрягу связки, а мне было наплевать - ну вот беда, голос потеряю, лишь бы не потерять Матиса. Мы сменили репертуар, манеру исполнения, чтобы ему было полегче. После выступления он отдыхал весь день, а я, как в самом начале, устраивал концерты на площадях. Люди уже знали: это Риэль, и потому платили, пусть и поменьше, чем пришлось бы платить в ресторане, зато людей на улицах больше. И ты знаешь, заставь меня сейчас работать с таким напряжением, я бы уже давно остался и без голоса, и без рук, я именно тогда научился как следует пользоваться смычком, и когда голос садился, много играл… Публике нравилось. Мы жили впроголодь, экономики буквально на всем, не останавливались на постоялых дворах, я таскал с собой палатку… Но тогда я справлялся со всем, с
огромной нагрузкой, даже просто с тяжелым грузом, потому что носил вещи и Матиса, зарабатывал очень хорошо, только все равно не бывает богатых менестрелей. Разве что придворные, но до двора наша известность еще не дошла.
        Мы были на состязании в Харфоне, и даже не попали в последний тур. Пели мы дуэтом, и Матис не смог провести свою партию. То есть шансы на хорошие призовые испарились, мы получили по двадцать монет, и до необходимой тысячи оставалось еще четыреста. И мало времени - то, как сорвался голос Матиса, это доказывало. В Харфоне у него были какие-то родственники, две семьи, и он пошел к ним в гости, надеялся занять у них хотя бы сотню. А я, раз уж выбыл из состязаний, часа три пел на улице, пока не понял, что еще пять минут - и все, кончился менестрель Риэль, а заработать я мог только голосом. Точнее, я так думал.
        Ко мне подошел один господин и прямо сказал: «Одна ночь - и проси что хочешь». Я пожал плечами, повернулся и ушел. Матис вернулся ни с чем, только ведь бодрости духа не терял: тут, говорил, еще сын теткин есть, завтра к нему пойду, он небогат, но жадным никогда не был, может, хоть пятьдесят монет одолжит. Но ты бы видела, как он выглядел тогда… Лицо серое, голос дрожит - не от страха, от болезни. Когда он следующим вечером отправился к родственникам, я снова вышел на площадь, снова пел, пока не охрип, играл, пока пальцы не онемели.
        Господин снова подошел и повторил: «Одна ночь - и проси что хочешь». И меня как дернуло: а ведь шанс… Перед Матисом я как-нибудь оправдаюсь. Сказал, что моему другу нужно лечение магов. Он усмехнулся: «Всего-то? Любое». И я согласился.
        Говорить об этой ночи я не буду, хорошо? Ушел я от него утром, и внизу встретил Матиса - он возвращался от своих… Там ему тоже не заняли денег, и я видел, что даже он начинает отчаиваться. Я ничего сказать не успел. Вообще ничего. Ни слова. Господин увидел нас, подошел и сказал: «Можешь прийти в Гильдию магов вот с этим кольцом, скажешь - тан Хайлан распорядился. Твой друг за все расплатился сполна».
        Как он на меня посмотрел! Повернулся и поднялся на наш чердак. Он собирал вещи, я за ним на коленях ползал, а он обходил меня, будто стул, ни разу взгляда не задержал, будто нет меня и не было никогда. Я за ним и по улице бежал, умолял, оправдывался, не помню, что говорил, и мне было наплевать, что на улице полно людей, что смотрят недоуменно, посмеиваются. Наверное. Не помню. В конце концов Матису надоело. Он задержался на несколько секунд. Дал мне пощечину, да такую… мужскую, с ног сшиб. Бросил брезгливо: «Шлюха!» - и пошел дальше. А я сидел на тротуаре и смотрел ему вслед, пока не потерял из виду. Уголком сознания понимал, что вокруг собралась толпа, что смеются, пальцами показывают, плюют. Все равно.
        Приплелся обратно в гостиницу, вещи собрал и больше в этот город не возвращался. И Матиса тоже больше не видел никогда.
        После смерти Камита я думал, что хуже просто быть не может. А оказалось, очень даже может. Очень даже…
        Через пару месяцев Хайлан нашел меня. Уже не попросил, а потребовал ночь. Я его обошел… вот как Матис обходил меня. Тогда он послал своих людей, меня просто завязали бантиком, едва не оторвав руки, и бросили к его ногам. Я послал его к черту. А он приказал им меня подержать.
        Первый год я от него бегал. Шарахался от каждого куста, старался не бывать в больших городах. Это только добавляло ему азарта. Я уходил из Комрайна, прятался, ему это удовольствие доставляло, его вожделение лишь росло. И я сломался. Иду, куда хочется, а когда он до меня добирается, подчиняюсь. Почти восемь месяцев прошло, я уж подумал, все, надоел я ему, радоваться боялся… и правильно боялся. Несколько дней он меня просто из постели не выпустит, вот и все. Я привык. Смирился. Он не злой, не жестокий, он искренне не понимает, почему Матис не захотел меня даже выслушать, считает, что Матис меня не любил, потому что любящий прощает, ведь я на это пошел только ради него… Какая разница… Матис меня как раз любил. А я ведь знал, каков он в вопросах чести. Должен был предвидеть. Пусть бы даже Хайлан меня не опередил, я понимаю, что Матис не простил бы никогда.
        Я даже не слышал о нем с тех пор. Наши при мне о нем не говорили, даже Фак и Гартус. Он уже не мог петь один, ведь даже вторую партию не вытянул на состязании. Ему мало оставалось. Думаю, он умер… самое большое через год. А я вот живу.
        Женя не выдержала и всхлипнула, хотя до этого плакала молча, орошая слезами темные штаны Риэля. Он погладил ее по голове.
        - Не плачь. Все уже прошло. А Хайлан… это неизбежное зло, с которым мне приходится мириться. Жаловаться некуда и не на что. Да и не стану я жаловаться, сама понимаешь. Женщина может обратиться к властям, к страже, в тайную полицию, ее могут защитить… иногда, потому что никто не станет связываться с владетельным аристократом ради простой служанки… А мне и вовсе… Нет в законе ничего, что запрещало бы насилие над мужчиной. Подразумевается, что так не бывает. Мужеложства вроде бы как и нет. Мне остаются два варианта: смолчать или убить кого-то, себя или его. Только это я тоже не могу. Не умею убивать и не хочу учиться.
        А Тарвик бы - запросто. Не себя, конечно, себя он любил, а вот такого тана Хайлана замочил бы в сортире по завету российского президента и даже не поморщился. К черту Тарвика. Не думать о Тарвике. Подумай лучше о Риэле, эгоистка чертова. Вот откуда это одиночество: он самому себе так и не простил своего поступка. А к Матису симпатии не возникало. Ах-ах, какие мы гордые, не могли мы подумать не о себе, а о том, что сам Риэль чувствовал, когда в чужую постель ложился. Любящие - великодушны. Только никто этого Матису никогда не говорил, наверное.
        Карета остановилась. Один из всадников распахнул дверцу, посмотрел на них и разразился комментариями:
        - Что, полизала ему? А вдруг тану это не понравится? Впрочем, это здорово, тогда он тебя нам отдаст во временное пользование. Ты не бойся, красотка, тебе понравится, мы парни жаркие, горячие, баб любим. Это ж нормально для мужика - баб любить…
        - Тану Хайлану об этом скажи, - спокойно посоветовал Риэль, неспешно вставая и обуваясь. Женя сунула ноги в туфли и мрачно покосилась на «нормального мужика», слегка потерявшего уверенность. Риэль не дал ему прикоснуться к Жене, и багаж взять не позволил, свой мешок вскинул на спину, Жене помог надеть ее рюкзачок, снова обнял ее за плечи, все так же глядя остановившимися глазами куда-то перед собой.
        Это была гостиница, довольно большая и весьма приличная, хотя и стояла на самом краю то ли городка, то ли большого села. За ней виднелись деревья: лес или парк, у входа стоял швейцар - во всяком случае очень важный дяденька в расшитом золотой нитью длинном лапсердаке, с поклоном открывший перед ними дверь.
        Тан Хайлан занимал роскошные апартаменты - все крыло на втором этаже, с десяток комнат. Он их, может, и не занимал, просто соседей иметь не хотел, вот и откупил сразу столько. Богат он был просто неприлично, раз позволял себе такие охоты на менестреля: поиски требовали не только денег, но и изрядного времени. Женя ожидала увидеть что-то вроде карикатурного капиталиста или просто самоуверенного пузатого и лысого уродца из анекдота «надо же так любить деньги». Он был, конечно, самоуверенный, но вот никакой карикатурности не наблюдалось. Мужчина средних лет, ухоженный, но не холеный, плечистый и высокий, со стандартным, то есть ни красивым, ни уродливым лицом, длинными, до плеч, светло-каштановыми волнистыми волосами и глазами почти такого же цвета. Он явственно обрадовался, шагнул навстречу.
        - Риэль! Боже, как же я рад тебя видеть! Ты все хорошеешь, друг мой… О, ты не один? Эта девушка?..
        - Моя ученица, - спокойно ответил Риэль. - Я прошу тебя позаботиться о ее безопасности, твои люди проявляли излишнюю ретивость.
        - Они обижали тебя, девушка?
        - И Риэля тоже, - наябедничала Женя. Риэль кивнул.
        - Да, Хайлан, особенно старался черный. Уверял, что для мужика нормально баб любить - прости, это его выражение, - а сам все норовил мне зад огладить.
        О, это зрелище было великолепно! Тан Хайлан склонил голову и глянул на своих орлов, а орлы мгновенно превратились в плохо ощипанных синюшных кур, что давали по талонам в конце восьмидесятых. И Женя отчего-то мгновенно поверила, что им будет очень-очень плохо.
        - Ну что ж, - равнодушно бросил тан, - я непременно накажу их, дорогой мой. А ты, девушка, не бойся, они извинятся и не посмеют даже посмотреть на тебя лишний раз. Арисса! - крикнул он, и из незаметной боковой дверцы появилась старушка - божий одуванчик. - Арисса, я поручаю тебе эту очаровательную девушку, ученицу Риэля. Позаботься о ней. Это моя дорогая гостья. Пусть она останется довольна.
        Старушка разулыбалась и начала делать Жене приглашающие жесты. Женя испуганно посмотрела на Риэля. Он выжал из себя улыбку и кивнул:
        - Отдохни как следует, у нас будет дальняя дорога. Я хотел бы успеть в Миддик на состязание. Надеюсь, там не будет Гартуса.
        - Хочешь, его там не будет? - предложил тан, и Риэль покачал головой:
        - Нет. Будет ли, нет, я все равно хочу принять участие в состязаниях.
        Старушка цепко ухватила Женю за руку, повлекла за собой и принялась о ней заботиться: набрала горячей воды в огромную ванну, загнала туда Женю, помогла ей вымыть голову роскошным мылом и потерла спинку, потом вытерла роскошным полотенцем и, не дав одеться, уложила на кровать и удивительно сильными руками сделала ей расслабляющий массаж, втирая в кожу какое-то масло, притащила роскошный халат - не иначе хозяйский, долго расчесывала ей волосы, потом долго кормила такими вкусностями, о каких Женя уже давно забыла. И при этом она все время что-то говорила - этакая баба Зина у подъезда, рот не закрывается ни на минуту, но информации при этом никакой.
        Уже уложив Женю на восхитительно мягкую кровать с шелковыми - ей-богу! - простынями, Арисса вдруг села рядом погладила Женю по головке и совсем другим тоном и даже другим голосом сказала:
        - Не бойся ты. Так напряжена - уж куда годится. Тебе никто не угрожает здесь, балбесы эти сейчас только об одном думают: как бы у Хайлана милости вымолить, а о прощении даже не помышляют. И сам Хайлан к тебе приставать не станет, хотя и падок до девок. Только девки девками, но когда он до менестреля своего дорывается - все, никто больше в мире для него не существует. И парня твоего он тоже не обидит… зачем бы обижать, если он за ним третий месяц гоняется… Ну чисто голову ему сносит, когда начинает о нем вспоминать. Несколько дней от него отрываться не будет. Ох, да что ж ты плакать-то собралась?
        - А Риэлю надо, чтобы от него не отрывались? - всхлипнула Женя. Старушка мелко покивала, снова погладила Женю и очень серьезно произнесла:
        - Не привык он себе отказывать. И лучше бы ему не противоречить. Влюблена ты в него, что ль? Не похоже ведь.
        - Не влюблена, но какая разница?
        - Хайлан, - вместо ответа на риторический вопрос начала Арисса, - всегда был упрямым и своевольным. Не припомню я, чтоб он своего не добился. Не бывало. Малой совсем был - и то… Не хочет, например, кашу, а хочет молока - сутки есть не будет, пока молока не дадут. Решил, что тиррейский выучит - и выучил, сам, по книжкам, потом искал тиррейца по всем рынкам, нашел, чтоб в разговорном практиковаться… и заставил ведь того с ним беседовать. И всегда так: вобьет себе в голову невесть что и непременно выполнит. Вот и с менестрелем так… Натешится, забудет вроде на месяц-другой - и опять срывается, ищет его. Вот бы проще - оставь при себе, никуда не денется, смирится, а он нет: нельзя, говорит, Арисса, королька в клетке держать, петь перестанет. Но ведь и петь его не просит никогда, хотя голосом все восхищается. А сам не слышал его с той самой первой встречи. Ну ты спи, девочка, спи. Отдыхай. Время уже позднее.
        Она прикрыла светящийся гриб (или лишайник?) заслонкой и на цыпочках вышла, словно Женя уже спала. А ей не спалось, зато плакалось. И пусть завтра нос будет красный и глаза отекшие. И пусть… Ну почему находятся такие вот самодовольные придурки, которым еще и денег девать некуда, готовые свои прихоти исполнять любой ценой? Хочу этого блондинчика - все, значит, мой будет, а сопротивляться… ну и пусть, орлы мои разноцветные подержат, пока я удовлетворюсь…
        Господи, что же чувствовал тогда Риэль? Что он чувствует сейчас? Особенно зная, что он не один, что Женя где-то рядом и о нем думает? Впрочем, до Жени ли ему… Всласть наревевшись, она все-таки уснула, а утром ее подняла неугомонная Арисса, и все повторилось: ванна, массаж, одевание - и непременно чтоб платье, негоже такой девочке в штанах ходить, вон она какая стройненькая да женственная…
        А за завтраком ждал сюрприз не из приятных: тан Хайлан собственной персоной. У Жени внезапно замерзли щеки. Побледнела. И на этом фоне эффектно выделялся красный нос.
        - Позавтракаешь со мной, девушка? - приказным тоном спросил тан. Жене невольно припомнились и рассказ Риэля, и краткий тематический монолог старушки, и, не успев подумать, она испуганно кивнула. - Замечательно. Не люблю завтракать один.
        - А… Риэль? - без голоса пробормотала Женя. Тан Хайлан засмеялся:
        - А спит. Дрыхнет. Умотал я его.
        - Вы и сами должны были умотаться, - осмелела Женя. Он поманил ее пальцем, подвел к двери в спальню и приоткрыл ее. Риэль, растрепанный и невозможно красивый, действительно крепко спал, забросив руку за голову, бледный, с кругами под глазами, приоткрытыми припухшими губами. Слава богу, хоть на бедра была наброшена простыня. Тан осторожно затворил дверь и за руку подвел Женю к столу.
        - Я очень рад, что есть с кем поговорить о нем, - доверительно произнес он. - Ты давно с ним?
        - Месяцев семь, - чуть преувеличила Женя.
        - А, значит, после прошлого раза встретились. Ты и правда его ученица? Ну что так гневно смотришь? Даже если ты его любовница, какая мне разница? Сейчас он со мной, а с кем он спит все остальное время, меня не волнует. Он свободен. Как зовут-то тебя? Женя… Какое милое имя. Необычное. Северное? Ну не пугайся, можешь не отвечать, твои секреты меня тоже не интересуют. Спишь с ним?
        Женя покачала головой. Так, где у нас спокойная, милая и уравновешенная офис-леди? Где у нас упорная и уверенная в себе… да, с уверенностью проблемы, и большие. Она посмотрела на разнообразные блюда не без растерянности, потому что опознала только хлеб и сыр, и решила изобразить скромницу. Тан мигнул - и на ее тарелке оказалось аккуратно выложенное по кругу ассорти.
        - Ешь все подряд, - хмыкнул он. - Это вкусно. Вряд ли Риэль угощает тебя кримами и стапсами.
        Не было этих слов в ее лексиконе. Ну вот просто - не было. Значит, эти неведомые кримы и стапсы уж настолько импортные, что дальше некуда. Может, Фир или кто там составлял этот словарь в изысканных деликатесах не разбирались вовсе. Особенно в заморских. Женя попробовала крима или стапса. Крабовые палочки, сделанные из минтая с добавлением сои и бумаги. Вспомнилось из старой комедии благоговейное:
«Икра заморская, баклажанная».
        - Ага, жуткая преснятина, - засмеялся радушный хозяин. - Зато чрезвычайно полезна для здоровья: очищает кровь, повышает сопротивляемость организма и прибавляет бодрости, и поверь мне, это действительно так. Вот поешь три-четыре дня кримов, потом поверишь. А стабсы вкусны безумно, но тяжеловаты, потому тебе всего-ничего и положили. Попробуй-ка. - Он подал пример, и вслед за ним Женя отправила в рот что-то, смутно похожее на рис советских времен: серый и слипшийся комочек. Это было вкусно не безумно, а божественно. Тан удовлетворенно кивнул. - Скажи мне, девушка, ты любишь его?
        - Люблю, - с вызовом сказала Женя.
        - Это очень хорошо. Жаль только, что не как мужчину. Ведь не как мужчину? - Женя кивнула. - Я не буду тебе личных вопросов задавать, не опасайся. Люби кого хочешь. Главное, что ты любишь его. Правда ведь, он великолепен?
        В его густом голосе слышалось искреннее восхищение. Может, он просто-напросто влюблен в Риэля? А раз тот не хочет отвечать взаимностью… Нет, это не любовь, а черт знает что - принуждать, заставлять, приказывать подержать.
        - Вы хорошо смотритесь рядом, - продолжал тан, намазывая на печенье… черт знает что. - Ты ведь неброская, хоть и рыжая. Но наверняка, если захочешь, можешь быть блистательной?
        - Могу, - с вызовом ответила Женя. Он хмыкнул.
        - Я и не сомневался. Глазки подрисуешь, щечки подрумянишь, платье понаряднее, особый взгляд - и все мужчины у твоих ног. Но отчего-то ты этого не хочешь. Ну да боги с тобой. Несчастная любовь, разбитое сердце и все такое прочее. Случается. Давай поговорим о Риэле?
        Женя склонила голову.
        - Поговорим? Или я послушаю?
        Он смеялся до слез.
        - Смела! Молодец. Одобряю. Ну, как получится. Почему я сказал, что вы смотритесь хорошо: он тоже незаметный… И вот что удивительно: в брюках и рубашке он всего лишь симпатичный молодой человек, ну, пусть даже красивый. Меня заворожил его голос… страсть, которая в нем звучала, и я захотел узнать, какая же страсть может быть в нем в постели. Есть у меня некоторые особенности, девушка. Во-первых, я очень мало сплю. Как бы я ни уставал, я никогда не спал более четырех часов, потому Риэль дрыхнет, а я уже час как встал. Во-вторых, я всегда знаю, лгут мне или нет. В-третьих, иногда у меня появляется уверенность в каких-то мелочах. Я ведь не знал тогда достоверно, что он любит своего спутника, но смотрел в его удивительные глаза, слушал этот завораживающий голос - и страсть в нем была, и отчаяние, и боль, и обещание! - и понимал, что он знает мужскую любовь. В первый раз он мне отказал, но во второй согласился… и вот что меня поразило тогда, даже потрясло: всего лишь в меру красивый, он оказался идеален без одежды. Я смотрю на него и понимаю, что такое совершенство. Ты ведь это тоже отметила, когда
увидела его спящим сейчас, верно?
        Женя сто раз видела Риэля спящим, в том числе и без одежды, то есть в белье, однако сейчас он действительно показался ей необыкновенно красивым. Куда более красивым, чем накануне или месяц назад. Она слушала тана Хайлана и думала, что таких вот уверенных в себе самцов с толстым кошельком надо убивать обязательно, потому что чужие жизни они ломают походя. И несмотря на свои «некоторые особенности», Хайлан не увидел этих ее мыслей, потому что офис-леди встрепенулась и выбралась наружу, растолкав все другие ипостаси, а по ее лицу, глазам и мимике можно было прочитать только самый обыкновенный вежливый интерес, сейчас чуточку разбавленный невинной робостью. Все покупались, и тан Хайлан тоже купился.
        После завтрака он отпустил ее, а Арисса потащила ее в город, все так же стрекоча беспрерывно. Оказалось, дорогой Хайлан велел ей девушку развлечь, а лучшее развлечение женщины - поход по магазинам, и Арисса таскала ее по разнообразным лавкам. Только вот Женя отказывалась от любых покупок в стиле «мне ничего не надо, у меня все есть», и раздосадованная старуха вынуждена была признаться, что ей крепко влетит, если Женя ничего себе не выберет. Хайлан хоть и любил свою старую няню, но и от нее ждал беспрекословного выполнения его пожеланий. Пришлось Жене наскоро выбирать себе верхнюю одежду - все-таки близилась зима…
        Остаток дня она провела в полнейшей праздности, однако в сквернейшем настроении. Сидеть в комнате не было сил, потому что Риэль и Хайлан не показывались, и Женя отчетливо представляла, чем они заняты. Она пошла погулять в лес, который все же оказался парком или просто был цивилизован: вместо лавочек были культурно разбросаны якобы поваленные деревья, покрытые составом, исключавшим прилипание коры к одежде, тщательно протоптанные тропинки не были засыпаны гравием, а особо вредные травы - аналоги знакомого осота - скорее всего, выпалывались. Женя ожидала, что старушка потащится следом, но нет, ей охотно предоставили одиночество. Вот только, когда она сидела на декоративно-натуральном бревне и смотрела на здешних ярко-зеленых водомерок, скользивших по голубой глади маленького пруда, сзади смущенно закхекали, испугав ее едва ли не до икоты. Это были три орла тана Хайлана. Женя приготовилась орать дурным голосом, но орлы вдруг повалились на колени и уперлись руками в траву. Наверное, это означало крайнюю степень покорности - стоять на карачках.
        - Прости нас, девушка. Мы не по злобе, по недоумию.
        - А если не прощу? - равнодушно поинтересовалась офис-леди. Орлы совсем поникли. Однако страшен тан Хайлан в гневе… впрочем, бывает ли он в гневе? Безразличие, с которым он пообещал наказать своих людей, было пострашнее.
        - Будь великодушна! - взмолился коричневый. Тот самый, что уверял, будто любить надо женщин, и вряд ли тану это уверение очень понравилось. Подталкивать пешего ногой, сидючи в седле, тоже, конечно, было красиво. Женю за вторичные половые признаки, то бишь за грудь, хватать - просто верх изысканности.
        - Я великодушие дома забыла, - бросила она, отворачиваясь. А ведь чистая правда. В Новосибирске Женя могла бы их пожалеть, потому что и обстановка была другая, и сама Женя за эти полгода заметно для себя изменилась. Конечно, мягкая постель и водопровод - это хорошо и удобно, но до чего ж замечательно идти рядом с другом куда хочется. Не куда начальство послало, не куда нужно идти, не по обязанности, а по зову души. Ну и подумаешь, что спать под открытым небом приходится: небо тут приветливое, мерзнуть по ночам Женя перестала так давно, что уже удивлялась памяти о первых ночевках, к тому же если вдруг ее начинал бить озноб, Риэль поворачивался (спали они спина к спине) и обнимал, и становилось теплю и уютно. Дожди были редкими и теплыми, а судя по успокаивающим рассказам Риэля, здешняя зима больше похожа на родное новосибирское лето: градусов по десять-пятнадцать ночью и пятнадцать-двадцать днем. Одеяла теплые, да Риэль намеревался купить палатку, вот курткой обзавелась мягкой и уютной, просторной, хоть сто свитеров вниз надевай, с поясом и капюшоном, цвета опавших листьев - грязи не видно.
        В общем, с тем отчаянием, которое владело ей первое время, Женя расправилась давно. Если ты не можешь подогнать обстоятельства под себя, подгоняй себя под обстоятельства. Вернуться домой ты не можешь, значит, приноравливайся жить здесь. Там тебя никто не ждет, разве что мама получила замечательный повод для активной деятельности: шпынять милицию за то, что они вяло ищут ее дочь и этого злодея - ее кавалера, ведь маньяк, не иначе, заманил несчастную девушку в лес на пикник и… съел, наверное.
        А самое большое, что могут найти менты, - это брошенный в лесу «форрестер», и то вряд ли. Да покореженную дверную раму, если она не самоуничтожилась после их ухода. Или если ее не уничтожила эта самая «Стрела» - так, на всякий случай, вдруг там каким-то магическим манером записывается информация о тех, кто сквозь нее проходит. Тарвик-то ладно, нормальный авантюрист на жалованье, а вот некая рыжая особа…
        Она думала о своем, не обращая внимания на жалобные возгласы топтавшихся сзади мужчин. Вот такие мы: со слабыми и беззащитными - герои, а после начальственного недовольства в ногах валяться готовы. Ну и валяйтесь. Доброта Жени Ковальской сиротливо валяется на тумбочке возле дивана в ее скромной однушке… Сколько лет должно пройти, чтобы ее признали умершей, а родители получили право наследования? Ведь, похоже, много. А жаль. Смогли бы продать квартиру и вкусно жить на вырученные деньги. Или продать свою хрущевку и Женину «улучшенной планировки» и купить взамен приличную современную «двушку», хоть на старости лет пожили бы «как люди». Они ведь не были злыми или жестокими, и будь они материально обеспеченными, не пилили бы Женю на неудачное замужество и еще более неудачного ребенка. А нищета кого хочешь сделает раздражительным. Разочарование в жизни и осознание того, что ты, по сути, никому нафиг не нужен, что государству на тебя наплевать, скажи спасибо, что и вправду дустом не посыпают, что никаких идеалов не осталось, даже тех липовых, что сопровождали всю жизнь, - это все тоже оптимизма и
мягкости не добавляет. Неудачники могут быть замечательными людьми, только если они себя неудачниками не считают, просто живут как живется. Но если ты вдруг (или постепенно) осознаешь, что ты - ноль, а то и вовсе отрицательная величина, что ты просто пыль под ногами эпохи, ни на что не способен, даже просто нормально прокормить свою семью, ты обязательно станешь искать виновных, а обвинять себя - это обидно, да и не всегда справедливо. Не всякий может быть сильным, не всякий поднимается после того, как судьба с размаху бьет то по маковке, то по морде. А по большому счету, если абстрагироваться, то маму с работы уволить должны были еще до эпохи реформ, потому что в науке она была полным нулем, зато умела красиво оформлять отчеты и правильно проводить какие-то анализы. Папа, может, был толковым инженером, да вот только разработки, которыми занимался их проектный институт, и в советские-то времена никому не нужны были. Не повезло им. Не сумели приспособиться. А Женя сумела. Может, она была моложе, чихать хотела на замшелые псевдоидеалы типа морального кодекса строителя коммунизма, была вынослива и
способна пахать по шестнадцать часов в сутки. А родители - не способны. Папа в советские времена подрабатывал иногда вечерами, да ведь днем зато не упирался: он проводил время на работе, но больше чай пил, о политике разговаривал да в шахматы с дядей Костей Семиным играл. А о маме-то что говорить…
        Женя не гордилась тем, что сумела. Ее заставила жизнь, к тому же не было в ней этой «тренировки» последних лет застоя, когда апатичная страна только посмеивалась над властями, а власти полагали, что все воруют… Чем тут гордиться? Тем, что способностей в тебе больше? Разве мама виновата, что у нее английский «со словарем», то есть никак, а у дочери явные и заметные способности даже к экзотическим языкам и хороший музыкальный слух, позволяющий освоить чужое произношение и интонацию?
        И тут, на бревне перед прудиком, под бормотание кающихся грешников, Женя поняла, что окончательно простила родителей. То есть совсем. Не любили особенно, ну так ведь и она тоже - не особенно. А после самых страшных лет так и вовсе никак… Женя еще помнила, как вдруг осознала, что не любит маму с папой. Вообще. Словно абсолютно посторонние люди, с которыми она волей судьбы провела детство и юность. Любящие - понимают, а они не понимали, зачем она сохранила ребенка, почему не оставила его в роддоме, ведь даже врачи предлагали. А почему сохранила, почему не оставила, Женя и сама не очень-то понимала. Не могла. Не хотела. Он был такой крохотный, такой беспомощный, такой никому не нужный… Что было бы с ним в доме ребенка? До дома инвалидов он и не дожил бы, потому что даже с мамой он прожил всего ничего. Маленький, несчастный, не понимающий… Женя потом пробовала себе представить, как сложилась бы жизнь, если бы малыш не умер. А никак, наверное. Так же бы рвала жилы на переводах, уроки бы давала, английский нынче в ходу, знатоки пользуются спросом. Ну вот ни машины, ни квартиры, ни штанов за двести
баксов не было бы - так разве ж в этом счастье…
        Звуки позади прекратились. Женя осторожно обернулась и так и замерла. Мужчины ушли, убедившись в ее безжалостности, и замерла она по другой причине: она увидела Риэля. Он стоял у открытого окна, обнаженный и действительно очень красивый. Почему я раньше не замечала? Сзади него нарисовался тан Хайлан и принялся целовать его в шею - вот потому Женя и окаменела. Не то чтоб ее смутили увиденные ласки. В конце концов не девочка и даже всякого рода порнушку видела, включая и гомосексуальную, как-то напились втроем с Люськой и Милочкой и посмотрели. Женя не столько кино помнила, сколько их комментарии и оглушительное веселье. Риэль чуть склонил голову, прикрыл глаза, и лицо у него было такое… какое, наверное, было у Жени, когда Вик целовал ее в основание шеи - весьма эрогенная зона, Женя просто млела под его губами. Руки Хайлана скользили по голой груди Риэля, спускались вниз - окно доходило Риэлю до пояса, но и по его лицу было ясно, что там, внизу, делали пальцы Хайлана. Он повернул голову, подставляя Хайлану лицо, и Женя подумала, как странно видеть целующихся мужчин, но это ничуть не менее красиво,
чем обычная пара. Потом вдруг Риэль закусил нижнюю губу, лицо его исказилось - и не болью, стало небывало красивым, и Женя испуганно отвернулась, чувствуя, как щеки заливает краска. Стало жарко. Она боялась шевельнуться, чтобы ее не заметили, впрочем, им обоим было явно не до нее. Даже отсюда она услышала судорожный вздох и протяжный стон. Выждав еще минут десять, она наклонилась к воде, разогнала жучков и умылась. Похоже, Риэлю это все не так уж неприятно…
        Наутро ее снова пригласили к завтраку. Тан Хайлан был все так же бодр, радостно сообщил ей, что Риэль дрыхнет, предложил в этом убедиться и ее отказ воспринял спокойно. С полчаса он просто рассказывал ей, какой Риэль замечательный, даже где-то трогательный, да как он нравится тану, и Женя не выдержала:
        - Но если он так нравится вам, тан, зачем вы его мучаете?
        - Мучаю? - усмехнулся он, не выказывая намерений порвать Женю в клочки. - Интересные муки… Ты же видела нас вчера. Не красней. Ты взрослая девочка. Что ты видела на лице Риэля - отвращение? Или страсть?
        Женя промолчала. С кем поговорить решила? К совести воззвать? Дура. Ведь давно не шестнадцать лет. Тан намазал печенье каким-то паштетом, увенчал маленькой ягодкой и протянул Жене:
        - Попробуй. Это замечательная штука. Тебе понравился. Ненавидишь меня? Не бойся. Ненавидь, если тебе так удобнее. Каждый имеет право на чувства, и уж наказывать кого-то именно за чувство просто глупо. Наказывать можно только за действия. Кстати, ты правильно сделала, что не простила моих обормотов. Не все можно прощать. К тому же им все равно положено наказание за рассуждения, кому с кем нужно спать. Я им плачу не за то, чтобы они… рассуждали. Ну как, вкусно? Давай я тебе еще сделаю, тут очень важно соотношение, чуть ошибешься - совершенно не то получается. Я знаю, что и Риэль меня ненавидит. И пусть. Ненавидит его сердце, душа, но вот тело, как ты видела, вовсе не возражает против моих ласк. Ему хорошо со мной, девушка. Уж поверь.
        - Мы отличаемся от животных именно тем, что умеем сдерживать… свое тело, - заметила Женя. - Тем, что сердце, душа и разум у нас все-таки главенствуют.
        Хайлан посмотрел заинтересованно. Ну да, как же, она изрекла величайшую мудрость.
        - Верно. Но согласись, если не давать иногда волю своему телу, дух слабеет. Начинаются искушения, сомнения, томление… Разве ты не отдавала себя мужчинам и разве после этого не чувствовала себя лучше? Признайся!
        - Чувствовала, - призналась Женя без всякого смущения. - Но я сама выбирала тех мужчин, которым отдавала себя. Не скажу, что непременно любила, но они мне хотя бы нравились. Я не просто ложилась в постель с сильным самцом.
        Как он хохотал! Веселый человек, однако. Умеет смеяться до слез.
        - Хорошо сказала - про сильного самца. Риэль меня ненавидит, я б не сказал, что люблю его…
        - Вы и не любите, - перебила Женя. - Вы хотите. И вы, похоже, не привыкли себе отказывать в реализации желаний.
        - Не привык. А что в этом плохого? Разве ты не хочешь, чтобы все твои желания сбывались? Это нормально для человека. Я отличаюсь лишь тем, что добиваюсь того, что хочу. Неизменно.
        - Не интересуясь, хотят ли этого остальные.
        - Совершенно верно. Всегда побеждает сильнейший.
        - И если кто-то всадит вам нож в спину или подсыплет яду в стакан, он станет сильнейшим?
        Что я говорю, подумала она с ужасом, он же решит, что я его пугаю, что я угрожаю… Дура!
        - Нет, - согласился Хайлан. - Ты права. Случается и так. Но для чего, ты думаешь, я держу этих вот - именно чтоб прикрывали мне спину. Ты испугалась. Не спорь, я вижу. Я не подумал ни о тебе, ни тем более о Риэле. Он не из тех, кто способен действовать исподтишка. И раз ты с ним, думаю, что и ты тоже. Нож в спину или тем более яд в тарелку - нет, я не опасаюсь. Риэль сто раз мог бы меня убить, но чем он еще удивительно хорош: он не может убивать.
        - Вы хвалите его, даже где-то восхищаетесь им - и унижаете так, словно не считаете его человеком.
        - Глупости. В чем унижение - в принуждении? Он перестал сопротивляться, и все идет хорошо. Он рассказывал тебе о том, как все началось? И что, ты считаешь меня злодеем, а его друга - ангелом?
        - Я не считаю его друга ангелом, - покачала головой Женя. - Любящий должен быть великодушным и уметь прощать.
        Хайлан обошел стол и поцеловал Жене руку.
        - Ну вот хоть ты это понимаешь. Риэль ненавидит меня за то, что друг его бросил…
        - Глупости, - прервала его Женя. Ой дура! Кому хамишь? - За это он не вас ненавидит, а себя. Вас он ненавидит за то, что вы лишаете его права быть свободным.
        Хайлан прикоснулся губами к ее щеке и вернулся на место.
        - Ты умница. И ты, похоже, не самое беззащитное создание в мире. Характер у тебя есть.
        - Есть, - согласилась Женя, - хотя не думаю, что характер может защитить.
        - Иногда и может, - рассеянно возразил он. - Конечно, не когда ты сталкиваешься с парой озверевших разбойников. Как хорошо, что ты с Риэлем. И как хорошо, что он наконец позволил себе не быть одиноким. Тоже дурачок: выбрал себе наказание одиночеством… Зачем? Друг не понял его и не принял его жертвы… Это была жертва, девушка. Он лег в мою постель, он заставлял себя быть ласковым, да только получалось не очень, потом он просто был покорным, но и эта покорность меня приворожила. Но для него тогда это было пыткой, а не удовольствием. А тот… Это едва не убило мальчика, я так думаю…
        - И вы продолжаете его убивать?
        - Находит, - признался он. - Думаешь, я не хочу от него излечиться? Не получается. Проходит месяц, самое большое два - и я начинаю думать только об этом совершенстве. Я так долго продержался в последний раз, даже начал надеяться, что наваждение прошло, однако оно вернулось. Ни о чем больше думать не мог. В конце концов жена сказала: иди и ищи своего красавчика. Представляешь?
        - Странная у вас жена.
        - Нет. Умная. Мне перечить - дороже выйдет. Она любит сытую жизнь, красивые платья и всякие побрякушки и понимает, что я обеспечу ее этим только, если она будет меня устраивать. Она не ревнива. Как мне кажется, она порой сама подкладывает мне смазливеньких девчонок.
        - О Риэле вы рассказали ей сами?
        - Ага. Что тебя удивляет? То, что в Комрайне не приветствуется однополая любовь? Да плевать мне на общественное мнение, девушка. Я могу это себе позволить. Если я хочу мужчину, почему я должен в этом себе отказывать? И кто, хотелось бы знать, рискнет меня в этом упрекнуть? В общем, жена не стала дожидаться, когда я стану совсем уж невыносимым… Ох, если б ты видела, как он прекрасен в любви… Впрочем, может, и увидишь. Мужчина и женщина, проводящие рядом так много времени, рано или поздно окажутся в одной постели. Вы были бы очень хорошей парой.
        Вот ведь скотина, удивленно подумала Женя. Мы станем хорошей парой, и несколько раз в год он будет заваливать Риэля в свою постель и рассказывать мне о том, как он замечателен. И меня будет расспрашивать. И уверен, что так и надо. Что это - безнравственность, если по-высокому, или бесстыдство, если по-простому? Наглость хозяина жизни. Вредно иметь много денег… Настолько много, что можешь позволить себе все на свете.
        Хайлан продолжал свою речь увлеченно, не особенно интересуясь тем, что думает Женя. Надо признать, Риэля он знал очень неплохо, пожалуй, гораздо лучше, чем Женя, хотя и признавал, что с ним Риэль крайне молчалив, о Матисе говорить отказывается наотрез, замыкается в себе и даже улыбки из него не выжать, а ведь какая чудесная у него улыбка… И на общие темы Риэль говорит неохотно. Впрочем, Риэль не столько говорил, сколько отвечал на вопросы, все больше односложно. Никогда не упоминал о своих планах, впрочем, может, просто потому, что планов у него не было. Сегодня он мог подумывать о состязании, а завтра решал, что хочет увидеть Великое озеро, и сворачивал в сторону. Свободен, словно птица. Словно королек.
        Корольков Женя уже слышала. Ничего общего с земными они не имели, птицы были маленькие, с синицу, красивые, с нежно-розовыми грудками, осанкой напоминавшие Жене снегирей, но певшие прекраснее любого соловья. Никому еще не удавалось заставить королька петь в неволе. Этимологию земного «королек» Женя не знала, но здесь птицу так называли из-за венцеобразного разноцветного хохолка, напоминающего корону. Птичьи короли. Риэля корольком называл не только Хайлан. Собственно, это было некоторым образом его визитной карточкой. Однажды он победил в грандиозном состязании, которое раз в десять лет устраивал король Комрайна. Съезжались туда лучшие из лучших, и победитель получал титул короля баллады и драгоценную заколку, изображающую поющего королька. Риэль никогда об этом не говорил, и заколки среди его вещей не было. Называть же простого смертного, к тому же из простонародья, королем было как-то нехорошо, потому победителей называли корольками. С того времени Риэля пламенно возненавидел Гартус, оставшийся на втором месте, без призов и титулов.
        Женя даже не сразу уловила, что Хайлан сменил тему. Он спрашивал, почему она не захотела ничего купить.
        - А мне ничего не надо, - искренне сказала Женя. - Знаете, тан, когда все свое имущество таскаешь на спине, пропадает желание обзавестить девятой розовой кофточкой.
        Он снова рассмеялся и посетовал, что его жена не вынуждена таскать за собой свои наряды… впрочем, такой груз не поднять даже самому знаменитому силачу.
        - А меня никто не вынуждает, - выдала Женя, - я сама выбрала эту дорогу, и мне она нравится.
        Не рассказывать же, что любую из здешних дорог за нее выбрал некий Тарвик Ган. Но ведь она могла не пойти за Риэлем… Нет, какое там, не могла. Не могла не принять протянутую руку, потому что тогда это была все еще офис-леди Евгения, а не ученица менестреля Женя. Надо бы придумать себе какую-нибудь биографию, не все такие нелюбопытные, как тан Хайлан. А можно и туману напускать, пусть желающие гадают, кто она и откуда. Может, сбежавшая дочь аристократа, может, дочка какого-то местного интеллигента - если судить по ее лексикону. На прачку или крестьянку она никак не тянула. Хорошенькие девушки в деревнях, разумеется, попадались, и даже нередко, однако не имели столь нежного телосложения и тем более таких аккуратных рук. Наверное, если бы Жене с юных лет надо было часы проводить в поле или в хлеву, у нее тоже плечи стали бы покрепче и пальчики не были бы настолько тонкими. Вообще, женщины здесь были как-то поплотнее. Женин сорок четвертый (ну, почти!) размер при ее росте в Новосибирске не был ничем удивительным, а здесь она нередко ловила завистливые взгляды, какими красотки-аборигенки косились на ее
талию.
        - Вот это и удивительно, - согласился тан Хайлан. - Мужчины нередко становятся бродягами, но вот чтоб женщина… Ты ведь понимаешь, что, не будь таланта, Риэль все равно ходил бы по дорогам… Научился бы кастрюли чинить, обувь латать… Вот торговцем бы не стал - нет в нем жилки такой. В быту он практичен, но вот в делах… Хотя и в этом тоже его прелесть. Ты не оставляй его, девушка. Ему нельзя быть одному. Мне можно, тебе, я думаю, тоже, а ему нельзя. Он раним, а одиночество не способствует закаливанию души.
        Женя прикусила язык. В прямом смысле: просунула между передними зубами и посильнее их сжала, чтобы не сказать, что такого рода нежности, какими одаривает Риэля тан Хайлан, тоже закаливанию души не способствует. Вместо этого она кивнула:
        - Не оставлю, тан. У меня не было друга лучше Риэля.
        Он обрадовался. То есть ликовать и скакать по комнате не стал, но засияли глаза и лицо стало таким… удовлетворенным. А ведь он действительно к Риэлю привязан. Действительно за него беспокоится. И если бы не опасался, что жить в клетке, пусть и золотой, королек не сумеет, обязательно окружил бы его комфортом, заботой и лаской, нимало не волнуясь, что Риэлю этого не надо.
        В этой гостинице они провели еще два дня. Риэля Женя больше не видела. Он не выходил из спальни, а Женя боялась даже гулять под окнами, и уж тем более поднимать к ним глаза. Каждое утро тан Хайлан завтракал с ней, разговаривая не только о Риэле, как собирался. Понравилось ему, что Женя не трепещет и позволяет себе с ним не соглашаться. Правда, она это делала крайне осторожно, казалось почему-то, что серьезного противоречия он терпеть не станет, и как это скажется на Риэле, неизвестно. Он вроде не выходил из себя, но Женя помнила равнодушие, с которым он пообещал наказать своих ретивых людей, и ужас, с которым они это обещание восприняли. Они, кстати сказать, были живы и на вид целы, однако подавлены страшно, глаз не поднимали и Жене начинали кланяться за версту. Они так обнаглели, потому что Риэль не жаловался. Он воспринимал эти ежеквартальные встречи как кару за свое предательство, и добавлял до кучи унизительные реплики, пинки и шуточки. И как его разубедить? Разве жертва - это предательство?
        Арисса все время крутилась поблизости, в душу к Жене не лезла, говорила больше о Хайлане, которого знала буквально всю жизнь, с того самого момента, когда он впервые заорал, потому что именно в этот момент юная служанка внесла в комнату роженицы таз с теплой ароматической водой. Сначала она была на подхвате у кормилицы, стирала пеленки, варила жиденькую кашку, когда кормилица решила, что мальчика надо приучать к серьезной пище, протирала овощи и мясо, так что Хайлан привык к ней. Да что там, мать родную он видел два раза в декаду, а кормилицу да няньку постоянно. Потом кормилица заболела, но Хайлан в молоке тогда уже не нуждался, и все заботы о нем легли на плечи Ариссы. Она не выходила замуж, хотя и не отказывала себе в мелких радостях, но мысли о детях у нее даже не возникало, потому что смыслом ее жизни стал Хайлан. И, судя по всему, он это ценил. Он не вспоминал родителей, почти не общался с замужней сестрой, но никогда не расставался с Ариссой, хотя в ее услужении давно не нуждался, но любил с ней почаевничать, делился своими мыслями, рассказывал о событиях. В любую долгую поездку, деловую
или развлекательную, брал ее с собой, и только ради нее ездил в карете: она не умела ездить верхом. Арисса знала, что он ее любит, и сама любила его больше жизни. Она была уверена, что совершенно счастлива: вот какого славного мальчика вырастила.
        У Жени на этот счет были сомнения, однако она помалкивала и только кивала. К тому же всякой матери (а Арисса была ему матерью куда больше, чем дама, которая произвела его на свет) ее чадушко кажется лучшим в мире.
        В последний день она завтракала в одиночестве, если не считать старушки, и это ее тревожило, хотя Арисса и уверяла, что ничего не случилось, просто скорее всего сегодня они отправятся по своим путям, а Хайлан наконец-то вернется домой. Так оно и вышло. Впервые за несколько дней Женя увидела Риэля… если, конечно, не считать ее невольного подглядывания. Он выглядел усталым, но это бы еще ничего. Его лицо как-то враз перестало было красивым, превратившись в посмертную маску. Он ухитрялся ни на кого не смотреть: ни на Хайлана, ни на Женю, а уж остальные в лице Ариссы словно и вовсе не существовали. Вокруг тусклых серых глаз лежали тени, едва заметно подергивалось веко… Вот так нежность… У него была разбита губа, и не сегодня, отека уже не было, ссадина схватилась корочкой. Женя поспешно уставилась в пол, чтоб не выдать свою ярость. Ничего унизительного в сдержанности нет, ББ она тоже не демонстрировала неудовольствие, памятуя, кто раздает конвертики разной толщины.
        Тан Хайлан объявил, что у него спешно образовались дела в столице, а менестрели могут быть свободны. Он, тан Хайлан, весьма рад, что провел эти восхитительные дни и не менее восхитительные ночи с такой очаровательной парой, он выражает надежду, что в следующий раз (лицо Риэля на миг исказилось) все будет так же замечательно, что милая девушка Женя сохранит о нем столь же теплые воспоминания и что они непременно увидятся еще, потому что часы, проведенные с ней, невозможно ни с чем сравнить. И тому подобное в издевательски-витиеватом стиле. Владимира Ильича сотоварищи на тебя нет. А лучше Ли Харви Освальда.
        Женя торопливо собрала вещи, уже вытащенные заботливой Ариссой из шкафа, молниеносно переоделась: мести дороги юбками ей совершенно не хотелось - и вскинула на плечи рюкзачок. Арисса сунула ей в руку корзинку, тан Хайлан поцеловал ее в щеку, а Риэля - в губы и простился.
        Риэль молчал, шел вперед с какой-то неуклонностью, размеренно, но в таком темпе, что Женя едва за ним поспевала, почти бежала, стараясь не отставать, и только одна мысль крутилась в голове: что же он чувствует сейчас и не лучше ли для него было привычное одиночество, он бы благополучно грыз себя изнутри, и ни с кем бы не нужно было делиться болью унижения… Как бы ему втолковать, что и с ней - не нужно, сиди себе и молчи, ничего не рассказывай, ничего не объясняй, с друзьями и молчать можно… Женя давилась слезами и кляла себя за неуместную слабость: она-то с чего реветь собралась, ее никто и никак не обижал, наоборот, комплименты говорили и ручки целовали…
        В конце концов она споткнулась и растянулась во весь рост, корзинка откатилась далеко в сторону, хорошо хоть, закрыта была. Женя пробороздила носом толстый слой пыли на дороге и звучно чихнула. Риэль, не заметивший ее падения, услышал странный звук, оглянулся, увидел, как она ворочается, стараясь встать, а почему-то не получалось, кинулся к ней, поднял и вдруг сильно прижал к себе, ей даже больно стало.
        - Извини, - тихо сказал он. - Я просто сам не свой. Ушиблась?
        - Нет, - ответила Женя ему в плечо. - Я понимаю, не обращай на меня внимания. Я даже коленки не разбила, даже руки не ободрала, тут столько пыли, что даже падать мягко…
        Он поцеловал ее куда-то в волосы, потерся о них щекой.
        - Я не могу не обращать на тебя внимания, Женя. И, главное, не хочу. Извини, я не подумал, что выше тебя и шаги у меня больше.
        Ты вовсе обо мне не думал. Ты вовсе меня не видел, как не видел деревьев, птиц и солнца, уже заметно склонившегося к западу. Если ты и видел что, так только самоуверенную рожу тана Хайлана или последний взгляд Матиса. Скотина Матис, лучше бы тебе и в самом деле умереть, потому что если ты попадешься живым мне в руки, вообще пожалеешь, что на свет родился.
        - Устала? - нежно спросил Риэль. - Еще с полчаса сможешь пройти? Вон там, - он показал рукой на рощицу, - озеро очень хорошее, мелкое, вода совсем теплая, даже зимой. Ты пропылилась вся.
        Он подхватил корзинку, взял Женю за руку и свернул к рощице, стараясь идти помедленнее. Только лицо все равно напоминало маску, и взгляд обращен куда-то внутрь… или в прошлое.
        Рощица и правда была этакой Аркадией, на ветках сидели нахальные корольки, совершенно людей не боявшиеся, и пересвистывались нежными голосами. Риэль раздвинул ветки, показал Жене озерцо и занялся костром, пока она торопливо окуналась в действительно теплую воду и прополаскивала одежду. Вряд ли они пойдут сегодня дальше. А если честно, Женя и физически не сможет, устала смертельно, потому что за эти несколько часов они отмахали бог знает сколько миль.
        Риэль уже набрал хвороста для костра, виновато улыбнулся Жене и пошел к озеру, а Женя занялась ужинообедом - есть хотелось уже очень-очень. В корзинке, естественно, была еда: крупная жареная птица, видом похожая на утку, вкусом - на индюшку. Женя решила ее разогреть: чуточку воды на дно - и на огонь, схватила кастрюльку и побежала к воде.
        Голый до пояса Риэль умывался, и, увидев его спину, Женя ахнула: на белой коже отчетливо выделялись следы ударов, небольшие синяки, царапины. Он вздрогнул, выпрямился, повернулся - и на груди тоже синяков хватало. Что-то его испугало, потому что он подбежал, торопливо ее обнял, начал успокаивающе гладить по голове.
        - Женя, все нормально, ничего страшного, не надо принимать все так близко к сердцу.
        Женя вырвалась и возмущенно выпалила:
        - Ничего себе - в порядке! Он тебя бил, ты же весь в синяках!
        Риэль печально улыбнулся.
        - Он меня целовал, и только потому я весь в синяках.
        - А губа разбита - тоже целовал?
        - Нет, дал по физиономии. Но я сам напросился, честно. Ляпнул не подумав и получил.
        - А…
        - Женя! Набирай воду и пойдем обратно. Я тебе объясню все, как только ты возьмешь себя в руки. От тебя сейчас лесной пожар начнется.
        Он поднял мокрую рубашку, башмаки (заходя в воду, он разулся и закатал штаны) и пошел впереди. Вообще, синяки и правда походили на засосы, да и пальцы при особо крепких объятиях могут такие следы оставить, Женя по себе знала, был у нее однажды неистовый любовник, так она эти следы бурной ночи с удивлением обнаруживала поутру, глядя на себя в зеркало, а, так сказать, в процессе ничего такого не замечала. Но вот несколько красных полос оставили не поцелуи!
        Она торопливо зачерпнула воды в ручейке, вернулась к костру и занялась готовкой. Риэль, обняв руками колени, наблюдал за ней.
        - Он только в конце так разошелся… Когда иначе у него не получалось. Я-то бы обошелся, а ему непременно надо что-то кому-то доказать, кого-то убедить, что он самый могучий в постели. Вот и убеждает… Каков бы он ни был, он замечательный любовник, Женя.
        Она села рядом и положила голову ему на плечо. Может, если он не будет на нее смотреть, ему будет легче? Голос даже не ровный - без интонаций, безжизненный.
        - У тебя ведь и в самом деле не было выхода.
        - Был. Я еще после первого раза мог пойти в лес и удавиться на первом же дереве. Или вены вскрыть. Только я не могу. Я не очень-то верю в богов, не в их запретах дело. Но так меня воспитали, наверное, - что дано судьбой, надо выдержать. А может, мужества не хватает.
        - Это не выход, - покачала головой Женя. - Это бегство.
        - А разве я не бегу?
        И лучше бы голос оставался безжизненным, потому что такая горечь и боль убьет быстрее вскрытия вен.
        - Я так и бегу, не знаю куда, не знаю, от кого, без цели. Уговариваю себя, что я, мол, менестрель, мне и положено, да только я нигде никогда не задерживаюсь дольше, чем на две недели, что-то поднимает меня и гонит дальше.
        - Почему ты считаешь, что это бегство?
        - А что? Потребность? Ерунда, Женя, не может нормальный человек жить без всего. Без дома, без привязанностей, без друзей. За всю жизнь у меня было только два друга, и обоих я потерял. Со мной рядом опасно быть, Женя. И твоих забот я не стою: прижмет - предам.
        Черт, а не истерика ли у него начинается, испугалась Женя. И что делать? По телу Риэля волнами пробегала дрожь, но он не менял позы.
        - Ты слышала, что я сказал? Что Хайлан замечательный любовник. Нежный и умелый. Я ненавижу его, что не мешает мне не просто подчиняться ему, это бы ладно, тут действительно с выходами сложно, это не мешает мне получать небывалое наслаждение от близости с ним! Я ненавижу его - и не просто лежу в его постели бревном, но и отвечаю на его ласки, целую его, с ума схожу от удовольствия. А потом он дает мне деньги - и я беру их. Кто я после этого?
        - Тот же, кто и до этого, - максимально рассудительно сказала Женя. - Риэль. Мой друг. Лучший друг. Единственный человек в чужом мире. Почему ты о себе только плохо думаешь?
        Он опустил голову на колени и глухо спросил:
        - А как надо?
        - Нормально. Не односторонне. Понимаешь? Ты так уверен, что предал Матиса…
        - Я предал его, - перебил Риэль. - И он умер. Ему негде было взять деньги не лечение. Я убил его.
        - Ты как раз пытался его спасти, дубина. Не знаю, как это называется у вас. А я бы назвала это жертвой. Я не хочу плохо говорить о Матисе, но одно знаю точно - великодушен он не был. Не захотел тебя понять.
        - Я знал, что он не поймет…
        - Ну и что, ты в тот раз пошел с Хайланом, потому что трахнуться с кем-то захотелось? - грубо спросила она. Трахнуться - это такой культурный перевод на русский. По понятиям всеобщего слово было пожестче. Риэль удивился даже через свой острый приступ самоедства. - Или все ж были нужны деньги - да не тебе, а Матису? на его лечение? Почему это называется предательством? Хайлан вот уверен, что ты ненавидишь его за то, что он был причиной ухода Матиса.
        - Ну и дурак. В этом никто, кроме меня, не виноват. Женя, это дело прошлое, все тысячи раз обдумано, взвешено и сочтено. Я знаю, кто и в чем виноват.
        - Ты думаешь, что знаешь. А виноваты все. Хайлан со своей привычкой ни в чем себе не отказывать, Матис со своей глупейшей гордыней и неспособностью понять самого близкого человека, ты со своими завышенными требованиями к себе… Тебе не приходило в голову, что Матис мог тебя хотя бы выслушать?
        - Приходило. Но он не стал. И это было его право. Женя я любил его. И я лег в постель с другим за деньги. Что тут еще объяснять?
        - Получается, что Матис любил только твое тело. И как только счел его оскверненным, гордо повернулся и ушел. Не соизволив подумать, что при этом чувствуешь ты.
        Он очень долго молчал. Ну понятно, и об этом за шесть лет не раз думал, и все обдумано, взвешено, сочтено. Мене, текел, упарсин, короче говоря. И не переубедить - и надо ли? Он вынес себе обвинительный приговор без права на апелляцию и кассацию. Женя обняла его, осторожно, чтобы не причинить боль.
        - Не бойся, - хмыкнул он, - на самом деле это не больно. Завтра и следов не останется. Хайлан тебя не обижал?
        - Ни в коем случае. Он удостаивал меня беседой за завтраком, пока ты спал.
        - Да, он совсем мало спит. У меня уже никаких сил не было, а он все не унимался. Но когда я засыпал, никогда не будил. И как он тебе?
        - Сволочь, - удивилась Женя. Собственно, сволочь - это тоже вольный перевод. Здешнее слово было чуть точнее: беспринципный человек, не считающийся с окружающими, делающий только то, что хочет, плюющий на мораль. Гибрид циника, сволочи и скотины. - Я удивляюсь, как тебе не хочется его убить.
        - Почему не хочется? Очень даже хочется, - усмехнулся Риэль. - Только не умею. Да и учиться не хочу. Не мое это дело. Я действительно его ненавижу. И действительно не могу устоять. И действительно беру деньги.
        - Деньги можно и выкинуть в реку или раздать бедным, - пожала плечами Женя. - Только какой смысл? Типа: ах, вот я какой, ничего от него не хочу?
        - Именно потому я и не выкидывал их в реку, - кивнул он, - что глупо и отдает дешевым романом. Я тратил их с большим толком.
        - Пропивал.
        - Именно. Или проигрывал. Или все вместе. Женя, прости, я тебя сегодня загонял… Себя не помню от ненависти…
        - К себе?
        - К себе, - согласился он.
        - За что он тебя ударил?
        - За глупость. Принялся расспрашивать, что я чувствую во время близости, ну я и брякнул: возьми да попробуй. Он мне и вмазал. Нос разбил. Я ему: да я не о себе! И второй раз получил. Щеку разнесло, синяк такой… красивый. Да у него лекарство есть, за пару часов синяки рассасывает, а здесь, - он прикоснулся к губе, - ссадина, нельзя было мазать.
        - Дурдом, - искренне сказала Женя, - значит, использовать тебя он может, и в этом нет ничего стыдного, а сам… Не понимаю! Какие-то дурацкие отношения.
        - Обычные. Большинство тех, кто использует таких, как я, сами на это не идут никогда. Вроде как позорно.
        - А Камит и Матис?
        - Камит - нет, то есть я не знаю. Я не пробовал, он не предлагал, но я думаю, не отказал бы. Впрочем, мне и не хотелось. А вот с Матисом у нас все было взаимно. Женя, почему я с тобой говорю об этом?
        - А с кем? - удивилась Женя. - Ты и так все копил шесть лет, не боишься, что прорвется? Я, значит, могла тебе рассказывать о своих невзгодах, а ты не можешь?
        Горький смешок Риэля совсем ей не понравился.
        - Разве ты говорила, с кем и как спала?
        - Могу и сказать. И даже не покраснею. Риэль, знаешь, что самое замечательное в наших отношениях? Абсолютная бесполость. Поэтому мы можем говорить о чем угодно. Меня вот, например, в постели с ума сводил Тарвик. Раньше просто хорошо было… или не так чтоб хорошо. А с ним - потрясающе. Как ты думаешь, мне об этом вспоминать приятно? Особенно на фоне того, чем закончилась эта потрясающая любовь?
        Он повернулся и поцеловал ее в щеку.
        - Тогда и я скажу. Я не ненавижу себя.
        - Ясно. Презираешь. И за что?
        - Не за что?
        - Не за что! - сердито бросила Женя и бросилась спасать пригорающую дичь. - Совершенно не за что! Я не смогу тебе доказать, что не было предательства с твоей стороны. Ошибка - была, ну так ты за нее сколько уже расплачиваешься, и не столько регулярными встречами с Хайланом, сколько тем, что ты сам с собой делаешь. Ты себя обвинил, приговорил и ничего слушать не хочешь. Такой уж подлый и мерзкий тип, что не прошел мимо плачущей бабы, что протянул ей руку и таскаешь за собой уже полгода, вон петь еще учишь… А главное, причину счел уважительной: одиночество! Экая невидаль - женщина, плачущая от того, что одна! Ты пройди по улицам, позаглядывай в окна, убедишься, что это не редкость. И никогда редкостью не было.
        - Женя…
        - И вообще заткнись. Нравится себя грызть - приятного аппетита. Думай о себе что хочешь. И я тоже буду думать… что хочу.
        Он встал, оторвал ее от корзинки, из которой Женя выкладывала всяческую снедь, и крепко обнял.
        - Спасибо.
        - Можно подумать, тебе стало легче, что ты меня благодарить начал.
        - Не стало. И не станет. Только все равно спасибо, что ты ходишь за мной, влипаешь в мои неприятности и меня же утешаешь. Я должен тебя утешать и поддерживать, а получается наоборот.
        - Получается взаимно, - буркнула Женя. - Я без тебя пропала бы, а тебе без меня было бы грустно. Ты до сих пор мчался бы куда глаза глядят… до первого трактира.
        - До первого трактира, - согласился он. - Но Арисса обязательно должна была положить и флягу с вином, как и раньше. Так что напиться я смогу и здесь.
        - Все равно ж не поможет, - проворчала Женя, высвобождаясь. - А садиста этого я б своими руками удавила, можешь мне поверить.
        Слова «садист» здесь, разумеется, не было, а понятие - было. Риэль усмехнулся. Пусть напьется. Фляга есть, и здоровая, литра на полтора. Надо наконец разобраться в системе мер и весов, а то слова известны, а вот как привести их в соответствие с родными килограммами и сантиметрами, непонятно. Она заставила Риэля поесть. Когда он опять замирал в задумчивости, силой запихивала ему в рот кусочки поменьше, чтобы не разбередить ранку на губе. Во фляге оказалось не вино, а что-то куда более крепкое, но столь же вкусное, слегка напоминавшее рябину на коньяке, но гораздо мягче. Женя тоже несколько раз к фляге приложилась, но остановилась вовремя, а Риэль нажрался в русском стиле - до отключки. И наутро у него было налицо классическое похмелье с головокружением, слабостью и дрожанием рук. А куда им торопиться? Тут, в кустах, и отлеживался, несколько раз отбегал подальше - потошниться, в озерце купался, хотя проку-то, вода словно подогретая была. После полудня он слегка пободрел, лицо обрело цвет, а то бумага и бумага, да еще мятая, но глаза оставались совершенно больными, и к похмелью это не имело никакого
отношения.
        Они не стали заходить в деревни, не выступали, даже не останавливались, чтобы купить еды, потому что Арисса наложила всего дня на три. Риэль отобрал у Жени корзинку: и так, мол, она ее тащила долго, да еще бегом. Они почти все время молчали. Иногда он встряхивался, начинал говорить, но по каким-то ассоциациям уплывал то ли в свежие воспоминания, то ли в давние, беседа угасала, и Женя никак не настаивала на продолжении. Жалко его было безумно, до слез. Никогда не любила и не жалела слабых мужчин. Был такой стереотип: мужчина должен быть сильным. А вот, оказывается, необязательно. Почему Женя может обладать ранимой и нежной душой (но не обладает, если уж честно), а Риэль - не может? Риэль - менестрель, что означает не только певца, но поэта и музыканта. А поэты, как известно, ходят пятками по лезвию ножа и режут в кровь свои босые души. И тут еще обстоятельства, которым совершенно не хочется завидовать: и осуждаемые в обществе склонности, и отвращение к самому себе… Ведь Женю-то подобрал, потому что подбирали его. И говорил ей множество приятностей, потому что помнил, как это здорово, когда тебе
говорят о любви.
        В конце концов он с собой справился, повеселел, глаза уже не напоминали остывший пепел, ожили, заблестели. Возобновились уроки пения.
        - В Миддике купим тебе лютню, - решил Риэль. - Там делают хорошие инструменты. Я зарегистрирую ее на себя, пока ты еще не член Гильдии. Не бойся, лютня несложный инструмент. А ты говорила, что немножко играла на каком-то струнном инструменте.
        - Ага, - хмыкнула Женя, - три аккорда на гитаре на все случаи жизни.
        - Значит, выучишь пять аккордов на лютне, - улыбнулся он. - Тоже универсальных. Сможешь себе аккомпанировать.
        - А ты?
        Он помолчал, нахмурился.
        - Женя, я не собираюсь тебя бросать. Никак. Ни бежать топиться в пруду, ни тем более уходить, ни даже умирать от костегрыза. Просто неизвестно, что может случиться. Могу свалиться с обрыва и свернуть шею, могу и правда заболеть костегрызом, могу отравиться рыбой. И ты тоже можешь. Но я хочу, чтобы ты не осталась без профессии. А петь без музыки… в общем, не с твоим голосом. Даже я не злоупотребляю. И даже Гартус играет. Вот уж как Гартус играть ты всегда сможешь.
        - Зато петь не смогу, - хихикнула Женя.
        - Ну, петь, как Гартус, и я не смогу. Такое чудо и такому типу досталось… Я б под его голос такие баллады сочинял… будь он нормальным. Для него не хочется, а сам не вытяну. И Симур то же самое говорит.
        - А что Хайлан сделает со своими людьми? - вдруг спросила Женя. - Они пытались прощения просить, а я не простила, вот теперь и не знаю…
        - Пожалела? Напрасно. Конечно, я им не позавидую, он умеет быть изобретательно жестоким. Ну так, Женя, кто ж их заставлял хозяина любимого так оскорблять? Как посмели попрекать его склонностью к мужчинам? Не жалей. Никогда не жалей мелких мерзавцев.
        - Буду жалеть крупных, - пообещала Женя. - Хайлана, например.
        Когда они уже укладывались спать на следующем привале, Риэль вдруг сказал:
        - Иногда мне кажется, что Хайлан достоин жалости.
        РАЙВ
        Миддик оказался сказочным городом. То есть городом из сказки. Нарядный, разнообразный, красивый, яркий, с разноцветными мостовыми - ведь не лень же было выкладывать орнаменты из обтесанных булыжников трех оттенков! - и огромным количеством цветов. Цветы росли всюду. В кадках, бочках, ящиках перед домами. Свешивались из окон пестрыми гирляндами. Пламенели в скверах. Буйствовали посреди тротуаров, где для них оставляли квадраты (круги, треугольники, овалы) земли. В одежде не было тусклых тонов, и Женя в своем неброском наряде сразу почувствовала себя замарашкой. Риэль не выпускал ее руки - было людно, и она запросто могла бы потеряться, зазевавшись на затейливое украшение дверей или ажурные решетки балконов, тоже увитые зеленью и цветами.
        - Столица искусств, - пояснил Риэль. - Городишко на самом деле так себе, но взгляд радует. Мы идем в Гильдию, заявим участие в состязании.
        - Мы? - ужаснулась Женя. - Ни за что!
        - Куда ты денешься! - засмеялся Риэль. - Учителю следует повиноваться, моя дорогая. Не бойся, солировать не заставлю, а вторым голосом…
        - Даже третьим не буду!
        - Будешь. Учителю действительно следует повиноваться, и это я говорю серьезно. Женя, если участвует Гартус, нам так или иначе не победить, но ты должна преодолеть страх перед публичным выступлением. Верь мне, ты можешь петь. У тебя небольшой, но красивый голос приятного тембра, богатых интонаций, необычного звучания. И для начала ты будешь мне подпевать. Как ты сама говорила: девочка на подпевках. Не понимаю, чего ты боишься. Ты уже пела, и имела успех, откуда вдруг взялся страх? «Два одиночества» мы пели очень хорошо. Симур оценил - а это стоит дорого. Да и а-тан Карен просто так хвалить не станет, можешь не сомневаться.
        Женя смолчала. И действительно, почему вдруг стало страшно? Может, просто город подавлял? Нет, он как раз радовал, заставлял улыбаться. И люди были улыбчивые и приветливые, просто образцовые американцы: встретились глазами - и просияли. Правда, американские зубы протезного вида тут были никак не у всех…
        Гильдия располагалась в выпендрежном здании, украшенном лепниной а-ля сталинская эпоха, только вместо снопов и серпов по стенам вились лютни, виолы, прочие музыкальные инструменты, а цветные окна сияли местной музыкальной символикой. Риэль пробовал учить Женю нотной грамоте и бросил: она никак не могла понять, зачем нужно больше пятидесяти символов, когда можно обойтись семью нотами и всякими диезами-бекарами. Трем аккордам на лютне можно обучить и без теоретической подготовки. Вот двоюродный мамин брат, дядя Леша, на обыкновенном дешевом баяне играл на слух даже фуги Баха, не зная ни одной ноты, и пел, как Паваротти. Особенно после стакана самогона. После двух он начинал горланить матерные частушки.
        Риэля здесь знали и уважали, и толкавшиеся в огромном холле менестрели, любители и профессионалы, и чиновники от шоу-бизнеса. Его зарегистрировали без разговоров, даже не спрашивая, что он будет петь, так же без возражений вписали и ученицу Женю Кови (с ударение на первом слоге). Его репутация и известность позволяли немного своевольничать. Увидев в толпе Симура, Женя обрадованно помахала ему рукой, но вместе с патриархом приблизился и самоуверенный Гартус и тут же, без приветствия, начал критиковать Риэля за то, что притащил на состязание безголосую девчонку, за то, что Риэль пишет скучные небогатые песни - ему, Гартусу, и исполнять нечего, за то, что вообще взял в ученицы настоящую бездарность… Женя сначала сдавленно хихикала, а потом непочтительно расхохоталась, и великий менестрель опешил, а Симур подмигнул. Риэль обладал ангельским характером: не спорил, даже не предлагал Гартусу самому песни писать, разговаривал спокойно, с милой улыбкой. Симур увел Женю к окну.
        - Пусть. Риэль - мальчик добрый, терпит все выходки Гартуса, однако все, кто присутствует при их разговорах, почему-то над Гартусом же и смеются. Ну что, рассказывай, как дела, какие планы… Хотя какие планы у Риэля, королек - он и есть королек.
        Женя рассказала. Симур одобрил ее участие, хоть и на подпевке, - к слушателям надо привыкать, а еще надо помнить, что они разные, могут восторженно кричать, а могут и свистеть, и этот свист может означать всего лишь скверное настроение одного, умноженное на эффект толпы. Надо уметь это преодолевать. Похвалил намерение Риэля купить ей лютню: в Миддике отличные инструменты, хотя и дорогие. Где остановились? Нигде еще? Это плохо, гостиницы сильно подорожали, ну, если что, у Симура чуланчик зарезервирован, втроем тесновато будет, но все ж лучше, чем на улице.
        Тут подошел веселый Риэль. Веселый. Впервые после свидания с Хайланом он выглядел таким. Женя возликовала. Подавленность Риэля передавалась и ей, хотя она и не была склонна к депрессиям. Впрочем, в депрессию она и не впадала, просто Риэль большую часть времени молчал, занимался углубленным самокопанием - и это бы еще ничего, но выводы он делал самые неутешительные, самокопание переходило в самопрезрение, а хуже этого Женя ничего не знала. И ей случалось быть не в ладу с собой, но в целом ее отношение к Евгении Ковальской было лояльным, знала она и достоинства, и недостатки упомянутой особы, зато и понимала, что безгрешны только ангелы, а их, как известно, придумали для создания идеала.
        Два разных человека. Две разные боли. Два разных результата. Женя и Риэль.
        Получилось не совсем то, что предлагал Симур. Риэль заплатил за номер в гостинице, и не они теснились в Симуровой каморке, а Симур переселился к ним, и хозяин гостиницы поставил еще одну кровать в просторную комнату. Менестрели имели преференции, если у них были деньги. А Хайлан был щедр. Лютню они ходили покупать втроем, спецы совсем загоняли Женю: обошли пять магазинов и три мастерских, перепробовали двадцать инструментов, пока их не устроил звук, вес и форма. Они всучили эту лютню Жене и с четверть часа терзали ее, заставляя то так за нее подержаться, то этак, то струны поприжимать, то побренькать. Мастер стоически позволял все: Симур и Риэль - это были почти легенды. Если бы Ростропович пришел в магазин за виолончелью, ему бы тоже все разрешили. Но Женя чувствовала себя первоклашкой, которую родители решили отдать в музыкальную школу. По классу арфы.
        Лютня стоила такие деньги, что Женя икнула. Второй раз она икнула, когда непрактичный Риэль начал торговаться и сбавил цену почти на четверть. Он всегда безропотно платил за одежду или еду, мотивируя тем, что не знает, сколько на самом деле стоит вырастить зерно, испечь хлеб или сшить рубашку, зато он точно знал, сколько можно платить за музыкальные инструменты. В итоге довольны были и оба менестреля, и продавец, а совершенно измученную Женю в благодарность за ее безропотность накормили замечательным десертом, посмеиваясь и беззлобно пошучивая. Это был лучший день ее жизни на Гатае.
        В комнате они располагались долго, ругаясь и переходя на личности, сопровождая выяснения отношений смехом. Симур собирался было лечь на полу, но ему запретили под предлогом возраста, ревматизма и прочих старческих болезней. Потом на полу собрался лечь Риэль, и тут начала возражать Женя. О ней речь и вовсе не шла, и в конце концов Женя решительно резюмировала:
        - Мы с тобой в одной постели уже спали, а вот Симуру явно этого не захочется. - Риэль хмыкнул, а Симур немедленно предложил Жене лечь с ним в одну постель, и вот тогда… - Значит, эта - наша, а эта, поуже, твоя, Симур.
        На следующее утро Риэль отправился по каким-то делам, велев Симуру присматривать за Женей. Они провели чудный день, полный осмотра достопримечательностей, знакомств с разными людьми. Милая застенчивая и сдержанная ученица Риэля все больше помалкивала и скромно опускала глазки, как и подобало в ее положении, а Симур резко осаживал тех, кто рвался познакомиться с ней поближе. Нравы в этой среде были… в общем, шоу-бизнес и есть шоу-бизнес, и благодарение богу, что среди этой раскованной толпы есть такие, как Симур.
        Они много разговаривали, а так как общая тема у них, по сути, была одна, то они много разговаривали о Риэле.
        - Ты ведь его любишь, - утвердительно сказала Женя.
        - Люблю, - согласился патриарх. - Хотел бы такого сына. Мне жаль, то ты не знала его прежде. До того, как они с Матисом расстались. Какой он тогда был… Само обаяние, естественность, доброта… Не спорь со мной, девочка, он, конечно, и сейчас обаятелен, и прикидываться не любит, и парень добрый. Только гложет его что-то. Нехорошо они с Матисом расстались. Уж не знаю, что там произошло, но плохо. Матис обошелся с ним… в общем, скверно. Не думаю, что Риэль заслужил такую резкость. И он сломался. Сейчас он хоть отошел немного, а первый год было что-то страшное. Он был так подавлен, его тогдашние баллады мало кто поет - тяжело очень. Он ведь талантливый поэт, что редкость среди нашего брата. Как правило, нам дано писать музыку, а вот со стихами… не очень. Риэлю отвешено полной мерой: голос, обаяние, привлекательная внешность, музыкальность, поэтический дар… Они с Матисом были лучшим дуэтом не только в Комрайне. Они побеждали на всех состязаниях, в которых решали поучаствовать. Они пели только свои песни, и я думаю, что это были песни только Риэля. Какие песни он писал, когда был счастлив… Они так любили
друг друга, что даже самые ярые ненавистники мужеложства понимали, что дело тут не в постели. Чего только не рассказывали о их разрыве! И что Матис нашел кого-то другого, и что Риэль ему изменил, и что Риэль лег с кем-то за деньги, а Матис ему этого не простил.
        - Ты знал Матиса?
        - Конечно. Матис и познакомил меня с Риэлем. Сказал, что никто лучше него не поет
«Темнолесье».
        - И что стало с Матисом?
        - Умер. Через несколько месяцев после того, как они расстались. У него костегрыз был, у бедняги. Я вот даже думаю, что он так плохо обошелся с Риэлем, чтобы тот не видел его смерти. От костегрыза умирают плохо. Я и не знаю, выдержал бы это Риэль или нет. Ну-ну, не надо плакать.
        - Я не буду. Можно я тебя спрошу… Как ты ходишь по дорогам? Ведь ты немолод уже.
        - Я стар, милая. Я самый старый из поющих менестрелей. Шестьдесят пять лет - не шутка. Поэтому я не хожу, а пользуюсь дилижансом. Ночевки на земле тоже уже не для меня. Но останавливаться не хочу. Пока могу - пою. Хотя голос уже не тот, конечно. Не хуже, чем у Гартуса был. Диапазон не такой, зато богатство звучания, тембр… Есть что вспомнить.
        - А что случается с менестрелями, когда они уже не могут петь?
        - Гильдия выплачивает пособие. Не бог весть что, но среди нас не бывает богатых и балованных, мы привычны к скромной жизни, потребности у нас невелики. А в Комрайне есть даже такой дом для старых или больных менестрелей. Там я, наверное, и буду доживать. Навестишь?
        - Обязательно, - клятвенно пообещала Женя, обнимая старика. Вот это называется необъяснимой симпатией.
        А следующий день, последний перед началом состязаний, получилось наоборот: Симур встретил каких-то старых друзей и отправился отмечать встречу, а Женя провела время с Риэлем. Они и порепетировали, и первый урок игры на лютне был дан, и говорили много, в том числе и о Симуре.
        - Он добрый, - нежно сказала Женя. Риэль удивился:
        - Симур? Нет. Он не добрый. Я его очень люблю, но добрый… нет, Женя. Он очень жесткий…В общем, он бы прошел мимо плачущей девушки.
        - А кто не прошел бы? - вздохнула она. - Мне нравится Симур.
        - Мне тоже. Если я хоть кого-то способен назвать другом, так его. Вы говорили обо мне? Не смущайся, ты обо мне и так почти все знаешь, а чего еще не знаешь, я просто не успел рассказать. Он не говорил… о Матисе?
        - Матис умер. Через несколько месяцев.
        Риэль кивнул. Серые глаза потемнели. Женя погладила его по щеке.
        - Может, он ушел, чтобы ты не видел, как он умирает?
        - Предположение Симура? - горько усмехнулся он. - Матис не был добряком, однако настолько жестоким тоже. Ты знаешь, почему он ушел.

«Матис был совсем не такой, как Риэль, - вспомнила Женя. - В нем было то, чего в Риэле нет вовсе, - резкость, категоричность, уверенность в своей правоте, вспыльчивость. Удивительно, что они, такие разные, ладили долгое время. Дополняли друг друга. Риэль смягчал Матиса, Матис укреплял Риэля. Такая была красивая пара, да простят меня боги, хотя и ненормальна была их любовь».
        - Не грусти. Я знал, что он умер. Без магического вмешательства костегрыз не вылечить. Хотя несколько месяцев… Значит, у него была уже последняя стадия. И я напрасно…
        - Разве ты можешь что-то изменить? - прикрикнула Женя. - Возьми себя в руки. У нас завтра отборочный. Будешь так себя вести, я сфальшивлю, и тебя с позором выгонят.
        Он засмеялся, но не без принужденности.
        Они прошли и отборочный тур, и первый, и второй, попали в финал, и Женя так боялась финала, что менестрели не могли ее успокоить вдвоем. Она сидела и тряслась, а они чесали затылки и решали, напоить ее вином или успокаивающими каплями, которые непременно найдутся у Грита, он любит корчить из себя нервного юношу, хотя на самом деле чувствителен, как придорожный валун. Женя представила себе нервную структуру валуна, захохотала и успокоилась.
        В финале их было пятеро. Гартус косился на них с презрением и высокомерием, бросал уничижительные реплики, комментировал Женину бездарность и всячески старался смутить Риэля, а тот и вовсе не реагировал, только посмеивался слегка. Конкурс был сложен: менестрели не знали, что им придется петь. Это решали устроители состязаний. Подразумевалось, что всякий менестрель должен знать лучшие баллады. Менестрели-то знали, а вот Женя - нет. А Риэль категорически не хотел, чтобы она не участвовала: ничего страшного, будешь слегка подпевать, будешь моим эхом, ты все равно все баллады уже не раз слышала, самое страшное, что нам грозит, это не выиграть, а проиграть этим «звездам» не стыдно.
        Им выпали «Темнолесье», и Женя облегченно вздохнула: это они репетировали. Гартусу досталась «Жестокая судьба» (Риэль сдавленно хихикнул - балладу писал он и для себя, так что с Гартусовым диапазоном развернуться было негде). Симур выступал первым со своими «Алыми цветами» и нагнал на Женю такую тоску, что даже слезы на глазах выступили. Хотя текст баллады был довольно примитивен, сюжет банален и грустен (алые цветы росли на придорожной могиле, в которой покоился одинокий и всеми забытый менестрель), но голос у старика и сейчас был роскошен. Второй и третий менестрели, Жене не знакомые, выступили хуже, а потом настала их очередь, и все волнение как рукой сняло, когда Женя вышла на сцену вслед за Риэлем. И в самом деле - не расстреляют и тухлыми яйцами не забросают, у входа бдительная стража изымала все, чем можно швыряться. Это был своего рода Колизей, под завязку наполненный слушателями. Вход был платный, однако люди не только сидели на скамьях, расположенных амфитеатром, но и на лестницах, стояли в проходах. Поп-звезды в России умерли бы от зависти.
        - Просто подпевай, - примостившись на высоком стуле, улыбнулся Риэль. Женя кивнула и села на маленькую скамеечку у его ног, тщательно продумав позу: чтоб петь можно было и смотрелось красиво. А выглядеть она уж постаралась!
        Как пел Риэль! Зачем ему нужно было это эхо, которое и слышно-то было, наверное, только в первых рядах, а вот его голос звенел, как колокол. Публика аплодировала стоя. А Гартусу - сидя и довольно вяло. И Риэль победил в очередном конкурсе, а потом полчаса извинялся, что именно он, а не оба: ведь Женя еще ученица, потому у них не дуэт, таковы правила. «Но если бы ты пела плохо, он не победил бы, - добавил один из незнакомых финалистов, - поздравляю, Женя, ты молодец. Интересно было бы послушать тебя соло».
        В Миддике они пробыли еще несколько дней, преимущественно развлекаясь и отдыхая, что сопровождалось изрядными возлияниями, хотя Риэль вовремя останавливался, ну а Женя всегда меру знала. Симур вообще пил мало, объясняя это точно как бывший алкоголик дядя Саша из сорок седьмой квартиры: «Я свое уже выпил». Риэль иногда поглядывал на Женю со странным выражением лица, и она не сразу поняла, что означают эти взгляды. Он ждал, когда ей надоест Миддик. Он не двинется с места, пока не захочет она. Это одновременно восхитило, умилило и подняло настроение на полгода вперед, поэтому она с самым невинным видом спросила, куда и когда они пойдут дальше, сколько, мол, можно жить в этом пряничном городке… Риэль просиял.
        Женя умела скрывать свои мысли и желания, и он не догадался, что ученица вовсе не прочь пожить здесь еще месячишко-другой, не из-за прелестей самого города, а из-за чудес оседлой жизни - возможности сходить в баню (здесь это было модно) и половить на себе завистливые взгляды аборигенок, возможности спать в ночной рубашке, а не всего лишь скинув туфли, на постельном белье, а не на одеяле, уже не особенно чистом, отсутствии необходимости идти целыми днями… Хотя скажи она «я устала» - и можно хоть весь день валяться не травке и смотреть в небо. Если есть что пожрать, разумеется.
        К тому же Миддик был очень дорогим городом, даже дороже столицы. Здесь было несколько театров, включая оперный, и уж конечно, они посмотрели представления (полный отстой с закатыванием глаз, ломанием рук и завываниями), был настоящий музей, который привел Женю в состояние эйфории, потому что такого она не видела никогда. Помимо более-менее обычной живописи-скульптуры и, так сказать, произведений народных промыслов, так сказать, были там просто невероятные творения, по словам Риэля, созданные магами: картины - не картины, то ли объемные, то ли с голографическим эффектом, почти живые. В морской воде играли солнечные блики, песок пересыпался под ветром, шевелились листья деревьев, и это сопровождалось не только звуками, но и запахами. Риэль насилу ее оттащил, когда служитель третий раз напомнил, что музей закрывается.
        Магия… За эти месяцы Женя не видела ее ни разу; ведь и портал, и обучающая машина для нее выглядели как продукты технологии, и в слова Тарвика о вкладе магов ей не особенно верилось. По крайней мере, для нее это было обыкновенным хайтеком… то есть, разумеется, не обыкновенным, фантастическим, но хайтеком. Магия же почему-то прочно ассоциировалась со средневековьем. Латы, замки, мечи, посохи… Лат здесь не носили, мечи тоже полагались далеко не всем, то есть и Риэль мог бы прицепить его на пояс, да только удивлялся: зачем бы, все равно не боец, фехтовать не умею совершенно, а если вдруг разбойники, все равно в одиночку не отбиться. Стражники, то есть обыкновенные патрульные полицейские в привычной терминологии, носили форму: темные штаны и рубашки практичного покроя, к зиме надевали еще куртки, на поясе у них, как у американских копов, было навешано много всего: и дубинка, на взгляд Жени, коротковатая, и нечто вроде наручников, и кожаные футляры, напоминающие кобуры, и ножны с впечатляющих размеров кинжалами, и специальные кармашки для метательных ножей, и маленькие скорострельные арбалеты. Мечей у
них не было. Навстречу не раз попадались горожане, придерживающие эфесы, или всадники с ножнами на перевязи, как у мушкетеров, но определенных критериев не было. Хочешь носить - носи. Но неудобно же.
        Огнестрельного оружия не было вообще, потому что не было пороха. Селитры тут не было. Совсем. Риэль не особенно много знал о полезных ископаемых Гатаи - металлы драгоценные или полезные, минералы драгоценные или полезные, некая полумифическая жидкость, активно используемая магами, а не все ли тебе равно, дорогая…
        В общем, конечно…
        Они распрощались с Симуром и отправились в путь. Кошелек Риэля, утяжелившийся после состязаний, уже основательно похудел: дорого стоило и жилье, и еда, но еще дороже - искусство, а они четыре раза были в театрах, два - в музее, один - в цирке. Женя вспомнила, что Симур говорил о талантах Риэля. Тот засмеялся: было дело, и акробатикой занимался, и жонглировал, просто необходимость отпала, достаточно зарабатывает и пением. Но для Жени он тут же устроил представление: прошелся колесом, прошелся на руках, сложился в несколько поз, которым любой йог позавидует, пожонглировал разными предметами и прямо на безлюдной дороге принялся учить Женю танцевать. А на привале, расчесывая изрядно отросшие волосы, она спросила, почему он выгорел на солнце, а она как была рыжей, так и осталась. Риэль не понял: что значит выгореть? Это как?
        На этом солнце не выгорали ткани, не выгорали волосы, оно не давало никакого загара - Женя видела и по себе, и по Риэлю: лицо, руки и тело были одного цвета, у него - белые, у нее - смугловатые. Таким белобрысым он был всегда. Солнце не напекало голову. Женя давно потеряла и бейсболку, и шляпу, все боялась - ведь жарко, палит… оно палило, только без последствий. Пришлось рассказывать не только про поездки к морю и лежание на берегу в полуголом виде, но и про солярии.
        По сравнению с летом действительно похолодало, и на ночь Женя надевала куртку, купленную на деньги Хайлана, они ложились на одно одеяло и укрывались вторым, и Риэль обещал в первом же городе обзавестись палаткой, в Миддике они были уж вовсе фантастически дорогие.
        Жизнь была прекрасна. Мир был прекрасен. Риэль был прекрасен, потому что справился со своей подавленностью и перестал все время развлекаться молчаливым самобичеванием. Надо сказать, что мужчины, способные чувствовать так сильно, Жене еще не попадались. Может, не везло… Помнила она рассуждения Вадика (склонен был юноша к философствованиям, уши порой вяли) насчет того, каким должен быть мужчина. Чтоб без слюней, чтоб эмоций поменьше, чтоб расчета побольше, любовь - это, конечно, здорово, но главное чтоб дело было, характер, сила…
        И, в общем, примерно такие представления у Жени и были. Обилие эмоций - удел женщин, мужчина должен делом заниматься, а не предаваться горестным мыслям, а они, нежные, слабые, тонко чувствующие, должны только прислоняться к крепкому мужскому плечу. Спрашивается, почему она так считала, ведь ни нежной, ни слабой, ни даже тонко чувствующей не была. Не давались ей нюансы. Наверное, Олег выбил. Ногами.
        Риэль не ныл и не жаловался. Выложив Жене, так сказать, сюжет, замкнулся, замолчал и начал вариться в собственном соку. И ведь сюжет был изложен без метафор и прочих гипербол, он порой выражался гораздо красочнее и не стеснялся даже красивостей. Впрочем, почему бы поэта должна смущать образность речи? Он шел и молчал, а у не самой сентиментальной дамы, сердце разрывалось, когда она смотрела на осунувшееся лицо и потускневшие серые глаза.
        Сейчас глаза блестели, были, если так можно выразиться, ярко-серыми, без синевы или стального отлива, просто серыми, не так чтоб темными, не так чтоб светлыми, и даже сравнить нечем. Чисто серый цвет почему-то в природе не на каждом шагу встречается. Ни тебе осенней смерти, ни древнего меда, который на самом деле янтарь. А он что? Одуванчик? Так одуванчики здесь не росли.
        Дорога, точнее широкая тропа, вела через приветливый лес. Риэль честно предупредил, что предстоят еще минимум две ночевки под открытым небом, но если вдруг начнет накрапывать дождь, он соорудит шалаш, умеет, получается хорошо и почти не промокает. Еда у них была, причем такая, что Женя предвкушала удовольствие: творог, больше похожий на взбитые сливки, нежный, сладкий, его было много, а еще были какие-то лепешки, взглянув на которые, Риэль сглотнул слюну и не торгуясь купил сразу десяток. Он рассказывал забавные истории, заставлял Женю петь на ходу и показывал, как нужно это делать, как дышать, даже как держать спину и голову, чтобы голосу было легче. Женя добросовестно пела, держала и учитывала замечания, слегка удивляясь, насколько же серьезно он относится к обучению, ведь все равно не выйдет из нее великой менестрельши. Не Монтсеррат Кабалье.
        В общем, среди менестрелей попадались тоже не сплошь Шаляпины и Каррерасы, имелись и обладатели камерных голосов, невеликих, но тем не менее звучных и послушных, но такие, как правило, были своего рода бардами: то есть не замахивались на
«Темнолесье», а исполняли то, что сочиняли сами. Риэль пообещал Жене перевести на всеобщий все романсы, какие она вспомнит, и насочинять еще сколько угодно, такая музыка пишется сама, а слова придумаются, никуда не денутся. Ну да, или
«Уси-пуси», или «Аве Мария»…
        Женю вдруг осенило и она начала напевать Риэлю знаменитый дуэт из «Призрака оперы». Там, конечно, женский голос взбирается на немыслимую высоту, но Риэль вполне способен переделать все с точностью до наоборот. К этим «полусвоим» творениям он относился легкомысленно, в Гильдии не регистрировал - халтура, однодневка, сегодня поют, завтра забыли, час на стихи, вечер на музыку - и пой не хочу. А вот «Усталые глаза» он сочинял - не ел, не спал, все только переписывал, боги знают сколько бумаги извел, хотя обычно все рождается в голове и в ней остается, пришел в город, купил листочек, с одной стороны ноты записал, с другой слова - и в Гильдию. И тут - пришел, начал записывать - не то. И так почти три недели. Деньги кончились, петь не мог, но пел, то есть издевался над слушателями, ладно хоть ресторан был… трактир, кабак, публике все равно было, под что пить и жевать…
        Откуда вдруг вынырнули эти люди, Женя не поняла. Вроде и подлеска особенного нет, деревья как в парке росли, цветов море, кустики хиленькие, и вдруг появляются сразу пятеро, двое с тяжелыми арбалетами, остальные с ножами по полметра длины. Женя взвизгнула от неожиданности и вцепилась в Риэля, а он крепко обхватил ее руками. Напряжен он был - ну камень, а не человек.
        - Попались, - умильно сообщил один.
        - Мы менестрели, - торопливо сказал Риэль. - Идем из Миддика в Скамож.
        - Ну, раз менестрели, - заржал второй, - есть вас на ужин мы не станем. И даже брякалки ваши вам отдадим. Пошел вперед, и живо.
        Риэль обнял Женю за плечи и не выпускал, хотя идти было неудобно. Взглянув на него, Женя испугалась еще больше, потому что лицо у него было вообще… не его. Свободной рукой он отводил ветки, смотрел прямо перед собой и молчал. Дорога не заняла много времени: сразу за деревьями обнаружился распадок, в котором и располагался лагерь разбойников. От силы полчаса ходьбы от дороги - наглость неслыханная. В Комрайне разбойники вели себя осторожно, потому что ловили их постоянно, старательно, при задержании не церемонились, да и суд обычно кончался примерно одинаково. Жене и Риэлю постоянно попадались на дорогах патрули, суровые, бдительные и вооруженные до зубов. Документы не проверяли за неимением здесь особенных документов, но Риэля заставляли предъявлять знак Гильдии - татуировку на внутренней стороне запястья. Могли еще потребовать, чтобы он спел куплет из какой-нибудь знаменитой баллады, потому что особо ушлые разбойники порой пытались прикинуться менестрелями.
        Лагерь был обустроен основательно: несколько палаток, кострище посередине, вокруг аккуратные чурбачки, чистота. К тонкому дереву длинной веревкой была привязана коза. Скарр, местный заменитель собаки, равнодушно на них покосился. Разбойники были относительно ухоженными, во всяком случае воняло от них не очень. Риэля грубо толкнули в спину, а так как он обнимал Женю, то они оба упали на карачки, и Риэлю еще поддали по заду - просто для развлечения.
        - Мешки развязывайте, футляры открывайте, - скомандовал один. - А деньги сразу отдашь или огнем тебя пожечь сначала?
        Риэль молча снял свой рюкзак, развязал, открыл оба футляра, потом помог Жене, и пока бородатый тип рылся грязными руками в ее белье, отдал начальнику кошелек. Тот взвесил его на руке.
        - Все?
        - Двадцать золотых и полтора десятка дин, - пожал плечами Риэль. - Немного мелочи. Миддик - город дорогой.
        - Двадцать золотых? Это хорошо. Мелочь оставь себе. Но если ты утаил хоть что-то, будешь очень жалеть.
        - Я знаю правила, - грустно сказал Риэль, вызвав приступ бурного хохота, потянул Женю вниз и, когда они сели под деревом, снова ее обнял. Разбойники переворошили все их небогатые вещи, но заинтересовало их немногое: шарфик из батинского шелка, одно из двух Жениных платьев и концертный костюм Риэля. Все работники ножа и топора были ниже его ростом и заметно шире в плечах, ну куда, спрашивается, им серебряно-черная рубашка? Впрочем, одежда здесь дорога, можно продать, старьевщики, торгующие подержанными тряпками, не самые бедные люди в Комрайне. Скромная цепочка у Жени на шее почему-то не привлекла их внимания, может, просто показалась несолидно тонкой, а медальон скрывался под блузкой. Женя прижалась к Риэлю, снова развеселив бандитов, а Риэль опять напрягся.
        Их оставили в покое, разошлись по своим делам, корзинку с едой унесли в одну из палаток.
        - Что с нами будет? - спросила Женя прерывающимся голосом. Он не ответил, и Женя поняла, что вопрос глупый, однако задала еще один: - Меня изнасилуют?
        - Меня тоже, - почти спокойно отозвался он. - Хотя это не утешение, конечно.
        - Ой… а тебя-то зачем?
        - Тебе объяснить? - усмехнулся Риэль. - Здесь не бывает женщин, мужеложство считается скверной, в бордели они не ходят… Стосковались по людям. Как ты думаешь, зачем у них коза? Конечно, тут и я предпочтительнее… А уж ты…
        Слезы подступили к глазам, и Женя не стала их давить. Страх материализовался. То она боялась абстрактно, а теперь уже конкретно. Прежде просто отвлекала дорога, но ведь эта мысль была первой осознанной, когда прошел испуг. Зачем бы еще десятку здоровых мужиков понадобилась женщина, не есть же ее. Но вот о Риэле она просто не подумала. Он погладил ее по плечу.
        - Что ж нам делать?
        Очередная глупость. Ну почему бы просто не помолчать, поплакать себе тихонько, не мучить Риэля дуростью своей… Но он ответил:
        - В общем, есть две возможности. Стерпеть и выжить. Или сопротивляться и умереть. Причем умереть очень плохо.
        - Все равно ж перед этим изнасилуют.
        - Обязательно.
        Женя уткнулась лицом в колени. Ну почему мужики такие скоты, спрашивается… Слезы лились сами по себе, даже всхлипывать не хотелось, и себя было ужасно жалко. Эгоистка. Для мужчины насилие ничуть не приятнее, чем для женщины, даже если этот мужчина гей. А почему он так хорошо знает эти правила?
        - Есть еще третий вариант, - очень тихо проговорил Риэль. - Я могу попробовать избавить тебя от этого. Не уверен, что смогу, конечно, но попробую… если хочешь. Кинжал они отобрали, но у меня еще есть нож.
        Женя подняла голову. Даже слезу высохли. Ничего себе вариант!
        - И что с тобой после этого будет? Мне, значит, третий, а тебе второй?
        - Себя я, наверное, просто не успею, - виновато пробормотал он.
        - Нет уж… Я переживу… наверное.
        - Скорее всего, - согласился он. - Я пережил. Последняя моя тайна, которую ты еще не знаешь. Нас с Камитом поймали разбойники в Доменском лесу. Мы даже с дороги-то не сворачивали, а все равно. Я был молодой совсем, - он горько усмехнулся, - хорошенький, беленький… И глупый очень. Не сразу понял, что они хотят, а потом испугался до полусмерти… И Камит решил меня от этого страха избавить, бросился ко мне с ножом… да не успел. Менестрели не бывают бойцами. Его перехватили и ведь даже бить не стали. Просто… просто посадили на кол. И забавлялись со мной всякими способами, пока он умирал. Так, чтобы он все видел. А потом собрались и ушли. Когда я наконец смог двигаться, Камит уже умер. Всю ночь я рыл ему могилу ножом да руками. Тем самым ножом. Плакал, как ребенок. Зачем он… Не знаю, его жалел больше или себя. Крутилось в голове: а не сделай он этого, сейчас бы мог меня утешить, обнять. Я вытаскивал этот кол и все боялся сделать ему больно. Понимал, что ему уже все равно, и тем не менее осторожничал, боялся потянуть сильнее. А он так и смотрел на меня. До сих пор иногда снится… А тогда я вообще
несколько месяцев спать не мог, да и не только во сне видел Камита на колу, чувствовал его взгляд. Знаешь, Камит не кричал. Вообще. И глаз с меня не сводил.
        - Я переживу, Риэль, - сказала Женя. - Зато мы будем вместе и сможем друг друга утешать. Если они нас все-таки не убьют.
        - Менестрелей не убивают, - пожал он плечами. - Во всяком случае, так редко, что я не помню. Только если… как Камит. Мы не бойцы, это негласный закон Гильдии. То есть никто не мешает нам уметь драться или фехтовать, кто-то даже и умеет, но в основном мы не сопротивляемся. И нас не убивают. К тому же убийство менестреля считается более страшным преступлением, чем, например, крестьянина. Потому что у нас нечего отнять.
        - А чего они ждут?
        - Остальных. Их человек двадцать… Женя, ну… Эх, да что я тебя успокаиваю… Нет у нас выбора. То есть только эти два варианта, раз третий тебя не устраивает.
        Женю не устраивал и второй, и даже первый. Двадцать... С ума сойти. Она бессильно привалилась к Риэлю и подумала, что он ведь так окаменел в первый момент не столько от испуга, сколько от воспоминаний. За что ему это - дважды любить и дважды потерять? Женя, конечно, тоже обе свои любви потеряла, но куда более естественным путем. Олег благоденствует где-то в Новосибирске, Тарвик где-то в Комрайне, умерли они только для Жени. И черт с ними, пусть лучше живут.
        Когда начало смеркаться, постепенно подтянулись оставшиеся. На Женю и Риэля бросали плотоядные взгляды, ржали мерзкими голосами, как подростки, считающие, что это круто, перебрасывались сальными фразочками. Двое колдовали у костра, разводили огонь, устанавливали над ним самодельный вертел с тушей небольшого оленя, и Женя вдруг поняла, что хочет даже не есть, а жрать. И в туалет, то есть в кустики. Риэль окликнул одного разбойника и недвусмысленно объяснил, что им необходимо, и тот спокойно кивнул влево - туда, мол, только по очереди. Наверное, можно было попытаться ускользнуть, подумала Женя, уже вернувшись, да только куда бежать-то… и что станет с оставшимся. Потом им дали поесть, правда, не мяса, оно, наверное, еще сырое было, но их же собственные лепешки и даже кружку с молоком. Под их плотоядными взглядами Женя неожиданно почувствовала себя бодрее. Это - не со мной. Так, посторонняя тетка попалась куче сексуально озабоченных мужиков. Она переживет. А меня здесь просто нет.
        - Бабу - сюда, - объявил бородатый, выходя из одной палатки. - А парнишка - нам. Он вон какой хорошенький…
        Риэль обрадовался. Вот так - просиял улыбкой и зашептал:
        - Женя, лучше один, чем двадцать, постарайся ему понравиться, и тогда он не отдаст тебя остальным. За меня не бойся, уж точно переживу.
        Разбойник поднял Женю за волосы (она взвизгнула) и выразительно произнес:
        - Сказано - туда. Пошла, девка, и радуйся… Но не очень, потому что потом можешь и нам достаться. Не бойсь, не съедим! - и мощным шлепком придал Жене ускорение. У входа в палатку она оглянулась, но Риэля, оставшегося позади костра, не увидела.
        Палатка, наверное, называлась шатром, была высокой (от Жениной макушки до потолка еще оставалось с полметра), и просторной, и рассчитанной на одного человека. Во всяком случае там стоял грубый топчан (один), грубый стол (один) и столь же грубый стул (один), а вот чурбачков было несколько. Начальник. Атаман.
        Он был высок, довольно молод и даже недурен собой. Было в нем что-то… ни в Риэле этого не было, ни в Тарвике. Ни нежности Риэля, ни самоуверенной наглости Тарвика, правда, не наблюдалось. Что это было? Вот самое подходящее время физиогномикой заниматься. Завалят сейчас на спину и будешь угождать со всем усердием, чтоб остальным не достаться…
        Волосы у него были черные, глаза светлые, голубые или серые, и в свете все тех же грибов (или все же лишайников?) выглядел он почти импозантно. Женя старательно искала в нем приятность, и даже находила.
        - Иди сюда, - равнодушно проговорил он. Женя послушно подошла. Он разглядывал ее с непроницаемым выражением лица. Ну ничего, хоть бы мускул дрогнул, хоть бы в глазах что-то появилось, ведь не на козу смотрел, а на женщину, причем далеко не самую страшную в Комрайне. Приподнял ей подбородок, будто в ней полтора метра росту было, а сам-то всего на полголовы выше. А потом очень деловито начал расстегивать на ней кофточку, но даже до конца не расстегнул, раздвинул полы, высвободил грудь из бюстгальтера местного производства, не шибко красивого, зато удобного (Риэль красивый предлагал, но Женя цену услышала и сразу предпочла удобный), и так же внимательно и равнодушно, как и лицо, начал изучать. И через пару минут так же спокойно поправил бюстгальтер и застегнул блузку. А потом встал на колени, склонил голову, взял Женю за руки, словно собираясь поцеловать, и прижал их ко лбу.
        - Ты пришла.
        Еще и псих.
        - Ты пришла, Джен Сандиния. Приказывай. Я, Стан Горонт Квир, командор ордена надежды, готов повиноваться тебе.
        Женя растерялась так, что не нашла ничего лучшего, кроме как промямлить:
        - Я не Джен Сандиния, я просто по приметам похожа, и потому Тарвик притащил меня из другого мира.
        - Я знаю, - удивился он. - Орден обращался в «Стрелу» и просил, чтобы именно Ган отправился на поиск.
        - Но я же из другого мира!
        - Конечно. Джен Сандиния не могла родиться на Гатае.
        - Но я же просто обыкновенная женщина!
        - Разумеется, - снова удивился он. - Кем же ты должна быть? Главное ты здесь. Я вижу осеннюю смерть, древний мед и звезду на твоей груди. Я слышу мелодичный голос, вижу тонкую фигуру… Никакой Ган не может обмануть командора ордена. Ты - Джен Сандиния. Приказывай.
        - Мой спутник! - немедленно приказала Женя, абсолютно не веря, что Риэля можно спасти. Сейчас этот командор от души расхохочется и… Он легко встал с колен, отодвинул полог палатки и потребовал, чтобы Риэля привели к нему, что было сделано почти немедленно. Менестрель был несколько расхристан, подавлен, но разбойники явно еще только приступили, то ли сами раздевать взялись, то ли ему приказали стриптиз устроить. Женя кинулась ему на грудь.
        - Его не тронут, - сообщил Стан. Авторитет у него, однако. - Скажи мне…
        - Он знает, - буркнула Женя. - А зовут меня Женя Кови… то есть Ковальская.
        - Кови, - согласился он, разглядывая Риэля, - звучит как местное имя. Прости, что так получилось. Вы проведете ночь в моей палатке, а утром отправитесь своим путем.
        Женя осмелела:
        - А твои люди не станут роптать?
        - Роптать? Нет, не осмелятся. У них есть коза… в конце концов разрешу пробежаться до ближайшей деревни, найдут какую-нибудь пастушку.
        Женя молча пожалела пастушку, но вслух возражать не стала - себя жальче. Риэль тоже джентльменством не заблистал. Следуя приглашающему жесту, она села на покрытую одеялом кровать и удивилась: сравнительно мягко, травы, наверное, для дорогого атамана накосили прямо мечами. Риэль растерянно смотрел на нее. Женя похлопала рукой рядом с собой, и Риэль вопросительно глянул на атамана и опустился рядом с ней. А Робин Гуд комрайнского розлива даже на стул садиться не стал, примостился на чурбачке, не сводя с Жени все того же невыразительного взгляда.
        - А можешь ты объяснить мне хоть что-нибудь? - осторожно поинтересовалась она. - Я оказалась здесь только для того, чтобы узнать, что меня заказал какой-то орден, о котором и Тарвик ничего не знает, а через несколько дней узнать, что я и ордену не нужна…
        Стан вдруг улыбнулся, и выяснилось, что он очень даже симпатичный.
        - Разве?
        - Но орден уничтожили и меня девать некуда, потому что… потому что никому я не нужна.
        Стан перевел взгляд на Риэля и улыбнулся еще раз.
        - Так уж и никому? Так не бывает, Женя. Всякий обязательно кому-то нужен, просто не знает, кому. А ты нужна не ордену… То есть нет, не пугайся, ордену ты тоже, разумеется, нужна, но главное, что ты нужна Гатае.
        Из-за полога сообщили, что мясо готово. Стан забрал деревянную тарелку с огромной горой обалденно пахнущей оленины, велел не беспокоить, тарелку поставил на стол, а стол легко, будто он был фанерный, переставил так, чтобы Жене не пришлось вставать.
        - Столовых приборов нет, - извинился он. Женя проворчала:
        - Ничего, я не гордая. Скажи, ты умный человек?
        - Иначе не стал бы тем, кем стал.
        - Тогда как ты расцениваешь этакую глупость - выдернуть черт знает откуда женщину и сказать, что она нужна аж целой планете, только потому, что у нее волосы рыжие и глаза карие?
        Риэль вздрогнул. Он был местный житель, правила знал, а по правилам, наверное, за такие высказывания полагалось в морду. Или еще что похуже. Но Стан только улыбнулся и выбрал Жене кусочек поаппетитнее. Граммов этак на семьсот. Мясо было сочное и мягкое. Женя, закатав рукава, чтоб не закапать их жиром, вцепилась в этот кусок, будто сто лет не ела. Риэль, недоверчиво поглядывая на Стана, тоже приступил к еде, да и атаман дисциплинированных разбойников не особенно стеснялся из-за отсутствия сервиза мейсенского фарфора. К мясу полагалась горячая вода с травами, заменяющая чай. Или сухой закон, или просто взять негде.
        - Я не уверен, что смогу объяснить тебе, как расцениваю эту глупость, - продолжил застольную беседу Стан Горонт Квир (имечко явно не комрайнское, не попадалось ей тут этого «кв», четкого, со странно удлиненным «в» и долгим «и»). - Чтобы постичь учение ордена, я потратил двенадцать лет, а я был еще из наиболее способных адептов. Просто прими, Женя. Никогда не произноси своего истинного имени вслух - время сейчас смутное, никто не знает, чем это обернется. Ты Женя, так и зовись.
        - И что я должна делать?
        Он опять удивился, причем безмерно.
        - Ты? Должна? Ты ничего и никому не должна. Радуйся жизни. Странствуй или живи оседло. Люби. Выйди замуж и роди ребенка. Живи так, как тебе хочется.
        - Ничего не понимаю. Зачем тогда вы так мечтали меня сюда притащить?
        - Твое место на Гатае. Мы проверяли всех рыжих женщин планеты, но, конечно, осенней смерти не встретили. Они все рыжие, как огонь.
        - Но ведь и «Стрела» проверяла…
        Он усмехнулся.
        - Ты же не думаешь, что мы все сказали в этой «Стреле»? Этим прохиндеям? Но искатели у них лучшие, потому мы к ним и обратились. Мы знали, что они пользуются порталами и не брезгуют контрабандой.
        - Вы дали им основные приметы… То есть нужна была…
        - Ты. Удивительно, но Гану удалось тебя найти так быстро. Мы рассчитывали не менее чем на десять лет, а он справился всего за полтора.
        - Я?
        - Ты видел ее лицо? - подал голос Риэль. Стан кивнул. Ну вот, она являлась ему в видениях. Псих. - Ей грозит опасность?
        - Не знаю. Я не знаю, чем вызвана атака на орден. Но лучше, конечно, быть осторожной. Ты присмотришь за ней, менестрель?
        - Как могу.
        - Орден уничтожили, но…
        - Уничтожили? - перебил Стан с малоприятной усмешкой. - Невозможно уничтожить то, чего не знаешь. Нам нанесли урон, но нас не уничтожили. И теперь… теперь мы знаем, что ты здесь.
        - Ты же говорил, что вы знали, что Тарвик меня привел.
        - Мы знали, что он привел какую-то женщину. И зная «Стрелу», почти уверены были, что подделку. С крашеными волосами, например. Полагали, что они обязательно постарались бы подогнать тебя под описание. Обязательно вложили бы тебе знание всеобщего, потому что были уверены, что ты должна быть родом непременно с Гатаи.
        - И сознание собирались вложить, - пожаловалась Женя, - и я бы сошла с ума.
        - Если бы попала к нам, нет. Не расспрашивай меня, пожалуйста. И не бойся. Мои люди не расскажут никогда и никому о том, что я встречался с вами.
        И больше Женя ничего из него не вытянула. На абстрактные темы он беседовал охотно, и даже на конкретные вопросы отвечал, но если они не касались ордена и особы, которой место на Гатае и нигде больше. Причем вот так общо: на Гатае, можешь по Комрайну гулять, можешь в Кримспин свалить, но там холодно и дикие племена есть, а можно и в Тируман сходить, но там жарко, диких нет, но есть крайне недоброжелательные. Разговаривали они долго, а когда объевшаяся Женя начала клевать носом, Стан легко переставил стол, согнал Риэля на пол и предоставил в Женино распоряжение свое ложе. А утром самолично отвел к тропе, извинившись, что деньги их уже рассеялись по карманам разбойников - хоть что-то они должны были получить. Он собрался было отдать им свой кошелек, но Риэль отказался - несколько дин у них осталось, на еду хватит, остальное заработают. Разбойники, надо сказать, провожали их грустными взглядами, но без протестов, дисциплина тут действительно была на высоте. Может, они тоже рыцари ордена?
        Женя механически переставляла ноги, думая о своем. Впрочем, «думая» - это большое преувеличение, думать она как раз не могла, роились разрозненные полумысли-полувопросы, а так как даже приблизительного ответа на эти полувопросы не было, то и полумысли в систему не складывались, и Женя на себя злилась. В конце концов она решила, что хоть один плюс имеется: никто их не насиловал, наоборот, мясом кормили и с собой в дорогу дали.
        Риэль поглядывал на нее, но молчал, давая ей возможность привести голову в порядок. Проку, правда, не было. Женя взяла его за руку, он заулыбался, но снова ничего не сказал, а на привале, который они устроили только тогда, когда уже никаких сил не было идти, заставил ее взять лютню и играть гаммы. То есть упражнения, которые он ей показал. Женя поныла, пожаловалась на усталость, он поворчал: «Ты не на четвереньках шла, руки не устали», но отложить лютню не разрешил.
        Вообще, это была не лютня, как виола не была виолой, а флейта флейтой. По форме инструмент был похож на сплющенный с одной стороны овал, гриф был покороче, чем у гитары, зато струн было семь, не восемь, как пугал Риэль, что существенно облегчало обучение. Чисто психологически, потому что на семиструнной гитаре Женя играла на уровне «блям-бряк».
        - Он тебе не понравился, - растирая онемевшие от упражнений пальцы, заявила Женя. Риэль помедлил.
        - Не понравился. Но я даже передать не могу, как рад, что он встретился на нашем пути.
        - Он сумасшедший?
        - Не знаю. Он фанатик. Это намного страшнее.
        - Так ведь ничего и не сказал… И ты, между прочим, тоже.
        Риэль лег на одеяло и закинул руки за голову.
        - А что я знаю? Пару старых баллад, неведомо кем сочиненных в эпоху диких времен? Там ничего конкретного.
        - Запрещенных баллад?
        - Нет. Запрещены сказки, но не баллады. Пой хоть перед королевским дворцом. Просто с теми, кто их поет, вечно случаются какие-то неприятности. Не пугайся, никто не падает с моста головой вниз. Мелочи. То ногу сломает, то суставы заболят, то воспаление горла замучает, то, извини, понос, то деньги украдут. Думаю, тут больше суеверий и преувеличений, чем правды, но все равно желания петь не возникает. И я бы не сказал, что баллады красивые… Так, набор расхожих истин про свет, надежду мира и сопровождающие чудеса. А чудес не бывает. Я не думаю, что ты в опасности по этой причине. Ты рыжая, давно бы уже нашли. Сколько раз нас и стража видела, и гвардейцы, и сыскари - ничего, даже не задерживали.
        - Ты испуган, Риэль.
        Он помолчал, глядя в стремительно темнеющее небо.
        - Испуган - это ты еще мягко сказала. Я боюсь фанатиков больше, чем разбойников. Что могут разбойники? Ограбить, избить, изнасиловать, убить в конце концов. Фанатики могут использовать в своих интересах, а в чем заключаются их интересы, я даже и думать не хочу. Не знаю, чего тебе наговорили обо мне Симур да Хайлан, но я очень несложный человек. Человек-растение. Или человек-птица. Я не люблю интриги, политику, религию, но люблю музыку, стихи, песни. Я люблю жизнь, а фанатики не умеют ее любить.
        Женя подумала, что на его месте могла бы жизнь и возненавидеть. Ей, конечно, тоже доставалось. Но не так. Вроде бы и Олег, некогда столь любимый, ее бросил, да некрасиво так, и ребенка потеряла, и никто ее не понимал… Только ведь именно что некогда столь любимый, прошла любовь бесследно, даже удивительно, как умная девочка Женя купилась на его обаяние. Смерть ребенка - будем откровенны! - была больше избавлением от мучений, и никак не только Жениных, потому что помимо отставания в развитии у него были бесконечные проблемы с желудком, у него, малыша, было высокое внутричерепное давление и болела голова, он и плакал-то от боли, и как ни было ей, матери, жалко своего сына, она понимала, что нормальной жизни у него не будет никогда. Окружающие не понимали? А это было обидно только в силу абсолютной молодости и неподготовленности к жизни. Ее и потом не понимали, только она из-за этого не расстраивалась. Жила сама в себе - и ничего.
        А главное, она была крепче Риэля. Выносливее. Не настолько ранима… да и ранима ли? Может, та давняя история так огрубила ее душу. Может, от природы не такая. Женя пинки в живот от любимого мужа, убивавшие их ребенка, через шесть лет не вспоминала так, как Риэль вспоминал единственную пощечину Матиса.
        Она придвинулась ближе и провела кончиками пальцев по его щеке. Риэль слабо улыбнулся.
        - Я небритый. Ужасно, правда? Блондин с щетиной почему-то выглядит смешно. Но можно я побреюсь утром?
        Женя критически рассмотрела его лицо.
        - Ничего ужасного. И ничего смешного. Что тебе так не понравилось в Стане? Только чур честно. - Он на минуту закрыл глаза. Не хочет говорить. Не хочет… интересно. - То, что он позволит своим бандитам сбегать за пастушками?
        Он вздохнул и наконец признался:
        - Нет. Если честно, я не очень переживаю за пастушек. Разбойники редко убивают женщин и насилуют до смерти тоже… им совершенно не надо настраивать против себя людей. То есть ничего хорошего в этом нет, но… Не трогает это меня. Он фанатик. При этом его люди ему даже не преданы, они его обожают. Чтоб безропотно отказаться от добычи… Я все ж не старый толстый мельник и, случается, вызываю у мужчин неудержимое желание. А они и не помыслили протестовать. Тут же меня подняли, рубашку одернули, сухую траву с плеча стряхнули и без разговоров к нему… Ну вот ты уже поняла. Его люди никогда не расскажут, что бывший командор ордена повстречал в лесу рыжую женщину и отпустил ее.
        - Два десятка человек? Риэль, да как…
        - Да просто. Тройчатку в вино хотя бы - и через несколько часов ни одного разбойника. Или… на нем знак Гильдии магов, а уж что они умеют, я знать не хочу. Скажи, о чем ты думала, когда на меня смотрела? Ты странно смотрела.
        - О том, что в моей жизни наконец появился смысл, - сообщила Женя, хотя думала совсем не об этом. Не рассказывать же мужчине, что он слаб и она его жалеет. - Я как жила последний годы? Работала, говорила ни о чем с подружками, заводила ни к чему не обязывающие романы и приходила в пустую квартиру, где меня никто не ждал. У меня никого не было, Риэль. Даже кошки. А сейчас есть ты. И это возвращает смысл в мою жизнь.
        - Смысл - чтобы быть с кем-то?
        - Нет. Наверное, нет. Смысл в том, что одиночества больше нет. Я перестала знать, что одна, что никому не нужна… не скажу, что меня это так уж сильно тревожило, ну одна и одна, мало ли таких. Я никому не нужна была, так ведь и мне никто не был нужен. А тут - ты…
        Он резко сел и порывисто обнял ее, крепко, до боли, но говорить ничего не стал. И зачем говорить? Все встало на свои места. Почему этот совершенно посторонний человек стал так дорог, так необходим? Как можно было жить без него столько времени? Ну и пусть он слабый, пусть он ранимый, пусть какой угодно, зато Женя сильная и упертая. Справятся.
        Стало стабильно прохладно. Женя маялась: в куртке было жарко, без куртки холодно, с тоской вспоминались разнообразные наряды из прежней жизни, а особенно джинсовая рубашка, такая легкая и в то же время плотная, как раз на подобную погоду. Риэль предложил ей свою сменную рубашку, но Женя отказалась: он был чистюлей, нельзя его оставлять без возможности переодеться. Способ бороться с ознобом она нашла другой - ускорила темп. Риэль всегда подстраивался под нее, то есть шел медленнее, чем ходил один, так что его это устроило. Небо затягивалось неприятными на вид тучами, и Риэль поглядывал на них тоже без особой приязни. Замерзая под порывом ветра, Женя начинала скакать вокруг него, согревалась, успокаивалась - и так до следующего порыва. И доскакалась. Нога попала на камешек, соскользнула, и Женя с диким воплем плюхнулась за мягкое место: ей показалось, что нога сломалась сразу в пяти местах. Риэль упал рядом с ней на колени, сдернул туфлю и начал осторожно ощупывать распухающую на глазах щиколотку. Женя слабо повизгивала, потому что больно было - жуть. А когда Риэль вдруг крутанул ступню чуть не на
полный оборот, она заорала так, что даже небо с испугу ответило грозовым раскатом. Впервые в этом мире Женя услышала гром.
        А боль стала гораздо слабее.
        - Вывихнула, - объяснил Риэль с улыбой облегчения. - Не бойся, я, как ни странно, удачливый костоправ. Но идти ты несколько дней не сможешь. Ничего, тут за лесом начинается Пещерный край, пересидим там какое-то время. Туда я тебя донесу. Тем более что часа через два начнется сильная гроза.
        Сверху словно в подтверждение так грохнуло, что Женя невольно пригнулась. Риэль вытащил из ее рюкзака косынку (батинский шарфик заблудился в кармане какого-то разбойника), туго перевязал ей ногу и собрался брать ее на руки, но Женя возмутилась: дохромаю сама. Риэль не был слабаком, но и атлетом тоже не был, а Женя весила немногим больше пятидесяти килограммов: мало для ее роста, но много для того, чтоб тащить ее на руках, имея в нагрузку еще и два рюкзака и три футляра с инструментами. Риэль поспорил было, но согласился в конце концов, и Женя поковыляла рядом, почти повиснув на его плече. Боль вернулась, так что она скорее прыгала, чем шла, и даже эти прыжки отдавались в травмированной лодыжке.
        Руку она заметила первой. Из-под кустов торчала рука. Человеческая. Женя ахнула, Риэль тоже и, не сговариваясь, они свернули к этим кустам.
        Человек лежал на спине, глаза его были закрыты, но он дышал, хрипло, неровно, как-то беспокойно. Коричневая куртка была разорвана, высокие сапоги - в грязи. Риэль опустил Женю на траву и склонился над мужчиной.
        - Надо бы сматываться, - озабоченно сказал он. - Можем нарваться на большие неприятности.
        - В смысле?
        Риэль отстранился и показал непонятного вида рану у мужчины на боку.
        - Видишь? Это скартум. Оружие, которое есть только у королевской стражи, и то не во всяком подразделении. Не хотелось бы оказаться с ним в соседней камере. Что ты так смотришь?
        - Оставим его здесь? Раненого? - тихо спросила Женя. - Перед грозой?
        Не поднимая головы, Риэль неубедительно пробормотал:
        - Это было бы разумнее всего.
        - Ну давай будем разумными… - грустно согласилась Женя. Риэль покачал головой, встал, обхватил Женю, и они направились дальше. Направились было, потому что Риэль пару раз оглянулся, потом остановился, посадил Женю на траву и взялся выламывать большую палку. Костыль для инвалидки.
        - Я вас обоих не дотащу, - смущенно признался он. - А ждать меня ты не захочешь. Рюкзаки оставим, я потом за ними сбегаю. Здесь, в общем, совсем рядом…
        Женя посмотрела на неразумного менестреля с нежностью. Не то чтоб она страдала избыточным человеколюбием, да вот только грызла бы ее потом мысль об этом раненом, а уж как она грызла бы Риэля, и думать не хотелось.
        Наверное, здоровому человеку не больше получаса ходьбы, но Женины неловкие прыжки с опорой на самый неудобный во всех мирах костыль как раз удачно сочетались с медленными шагами Риэля, сгибавшегося под тяжестью раненого. Тот был мужчина ничего себе, не мелкий, а Риэль силой не отличался. Лицо его раскраснелось от натуги, на лбу выступили капли пота, он шел очень неуверенно, спотыкался и в конце концов сдался: потащил раненого волоком. Жене эта передислокация показалась бесконечной, потому, когда впереди под густыми ветвями кустарника затемнела пасть пещеры, ей захотелось заорать на манер американских киношных героев… да вот только сил на это уже не оставалось. Риэль осторожно отодвинул ветки, пропуская Женю, а потом она придержала их, когда Риэль втаскивал раненого. Уложив его возле стены, менестрель виновато улыбнулся и пообещал вернуться быстро. А Женя эгоистически уселась рядом с раненым и минут десять ни о чем не думала, наслаждаясь покоем. Хотя нога все равно болела.
        А потом она все ж занялась делом. Сказочная была пещера - в стороне журчал ручеек: в узкой и глубокой расселине мчалась вода, настоящая суровая горная река в миниатюре - меньше полуметра шириной. Женя намочила платок и не нашла ничего лучше, как протереть лицо мужчины, а потом, кое-как стянув с него ни на что не похожую рубашку (однако очень даже дорогую), так же обтерла его торс, стараясь не касаться раны. Рана выглядела очень странно: бок казался развороченным, однако крови не было ни капли, но в то же время это не было похоже на ожог. Полицейский кольт тридцать восьмого калибра… Бластер. Магическое оружие, стреляющее сгустками энергии. Этой, как ее - маны?
        Он стал дышать ровнее, без хрипов. Женя посчитала пульс - единственная медицинская процедура, на которую она оказалась способна. Пульс был хороший. Наполненный, как выражалась тетя Лиза, мамина подружка, профессиональная пациентка, приходившая в поликлинику пару раз в неделю, чтоб обсудить с докторами лечение, которое она сама себе назначала. От болезней, которые сама себе придумывала. Любимым ее чтением был
«Справочник домашнего врача», любимыми магазинами - аптеки, вместо того чтоб починить туфли, она ходила со стоптанными каблуками, зато регулярно пила импортные витамины и была здоровее всех, кого Женя знала.
        Мужчина был безумно хорош собой. Что за везение? То Тарвик, каких в реальной жизни не бывает, кто скрытая тонкая красота Риэля, а тут еще вот этот… Тарвик был похож на киношного обаятельного злодея, Риэль - на сказочного эльфа, этот - на сказочного же колдуна. Или благородного героя, которого жизнь ломала-ломала, да сама ж на этом зубы и потеряла. Был он черноволос, как вороново крыло или реклама шампуня, придающего волосам блеск, чернобород, как героический пират, и черты лица имел мужественно-идеальные. Не Ален Делон, в общем, Какие глаза, конечно, было непонятно, но четко прорисованные длинные и густые брови и длиннющие прямые ресницы и сами по себе…
        Удивительно, но на процесс отмывания раненого от пыли, пота и прочего ушло много времени: платочек был невелик, скорость передвижения Жени только снизилась, зато к возвращению Риэля, тащившего не только их груз, но и еще один мешок, больной был готов к лечению. Риэль порылся в своей небольшой аптечке, распотрошил незнакомый мешок и удовлетворенно кивнул.
        - Женя, сначала водой промой рану, а потом погуще вот этой гадостью намажь, пока я дрова принесу. Вот-вот дождь начнется, гарта даже мокрая горит, но воняет гадостно. Не бойся, если он еще не умер, запросто может выжить.
        Оптимист. Может выжить. А ну как помрет, и прямо сейчас, что называется, у Жени на руках? Она притащила воды в кастрюльке и, содрогаясь от боязни причинить боль, тщательно промыла странную рану. От… как эта фигня называется? Скартум. Только у стражи? Это вряд ли. Аферисты любого мира фору дадут полиции. Вот у Тарвика же наверняка найдется если не скартум, то приятель или должник, который может эту штуку раздобыть. В конце концов оружие можно взять и с тела стражника… А еще можно утешать себя тем, что человек, которому ты оказываешь помощь, исключительно благородный герой, а не разбойник. На всякий случай Женя осмотрела его запястья и гильдейских знаков не обнаружила. Что ни о чем не говорило.
        Содержимое черной баночки Риэль не зря назвал гадостью. Оно было мерзко-липкое, густое, черное, тянулось, хотя пахло довольно приятно: травой, дымом. Женя намазала так густо, как получилось, и потом полчаса отмывала руки в ледяной воде, а заодно и лицо умыла, и, подумав, размотала повязку и опустила ногу в воду. К травмам нужно прикладывать холод. Стало хорошо, и она едва не замурлыкала.
        Снаружи грохало так, что Женя подпрыгивала. Риэль притащил огромную охапку гарты, свалил в угол и ринулся обратно. Вернулся он скоро, видно, нашел заросли супергорючего растения и решил набрать в запас. По Жениным подсчетам, хватило бы на четыре дня непрерывного поддерживания огня.
        Он был совершенно мокрый.
        - Дождь начался, - сообщил он, по-собачьи встряхиваясь. - И какой… Сочувствую тем, кто в пути. Никакая палатка не спасет: ее просто смоет. Хватит, вытаскивай ногу, надо снова перевязать…
        Он вел себя так, словно никого в пещере больше не было. Вроде как: ой, гражданин начальник, мы и не знали, что тут этот разбойник, спрятались от ливня, куда ж деваться было. Так по-детски… Женя позволила снова перетянуть лодыжку платком и подползла к выходу. Зрелище было жуткое и завораживающее. Она никогда не боялась грозы, хотя никогда и не смеялась над теми, кто боится. Нормальный атавизм, доставшийся от далеких предков. А сейчас она этих предков очень хорошо понимала, потому что серая колышущаяся стена почти равномерно освещалась не бликами и даже не сполохами, а настоящей какофонией зеленовато-синего света. А гремело уже не так мощно, может, шум дождя приглушал звуки.
        - Не оборачивайся, - сказал Риэль, - даже трусы мокрые, надо переодеться. Все, уже можно. Возвращайся, простудишься. Это северный ливень, он холодный. Рассказывают всякие ужасы про потерявшихся и замерзших, только это, разумеется, вранье. В здешних краях не замерзнешь, а вот ближе к северу…
        Риэль, у которого сменных штанов не было, кроме концертных, надел только рубашку, мокрую одежду развесил по выступам на стенах. Только сейчас Женя обратила на них внимание и поняла, почему в пещере так светло. Стены были просто усеяны яркими сростками кристаллов, дававшими слабый, но в сумме достаточный свет.
        - Суп сваришь? - спросил Риэль. - Нам же и этого надо будет накормить, он как выздоравливать начнет, жрать станет ого-го. Завтра придется идти искать еду.
        - Завтра там будет море, - сообщила Женя, выуживая съестные припасы. - Разливанное. Ты воды принес?
        - Принес. А моря не будет. Разве что грязь. Здесь земля всю воду быстро берет в себя. Подземные пещеры - настоящие озера. Я когда-то спускался вниз, видел. Странное зрелище: стоишь на берегу подземного моря, другого берега и не видно, и вода спокойная-спокойная, как стекло, и кажется черной, потому что в ней нечему отражаться. И постоянный звон: вода просачивается сверху, испаряется из водоемов, оседает на своде и потом капает. Должен сказать, неприятно. Дай печенья, а?
        - А кто потом суп есть будет?
        - Я, - удивился Риэль, - разве ж печенье заменит горячую еду? Ух ты, у нас и оленина осталась? Здорово.
        Он так ни разу и не посмотрел на раненого. Он боялся, и было это заметно. То есть, конечно, не смотреть боялся, а возможных последствий. Что ж такого совершил этот бородач, красавец этот писаный… Женя помешивала в кастрюльке, добавляя почти все имеющиеся в наличии продукты, кроме печенья. Солянка получалась ничего себе, вместо огурчиков и оливок прекрасно шли толстые листья саммы, солоновато-острые и пряные на вкус…
        Раненый очнулся от запаха, и Женя почувствовала его тяжелый неприятный взгляд, но упрямо не поворачивалась и продолжала в очередь с Риэлем черпать ложкой из кастрюльки. Риэль вопросительно посмотрел, и Женя скорчила рожу, насмешившую его.
        - Кто вы такие?
        Голос тоже был такой… героический.
        - Вообще-то, - вежливо ответила Женя, - твои спасители. Ты так выразительно валялся возле тропы, что любому патрулю было бы одно удовольствие тебя подобрать и доставить… вот только не знаю, в больницу или в какое-то другое место.
        Сзади промолчали, а Риэль опустил голову чуть пониже, чтобы скрыть улыбку. Женя заглянула в кастрюльку: угадала, как раз на троих получилось, сполоснула ложку в своей кружке и собралась было нести больному еду, но Риэль ее опередил. Ах, ну да, у нас же ножка травмирована. А ведь не болит почти. То есть болит, но это мы запросто потерпим.
        - Почему ты без штанов?
        - Тебе мои ноги не нравятся? - усмехнулся Риэль. - Промок под дождем, а переодеться не во что.
        - Надень мои. Ты, я вижу, нашел мой мешок. Там есть чистые штаны.
        - Спасибо, - неохотно кивнул Риэль. Женя знала, что он просто не любит чужие вещи, то ли брезглив, то ли какие-то привычки, но еще больше он не любил конфликты, потому безропотно достал плотные коричневые штаны и натянул их. Штаны, ему великоватые, были коротки, такие носят с сапогами. Однако все равно лучше, чем полуголым: несмотря на жаркую гарту, в пещере было холодно. Женя уже надела куртку. Риэль раскатал одеяло и помог раненому на него лечь, раскатал второе и перенес на него Женю. Бородач недоуменно нахмурился, и его и без того малоприветливое лицо стало совсем уж символом суровости. Риэль объяснил, с чего он вдруг носит на руках свою подругу. Они обнялись, чтоб было еще теплее. Своей курткой Риэль накрыл раненого.
        - Мы не спрашиваем, кто ты и что с тобой случилось, - сказал Риэль. - Меня зовут Риэль, ее - Женя, мы менестрели…
        - Риэль? - перебил он. - Королек Риэль?
        - Да, но я не очень люблю, когда меня зовут Корольком. Очень уж смешно: такой длинный - и носит имя такой маленькой птички.
        - Я слышал тебя на королевском состязании. Теперь и узнал. Меня зовут Райв. А что со мной случилось, вам, пожалуй, и правда, лучше не знать.
        - Меньше знаешь, дольше живешь, - сообщила Женя. Риэль вымыл кастрюльку и налил в нее воды. Чай - святое дело, даже если это всего лишь отвар ромашки… ну не совсем ромашки, а скорее хризантемы, но безвкусный, хотя и полезный для пищеварения. Других трав у них не было. Зато имелось немножко печенья, хрустящего и нежного, даже странно было покупать такое в богом забытой деревне, через которую они прошли вчера.
        Райв странно на нее посмотрел. Никогда иронии не видел? Ее не то чтоб особенно интересовало, что с ним стряслось и кто стрелял в него из этого… скартума. А почему в полном лексиконе не имелось этого слова?
        - Я серьезно ранен?
        - Не смертельно, - отозвался Риэль. - но полежать неделю придется. У тебя сожжен правый бок, рана глубокая, но, похоже, важные органы не задеты. А как ощущения?
        - Потому и спрашиваю. Я помню, как потерял сознание, но сейчас чувствую себя довольно сносно.
        - Я нашел у тебя змеиную смолу и, прости, мы почти полбанки вымазали…
        - И правильно, - удивился он. - Ее же все равно применять можно только один раз. Хорошо…
        Риэль подал ему кружку с чаем и пару печений, а сам подождал, пока напьется Женя.
        - Мы шли в Кольвин, - сказал он, - я слышал, там можно неплохо заработать.
        - Стрелу в глаз, - усмехнулся Райв. - Не ходите. В Кольвине бунт… собственно, уже нет, подавлен, но любому незнакомцу скорее всадят болт в спину, чем будут слушать его пение. Там долго будет не до музыки. Нет, ты неправильно подумал, я не…
        - Я ни о чем не подумал, - перебил Риэль, - но даже если бы и подумал, это не опасно, опасно знать, а предполагать можно что угодно.
        - Почему ты путешествуешь с женщиной?
        Однако. Там, на королевском состязании, так и объявляли: «А сейчас на нашей эстраде гомосексуалист Риэль»? Риэль покусал губу и спокойно ответил:
        - Она моя ученица. Тебя что-то смущает?
        - Кое-что.
        - То, что я не такой, как ты, - понимающе улыбнулся Риэль. - Ну, придется тебе временно с этим смириться. И не бойся, ты не в моем вкусе.
        Жене показалось, что, будь Райв в силах, Риэль крепко получил бы в челюсть, но бородач ограничился только скрипением зубов и парой гневных взглядов. Нежным голосом Женя напомнила:
        - Вообще-то не я тащила тебя сюда на своем горбу.
        Сделав над собой усилие, очень заметное, Райв признал:
        - Я благодарен вам за это. Приношу свои извинения, Королек.
        Риэль легко извинил. Гроза не утихала, скорее наоборот, и Женю не тянуло даже полюбоваться ею. Сквозь переплетение ветвей и так было видно достаточно: мерцающий свет и поток холодной серой воды. В руках Риэля было куда уютнее. Удивительно, но он не заставлял ее брать лютню, не заставлял петь, никаких репетиций, сплошной выходной день. Нет. Больничный. Как там было в каком-то детском стишке: «Я инвалид, у меня ножка болит, солнышко скроется, муравейник закроется…» Одеяло спасало от проникающего холода каменного пола, но Женя предположила, что ждет их самая холодная ночь в ее гатайской жизни.
        Риэль, словно поняв, о чем она думает, вздохнул и посетовал, что не успел нарвать травы, придется померзнуть, удивительно, что Райв путешествовал налегке.
        - Я потерял половину своих вещей, - объяснил Райв. - Палатку, одеяло, припасы… Моего меча вы там не видели?
        Риэль кивнул в сторону:
        - Меч я принес. Но вот ни палатки, ни одеяла… Как ты думаешь, стоит перевязать твою рану?
        - Стоит. Там у меня есть полотно…
        Потом они почти не разговаривали. Райв впал в полудремотное-полуобморочное состояние, что-то бормотал невнятно, открывая глаза, непонимающе смотрел на них, потом узнавал - и так заново. Спать улеглись втроем, поближе к костру - Райв, потом Женя, с краю Риэль, и ей, как всегда, было теплее всех, потому что Риэль ее обнимал, а у Райва, похоже, был жар, так что она стучала зубами не особенно громко.
        Ночь прошла плохо, Женя отчаянно не выспалась, потому что гром продолжался почти до рассвета, Райв иногда начинал стонать, но Риэль не позволял ей ничего делать, поглаживал плечо и успокаивающе шептал, что так и должно быть, даже хуже должно быть, у нее рука легкая, а Райв для такой раны вообще молодец. В довершение всех проблем отчаянно разболелась нога, должно быть во сне Женя брыкнула кого-то из соседей. В общем, настроение утром было сквернейшее. Женя на коленках доползла до ручья, долго умывалась водой, от которой даже затылок ломило, но Женя помнила, что холодная вода предпочтительнее для кожи… эх, ведь никакого крема нет. Правда, она делала маски из ягод, если ягоды попадались им по дороге, а Риэль, как оказалось, и в этом был знаток, советовал, какие листья измельчить для маски. Можно было бы подумать, что он сам так тщательно следит за собой, оказалось - нет, прошел однажды между городами с одним напарником, ничего из их дуэта не вышло, из личной жизни тоже. Вот тот - да, следил за собой, как манерная красотка из аристократов, да только у Риэля все равно цвет лица был лучше. От природы.
        Впрочем, мыло он старался покупать хорошее, дорогое, его, кстати, хватало надольше. Оно вполне заменяло и крем, во всяком случае, Женина кожа, привыкшая к дорогой косметике, дискомфорта не ощущала. Риэль считал, что у менестреля обязательно должны быть ухоженные руки, и вот этому внимания уделял достаточно: рядом с бритвой в маленьком футлярчике у него хранились маленькие ножницы, пилочка и даже специальная шлифовка, и вечерами они с Женей с толком проводили время, занимаясь маникюром.
        Здешние бритвы - вообще отдельная песня. Когда Риэль впервые достал небольшой агрегатик с ручкой и принялся водить им по лицу, Женя просто не поняла, что он бреется. Как это было устроено, Женя не знала, да и Риэль не знал, если вдруг бритва выходила из строя, легко можно было купить новую, были они дешевы, продавались везде, у любого лоточника непременно имелось несколько штук. Риэль говорил, что есть и дорогие, но это уже сложные машинки, чуть побольше размером, они не только отлично бреют, но и массируют кожу и даже, говорят, разглаживают морщины. Женя долго не решалась, но потом все же попросила бритву, и теперь они пользовались ей вдвоем: ее достаточно было прополоскать в воде. Вместо одеколонов и кремов после бритья Риэль иногда пользовался отваром синявки - травы, в изобилии росшей под гигантскими мандилами. Женя тоже попробовала, и ей понравилось, потому она старалась всегда пополнять запас. Отвар получался очень густой, быстро желировался, легко впитывался и придавал коже мягкость и бархатистость не хуже крема «Ревлон».
        Дезодорантов здесь не изобрели за ненадобностью: достаточно было протереть кожу листиком лодника, а лодник рос везде, и в лесу, и даже местами в полях, и в городских парках, потому что был декоративно красив и по десять месяцев в году усыпан нежно пахнущими звездочками цветов. Чем были хороши листья - они не только убивали запах, но и основательно освежали, так что Женя не ленилась ощипывать эти листики и протирать все тело.
        В общем, она долго умывалась, стараясь добиться ясности в голове, но ясность не появлялась. По естественным надобностям пришлось выходить в боковое ответвление пещеры, потому что снаружи так и лил неприятный дождь. Тянуло холодом. Райва отводил Риэль. Бородач едва переставлял ноги, так что уместно сказать: относил Риэль. У раненого начался жар, но мужчин это не обеспокоило: нормальная реакция организма, но Женя из чисто женского рефлекса сидела около него и меняла компрессы на лбу, используя не только свой платок, но и Риэля.
        Дождь не прекратился и на следующий день. Припасы кончились, и Риэль сморщившись, разделся до трусов и отправился на поиски еды. Женя пыталась было надеть на него куртку, да мужчины дружно убедили ее, что мокрая одежда холодит больше, чем дождь сам по себе. Женя нервничала. Риэль, конечно, привык к странствиям, конечно, вполне способен о себе позаботиться, и все нормальные разбойники в такую погоду тоже сидят по своим палаткам или шалашам, потому что грабить некого, и волновалась она не столько из-за него, сколько из-за себя, любимой: без него было неуютно, хотя с ней Райв разговаривал куда более приветливо. У него был глубокий и чуть хрипловатый голос. И другого просто не могло быть у этакого персонажа. Женя предусмотрительно не расспрашивала его ни о чем, о себе рассказывала исключительно в пределах легенды, большей частью о времени, проведенном с Риэлем, и бурно начинала его защищать, едва у Райва начинал кривиться нос. Нормальная мужская реакция на нетрадиционную ориентацию. А спрашивается, с чего бы - Риэль с ним не заигрывал, держался ровно, и даже взглядов на него никаких не бросал, если
смотрел, то смотрел в глаза, говорил спокойно, как, впрочем, и со всеми. Если бы она не знала точно, никогда не заподозрила бы в нем гея. И так, может, не верила бы, если б не довелось увидеть, как целует его Хайлан…
        Райв послушно умолкал. Они говорили о чем-то другом, Женя вспоминала последнее состязание, он - то самое, на котором слышал Риэля, Симура и Гартуса. Они даже поспорили: Райв считал, что Гартуса вообще нельзя до состязаний допускать, потому что это не искусство, а техника, очень уж он механистичен, играет голосом, не вкладывая в него ни души, ни сердца, а какое ж это искусство? Но Женя заступалась то ли из корпоративной солиданости, то ли потому, что голос у него был божественный.
        Он был обаятелен, но совсем не как Риэль и даже не как Тарвик. Ни мягкости Риэля, ни дьявольской улыбки Тарвика. Собственно, он ни разу не улыбнулся. Женя подозревала, что он говорит с ней, только чтобы отвлечься от боли. Он попросил ее смыть с раны мазь, и Женя, заранее содрогаясь от ужаса, это сделала. Странно, но мазь перестала быть липкой, легко смывалась, и рана под ней выглядела уже не так страшно.
        Он был сложен так классно, что Женя втихушку любовалась. Атлет, в отличие от Риэля, и мускулы перекатываются при движении, и плечи… такие впечатляющие плечи, узкие бедра, узкая талия. Он Женей тоже любовался, но не скрывал. Ничего сверхъестественного тут, конечно, не было, Женей и раньше любовались, и сейчас было на что посмотреть, несмотря на четыре дня не мытую голову… и не только голову.
        - Ты достойна другой жизни.
        - Другой - это какой? Дом, семья, дети, богатый муж, ящик драгоценностей, сто платьев и десяток слуг?
        - Нет. То есть ста платьев и ящика драгоценностей ты, безусловно, достойна, но должно быть в твоей жизни что-то большее, чем бессмысленная дорога в никуда.
        - Это почему в никуда? - возмутилась Женя. Сказал бы ей кто год назад, что подобная жизнь придется ей по вкусу и даже будет казаться правильной.
        - От кого он бежит, Женя?
        - Я ни от кого не бегу, - объяснил посиневший от холода Риэль. - Женя не прыгай, у тебя нога болит. Я сам возьму полотенце.
        Он яростно растерся полотенцем, так, что раскраснелась кожа, торопливо стянул трусы, даже забыв попросить Женю отвернуться, и оделся в сухое. Даже куртку надел.
        - Бррр. Холодно. Но рыбы я наловил достаточно. И нашел грибы - совсем рядом их целая россыпь, так уютно устроились под выступом, там почти сухо, славные такие грибочки. Женя, давай я помогу.
        - Пей чай, - приказала Женя, - и попробуй только заболеть. С рыбой я и сама справлюсь, она уже не кусается. Я сварю грибную уху. Не знаю, каково это на вкус, но лучше, чем ничего. И еще пожарим рыбы.
        - И обожремся, - мечтательно протянул Риэль, наливая чай. - Так есть хочу, словно в каменоломне киркой махал полдня. Я ни от кого не бегу, Райв. Я просто менестрель, бродячий музыкант…
        - Разве король не предлагал тебе остаться при дворе?
        - Король меня беседы не удостоил, - усмехнулся Риэль, - но при дворе остаться действительно предлагали. И что бы я там делал? Я не Гартус, мне нужно не только петь, но и писать…
        - Ты бежишь, - жестко перебил Райв, - и я даже догадываюсь, от кого. Ты бежишь, как бежит каждый талантливый бродячий музыкант. Ты прежде всего бродяга и уже потом музыкант и певец.
        Риэль склонил голову. Мокрые пряди совершенно скрыли его лицо.
        - Всякий менестрель бежит?
        - Не всякий. Есть такие, которые бы и рады остановиться, да не могут, ни при дворе им остаться не предлагают, ни даже в провинциальном замке, ни в театр устроиться не могут, потому что таланта им не хватает. Есть такие, которые мгновенно цепляются за предложение остаться - остаются и счастливы. А если такие, как ты. Вечные бродяги. Талантливые настолько, что им будут рады везде, и непоседливые настолько, что не задерживаются, даже если их об этом умоляют.
        - Но почему - бегу? Я просто иду. Живу так, как хочется жить мне, а не кому-то другому. Не нарушаю законов, придерживаюсь правил, не мешаю никому. Пою для всех.
        - И не только считаешь нормальной эту ненормальную жизнь, но и девушку за собой увлек.
        Женя попыталась вклиниться в их напряженную беседу, но ее не услышали. Мужчины. Им виднее, как она должна жить, что делать и как одеваться. Нет, не так. Мужчина. Риэль как раз предоставлял ей право выбора. Он привык к свободе, ценил свободу - и не только свою.
        - Если в пути встретятся разбойники, что будет с ней? Ей придется выдержать пару десятков дорвавшихся до женского тела грязных мужиков. И это тоже нормально?
        - Это ненормально, - согласился Риэль. - Но она могла жить в Кольвине. А там - бунт и озверевшие солдаты, этот бунт усмиряющие. Или в Грапаге, когда на него напали корданцы. Или в Сайтане, где никакой аристократ не станет считаться с ее свободой, если она, конечно, сама не аристократка.
        - Не сравнивай! Это происходит нечасто…
        - Разбойники тоже встречаются нечасто.
        - А почему ты оправдываешься, Риэль? - вклинилась-таки Женя. - Почему вы оба не поинтересуетесь моим мнением? Не кажется ли вам, что я тоже имею право голоса?
        - В общем, нет, - неожиданно ответил Райв. - Женщина не имеет права голоса ни в одном государстве. Конечно, не потому что женщина глупее мужчины. Но ваш ум устроен иначе, вы не умеете мыслить стратегически, живете одноминутно и не желаете видеть что-то за пределами своего мирка. Поэтому вы не умеете выбирать по большому счету. Не сердись, Женя. Я уважаю женщин…
        - Интересный способ уважения - отказать в праве выбора, - согласилась Женя. Она не интересовалась правами женщин в Комрайне. Доступ к выборам ее не волновал вовсе, она даже не знала, что здесь, в абсолютной монархии, кого-то да избирают. Никто вроде не отрицал ее права бродить вместе с Риэлем, никто не интересовался ее личной жизнью, даже документы ни разу не проверяли. Феминисткой она сроду не была и полагала, что женщинам в политике и правда не место, потому как мелочны, стратегически мыслить малоспособны, а Тэтчер да Индира Ганди - исключения, только подчеркивающие правило. Но отказывать в святейшем праве любого человека - праве выбора не президентов, а собственной жизни - это было чересчур. - По-твоему, Райв, я не способна оценить выбранный путь?
        Риэль опустил голову пониже, скрывая улыбку. Райв этой его манеры еще не знал и принял за согласие.
        - Не способна. Ты бросила все, что было, чтобы пойти за ним, а разве он знает, куда и, главное, зачем идет?
        - А ты знаешь? - поинтересовался из-под мокрых волос Риэль.
        - Я - знаю. Ты - перекати-поле, ни цели не имеешь, ни смысла в жизни…
        - Может, я просто его ищу?
        - Может быть. Я не в укор тебе, менестрель. Твой путь принадлежит тебе, но что будет с ней, если ты задумаешь ее оставить? Или заболеешь и умрешь? Или ненароком попадешь под случайную стрелу? Сломаешь ногу? Что она будет делать? Что она делает, когда ты развлекаешься с мужчинами?
        - То же, что и делала бы, если б он развлекался с женщинами, - не без язвительности вставила Женя. - Ждала. А почему ты не спрашиваешь, что делает он, пока я развлекаюсь… с кем мне хочется? И зачем этот акцент - с мужчинами? Тебе не все равно, с кем ему нравится спать? Или подспудно боишься, что тебе тоже могло бы понравиться?
        Ей показалось, что уважение к женщинам сейчас проявится в хорошей оплеухе. Чтоб знала свое место и таких гадостей не предполагала. И, пожалуй, она даже ждала этой оплеухи, чтобы объяснить ему наглядно, что иные женщины могут позаботиться о себе не хуже иных мужчин. И чтоб свои средневековые представления он оставил для политических речей, а не высказывался приватно. Особенно в кругу тех, кто его некоторым образом спас. В такой ливень он прозаически утонул бы в той мелкой ложбинке, где лежал, откинув руку. Вот бы геройская получилась смерть. Под стать бороде.
        Риэль не сдержался и хихикнул, и Райв сделал попытку взметнуться и порвать его в мелкие клочки, забыв, что у него серьезная рана. Так что Жене хватило легкого толчка в мускулистую грудь, чтоб отправить его на прежнее место и продолжить:
        - Меня не интересует политика. Я не рвусь голосовать за кого бы то ни было. Я не собираюсь бороться за права женщин. Но вот подумать о собственной жизни я вполне способна, ты не находишь? Мне нравится эта бесцельность, я не хочу осмысленно окончить свой век на полпути от плиты к корыту, мне нравится воздух свободы. Я никому не мешаю. Мы не перекати-поле, Райв. Мы - птицы. Нам нужно очень мало, но прежде всего нам нужна свобода.
        - Крамольные речи, девушка, - заметил Райв через очень продолжительное время. - Не боишься?
        - А надо? И кого - Риэля? Тебя? Больше я здесь никого не вижу. Кто знает, будь в Комрайне холодные снежные зимы, обилие разбойников, голод или еще какие напасти, я бы сто раз подумала, прежде чем пускаться в путь. Мне нечего было оставлять, потому что ничего я и не имела. Представляешь, и так бывает! Когда мы встретились, у меня всего-то и было, что надето.
        - И золотой медальон, - насмешливо дополнил Райв. - Кто ты, девушка? Бродяжка с дорогим медальоном? С красотой не крестьянки и не прачки?
        - А ты кто? - неприветливо спросил Риэль. - Не бродяга? У тебя есть дом, есть семья, есть дело, которому ты служишь?
        - Дело - есть, - оборвал его Райв. И напрасно.
        - Так и у меня - есть. Я не просто менестрель, я - Риэль, король баллады. Меня не будет - останутся мои песни. Тебя не будет - останутся твои проповеди о морали и ее отсутствии?
        - Я не говорил, что ты аморален.
        - Ну да, не говорил, - зло засмеялся Риэль, - только вон перекашивает, когда смотришь на меня. Я для тебя просто скопище грехов. Не священник ли ты? Не монашествующий ли рыцарь? Кто ж еще берется судить о том, что кому должно делать и как кому должно жить? Мы ни одного закона не нарушали!
        - Ты? Ты, мужеложец?
        - Это преступление? В Комрайне за него никакого наказания не предусмотрено даже церковными правилами. Ни королю, ни церкви нет дела до того, что происходит в комнате, когда двое закрывают за собой дверь!
        - Риэль, - предложила Женя, - а может, наше соседство так оскорбляет Райва, что ему невмоготу? Может быть, нам лучше удалиться?
        Риэль посмотрел на нее. Обида тлела в глубине серых глаз, но почему вдруг Женя решила бросить раненого, далекого от выздоровления, он не понимал. Райв покачал головой.
        - Нет, я прошу прощения за прямоту. Никогда не умел быть дипломатичным, да и учиться не хочу. Вы, разумеется, можете уйти, но я прошу - не нужно. Я не беспокоюсь о себе, Женя, поверь, я не пропаду уже. Я не хочу, чтобы вы уходили. Не потому что дождь, а потому, что бунт в Кольвине подавлен жесточайше, и волны еще долго будут распространяться. Вам лучше переждать. И если этого не понимаешь ты, Женя, то должен понять ты, Риэль. Вы свободны, но ваша свобода лишает вас и защиты. Кто вступится, если вас остановит разгоряченный кровью и насилием патруль? Даже если это случится посреди города?
        Риэль снова повесил голову и глухо признал:
        - Он прав.
        - А ты говорил, что тут пещер много. Мы можем пересидеть и в другой, - сказала Женя уже из вредности, потому что ее осенило: ну ничего не имеет против Риэля этот супермен, ничего не имеет против личной Жениной свободы, просто для него это, похоже, предмет раздумий, а тут такие конкретные примеры… И выпендриться перед Женей хочется. И поговорить, наверное, особенно не с кем, а с учетом того что за ним гоняются представители властей (если верить Риэлю), то и вовсе одиночка… Третье одиночество. Райв словно прочитал ее мысли и куда более мягко объяснил:
        - Прости, Риэль, я не намереваюсь лишать тебя права выбора партнера и Женю - права выбора своего пути. Я легко завожусь на спор, прям до грубости и давно знаю за собой этот грех. Собственно, поиски истины и есть моя цель. Да, ты прав, Риэль, я ранен из скартума, и оружие держал в руках не разбойник. Я знаю, что вы, два дурака, не сдадите меня властям, раз уж подобрали у тропы и притащили сюда.
        - Споря со мной, ты споришь со всеми мужеложцами? - усмехнулся Риэль. - Бывает. А я, уж прости, о себе. Не очень люблю и не очень умею обобщать.
        - Почему? Ты вовсе не глуп.
        - Потому и не люблю. Мы настолько разные все, что невозможно вогнать в одну нишу, например, тебя и меня. Ты станешь меня выталкивать, а я… я потеснюсь или просто уступлю место.
        - Но так же нельзя, - почему-то усталым тоном проговорил Райв. - Вот и получается: уступаешь место, уходишь от борьбы - и мы имеем то, что имеем.
        - А что вы такое имеете? - полюбопытствовала Женя. - Ты можешь сравнить Комрайн и Сайтану?
        - Комрайн - это еще ничего, - признал Райв, - но именно потому…
        - Не надо, - вдруг перебил Риэль. - Не надо призывать к борьбе. В Кольвине вон поборолись… Вспомни дикие времена, вспомни эпоху войн, вспомни, что борьба сопровождается потоками крови.
        - Без крови не построить гармоничного мира, - невинно вставила Женя, и Риэль вскинул голову, удивленно уставился на нее, соображая, всерьез она или так шутит. - Весь мир насилья надо разрушить, а потом построить новый. И неважно, что миллионы погибнут под обломками. Так, Райв? Вот начну я борьбу за права женщин. Уж можешь мне поверить, женщина способна страной править не хуже мужчины, и считать это крамолой - свойство косности и ограниченности мужского ума.
        - В дикие времена женщины порой правили странами и крови проливали больше, чем мужчины-короли, - возразил Райв.
        - Учебники читал? - усмехнулся Риэль. - Слышал я однажды поговорку: историю пишут победители. Представь себе, прошло хотя бы сто лет. И мы, все трое, оставили после себя записки. Не получится ли, что мы жили в разные времена и в разных местах?
        Тут у Жени начал убегать рыбно-грибной супчик, и она отвлеклась, потеряла нить беседы и отыскивать ее не стала. Вот тут тебе и место: поддерживай огонь и суп вари. А мужчины пусть копья ломают… впрочем, Риэль спорит из любви к искусству. Вот уж кто не борец…
        А ты? Нет уж, спасибо. Надоело бороться, потому и хочется просто жить. Сколько прошло - восемь месяцев? Девять? Разноцветный зонтик, лед в стакане с апельсиновым соком, умелый макияж и Люськин треп, мелкое злорадство по поводу пива (ах-ах, с
«Кензо» не сочетается!)… Тихое, мирное существование, на достижение которого ушло несколько лет. Выбиваться из сил, чтоб ни от кого не зависеть? Хватит. Не тянет больше. Женька, Женька, а ведь всего за несколько месяцев ты стала совершенно другим человеком. То есть совсем. Абсолютно. Собственно, особенно амбициозной и не бывала, к личному бизнесу не рвалась, ответственности никакой не хотела, хотела только мирно существовать в своем благоустроенном болотце и не думать о том, на что потратить оставшуюся десятку: на быстрорастворимую лапшу или на автобус…
        Конечно, если бы не Риэль, неведомо, что сталось бы с ней здесь. Пропала бы, а может, и нет, выживаемость высокая, приспособляемость еще выше, но вот парадокс: никогда Женя не была счастливой, кроме как первые месяцы после свадьбы. Но тогда была эйфория влюбленности, восторг знакомства с сексом, иллюзия новой жизни. И непростительная молодость.
        Пусть это несерьезно, пусть это временно, пусть это неправильно, только все равно Женя была счастлива. Несмотря на разбойников, орден надежды и проистекающую из этого непонятную опасность, спор мужчин, ливень с грозой и отсутствие соли. Ни к кому она так трепетно не относилась, как к Риэлю. Просто смотрела на него и чуть не захлебывалась нежностью - и никакого сексуального подтекста. Вообще. Вот Райв… Покосившись на него, Женя вздохнула: такой мужчина… Ну и пусть борец за всеобщее или избирательно всеобщее счастье, пусть сверкает мужским шовинизмом, известно ведь, что шея головой вертит, пусть даже дурой ее считает, но ведь как хорош и как, собака такая, привлекателен! Феромоны сплошные… Он хоть осознает это или так уж погружен в свои идеи? Профессиональный революционер или просто трепло? Нет, на трепло вроде бы не похож…
        Риэль, судя по его подавленному виду, в споре проигрывал, и Женя с трудом подавила желание немедленно вступиться и размазать Райва прямо по собственному одеялу. У нее бы получилось - опыт земной истории был поразнообразнее гатайской. Здесь демократию еще не проходили, а вот рабовладение во многих странах еще имело место. И коммунизм в отдельно взятой стране не строили. И даже скартумы тут только у спецслужб, а уж калашей и вовсе не имеется, потому что нет селитры или из чего порох делают. Мир, отсталый, может, политически (если считать демократию венцом творения), но не технологически, потому как все познается в сравнении…
        Еду они старались экономить. Дождь стих через два дня. Риэль снова наловил рыбы и набрал тех же грибов, зато заметил вооруженных до зубов всадников, рыскавших неподалеку. Райв обеспокоился. За эти дни они общего языка так и не нашли, однако споры почему-то не переходили в свары. Более того, появилась симпатия, они были интересны друг другу и были бы приятны, не придавай Райв столько значения склонностям Риэля. В отсутствие менестреля Женя с энтузиазмом тещи пилила Райва, и он соглашался: да, неправ, да, груб, да, ничего не могу с собой поделать, это иррационально, мне действительно нет дела до того, с кем он спит, прости, хочешь, у него прощения просить буду, но он в этом и не нуждается, привык к такому отношению, человек он хороший, музыкант талантливый и вообще…
        Узнав новости, Райв долго хмурился, потом долго ходил по пещере, прислушиваясь к своим ощущениям. Удивительно, но он даже не перекашивался на раненый бок, хотя боль была еще сильной, и лицо у него иногда подергивалось.
        - Надо уходить отсюда, - вдруг сказал он, решившись. - Я готов довериться вам, но готовы ли вы довериться мне?
        Риэль не выказал восторга.
        - Уходить? С тобой? Зачем нам это?
        - Они спросят, что вы здесь делаете, или сначала разложат вас обоих… в разных позах? Ты уверен, что тебя просто не пристрелят, не обращая внимания на твои гильдейские знаки? Не будь Женя так красива, еще можно было бы рискнуть… но ты, черт возьми, тоже красив, и знаешь, что солдаты не брезгуют и мужчинами.
        Риэль поник.
        - Что ты предлагаешь? - спросила Женя.
        - Идти со мной. Там нас точно никто не найдет. Есть припасы, да и место более комфортабельное.
        - Мы могли бы остаться и здесь, - возразил Риэль, - вряд ли солдаты начнут обшаривать пещеры. Для этого армии не хватит, и они не могут этого не понимать.
        - Почему ты противишься? Клянусь Создателем, я не причиню вам вреда.
        Они перепирались еще четверть часа. Женя не участвовала. Риэль, похоже, просто опасался Райва, точнее, проблем, которые могли бы возникнуть из-за знакомства с ним. Жене казалось, что у Риэля есть для этого основания, но он не говорил о них. Райв был убедителен и весьма красноречив, напирал на особенную опасность для Жени, и Риэль сдался. Виновато посмотрев на Женю, он неуверенно сказал:
        - Может, и правда…

«В случае чего, - подумала Женя, - я Райву успею отбить все на свете, чтоб он больше ни о каком сексе помышлять не мог. Успею, потому что он не принимает меня всерьез».
        Как ни странно, они не стали выходить из пещеры. Собрали вещи, по мере возможности тщательно ликвидировали следы своего пребывания в ней, Риэль, кроме своего рюкзака, взял и мешок Райва, и тот на удивление спорить не стал. Ходил он уже довольно бодро, даже бодрее Жени, но, видно, нести тяжесть, хотя и небольшую, не рискнул. Вот меч в руку взял, а не на пояс привесил. Женя тоже нагрузилась своим рюкзачком с притороченной лютней и запасливо сложила в кастрюльку жареную на камнях рыбу, фаршированную грибами. Ни на рыбу, ни на грибы смотреть не хотелось.
        Райв рукоятью меча отбил от стены несколько светящихся сростков. Вместо чадящих факелов. Хорошо, конечно, но вот насколько хватит этого света…
        Хватило на весь путь, занявший аж два дня - вот рыба и пригодилась. Женя не страдала клаустрофобией, потому с любопытством озиралась по сторонам. Пещеры разветвлялись чуть не каждые сто шагов, и прочесать их никакой армии не хватит. Вот заведет их Райв поглубже - и бросит, то-то весело станет. Заметно было, что та же мысль тревожит и Риэля.
        Они то спускались, то поднимались, сворачивали в разные стороны, и Женя все присматривалась, по каким ориентирам ведет их Райв, и, как ни смешно, поняла: он сворачивал в проходы, возле которых непременно имелся зеленоватый кристалл-шестигранник. Стены вообще были усеяны разноцветными кристаллами, дающими разноцветный смутный свет. На полу их не было, и именно чтобы освещать пол Райв и обломал яркие сростки в первой пещере. Женя ведь хромала, и он боялся, что она подвернет ногу на неровности. Заботливый какой…
        Нога, конечно, ныла, но идти Женя вполне могла, пусть и не особенно быстро, ну так и Райв не спешил. Или под нее приноравливался, или под себя. Ночевали они, слава богу, только один раз, Жене хватило. Она успела привыкнуть к хроническому гатайскому теплу, а здесь было так холодно, что она боялась сломать зубы - так они стучали. Спали они втроем на одном одеяле, укрывшись вторым, не раздеваясь, разумеется. Женю уложили в серединку, но она все равно тряслась, сама толком не спала и не давала спать мужчинам. Даже ходьба ее потом долго-долго не могла согреть. Райв все подбадривал, мол, немного осталось, однако шли они еще черт-те сколько.
        Но результат того стоил. Возле одной абсолютно глухой стены Райв поколдовал над кристаллами, и стена перестала быть глухой. А внутри… внутри была благоустроенная пещера неописуемой красоты. В ней было достаточно светло - не так чтоб ярко, читать, наверное, было бы некофмортно, да только Женя уже и русские буквы забыла, а из местной литературы только вывески читала да объявления, расклеенные вполне по-русски - где придется.
        Здесь имелась мебель - шкафы, шкафчики, кровать и что-то вроде низкого-низкого дивана, стол, кресла, пара стульев. На полу был расстелен огромный, Женя таких и не видала, ковер, толстый и мягкий. Очаг был оборудован чем-то вроде вытяжки, и труба уходила в стену. Райв первым делом к нему и кинулся, пока гости ошарашенно оглядывались, бросил на старые угли совочек каких-то желтых камешков и разжег огонь.
        - Горючие камни! - восхищенно воскликнул Риэль, - Я о них только слышал, думал, сказки. Значит, они существуют?
        - Как видишь, - довольно засмеялся Райв. - И представь себе, их в Комрайне огромные залежи, да только Гильдия магов препятствует разработкам.
        - Почему? - удивился Риэль.
        - Потому что они неизменно препятствуют прогрессу и контролируют всю науку Гатаи. Уж не знаю, чего они так боятся, но вероятнее всего - потерять свое влияние в случае развития технологий. Ты представь себе, как могла бы работать промышленность…
        А вот Женя, кажется, знала, чего боится Гильдия магов. Включили портал, побывали на Земле, полюбовались на то, что осталось от Арала, поглядели, как энтузиасты вручную отмывают от нефтяной пленки пингвинов, подышали свежим воздухом какого-нибудь мегаполиса… изучили историю и решили, что ни огнестрельного оружия им тут не надо, ни бурного развития промышленности. И Женя уже не сказала бы, что они так уж и неправы…
        Райв развернул активную деятельность. У него тут оказалась даже ванна, маленькая, однако самая настоящая ванна. Даже с импровизированным водопроводом - из соседней пещеры, где бодро бежала подземная речка. Правда, воду пришлось все-таки греть, и заняло это часа полтора, но за это время немного согрелся и воздух.
        Ванна не была отделена даже ширмой, но мужчины клятвенно пообещали не поворачиваться, пока Женя блаженствует в теплой воде. Она с наслаждением вымылась, вымыла наконец голову, а то волосы уже чуть не склеивались, надела предложенные Райвом штаны и толстый вязаный свитер размеров на пять больше, чем надо… или на шесть. Но он был такой восхитительно мягкий и теплый, что размер роли не играл. Потом Райв слил воду - тоже импровизированная канализация - в ту же реку, но пониже по течению, набрал воды по новой, и через полтора часа мыться полез Риэль, а потом и сам хозяин. Женя забеспокоилась: с такой-то раной, но Риэль успокоил: уже можно, снаружи она затянулась, а внутренние повреждения не так чтоб велики. Женя приготовила обед из припасов Райва - еды тут было запасено на случай ядерной войны, не иначе, имелся мясной порошок, при разведении смахивавший на бульон
«Кнорр», только без привкуса химикатов. Женя наварила супа на этом бульоне, пока Риэль превращал в хлеб местные галеты: отпаривал их в специальной посудине. Нашлось у Райва и вино крепостью выдержанного коньяка, резковатое, но вкусное. И, конечно, чистота, тепло, еда и выпивка расслабили всех троих. А как замечательно было спать на кровати! В ночной рубашке, под одеялом, прижимаясь к теплому телу Риэля… Только тогда Женя поняла, насколько же промерзла в последние дни. К хорошему быстро привыкаешь, вот и Женя привыкла в ровно жаркому климату чужого мира.
        Райв казался удивительным человеком, потому что был совершенно непонятен и вел себя неправильно. Он просто обязан был обладать мощным умом, железной волей и каменной логикой. Можно наоборот. А вот мальчишеский азарт, горячность, запал ему не подходили. В спорах он обязан был в пух и прах разбивать неустойчивые аргументы Риэля, сохраняя спокойную уверенность. Он, в общем, и сохранял. Недолго. Потом увлекался, и аргументы теряли логическую стройность, однако натиск его был так силен, что Риэль не то чтоб сдавался, но отступал, умолкал, терялся, злился на себя и поглядывал на Женю виновато. Дурак вообще-то, потому что Жене было совершенно все равно, кто победит в пещерных спорах на общефилософские темы. Она давно перестала задумываться о вопросах мироздания, потому что пришла в простенькой истине: кто бы это мироздание ни задумывал, получилось оно равнодушным и уверенным только в своей правоте, плевать ему было не только на Женю и ее аморфное мнение, но и на убежденного Райва с его огнем в глазах и почти фанатичной убежденностью, что мир плох и его непременно надо переделывать. Нет уж, прав был
Тарвик: переделаешь мир под себя, так другой недоволен станет. Женя слушала их, старательно изображая, что знает свое место и свои «три К», но иногда ей хотелось вскочить и заорать без особой мелодичности, потряхивая сжатым кулаком: «Перемен! Мы ждем перемен!» Проходили мы это уже. Пожили в эпоху перемен. Наверное, необходимых. Наверняка не тех… либо совершаемых не теми. Всегда найдутся потрясатели основ, революционеры, деятельные идеалисты, готовые все сминать на своем пути, а в первую очередь таких вот сторонних наблюдателей, теряющихся под натиском чужого мнения. Менестрелей. Колеблющихся интеллигентов. Не верящих, что красота спасет мир, но надеющихся на это. Только поэты да художники и умеют надеяться…
        - Почему ты не участвуешь в нашем разговоре? - спросил вдруг Райв. - Ты ведь не одобряешь меня, соглашаешься с ним, но почему ты его не поддерживаешь?
        - А женщинам уже можно встревать в мудрые споры мужчин? - проворчал Риэль, не поднимая головы. Райв раздраженно повел плечом.
        - Не преувеличивай. И не делай из меня злодея. Я ничего запрещать не намерен. И уж тем более ей!
        - Почему? - заинтересовалась Женя. - То есть почему «тем более»?
        - Как можно диктовать тебе, Джен?
        Женя икнула. Не от страха, испугаться она просто не успела, но от неожиданности. Напороться подряд на двух рыцарей уничтоженного ордена - это было слишком даже для фэнтези, в которое она попала. А Риэль вдруг бросился на Райва, да не просто так, а с ножом, которым только что мелко резал сушеное мясо для супа. Было это глупо, безнадежно и жалко, потому что Райв, даже не вставая, подсек его в этом прыжке, свалил на каменный пол, придавил коленом и так выкрутил руку, что нож сам вывалился, а Риэль взвыл не своим голосом. Пять секунд. Потом Женя начала соображать, что видит не картинку в книжке, а вполне жестокую реальность: Райв не намеревался отпускать обезоруженного противника, продолжая выворачивать тонкую кисть.
        - Пусти его! - завизжала Женя. - Ты же ему руку сломаешь, урод!
        - Сломаю, - удивился Райв, - а кто его просил нападать?
        - Пусти! Он же музыкант, ты же ему не руку сломаешь, а жизнь!
        - Женя, - растерялся Райв, - смешно. Ты ведешь себя так, словно я виноват. Этот недоумок решил меня зарезать - не думаешь же ты, что остановился бы, если б я вдруг прошляпил? Я хочу его наказать…
        - Пусти, - сказала Женя холодно. - Он не тебя хотел зарезать, а меня защитить. Только не сумел бы. Даже если бы ты прошляпил. Не все способны убивать.
        Райв послушался. Он встал, одновременно и выпуская руку Риэля, и поддавая ему ногой под ребра так, что менестрель откатился к ногам Жени.
        - Вот он, забирай. Не думаешь же ты, что он подходящий охранник.
        - Он не охранник. Он друг.
        Райв пожал плечами, поднял нож и принялся крошить мясо. Риэль неловко сел, отвернулся, повесил голову еще ниже. Что чувствует мужчина, пытавшийся защитить так неумело и неудачно, что сам оказался защищаемым? Мужчина, напичканный комплексами неполноценности выше ушей? Женя переместилась к нему, взяла за руку (Риэль сдавленно охнул) и закатала рукав рубашки. Не сломал вроде. Эх, как бы определить, рентген остался далеко, и гадай тут, растяжение, вывих или еще что… На всякий случай она перетянула узкое запястье потуже. Не нож тебе в руках держать, а смычок. Никогда не делай того, чего не умеешь не физически, а душевно. Не дерись, потому что не способен причинить боль и тем более убить.
        - Прости, - глухо буркнул Риэль, все так же пряча глаза.
        - Бывает, - отозвался Райв. Дубина, не понял, что извиняются не перед ним. - Женя, ничего я ему не сломал, к вечеру и думать забудет. Будь уверена, я знаю, если ломаю кому-то кости.
        Женя заставила Риэля сесть рядом с собой. Он послушался, но так и избегал на нее смотреть, сгорбился, уперся локтями в колени, переживая свое поражение. Очередное свое поражение.
        - Не умеешь, - с добродушной наставительностью резюмировал Райв, - не берись. Ты всерьез решил, что сможешь убить бойца? Ты ведь не можешь не понимать, что я боец? Она - может, но не ты.
        - Почему ты назвал меня Джен?
        - Потому что ты Джен Сандиния.
        - С чего ты взял?
        - У меня глаза есть, Женя.
        - Ты тоже из этого дурацкого ордена?
        - Я похож на психа? - удивился Райв. - Нет, я не из ордена. И даже не представлял, что ты пришла. Не ожидал. Совсем не твое время. Рано.
        - И ты тоже не будешь объяснять мне, что это все значит?
        - Не буду, конечно. Объясненная истина не есть истина.
        - Ты знаешь истину? - усмехнулся Риэль. - Какую именно?
        - Истина одна!
        Женя расхохоталась.
        - Истина одна? Фу ты, а я тебя умным считала. Не бывает абсолютной правоты или неправоты, можешь мне поверить. Так уж получилось, что я из другого мира.
        - Я знаю, - спокойно сказал Райв. - Это почти очевидно. Ты можешь принять участие в разговоре и даже в споре, но как только доходит до каких-то местных реальностей, ты умолкаешь, боясь попасть впросак. Так уж получилось, что Джен Сандиния не может родиться в нашем мире. Все. Больше я ничего говорить не хочу. Не стоит. Ты сама себя должна осознать, понимаешь?
        - И что случится, если не осознаю?
        - Ничего не случится. Ты все равно уже здесь. - Он высыпал в воду мясное крошево и добавил крупы, сушеных трав, пряностей - сразу.
        - Скажи, почему ты считаешь, что каждый должен бороться, а не уступать? - тихо спросил Риэль.
        - Потому что истина рождается в борьбе. Потому что вся жизнь - борьба.
        - Твоя жизнь, - уточнила Женя. - Очень, знаешь, зоологический принцип. Два хищника на одной территории. Два паука в одной банке. Они никогда не уступают.
        - Лучше уступать, - кивнул Райв. - Что бы ни случалось. Начнут ему в Грайвине в лицо плевать за то, что с мужчинами в постель ложится, он утрется и пойдет в Карен за утешением. Или в Комрайн. Песенки про любовь петь.
        - Оттого что мне в лицо плюют, надо делать вывод, что любви нет и о ней петь не следует? Но если я знаю, что она есть?
        - Пой. А когда тебя в Криште камнями забросают, петь будет некому. Конечно, ты благоразумно не пойдешь в Кришту, но почему ты уверен, что Кришта не придет за тобой в Комрайн?
        - Разве я в чем-то уверен? В Криште забросают камнями мужеложца, в Сайтане - того, что станет петь о Джен Сандиния, в Катниэле - женщину без платка на голове. Толпа всегда найдет повод. Я слышал, что есть страны, где камнями забрасывают менестрелей.
        - Есть и такие. А ты все уходишь и уходишь. Что если некуда будет уходить?
        - Если такой мир возможен, лучше в нем и не жить.
        - А не лучше не допустить возникновение такого мира?
        - Лучше. Я и стараюсь. Только по-своему. Мне кажется, я понимаю, что ты ждешь от менестрелей. Чтобы наши баллады звали не к красоте и любви, а к борьбе. Что ж, ты не так и неправ. Только к какой? Против короля? И чем плох король?
        - Король неплох. И Комрайн хорошее место.
        - Не стоит спора, Риэль, - вздохнула Женя. - Потому что Баба Яга против. Понимаешь? Ему все равно, он всегда против и никогда за. Есть такие - всегдашние борцы. Без них никак. Они будоражат. При необходимости поднимают на борьбу. Без необходимости, впрочем, тоже. Есть менестрели, а есть такие вот, как назвать - не знаю. Профессиональные революционеры, Че Гевары, пламенные борцы… Человек, который всегда ищет идеал и никогда его не находит. Смысл жизни в поиске. Спорить - бессмысленно. И то, что в таких разных мирах попадаются одинаковые типажи, только доказывает это. Я не знаю, что уж такого он увидел во мне, не знаю, кто такая Джен Сандиния, да и знать не особенно хочу. И Райву мешать не хочу и никогда не буду. Не стоит пытаться остановить локомотив… ну, то есть дракона с перочинным ножичком в руке.
        Райв удивительно тепло улыбнулся.
        Утром Райв показал им потайной же выход из пещеры Синдбада, и Женя остановилась в восхищении. Погулять, правда, не пришлось, потому что склон был слишком крут для ее больной ноги, зато можно было сесть на камушек и любоваться открывающимся пейзажем. Как это назвать. Женя не знала. Долина вроде должна быть посреди гор, но ведь гор как таковых не было, так, совсем низенькое плато, скорее просто возвышенность, а пещеры уходили вниз, в глубину. Здесь же располагалась огромная вмятина в этом плато, глубокая лощина в форме почти идеальной окружности, густо заросшая лесом, посреди которого синело озеро. Райв сказал, что добраться сюда можно и поверху, да смысла нет, потому что тащиться два дня по голому камню никому не интересно, а здесь нет ничего особенно привлекательного. Прятаться здесь хорошо, но прятаться долго… вот как он.
        Женя с Риэлем деликатно не стали интересоваться, почему и от кого он прячется долго. Запасов у Райва действительно было много. Мужчинам, конечно, хотелось свеженького мяса, но Риэль честно признался, что охотник он плохой, посылать его - только стрелы переводить, и Райв отправился сам, заверив их, что чувствует себя достаточно хорошо для обычной охоты. А Женя и Риэль уселись на краю каменного выступа, свесив ноги. Жене всегда хотелось вот так посидеть на высоком-высоком обрыве, чтоб внизу - пропасть, чтоб выше - только небо… И ей предлагают сменить это на мирные хлопоты по дому? Ну уж нет… Она прислонилась к Риэлю, с удовольствием почувствовала его руку на плече и сказала:
        - Знаешь, а я счастлива. Что бы ни говорили… Может, это пройдет когда-нибудь, но я никогда не была так счастлива. Я чувствую себя совершенно свободной. И это чувство дал мне ты.
        - Я поделился им, - тихо сказал Риэль. Он был молчалив, все еще подавлен. Черт подери, как утешить побежденного, не обидев, не уязвив гордости? - Глупо я вчера выглядел, да?
        - Глупо, - сокрушенно вздохнула Женя, - но понятно. А почему ты на него кинулся? Шансов ведь действительно не было?
        - Не нравится он мне. И не потому, что я вызываю у него такое раздражение. Какой-то он странный. Несуразный.
        Женя очень удивилась. Никакой несуразности в Райве она не заметила. Вполне гармоничная персона.
        - А точнее?
        - Точнее? Женя, это просто инстинкт… интуиция.
        - Риэль, - наставительно проговорила Женя, - интуиция есть всего лишь подсознательный анализ мелочей. Давай анализируй из сознательно.
        Риэль задумался. А Женя залюбовалась - не пейзажем, а его лицом. Вот и правда странно: ведь не Аполлон, казалось бы, но до чего ж приятно на него смотреть. Впрочем, Аполлон. Вызывающей, броской, яркой красоты - да, не имеется. Но стоит присмотреться - и девичьи нежная кожа, нисколько не тронутая возрастом, и мягкая улыбка, и тонкие черты, и ясные серые удлиненные глаза в обводке серых ресниц… как выражался Хайлан - совершенство. Правда, он имел в виду нечто другое, и это другое Женя видела: Риэль действительно был заметно красивее без одежды. А руки… руки - сами по себе песня. А Райв, скотина, вон как выкрутил, до сих пор запястье припухшее, и двигает кистью Риэль с большой осторожностью.
        - Он естественный. Вроде говорит что думает, - сообщил Риэль. - Да только поверь мне, не может он таким быть. Наигранная естественность. Жаркий спорщик не живет отшельником в дальних пещерах, Женя. Ярому борцу противник нужен, даже если борется он непонятно за что. То есть понятно, он перед тобой выделывается, конечно, но что-то тут еще не то… Он так старается казаться таким вот спорщиком и борцом, и я опасаюсь, что на самом деле все гораздо серьезнее.
        - Что серьезнее?
        - Не знаю. Но когда человек старается выглядеть проще, чем он есть, это вызывает подозрения даже у меня.
        - Что значит - даже? - засмеялась Женя. - Вот только простачком не прикидывайся.
        Риэль помотал головой и отбросил назад упавшие на глаза волосы. Мелькнул шрам на лбу, рассекающий бровь.
        - Неправильно сказал. Не подозрения, а настороженность. Я таких людей стараюсь избегать. Я тоже не стремлюсь выглядеть сложным… ну, я и не сложный, конечно, только тут явный уж перебор. Причем он здорово в роль вживается. Поначалу он спорил с холодными глазами, а теперь глянь - и взгляд пылает, и святая уверенность в лице…
        - А почему передо мной выделывается?
        - Не кокетничай, - поморщился он. - А то ты не замечаешь, как он на тебя смотрит. По-моему, он в тебя влюбился. Не просто хочет, как всякий нормальный мужчина хочет красивую женщину, а именно что влюбился. Не в Джен Сандиния… мне вообще кажется, что он к этому персонажу относится более чем скептически. А в Женю Кови, ученицу менестреля. И не без взаимности.
        - Ревнуешь?
        - Немножко. Уже привык, что я в твоей жизни такая важная персона.
        Он смеялся, только глаза все равно были грустные. Не от ревности, конечно. От неприязни к самому себе.
        - Я тебя все равно люблю, Риэль.
        - У меня никогда не получалось быть сильным, - невпопад ответил он. - Ну ладно, драться не умею, это бы ничего, при желании научиться можно. Так ведь и желания никогда не возникало. Не только по причине природного миролюбия. Боюсь боли, а это неизбежно при обучении. То есть не то что кричать и плакать при каждом синяке буду, нет, просто не хочу доставлять себе боль сознательно, понимаешь? Неуязвимости мне не даст никакое обучение, великим бойцом не стану. Ради того, чтоб иметь теоретическую возможность справиться с парой разбойников, я не хочу ходить с синяками в течение нескольких месяцев. Камит показал мне несколько приемов, Матис кое-чему научил, но я скорее буду убегать, чем драться…
        - Очень правильный подход, - согласилась Женя. - Разбойники по двое не ходят.
        - Сила же все равно не в этом, - с плохо задавленным отчаянием пробормотал он. - Сила не в этом…
        - И тем более твоя, - снова согласилась Женя. - Что будут слушать: страстный монолог Райва или балладу Риэля?
        - Я не об этом…
        Женя понимала, что не об этом. И не перед ней ему стыдно за вчерашнее позорное поражение, а перед самим собой. Жени он, слава богу, не особенно стеснялся. И менестрель может быть сильным. Как, наверное, был сильным Матис. И, наверное, Камит.
        - Я не могу найти выхода, - проговорил он, - никогда не могу. Или нахожу, но не такой. Не туда. Но чаще не нахожу. Ты женщина, но ты не поступала бы так глупо, как я.
        - Это почему? Если ты о Матисе и Хайлане, но уж прости, я б ради любимого не то что в чужую постель легла… я б вообще не знаю что сделала.
        - Ты сильная, Женя. Ты справлялась сама. Всегда - сама. А мне всегда помогал кто-то… Ты и в эту историю с Хайланом бы не попала, нашла бы способ… не знаю какой. Знал бы…
        Убила бы я твоего Хайлана, скорее всего, подумала Женя, стараясь подыскать утешения. А нужны они ему? Поверит он им? Фигушки. Ему не утешение нужно, а поддержка. Отсутствие одиночества.
        - Я всегда справлялась сама, - вздохнула Женя. - Особенно успешно я справилась в городском парке…
        - Ты справилась бы, - перебил Риэль. - А на минуты отчаяния всякий имеет право. Ты нашла бы выход, я уверен, и я тебе это уже говорил. Не шел бы я мимо, ты бы проплакалась и дождалась Тарвика, или вернулась бы в «Стрелу» без него, или вышла бы в город и устроилась на работу… ты бы не пропала. А вот я без тебя… мне без тебя было бы гораздо хуже, чем тебе без меня.
        - Ты вообще слышал, что я тебе говорила? Ты сделал меня счастливой. Пусть мне через месяц или год надоест, но сейчас я чувствую себя именно свободной и счастливой. Я ни от кого и ни от чего не завишу. Впервые в жизни. Я делаю то, что мне нравится, а не то, что должна, не то, чего от меня ждут, не то, что требуется для того, чтоб рваться наверх. Я не хочу рваться наверх. Мне хорошо здесь. Между прочим, с тобой и благодаря тебе. Я всегда мечтала сесть на краю пропасти и ножки свесить, но даже в мечтах никогда не было рядом придурка, которому это тоже нравится.
        Риэль наклонился и посмотрел вниз.
        - Ну, какая ж это пропасть. Вот в Ставинских горах есть место - словно на краю мира сидишь. Пропасть совершенно отвесная и такая высокая, что дна нет, внизу - туман, ничто, вверху - небо. А посередине - ты.
        - А мы туда сходим?
        - Сходим. Только не скоро. Ставинские горы в Ларкате, а там война. Это на север от Комрайна. Война бессмысленная, бесконечная и жестокая, как всякие межрасовые войны.
        - Межрасовые? Там что, эльфы живут?
        Стоп. Слова «эльф» во всеобщем нет. А эльфы есть, потому что слово Женя сказала, а Риэль его понял.
        - Эльфы тоже, только это не их война… и обе стороны стараются их не задевать, потому что война с тамошними эльфами кончится плохо. Там люди и маргиты… Маргитов ты не видела еще, наверное, они здесь не встречаются. Их здесь сразу вешают. Приказ короля.
        - Почему?
        - Толком не знаю. Официально - они черные маги, слабенькие, но только черные. Силу берут не в природе… или где там ее берут маги. В жертвоприношениях. И чем сильнее маг, тем больше жертв он принес. И если бы просто человеческих - они используют только детей. Маленьких, которые еще говорить не научились. До года-двух. И убивают их страшно… Когда это выяснилось лет пятьдесят назад, король изгнал всю расу из Комрайна. Они здесь пришлые были. В общем, так считается, а как оно на самом деле, кто ж знает. Женя… ты прости, я не должен был выливать на тебя свои глупости.
        Женя ласково погладила его по щеке.
        - Должен. Именно что должен, Риэль.
        Он слабо улыбнулся, глядя перед собой. Сверху - небо, снизу - сказочная долина. Где-то вдалеке взбунтовавшийся залитый кровью город. Почему вдруг бунт? Король был правителем, в народе популярным, и ни разу ни в одном трактире Женя не слышала бурчания недовольных. Сомнения в каких-то поступках короля бывали, типа «а не стоило ему послов принимать» или «надо было раскатать это осиное гнездо по бревнышку, а он добрый, он их помиловал». Король был малореальной фигурой для народа, пожалуй. Чем-то вроде воплощения Создателя в Комрайне: сидит во дворце и вершит дела государственные. Его профиль на монетах был, по мнению Жени, просто абстрактным силуэтом; Риэль, принимавший из рук короля высшую свою награду, присмотрелся тогда и неуверенно сказал: «Похож». Существование короля, на первый взгляд, никак не влияло на обыденную жизнь Комрайна, и пожалуй, это было его главной заслугой. Риэль почему-то не удивился, услышав о бунте, значит, бывало и такое, а Женя из его рассказов не знала, что бывает. Или это были восстания местного значения? Подавили с неслыханной (или очень даже слыханной) жестокостью,
перевешали зачинщиков или тех, кто под горячую руку подвернулся, - и снова тишь и благоденствие. Или Райв привирает, чтобы подольше задержать их в своих пещерах? Или не их - ее? Конечно, Женя его взгляды замечала. Невозможно не заметить. Не почувствовать. Хорош ведь, гад, привлекателен до того, что колени слабнут, а чего, казалось бы… Или не ее, не Женю, а Джен Сандиния, до которой ему, по мнению Риэля, дела нет?
        Ощипывая принесенных Райвом крупных птиц, Женя завела разговор об иных расах, интереса у мужчин не вызвавший. «Да что, увидишь сама рано или поздно», - отмахнулся Райв. Женя и замолчала обиженно. Впрочем, откуда ж им знать, что для нее эльфы - сказочные персонажи Толкиена и прочих, и непонятные маргиты ее не особенно интересуют, а вот эльфы - особенно. Посмотреть бы… Женя улыбнулась сама себе. Очень может быть, что здешние эльфы на самом деле страшные, толстые и кривоногие. Хотя записанное в ее голову знание уверяло, что нет… а какие, оно не подсказывало. Не видел составитель словаря эльфов.
        Райв вел себя как ни в чем не бывало, будто не называл Женю Джен, будто не кидался на него с ножом Риэль и будто не собирался он наказывать менестреля переломом руки. Спокойно так: сломать руку, державшую нож, потому что этот нож мог его поцарапать. Не сумел бы Риэль его убить. Не все могут убивать.
        Ночью ей не спалось. Ровно и неслышно дышал Риэль, выбиваясь из имиджа, посапывал, причмокивая, Райв, а она, подкатившись под бочок Риэля, рассматривала светящиеся кристаллы. Здесь не бывало темно. Ни о чем таком не думалось, хотя Женя и пыталась заставить себя поразмышлять, например, над тем, как легко она привыкла к этому миру, отказавшись даже от воспоминаний о прошлом. Правда, и вспоминать было особенно не о чем. Ведь и правда, мечтая посидеть у края земли, она никогда не видела рядом никого. Даже не мечтала быть не одинокой. Радужные сны о прекрасном принце выбил Олег, который этим прекрасным принцем был какое-то время. И даже читая дамские романы, Женя не воображала себя на месте героинь. Еще не хватало, себя в такой бред вставлять…
        Понятно, что тоска о прежней жизни только мешала бы, но тоски как таковой и не было. Первое время было ощущение потерянности, но вот от чего больше, от гибрида фантастики с фэнтези или от более чем реального предательства Тарвика, - еще вопрос. Наименование, ради которого ее сюда притащили, скорее раздражало, чем интересовало. Волосы перекрасить, что ли? Это в рыжий цвет здесь не покрасишься, потому что хна не растет, а вот сделать из рыжих волос русые или каштановые проще, Риэль говорил, что отвар скорлупы лесных орехов придает коричневый оттенок, а уж орехов этих тут… Рыжие волосы - главная примета, и чего бы от нее не избавиться? Пусть фанатики из ордена думают, что она здесь, им этого для счастья, кажется, вполне достаточно, зато остальным в голову эта дурная мысль не придет.
        Риэль вдруг напрягся. Женя приподнялась на локте. Он спал и явно видел плохой сон. Женя положила голову ему на плечо, начала успокаивающе поглаживать, и постепенно он расслабился. Она справилась со своими проблемами, и сейчас ее не ранили даже воспоминания о ребенке. Было - и прошло. Не вернешь, не изменишь, вечно жить болью невозможно. А оказывается, возможно. Он все еще держал в своей душе Камита и не хотел избавляться от этом памяти. Все еще видел его последний взгляд, и последний взгляд Матиса… скотина ты, Матис, бездушная скотина, и вряд ли прав Симур, считая, что таким образом Матис избавил Риэля от необходимости видеть, как он умирает. Это Риэлю уж точно далось бы легче.
        Поэты ходят пятками по лезвию ножа. В общем, да. Риэль чувствовал по-другому. Острее, сильнее, дольше, и попробуй его от этого избавить - избавишь мир от менестреля.
        На следующий день возобновились музыкальные занятия, доставлявшие несказанное удовольствие Райву. Ну какой интерес слушать, как Женя повторяет до бесконечности одну и ту же фразу, добиваясь одному Риэлю известной выразительности? Или как она блямкает струнами лютни, пытаясь извлечь звук продолжительный и мелодичный? Какая продолжительность может быть у незатейливого струнного инструмента? Райв валялся на диване, оперевшись на локоть, и чуть не с восторгом за ними наблюдал. Измучив Женю, Риэль понял, что вообще больше от нее ничего не добьется, засмеялся и, прихватив леску с крючками, отправился к озеру - рыбки ему захотелось, давно не ел.
        Как в итоге Женя оказалась на этом диване рядом с Райвом, она и думать не хотела. В конце концов, после восьми месяцев воздержания инстинкты рвались наружу, а тут такой объект… Объект оказался удивительно нежным, а ведь ожидалась прямо буря страстей, и то ли он страсти сдерживал, то ли они так проявлялись, но прикосновения крупного и сильного мужчины казались касанием крыльев бабочки. Влюбился? Может, и правда…
        Спустя час… или два Женя выбралась наружу погреться на солнышке для полного кайфа и обнаружила сидящего на камешке Риэля, увлеченно числившего рыбу своим кинжалом.
        - Ты нас видел, - с ужасом констатировала она. Он хмыкнул:
        - Нет, услышал вовремя. Никак краснеешь? Вот уж не стоит. Ну как он?
        - Риэль!
        - А? - Он скорчил невинную рожицу. - Я же тебе рассказывал, как и с кем, и ты тоже грозилась…
        - Он - отлично, - буркнула Женя, - а я так еще лучше. И что?
        - И ничего. Грибы вот видел, россыпь ягод. Я найду, чем пару часов позаниматься в долине, - хихикнул Риэль. - В конце концов буду тут на обрыве сидеть и услаждать ваш слух пением… хотя полагаю, что ничего вы не услышите. Женя, перестань смущаться. Я за тебя рад. Это, знаешь, штука совершенно необходимая. У меня хоть Хайлан… Хватит, Женя. Как бы мне ни рвало сердце общение с Хайланом, телу моему в это время очень даже хорошо. А учитывая Хайланово усердие и то, что я пять дней из постели дальше ванной не выбирался, то и вовсе.
        Вот так и получилось: Риэль находил себе занятие, все понимали, что ему не так уж хочется лезть по крутому склону, чтоб набрать поздних и жутко кислых ягод, но открыто говорить «я пойду прогуляюсь, а вы тут быстренько в постель оба» он не собирался. И едва менестрель скрывался из виду, Райв набрасывался на Женю так, словно у него миллион лет женщины не было, но при этом был все так же божественно нежен. Женю тянуло к нему вовсе не только в приземленном смысле. Обаяние сильной личности затягивало, и некоторая таинственность этому тоже способствовала. Женя полагала, что Риэль прав: Райв изо всех сил старается казаться не тем, чем является на самом деле, ну и черт с ним, пусть борцом прикидывается, тем более что прикидывался он не очень. Он действительно боролся, но вот против кого или чего, понять было сложно. О короле он отзывался даже с симпатией, хотя и нещадно критиковал некоторые его уложения, о половине которых и Риэль не слыхал, не то что Женя. Положение дел в Комрайне его большей частью устраивало… но что-то же не устраивало. И Риэль однажды вечером прямо спросил, хотя избегал подобной
прямоты:
        - С кем ты воюешь, Райв? И можешь совершенно открыто Женю обнять, я ж вижу, что вам обоим этого хочется, не надо притворяться, что вы тут целый день этот суп варили.
        Женя глупо хихикнула, но не возразила, когда Райв ее обнял. Снова дурацкое женское желание прислониться к крепкому плечу. Мало у тебя сильные личности крови попили, Женечка, еще хочется.
        - Ты в самом деле хочешь это знать? - прищурился Райв. Вчера он Риэлю по шее дал за то, что тот ее обнял, разорался на тему «не трогай ее», и Жене немалых трудов стоило его унять, но вот доказать, что Риэль имеет полное право ее обнимать, не удалось. Пока Женя, уперев кулаки в бока, разглагольствовала о своих правах, Риэль из-за спины Райва делал страшные глаза и успокаивающие жесты: ну черт с ним, пусть себе, я пока потерплю и вообще…
        - В общем, нет. Знать не хочу. Но понять тебя хотелось бы. Государственное устройство тебя вроде бы устраивает, оно разумно и рационально, а разного рода перегибы на местах король же и устраняет, если узнает о них. Идеального общества нет. Сам король тебе тоже кажется разумным и рациональным правителем, тем более что сравнительно с многими другими странами Комрайн выигрывает безусловно. Размениваться на мелочи такой, как ты, не станет. Кто же твой враг?
        - Тогда подумай сам, - предложил Райв. - Если меня устраивает король и его государственное устройство, то что может меня не устраивать?
        Риэлю не хотелось думать так явно, что было ясно: все он понимает, а чего ради разговор завел, бог весть. Но надо отдать должное: он не стал отмалчиваться и даже опускать голову, завешиваясь волосами (все равно пора бы его немножко подстричь), прямо посмотрел посветлевшими глазами и очень тихо и даже испуганно сказал:
        - Неужели с Гильдией?
        - Разумеется. И Комрайн я выбрал только потому, что Комрайн - великая страна, сильная влиятельная, и то, что происходит здесь, нередко становится примером для остальных.
        - А что тебе сделала Гильдия? - лениво поинтересовалась Женя, млея в его руках. Ясно ж было, что речь идет не о менестрелях или оружейниках. Это были своего рода профсоюзы, но реальной силой в обществе была только Гильдия магов.
        - Они всеми силами тормозят движение вперед, Женя. Горючие камни - пример. Риэль не мальчик, и то только слышал о них. Представь себе…
        - А что мне представлять? - перебила Женя. - Не забыл, что я из другого мира? Где горючие камни используются тыщу лет. Ну, рванет вперед промышленность. Паровоз изобретете, пароходы, фабрики по производству дешевой одежды построите. Поверь мне, не в этом счастье. То есть радостно, конечно, когда даже самый бедный человек не одну пару штанов имеет, а три, только вот…
        - Ты откуда? - прервал ее Райв. - С Варийна, Красса или с Земли?
        - Я с Земли. Бывал?
        - Нет, я не бывал нигде, кроме Гатаи. Но знаю об этих мирах довольно много.
        - А раз знаешь, то можешь и догадаться, что бурное развитие промышленности дает только удобство. У нас вот промышленность развита. А у вас - высокие технологии. Мы в космос вышли и гордимся, что до спутника один раз долетели, а вы здесь в несколько других миров как на рынок ходите. Я на английский убила несколько лет, но все равно не владею им так, как носитель языка, а всеобщий мне за несколько часов в полном объеме вложили вместе с интонациями и тонкостями произношения. Письма долго от города до города идут? Это опять же удобство населения, ведь если надо действительно срочно послать сообщение, та же Гильдия это делает, я полагаю. Все отделения Гильдии менестрелей Комрайна знают, что Женя Кови - ученица Риэля.
        - Да, только ведь все это - в руках только Гильдии, и только от них зависит…
        - Райв! Всегда что-то находится в чьих-то руках. Государства, академии наук, частных лиц…
        Райв долго смотрел на них поочередно, потом покачал головой.
        - Вы не знаете того, что знаю я. И не стоит вам знать… раз уж вы не борцы, а птицы. Вы и не представляете себе, сколько людей и нелюдей исчезло в Гильдии бесследно. Тебе записали знание языка, а чье-то сознание - не стали? Знаете, что, например, бывает с теми, чье сознание хранится в записях Гильдии? Знаете, сколько человек, умеющих разговаривать с животными, пропадало безвестно? Есть на Гатае животные, которые могут разговаривать с людьми, понимаешь?
        - Если могут разговаривать, то уже не животные, - проворчала Женя.
        - Сколько таких животных пропало, потому что Гильдия их изучала? - тут же спросил Райв. - Знаете, как они исследуют разные расы? Взаимоотношения между расами? Знаете, что они пытаются скрещивать разные расы и порой им это удается? Можете себе представить, что выходит из человека и маргита? Или из горного эльфа и фитора?
        - Монополия на науку, - вздохнула Женя. - Не одобряю. И что - дубину в руку и вперед громить Гильдию?
        - Гильдию дубиной не разгромить. Магия - страшная сила…
        - И что? - спросил Риэль. - Уничтожить магию? Магов?
        - Гильдию. Этого монстра, который пострашнее любого тайного общества. Ведь именно Гильдия разнесла орден надежды, чтобы Джен Сандиния так и не появилась на Гатае.
        - Она и не появилась, - хмыкнула Женя, - потому что я никакая не Джен, что бы там командор ордена ни думал.
        - Видели кого-то из них? Ну что ж, тогда получается, зря Гильдия старалась. Теперь весть разнесется по всей планете. В ордене было немало сильных магов. Но они посмели вырваться из-под влияния Гильдии… Впрочем, не стоит вам этого знать.
        - Не стоит, - согласился Риэль. - Но вспомни первые дни знакомства. Ты ж нас уверял, что смысл жизни именно борьба, а мы так, растения. Или ты просто перед Женей выделывался?
        Женя испугалась, что Райв опять даст ему по шее, но он даже не напрягся, посмеялся, согласился (и она не очень поверила). Влезать в чужие интриги и в чужую ненужную борьбу не хотелось ни под каким видом. Она и дома политикой не увлекалась, иногда узнавая о грандиозных думских событиях через пару недель после того, как события благополучно заканчивались. И пусть она невольно стала частью этого мира, политика везде политика, у них тут страшилка в виде Гильдии магов, у нас там - другая страшилка в виде КГБ, или Аль-Каиды, или жидомасонского заговора. Райв почему-то понял ее настроение, успокаивающе погладил по голове, Жене даже замурлыкать захотелось, и поинтересовался у Риэля:
        - Ты удовлетворен?
        Тот кивнул, но говорить ничего не стал, задумался, склонившись над виолой. Он менял струну, а это было дело ответственное и сложное. Глядя на это, Женя невольно вспоминала Окуджаву: «Из какой-то деревяшки, из каких-то грубых жил, из какой-то там мелодии, которой он служил…» Струны действительно были из жил, и хорошая струна стоила до пяти золотых. Вывернув шею, Женя посмотрела на пламенного революционера, и ничего пламенного в его глазах не пылало, он задумчиво наблюдал за аккуратными движениями пальцев менестреля. А уж о чем именно он думал, угадать было невозможно.
        - Я люблю тебя, Женя, - вдруг сообщил он. Риэль мягко улыбнулся. Разговоры о любви нравились ему больше, чем о техническом прогрессе. - А ты там не хихикай. Я даже и не помню, когда последний раз произносил эти слова. Я знаю, что ты мне не поверишь…
        - А ты меня любишь или все-таки Женю? - действительно хихикнул Риэль. - Ты ее убеждай. Потому что я тебе как раз верю.
        - Я понимаю, что это странно звучит, - несколько смущенно продолжил Райв. - Знаю меньше месяца, а говорю о любви…
        Риэль пожал плечами.
        - Мне Матис первым же утром сказал, что любит, и я сказал ему то же самое. И три года ни один из нас в этих словах не усомнился. А я не сомневаюсь и до сих пор. Любовь мало связана со временем. А ты, Райв, на нее сразу так смотрел…
        - А я промолчу, - мрачно произнесла Женя. - То есть я верю. Я боюсь говорить о любви. Особенно в свете некоторых событий в моей жизни, связанных с людьми, чем-то на тебя похожими.
        - Я хочу, чтобы ты знала, вот и все. И именно потому сказал сейчас, а не когда мы с тобой были наедине. Я никогда тебя не обижу, и другим не позволю.
        - На меня-то что так грозно поглядывать? - проворчал Риэль. - А хотите, новую песню спою? Вчера придумалась, пока я травы на чай собирал. Увидел, как шмель пятится, вылезая из самарника, толстый такой, забавный, а потом топчется по краю - и взлететь не может, много пыльцы набрал. Топтался, топтался да и упал в траву, бедняга. Я его из травы вытащил, на пенек посадил, а сам песенку сочинил. Про любовь трудолюбивого и солидного шмеля к несерьезной бабочке-однодневке.
        - Кончилось, конечно, хорошо, они были счастливы и умерли в один день?
        - Не помню, чтобы у меня песни хорошо кончались, - признался Риэль. - То есть было такое, но давно, и я их не пою. Так мне петь или нет? Должен же я ее опробовать.
        Песенка получилась очень грустная, потому что бабочка все-таки шмеля бросила и убежала с залетным красавцем, который девушке голову заморочил, а там и вовсе ее съел, потому что был птицей. А бедный шмель ничего поделать не мог, только смотреть, как его любимая улетает навстречу смерти…
        - Однодневка, - прямолинейно оценил Райв. - Но несколько золотых заработаешь. На назидательности.
        Уходили они вместе, проторчав в пещерах полтора месяца. Удивительно, что Риэль столько выдержал на одном месте. Подземная дорога показалась Жене уже не такой долгой и страшной, нога-то не болела, так что она с интересом оглядывалась по сторонам, и Райв устроил им пару экскурсий: раз они спустились к огромному озеру, терявшемуся в смутном свете кристаллов. Зрелище было жутковатое, потому что вода не может быть такой спокойной, но ни ветер, ни течения не нарушали этой мертвой темной глади, и тишина стояла такая, что Жене захотелось поорать погромче, чтоб ее нарушить. Даже капли не срывались в воду, потому что свод был высоким и испарявшаяся вода не добиралась до него или наоборот не долетала оттуда. Второй спуск привел их в классическую пещеру для туристов, со сталактитами, сталагмитами и просто неприличным количеством пестрых кристаллов впечатляющего размера.
        Женя ахала возле каждого сталактита и ахала бы возле каждого сростка кристаллов, лишь бы время потянуть и побыть рядом с Райвом еще часик. Только все равно пещерная жизнь закончилась. Райв снабдил их солидным количеством мясного порошка и галет - хранился долго, весит мало, очень удобно для дороги, особенно на черный день. Кроме того, он дал им палатку, легкие и прочные кружки и маленький легкий кинжал для Жени. Это хорошо, это сгодится…
        На белый свет они вышли совсем в другом месте. Внизу вилась дорога.
        - В Кольвин не ходите, - посоветовал Райв. - Мало ли что… Налево в нескольких днях пути Скамож, не самый плохой городишко. Не озолотитесь, но заработать, я думаю, сможете. Тамошний наместник - большой ценитель искусств… - Он помолчал, совсем по-риэлевски опустив голову, и вдруг вскинул ее. - Пойдем со мной, Женя. Я люблю тебя, и ты нужна мне. Ты ведь все-таки не птица, и поверь, свободы я дам ничуть не меньше… И смогу тебя защитить. Раздели мою жизнь, Женя.
        Риэль смотрел вперед, чтобы не смущать ее взглядом. Колебалась Женя не больше пятнадцати секунд, хотя ей безумно хотелось заорать «да»! и пойти на край света за очередным сильным мужчиной.
        - Нет, Райв. У нас другой путь.
        Риэль старательно не слышал. Райв спросил тихо.
        - Но почему? Риэль, прости, я могу поговорить с ней наедине?
        Менестрель кивнул и отошел подальше, присел на камешек и взялся изучать сорванный цветок.
        - Я знаю, что бы любишь меня, Женя. Я вижу это, знаю… я умею видеть чувства людей. Почему? Потому что тебе не нравится мой путь?
        - Потому что ты сильный, - прошептала Женя. - Потому что ты без меня сможешь. Но не сможет он. А я не могу оставить его, и уже не только потому, что он был единственным, кто протянул мне руку. Мы в ответе за тех, кого приручили, Райв.
        Он не стал спорить. Может, и правда, видел чувства. Может, так обалдел от ее аргументов, что слов не нашел. Махнул рукой Риэлю и только взялся за свой мешок, как Риэль попросил:
        - А теперь позволь мне поговорить с ней наедине.
        - Ты хочешь уговорить ее пойти со мной?
        - Хочу, - совершенно спокойно ответил он. - Потому что я тоже вижу, что она тебя любит. А отказывать себе в любви просто преступно.
        - Не надо, Риэль, - сказала Женя твердо. - Ты видел, я сразу ответила, без сомнений… почти без сомнений. Я хочу пойти с тобой. Это мой путь, моя жизнь… а любовь… Кто помешает нам видеться, Райв? Скажем, в первую неделю после нового года… есть же у вас здесь новый год? Вот в первую неделю в каком-то определенном городе…
        - В Комрайне, - решил Райв. - В первую неделю после нового года в Комрайне я найду вас. Не сомневайтесь. И будь поосторожнее, Женя. Пусть магистры ордена распространят слух о том, что ты пришла, на всю Гатаю, тогда уже поздно будет что-либо предпринимать. Не поминайте Джен Сандиния даже в шутку, даже наедине друг с другом. До встречи.
        Он решительно повернулся и скрылся в пещере. Пошел к другому выходу. Женя долго смотрела в черную дыру и давила слезы и желание помчаться вслед за ним. Это - порыв. Быть с Риэлем - решение. Осознанное и твердое.
        Серые глаза отливали голубизной.
        - Зачем?
        - Я так хочу. Зато не хочу об этом говорить.
        - Нельзя жертвовать любовью, даже если ты в ней не уверена, - без укора сказал он. - Жить нужно здесь и сейчас. Остыли бы чувства, нашла бы меня снова… Это просто - разыскиваешь Хайлана, а уж он так или иначе…
        - Заткнись, пожалуйста, - попросила Женя. - Я пойду с тобой, и обсуждать это… обсуждать будем, раз ты хочешь, но Райв понял меня лучше, чем ты.
        - Что ты сказала ему такое, что его убедило?
        Нет уж. Ни за что не скажу тебе, что ты слаб и без меня пропадешь в бездне своего одиночества.
        ТАРВИК
        Риэль не заводил разговора о Райве, словно и не встречались, и чего здесь было больше - деликатности ли, некоторой боязни вероятных последствий этого знакомства или просто личной неприязни, Женя сказать бы не рискнула. Хотелось бы верить, что только деликатности, но привычка смотреть на жизнь здраво не осталась на тумбочке рядом с великодушием, и Женя очень сильно предполагала, что опасений было ничуть не меньше. Осуждать его за это? Ну конечно, это удобно, особенно имея опыт жизни пусть не при самой замечательной, однако демократии и уж точно полной свободы слова. Кто ж знает, что здесь полагается за случайные встречи (вплоть до почти двухмесячного проживания под одним пещерным сводом) с неведомым преступником, то ли всего лишь тюремная камера или наказание плетьми, очень широко практиковавшееся на просторах Гатаи, то ли вообще малоприятное сооружение на специальной площади.
        Он все же заговорил, когда они уже уходили из Скаможа, наслушавшись страшилок о восстании в Кольвине и его подавлении. О причинах ходили самые разные слухи, а истории, передаваемые тревожным шепотком, больше походили на романы Стивена Кинга или фильмы Хичкока, чем на реальность, однако Риэль сделался весьма серьезен, и Женя вовремя вспомнила - ну да, здесь же магия… Волны репрессий не докатились до тихого провинциального городка, но народ добровольно вечерами сидел по домам, и даже желание насладиться голосом знаменитого менестреля не перевешивало осторожности. Заработали они совсем мало, но хоть цены здесь были невеликие, комнату им дали почти бесплатно, кормили тем, что останется на кухне тоже бесплатно, а оставалось не так чтоб много, однако голодными они не были. Что интересно, в Гильдии, куда Риэль зашел отметиться, никто не поинтересовался тем, где ж он шлялся последние пару месяцев. Никто не интересовался путями менестрелей. Может, его вдохновение обуяло и он сочинял баллады, сидя на сеновале в богом забытой деревушке, а может, с природой слиться захотел и прожил все время в лесу.
Менестрелям позволялось многое из того, что настораживало в обычном горожанине и тем более селянине. Известное дело, творческие личности, бродяги, странные они, на месте не сидится…
        Была зима. Замечательная зима. Потускнела листва, потеряла яркость трава, совсем мало было цветов, найти в лесу пропитание было уже потруднее - орехи, грибы да коренья, если не считать дичи, а охотиться Риэль не умел и не любил. Силки, случалось, ставил, и в них часто попадались кролики и даже изредка забавные животные: олени величиной с овчарку. Вот и сейчас над огнем обжаривался кролик, похожий на кролика всем, кроме ушей - ушки у него были мышиные, кругленькие и маленькие, и вообще Женя предполагала, что это лесная крыса. Риэль возился с палаткой, потуже натягивая промасленное полотно, а Женя аккуратно поворачивала импровизированный вертел. У них в заначке имелась фляга с обволакивающе пахнущей настойкой, и оба были в предвкушении. День выдался сырой и ветреный, к вечеру водяная пыль из воздуха пропала, но одежда все равно была волглой и тяжелой. Они замерзли, и настойка была всего лишь способом согреться. Риэль даже объяснил ей, что в теплое время он редко таскает с собой вино, а вот зимой фляга никогда не пустует, потому что и водка может согреть, и обычное вино можно вскипятить с травами, а
такая вот домашняя настоечка лучше всего, потому он не скупясь выложил за нее шесть дин - дорого за поллитра, чай, не изысканное вино.
        Кролик получился просто замечательный, излишки зимнего жира из него вытопились, а мясо было нежное и очень вкусное. Они по очереди делали по глоточку из фляги, обгладывая и обсасывая тонкие косточки, сидели, накрывшись одеялами, чтобы хоть немного просушить у огня куртки. Было не больше десяти градусов, и Риэль признавал, что зима в этом году редкостно холодная. В палатке в это время прогорал крохотный костерок из гарты, так что спать будет тепло, особенно если подстелить оба одеяла, обняться и укрыться одной из курток. Авось просохнет.
        - И все же нельзя отказываться от любви, - вдруг сказал Риэль. - И уж тем более из-за благодарности.
        - А ради дружбы - тоже нельзя?
        - Не стоит. Ведь дружба никуда не денется. Ни я не исчезну навсегда, ни ты, и потом, мы уже друзья, и даже одна память…
        - Я, конечно, рада, что могу стать одним из немногих твоих хороших воспоминаний, - перебила Женя, - только, извини, не хочу.
        - Тебя испугала неопределенность жизни с ним?
        - Нет. То есть об этом я и не подумала. И даже его фанатизм меня не испугал. Наверняка в его жизни нашелся бы кусочек и для меня. Но он сильный, Риэль. Он бы меня подавлял…
        - Тебя? - фыркнул он. - Представляю.
        - Пытался бы подавить. Я никогда не стала бы для него равноправным партнером. То есть оно и понятно, я, конечно, в тыщу раз слабее, и защитник из него лучше не придумаешь, и любовник просто обалденный, и… только не друг. Скорее всего, он бы меня просто поселил где-нибудь, и я б скучала в ожидании, но ни в чем бы не нуждалась. А я не хочу этого. Пока не хочу. Риэль, ты же видел, мы и говорили с ним всего пару минут, он меня прекрасно понял…
        - Ты из-за меня с ним не пошла.
        Спокойно и уверенно. Долго думал и убедился. И так же спокойно и уверенно Женя подтвердила:
        - Из-за тебя. Только это никак не жертва с моей стороны. Я что, рыдаю по ночам? Или испускаю душераздирающие вздохи?
        - Иногда.
        - Но все реже. Я, если честно, думаю, что это все-таки была не любовь, а страсть.
        - Ну, этого я, конечно, не знаю… Женя, а что я должен делать? Что должен думать?
        - А ты не рад, что я с тобой пошла?
        - Да в том-то и дело, что рад, - засмеялся он. - Безумно рад, эгоистически… И мне это не нравится. Я за тебя должен радоваться, а не за себя.
        - Тогда радуйся за обоих, - предложила Женя, - потому что мне с тобой очень хорошо. Только холодно и хочется в палатку.
        - Полезай. Я еще посижу, пока куртки не досохнут. А разговаривать можно и так.
        Разговора не получилось, потому что Женя угрелась и не проснулась даже, когда Риэль укладывался рядом и накрывал ее курткой, набравшей тепла от костра.
        Они шли к Комрайну, рассчитывая попасть в столицу ближе к новому году. Это была пора веселых праздников, менестрели стекались в крупные города вместе с циркачами, бродячими акробатами, вольными художниками и прочими производителями зрелищ. Риэль был уверен, что уж он-то точно не останется без работы, сложнее будет с жильем, но есть у него одна знакомая старушка, прежде охотно сдававшая ему за символическую плату просторную комнату под крышей, довольно холодную, зато снабжала его одеялами и кормила пирожками, печеньем, булочками и кексами, печь которые была большая мастерица. Проблема может быть только в одном: старушке было уже очень много лет, она могла просто не дожить до сегодняшнего дня. В прошлое посещение столицы Риэль не успел ее навестить, потому что встретился с одной девушкой…
        Женя перестала считать, сколько времени она уже на Гатае. Тем более что это было сложно. Земной год вроде уже прошел, а здешний был в полтора раза длиннее, и как, спрашивается, ей счет вести? И главное, зачем? О доме напоминала уже только игрушечная собачка, потому что даже медальон ассоциировался с Тарвиком и, следовательно, с Комрайном.
        Они немножко перераспределили груз: теперь кухонные принадлежности и флейту Риэля тащила Женя, потому что его рюкзак увеличился за счет палатки, пусть и небольшой и достаточно компактной, однако довольно тяжелой. Не случайно он обзаводился и зимней одеждой, и палаткой только на сезон, с легкостью продавая вещи весной, когда спать можно под открытым небом и нет никакой необходимости в куртке.
        Они выступали в каждой деревне и каждом городке, где-то зарабатывали много, где-то совсем чуть-чуть. Однажды столкнулись с разбойниками, и Женя начала было впадать в панику, но разбойники оказались благородные и отобрали только деньги, причем десяток дин оставили, прихватив только золото. «Так обычно и бывает», - флегматично сообщил Риэль, никогда не переживавший из-за денег. Напереживался, когда пытался накопить ту злосчастную тысячу.
        Что интересно, он ни сам не пытался деньги припрятать в тайничок, ни Жене не советовал: могут обыскать, и если найдут, рассердятся, поколотят уж точно основательно, зачем рисковать, лучше уж несколько дней впроголодь, да и то вряд ли, в Комрайне народ щедрый и уж кусок черствого хлеба всегда дадут. Да, Женя замечала отсутствие голодного блеска даже в глазах нищих, толпившихся, как и положено, возле церквей.
        Религий здесь было несколько, но, как Женя поняла, это скорее были секты, ответвления от главенствующей конфессии. Верили незатейливо - в Создателя. Обряды были несложные, молитвы жестко не регламентировались, свобода совести, с одной стороны, гарантировалась, а с другой - демонстрировать атеизм Риэль не рекомендовал, так что они порой и в церкви заходили: просторные помещения, светлые, с яркими витражами и самыми разнообразными украшениями - то росписи покрывали стены, то скамьи сияли затейливой резьбой, то скульптуры стояли тесными рядами. Сам Создатель изображался, разумеется, в облике мужчины, но лица изображение никогда не имело: он мог быть в плаще, куртке, тунике, балахоне, но с неизменным опущенным капюшоном. Пару раз Женя даже видела на нем воинские доспехи и длиннющий меч за спиной. Выхватить такой меч было по силам только божественной личности - он был великоват, чтобы хватило длины руки, однако символичность и есть символичность, и атлетического сложения персона в самом натуральном рыцарском шлеме с забралом и почти двуручным мечом за спиной уважение внушала. Наверное, это была
ипостась Защитника. Имелись еще Утешитель, Воитель, Учитель и вообще все, до чего могла добраться фантазия верующих. Перед его изображением можно было преклонить колени, а можно было и не преклонять, только голову опустить, но можно и не опускать - каждый разговаривал с богом как умел. Риэль опускался на колени, прижимая к груди ладонь - так принято было в Сайтане, где прошло его детство. Женя копировала поведение женщин Комрайна - те приседали в книксене, касаясь сложенными ладонями лба. Креститься не полагалось. Раза два на них обращали внимание священники - Женя получала благословение, а Риэль - просьбу спеть на вечерней службе, если он знаком с религиозными песнопениями. Он был знаком, и именно в церкви Женя услышала, как он поет а-капелла, и поймала себя на том, что невольно смахивает слезы, и не одна она.
        Дороги услужливо ложились под ноги. Сейчас их подвозили чаще, чем летом, дожди портили покрытие, и сердобольные крестьяне или даже горожане, имеющие личный транспорт, предлагали несколько миль проехать с ними. Риэль никогда не расплачивался деньгами, но вот пел или играл на флейте непременно. И Женю заставлял. Это был необязательный обмен вежливостью: никто не обязан был подвозить менестрелей, менестрели не обязаны были петь.
        Женя удивлялась, почему менестрели предпочитают ходить пешком, и Риэль объяснил, что лошадью обзавестись можно, только вот лошадь, даже самая неказистая, для любого разбойника - большой соблазн, ее и продать можно, и самому покататься, и съесть на худой конец, так что спокойнее просто ножками. За все годы странствий Риэль сталкивался с разбойниками неоднократно, старался соблюдать правила, и в основном эти встречи заканчивались всего лишь расставанием с кошельком.
        Женя уже забыла Комрайн. Конечно, она видела город мельком, из-под полей шляпы да из окна комнаты отдыха в «Стреле», но даже это увиденное стерлось последующими впечатлениями. Комрайн был великолепен. Сказочен. Потрясающ. Гармоничен. И дорог - хорошо что старушка-поклонница была еще жива. Спутнице Риэля она очень обрадовалась, потому что, наверное, о его склонностях догадывалась или слышала и они ей не нравились. Женя словно служила залогом нормальности менестреля.
        Работать пришлось очень много. Женю уже ничуть не смущала необходимость петь на публике.Ну пусть не великая она солистка, зато выглядит так, что если кому не нравится ее слушать, явно нравится на нее смотреть. Волосы отросли очень сильно, и Женя подрезала их так, чтобы они были до середины лопаток - длина, позволяющая и с распущенными походить, и прическу соорудить любую. Риэля она подстригла сама, довольно аккуратно, оставив падающие на глаза пряди, но все же приведя его голову в порядок. По городу Женя ходила в платье, а чтоб не было так холодно, старушка дала ей поносить шерстяную плотную накидку. Отношение к моде здесь проистекало исключительно из материального благополучия: те, что побогаче, за ней следили, те, что победнее совершенно спокойно донашивали старые вещи, даже доставшиеся от бабушек. Накидка была качественная, дорогая, украшенная вышитыми листьями и блестящей тесьмой, так что если кто на нее и косился, то скорее с завистью.
        Отметились они и в Гильдии, где Риэль сразу получил огромное количество приглашений на неделю вперед. Его это обрадовало, потому что именное приглашение означало более чем приличную оплату, и, по его мнению, за три недели они могли заработать очень и очень приличную сумму в несколько сотен золотых. Женя взялась расспрашивать его о здешней банковской системе: чем разбойникам дарить, лучше какую-то сумму положить в банк - ну мало ли, на черный день или просто на период безденежья. Система была. Никаких кредитных карточек не выдавали, даже никаких расписок, но называли пароль, который был известен только клиенту и особому устройству (технология плюс магия), стоявшему в отдельном помещении и учитывающему не только само слово, но и голос. Риэль остался к этому равнодушен, а Женя взяла на заметку. Если и в самом деле заработается несколько сотен, уж одну из них можно сдать в банк.
        В Гильдии Женю прослушала строгая комиссия, но вовсе не с целью немедля произвести ее с менестрели, а всего лишь для проверки уровня ее обучения. Гильдия не всякому менестрелю позволяла брать учеников и довольно строго контролировала процесс. Результат их устроил: для того короткого времени, что Женя числилась в ученицах, она научилась многому, даже способна была немножко аккомпанировать себе на лютне. Риэль немного нервничал, повышенной уверенностью в себе он все же не отличался, но все прошло очень хорошо, он воспрял духом, когда один из экзаменаторов сказал, что при таком прогрессе через год Женя сможет попытаться стать членом Гильдии. Особенного таланта у нее нет, но его можно компенсировать профессионализмом и тщательно подобранным репертуаром.
        В Комрайне они встретили старика Симура, тоже имевшего несколько приглашений, суетился где-то и бездарный Фак, уделом которого было развлечение мелких купцов в дешевых трактирах. Конечно, столицу не миновал и Гартус, не преминувший снова прокомментировать Женин голос. Впервые она услышала женщину-менестреля, обладавшую сильным сопрано, роскошными светлыми кудрями и пропорциями фигуры 100-100-100, несмотря на относительную молодость. В Жене она увидела конкурентку, но не в пении, а в соблазнении богатых кавалеров: она давно знала Риэля и понимала, что Женя действительно всего лишь ученица.
        Райв отыскал их сам, праздников это никак не испортило, и исчез тоже сам, назначив следующее свидание на грядущем через три месяца состязании менестрелей в городе почти у границы с соседней Малтией. Риэль сначала собирался поговорить с Женей на тему «нельзя отказываться от любви в пользу дружбы», но почему-то так и не стал, да и Райв ничего не спрашивал, наверное, поверил, что решила Женя окончательно. А она только убедилась в правильности выбора. Скорее страсть, чем любовь. И осторожность превыше всего. Женя не то чтоб начала исключать возможность любви, но вот в небывалую и сказочную любовь верить уже не хотелось. Наступать на одни и те же грабли в третий раз - извините. Ей казалось, правда, что Райв не такой, что он не поступил бы с ней так, как Тарвик или тем более Олег, но ведь и об этих двоих Женя думала поначалу так же. Ладно, Олег - она была молодая и наивная, но Тарвик! Ей было стыдно перед самой собой за то, что она позволила себе влюбиться настолько безудержно и поверить, что счастье возможно…
        Счастье было не только возможно, но и реально, осязаемо, потому что она не чувствовала себя ни несчастной, ни одинокой.
        Они действительно заработали почти четыреста золотых чистой прибыли (и Женя настояла на том, чтобы половину положить в банк), получили еще кучу подарков, практичных и полезных - например, Гильдия обувщиков преподнесла Риэлю мягкие и легкие полусапожки, а Жене прехорошенькие туфли, а Гильдия белошвеек снабдила их бельем. Единственный минус минимального набора одежды - его быстрая снашиваемость, когда изо дня в день надеваешь одни и те же штаны, они обтрепываются гораздо быстрее, чем когда решаешь две извечные женские проблемы: нечего надеть и некуда вешать. И многие менестрели в качестве парадной одежды имели такую, какую Риэль носил повседневно. Его концертный костюм был по-настоящему дорогим, и переодевался он, только если выступал в приличном месте, и того же требовал от Жени. В деревне можно петь и в запыленных штанах, но если ты выступаешь хотя бы на постоялом дворе, ты должен выглядеть хорошо.
        Когда стихла череда праздников, они покинули шумную столицу, одновременно и уставшие от бесконечных выступлений, и отдохнувшие в мягких постелях и горячих ваннах - в старушкином доме был водопровод с горячей водой. Женя вернула накидку, отказалась взять ее в подарок по простой причине - лишний груз в дороге не нужен. Но вот пирожков и печенья с собой она им целое ведро напекла, и это они взяли с огромными благодарностями.
        Теплело. Новый год здесь начинался не в середине зимы, а в конце, Риэль сказал, что от палатки и курток через месяц-полтора можно будет избавляться и снова путешествовать налегке. Комрайнская зима длилась четыре местных месяца из пятнадцати возможных, в месяце было по тридцать суток, а сутки длились примерно тридцать земных часов.
        Часть пути с ними прошел Симур - решил стариной тряхнуть, но надолго его не хватило, и при первой же возможности он сел в дилижанс, крепко расцеловав обоих. А Женя и Риэль продолжили путь, выбирая на перекрестьях ту дорогу, которая беспричинно казалась симпатичней. В этой части Комрайна разбойников было немного, вели они себя более чем прилично, но познакомиться с ними не довелось, что ничуть не расстраивало.
        В большом и строгом городе со смешным названием Каркша, что в переводе с древнего языка вообще-то означало «источник», Риэль, не торгуясь, продал старьевщику обе куртки и палатку, взамен купив новое одеяло, жилет для себя и большую шаль для Жени. Нормальный такой секонд хенд, хотя цены даже на ношеную одежду, если она качественная, были велики.
        Они не успели даже добраться до гостиницы, где Риэль собирался снять комнату с ванной. Конные стражники непререкаемым тоном потребовали, чтобы они направлялись на площадь, и слабым оправданиям Риэля не вняли. Женя вопросительно посмотрела на него, но он отводил глаза, выглядел недовольным, расстроенным, но не встревоженным.
        - Объясни, чтоб я впросак не попала, - тихонько попросила Женя.
        - Казнь, - неохотно отозвался он. - Публичная казнь. В Комрайне обычно мало желающих полюбоваться, вот и сгоняют кто под руку попадется. И лучше послушаться, потому что обязательно придерутся… Ну, например, обвинят в неповиновении, и будут правы. Женя, ты вообще-то можешь мне в грудь носом уткнуться и не смотреть, ты девушка, тебе можно. А мне придется… Эй, Женя, ты чего?
        У Жени подкосились ноги. Просто с перепугу. Публичная казнь - это, простите, не для человека из двадцать первого века, причем даже не из Ирана какого-нибудь, а из страны и вовсе с мораторием. Риэль поддержал ее под руку и сочувственно вздохнул.
        Площадь уже основательно была заполнена народом, но была она невелика, и зрителей согнали не больше сотни. Особого воодушевления или интереса на лицах не было, впрочем, возмущения тоже. Скорее люди были недовольны тем, что их оторвали от повседневных необходимых дел и заставили смотреть на то, что видеть никому и не хотелось. Наверное, если б казнили какого-нибудь знаменитого разбойника, изрядно досадившего жителям этого города, картинка могла бы быть иной. Действо уже началось. Эшафот был, похоже, постоянный: основание, сложенное из неровных камней, гулкий дощатый помост с соответствующими сооружениями. Женя опознала только виселицу, а потом еще увидела здоровенный пень с сиротливо прислоненной к нему секирой на длиннющей ручке. Или алебардой?
        Палач, как ему и положено, был одет в красное, только никаких масок или колпаков на нем не было, костюм больше напоминал трико цирковых акробатов, облегая внушительное тело так туго, что все анатомические детали были налицо, и выглядело это совершенно неприлично. Кроме него на эшафоте стоял чиновничьего вида дяденька и, посверкивая лысиной, по бумажке скучным голосом рассказывал о преступлениях приговоренного. Ага… Незаконное использование магических артефактов, контрабанда, ношение запрещенного оружия, сопротивление аресту, сопровождавшееся убийством двух стражников из этого самого оружия и масса сопутствующих нарушений типа неуважения к религии, хулы короны и финансовых махинаций. Похоже, смерть он заслужил по совокупности. Финал выступления чиновника вызвал в толпе гул.
        - …Приговорен к случайной смерти, и да облегчит Создатель его последний час…
        - Что такое случайная смерть? - спросила Женя. Риэль поморщился.
        - Пытка ожиданием смерти. Начнут, например, вешать, а веревка оборвется. Тогда голову отрубят или разорвут… Обычно из четырех видов казни срабатывает одна, и считается, что никто не знает, которая. Если повезет, то первая. Но чаще вторая или третья. Палач не знает, какая именно. Приговоренному самому предлагают выбрать последовательность. Женя, ты лучше бы не…
        Он замолчал и замер, расширившимися глазами уставившись на помост. Рука, которой он Женю обнимал, затвердела. И конечно, Женя посмотрела на приговоренного.
        Хорошо, что Риэль ее поддерживал, потому что на помосте, в двадцати метрах от Жени, стоял Вик… Нет. Это был Тарвик Ган, усталый, постаревший, осунувшийся, похудевший настолько, что штаны не сваливались с него только потому, что были стянуты ремнем, коричневая рубашка висела мешком, отросшие волосы закрывали шею, как у Риэля спадали на глаза, слегка закручиваясь на концах. Но это был Тарвик - с его смутной полунасмешкой, яркими карими глазами, несколько вызывающим взглядом. Руки были связаны сзади, но выглядело это так, словно он просто заложил их за спину. Равнодушно он мазнул глазами по толпе, равнодушно покосился на палача, предложившего ему выбрать последовательность казней, пожал плечами и бросил: «На твое усмотрение, мне, знаешь, все равно». Контрабандист, убийца и неплательщик налогов. Мечта Фемиды. Чиновник запротестовал: приговоренный должен сам выбирать, вдруг ему так повезет, что первая казнь будет и последней, на что Тарвик с улыбочкой ответил, что умереть больше одного раза даже у него не получится, ну раз положено, то пусть слева направо.
        - Не смотри, - прошептал Риэль. Тарвика поставили перед большим щитом, палач завозился напротив, вставляя самые обыкновенные стрелы в самые обыкновенные арбалеты, соединенные одной спусковой системой. Расстрел без взвода солдат и команды «пли».
        Палач занимался своим делом довольно долго, даже толпа занервничала, а Тарвик скучал. Птичек рассматривал - целая стая расселась на перекладине виселицы, посвистывая и попискивая. Женя не могла оторвать взгляда от его лица. Не связано ли это с его заданием на Земле…
        Рычаг палач нажимал достаточно демонстративно. Взвизгнул механизм, взвизгнули женщины в толпе - Тарвик напрягся и прикрыл глаза, но стрелы, долетевшие до него, силу потеряли и даже рубашку ему не прокололи, только одна слегка царапнула шею. Он выдохнул воздух, покачал головой и отчетливо сказал:
        - Невезуха.
        Следующим орудием было что-то непонятное: косой крест. Палач пристегнул Тарвика к середине широким ремнем, привязал к рукам и ногам длинные веревки и повернул крест так, что Тарвик принял горизонтальное положение, а потом еще долго прикреплял эти веревки, натягивая их покрепче. Риэль решительно прижал Женино лицо к груди, и Женя поняла, что будет на сей раз. Читала она, что в войсках Чингисхана людей привязывали к лошадям за руки - за ноги и пускали их вскачь, так что человека просто разрывало на куски. Ее сильно затошнило, она вцепилась в рубашку Риэля, чтобы не упасть. Никто не заслужил такой казни. Никто…
        Толпа ахнула, и в тот же момент звучно лопнули веревки. Вторая смерть миновала Тарвика. Действительно невезуха, подумала Женя, и какой извращенный ум придумал эту продленную смерть…
        Третьей была виселица. Тарвик все сохранял спокойствие, и Жене казалось, что дается оно ему без труда, и она догадалась, что прошел он, видно, через такое, что уже никаким ожиданием смерти и уж тем более самой смертью его не испугать. Когда веревка оборвалась и он упал, Женя уже даже не удивилась. Птицы взлетели с оглушающим гвалтом. Риэль покачал головой, потому что она высвободилась. Падая, Тарвик сильно ударился плечом, потому что даже со своего места Женя услышала, как он тихо, но смачно выругался. И лицо его подергивалось, когда палач помог ему подняться на ноги.
        - Вот теперь все, - почти без голоса произнес Риэль. - Последняя. Женя, не стоит смотреть. Пожалуйста, не надо.
        Женя упрямо мотнула головой. Она и сама не понимала, почему вдруг решила увидеть все. Палач установил Тарвика на колени возле пня - ну такая милая домашняя земная казнь, как короля Карла, никакого технического прогресса в виде гильотины. Ручная работа. Палач играючи поднял секиру, попримеривался ведь еще, сволочь такая: опустил легонько лезвие на шею, приподнял, снова опустил. Промахнуться, видно, боялся. А потом воздел руки высоко над головой, металл отразил солнце, и по лицам людей на площади заскакал солнечный зайчик. Палач покрасовался так целую минуту, нервируя толпу - а Тарвик был спокоен и даже, пожалуй, умиротворен, все должно было кончиться…
        Женя все-таки зажмурилась, представив себе, как упадет на помост эта голова и гулко покатится по доскам. Толпа громко выдохнула воздух и загудела.
        Секира вонзилась в пень в сантиметре от головы Тарвика, отрубив только несколько прядей волос. Палач там ее и оставил, а его поднял с колен. Тарвик выглядел растерянным и вовсе не счастливым, явно ожидал подвоха. Чиновник неторопливо вернулся, потоптался, будто умышленно время тянул, потом нуднейшим голосом завел очередную речь, из которой Женя поняла, что, несмотря на тяжесть совершенных преступлений, Тарвик Ган признал свою вину, активно сотрудничал со следствием и пообещал впредь вести себя хорошо (Тарвик удивленно приподнял брови), потому суд решил его помиловать, заменив ему смертную казнь публичным двойным клеймением раскаявшегося государственного преступника, и освободить сразу после этого, вернув ему его гражданские права. И надо было видеть его лицо! Женя невольно восхитилась, и только потом вдруг задалась вопросом, что означало сотрудничество со следствием…
        Палач пошуровал на подставке, подняв клуб дыма, потом развязал Тарвику руки и, аккуратно закатав рукав, прижал к запястью клеймо. Запахло подгорелым мясом, и Женю сильно затошнило. Тарвик скривился, но даже не охнул, а палач снова подогрел клеймо и припечатал его к левой скуле Тарвика. Вот тут Женя добровольно уткнулась носом в грудь Риэля, старательно глубоко дыша, потому что ей стало совсем нехорошо.
        И спектакль кончился. Убрался чиновник, залив ковшом воды жаровню, удалился палач, начала разбредаться равнодушная толпа, и Риэль повел Женю к маленькому ресторанчику тут же на площади, усадил за стол и попросил крепкого чаю для девушки. Ресторан с видом на лобное место. Боже мой…
        Официант притащил чашку с вкусно пахнущим чаем и сочувственно покивал: тяжелое зрелище, уж точно не для женских глаз, но слава богу, хоть обошлось - помиловали человека, уже радостно. Люди были вовсе не кровожадны, а просто привычны.
        - Публичные казни не так уж и часты, - словно извиняясь, сказал Риэль. - Даже странно, за что его удостоили такой чести. Ты выпей чай, он хорошо освежает. Женя, все неплохо кончилось…
        Женя посмотрела в окно. Тарвик, так до сих пор и стоявший на эшафоте, подошел к лестнице, начал было спускаться, но вдруг опустился на ступеньку, словно враз лишился сил. И люди никак не него не реагировали - ну шел себе мимо, присел отдохнуть, никому не мешает, никому не нужен…
        - Подождем, когда стемнеет, - тихо предложил Риэль. - Ему все равно некуда идти…
        - Возьмем его с собой? - с надеждой спросила Женя, и Риэль кивнул: а как же иначе. Больше они и не разговаривали. Жене стало лучше, Риэль попросил собрать кое-какой еды в дорогу, потому что сейчас есть Женя не могла, и они пили чай, периодически поглядывая в окно. Смеркалось быстро. Женя боялась, что сейчас вот Тарвик встанет и уйдет, не бежать же за ним сломя голову, но он так и сидел в расслабленной позе, опустив голову, и поднялся уже после того, как Женя и Риэль вышли из ресторанчика, нагруженные своими вещами и припасами. Он поплелся куда-то в глубину сплетения улочек, бесцельно, словно прогуливаясь. Так странно было видеть его ссутуленную фигуру - Вик имел потрясающую осанку, которую Женя просто обожала, так красиво держал спину, так красиво держал голову, никогда у него руки не болтались вот так. Они медленно шли следом за ним, пока не выбрались из города. Стражник, который теоретически должен был бдить на посту, даже не высунулся из своей каморки, так что они остались незамеченными. Примерно в четверти мили за воротами Риэль негромко окликнул:
        - Тарвик, подожди.
        Тот остановился, оглянулся и удивился:
        - Риэль, что ли? На площади был?
        - Был. Ты куда-то конкретно?
        - Куда мне конкретно, - усмехнулся Тарвик. - А что?
        - Пойдем с нами.
        - Ты псих?
        - Наверное, раз я менестрель. А что? Ты официально помилован, почему бы…
        И тут Тарвик наконец обратил внимание на Женю. Он не ахнул, не всплеснул руками и вообще никак не показал, что они знакомы, только чуть дрогнули веки. Совсем чуть-чуть.
        - А девушке такой спутник нужен?
        - Конечно, - сказала Женя, - и не играй в конспирологию, он знает.
        Тарвик покачал головой:
        - Ты ему сказала? Женька, ты дура. Он же тебя сдаст.
        Женя потеряла дар речи, а Риэль несколько оскорбленным тоном возразил:
        - Не сдал же пока.
        Тарвик склонил голову.
        - М-да… Неправильно сформулировал, так что не надо бить меня по яйцам, Женя. Я не имел в виду, Риэль, что ты побежишь с доносом. Но если тебя начнут спрашивать, ты ее сдашь.
        - Ты сдал? - спросила Женя, не столько интересуясь этим, сколько желая защитить Риэля. Тарвик неопределенно повел плечом.
        - Не знаю. Я не всегда отчетливо понимал, что именно говорю. Но на противоречиях потом меня вроде не ловили, так что надеюсь, что не сдал. И что вы намерены делать?
        - Пройти еще пару миль и устроиться на ночлег.
        - Пару? Ну, пару я, наверное, пройду. Вы почему не остались в городе? Неужели из-за меня?
        - Пойдем, пока не стемнело окончательно, - ответил Риэль. Тарвик снова повел плечом и пошел уже совсем не так, как тащился до разговора. Выпендрежник. Когда он думал, что никто на него не смотрит, он не стремился быть орлом, а тут опять… Риэль шел медленнее, чем обычно, приноравливаясь под него. Все молчали. Почему-то говорить пока не хотелось, и каждый, наверное, продумывал стратегию поведения на ближайшее будущее. Риэль свернул на лесную тропу и минут через двадцать объявил привал. По периметру полянки густо росла гарта. Женя начала распаковывать вещи, пока Риэль шустро собирал веточки. Тарвик перестал прикидываться героем и сел, прислонившись спиной к дереву. Когда разгорелся костер, Женя уже приготовила ужин. Ей есть не хотелось совершенно, но она знала, что Риэль не откажется перекусить, тем более что в припасах оказалась большая бутыль с кимсой - местным кисломолочным продуктом, очень вкусным и сохранявшим свежесть несколько дней. Тарвик же не отказался ни от хорошего бутерброда с мясом, ни от кимсы, ни от чая - непременного атрибута вечерних посиделок у костра.
        - Спасибо, - сказал он наконец с явной благодарностью в голосе. - Перед казнью сутки не кормят. Во избежание, знаете ли. Ну и до того тоже разносолов не видал. Что ты ему рассказала, Женька?
        - Все, - буркнула Женя, - даже о нашей неземной любви.
        - Неземной? Хм… Это сарказм? Я пока не очень хорошо соображаю… Что ты собрался делать?
        - У меня мазь от ожогов неплохая, - объяснил Риэль, - и не говори, что тебе не больно.
        - Не буду. Больно. Но не смертельно, - усмехнулся Тарвик, подставляя лицо. Клеймо раскаявшегося государственного преступника являло собой перечеркнутый треугольник. И точно такой же был с внутренней стороны запястья, там, где обычно стояли гильдейские знаки. Руку он не подал, Риэль посмотрел внимательно и спросил:
        - А что с рукой?
        - Заклинание остановки, - вздохнул Тарвик. - Расскажу. Все расскажу, потому что она точно имеет право знать. Но можно не сегодня? Меня не каждый день казнят, да еще по четыре раза… Перебор даже для моей устойчивой психики. Значит, Женя, тебя увел из парка Риэль?
        - Ты приходил туда?
        - Приходил. Но уже поздно, когда стемнело. Я был уверен, что ты ждешь, весь парк прочесал на два раза. Не беспокойся, не расспрашивал. А ты ушла… Как прошло это время?
        - Замечательно. Правда.
        - Ну и славно.
        - А что ты для меня уготовил? Дешевый бордель?
        - Почему дешевый? - обиделся Тарвик. - Очень даже дорогой, за пять лет ты б заработала столько, что безбедно жила бы до глубокой старости, ничего не делая.
        Женя с трудом подавила желание крепко стукнуть его по лбу или какому другому месту, и даже жалость отступила назад… Черт возьми… Жалость. Именно так: не сочувствие, не болезненное сострадание, как к Риэлю, а незатейливая бабская жалость к человеку, которому больно, которому плохо. Тарвик наблюдал за ней из-под полуопущенных ресниц, но этот взгляд, когда-то сводивший с ума, не действовал совсем.
        Риэль расстелил одеяла: одно ему и Жене, второе - Тарвику, и тот даже спорить не стал, лег навзничь и очень быстро уснул, а Женя извертелась, не давая спать и Риэлю. Он в конце концов обнял ее покрепче - не покрутишься, и, угревшись в его руках, она наконец провалилась в тяжелый и неприятный сон, из которого ее вырвал непонятный звук. Риэль, стоя на коленях перед Тарвиком, тряс его за плечо. Тот подскочил, безумными глазами осмотрелся, сообразил, где он, и расслабился.
        - Я кричал?
        - Стонал, - виновато произнес Риэль. - Я подумал, что лучше никакого сна, чем плохой, потому и разбудил.
        - Правильно сделал, - согласился Тарвик. - Я, наверное, еще долго… Не стесняйся, пинай покрепче - и все. Ведь и не помню, что снилось… что именно.
        Он покривился, придерживая правую руку, и до Жени вдруг дошло, что она висела плетью, он ни разу не шевельнул ей. Заклинание остановки. Результат магии? Хотела с магией встретиться, Женечка, - так вот тебе, пожалуйста. Нравится?
        Утром Тарвик выглядел уже получше, даже шуточки отпускал в своем стиле, но ничего не рассказывал, а Женя и Риэль помалкивали. Пусть привыкнет к свободе. Риэль только спросил, не умышленно ли его отпустили, чтоб следить, и Тарвик задумался надолго, потом покачал головой.
        - Не думаю. Во-первых, следить - это трудно. Есть у меня одна особенность: на мне не виснут следящие заклинания. Подслушать меня можно только ушами, увидеть только глазами. Врожденное. Так бывает, если тебя обследовать, тоже может обнаружиться, что какой-то вид магии на тебя не действует. Не редкость. И логически рассуждая, зачем за мной следить? Ну пусть они думают, что я притащил сюда… ну в общем, ее вот, только ведь именно что притащил, против воли, и с какой же такой радости она захочет меня лишний раз увидеть? Жень, ты хочешь меня видеть или голову мне оторвать?
        - Что-нибудь другое, - проворчала Женя, вызвав у него короткий смешок. Они перекусили и отправились в путь, подстраиваясь под невысокий темп Тарвика. Да и куда было спешить? Огромное преимущество вольной жизни. Ведь даже если они опоздают на состязания, ничего не случится… Райв постарается их дождаться, а если нет, то все равно сумеет их найти, если захочет. Состязания же проводились по всему Комрайну и за его пределами, будучи не столько творческими конкурсами, сколько просто местом сбора разных исполнителей, публика радовалась и охотно платила немалые деньги за возможность послушать одновременно Гартуса и Симура, Риэля и Фламбина. Организовывали состязания чаще всего какие-то богатые люди, только внакладе и они не оставались. Но, пожалуй, только а-тан Карен устраивал их с таким размахом. Обычно все было поскромнее. Большие призы тоже особенной роли не играли, хотя привлекали больше хороших менестрелей. И в то же время для хороших деньги были куда менее важны, чем для средненьких, потому что зарабатывали они и так достаточно, а копить на старость не умели…
        С одной стороны, бродячая жизнь освобождала от каких-то больших трат - ни дома содержать не надо было, ни о большом гардеробе заботиться, с другой - гостиницы и рестораны не были бесплатными, да и разбойники пошаливали.
        К вечеру они добрались до небольшой деревушки, где Риэлю и Жене удалось только на еду заработать, но ночлега им даже на сеновале не предложили - клеймо на щеке Тарвика крайне не понравилось селянам, так что они устроили привал в полумиле от этой деревни. Никто не собирался их выгонять - ночуйте себе на улице, а в дом преступника не пустим. Тарвик ничего не сказал, но смотрел очень уж выразительно, и Риэль начал злиться.
        - Что предлагаешь? Идти дальше без тебя? И что ты будешь делать? Милостыню просить? Ведь работать ты не сможешь еще долго. Или я неправ?
        Тарвик опустил глаза.
        - Прав. И что, теперь вы станете со мной нянчиться, пока у меня рука не отойдет?
        - А потом ты работу сможешь найти?
        - Смогу, - пожал он плечами. - В этой самой деревне батрачить за крышу и еду. Или в городе… за то же самое. Нормальной работы мне, конечно, не видать. Разве это повод таскать меня за собой и кормить? Особенно при таком вот отношении?
        - Я тебе могу одну историю рассказать, - начала Женя, закипая. - О том, как один мужчина не совсем джентльменски обошелся с одной женщиной и как другой мужчина протянул ей руку - просто так, ни на что не рассчитывая, даже, извини, на секс.
        - Риэль добряк, - согласился Тарвик, - а я мерзавец, это факт. Но даже вы не можете быть настолько великодушными.
        - Почему? - тихо спросил Риэль. - Почему ты отказываешь нам в том, на что сам не способен? Ведь у тебя всегда были очень широкие взгляды…
        - И знание человеческой натуры, - подхватил он.
        - И какие выгоды мы можем извлечь из того, что тебе поможем?
        - Осознание собственного великодушия, - довольно гадостно усмехнулся Тарвик. - Разве ты не нуждаешься в чем-то подобном? Разве ты самому себе не доказываешь всю жизнь, что ты неплохой человек?
        - А разве плохой?
        - Не надо столько агрессии, Женька. Суть не в том, какой он, а в том, каким он себя считает. Это наш давний спор. И представь себе, я как раз считаю, что он человек хороший. Честный, порядочный, добрый. Даже идеалист где-то. Только с гипертрофированным комплексом неполноценности. Вбил себе в голову, что является воплощением скверны… Ну, драться-то зачем? Как чуть что - сразу в лоб… Женя, мотивы Риэля я как раз очень хорошо понимаю. Он, прости, не ради меня старается, а ради себя, и это понятно и нормально. К тому же я ему ничего плохого не сделал. Но вот почему ты с ним согласна, я не понимаю.
        - Ну как же, - с максимальным сарказмом сказала Женя. - Я своей добротой намерена уронить тебя ниже плинтуса, чтоб ты, потрясенный моим великодушием, осознал все свои грехи и раскаялся в них…
        Как он хохотал! Словно накануне не накидывали ему петлю на шею и не врезалась в дерево секира рядом с его головой… Кстати, волосы-то отхватила с макушки. Женя вытащила ножницы и занялась приведением в порядок его прически. Тарвика это, надо признать, потрясло больше, чем то, что они позвали его с собой. Впрочем, может, просто прошел вчерашний шок.
        - Я же тебе говорил, - словно оправдываясь, произнес Риэль. - Мне помогали. И я тоже хочу помочь. Тем более что ты не сделал мне ничего плохого… даже наоборот.
        - Ей зато сделал, - хмыкнул Тарвик. - Она радоваться должна моему нынешнему положению, а она меня жалеет. Я же вижу - жалеет.
        - Странный приговор, - вдруг заявил Риэль. - Ничего, что позволило назвать тебя государственным преступником. В заговоре тебя не обвиняли, в укрывательстве разбойников тоже, ну разве что уклонение от налогов, так кто от них не уклоняется… И пытали тебя явно незаконно. Подожди. Не перебивай, пожалуйста. Я знаю, что пытки разрешаются, если от подозреваемого нужно что-то узнать. То есть я понимаю, именно что узнать и хотели, но не официально, потому что обвинения не было. К смерти приговорить могли, в том числе и к этой, - за убийство. Но почему вдруг помиловали?
        - А чтобы уронить ниже плинтуса, - спокойно ответил Тарвик. - Чтобы я продолжал мечтать о смерти. Мне ведь действительно не оставалось ничего, кроме как милостыню просить, потому что я даже воровать пока не смогу. И что, полагаешь, мне бы охотно подавали? Нестарому мужику, да еще с этим клеймом? Ты сам подумай, что для меня хуже: умереть вчера или продолжать жить… без вашей помощи? Женька, ты меня под ноль решила обкорнать? Из мести?
        - Я тебе тонзуру сейчас сделаю, - пригрозила Женя. Он все-таки был неподражаем. - Или уши отрежу.
        Он засмеялся.
        - Риэль, если ты завтра мне еще и бритву одолжишь, я снова стану красавцем. Что смотришь, Женя? Постарел и подурнел? Это неудивительно.
«Стрелу» угробили через двенадцать дней после исчезновения Жени. Тарвик во время нападения был, что называется, в офисе, и потому сразу оценил серьезность. Здание было нехило оборудовано и ловушками, и технологиями, и всяческими магическими артефактами. Большой босс первым делом распорядился поосновательнее сломать главные технологические штучки, и Тарвик лично приглядывал за тем, как Фир, стеная и рвя на себе волосы, уничтожает всю информацию, и даже свою любимую программу записи языка. В «Стреле» шла самая настоящая битва. Босс, отправив Тарвика к Фиру, недолго полюбовался на нападавших и благоразумно покончил с собой, а у Тарвика не хватило то ли ума, то ли мужества проделать то же самое. Кадры в «Стреле» работали подготовленные, потому штурм длился почти два часа - просто немыслимо долгое время, особенное если учесть ничуть не худшую подготовку нападавших.
        После гибели Фира Тарвик на всякий случай оставил один прелестный артефакт в его лаборатории и поскорее рванул подальше, потому что артефакт действовал куда эффективнее гранаты - Женя потом Риэлю объяснит, что такое граната и что происходит, если ее бросить в замкнутое помещение. Вырваться удалось немногим, и Тарвик был в их числе, однако хорошего в этом ничего не было. Имущество всех
«стрельцов» было конфисковано, и это бы еще ничего, но на них объявили самую настоящую охоту, и по следу пустили никак не дилетантов. Настигнутые дрались насмерть и, как правило, погибали. Достоверно Тарвик знал об аресте только одного своего коллеги, но не знал, что с ним было дальше, может, и еще в каком городе устраивали публичную казнь, то ли с помилованием, то ли без. Если он до нее дожил.
        Тарвик был удачлив, тренирован и вообще считался в «Стреле» лучшим, так что у него дольше всех получалось прятаться и убегать. Однако все равно в один непрекрасный день его настигли после достаточно долгой погони и пары коротких рукопашных, и он, хоть к суициду не склонен, решил подороже отдать жизнь. Скартум у него, само собой, имелся, да вот только выстрелить удалось всего три раза. Не знал он, что за ним шел боевой маг, а то бы лучше сунул этот самый скартум в рот… Останавливающее заклятие попало всего лишь в руку, и надо думать, что не просто так, маг оказался меткий. Боль была такая, что на долгие полминуты Тарвик просто оглох, ослеп и отупел, ничего в мире не осталось, кроме этой боли. Наверное, если бы руку прозаично оторвали, было бы намного легче. Через полминуты он чуточку опомнился и обнаружил себя сидящим возле стены, увидел подбирающихся к нему людей, потянутся левой рукой за валяющимся рядом скартумом и так получил ногой в челюсть, что откатился на приличное расстояние. К сопротивлению он был уже решительно неспособен, так что стражники слегка помстили за гибель товарищей, большей
частью с помощью ног, но особенно разгуляться им не дал маг, напомнив, что этот нужен ему живым. Тарвику стало совсем грустно, потому что когда хотят взять живым… в общем, лучше быть мертвым.
        Ему связали руки, и в процессе он дважды терял сознание и приходил в себя от еще более ярких ощущений в руке. Потом, словно мешок, забросили в карету, маг устроился с кофмортом, а у Тарвика хватило сил только на то, чтобы принять сидячее положение, привалившись к противоположному сиденью. Хорошо хоть не особенно трясло.
        - Со временем пройдет, - почти дружелюбно сказал маг, - во всяком случае, так считается. Зависит от нескольких причин: твоего здоровья, выносливости, условий жизни, способностей мага. Обычно паралич проходит быстро, через несколько дней ты уже сможешь немножко двигать рукой, но не захочешь. Работоспособность восстановится… ну, от двух месяцев до двух лет. Болевые ощущения продержатся от полугода до тех же двух лет, но, разумеется, будут существенно слабее, чем сейчас.
        Тарвик не стал его спрашивать, проживет ли он эти полгода, и если да, то при каких условиях. К тому же все силы уходили на то, чтоб хоть как-то удерживаться сидя. Очень хотелось прилечь. Его вроде били ногами, только ничего этого он не чувствовал, так что стражники зря тратили энергию. Он чувствовал только руку. Весь, можно сказать, превратился в одну только руку. Даже голоса не было, даже жалости к себе, и уж тем более мыслей о будущем. Какие мысли у руки?
        Он смутно помнил, как выгружался из кареты и спускался по многочисленным ступенькам, сосредоточившись на том, чтобы не упасть (и по закону подлости именно на правую руку) и не добавить себе мучений. Немножко в глазах прояснилось уже в приемном пункте тюрьмы. Его очень вежливо попросили сдать все имеющиеся вещи, включая одежду, и он кое-как разделся. Тарвик никогда не стеснялся своего тела, нечего было стесняться, но все равно собственная обнаженность среди одетых несколько деморализует. Если арестанта хотят сломать, его непременно раздевают догола. Впрочем, это он понял уже наутро, когда он осознал, что имеет не только правую руку, но и иные части тела: боль, можно сказать, приутихла. Во всяком случае перестала было всепоглощающей. И тогда он начал думать о своей печальной участи. Ради чего его хотят именно сломать? И раз хотят, лучше не сопротивляться, быть благоразумным, потому что сломать все равно можно кого угодно, и Тарвик вовсе не считал себя несгибаемым. Камера была размером с кухню в «хрущевке». На полу сиротливо валялся тощенький тюфячок, в одном углу стояло ведро с водой, в другом
имелась прикрытая дощечкой дырка в полу. Нормально.
        Первый допрос состоялся через несколько часов. Молчаливый, а может и немой, стражник отвел его в помещение без окон, но освещенное достаточно ярко. Там его ждали трое, и у Тарвика, никогда трусом не бывшего, сердце даже не упало, а оборвалось. Пусть Женя поверит: те «тройки», о которых она узнала в период гласности и прочей перестройки, - истинные ангелы, потому что всего лишь приговаривали человека к смерти. Местная «тройка» состояла из представителя стражи, то есть обычной сыскной полиции, представителя тайной полиции, ну вроде как чекиста, и представителя Гильдии магов, чему аналога найти не получится.
        Допрашивать начал сыскарь. Спросил имя-фамилию, и Тарвик имел глупость усмехнуться и удивиться: неужто не знаете. За это ему основательно надавали дубинкой по разным местам, большей частью по спине. Пришлось извиняться за дерзость и как на духу признаваться, что зовут его Тарвик Ган, что ему сорок восемь лет, что родился он в Комрайне… ой, не надо больше дубинкой, в Комрайн-аль-Тирт-ум-Савоне, в семье довольно известного растениевода Ситика Гана, братьев и сестер не имеет и вообще не имеет знакомых родственников ни по какой линии, слышал о двоюродной тетке, проживающей якобы в Карталиосе, но ни тетку никогда не видал, ни Карталиоса, образование имеет среднее, в университете не доучился … Почему-то их очень заинтересовали причины неоконченного высшего, и битый час Тарвик со всей возможной искренностью рассказывал, что понял абсолютную свою незаинтересованность в преподаваемых дисциплинах, вспоминая мотивы, приведшие его к решению университет бросить, а было это черт-те сколько лет назад, и мотивы уж точно подзабылись.
        Первые несколько дней он в подробностях рассказывал свою биографию, регулярно получая то дубинкой, то плетью, то и вовсе руками-ногами и удивляясь потрясающей информированности допросчика. Он и сам многие факты и фактики забыл, а уж резоны, почему поступал так, а не иначе - и подавно. Ну как можно вспомнить, почему ты перестал встречаться с девушкой четверть века назад, если ты об этой девушке и вовсе не помнишь? Как можно объяснить, почему ты подрался в ресторане, когда тебе еще и двадцати не было, если ты вообще-то был записным драчуном?
        Но Тарвик старался. Понятно было, что таким образом просто проверяют его искренность и готовность сотрудничать. Сыскарь был не вредный, и если видел, что Тарвик не выпендривается и не старается что-то скрыть (а чего скрывать-то, когда неизвестно, сколько тебе жить осталось?), то и бил не особенно старательно. Впрочем, еще вопрос, что неприятнее - дубинкой по ребрам или кончиками пальцев наотмашь по лицу… Никаких травм, но аж слезы брызжут.
        С неделю сыскарь уточнял множество деталей жизни Тарвика Гана. Двое остальных и рта не раскрывали, но слушали внимательно, составляли психологический портрет, определяли готовность к откровенности. Рука продолжала болеть, но к концу примерно десятого дня Тарвик понял, что при желании может согнуть пальцы или даже приподнять руку, только вот желания не возникало, потому что движение немедленно воскрешало ощущения первых дней. А если не трогать, то временами было и вовсе терпимо.
        Допрашивали часами, но пребывание в камере отдыхом назвать тоже не хотелось: там то было безумно жарко, и он обливался потом и задыхался, то так же безумно холодно, и он тщетно пытался завернуться хотя бы в тюфячок. Нет, конечно, не Сибирь, но привыкшему к жаре, да еще голому человеку и семь-десять градусов тепла покажутся лютым морозом.
        Когда его увлекательная и не так чтоб очень короткая жизнь была препарирована, классифицирована и разложена по полочкам, эстафету принял второй - из тайной полиции. Если сыскарь всего лишь делал свою работу, то этот оказался обыкновенным садистом. Зато именно он, собственно, и начал задавать вопросы по интересующему их делу. Ну да, именно что. Потребовал, чтобы Тарвик рассказал о своем последнем задании в «Стреле».
        Он рассказал. Честно. Полтора года назад к ним обратились придурки из ордена надежды с поручением отыскать женщину, соответствующую названным приметам. По обмолвкам и косвенной информации начальство пришло к выводу, что ордену понадобилась Джен Сандиния. На всякий случай были изучены все доступные и не очень доступные данные по этой теме - очень уж денежным был заказ, перебраны мало-мальски подходящие кандидатуры на Гатае. Подходящего найдено не было, и потому Тарвика послали на Землю, где рыжих намного больше.
        - Как ты попал на Землю?
        - Через портал, - удивился Тарвик, никогда не слышавший о других способах попасть на другую планету. Допросчик неторопливо извлек из кармана небольшую такую палочку диаметром чуть больше дюйма… то есть сантиметра три, длиной сантиметров десять, с петелькой на одном конце. Надел он эту петельку на запястье, а другим концом палочки просто ткнул Тарвика в грудь. Незабываемые, знаете ли, ощущения. Толчок этот свалил его с ног. Наверное, он и заорал дурным голосом, чего не делал, когда работал сыскарь, во всяком случае горло немного саднило, но он не запомнил. Палочка оказалась жезлом кары - такое вот поэтичное название. Принцип действия он не знал, излучение какое-то, волны, в общем, физика. Технология в чистом виде без всякой магии.
        Честно говоря, Тарвик не понял, за что его. Он подумал, взвесил слова, так и этак прикинул - нет, все нормально, ни слова лжи, и осторожно повторил, когда допросчик снова задал вопрос. И опять получил жезлом. Продолжалось это довольно долго, примерно полжизни, а потом Тарвика вдруг осенило, и он уточнил:
        - Использовался незаконный портал.
        И сработало. Придурок этот, как не сказать круче, изобразил удовлетворение и продолжил допрос. Тарвик подробно описал свое пребывание на Земле. С географическими и этнографическими экскурсами, очень стараясь не соврать, потому что его старательно ловили на неточностях и мелочах. Основательно подготовились, но сами на Земле не бывали, это он понял. Так сказать, академическая подготовка. Создалось впечатление даже, что он постарался выдрать несколько деталей, на которых можно было бы подловить. А зачем бы Тарвик врал, например, о том, как нужно включать поворотник в машине, если эта троица машину только на картинке и видела?
        Только после этого они приступили к основному вопросу: нашел ли Тарвик подходящую женщину и что с ней было дальше.
        Он честно признал: нашел. В Дании. Есть такая маленькая страна на севере Европы. Женщина подошла почти идеально: имела волосы цвета зимнего заката, глаза цвета летнего моря, изогнутые эльфийским луком губы, стройную женственную фигуру и родинку над верхней губой. Звали? Грета Хансен. Спал? Да, было дело, необходимо убедиться, что рыжина натуральная, там женщины нередко красят волосы… ну и вообще по естественной мужской причине: очень понравилась, красивая, сексуальная, неглупая. Как привел? За руку. Предложил устроить пикник… ну есть у них обычай уехать из города, прихватив с собой продукты, и поесть на лоне природы. Вот на этом лоне и стоял портал. Нет, очень легко замаскирован: дверь в маленький домик, посторонние могут спокойно ходить туда-сюда, хотя там по чужим домам не ходят. Чей домик? Ну, мой, естественно, пришлось купить. Деньги? Копировальная машина… то есть незаконное использование копировальной машины, у них там деньги бумажные, очень удобно для искателей. Как она отреагировала? По морде надавать хотела, насилу удержал, ведь применять силу не стоило, нормальная реакция. Убедил, она
женщина неглупая. К тому же деваться некуда - ни языка не знает, ни обычаев… В общем, пошла она с ним. Переночевали в Стамвике, там постоялый двор большой, утром нанял карету - и в столицу. Кто видел? Да все видели… Была она, правда, в такой смешной шляпе, без полей, но с большим козырьком. Хозяин постоялого двора точно видел, мальчишка на побегушках, посетители какие-то там были…
        Каждый ответ перепроверялся десятками вопросов и тычками жезлом. Тарвик устал уже настолько, что перестал держать марку и начал огрызаться, совсем уж достал его этот допросчик. Ему просто несказанное удовольствие доставляло смотреть, как корчится от боли Тарвик, и слушать его стоны - ну не железный он, никакой выдержки не хватало. Само собой, что дерзости карались и вовсе уж беспощадно: например, он прижимал жезл к шее и проводил по позвоночнику до задницы. Потому и походка у Тарвика такая… неспортивная. Или вот ткнул однажды в глаз… тоже, говорят, зрение может восстановиться, а пока левым он видел только размазанные силуэты, а попытки присмотреться вызывают сильнейшую головную боль - ну прямо как мигрень у Жениной мамы… Женя теперь может совершенно не опасаться каких-либо поползновений Тарвика восстановить их прежние отношения - как ни позорно признаваться, увы, похоже, в ближайшие лет пять мужчиной ему не быть. А может, не быть и никогда. После соприкосновения жезла с гениталиями он надолго потерял сознание, хотя его выносливость удивляла даже «тройку»…
        Этот потратил на Тарвика гораздо больше времени, чем первый. Ну в кайф ему было ловить его на мелких неточностях. Даже искатель, даже очень хороший искатель не в состоянии подробно описать мелькнувших на конюшне постоялого двора людей, особенно если это люди без особых примет. Тарвик понимал, что сто двадцать пятое повторение вопроса связано с тем, что на проверку его показаний уходит время, а давать ему расслабляться ну никак нельзя. Соображал он намного хуже, чем всегда, и вообще основательно мечтал о тяжелом инфаркте… вот так рухнуть на тюфячок и не встать больше никогда.
        Нагота уже не смущала. Все равно ему было. Уже совсем все равно. Что немыт - единственные водные процедуры заключались в том, что его отливали водой, когда он терял сознание. Что небрит - хотя примерно раз в неделю охранники совали ему бритву, а Риэль не даст соврать, что недельную щетину просто так не уничтожишь. Что постоянно голоден - собственно, чувства голода не было, точнее, другие чувства существенно преобладали, но он жевал хлеб, который утром и вечером появлялся в камере, иногда даже с сыром или творогом, а запивал водой из ведра, так и стоявшего в углу.
        Он долго и подробно рассказывал, что произошло в самой «Стреле», после чего был передан последнему допросчику - магу. Как известно, все познается в сравнении, вот придурок с жезлом кары быстро начал казаться Тарвику вовсе не злым и не жестоким, а первый, сыскарь, - и вовсе милягой-парнем.
        - Я вижу, что ты достаточно откровенен с нами, - сказал он. - Стараешься сотрудничать, не лжешь, а мелкие несоответствия - это всего лишь нормальные огрехи памяти. Все в пределах нормы. Но насколько мы знаем, ты вовсе не из простачков. На что ты рассчитываешь, Тарвик Ган?
        Тарвик не стал кривить душой и честно признался:
        - Не рассчитываю. Надеюсь. На легкую смерть.
        Маг был удовлетворен.
        - Ты благоразумен. Это хорошо. Итак, ты узнал, что девушка тебе больше не нужна. Что было дальше? Но прежде чем отвечать на этот вопрос, скажи, ты знаком с основами магии?
        - Нет, - удивился Тарвик, - у меня нет дара. Я умею обращаться с простыми артефактами, могу воспользоваться порталом. И все.
        - Я не об этом. Ты знаком с принципиальными основами магии?
        Тарвик покачал головой. Сердце снова упало: он догадался, что сейчас его будут знакомить с определенной частью этих основ. На практике.
        - Нет, не знаком, - торопливо сказал он, спохватившись: жесты и даже односложные ответы во внимание не принимались, отвечать следовало подробно и полно.
        - А знаком ли ты с основами анатомии?
        - Да, - кивнул Тарвик, - я знаком с анатомией людей, эльфов и еще нескольких рас. Меня учили на случай… осложнений с представителями этих рас.
        - То есть тебя учили убивать представителей этих рас?
        - Нет, меня учили выводить из строя представителей этих рас. Политика «Стрелы» предполагала избегать убийства до тех пор, пока это возможно.
        Диалог был дурацкий, но правила игры диктовал не Тарвик, и нарушение их каралось жестоко, потому он и говорил, словно школьник на уроках иностранного языка.
        - Ты знаешь, где у тебя находится печень?
        - Знаю, - упавшим голосом сказал он. Парень из тайной полиции не сдержал улыбки, а сыскарь оставался спокойным и равнодушным, не говоря уж о маге. Маг удовлетворенно кивнул и на всякий случай убедил Тарвика в том, что печень находится именно в этом месте: вывернул ее наизнанку, стиснул, отпустил, выкрутил, как белье после стирки, помял, как кусок теста… Когда Тарвик опомнился, маг благожелательно поинтересовался:
        - Ты понимаешь, что будет, если твой ответ меня не удовлетворит? Итак, ты привел девушку и узнал, что заказ сорван. Что ты подумал?
        - Разные неприличные слова, - признал Тарвик. - Разозлился, хотя злюсь редко. Я рассчитывал после этого задания отойти от дел, потому что больше информации моя голова может не принять, я сгожусь уже только на местные задания и сугубо земные, в тех странах, чьи языки мне уже знакомы. Мне было обещано пятьдесят тысяч, и я понимал, что этого хватит на любой образ жизни.
        - Что ты подумал о девушке?
        - Поначалу - ничего. О себе я думал охотнее.
        Маг не стал продолжать уроки анатомии. Поверил.
        - Хорошо. Но в конце концов ты все же подумал о ней? Или решил, что заниматься ею должен твой начальник?
        Велик был соблазн свалить на босса, но кто знает, какая у них была информация на него… Тарвик пожал плечами, забыв, что правую руку лучше оставить в покое, потому отвечал слегка подсевшим голосом.
        - Начальник бы отправил ее на списывание сознания. А мне этого не хотелось. Нет, я не добрый и не великодушный, но девушка точно ни в чем не виновата… ну и хорошая девушка. Живая такая, веселая. Я подумал, что надо как-то приспособить ее к жизни на Гатае - дать ей язык…
        Ему продемонстрировали (очень сенсорно), где находится желудок. Продышавшись, он начал лихорадочно соображать: что же не устроило в ответе…
        - Фир, наш техник, Тафирмас Кинст, был мне должен крупную сумму, одиннадцать тысяч семьсот золотых. Проиграл в карты. Конечно, вернуть деньги он никогда бы не смог, но мог отплатить услугой. Для хорошего техника нетрудно втихую использовать аппаратуру, это и в Гильдии магов…
        Сердце действительно находилось слева. Изначально. Его передвинули вправо, посжимали в кулаке, как детский мячик, и Тарвик потерял способность соображать и тем более говорить. Допрос продолжился на следующий день, потому что Тарвик не только стоять, но и сидеть не мог: его усаживали на табурет, а он валился на пол. И ведь что интересно: прекрасно все помнил, ему даже не то чтоб больно было… то есть было очень больно, когда он падал на правый бок, руку снова начинало ломить невыносимо, а сердце - нет, не болело. Останавливалось.
        Получалось, Гильдию магов задевать нельзя. Тарвик это, конечно, и так знал и вообще старался обходить гильдейцев за милю, кроме разве что тех, кого купила
«Стрела». Маги тоже люди, им тоже хочется пожить красиво, и либо на это нужны деньги, либо на этом можно поймать. Не вся красивая жизнь соответствует законам и уложениям Комрайна. Однако гильдейские маги свято блюли репутацию своего профсоюза, не позволяя такой вот гнусной клеветы. И даже то, что «Стрела» имела в своем пользовании абсолютно запретные вещи, и в частности порталы, комментировать не стоило. А ведь и тот самый скартум, из которого Тарвик положил пару стражников, под него настраивал именно маг. Женя не знала? Скартум бесполезен без мага. Можно укокошить стражника и обзавестить оружием. А потом можно и, к примеру, гвозди им забивать или бутылки с кимсой открывать - скоба для этого очень подходит. Но вот стрелять - никак. Он просто не отреагирует на незнакомую руку. И нужен маг, причем очень недурной маг, чтобы перенастроить оружие. «Стрела» покупала скартумы на черном рынке по дешевке, ну а обожающий десятилетних мальчиков маг подгонял их под руки агентов. И не знать этого маг-допросчик не мог, но ведь, скотина такая, даже не интересовался, кто именно из Гильдии им помогал. Шеф ведь с собой
покончил именно потому, что знал много, в том числе и имена и адреса купленных магов. Но ведь и Тарвик нескольких знал… Впрочем, еще спросят. Пока их интересовала рыжая женщина с Земли.
        Женька везучая, потому что удивительным образом с ее появлением в Комрайне совпало и появление еще одной рыжули, фигуристой девахи красоты неописуемой, но вот с головой у девахи были проблемы, так что всякий, кто с ней говорил, обязательно бы подтвердил неадекватность ее поведения, что вполне можно было списать на незнание обстановки нового мира и наложение одной психики на другую. Потому что Тарвик рассказал, как Фир долго (минут пятнадцать) кочевряжился, но все ж записал Грете Хансен не совсем качественное сознание, которое он должен был вообще-то стереть, однако на всякий случай сохранил. Вот случай и представился. И Грета получила сознание местной шлюхи. Нет, Тарвик особенным гуманизмом не страдал, точнее никаким не страдал, но что оставалось? Просто удавить девушку? Нерационально и противоречит политике «Стрелы», не одобряющей бессмысленные убийства. Списать ее сознание? Ну а зачем здесь нужна психика девицы из другого мира, если искателей-женщин не бывает? Не мужчине же писать… Знал ли шеф о махинациях Тарвика и долгах Фира? Сказать трудно, что знал и чего не знал шеф, неизвестно было даже
самому шефу…
        После этой фразы Тарвику показали, где у него находятся легкие. Репетиция перед повешением. Только вот повешенному легче - он что, помер и все дела, а Тарвик, когда смог дышать, обнаружил, что это крайне утомительный и болезненный процесс. Один плюс - от ощущений в руке отвлекало.
        В общем, Тарвик заставил Фира записать Грете знание языка - вторая программа, уровень примерно дочки богатого крестьянина - и скопировать ей сознание шлюхи. На сколько должно было этого сознания хватить, не знал и Фир. Может, на несколько месяцев, а может и на очень долгую жизнь, потому что сама Грета была девушка очень уравновешенная и ее сознание вполне могло исправить дефекты записи. Можно ж проверить…
        Ну куда можно девать ненужную и красивую девушку? Тарвик отвел ее в очень хороший бордель. «Серебро звезд», может, знаете…
        Лучше уж изучать анатомию традиционно: по чужому скелету и качественно слепленным муляжам, как студенты-лекари, чем по собственным внутренностям. Тарвику, кажется, перемерили все семь или сколько там метров кишечника, после чего он лежал в своей камере не на тюфячке, а поблизости от дырки в полу, уж простите за физиологические подробности. Хотелось просто сесть на эту дырку и не вставать вовсе, потому что процесс казался непрерывным, даже когда во всех этих метрах уже ничего оставаться не могло… Очень эффективно для потери веса.
        Насчет борделя Тарвик рассказывал все оставшееся время. И как привел, и как с хозяином разговаривал, и как с девушкой расставался. Ну конечно, она в восторг не пришла, но Грета была весьма здравомыслящей особой, понимала, что выбор у нее невелик, а в этом борделе она за несколько лет могла заработать столько, что спокойненько дожила бы до глубокой старости, не зная никаких проблем. Дела в этом бизнесе ведутся неизменно честно, ну кроме как в нелегальных заведениях, но ведь
«Серебро звезд» официально зарегистрировано, имеет хорошую репутацию, посещается состоятельными людьми, исправно платит налоги. Пять-шесть лет - и можно уходить. Только редко уходят, работают до тех пор, пока пользуются спросом.
        Везучесть Жени доказывается еще и тем, что бордель сгорел. Дотла. Вместе с девушками и хозяином. Но Тарвику этого знать было не положено, он вроде как уже в бега пустился, пожар случился уже после штурма «Стрелы», да только вот знал он. Нет, сам не поджигал. Вообще думал тогда не о Жене, а о себе, любимом, но вот потом уже сопоставил и тщательно продумал новый вариант истории. Пока маг выматывал из Тарвика душу, кто-то проверял бордель, отыскивал клиентов, и те, поломавшись для вида, начинали колоться - против Гильдии магов не попрешь, даже если ты состоятельный и высокопоставленный. Кто-то и пользовался услугами рыжули с родинкой на верхней губе. Кто-то и заметил ее странности. Кто-то и сам пожар видел. Может, и того, кто поджег, нашли, Гильдия искать умеет - «Стрела» могла бы позавидовать. Кто и зачем поджег, Тарвик не знал, скорее всего банальщина, и, разумеется, девочек жалко, но как же удачно они погибли.
        Вот эти недели были самыми неприятными. Именно тогда Тарвик переставал соображать и осознавать себя, именно тогда мог бы проговориться или спутать что. Воля волей, подготовка подготовкой, продуманность продуманностью, но силы человеческие имеют предел.

«Тройку» бесило то, что он не пресмыкался, в ногах не валялся и не умолял, чтоб его пожалели. Это не из героизма, а из обыкновенного понимания: бесполезно.
«Тройки» абсолютно безжалостны, от них милости не дождешься. Потому Тарвик просто сотрудничал изо всех сил. Врал? Ну, это они могут только подозревать. Некий мужчина привел в «Серебро звезд» рыжую женщину. Нет, не Тарвик. Но мужчина не расскажет. Нет, Тарвик его не убивал, опять же потому, что не о Жениной судьбе думал, а о своей. И вообще никто не убивал, он сам напился да и свалился с моста, когда вздумал по перилам прогуляться. Не выплыл.
        Само собой, во всякой истории, даже реальной, много неточностей или «белых пятен», и Тарвик старался, чтоб так оно и было. Честно говоря, он опасался, что не сумеет изобразить естественное удивление по поводу пожара - и невозможности проверить его показания насчет женщины. Но ему о пожаре не сказали, и изображать ничего не пришлось. Вынув из него все возможные сведения (и о «Стреле», и о ее сотрудниках, и о последнем задании, и вообще обо всей жизни), его на несколько дней оставили в покое. Заходил маг, один, кишки на бантик больше не завязывал, просто поговорил. О будущем. О надеждах. Тарвик по-прежнему надеялся только выторговать легкую смерть. Очевидно ж было, что не выпустят, для каторги он не годен, в тюрьме - кормить его за казенный счет, никому он живым просто не нужен. Его, собственно, уже и нет. Никто его не ищет, потому что у него никого нет - ни родственников, ни жены или даже постоянной любовницы, ни друзей-приятелей. А смерть бывает очень разная. Тот же маг может сделать так, что Тарвик будет умирать долго, с нежностью вспоминая допросы. Ну а придурок с жезлом кары от этого еще и кайф
словит.
        Потом его выгнали из камеры, привели в душ, мыло дали, мочалку и не мешали, пока он блаженствовал под теплыми струями. Хороший был душ, как в «Стреле», с сушилкой. Одежду выдали - его собственную, выстиранную и даже выглаженную. Правда, размер оказался уже не тот. Тарвик брюки застегнул, руку убрал, и штаны немедля съехали до… ну в общем, понятно. Стражники от души поржали, кто-то пожертвовал ему ремень - в здешних тюрьмах если догола не раздевают, то ремни все равно отбирают, вот и выдали чей-то. Может, прежнему хозяину он уже без надобности. Бритву дали. Расческу. Пришла «тройка», и маг объяснил, что его судили и приговорили к публичной казни. Тарвик вздохнул с облегчением - любая казнь, и уж тем более публичная, означала именно легкую смерть. Даже такая изощренная. Ему ведь уже было все равно, он так долго мечтал о смерти, то подождать еще полчаса-час ничего не стоило. Если б его приговорили до допросов, было бы значительно хуже. Ожидание смерти пострашнее самой смерти.
        Почему его отпустили? Доломать. Они сочли, что он не сломался. Они его не сломали, его сотрудничество было осознанным и добровольным, с первого же момента. Ну а простить такого они никак не могли. Разве ж пришло бы им в голову, что сумасшедший менестрель со своей не менее сумасшедшей спутницей его пожалеют?
        Они долго молчали. Больше всего Жене хотелось протянуть руку и погладить Тарвика по щеке, но она сидела справа от него, а на правой щеке багровел ожог. Не потому жалела, что он старался отвести от нее беду, это было как-то абстрактно, общо, ведь она прекрасно знала, что никакая она не Джен Сандиния, никаких особенностей и способностей у нее нет, и вообще что это за фольклорный персонаж, о котором никто говорить не желает! Ей было просто по-бабьи жалко человека, прошедшего такие муки. Пять недель! И не верить ему было невозможно - печать этих недель пламенела ярче клейма на скуле. Хотя и оставалась эта смутная полуулыбка, хотя и блестели яркие карие глаза - козе понятно, что блеск глаз не означал его хорошего настроения или крепкого здоровья, просто цвет такой был.
        Тарвик щурился и моргал чаще, чем обычно. Женя обратила на это внимание, еще когда он стоял на эшафоте, спокойный и равнодушный - этого ему, наверное, тоже простить не могли. Теперь было понятно: болит глаз, в который ткнули жезлом кары. Перехватив ее взгляд, он слегка улыбнулся.
        - Не считай меня благородным, Женька. Для меня не было особой разницы, тебя им описывать или эту рыжулю. Точно так же бы все было. А раз никакого выбора, то почему не попробовать переключить их на другой цвет волос? Риэль, что ж ты не присоветовал ей волосы подкрасить, когда узнал все?
        - Я потом только сообразил, - виновато сказал Риэль, - уже поздно было, ее уже видели и запомнили. Тарвик… А Фира убил ты?
        - Я, - равнодушно согласился он. - Его все равно бы убили, только не так легко. Можете мне поверить, он и не понял, что умер. Я умею убивать мгновенно.
        - Ты его пожалел?
        Он усмехнулся.
        - Нет. Женьку. Я не наивный. Ясно ж было, что нападение и появление Жени никак не совпадения. Следствие и причина. Шеф покончил с собой, охранники дрались тоже насмерть, никому не хотелось оказаться… там, где оказался я. А Фир даже пыток ждать не стал бы, все о ней выложил. Как и ты выложишь, если тебя начнут спрашивать. Женя, не надо сжигать меня глазами. Это не в осуждение. Просто констатация факта - ему пыток не выдержать. Это как раз нормально.
        - Ты же выдержал, - все-таки проворчала Женя, понимая, что он прав.
        - Не сравнивай. Я не менестрель, я искатель. Тренировки, мощная психологическая подготовка, разные методики владения телом и духом, в том числе и магические. И то я не стопроцентно уверен, что выдержал. Риэль хороший человек, честный, добрый, только вот бесхарактерный. Ну, будем надеяться, до «тройки» не дойдет. Может, они мне все-таки поверили. - Он осторожно потянулся. - А можно я лягу? Устаю быстро. И чаю хочется. Мне все это время не хватало горячего чая.
        - Раньше ты любил кофе…
        - Здесь нет кофе, девочка. А на Земле нет здешнего чая. Риэль, ты травы добавляешь по эксадийскому рецепту, да? Кто научил?
        - Камит. Мой учитель, - подавленно ответил Риэль, авансом переживая свою неспособность выдержать пытки. - Нам бы надо придумать для Жени местную биографию…
        - Есть, - отозвался Тарвик. - Придумал. Не знаю, насколько сгодится, не знаю, насколько поверят, особенно если заловят со мной…
        - Нет уж, ты будешь с нами.
        Женя посмотрела на Риэля с нежностью. Он неуверенно улыбнулся в ответ. Тарвик изобразил некую сложную гамму чувств, но не очень убедительно, а вот слова его показались более искренними:
        - Ну, ясное дело, без вас мне хана. Работник из меня никакой, а просить я не умею. То есть научусь со временем, но за это время запросто смогу сдохнуть с голода. Ты что там завариваешь? На чай не похоже.
        - Это и не чай. Не уверен, поможет ли, меня Камит когда-то так лечил… Когда только нашел. Меня тогда поколотили крепко, не опасно, но все тело в синяках, все болело. Он заварил некоторые травы и пару дней просто обтирал меня этим отваром. Очень помогало. Вдруг поможет и тебе?
        - Хуже точно не будет, - кивнул Тарвик. - Что, Женечка, жалко меня? Ничего. Не жалей. И со мной бы ничего не было, если б я тебя сюда не приволок.
        - Знаешь, Вик, - сказала Женя, - ты, возможно, не поверишь, но я уже не жалею, что так случилось. У меня там ничего, о чем можно было бы жалеть. И никого. А здесь у меня есть Риэль, дорога и лютня.
        Тарвик долго смотрел на нее изучающим холодным взглядом, потом улыбнулся. Поверил. Женя спросила, как и когда они познакомились. Мужчины переглянулись.
        - Лет пять? Или шесть тому назад. В очень забавных обстоятельствах. Получилось так, что я ему был позарез нужен, а уж как он был нужен мне…
        - Тарийский переезд, - улыбнулся Риэль. - Единственная переправа через Хот миль на сто. Ни города, ни даже деревни - постоялый двор и несколько домов для паромщиков. Десять золотых за переправу, и желающих вполне хватало. Объезжать выходило куда дороже. Я там застрял: давненько ни один менестрель не проезжал, вот хозяин и уговорил меня пожить, комнату дал хорошую. В любое время бы ничего, но мне не повезло…
        - Как всегда, - вставил Тарвик.
        - Ну, мне не всегда не везло. Однако тогда… Хот вышел из берегов, да так… я шум услышал, к окну подошел и чуть от страха не умер: от реки шла такая волна, каких я не видел на море. До самого постоялого двора докатилась, в дверь ударила - и отошла. Шагов на десять. От парома и воспоминаний не осталось, хорошо хоть утро было раннее, там был всего один работник, готовил паром… Ни пассажиров еще, ни кого другого. А к вечеру пошел дождь. Знаешь, какой? Я вышел было на улицу, так за минуту промок, словно меня в реку бросили. А люди-то не знали, что парома нет, там ближайшая деревушка в двадцати милях, места для жизни там нехорошие, с дурной славой. А переезд вроде как защищен Гильдией, там обереги на каждом шагу. И уж столько народу скопилось за неделю… Хозяин, не будь дурак, так цены за постой взвинтил, что только держись. Меня не выгнал, правда, но уж конечно из хорошей комнаты переселил в чуланчик без окон, но нормальный, с мебелью, постелью. А люди мечтали о месте в сарае, представляешь? Кто в каретах успел приехать, так в каретах и спал. Человек десять ночью спали в обеденном зале. В конюшне спали,
в сараях, тенты над телегами натягивали. Обратно ехать - дороги размыты, никакая карета не пройдет, верхом - самоубийство, лошадь ногу сломает - и все, пропал. Мне повезло - я был под крышей. Зато на еду не хватало. Хозяин с меня за этот чуланчик содрал все, что было. Я, конечно, пел каждый день, да только люди предпочитали за еду платить, а не за музыку. Ох, Женя, как же я на десятый день жрать хотел! Тарелка жиденького супа - как праздник. Кусок лепешки - великая радость. И тут Создатель послал Тарвика…
        - Создатель, это точно, - хмыкнул Тарвик. - Только мне он об этом не сказал. У меня конь ногу повредил, так что я пешочком, по колено в вязкой грязи, да еще животину за собой тянул. Добрался до постоялого двора - оп-па, никакой возможности под крышу попасть, сарай уже оккупирован, все дома… Народу - не меньше сотни человек, а рассчитано все это от силы на двадцать-тридцать. И перехватил я взгляд, которым менестрель провожал тарелку с овощами…
        Риэль смущенно хихикнул.
        - Ага, я уже до крайности дошел. Хоть иди и топись.
        - Тем более что идти было совсем недалеко. А у меня денег было как раз до черта. Вот я Риэлю и предложил: пускаешь меня в свою комнату, я тебя кормлю.
        - А почему никому другому это в голову не пришло?
        - А потому что кто-то уже знал, что он гей. И все ж такие гордые сразу стали. А я не очень. Собственно, я-то как раз и не знал, так он честный, он меня предупредил. Лучше ты от меня узнаешь, чем от других, говорит, и не опасайся, я тебя соблазнять не буду, но вот что скажут люди. Жень, как ты думаешь, есть мне дело до того, что скажут люди?
        - Никакого, - подтвердила Женя, - за что я, дура, в тебя и влюбилась.
        - Дура, это верно. Я сказал, что он может даже и соблазнять, если ему свои зубы не жалко, лишь бы в тепло да сухость. С хозяином я договорился легко: продал ему коня на мясо… Эй, ты чего?
        Риэль засмеялся.
        - Женя, ты за это время столько конины съела… Основное мясо в Комрайне. То самое розовое, которое ты любишь.
        - Женька, здесь другие кони. Их разводят не только как ездовых, но и на мясо. А вот… эээ… коров не едят - мясо невкусное и жесткое настолько, что даже мне не ужевать. Как ты думаешь, целые стада коней для чего держат? Мясо диетическое, нежное, мягкое, даже у боевых, а у меня-то нормальная кобылка была, купил, чтоб до места добраться, продал бы на мясо, даже если б она ногу и не повредила. В общем, мыться пришлось холодной водой - дрова берегли для приготовления еды, одежду служанка постирала за сумму, которая ей полное приданое могла составить… а там ужин… и видела б ты, как жрал твой деликатный Риэль. У меня прям сердце защемило. А потом, представляешь - комната… Окон нет - и славно, теплее только, дождь-то холодный. Не дождь. Ливень. Всемирный потоп. Риэль, она тебе потом эту сказку расскажет. А этот меня еще и на кровать пустил, сам на полу лег…
        - Это еще почему?
        - А он ранен был, - виновато объяснил Риэль. Стыдился он своей доброты, что ли. - И рана еще не зажила до конца, ему неудобно было бы на полу. А мне-то что? Я на голой земле спать могу. Одеяло у меня было…
        - Я ему свой дорожный плащ дал, когда он высох. Знаешь, такая накидка, не шибко удобно в качестве только одежды, но универсальна, может и одеялом служить. И подушек было две, так что и ему хватило, и мне. Так что мы вместе провели дней пятнадцать, представляешь? Идти было особенно некуда, сидеть в битком набитом зале - удовольствие ниже среднего, так что мы в основном в комнате и торчали. Уж и наслушался я его за это время! Риэль, смотри, она мне сейчас глаза выцарапает! Хороший он менестрель, успокойся, и слушал я его как раз с удовольствием. Ну и разговаривали много.
        - И чем друг другу не нравились? - спросила Женя, принимая из рук Риэля отвар. Риэль помог Тарвику раздеться, и Женя начала осторожно обтирать его изможденное тело полотенцем, смоченным отваром. Темные пятна на коже не были похожи на синяки, но Тарвик морщился, когда Женя их касалась.
        - Жезл, - пояснил он. - Долго держатся следы. Не обращай внимания. Чем не нравились? И много ты в Новосибирске встречала мужчин, которым нравились бы геи? Риэль, так в ее мире называют мужеложцев. Не ругательно. Ругательно вас называют… Ой, больно же! Молчу! В общем, на этом и не сошлись. К тому же… Драться не станешь? С ним-то мы это еще тогда подробно обсудили. Слабак он, а я слабаков не люблю. А он соответственно не любит таких, как я, и, хотя и не признается, но завидует. Уверенности в себе, например. Силе характера. Но расстались мы все же не врагами. Друзьями стать не могли по определению, но понимать друг друга начали.
        - Начали начинать, - поправил Риэль. - Тарвик, а может, все обтереть? Мы отвернемся, ты сам сможешь.
        - Думаешь, это вернет мне мужскую силу? - с сомнением спросил Тарвик. А ведь и правда силен. Мужчин эта катастрофа убивает, а он ничего, подшучивает еще. - Ну давай попробуем, а то ведь никакая виагра не спасет… Отворачиваться - как хотите, мне все равно. Женька меня уже видела… правда, в более боевом состоянии, а мужчины вот сколько на меня любовались а-ля натюрель…
        Дней через десять ему стало заметно лучше. Даже аппетит появился, шагал он куда бодрее, шуточки отпускал в своем стиле. И - Женя видела - радовался тому, что жив. Он подставлял солнцу лицо, не задумываясь об ожоге на скуле, он бросался в озера и речки, чтобы не поплавать - рука ему этого никак не позволяла, но просто поплескаться на мелководье, он не спорил, когда Женя забирала в стирку его вещи, не возражал, когда Риэль купил ему сменное белье и рубашку. Женя понимала: он не принимает это как должное, записывает все в свою базу данных, запоминает и обязательно постарается вернуть долг. И вернет. Не деньгами. Услугой. Помощью. Изворотливым своим умом.
        Женя успела выучить свою незатейливую биографию, так же трудно подлежащую проверке, как и история о сгоревшем борделе. Тарвик развлекался тем, что расспрашивал ее в стиле «тройки», разве что пытки не применял. Так же тщательно он отрабатывал с Риэлем историю его знакомства с Женей. Женя не обладала никакими
«шпионскими» данными, на ее взгляд, истории были безупречны, придраться возможности не представлялось, и разоблачить их могли только с помощью пыток. Риэль ее сдаст? Да она сама себя радостно сдаст при малейшей угрозе! Вольно Тарвику быть героем, она-то не собирается…
        На привалах они терзали Тарвика массажем: то Риэль, то Женя осторожно растирали его полупарализованную руку, а он скрипел зубами, давил стоны, но не возражал, тоже надеясь, что это поможет. Увидев у Жени подаренный Райвом кинжал, одобрительно кивнул и пообещал научить им пользоваться. Женя отвернулась, чтоб ее усмешечка его не насторожила. Ей, конечно, пользоваться ножом не приходилось, однако уж как-нибудь сумеет. Он, кажется, так и считает ее прежней офис-леди, разве что распробовавшей жизнь бродяги. А с каким удивлением он слушал ее пение и как же хохотал, когда сообразил, что именно она поет!
        Еще через десять дней ожоги на запястье и на лице стали шрамами. Равносторонний треугольник, перечеркнутый косой линией, так напоминавший Жене знак на одежде, то ли не отбеливать, то ли не подвергать химчистке... Прощенный государственный преступник. Скорее всего, «тройка» постаралась это организовать именно по той причине, которую упоминал Риэль: не был Тарвик государственным преступником. Обыкновенным был. Убийцей, если угодно. А тут - ноздри рвать и на каторгу или под топор палача. Помилованных не клеймили. Только заговорщиков и прочих разного рода врагов государства, сдававших своих «подельников».
        Но что удивительно: прохладный прием они встречали далеко не везде. Чаще случалось так: Жене и Риэлю предоставляли комнату или угол в деревенском доме, а Тарвику - место на сеновале. Женя, честно говоря, думала, что однажды он так и исчезнет с этого сеновала, но он не исчезал, выходил утром выспавшийся и даже довольный. Погода была просто сказочная - до летней жары было еще далеко, но дни были солнечные, ночи теплые, по Жениным прикидкам - чуть не круглосуточные плюс двадцать пять.
        Тарвик благоразумно не цеплялся к Риэлю, потому что после первой же его шуточки Женя глянула так свирепо, что он тут же принялся делать успокаивающие жесты и обещать вести себя хорошо. До более-менее крупного города они дошли за полтора месяца. Встречались им стражники, и конные, и пешие, но странноватая троица не вызывала у них никакого интереса. Риэля просили предъявить знак Гильдии, на свежий шрам Тарвика смотрели без малейшего осуждения, с Женей слегка заигрывали. Странные тут были порядки все-таки. Тарвик пытался ей объяснить: прощен значит прощен, для властных структур пустое место, для народа - просто лишенец, которого можно за бесплатно припахать там, где самому работать не хочется, а вместо денег кусок хлеба дать или рваные штаны зад прикрыть. Он категорически отказался останавливаться с ними в гостинице, попросился у хозяина на сеновал, и тот неохотно позволил, прикинув, что пара менестрелей привлечет в ресторан больше народу, чем оттолкнет один прощенный преступник.
        В этом городе Риэль, будучи человеком последовательным, снял в банке немного денег, чтобы экипировать Тарвика для дороги, купил ему одеяло, бритву и штаны по размеру, и кроме того, попросив Женю подождать снаружи, долго торчал в аптеке и вернулся довольным - выяснил, чем можно подлечить Тарвика. Комплекс витаминов и микроэлементов, наверное. Заговоренный магическим образом. Тьфу ты…
        В этом городе Риэль встретился с давним знакомым, и Женя с Тарвиком, переглянувшись, отпустили его в гости, предположив, что знакомый не простой, а интимный. Сами же вернулись в гостиницу и с разрешения хозяина просидели до вечера в комнате. Сначала молчали, не только Женя не находила слов для разговора, но и Тарвик только поглядывал на нее, но потом, когда прислуга принесла им поднос с ужином, спросил:
        - А и правда, ты как здесь? Адаптировалась? Жень, скажи откровенно.
        Женя довольно долго откровенно и путано объясняла ему, как себя здесь чувствует и почему не воспользовалась бы порталом, окажись он прямо здесь и прямо сейчас. Тарвик даже не удивился.
        - Бывает. Ты попала в то место, где тебе хорошо. Ни от кого не зависишь, не надо постоянно прикидываться. Мне кажется, ты благодарна нашему миру за то, что здесь можешь быть сама собой. Ты и там могла бы, конечно, да только… в общем, мир другой. Иначе устроен. Я говорил тебе, что Гатая мне нравится, а я ведь видел не только Землю. А в Гатае стоит жить именно в Комрайне. Ну, можно, конечно, еще в паре мест, но и Комрайн хорош. И вот еще… Женя, я ценю то, что сделал для меня Риэль. Он-то считает, что я ему помог, а не наоборот, ну а у меня другое мнение. То, что он предоставил мне кровать, меня добило. Увидел, что у меня плечо перевязано, забеспокоился, что на полу мне будет холодно, а застудить рану - паршиво может кончиться… Хороший он парень, даром что гей… только ведь и правда, не приведи Создатель, попадется «тройке» - и все, никакая легенда уже не поможет. И я последний, что его осудит. Ни одному нормальному человеку не выдержать…
        - Что такое Джен Сандиния?
        - Не знаю. Так и не знаю. Я думал, всего лишь символ, нужный для каких-то целей этому ордену. Но по тому, как наехали на «Стрелу»… Это слишком серьезно для символики. Такое мощное преследование… даже лестно.
        - Ну и что мне делать?
        Тарвик усмехнулся, и у Жени слегка засосало под ложечкой. До чего хорош, собака… до чего хорош!
        - Делать? А что можно сделать? Смыться из Комрайна? Ничего не даст, потому что для Гильдии границ нет. Портал здесь и сейчас никак не окажется, и нигде мы его не найдем, потому что порталы контролируются Гильдией, а она заинтересована именно в том, чтобы найти тебя. Остается одно - жить как живешь. Или поселиться в каком-то крупном городе, где легче остаться незаметной. Дело уже сделано, Женя. Я могу извиняться, хоть в ногах валяться, только что от этого изменится, даже если ты простишь? Надо приспосабливаться.
        - Тебе из-за меня и досталось, - вырвалось у Жени. Он засмеялся.
        - Из-за тебя? Ох, Женька, дура ты все-таки. Как все нормальные бабы. Способна пожалеть меня после всего… И знаешь, я постараюсь что-нибудь сделать. Они меня не убили, и это, признаюсь, опрометчиво с их стороны.
        - Да ладно, заткнись и лучше ешь. На тебя до сих пор смотреть страшно. Не в переносном смысле, а в самом прямом.
        Тарвик послушно доел тушеные овощи с крохотными кусочками какого-то мяса. Женя уже знала, что здесь едят рептилий, причем всех подряд, от змей до ящериц, и Женю уже накормили как-то рагу из змеи, а она трескала за милую душу и похваливала, пока, давясь смехом, Риэль не сказал ей, что именно она трескает. В общем, она перестала спрашивать состав блюда, лишь бы вкусно было. Но тут решила.
        - А это тоже конина?
        Тарвик посмотрел в тарелку.
        - Нет. Конина розовая и нежная, ее так мелко не режут, вкус теряется. Это, я думаю, вилос. Гибрид ежа и броненосца. Встречаться в лесу можно, связываться не стоит. Мясо грубоватое, но до невероятности питательное и полезное. Предприимчивые крестьяне их разводят, это хлопотно, но прибыльно. Они неприхотливы, траву жрут, но агрессивны… Впрочем, чего это я тебе читаю лекции по зоологии? Ешь спокойно, в Комрайне жареная саранча или тушеные тараканы не в почете. Это на крайнем юге все подряд едят.
        - Мне кажется, что ты хочешь от нас сбежать, - очень логично продолжила Женя. Тарвик повел плечом: жест, который стал ему заменять пожатие плечами. Больную руку он, по Жениному совету, начал носить на перевязи, и воспрял духом: она стала болеть существенно меньше.
        - Хотел бы - сбежал. Нет, дорогая. Пока не собираюсь. Долги нужно платить, а я тебе крепко задолжал.
        Женя прищурилась и, стараясь быть беспощадной, поинтересовалась:
        - И что ты можешь сейчас, хотелось бы мне знать?
        - Немногое. Но хоть кое-что. Женя, не пытайся меня обидеть. Я толстокожий в отличие от Риэля. И слушай, успокойся, он мне нравится, а вот я ему - нет. Пусть он слабак, пусть он гей - каждый сходит с ума по-своему, пусть он идеалист и сплошь закомплексованный талант, но если бы наш или ваш мир в основном состоял из Риэлей, мы жили бы в раю. А если из Тарвиков, то в компьютерном адвенчуре. И хорошо, что не шутере. Он действительно славный парень, я в этом убедился за то время, что мы вынуждены были провести бок о бок. - Тарвик усмехнулся. - Он тогда все боялся меня объесть и неизменно выбирал кашу или суп - что подешевле. А я заставлял его есть жаркое… И что, ты намерена за ним всю жизнь ходить?
        - Не знаю, - призналась Женя, - и знать не хочу. Мне надоело думать о будущем, очень хочется пожить сегодняшним днем. И пока я намерена за ним ходить. Возражаешь?
        - Как раз понимаю. Я и сам занимался тем, чем хотел. Помню, мать была в таком ужасе, когда я университет бросил, что родственники, какие еще были, уверились, что умерла она от этого горя, хотя на самом деле у нее была опухоль. И представь себе, здесь умеют лечить рак, но не умеют оперировать нормальные липомы. У нее была липома в горле - и все, задохнулась. Жень, я вижу, что ты хочешь поговорить о Риэле, но боишься сболтнуть лишнее. Давай я расскажу, что знаю о нем, и ты уж исходя из этого будешь решать. Любишь его?
        - Не как тебя.
        - Это понятно. Как брата, друга и так далее. Ну, он того стоит куда больше, чем я, факт.
        - Как у тебя получается вплетать во всеобщий слова, которых в нем нет?
        - Легко. У тебя необходимости такой не было - и не надо бы, ты ж девушка местная. О, Риэль, а мы тебя не ждали.
        - Почему? - удивился Риэль, ставя на стол бутылку с вином. - А, понял… Нет, не вышло. Не хочу. Хотя он бы и не возражал. Он очень славный человек, все понимает без слов. Вот подарок. Тарвик, ты должен это оценить.
        Тарвик повертел бутылку и присвистнул: оценил.
        - Вилос-рагу едите? Это вкусная штука. Надо будет завтра Тарвика накормить жарким из вилоса. У тебя как - зубы все на месте?
        Тарвик засмеялся. Он легко шутил насчет тех пяти недель. То есть не недель, не было здесь такой единицы: были дни и части месяца - треть, две трети, половина.
        - Там не травмируют, Риэль. Особенно первый - профессионально бил, никаких переломов, никаких серьезных повреждений. Я вообще предпочитал дубинкой по ребрам, а не пальцами по лицу - веришь, правда слезы брызжут, а всего-то кончиками пальцев. Умеют бить, что ни говори.
        - Мне почему-то не хочется в этом убеждаться, - пробормотал Риэль. - Слушай, может, ты в комнате переночуешь все-таки?
        - На полу? Нет, там, на сеновале, мягко и уютно. Честно. И не бойся, я не сбегу… хотя почему тебя это так беспокоит, не понимаю.
        - Потому что пока ты один пропадешь, - бесхитростно объяснил Риэль. Тарвик явно хотел уточнить, какое ему до этого дело, но не стал: понял, что внятного ответа не услышит.
        Они выпили вино, действительно, замечательное, с тончайшим ароматом. Мужчины бы, наверное, предпочли что покрепче, а вот Жене очень понравилось. Потом Тарвик отправился на свой сеновал, прихватил одеяло - его знобило даже в божественно теплую погоду, Риэль отдал ему свой жилет. А ведь в прежние времена жилет оказался бы ему мал, но пять недель допросов сделали Тарвика таким же худым, как менестрель. Словно даже кости стали тоньше, плечи уже.
        Женя и Риэль улеглись на кровать, привычно похихикав над бесполостью своих отношений, и еще долго разговаривали - и о Тарвике, и о прошлом, и о будущем, таком невнятном и теперь уже пугающем. Риэль боялся его больше, чем Женя, скорее всего просто потому, что был местным уроженцем и воспринимал Гильдию магов всерьез, в отличие от Жени. Она понимала, что Риэлю страшно, но страшно абстрактно, подобный страх почти иррационален. А ей никак не хватало практичности, или сообразительности, или даже фантазии представить, что Тарвик пережил все это из-за нее. Из-за абстрактной Джен Сандиния, которая, по мнению командора ордена надежды, должна просто жить, выходить замуж, рожать детей и стирать носки. Ведь и Райв, понимающий больше, чем показывающий, говорил примерно то же самое: ну, раз уж ты здесь, живи себе спокойно и голову не ломай… Но Гильдия, похоже, так не считала.
        В состязании Риэль решил не участвовать: никто из именитых почему-то не приехал, а участие в конкурсах типа «Алло, мы ищем таланты» ему было не по чину. Можно было бы записать Женю, да она не была членом Гильдии, петь могла, а вот соревноваться - нет. Женю это не расстроило, и еще меньше переживал Риэль, потому что, несмотря на обилие молодых или немолодых, зато и неталантливых, менестрелей, он был нарасхват на общем фоне. Им предоставили хороший номер в приличной гостинице, двухкомнатный (общей площадью метров двадцать), на клеймо Тарвика глянули мельком и не возразили, когда Риэль попросил поставить в гостиной раскладную кровать для него. Тарвик решил, что его приняли за мальчика на побегушках у звезды: дров натаскать, костер развести, палатку поставить и прочее «чего изволите, сударь» - и начал вести себя соответственно, периодически и сам давясь смехом, и их смеша. Но хоть не спорил… впрочем, он и раньше не спорил, просто отказывался таким тоном, что можно было и не настаивать.
        Райв объявился на второй день, никакого внимания на Тарвика не обратил, да и Тарвик только покосился на него с любопытством: а, значит, этот сменил меня, ну ладно, развлекайся. На всякий случай Женя все же рассказала Райву о злоключениях Тарвика, и тот, как ни странно, не начал осуждать их решение взять пострадавшего с собой. Насколько он знал, из тюрем Гильдии никого не выпускали, не выжав досуха, и если Тарвика помиловали, значит, потеряли к нему интерес, и прав Тарвик - именно для того помиловали, чтоб сломать окончательно, чтоб из человека с чувством собственного достоинства сделать жалкую личность, выпрашивающую и прохожих черствую корку… Ну захотелось менестрелям поиграть в великодушие - пусть играют, никто не удивится. Именно - менестрелям. Вот если б кто другой, народ бы насторожился, а менестрели отличались нестандартностью поступков. Риэль подтвердил: уже пошел слух, что Риэль таскает за собой давнего знакомого, который чем-то крепко насолил Гильдии магов или короне, но покаялся и был помилован, ну а раз Риэлю хочется, то и пусть, он всегда отличался великодушием. Приди Тарвик в
гостиницу сам по себе, могли и не пустить, заведение было из солидных (с водопроводом, канализацией и микроскопической ванной, больше похожей на глубокий тазик).
        Райв явился с подарками, причем не только для Жени - ей он привез платье такой фантастической красоты, что мужчины ахнули, а Риэлю - примерно такого же качества рубашку для выступлений. Это был не батинский шелк, конечно, но вещи дорогие и качественные. Риэль отказывался, да только с Райвом было трудно спорить. «Это самое малое, что я могу для тебя сделать, после того что ты сделал для меня». А Женя не кочевряжилась. Самое мужское дело - своим подругам тряпки дарить. Платье не мялось абсолютно и сворачивалось в крохотный комочек, настолько тонкой (но совершенно непрозрачной) была ткань, и Женя подумала, что об этом Райв в первую очередь и беспокоился, зная, что весь гардероб она таскает с собой.
        В этом городе Тарвик обзавелся оружием. Где он взял деньги, было неясно. Он обтекаемо объяснил, что нашел тут одного знакомого, который кое-чем был ему обязан, а маленький арбалет разрешался к ношению рядовым гражданам, в отличие от тяжелых боевых. Как зачем? А на всякий случай, и можно не волноваться, Тарвик не горяч, знает, когда можно пускать его в ход, а когда не стоит, и стрелять левой рукой очень даже умеет. Женя с любопытством рассмотрела агрегат. Она видела арбалеты разве что в кино, и аккуратный компактный предмет на них был не похож. Для начала, он был многозарядным: десять маленьких стрелок без оперения, но с наконечниками, укладывались в специальную выемку и подавались на тетиву сразу после выстрела. Тетива по сути была тугой металлической пружиной. Женя попросила попробовать - и не вышло, арбалет был мужским оружием. Курок-то она спустила, но отдача от выстрела была такой же, как от гранатомета, и повторять не захотелось. Тем более что стрелу Риэль потом долго искал - Женя в мишень, конечно, не попала, а стрелы стоили довольно дорого.
        Риэль не возражал: хоть с мясом будем, необязательно ж по людям стрелять, можно и по кроликам, и Тарвик признался, что в основном для того арбалетом и обзавелся.
        Присутствие Райва в Жениной жизни Тарвик никак не комментировал. Райв исчез, устроив на прощание небольшой пир и основательно напоив всю троицу, и через несколько дней они тоже тронулись в путь, решив пересечь границу Комрайна и показав Жене другое государство, не такое убогое, как Сайтана, но маленькое и гордое. Вроде Эстонии или Грузии, как с усмешечкой объяснил знакомый с земными реалиями Тарвик. Жене страна не понравилась, хотя встречали их доброжелательно, платили щедро и никогда не отсылали на сеновал. Здесь музыканты были в почете, а уж рыжие - и подавно, считалось, что рыжая женщина приносит счастье. Они потратили на путешествие почти три месяца. Тарвик заметно окреп, шагал уже едва ли не легче Риэля, даже перестал носить руку на перевязи, сильные боли прошли, и он подолгу разрабатывал руку, стараясь вернуть подвижность. Поврежденный глаз тоже перестал болеть, зрение восстанавливалось. Он поправился, хотя и не стал таким, каким его знала Женя. Он ел гораздо меньше, чем раньше, уж это она знала точно: Вик отличался отменным аппетитом, а порции Тарвика были примерно такие же, как и Жени.
«Ну, вероятно, это уже необратимо, - пожал он плечами, - подобные приключения бесследно не проходят. Не всегда же мне выглядеть на двадцать лет моложе, правда?» В темных волосах кое-где поблескивала седина, но много ее не было, да и кожа под солнцем разгладилась. Ясно было, что он старше Риэля и Жени, ему можно было бы дать лет тридцать пять - сорок. Арбалет им пригождался неоднократно: Тарвик даже птицу умел бить влет, и им не приходилось уже таскать с собой большой запас продуктов.
        Даже выздоровев, Тарвик не выказывал намерений их покинуть. Жене подозревала, что Риэля это не приводит в восторг: ему не хватало ставшего привычным одиночества вдвоем, но он молчал. Еще бы: он просто не способен был прогнать кого-то. Даже Тарвика, который не вызывал у него особенно теплых чувств.
        Бесконечное путешествие текло сквозь деревни, города и роскошные замки. Здесь не было таких райских условий, и они позволяли себе пользоваться дилижансами. Женя смотрела по сторонам и радовалась, что не тащится пешком по бесплодному каменистому плато или проседающей тропе через болото. Даже в дилижансе они набрасывали на плечи одеяла - не потому что было холодно, а потому что местные исполнители роли комаров были огромны, злы и хронически голодны, а вплетенные в ткань травяные нити отпугивали даже их. Сельское хозяйство здесь было развито слабо, муку, сахар и даже крупы ввозили из соседнего Комрайна, зато на плоских горках было множество россыпей редких камней, и драгоценных, и поделочных, и просто очень красивых. Риэль купил ей зеркальце в оправе из легкого светлого металла (ее пудреница давно разбилась), украшенное вензелем из местных самоцветов, - обычный недорогой товар для туристов.
        Они успокоились. Расслабились. Даже Риэль перестал нервничать и бояться, хотя именно в этой Малтии, считающей себя совершенно независимой, они и услышали первые разговоры о появлении Джен Сандиния. Правда, из разговоров ничего не стало яснее. Народ был уверен, что пришествие Джен Сандиния сродни пришествию Христа, вот она появилась, и все сразу станет хорошо. Те, что пообразованнее, так, разумеется, не считали, а наиболее образованные уверяли, что это обычное суеверие. С чем охотно соглашалась ученица менестреля Женя Кови. Она уже не опасалась попасть впросак, потому что достаточно обжилась в этом мире. Менестрелям прощались известные странности, и даже если она грешным делом сморозила бы какую глупость, вот на эти странности и списали. Новосибирск все больше таял где-то далеко. Женю это не печалило. Она даже порассуждала сама с собой: из Советского Союза перебросили в новую Россию, из России - на Гатаю, так ведь это обошлось куда легче, потому что здесь есть Риэль. Он даже почувствовал ее восторженно-благодарный взгляд, поднял голову от виолы (подтягивал струны), недоуменно глянул, но улыбнулся,
и Женя разулыбалась в ответ, а Тарвик, зараза, только плечами пожал и хмыкнул. На его улыбочки и реплики Женя перестала обращать внимание, как не обращала внимания на склонности Риэля. У всех свои привычки. А Тарвику и так было более чем хреново. Женя, разумеется, точно не знала, но догадывалась, как неуютно может чувствовать себя мужчина в расцвете лет, в одночасье став импотентом.
        Риэль сочинил две новые баллады и даже сам остался ими доволен, ну а что уж говорить о Жене: она снова всплакнула, слушая его божественный голос.
        - Удивительное сочетание кажущейся легкости и праздности с постоянным трудом, - серьезно сказал Тарвик. - У вас ведь ни одного дня не проходит без занятий. Риэль, а когда ты один странствовал, так сам себе и пел?
        - Да. А почему тебя это удивляет? В общем, для меня это уже не так и обязательно, хватает выступлений по деревням - они у меня вместо репетиций. Но привычка работать все равно осталась. К тому же виола - трудный инструмент, требует постоянных занятий. А Женя просто учится. И еще долго будет учиться, хотя… хотя получается уже весьма неплохо.
        Женя покраснела от удовольствия, и Риэль немедля опустил ее с небес на травку:
        - Особенно если учесть, что она вообще ничего не умела. А при невеликом голосе и неумении сочинять самой техника гораздо важнее. Женя, скажи честно: ты полюбила петь?
        Женя подумала и вдруг поняла, что да, полюбила. Ей нравилось даже по сто раз повторять вокализы, по сто раз проигрывать на лютне одну и ту же фразу. Ей нравился сам процесс. Ей нравилось быть эхом Риэля, стараясь оттенить его богатый голос, подчеркнуть его мастерство, быть фоном, на котором его талант становился еще ярче и заметнее. У них не могло получиться настоящего дуэта, но быть девочкой на подпевке - тоже очень неплохо. Ведь не Филе Киркорову подпеваешь, а самому Риэлю.
        На флейте он играл нечасто и только когда ему было очень грустно. Флейта была памятью о Камите. О первой любви, о первом горе, о первом ужасе. Поставить на его место Тарвика и посмотреть, что получится. Как он пережил бы групповое изнасилование, видя, как мучительно умирает самый близкий человек? Как бы он потом рыл могилу ножом и руками, забыв, что надо беречь пальцы, потому что виола - сложный и капризный инструмент? Как бы он вытаскивал кол из тела того, кого любил…
        А никак, потому что никого Тарвик не любил, ну, может быть, самого себя.
        Лето было в самом разгаре, когда они миновали Малтию и пришли в Ишвар, герцогство, которое было побольше и побогаче иных королевств. Тарвик осуждающе покачал головой: здесь не привечали мужеложцев, но Риэль легкомысленно отмахнулся: а я и не собираюсь здесь романы заводить, мне давно уже хочется посмотреть на Ишварскую святыню. Вот и посмотрим, а к менестрелям здесь относятся так же, как и везде: к хорошим - уважительно, к плохим - насмешливо. Женя подумала, что она помогает ему реализовать давнюю мечту о святыне (что ж это такое?), потому что видя рядом красивого мужчину и красивую женщину, молва неизменно связывает их в пару. А они усердно это подтверждают, беря в гостиницах одну комнату и просыпаясь в одной кровати, когда служанка стучит в дверь. Тарвик подчеркнуто держался обособленно, снова рвался на сеновал или в крохотный чуланчик, соглашался ночевать с ними в одной комнате, только если чуланчиков не имелось, и похоже, его принимали просто за бродягу, сопровождающего пару беззащитных менестрелей вместо охранника.
        О Риэле здесь слышали, хотя он и не бывал в Ишваре. Может, слышали и о его сексуальной ориентации, но разговоры - это одно, подтверждения-то не имелось. Наоборот, имелась женщина, привлекательная настолько, что невозможно было счесть ее всего лишь ученицей.
        Все было почти радужно, и, как водится, кончилось очень плохо. Они уже подходили к городу, где располагалась эта Ишварская святыня, по словам Тарвика, просто древний храм с фресками и резьбой несказанной красоты, а заодно со святой верой в случающиеся там чудеса: больные исцелялись, грешники каялись, к отчаявшимся приходило спасение. Но они не успели добраться до святыни, в нескольких милях от города их обогнали всадники, окружили плотным кольцом и без особенной вежливости велели бросить оружие. Растерявшийся Риэль не смог сразу отстегнуть ножны от пояса, Женя швырнула свой нож под ноги коням, сверкавшим посеребренными и наточенными рогами, Тарвик для начала оценил обстановку и неохотно уронил арбалет. Против десяти человек они были бессильны.
        Один из всадников, невысокий крепыш в черном, спешился, и Тарвика аж перекосило.
        - Замечательно, - сказал крепыш, - я вижу, ты меня узнал, Тарвик Ган. Кто твои спутники?
        - А то вы не знаете, - проворчал Тарвик. - Менестрели. Риэль и его ученица Женя.
        Как не понравились Жене его глаза, столь же непроглядно черные, как и одежда.
        - Менестрели, говоришь. Знак Гильдии?
        Риэль торопливо дернул вверх рукав рубашки.
        - Имя, фамилия?
        - Риэль.
        - Фамилия?
        - Риэль… простите, тан. Это имя и фамилия. Меня зовут Ри, а фамилия Эль. Так записано в Гильдии менестрелей Комрайна, где я зарегистрирован. Девушка - не член Гильдии, она зарегистрирована как моя ученица…
        - Разве я спрашивал тебя о девушке?
        Риэль смешался.
        - Простите, тан.
        - Все задержаны, - объявил крепыш. - До выяснения требуемых обстоятельств.
        - А причину назвать не соизволите? - лениво поинтересовался Тарвик. - Сами же меня отпустили, украсили соответствующим образом… Не можете пережить, что мир не без добрых людей? Говорил я тебе, Риэль, не стоит…
        Он вдруг смертельно побледнел и медленно опустился на колени.
        - Вот там, - мягко произнес крепыш, - твое место, когда говоришь с представителем Гильдии магов. Почему ты держишь девушку за руку, менестрель? Тебе страшно? Чего ты боишься?
        - Неизвестности, - выдавил Риэль. - Я знаю, что чист перед короной, не нарушал правил и законов ни Комрайна, ни Ишвара, и не понимаю, за что можно нас задержать. И это меня пугает.
        - Как зовут тебя, девушка?
        - Женя Кови, - мрачно ответила Женя. Ей не было страшно, пока не припомнился подробный рассказ Тарвика. Маг. Этот - маг. Он кивнул, словно именно такого ответа и ожидал.
        - Придется подождать здесь, - сообщил он. - Скоро нас нагонит карета, и путешествовать вы будете уже с комфортом. Садитесь.
        Тарвик подал пример: сел на чахлую траву и похлопал здоровой рукой рядом. Риэль тоже сел, а так как он не выпускал Жениной руки, то и она последовала их примеру. Кажется, именно это называется «влипли». А что делать? Может, сразу покаяться, да, мол, я та самая Джен Сандиния и есть? И дальше что? Что она, Джен эта несклоняемая, должна делать? Являть собой? А что? Ну почему ни Стан, ни Райв не сказали, что она такое… И что теперь - знакомиться с маньяком из тайной полиции? И знакомить с ним Риэля?
        Ну даже и покаялась, призналась - да, мол, я, ну и что, какая разница, им же все равно требуется подтверждение, Тарвик вон изначально был честен и максимально откровенен, но ведь целый месяц его переспрашивали и перепроверяли… Нет уж, пусть идет, как идет, начнут жезлами в разные части тела тыкать - расколемся, мы не партизаны, у нас нет специальной подготовки, мне вот даже больно всерьез не было, разве что во время родов, ну так никуда ж не денешься, и, боже мой, как же жалко Риэля, как же страшно за него…
        Тарвик вытащил из своего рюкзака кусок пирога и преспокойно начал жевать, не обращая внимания на нацеленный на него арбалет внушительных размеров. Наверное, тот самый боевой, на который нужно получать специальное разрешение, и не факт, что дадут. Маг, примостившийся неподалеку, не спускал с них глаз, смотрел на всех сразу, не акцентируя взгляда. Риэль покусывал губы, но это видела только Женя, сидевшая рядом с ним: он по обыкновению опустил голову, и светлые пряди почти закрыли лицо.
        - Смотри на меня, менестрель! - сухо приказал маг, и Риэль медленно, с трудом поднял голову, словно на ней был тяжеленный шлем, не позволявший ему держать шею прямо. Кровь совершенно отлила от лица, оно было молочно-белым, даже губы побледнели. Он кое-как заставил себя взглянуть на мага. - Ты боишься?
        - Я уже говорил, тан, да, боюсь. Меня всегда пугала неизвестность.
        - Если тебя успокоит музыка, можешь нам поиграть. Это флейта? Я давно не слышал флейты.
        - Скотина, - тихо, но отчетливо буркнул Тарвик. Риэль механически достал из футляра флейту и поднес к губам. Может, и правда музыка его успокоит?
        Он никогда не играл на флейте ничего веселого, вот и сейчас завел невыносимо печальную мелодию. У Жени на глаза навернулись слезы. Вот только еще не хватало сейчас начинать жалеть свою несчастную жизнь…
        Примерно через полчаса, показавшиеся Жене сутками, подъехала карета, похуже, чем та, на которой их доставляли к тану Хайлану, а на других Женя не ездила. Их загнали внутрь. Нет. Загнали только Тарвика, припечатав ему кулаком между лопаток так, что он споткнулся на ступеньке и влетел в карету носом. Не будет магов скотинами называть в присутствии подчиненных, которые этакой дерзости завидуют до смерти. Риэлю позволили спокойно подняться, а Женю даже под локоток поддержали. Дверца захлопнулась. Внутри было сумрачно, а отдергивать плотные шторки не решился даже Тарвик. Диванов здесь не было, но сиденья оказались мягкими и вполне удобными. Надо же, я еще способна оценивать комфорт «черного воронка», тускло подумала Женя, садясь рядом с Риэлем напротив Тарвика.
        - За что? - срывающимся голосом спросил Риэль. Тарвик повел плечом:
        - Говорил я тебе, не надо со мной связываться. Вот и расхлебывай. Шел в компании с государственным преступником? Расплатись.
        - Ты же прощен! - вскинулся Риэль. - И потом… не мог же я пройти мимо…
        - А чего это - не мог? - удивился Тарвик. - Очень даже мог. Я бы прошел, а ты, как известно, большой придурок. Со своим добросердечием…
        - Знаешь, - взорвалась Женя, - тебя силком не удерживали и цепями не приковывали, мог и сам уйти еще в Комрайне! Ты же таскаешься за нами уже чуть не полгода…
        - Ага, - согласился Тарвик со своей смутной полуулыбкой, - только я, дорогуша, не о тебе и не о нем в первую голову подумал, а о себе. Мне без вас и правда хана бы пришла. Можешь себе представить, с какой рожей я милостыню прошу? И сколько и по какому месту мне подают? А с вами я не только сыт, но вот даже и одет… Хочется мне глаза выцарапать? Можешь. А что это изменит в нашем положении? Вы уже вляпались. А теперь послушайте меня. Будьте абсолютно честными. Ты, Риэль, не стесняйся говорить, как под одеялом дрочил, когда мальчишкой был, а ты, Женя, не стесняйся про месячные рассказывать и первых своих мальчиков, как позволяла им себя пощупать в тишине церкви. На любой вопрос отвечайте. Без всяких этих гордостей. Тогда, может, и ничего, выживете.
        Риэль порывисто обнял Женю и уткнулся лицом в ее волосы. Однако держал крепко, чтоб она и правда не выцарапала Тарвику глаза. Первый акт удался. И пусть магическим путем Тарвика подслушать нельзя (интересно, почему это?), ведь элементарно в карету слуховая трубка какая-нибудь может быть проведена, а маг сидит на козлах и наслаждается их беседой.
        - Ри, значит, Эль… Забавно. Никогда бы не подумал. Ты серьезно?
        - А что особенного? Я родом из Сайтаны…
        - И там на каждом шагу эльфийские имена? И редчайшие фамилии?
        - Эльфийские? - удивился Риэль, даже забыв бояться. - С чего ты взял?
        - С чего… Я, знаешь, из семьи ученых. Папочка был известным растениеводом, мамочка увлекалась ономастикой и топонимикой, так что я тебе и сейчас целую лекцию могу прочитать, что означают разные имена и названия. Ри - классическое эльфийское имя, по одной версии означает «песня», по другой - «музыка», по мамочкиной - в эльфийском нет разницы между понятиями «музыка» и «песня». Эль - фамилия редчайшая, почти уникальная, хотя и вполне человеческая. Что значит - не знаю. Я университет бросил еще до специализации. Я - ученый. Можете себе представить?
        Женя легла на сиденье, поджав ноги и положив голову Риэлю на колени. Одной рукой он придерживал ее за плечо, второй перебирал волосы. Боялся отпустить. Или держался за нее. Тарвик слегка улыбнулся, то ли ободряюще, то ли насмешливо. Только он умел совместить два таких разных чувства в одной полуулыбке. Бедный, бедный Риэль…
        Карета остановилась в глухом дворе, окруженном высоченными каменными стенами. Само здание, массивное, приземистое, казалось ниже этих стен. Местные тюрьмы, похоже, предпочитали землю, а не воздух. Лестницы вели вниз, и, хотя они были освещены, Женя спотыкалась на каждой третьей ступеньке. В маленькой комнате где-то глубоко их разлучили, и Женя не выдержала, устроила маленькую истерику, рыдала и рвалась к Риэлю, а на его лице была такая мука, что Женя рыдала еще отчаяннее. Ее оттащили, мужчин увели, и ей дали проплакаться.
        Перестав реветь, Женя начала бояться, потому что вспомнился подробный и весьма натуралистичный рассказ Тарвика о допросах, о бессмысленной жестокости пыток: ведь мучили не для того, чтоб он раскололся и в чем-то признался, а так, на всякий случай. Он и так во всем признавался. И Женя тоже признается сразу и во всем, ей только кулак покажи. И Риэль. Не супермены же они в конце концов. Вот только в чем признаваться?
        Ее не стали раздевать догола, даже рюкзак не отобрали, правда, перетрясли и все швы прощупали в лучших традициях профессионального обыска, и саму ее обыскали тщательно-претщательно, промяв и швы на одежде, и воротник, и пояс штанов - но делала это молчаливая и страшненькая женщина. Игрушечная собачка внимания не привлекла, хотя собачек здесь не водилось. Впрочем, те монстры, зверьки и зверюги, которыми были заполнены магазины игрушек в Новосибирске, тоже водились только в страшных снах своих создателей, да и здесь фантазии было место. Комната, в которой ее заперли, не очень походила на камеру, которую описывал Тарвик. Она была маленькая, но в ней имелась узкая кровать с постелью, стол, прикрепленный к стене, табурет и даже что-то вроде полукресла, а за перегородкой Женя обнаружила туалет и раковину, когда перестала трястись и решила обследовать комнату.
        Она измерила камеру шагами и вдоль, и поперек, и по диагонали, и зигзагами. Она сидела на табурете, в кресле и на кровати, просто так и обняв колени и уложив на них подбородок, она плакала и смотрела в стену сухими глазами. Единственное, на что у нее не хватило ума, это раздеться и лечь. Впрочем, все равно уснуть не удалось бы. Ни под каким видом. Когда щелкнул замок, Женя едва не упала в обморок, то ли от ужаса, то ли от закончившегося ожидания. Стражник, появившийся на пороге, даже испугался, помахал на нее рукой за неимением газеты, и только когда она начала нормально дышать, пригласил идти с ним. Именно пригласил. «Пойдем, девушка». Женя поплелась следом, сжимая в кулаке собачку. Оставлять ее одну? ни за что.
        Их было трое, как и говорил Тарвик. Маг был тот, что их арестовывал, оставшиеся, наверное, сыскарь и агент тайной полиции. Который из двоих умеет бить кончиками пальцев так, что слезы брызжут, а который маньяк и садист с жезлом кары?
        - Как тебя зовут, девушка? - почти участливо спросил маг. Женя не стала напоминать, что уже представлялась ему.
        - Женя Кови.
        - Сколько тебе лет?
        - Двадцать четыре.
        - Ты была замужем?
        - Нет.
        - Откуда ты родом?
        - Не знаю. Я не помню родителей.
        - Где же ты росла?
        - В Хименской обители.
        Они были потрясены. Все трое. Переглянулись, один даже покачал головой. Не забыть бы со страху придуманную Тарвиком историю… Хименская обитель была ее спасением, потому что, по сведениям Тарвика, об этом культе никто толком ничего не знал. В обители исповедовали один из древнейших культов на Гатае. Когда-то он был умеренно популярен, а потом сошел на нет, и теперь был забыт настолько, что вне обители о нем не знали ничего, так что Женя могла фантазировать, как угодно, но лучше ссылаться на то, что она еще не доросла до уровня посвящения.
        - Ты можешь рассказать? - обрел дар речи маг. - Рассказать об обители?
        - Да, конечно… Только я не была посвященной. Мать считала, что мне рано познавать учение Химен, потому что у меня разбросанный ум, скверная дисциплина и отсутствие смирения.
        - Отсутствие смирения? Ты не показалась мне дерзкой.
        - Я не очень смиренная, - покаялась Женя. - А что с Риэлем?
        - О твоих спутниках мы поговорим потом. Почему мать считала тебя недостойной? В чем заключался разбросанный ум, почему скверной была дисциплина? Как выражалось отсутствие смирения?
        - У меня не получалось последовательно рассуждать на заданную тему, я все время отвлекалась на детали, начинала фантазировать, выдумывать и так увлекалась, что забывала о теме. И думала, что так и надо делать, вот мать и считала меня дерзкой.
        - Как тебя наказывали за это?
        - Никак, - удивилась Женя. - Химен не наказывает, а вразумляет и учит, у меня вся жизнь была впереди на постижение мудрости Химен. Она добра и терпелива, и вечность…
        - Химен - это женщина? - потрясенно перебил один из полицейских или как они называются.
        - А кто же? - вытаращила глаза Женя. - Разве можно девушек посвящать мужчине? Мужчинам мы можем служить вне обители, но в доме Химен мужчинам нет места.
        Ну вот, началось. Ее расспрашивали о культе, и Женя усердно пересказывала все, что слышала от Тарвика, слегка приукрашивая и добавляя детали. И как хорошо, что ей еще не положено было знать глубинного смысла учения, а мужчины даже не знали, что Химен - женщина. Часа через полтора маг спохватился и начал задавать конкретные вопросы: что Женя помнит о своей жизни до обители. Женя красочно живописала абсолютно стандартный сельский пейзаж и большой дом с башенками. Таких домов было восемь на десяток, и гораздо больше было сожжено в провинции Сантия во время череды бунтов и восстаний лет двадцать назад. В Сантии они с Риэлем были, и кое-где даже руины видели, так что пейзаж был реален, а оранжевые цветы в полосочку росли только в Сантии и сопредельных районах. Вот и думайте, господа, откуда родом девушка, а сама девушка не знает.
        - Тебя всегда звали Женя?
        - Нет, это имя мне дали в обители. А фамилия - не знаю, не помню.
        - Как же звали тебя раньше?
        - Кари. Я помню, как мать громко говорила: «Ушли беды и боль Кари, пришли счастье и покой Жени».
        В обитель принимали только сирот. Заведение было закрытого типа, неподконтрольно никому, кроме короля, но короли никогда не интересовались богом забытым поместьем, окруженным высокой каменной стеной, где около сотни женщин и девочек совершали свои обряды, поклоняясь богине с мужским именем. Риэль предположил, что раз Тарвик кое-что об обители знает, то уж и тем более знают в Гильдии магов, на что Тарвик хохотнул премерзко и сообщил, что Гильдию магов в обитель не пустят, как, впрочем, и любого мужчину, а женщин-магичек не бывает. Вообще. По крайней мере, среди людей, ну а иные расы в Гильдию магов не вступают принципиально. Но самое приятное было в том, что проверить было практически невозможно. Около двух лет назад случилась малообъяснимая катастрофа, свидетелем которой случайно (так он утверждал) оказался Тарвик.
        - Как же ты оказалась вне обители, девушка?
        Женя покраснела. На всякий случай. Она, конечно, с менестрелем по дорогам ходит, однако репутация у нее сложилась прилежной и скромной недотроги, так что можно и покраснеть, а этот фокус Женя освоила лет этак десять назад. Или больше? В общем, бледнеть по заказу она не умела, а вот краснеть - запросто. И выходило очень мило.
        - Я с парнем встречалась.

«Тройка» обалдела.
        - А разве вам можно?
        - Ну… не то чтобы можно, но и не то чтобы нельзя. Химен не запрещает любовь, она осуждает блуд. А мы с Кати… это моя подруга, Кати Силиз. Мы с Кати познакомились с мальчиками, когда ходили собирать ягоды. Мы всегда собирали ягоды и сушили их, а потом пекли пироги, и старшие сестры отвозили их в город.
        - Что за мальчики? - жадно спросил маг. Женя описала мальчиков, особенно жалобно вздыхая, когда говорила о своем кавалере. На глазах появились слезы, что было отработано примерно тогда же, когда и румянец застенчивости. И почему мужики так охотно покупаются на эти глупости?
        - Мы с Кати вылезли в окно, а потом перебрались через стену. Она хоть и высокая, но старая, почти как по лестнице можно подниматься и спускаться, к тому же все вьюном оплетено, совсем просто. Ребята ждали нас на опушке, Кати с Кирином пошли налево, а мы направо. Вимас мне стихи читал.
        - Деревенский парень читал стихи? - подколол маг. Женя возмутилась:
        - Почему деревенский? Он из университета был, просто снимал в деревне дом на лето, отдыхал и записывал тамошние песни, сказки, пословицы. Он много стихов знал. А может, сам писал, он не признавался, но мне так кажется. Мы даже не целовались, - она всхлипнула. - А потом… потом вдруг над стеной поднялся столб синего пламени, словно… ну знаете, как спирт горит - голубым, а тут похожее, прозрачное, только более синее пламя. И такой грохот… нет, не грохот, а треск, будто палочки ломают, только очень, очень громко. И потом сразу - тишина. Мы так растерялись… а потом Вимас спохватился: что-то случилось, наверное, там кому-то помощь нужна. Мы побежали к стене, он забрался на верх… и исчез. - Минуту Женя боролась со слезами, но они победили, и она заревела в голос, что было еще проще, чем покраснеть. - Вы не представляете: был человек - и нет, растаял! Пропал! А потом как грохнуло! И я больше не помню, я в обморок упала.
        Ее не били дубинкой по ребрам, не тыкали жезлом кары и не скручивали внутренности в трубочку. Ее отпаивали водой, утешали и даже гладили по головке. И Женя дала бы голову на отсечение, маг как раз представлял себе такое: был человек - и растаял. И синее пламя с треском тоже представлял. Тарвик был убежден, что это магическая атака, но вот чья - большой вопрос, может, Гильдии, но мало ли магов просто так болтается по миру. Потом ее заставили выпить кружку с чаем, и по привкусу Женя поняла, что в чай густо намешано снотворное, и через четверть часа оно начало действовать, да так убойно - с учетом бессонной ночи! - что Женя прямо в комнате для допросов начала валиться со стула и не помнила, как оказалась в своей камере. Проснулась она с больной головой и в слезах, но уж не из-за катастрофы в обители Химен, а потому, что приснился ей Риэль, которого допрашивала «тройка» в полном соответствии с рассказами Тарвика. На столе стоял завтрак, только Жене ни кусок в горло не шел, ни глоток, слезы то душили, то прорывались, глаза и нос распухли от постоянного рева. Когда стражник отвел ее на допрос, маг для
начала взялся ее утешать, а она принялась спрашивать, где Риэль, в общем, разговора не получилось, и вся «тройка» потратила по меньшей мере час, чтобы привести ее в сознательное состояние.
        Подумав, что ее капризы лучше Риэлю не сделают, Женя постаралась взять себя в руки и продолжить свое повествование. Голос дрожал вполне натурально и без усилий с ее стороны. Она говорила о том, как пришла в себя у развалин стен, как увидела, что от обители не осталось ничего, как ей было страшно, как она увидела странного человека на развалинах, и он так ее испугал, что Женя пустилась бежать и не останавливалась, пока не заблудилась, как плутала в лесу, едва не утонула в болоте, несколько дней ела одну ягоду, хорошо хоть ее много было, как потом выбралась на дорогу и пошла куда глаза глядят, больше всего боясь остановиться. Сколько она так брела одна, кормясь тем, что ей давали сердобольные крестьяне, она не знала - месяц или около того, была в отчаянии и уже подумывала о том, чтоб утопиться, потому что даже повеситься ей было не на чем, юбка так истрепалась, что и веревку из нее сделать было нельзя. И тут ее встретил Риэль.
        Эту сцену они проговаривали не раз. Место, где они якобы встретились, Женя видела, когда они шли в столицу - пустынное пересечение дорог. Риэль прошел было мимо, а потом вдруг остановился, окликнул ее, спросив, куда она идет, и позвал с собой,
        А дальше и врать не надо было. Дальше она говорила только правду и ничего кроме правды. Только все равно ее переспрашивали, упорно обходя вниманием ее мольбы сказать о Риэле хоть слово. Никто не был ее ни кончиками пальцев, ни дубинкой, ни чем-то еще, на нее даже не кричали, даже не строжились, терпеливо ждали, когда она проплачется, заставляли поесть, едва ли не с ложечки кормили - и по сто раз спрашивали об одном и том же,
        Через полмесяца Женя сдалась. Она перестала задавать вопросы, но не перестала плакать, потому что единственное, что занимало ее голову, была судьба Риэля. Она сомневалась, что с ним обращаются так же деликатно. Он снился всякий раз, когда Жене удавалось заснуть. А Тарвика она бы и не вспомнила, если б не интерес
«тройки» к его персоне. Тут Женя тоже не врала: случайно попали на казнь. Риэль был с ним знаком, а он же такой, не может пройти мимо человека, которому идти некуда, добрый и великодушный, а Жене что - пусть себе и Тарвик с ними идет. Нет, он ей не понравился совсем, циник, ухмылочка эта неприятная, реплики пошлые и вообще просто так человека четыре раза казнить не станут. Но сильный, ничего не скажешь, Жене бы такой характер, будто и не он на эшафоте столько времени провел. Ну, она стирала его белье, а что? Какая разница, одной рубашкой больше, одной меньше, да ради Риэля она что угодно сделает. Нет, Тарвик к ней не приставал - нечем приставать, он сам признался. Риэль? Тоже нет, потому что… ну потому что… в общем, не интересуют его женщины. Нет, и Женю он не как мужчина привлекает, он ей больше, чем брат, у нее никого нет во всем мире, кроме Риэля, и наплевать ей, с кем он спит… и вообще ни с кем он за это время и не спал, только с таном Хайланом, но тан Хайлан и не спрашивал, хочет ли этого Риэль.
        Еще через полмесяца Женя отупела настолько, что повторяла одно и тоже на автопилоте. Она похудела, как не худела никогда в жизни. Брюки сваливались, а ремня у нее не было, и она поддерживала их руками, пока стражник не посоветовал:
«Надела бы ты платье, девушка, а то ведь того и гляди штаны потеряешь». Женя послушно натянула платье, переставшее облегать грудь и талию. Оно хотя бы не съезжало. А на платье обнаружился шарфик. Женя постирала брюки в раковине, обильно смачивая их не только водой, но и слезами, потому что все время вспоминала, как они с Риэлем выбирали эти штаны в лавке старьевщика. Утром они высохли, и Женя снова переоделась, продернув шарфик вместо ремня и туго стянув его на талии.
        После этого прошло всего три дня, как стражник велел ей собираться с вещами. А она и не распаковывалась. Как сняла платье, так снова засунула его в рюкзак, не озаботившись тем, чтобы свернуть аккуратно. Женя накинула лямку на плечо и взяла в руки футляр лютни - слезы немедленно потекли по щекам. Сами по себе. Она не всхлипывала даже, словно кран открылся - и все. Привели ее не в привычную комнату для допросов, а в другое помещение, где вдруг вернули подаренный Райвом кинжал и выпустили из тюрьмы. Без объяснений. Без комментариев. Открыли дверь и слегка подтолкнули в спину. Женя на подгибающихся ногах перешла дорогу к другой стене из неровных камней, села прямо на землю, прислонившись к этой стене, обхватила колени и подумала, что жизнь кончилась. Идти ей некуда, потому что дорога имела смысл с Риэлем. И только с ним. Искать Райва? Они договорились встретиться на Каренском состязании, до которого еще далеко… и не хочется. Никого не нужно: ни Райва, ни Тарвика.
        Она прижалась лбом к коленям. Так и буду тут сидеть. Пусть хоть палками гонят, хоть что делают, с места не стронусь. Пусть. Все равно.
        Одиночество, оставшееся в прошлом, вернулось во всей своей красе и злорадно осклабилось. Обрадовалась? Друг у нее появился? А не положено тебе. Не судьба. И плачь или не плачь, ты одна. И никогда больше о Риэле не услышишь.
        Женя заплакала, как в детстве, тоненько всхлипывая, тихонько причитая. Солнце медленно перекатывалось через улицу, большое и тяжелое, ненужное. Тени укорачивались, стирались, превращаясь в узкие полосы. На улице не было ни единого деревца, только эти неровные стены. Тут - тюрьма, а тут - черт знает что.
        Потом что-то изменилось. Посторонний звук? Тишина нарушилась скрипом и лязгом, и снова вернулась. Здесь даже птиц не было. Что делать птицам в тюрьме?
        Что-то заставило Женю поднять голову. Две мужские фигуры. Одна высокая и тонкая…
        - Риэль! - взвизгнула Женя и рванулась ему навстречу. Она и не знала, что он может обнять так крепко. И что она сама может так крепко обнимать, тоже не знала. И пусть дыхание перехватывает, и пусть сердце выскакивает. Риэль. Живой. Остальное - приложится.
        - Женя, - почти беззвучно произнес он.
        КАСТИН
        - Я бы на вашем месте друг от друга отцепился и постарался подальше от этого места свалить.
        Голос был знаком, шел извне, потому был неинтересен и несущественен. Но это был голос Тарвика, и Женя кое-как вспомнила, что и он был в той же тюрьме, потому и выглянула из-за плеча Риэля. Так странно было видеть его улыбку. Нет. В том-то и дело, что не его. Ни Вик, ни Тарвик не умели улыбаться так - понимающе-устало-грустно-нежно. И все одновременно.
        - И если есть хоть какие-то деньги, стоит воспользоваться транспортом, - добавил он. Риэль повернул голову и виновато сказал:
        - Я не думаю, что от наших денег осталось хоть что-то. Стражники есть стражники…
        - Тогда ножками. И все равно подальше. Неужели тебе самому этого не хочется?
        Риэль, однако, еще постоял, прижимая к себе Женю, не меньше минуты, потом отпустил, но ненадолго, она только успела надеть рюкзак с лютней, как он вцепился в ее руку. Женя потерлась щекой о его плечо и наконец сказала:
        - Привет, Тарвик.
        Он хмыкнул, огляделся по сторонам и решительно свернул влево. Неужели он знает и этот город, и это место, или просто по давней привычке берет решение на себя? Налево, значит, налево, доверь вам, людям творческим, направление выбирать, вы полчаса еще на месте протопчетесь. А люди творческие послушно потащились следом. Ведомые. Нравится ему быть лидером - пусть будет, потому что у него это получится лучше. Хотя бы потому что абориген, в отличие от Жени. Да и сил у нее не было ни на что, кроме как медленно идти поближе в Риэлю и не выпускать его руки. Живой.
        Тарвик привел их на «автобусную станцию» - и как вовремя, вот-вот должен был отправляться дилижанс. Куда - наплевать, главное, что отсюда. На всякий случай Женя вытащила свой кошелек - деньги были целы. Все двенадцать золотых и полтора десятка дин. Тарвик отдал золотой кондуктору, он же водитель, он же хозяин, и они разместились на голых лавках под открытым небом.
        Часа через четыре невероятной тряски (захочешь вздремнуть - не получится) они доехали до постоялого двора, и Женя возрадовалась было, но напрасно, потому что Тарвик успел догнать уже отходящий дилижанс, отдать еще золотой, и снова они тряслись, отбивая зады на скамейках, а там и начало темнеть, и от второго постоялого двора они пошли уже пешком, пока Риэль не сказал покаянно:
        - Я не могу больше. Так устал…
        Тарвик тут же свернул в сторону, под прикрытие невысоких, но отвесных горок, неловко, одной рукой развернул одеяло и скомандовал:
        - Ложись.
        Риэль выглядел таким виноватым и таким несчастным, что Тарвик не поленился надавить ему на плечо, усаживая на одеяло. Женя стащила с его плеч рюкзак, утяжеленный виолой и флейтой. Риэль успел поймать ее руку и прижать к лицу.
        - Я так боялся за тебя.
        - Голову дам на отсечение, - заметил Тарвик, - что она не меньше боялась за тебя. Сядь, Женька, я принесу дров, а то ведь он пойдет за тобой. Сядь, не мельтеши. Вон целый куст гарты, плевать мне на экологию - обломаю.
        Женя сняла рюкзак и села рядом в Риэлем. Господи, какой же он…
        - Ты так похудела, - прошептал он. Он боялся спрашивать, как боялась и она.
        - Я совершенно в порядке, - торопливо сказала она, - честное слово, меня пальцем не тронули, даже не кричали на меня. Клянусь!
        Он просиял и почти сразу утомленно закрыл глаза.
        - Так устал… Не уходи.

«Не дождешься, - подумала Женя и погладила его по щеке. - Никуда и никогда. Пока нас не разлучит смерть».
        Тарвик принес охапку свеженаломанной гарты, затейливо сложил и поджег. Неровный свет заиграл на его смуглой и бледной коже - даже в этом полумраке было видно, как он бледен. Женя почувствовала угрызения совести за то, что почти не вспоминала о нем.
        - Спит? Ну пусть спит. Жалко, что не поел.
        - Так у нас же нечего…
        - Ты меня плохо знаешь? - засмеялся Тарвик. - Чтоб я да упустил возможность пожрать? Купил на постоялом дворе хлеб, колбасу и сыр. Может, разбудить его? А, нафиг, не помрет до утра. Пусть лучше отдохнет. Ну рассказывай, как ты?
        - А…
        - Рассказывай, - перебил он жестко, - и не волнуйся, я тоже расскажу. Потом. Мы живы и даже не покалечены, это уже много.
        Женя вздохнула и начала рассказывать, и заняло это очень немного времени, потому что она сумела не отвлекаться на свои переживания и страхи, а излагала только факты. О чем уж тут можно было долго говорить, если основное время у «тройки» уходило на уточнение одного и того же?
        - Сработала история, значит, - задумчиво произнес он. - Неплохо.
        - А откуда…
        - Можешь не верить, но я действительно оказался там случайно. Следил за одним интересным человечком, но позорно его потерял как раз в окрестностях обители. Так что магическую атаку видел собственными глазами и девчонку около развалин подобрал. Она мне и рассказала потом об обители достаточно, чтоб сейчас пригодилось. Женя, она тебя не разоблачит, потому что умерла она. Натурально у меня на руках, через несколько дней. Спокойно и тихо. Атака ее зацепила основательно, хотя поначалу она этого и не поняла. Совершенно непроверяемая версия.
        - Не сказала б, чтобы я на месте «тройки» ей удовлетворилась. Что ты так смотришь?
        - Женя, я понимаю, что тебе очень трудно мне верить… но либо ты мне поверишь, либо шансов у нас мало. Нам надо уходить отсюда, и туда, где нас не ждут. Я знаю такое место. Пересидим там какое-то время.
        - Какое?
        Риэль беспокойно задвигался, скривились губы. Женя начала ласково-ласково гладить его спутанные волосы и худое лицо, и он расслабился, задышал ровно. Руку Жени он так и не выпускал.
        - Не знаю. Ты не поняла, почему они тебя не тронули? Они боялись. Поверили они или нет, не суть важно, они предполагают, что ты действительно Джен Сандиния, и боятся тебя трогать. Слух-то уже пошел.
        - А удавить ее, то есть меня, тихонько нельзя было? Кто ж узнает?
        - Можно. Удавить - это легко. Два возражения. Надо давить и тех, кто тебя видел, включая стражу. И второе… странное, но очень может быть, верное. Они не знают, чего можно ждать от Джен Сандиния. И тем не менее я не исключаю того, что нас постараются догнать, чтобы тихо удавить. Или перерезать, как получится. Ну что, поверишь мне? Не косись на него, он сделает то, что ты захочешь. От одного только счастья, что ты жива. Достал меня переживаниями на эту тему.
        Если бы Риэль не сжимал ее руку, Тарвик получил бы в лоб. Нет, не получил бы, потому что, когда Женя свирепо взглянула на него, то увидела немолодого и усталого человека. Измученного не меньше, чем Риэль.
        - А знаешь, он обманул мои ожидания, - сказал Тарвик, заворачивая остатки еды в бумагу. - Хорошо держался. Куда лучше, чем я мог вообразить. Ну да. Он тебя не сдал. Я ошибся. Люблю ошибаться таким образом.
        - Его пытали?
        - Да. Хорошо, хоть маг за него не брался. Они ж проверяют, что ты можешь выдержать. Риэль везунчик - он быстро терял сознание. В отличие от меня. Только ведь ему это выдержать было труднее, чем мне… Жень, не плачь. На тебя уже и смотреть страшно. Он жив и не покалечен… разве что психически. Это, сама понимаешь, стресс даже для меня, а что уж о нем говорить. И что удивительно: он держался в камере. Ни одной фразы себе не позволил, которая могла бы навести на подозрения, что он врет. Ради тебя, Женька. И ведь не любовь между вами.
        - А тебе и завидно, - безжалостно бросила Женя.
        - Завидно, - согласился Тарвик. - Только в моей жизни такого быть и не могло, хоть иззавидуйся насмерть. Я другой. Не могу вызывать таких же чувств, как он.
        - Ты сильный, - сказала Женя, чувствуя себя виноватой. Ну сколько ж можно ему мстить, да так мелко и глупо, за то, чем в конечном счете она довольна? Не будь Тарвика - не было бы Риэля. - Ты не можешь вызывать таких чувств, как он, не потому, что ты хуже. Ты сильнее. Хотя ты хуже. И я тоже.
        Тарвик улыбнулся, но ничего не ответил. Почему он не ложится спать, он выносливый, двужильный, но зачем самому себя мучить, когда этим охотно занимаются другие?
        - Ты решил нести ночную вахту?
        - Вовсе нет. Бессмысленно. Мы никакого сопротивления все равно оказать не сможем. Он не боец в принципе, я - сейчас, ну а ты хрупкая девушка из обители Химен… Я, Жень, дышу воздухом свободы. Не думал, что удастся. Сейчас лягу. Тоже ведь устал.
        Он не просто устал, как заметила Женя на следующий день. Он смертельно устал. Чем он держался, она не понимала. Волей. Больше нечем. Они шли медленно, часто останавливаясь, чтобы передохнуть. Примерно за неделю добрались до города, где Тарвик исчез ненадолго и вернулся с транспортным средством - таким же, на каком вез Женю в Комрайн, нечто вроде ландо на высоких колесах.
        - Ты где деньги взял? - поразился Риэль. Тарвик ухмыльнулся, и Женя укорила себя: ну как же не поняла, дура набитая, что этот прохиндей просто не может не иметь заначек на черный день, недоступных для официальной конфискации! Но ведь тогда получается, что они ему нафиг не нужны были и прекрасно бы он без них справился…
        Тарвик перебил ее мысли.
        - Риэль, ты умеешь править? Мне, признаться, не хочется напрягаться, одной рукой неудобно. Если от Жени отрываться не хочешь, она может сесть рядом с тобой, а я, как барин…
        Риэль улыбнулся, неохотно отпустил Женину руку и взобрался на козлы, оборудованные, кстати, вовсе не жесткой лавкой, а весьма удобным сиденьем на двоих. Женя и Тарвик загрузились внутрь.
        Оказалось, не заначка, хотя Женя девушка умная и все поняла правильно, хотя и не до конца. Давний знакомец, который, естественно был ему должен, позволил воспользоваться его собственной коляской, а на месте Тарвик просто наймет кого-то перегнать ее обратно. До заначки надо еще доехать. Риэль вряд ли сможет петь в ближайшее время. И в обморок не надо, даже у сволочи с жезлом кары рука не поднялась его калечить. Психологическая травма. Тут поможет только время… и Женя.
        Женя поцеловала его в щеку, вызвав некоторое потрясение. Ну и пусть потрясается, пусть думает что хочет, не дурак, сообразит, что это одновременно извинения за дурацкие подколы и благодарность за хлопоты. Она задумалась, глядя не по сторонам - пейзажи ее не трогали, а в спину Риэлю. Старая белая рубашка стала ему откровенно велика, придется откармливать. Надо будет - на панель пойду. Или еще лучше в содержанки, это тут практикуется не меньше, чем на Земле. Если бог дал привлекательную внешность, не грех ей и воспользоваться. Пением заработать получится вряд ли, то есть на троих и правда не заработать, не те таланты, за ее концерты разве что поесть дадут да на сеновал пустят, но хоть что-то, хоть как-то. Интересно, можно ли найти здесь филиал банка Комрайна? Ведь можно считать, что день настал черный, а там еще прилично денег. Итак, почему Тарвик не воспользовался своими заначками сразу или хотя бы когда немного оклемался? Зачем ему нужно идти рядом с ними? Рядом с ней. Не все так чисто с этой самой Джен Сандиния, и Тарвик, похоже, знает куда больше, чем говорит. Всегда ли знал, или выяснил, пока в
бегах был?
        - Я не Джен Сандиния, - пробормотала она, вдруг обнаружив, что прислонилась плечом к соседу, а сосед улыбается одновременно и насмешливо, и снисходительно, и ласково, и, хотя на нее и не смотрит, о ней думает.
        - Не знаю, Женя. И пусть уж лучше они считают, что именно ты.
        Очень емко получилось это «они». Может, и правда, ее не трогали, потому что чего-то опасались? Уж они знают, что это за зверь такой и почему командор ордена так был ей рад, что не побоялся всю свою банду ликвидировать…
        Женя рассказала ему об этой банде и об этом командоре. Тарвик согласился: точно, ликвидировал непременно, но страдать по этому поводу не стоит, по большей части разбойников петля плачет, а по меньшей - бессрочная каторга, меньше мусора - легче дышать. Слухи о появлении Джен Сандиния росли и ширились, менестрелям просто пофигу, а он вот интересовался. При этом никто ведь особенного внимания на Женю не обращал, так что опасаться особенно нечего… Впрочем, у Тарвика тоже психическая травма, голова не соображает - после того, что было, опасаться есть чего. Почему к заначке не кинулся? А головой подумать? Хотел, чтоб о нем для начала забыли покрепче. Все очень просто: нормальный здравый эгоизм.
        - Врет он, - не оборачиваясь, бросил Риэль. О тонком слухе менестреля они как-то не подумали. - Не слушай. Почему-то ему хочется казаться хуже, чем он есть. И он прав. Я не уверен, что смогу петь. Я попробую, конечно.
        - Ты будешь вспоминать, как эта скотина обещала тебе жезлом по горлу поводить, - вздохнул Тарвик, - или заставить тебя его подержать. Не спеши. Выкрутимся и без твоего пения, королек.
        - Выкрутимся? - усмехнулся Риэль. - Ты всерьез считаешь, что можно скрыться от Гильдии магов?
        - Абсолютно. Вот если бы у них были официальные причины нас искать - да, шансов маловато. Но они ж искать нас будут втихую.
        - Ты меня утешаешь или просто по привычке врешь? У нас и сейчас шансов нет. Мы приметные. Или на Гатае часто стали встречаться рыжие? Да и меня знают не только в Комрайне.
        - Хотел утешить… Ну ладно, шансов у нас мало, однако есть.
        - Козыри в рукаве? - спросила Женя. Он кивнул, но распространяться на эту тему не стал.
        Несколько дней они ехали в коляске, останавливаясь только чтобы купить еды. Рогатые кони, оказывается, скорость развивали приличную, побольше, чем племенные рысаки на ипподроме, бежали мерно и очень быстро, по словам Тарвика, по хорошей дороге могли разогнаться километров до тридцати в час и держать этот темп весь день. На привалах Риэль распрягал рогача, и тот бродил кругами, хрупая травой, но далеко от лагеря не отходил, спутывать его нужды не было. «Умные твари, - с нежностью сказал Тарвик, оглаживая черную длинную морду, - умнее некоторых людей». Женя решила перестать бояться острых рогов и тоже погладила, и животина потянулась к ней совершенно по-лошадиному, взяла мягкими губами угощение и вообще всячески выказала расположение и добрый нрав. А ведь их едят…
        Потом их догнали всадники. Было их аж шестеро. Они окружили коляску и молча подождали, когда Риэль спустится с козел. Женя выскочила, не воспользовавшись ступеньками, а вот Тарвик вылез медленно и не без труда. Никаких вольностей или грубостей не было, хотя один из всадников был Жене хорошо знаком, он был из той троицы, которую она прощать не захотела. Он спешился, довольно вежливо поклонился и чрезвычайно культурным тоном сказал:
        - Тан Хайлан хочет видеть Риэля. Разумеется, ты, девушка, можешь его сопровождать.
        - Что это за гуси? - осведомился Тарвик. Здесь назвать мужчину гусем было похуже, чем дома - козлом. Однако всадники, хотя и закаменели, промолчали, а непрощенный сухо спросил:
        - Это тоже твой спутник, Риэль? Не попал ли ты в плохую компанию? Давай, лезь в коляску, прокатимся. Там и на троих места хватит.
        Риэль молча повиновался, взобрался на пассажирское место, словно и не заметив Жени и Тарвика. Женя поднялась следом, села поближе и обняла его за талию. Тарвику осталось достаточно места. Место на козлах занял один из людей Хайлана.
        Тарвик не задавал больше вопросов, хотя и намеревался, но глянул на помертвевшее лицо Риэля и прикусил язык. Коляску развернули в обратном направлении и ехали совсем недолго. Женя подумала, что обнаружили их случайно, а вот Тарвик, наверное, считал, что его старания пропали даром: раз какой-то тан Хайлан нашел, то уж Гильдия магов найдет всенепременно.
        Это была гостиница из роскошных, но почти пустая. Может, Хайлан ее всю откупил, чтоб никто под ногами не крутился. Шагавший, словно заведенная кукла, Риэль все так же не смотрел по сторонам, но руки Жени не выпускал. Тарвик тащился сзади. Тан Хайлан встретил их с распростертыми объятиями. Натурально. Раскинул руки и обнял Риэля, а потом Женю. Тарвика обнимал не стал, покосился крайне неприязненно и холодно спросил:
        - Неужто и этот твой спутник? М-да… жаль, что ты связываешься со всяким отребьем. Но я очень рад тебя видеть, мой дорогой. Женя, милая, ты не больна? Ты так похудела… Ничего, за несколько дней я постараюсь тебя откормить. Женщина не должна быть тощей, верно?
        - Хайлан, - глухо проговорил Риэль, - я тебя умоляю: не сейчас…
        - Иди в комнату, дорогой, - приказал Хайлан мясляно-железным голосом. - Давай не будем возвращаться к прежним проблемам, хорошо? Женя, располагайся, Арисса тебе поможет. Ну и этого… разместят. Скажи только, это твой друг или Риэля?
        - Общий, - буркнула Женя, - то есть ничей. Он наш спутник, вот и все.
        - Ну и славно, - обрадовался Хайлан, снова смерив Тарвика неровным взглядом: в нем чередовались отвращение и любопытство. - Располагайтесь. Отдохните, примите ванну, поешьте…
        Он закрыл за собой дверь спальни, а Женя… В общем, Тарвик был потрясен, хотя уже ознакомился с исконно русской лексикой в ее исполнении. Всеобщий был крайне богат на подобные выражения, мог бы и с русским посоперничать, но родной язык все же казался выразительнее. На Ариссу Женя просто рявкнула: «Оставь меня в покое!» - и, втащив Тарвика за руку в предназначенную ей комнату, выразилась еще пару раз.
        - И что это за личность? - спросил Тарвик. - Жень, не время для секретов.
        В две минуты Женя сообщила, что это за личность, называя ее попеременно то по-русски козлом, то по-местному гусем. Тарвик покачал головой.
        - Этого ему только не хватало… Женя, дело даже не в его душевном состоянии. Ему элементарно больно будет. Потому что сволочь эта с жезлом тоже геев не любит. Ты меня поняла, да? Риэль почти сразу сознание потерял, да только ведь все равно… Слизистые реагируют на этот жезл…
        Женя расплакалась. Никуда не годится. Сколько лет держалась, и тут словно клапаны сорвало, такая рева, просто хрестоматийная истеричная девчонка, а уж в ее-то годы… Ну вот еще не хватало, Тарвик будет ее утешать… Она уткнулась лицом в его плечо и проревелась.
        И часа не прошло, как их позвала Арисса. Недовольный Хайлан, босой и в одних штанах, расхаживал по большой комнате, а тройка телохранителей (или кто они?) провожала его глазами. Эти-то зачем?
        - Женя, в чем дело? Они вас обидели? - он небрежно повел головой в сторону своих людей.
        Женя не успела ответить. Тарвик, только что стоявший так, что, казалось, едва не падает, в пять секунд вырубил двоих людей Хайлана. Третий, самый, наверное, тренированный, успел вырвать черт знает откуда метательный нож, и Женя решила наконец проявить свои таланты: брыкнула ножкой, и очень удачно, даром что больше года не занималась, и тот прилег рядом с остальными. Арисса собралась было завизжать, но Женя сдернула роскошное покрывало с кушетки и еще в пять секунд обмотала им старушку.
        - Не бойся, Арисса, не убьет он твоего Хайлана.
        - Конечно, не убью, - удивился Тарвик. - Зачем мне это надо? Ты, высокородный тан, не дергайся, не успеешь увернуться, и целиться я буду не в горло, а в другое место. Давай поговорим, хорошо? Женя, ты бабуле рот заткни все-таки. Знаю я этих верных нянечек.
        - Если ты закричишь, Арисса, он вынужден будет убить Хайлана, - сымпровизировала Женя, - а если будешь вести себя хорошо, то ничего страшного не случится.
        Арисса плотно сжала губы. Поверила. Тарвик, поигрывавший тем самым метательным ножом, утомленно присел на кушетку.
        - Сядь, тан, не отсвечивай. Я тебе сейчас объясню причину полного отсутствия энтузиазма у Риэля. Не бойся, причина - вовсе не его нежная страсть ко мне. Меня он терпеть не может. Ты не увидел разве, что ему больно?
        - Женя, кто это? - сквозь зубы спросил Хайлан, благоразумно не делавший резких движений. Женя пожала плечами:
        - Давний знакомый Риэля. Но не друг. Как видите, прощенный преступник. Выслушайте его. Или, если хотите, я объясню.
        Тарвик покачал головой.
        - Лучше я. У меня убедительнее получится. Ты слышал о жезле кары, тан Хайлан? Слышал, я вижу. Что чувствовал Риэль, когда ему этот жезл сунули туда же, куда ты совался? Уж прости, получилось так, что я втянул их в свою жизнь, и Риэля пытали. Ему не до тебя и ни до кого-то другого.
        - Пытали… - почти беззвучно повторил Хайлан, бледнея на глазах. Любит он Риэля. Любит. Просто собственник. Не умеет любить, не подавляя. - Женя, неужели… - Он вдруг закаменел и отрывисто спросил: - Кто?
        - «Тройка», - вздохнул Тарвик. - Ты уж прости, но и тебе Гильдия магов не по зубам.
        - Откуда тебе знать, что мне по зубам? - процедил Хайлан. - Женя, освободи Ариссу, ей неудобно. Она не станет кричать.
        - Ты уж извини, - простецки прищурился Тарвик, - но ведь иначе ты не стал бы меня слушать. Эти твои очухаются…
        Хайлан скривился. Ну да, зачем ему телохранители, которых покалеченный немолодой мужчина в компании с хрупкой девушкой за несколько секунд вырубают весьма качественно.
        - Отпустите его, тан Хайлан, - попросила Женя. - Пожалуйста. Ему и так очень плохо.
        Не обращая внимания на Тарвика, Хайлан подошел к ней, взял за плечи и крепко встряхнул:
        - За кого ты меня принимаешь, девушка? И от кого вы бежите? Можете ли вы убежать от Гильдии магов?
        - Мы попробуем.
        - О, Создатель! - прошипел Хайлан, и Женя немножко посочувствовала Гильдии. Может, маги его и сожрут, но он успеет им крепко напакостить. Почему-то Женя была в этом уверена. Тарвик вдруг мальчишески улыбнулся.
        - Женя, ты б пошла утешить Риэля? Нет, никаких тайн, можешь остаться, конечно. Я думаю, нам с таном Хайланом есть о чем поговорить. А, тан? Найдется? Хочется поговорить о злых людях, так жестоко обижавших нашего милого Риэля?
        Ну да, подумала Женя, направляясь в спальню. Обижать нашего милого Риэля позволено только тану Хайлану, да и то: какие обиды, это он все от любви, от привязанности, избавиться от которой он не может уже семь лет, не может не видеть это совершенство и не обладать им.
        Риэль, абсолютно без ничего, лежат лицом вниз, уткнувшись в согнутую руку. Услышав шаги, он глухо и безнадежно проговорил:
        - Хайлан, пожалуйста…
        Женя села на кровать - настоящий сексодром - и коснулась его мягчайших волос.
        - Он не придет.
        Риэль повернул голову и сделал неловкую попытку натянуть на себя простыню. Женя его укрыла, раз уж такой стеснительный, поцеловала в щеку.
        - Не бойся, мы его не убили и даже не побили. Тарвик просто рассказал… Тебе очень больно?
        - Не очень, - тихо ответил он. - Не в боли дело. Это почти всегда сопровождается болью, но не только ею. Просто… просто я…
        Тонкое бледное лицо исказилось. Он резко перевернулся на живот, чтобы Женя не увидела слез на глазах. Или на щеках. Женя прилегла рядом, обняла его и подумала в очередной раз: ну почему я его совершенно не хочу, никаких, даже самых смутных, признаков вожделения? Он не хочет - и это понятно, но я-то почему? Ведь не мужчина - идеал просто, мягкий, внимательный, заботливый, симпатичный… Слабый? Но разве ж это недостаток? Слабый ли, кстати говоря, ведь не оправдал ожиданий Тарвика - не сдал. Выдержал те пытки, какие могло выдержать его тело… А душа пострадала больше.
        - Что я делал бы без тебя? - сдавленно, но уже как-то свободнее произнес в подушку Риэль.
        - То же, что и я без тебя. Был одиноким. Продолжал быть одиноким. Надо ж было встретиться людям из двух разных миров… Ты ничего не рассказывал о том, что было там.
        - Не хочу. Хочу забыть.
        - Но ведь не забудешь, - вздохнула Женя.
        - Тебя и правда не трогали?
        - Чем поклясться?
        - Верю. Нечего мне рассказывать. Все то, что говорил Тарвик, только мне меньше досталось. Знаешь, он этого, с жезлом, отвлекал на себя. Дерзил, оскорблял. Я и не знал, что человека можно вывести из себя парой слов. Я понимаю, с тобой Тарвик поступил скверно, но знаешь… он не плохой человек.
        Он не плохой, подумала Женя, продолжая гладить легкие волосы и нежную кожу. Он настолько себе на уме, что, может, и сам себя не особенно понимает. Есть ему дело до Джен Сандиния, знает он, что это такое или нет, но уж не ради себя бродит он следом за менестрелем и его ученицей. Хитроумный Тарвик уж точно изыскал бы способ добраться до заначки и засесть где-то в тиши и покое, дожидаясь, пока не вернется подвижность руки. А кстати, уже. Он, конечно, не совсем хорошо ей владеет, но способен брать нетяжелые предметы. Судорожное дыхание Риэля становилось ровнее. А может, пнуть тана Хайлана разик, но так, чтоб о предмете своего вожделения он мог только вспоминать, а больше ничего не мог? Разве что любоваться совершенством.
        Хайлан зашел, разумеется, без стука - к себе-то в спальню. Риэль повернул голову и печально на него посмотрел. Женя, снова превращаясь в благонравную и в меру застенчивую девушку, села на краю кровати, сложив руки на коленях. Хайлан многозначительно хмыкнул и сел с другой стороны.
        - Почему ты не сказал мне?
        - Разве ты меня слушаешь?
        Ну и чем Хайлан отличается от «тройки»? Женя тихонько вышла. Пусть разбираются. В гостиной был только довольный Тарвик.
        - Собирайся. Мы, кажется, нашли добровольного помощника. Как он будет пакостить Гильдии, его проблема, но вот нам он готов помочь. То есть, само собой, не нам, а Риэлю. Влюблен он, что ли?
        - Ага, - кивнула Женя, - как ты в меня.
        Тарвик слегка смешался - или изящно это сыграл, покачал головой и серьезно проговорил:
        - Женя, я любил тебя. Не так, как ты того заслуживаешь, не так, наверное, как положено, но я иначе не умею.
        - Пятьдесят тысяч золотых, конечно, существенно привлекательнее.
        - Символ это, - криво усмехнулся Тарвик. - Символ независимости и отсутствия необходимости прогибаться под каждого, кто сильнее и богаче. У Риэля своя свобода, у меня своя.
        Женя очень серьезно покивала и пошла собираться. Собственно, они и не распаковывались, так что она просто вытащила в гостиную все три рюкзака и все три футляра с инструментами. Сможет ли Риэль петь? Сможет. Рано или поздно все стирается, самые сильные ощущения остаются всего лишь горькой памятью. Он смог петь после смерти Камита и ухода Матиса - ох, твое счастье, Матис, что ты уже умер, попался бы ты мне под руку, не отделался бы так легко, как вырубленный охранник.
        - Тэквондо или у-шу?
        Ответить Тарвику Женя не успела. Появились Риэль, бледный и подавленный, и Хайлан, сосредоточенный и гневный.
        - Как только Арисса принесет еду, можно отправляться, - сухо бросил он. - Ты все запомнил. Тарвик? Денег не жалей, меняй лошадей - и дальше до самого Уэлита, а там…
        - Я помню, - оборвал его Тарвик. - Не волнуйся. Я и сам очень заинтересован в том, чтобы добраться до места целеньким. Риэль, ты так?
        Женя ущипнула его за ляжку так, как может ущипнуть только злая женщина. Или очень злой гусь-вожак. Тарвик послушно заткнулся. Арисса принесла полную корзину еды, и они, провожаемые лично таном Хайланом, погрузились в его карету, а на козлах разместился тот самый непрощенный. Не чревато ли?
        - Нет, - объяснил Тарвик, когда они уже разместились внутри: Женя и Риэль на раскладных диванах, а Тарвик разлегся на скамье напротив. - Он крепко повязан и, хоть ты тресни, предан Хайлану больше, чем тому самому бы хотелось. Ри, подбодрись. Все не так плохо.
        - Не называй меня Ри, пожалуйста, - тихо попросил Риэль. Тарвик приподнял бровь, но не возразил и скоро, как показалось Жене, задремал. Ведь он просто бодрится, а на самом деле ему очень плохо, подумала Женя. Сколько раз замечала, как его смуглую физиономию заливает синеватая бледность, но едва она собиралась поинтересоваться его самочувствием, он начинал что-то говорить, шутить, в общем, всячески отвлекать от себя внимание. Он ел вдвое меньше, чем раньше, и ел далеко не все, он перестал пить вино, у него изменилась походка, и, черт возьми, ему трудно было подниматься по лестнице. И что делать, если он даже говорить об этом не позволяет? Супермен чертов…
        Риэль смотрел прямо перед собой, как всегда, когда заглядывал в прошлое. О чем он думает: Камит, Матис, Хайлан, «тройка»? Самый безобидный человек из всех, кого она здесь встретила. Тогда за что ему эти испытания? Плата за данный Создателем талант? Жизнь поэта не только в России страшна? Тьфу, на патетику потянуло…
        Бесконечное покачивание кареты утомило Женю, но мужчины, похоже, почти наслаждались отсутствием необходимости двигаться, потому она делала вид, что безумно рада возможности расслабиться и ничегошеньки не делать. Тарвик умудрялся большую часть времени дремать, а вот Риэль - нет, то в окно смотрел равнодушно, слегка отодвинув шторку, то перед собой, то на Женю - с нежностью и умиротворением. Разговаривали они немного. Риэль немного отходил, даже рассказывал кое о чем из тюремной жизни. В отличие от Тарвика, он чувствовал себя неуютно без одежды, хотя наготы вроде бы и не стеснялся, но одно дело, когда ты сам раздеваешься, и неважно по какой причине, и совсем другое, когда тебе велят раздеться и ты торчишь пнем без ничего в присутствии троих более чем одетых мужчин. Это даже не унижает - это убивает. Понимаешь, что ты для них просто не человек, пыль под ногами, пройдут - и не заметят. А пыли зачем прикрывать наготу?
«Ты радуйся, что сложен хорошо, - подал голос вроде бы дремавший Тарвик, - было б у тебя пузо и кривые ноги, ты в себя еще хреновей чувствовал. Хоть тело красивое…» - «Ты оценил?» - ехидно спросил Риэль, и Тарвик поперхнулся, немножко чересчур демонстративно.
        Унижала не причиняемая боль, но беспомощность, еще большая, чем с Хайланом. Ты никто и ничего поделать не можешь, ты даже не принимаешь правила игры, ты им подчиняешься, и это все равно не помогает. Если не возражать Хайлану, следовать его требованиям, то даже возникает некоторая иллюзия обоюдности. Здесь же даже намека нет на то, что ты - человек. Ты отвечаешь, и тебе изначально не верят. Впрочем, не то что не верят, но считают своим долгом непременно спросить еще, и еще, и еще - а вдруг ты запутаешься в своей лжи или в своей правде, и тогда можно будет уцепиться за эту путаницу и начать все сначала…
        Сыскарь ничего против Риэля лично не имел. Допрашивал, морду бил - и правда, жутко больно, когда кончиками пальцем наотмашь, переспрашивал, и Риэль как личность его вовсе не интересовал. Не было такой личности. Был говорящий предмет, и надо было добиться, чтобы предмет говорил только правду. Как Риэль настраивал виолу, подтягивая или ослабляя струны, так и сыскарь настраивал его на истину. А вот второй, который с жезлом, Риэля ненавидел и презирал одновременно, хотя это, казалось бы, и невозможно. И настолько сильно, что его удерживал маг, да и в невыразительных глазах сыскаря Риэль порой ловил то ли осуждение коллеги, то ли сочувствие к себе. Понятно, что он презирал мужеложца, не редкость, мягко говоря. Но почему он ненавидел менестреля? Почему он был так зол, когда ему не позволили лишить Риэля голоса или пальцев? Риэлю хватило испытанного ужаса перед такой перспективой. Дело даже не в том, что он не смог бы заработать - он не рассчитывал выйти оттуда живым, ведь и Тарвика выпустили не просто так, на него, как на живца, ловили… Заработать можно и как-то иначе, можно, наконец, вернуться в
Сайтану, он неприхотлив, а братья и сестры добры, прокормят. Но как можно не петь?
        Только все равно… Все равно. Не получается. Он пробовал. Горло перехватывает при одной только мысли и пении. Словно кто-то невидимый пытается задушить.
        - Пройдет, - сообщил равнодушно Тарвик. - Ты и пострашнее чего переживал. Однако все равно петь начал. Тебя ж не убили, язык не отрезали, легкие не выдернули, а песня - твоя жизнь. Значит, будешь жить.
        Останавливалась карета только для того, чтоб они смогли отлучиться в кустики, слегка размять ноги, даже ели на ходу. Вознице хватало для сна нескольких часов, но они все равно не выходили из кареты. Женя потеряла счет времени, да, собственно, и не вела его здесь - смысла не было считать дни, как считала их дома: два дня до выходных, четыре с половиной месяца до отпуска, неделя до Нового года… На Гатае не было времени…
        Потом Тарвик решительно выгнал их из кареты, кивнул вознице и свернул в лес, густой, мрачный, неприветливый. В нем не ощущалась жара, но не было и ветра, потому они не особенно мерзли ночами, хотя спать старались поближе друг к другу, то есть Женя с Риэлем, как обычно, ложились спина к спине, а Тарвик подкатывался к ним поближе. Жизнь теряла смысл.
        Женя устала меньше мужчин, зато отупела больше. Она автоматически переставляла ноги, где-то глубоко внутри удивляясь, что Тарвик на это еще способен. Верить в то, что он болен, не хотелось; он казался не то чтоб несокрушимым, но близко к этому. Получалось, без него, соблазнителя, прагматика и циника, никуда? А с другой стороны, не он ли втравил их в эту тяжкую и грязную историю? То есть втравились-то они совершенно добровольно: ведь не обуяй их нелепое в данной ситуации желание помочь, так и ходили бы по Комрайну без забот и осознания времени. Как птицы.
        Тарвик, словно понимая ее подспудные мысли, поворошил ветки - гарта в этих местах, увы, не росла - и полюбопытствовал:
        - Убедились, что за души прекрасные порывы, - при этом он подмигнул Жене, - приходится платить дорогую цену? Раскаиваетесь?
        Женя промолчала, но не потому что раскаивалась, просто у нее язык не ворочался от тупости, а Риэль после непродолжительной паузы, которую он потратил на раздумья, покачал головой:
        - Нет.
        - А обосновать? - в точности копируя интонацию… господи, чью? как звали-то ее - Леночка, Катенька, Милочка? в общем, копируя интонацию кого-то из прежней Жениной жизни, спросил Тарвик. Риэль обнял колени, пристроил на них подбородок и, не сводя глаз с огня, обосновал:
        - Мне, конечно, не может нравиться, что наша жизнь сломана, и похоже, окончательно. Но не уверен, что мне было бы хорошо и спокойно, если бы мы прошли мимо. Я только бы и думал о том, что с тобой и жив ли ты вообще…
        Тарвик усмехнулся:
        - Ну ты сравнил! С думами о моей печальной участи ты бы примирился… ну, хотя бы со временем. Ты и похуже чего переживал.
        - Вот мне этого и хватило. Я уже чувствовал себя предателем. Если бы тебя там все же казнили, я бы, разумеется, пережил эту трагедию… и даже без особенного ущерба.
        - Ну, допустим, я жалею, - сказала Женя, - и что? Волосы на себе рвать? Разве что-то изменится? Кроме того, что ты с удовлетворением подумаешь о том, что всякому великодушию есть пределы.
        - Слушай ее больше, - улыбнулся Риэль. - И она не жалеет.
        - Я, Женя, и так знаю, что всякому великодушию есть пределы, - сообщил Тарвик. - И уж поверь, никакого удовлетворения… кроме того, что начну думать, что вы решили наконец быть чуть пореалистичнее. А ты решила, в отличие от него.
        - Она не жалеет…
        - Не жалеет, не жалеет. Я не об этом. Она разумно рассуждает: а что проку жалеть, если это ничего не изменит… Ладно. Давайте спать.
        Ночь была холодная для Гатаи, но Женя не очень замерзла, и закалилась уже, и от Риэля шло тепло. Утром Риэль пошел к озеру половить рыбу: они давно уже перешли на подножный корм, из всех запасов осталось немного галет, даже соль кончилась. Правда, они не голодали, и грибов в лесу хватало, и ягод, и орехов, и черт знает чего еще, да и Тарвику удавалось подстрелить мелкую живность - арбалет ему, как ни странно, вернули вместе со всеми вещами. Тарвик закинул за голову руку - левую, для правой такой экстрим еще никак не годился - и разглядывал небо, смутно просвечивающее сквозь листву.
        - Он ни разу даже флейту не достал, - сумрачно проговорил он, - и это мне не нравится. Даже тебя не заставляет играть. Жень, может, подашь ему пример?
        - Что у тебя болит, Тарвик?
        Он медленно перевел на нее взгляд все так же блестящих коричневых глаз.
        - А что у меня не болит? Не обращай внимания.
        - Не могу. Тебе совсем плохо. Почему?
        - Жезл. То есть я так думаю. Эта штука явно что-то излучает. Это что-то раздражает нервные окончания, всего лишь причиняя боль. Но я думаю, если им не просто касаться тела, а прижимать его сильно и подолгу, ткани начинают разрушаться. И думаю, что необратимо. Ну что смотришь испуганно? Ну да, похоже, я умираю. Только не завтра это случится, и даже не послезавтра. Мы успеем дойти. Должны успеть. Сердце работает нормально, а вот прочий ливер… желудок, как видишь, разваливается, печень…
        - Ведь тебя знакомил с анатомией маг, почему ты думаешь, что это из-за жезла?
        О чем я говорю? Ну какая разница? Он умирает, а ты поддерживает светскую беседу в стиле Тарвика Гана.
        - Знаешь, Женя, маг, скорее всего, просто убеждал меня в том, что у меня завязываются в узел кишки или перекручивается желудок. Или воздействовал непосредственно на тот участок мозга, который отвечает за боль. А этот - действовал. К тому же маг не показывал мне, где у меня позвоночник, а этот козел… Заметно, что мне трудно идти, да? Ничего. Прорвемся. За Риэля не бойся, к его счастью, ему хватало прикосновения. Но на всякий случай слушай меня внимательно…
        Послушать не дали. Коротко вскрикнул Риэль, и оба вскочили, причем Женя куда резвее, потому что Тарвик потратил секунду на то, чтобы потянуться за арбалетом.
        - Брось, - сказали ему, - или дружку перережут горло.
        - Дружку? - удивился Тарвик, выцеливая кого-то в кустах. - Вот уж не думал, что меня можно заподозрить в дружеских чувствах.
        Но арбалет он бросил. Очень удобно бросил, при необходимости и достать можно было легко. От озера, подталкивая копьем в спину, привели Риэля. Их было всего пятеро. Разбойники? Сыскари? Губы Риэля слегка кривились, да и сам он перекашивался набок, но следов крови не было. Просто ударили. Скоты.
        Тарвик дождался удобного момента и подал пример. Как он, полумертвый, умудрялся так двигаться? Женя, собственно, и не следила за ним, потому что занята была: она вырубала намеченных. С первым никаких осложнений не возникло: получив крепкий пинок в самое уязвимое место, он рухнул в свежеразведенный костер и теперь не знал, то ли кататься по траве, гася вспыхнувшую одежду, то ли в классической позе ударенного в пах корчиться на этой траве. А вот второй, имевший пару секунд на то, чтоб оценить ситуацию, ее оценил и начал сопротивляться. Женя не тренировалась давным-давно, и ее счастье, что он не тренировался никогда, поэтому после некоторых усилий она его все-таки вырубила основательно. Тарвик к этому времени разложил своих. И надо было видеть лицо потрясенного Риэля…
        - Мы побеждали врагов, а ты их связывай, - хмыкнул Тарвик, переводя дыхание. - И покрепче.
        Риэль кивнул и принялся за работу. Минут через десять все пятеро лежали в рядок, аккуратно упакованные широкими веревками, которые Риэль нарезал из их штанов. Трусов он им тоже не оставил - так, на всякий случай. Женя стыдливо отвернулась, но успела убедиться в том, что и на гениталиях случаются синяки.
        - Собирайтесь, - скомандовал Тарвик, - а я их расспрошу… Если визжать будут, не надо умолять меня о гуманности, я ее потерял в дороге.
        Риэль порывался поумолять, потому что Тарвик и правда не отличался деликатностью, но Женя ему не позволила. Не убьет. Да если и убьет. Почему-то это ее не взволновало нисколько. Отупела. От однообразия убегания.
        - Разбойники, - со смесью облегчения и почему-то сожаления сообщил Тарвик. - Причем начинающие. И неудачливые - тоже бегут. Для нас это нехорошо - погоня за ними есть, так что они пусть тут полежат, а мы сматываемся. В хорошем темпе.
        Женя не стала спрашивать, сможет ли он сам поддерживать этот хороший темп. Они отошли уже на приличное расстояние от связанных разбойников, когда Риэль вдруг спросил, не может ли кто помочь Тарвику. Тот засмеялся.
        - Не знаю. Вряд ли, разве что высшие маги. Как ты думаешь, они станут это делать?
        - Ты что-то хотел мне сказать. Велел внимательно слушать.
        Тарвик отмахнулся.
        - Передумал. Нам, в общем, не так и далеко осталось. Не надо смотреть на меня с таким выразительным подозрением, подозревали вы меня давно, но помалкивали. Давайте так и оставим.
        - Такая прекрасная была жизнь, - с тоской произнесла Женя. - Я была попросту счастлива…
        - Вот-вот, - одобрил Тарвик, - истерику закати еще. В самый раз. Ко времени.
        Не дождешься, подумала Женя, обиженно умолкая. Риэль взял ее за руку. Идти было совсем не трудно, высокой травы не имелось, даже переплетения корней под ноги не лезли. Ей - легко. Да и Риэль шагал, словно по дороге, приноравливаясь уже не под Женю, а под Тарвика. Тот насвистывал что-то без особенной мелодичности, и Риэль, не выносивший фальшивых нот, никак это не комментировал. Случившееся в очередной раз надломило Риэля. Женя не знала, сколько ему осталось до того, как сломаться полностью. Он почти все время был погружен в себя, говорил очень мало, словно через силу и был даже не подавлен. Отстранен. И хорошо если временно.
        Они шли, регулярно делая короткие привалы, чтобы дать Тарвику перевести дух. Риэль переложил его немногочисленные вещи в свой рюкзак, и Тарвик слова не сказал, кивнул без особенной благодарности: это было просто рационально, потому что у него болела спина и идти ему было трудно. Когда они улеглись спать, Женя накрыла Тарвика своим платком - хоть какое-то, да тепло, и тот снова не возразил, завернулся в одеяло и быстро уснул. Вымотался он основательно. А ведь не так и давно Женя считала его своим ровесником…
        Еще день, еще ночь, и еще… Без приключений, без неприятностей типа отсутствия воды и еды, еда в этом лесу была совершенно непуганая и сама под ноги лезла: Риэль поймал кролика голыми руками. Потом лес начал редеть, и Тарвик немного оживился. Последнее время он был сосредоточен и сух, лицо осунулось еще больше, нос заострился. Женя понимала, на чем он сосредоточен: левой - правой, левой - правой, и чтоб не сбиться с ритма, чтоб не чувствовать боли в спине.
        - Стоять.
        Это был не приказ, так - информация, и настолько убедительная, что мужчины замерли, а Женя и подавно. Вокруг не было никого.
        - Мешки снять. Поставить на землю. Отойти на два шага. Оружие на землю. Женщины тоже касается.
        Скучные инструкции. Только вот отказываться им следовать не собирался даже неслух Тарвик. Он отбросил арбалет, Риэль и Женя туда же отправили свои кинжалы. И тогда из ниоткуда появились люди. То есть, они появились из-за деревьев, из кустов, встали из густой травы, но так неуловимо, что именно - ниоткуда. И одеты они были так, что с трех шагов могли слиться с пейзажем. Своего рода камуфляж, разве что чуть более щегольской.
        Один подошел поближе, пока остальные держали их на прицеле. Женя оторопела. Такого не бывает. Вообще. Он был даже не красив, он был прекрасен, великолепен, потрясающ. Риэль - крокодил. Тарвик - урод. Райв - обезьяна. Пена золотых волос, совершенный овал лица, изумительного оттенка кожа, небывало синие глаза, тонкие неземные черты… Он был нечеловечески красив. И когда Женя сумела-таки оторвать от него взгляд, то убедилась, что и остальные - тоже. Нет, не все были синеглазыми блондинами. У одного волосы, вроде бы тоже золотистые, имели явственный розовый отлив, другой смотрел безупречными темно-розовыми же глазами, и это было безумно красиво. Как в японском мультике.
        - Кто?
        - Я Риэль, менестрель из Комрайна. Женя - моя ученица. Тарвик Ган - мой спутник, - торопливо ответил Риэль.
        - Менестре-ель, - протянул синеглазый. - Ну только менестрелей нам и не хватало. Заблудились? В наши леса зашли? И что, никогда не слышал, что из наших лесов не выходят?
        Женя ощутила у своего горла лезвие. Нет, не холодное. Оно было такое острое, что казалось горячим: Женя так и представляла, как сейчас кровь брызнет, а она теплая…
        - Ну-ка спой нам.
        - Я… я не могу петь.
        - Спой. Или твои спутники умрут.
        Риэль посмотрел на виолу, но синеглазый насмешливо покачал головой.
        - Нет, ты без музыки.
        - Что вам спеть? - обреченно спросил Риэль, не сводя взгляда с Жени.
        - Что спеть? Ну, вот хотя бы «Карнийскую легенду».
        - Я… - растерялся Риэль. - Боюсь, мне не по голосу…
        Нож оторвался от шеи Жени и покачался у нее перед носом. Он был едва ли не прозрачный. Риэль опустил глаза, сосредоточиваясь, сменил позу и запел.
        Боже мой… Женя, слышавшая его тысячу раз, знавшая, казалось, весь его репертуар и все его приемы, была потрясена. Какой там Гартус! Риэль выводил сложнейшую балладу, играя голосом так, как Гартус этого никогда не делал, и его звенящий тенор то летел, то плыл, то шептал… У Жени выступили слезы на глазах, когда он взял последние ноты - так небесно высоко, так чисто, так нежно…
        - Неплохо, - резюмировал синеглазый. - Не будем мы убивать твоих спутников. А тебя?
        - Да ладно вам, - вдруг сказал Тарвик. - Он ведь и поверить может.
        - А ты? - удивился тот, с розовыми глазами.
        - А я знаю, что слухи о кровожадности эльфов сильно преувеличены. Самими эльфами.
        Мужчины засмеялись. Женя оторопело переводила взгляд с одного на другого. Хрестоматийные эльфы. Нечеловечески красивые. Чужие. Чужие?
        - Откуда у тебя эльфийское имя, менестрель? Ты ведь Ри? А Эль - это фамилия?
        - Я не… не знаю.
        - На полукровку ты не похож… Хотя как только не шутит Создатель… Ну что, Тарвик Ган, ты, кажется, шел именно к нам?
        - Нет. Надеялся не встретиться. Гостеприимство вам не свойственно, как и кровожадность.
        - Вот как? Не исключено, что ты будешь разочарован. Я, Лин Манили, приветствую тебя, Джен Сандиния. Успокой своих спутников. Мы не станем есть их на завтрак.
        Женя оторопела, когда мужчины сихнронно склонились перед ней. Тарвик облегченно вздохнул.
        - И прости за жестокую шутку, - не выпрямляясь, но поглядывая на нее снизу вверх, проговорил эльф с притворным покаянием. - Видишь ли, редко менестрели людей действительно умеют петь. Он - умеет.
        Женя на деревянных ногах подошла к Риэлю и обняла его, и он обнял, защищающе… хотя, наверное, это было даже смешно. Неважно. Зато ей так было спокойнее.
        - Отдохнете у нас? - предлагающе спросил синеглазый Лин. - Уверяю, никакая погоня не рискнет войти в наши края.
        - Даже Гильдия магов?
        Эльф презрительно усмехнулся, что весьма понравилось Тарвику.
        - Даже Гильдия магов.
        Оказалось, они шли совсем рядом с поселком эльфов - маленьким, скрытым среди деревьев, отличавшимся от аналогичных человеческих поселений разве что красками: дома были неизменно выкрашены в ясные прозрачные цвета, ни на одной стене краска не облупилась, ни одна ступенька не была поцарапана. Этакий эталонно отремонтированный к приезду начальства военный городок. Потемкинская деревня. Хотя на самом деле эльфы всего лишь были занудными аккуратистами. Ни в одном дворе не было заметно никаких следов беспорядка, всякая вещь лежала на своем месте, если на цветнике положено было расти только «слезам девственницы», то и росли только эти самые слезы, и никаких посторонних травинок. Точно так же было и в одежде:
«камуфляж» был идеально подогнан, не мешая двигаться. Здесь жили в основном охотники - вот и камуфляж - и сборщики всяких лесных даров, то есть самые что ни на есть мирные люди… то есть эльфы. Их феноменальная красота была столь изысканной и в то же время столь вызывающей, что напомнила Жене рекламных див, рассыпающих на экране обработанные компьютерными программами волосы. Но смотреть на них было приятно, потому что они перестали строить из себя злодеев, оказавшись вполне приятными, смешливыми и совершенно непонятными созданиями. Чужими. Сторонящимися людей по миллиону только им понятных резонов, причем настолько, что с удовольствием распространяли о себе невозможные ужастики. Эльфы не любили людей без видимых причин. Ни Риэль, ни Тарвик не припоминали никаких репрессий против них и никаких их восстаний. Жили - и жили. Оказывалось, что они относятся к какому-то государству - чихали и продолжали жить, как прежде. Особо наглые короли пытались требовать с них налоги, держа наготове чуть ли не армии, - они платили, но переставали торговать с людьми, и получалось, что людям эта торговля нужнее, чем
эльфам, и уж никак не простонародью: эльфийская «ювелирка», эльфийская вышивка и прочие предметы роскоши были чрезвычайно популярны среди людей богатых. И как-то незаметно потуги королей сводились на нет. Людей в городах эльфов не принимали. Мест в гостиницах не оказывалось вообще, никаких и никогда, а ставить палатки запрещалось местными правилами, иногда только что придуманными, но непременно записанными и заверенными во властных структурах. Да и сами они вовсе не рвались общаться, приезжали только чтобы продать - купить, и чаще продать, чем купить. Жене вспомнилось риэлево «война с тамошними эльфами кончится плохо». Подумав, она спросила Лина, так ли это, и он со свойственной ленцой ответил, что даже не плохо, а гораздо хуже, потому что эльфы знают людей насквозь, зато люди совершенно не знают, чего ждать от эльфов. Маги? Ну а как же, есть. Потому и Гильдия ваша… то есть, прости, не ваша, конечно, вы от этой Гильдии и натерпелись…
        Они и правда рассказали эльфам все, вплоть до метода, каким Тарвик проверял Женино соответствие приметам (это вызвало смешки в адрес проверяльщика), вплоть до методов пыток, каким подвергали Тарвика и Риэля. Женя еще попросила местных врачей, если они есть, осмотреть мужчин - и их тщательно обследовали, и вовсе не только визуально, но и с помощью какой-то техники - гибрид магии с технологией, по словам Лина, придумали именно эльфы, а люди то ли подсмотрели, что почти невозможно, то ли просто пошли по параллельному пути, разве что существенно позже. Риэль, благодарение создателю, оказался здоров, а Тарвику оставалось не более года жизни. Врач сообщил это с обычной безмятежностью, а Тарвик с той же безмятежностью пожал плечами. Вот руку ему подлечили. О процедуре он рассказывал больше в матерных выражениях, потому что жезл и тот причинял меньшую боль (Риэль поежился), но как только процедура прекратилась, прекратилась и боль. В том числе и в руке. Тарвик уж и поднимал ее, и вертел ею всяко, и кулак сжимал - нет, не больно совсем и нигде.
        Спокойная уверенность - вот что их отличало. Такая же спокойная отчужденность. При всей благожелательности эльфы общались с ними совсем не так, как между собой. Тарвик втолковывал Жене, что эти эльфы - совсем не те, про которых она в книжках читала, это не Толкиен и не Сапковский, это просто иные, в смысле другая гуманоидная раса, ну сложилось так, что есть маргиты, есть люди, есть эльфы… много кто еще есть. Просто красивы они, как в Жениных книжках и описывалось. Полукровки бывают, но, во-первых, редко, а во-вторых, как всякий продукт межвидового скрещивания, они бесплодны. Разный геном. Льва и тигра тоже можно скрестить, что в Новосибирском зоопарке и сделали, ну вот, получилась отдельная клетка для лигра, и ничего больше. Тут то же самое. Вроде и гуманоиды (больше, чем маргиты, с теми потомства не бывает… хотя бродят нехорошие слухи), и в то же время другие. Их на Гатае не так чтоб много, процентов несколько от общего населения, и пытаться завоевать малочисленные племена перестали еще во времена смутных войн, то есть очень давно. Если эльфы мобилизовывались на войну, для агрессора все кончалось
крайне плохо. Для начала они просто убивали командующего вражеской армией. Если не помогало - того, кто отдавал ему приказы. И вплоть до королей. Как им это удавалось, черт знает, все равно не скажут.
        А Женя спросила. Пользуясь своим несомненно привилегированным положением. И ей спокойно сказали: «А магия на что?» И показали. Стоял перед ней тот самый, с розовато-золотистыми волосами, красавчик - и нету. На пустом дворе. И вдруг сзади прикасается к волосам. Женя чуть заикой не осталась. В общем, умели они отводить глаза, а для таких важных акций еще и использовали особым образом подготовленных бойцов. «Спецназ», - хмыкнул Тарвик, однако проникшись уважением. Может, потому что и сам был подготовлен особым образом.
        Главным среди эльфов был не Лин, а другой, постарше, поосанистее, с пенными русыми волосами с явственным зеленоватым отливом и совершенно не гармонирующими темно-розовыми глазами. Японские мультики. И, как и в них, розовые глаза выглядели красиво. Женя попыталась ему объяснить, что никакая она не Джен Сандиния, а просто Женя Ковальская с другой планеты, но он только отстраненно и снисходительно усмехнулся: думай как хочешь, но он, Тай Гилени, привык верить своим глазам. И Женя может не волноваться, какая бы погоня за ними ни шла, не дойдут. Заблудятся в местных лесах, и никакая магия не спасет. Не жалко ли ей преследователей? Ну и правильно. Излишняя добросердечность опаснее откровенной злобы.
        Риэль отходил. Отгонял пережитое. Смог взять в руки виолу, смог петь. Признавался, что повторить подвига и снова спеть «Карнийскую легенду» не рискнет и не сумеет, но в тот момент он поверил - заставил себя поверить - в то, что, если он не справится, Женю действительно убьют, потому что он совсем не знал, чего ожидать от эльфов, и если слухи о них правда хоть наполовину, основания для страха были. Эльфы слушали его, даже сдержанно похваливали - ему все равно было. Он не для них пел, а для Жени. И ее заставлял. Вспомнил, что она всего лишь ученица, и снова начались упражнения, снова уроки игры на лютне… Женя была крайне благодарна эльфам за то, что они снисходительно не комментировали ее вокальный дар, особенно после того как услышала поющего эльфа. Не менестреля. Просто сидел молодой парень на вполне деревенской лавочке, починял охотничий многозарядный арбалет и пел себе песенку на непонятном языке. Риэль признался, что не только повторить, но даже и запомнить не смог, а уж на музыкальную память он не жаловался никогда.
        Женщины были аналогичные - то есть красивые до умопомрачения и чужие. Найти с ними даже подобия общего языка (а-ля Милочка… или Катенька?) Женя не смогла и решила не пробовать. Сколько они пробудут здесь - еще неделю? Вряд ли больше. Тарвика что-то гонит, куда-то он хочет их привести - ее привести, Женю, а они, как бараны (она - как овца), покорно идут и даже не расспрашивают. Предоставили право выбора самому сильному. Женя знала цену своей «слабости». Не была она ни мягкой, ни слабой, была чужой. В новый мир вживаться можно в детстве, но не когда тебе заметно за тридцать. Она умела бороться с привычными проблемами, но не с магией, не с этой дурацкой Джен Сандиния - ведь и эльфы вовсе не рвались рассказывать ей, что это такое - что она такое. В стиле командора ордена по имени Стан и по фамилии, которую Женя забыла, спокойно и даже как-то равнодушно говорили: «Что рассуждать, пришла - и дело сделано, живи себе спокойно». Она и пыталась. Даже получалось, зато потом все пошло наперекосяк…
        Эльфы экипировали их на славу. Если вдруг кто обратит внимание на эльфийский стиль и исполнение? Ну так и что? Даже лучше. Подумают, что вы либо феноменально богаты, либо эльфы по какой-то причине вас поддерживают. И это уж точно не плохо. Из прежней одежды эльфийка, занимавшаяся гардеробом Жени, оставила только подаренное Райвом платье. Новые штаны оказались идеальными для дороги, а места занимали ненамного больше, чем платье, поэтому эльфийка снабдила ее аж двумя парами штанов, тремя блузками, вязаным тонким свитером, скатывавшимся в малюсенький комочек и почти ничего не весившим, красивым и удобным бельем. Как это: женщина - и без косметики? И в рюкзаке оказалась кожаная шкатулка с минимальным набором - крем, пудра, тени, помада и даже тушь для ресниц в привычном тюбике. Мужчин тоже приодели и приобули, а Риэлю подарили еще и легчайший футляр для виолы - в знак благодарности за «Карнийскую легенду».
        Тарвик выглядел повеселее, наверное, медики провели ему какой-то общеукрепляющий курс, да и рука больше не донимала, что его заметно радовало. Распрощавшись со странным гостеприимством эльфов, они отправились дальше. Предусмотрительные эльфы навьючили его свертком легкого и непромокаемого полотна, из которого при известной сноровке можно было соорудить палатку и даже втиснуться в нее втроем. Спать стало совсем тепло. Женя перестала интересоваться, куда и зачем они идут. То есть перестала не спрашивать у Тарвика, она особенно и не спрашивала, а перестала задаваться этой проблемой. Дорога - и дорога, как и прежде. Конечно, она обманывала себя, «как и прежде» осталось в невероятно далеком прошлом, когда она чувствовала себя птицей - свободным и счастливым человеком, когда имела блаженную возможность идти по пыльным или чистым дорогам, держа за руку лучшего своего друга…
        Свободы как не бывало, но рука друга - здесь, и будем считать, что это главное. Эльфы? Ну и что? Экзотически красивые? Любовалась, пока не надоело, и что любопытно, ни один не вызвал ни малейшего женского интереса. Вот с Райвом не удалось встретиться - это жаль. Удастся ли когда-то? Получится ли вернуть прежнее счастье - ведь при желании отыскать в мире знаменитого менестреля не так уж трудно, достаточно только явиться на престижные состязания - и он там будет если не как участник, то хотя бы как слушатель. Вот бы сейчас сюда Райва… Ну и пусть он профессиональный бунтарь, пусть скрывает кратно больше, чем говорит, пусть агитирует за ущемление женских прав, пусть даже не любит геев - наплевать. Зато сильный и надежный. С ним спокойнее. Куда спокойнее, чем с Тарвиком. Вот почему - она доверяла Райву, но не доверяла Тарвику, однако шла сейчас именно за Тарвиком, терпеливо дожидаясь, когда он определит направление, стирая его белье в ручейках или озерцах, не пользуясь никакими приправами при готовке, потому что полуразрушенный желудок Тарвика приправ не принимал…
        Он не враг. Пусть у него какие-то свои непонятные цели, но он не враг. Женя не понимала, то ли она и правда в этом уверена, то ли просто старается себя убедить. Ну очень уж сюрреалистично было бы, пройдя такие испытания, оказаться в лапах нового врага… Тарвик не был похож на фанатика, потому что никакой фанатик не скажет с такой легкой убежденностью, что пятьдесят тысяч любит больше, но сейчас он казался фанатиком. А кто еще, умирая и зная, что умирает, будет так целеустремленно продираться сквозь лесные дебри и карабкаться в горы?
        Да, горы были мощные. Женя помнила, что самый низкий перевал находится на уровне Эвереста, и недоумевала, зачем же карабкаться туда, ведь не альпинисты, не влезут, а если и влезут, то задохнутся к черту без кислородных масок. Но - шла. Покорно, не капризничая (вот чего не умела!), даже не думая, почему идет. Может, вело любопытство? Просто узнать, что там в загашнике у этого супермена, который умеет, даже будучи больным, испытывая сильные боли в спине, за секунды вырубать по трое здоровых и молодых… А может, больше идти было некуда. Разве что поселиться в Райвовых комфортабельных пещерах.
        Вдруг начали сниться сны. Вообще, с Женей это случалось не так чтоб часто: она обычно просто крепко спала, не запоминая, что виделось. А тут сны были не сны, а просто кино из серии ЖЖ. Один сюжет заставил ее проснуться в слезах. Приснилось, что они с Риэлем каким-то чудом попали на Землю, да при этом обладая фантастическими деньгами, позволяющими жить совершенно как хочется, и, получив паспорта (что было еще большим чудом!), купили трейлер и отправились в путешествие по белу свету, а во время остановок давали концерты - просто так, не прося за это денег, еды или крова, для удовольствия своего и слушателей…
        Слава богу, мужчины продолжали спать. Неслышно дышал Риэль, беспокойно подергивал головой Тарвик. Бессмысленный путь. Дорога в никуда. Чей же это было романчик? Ах, да - Грин. Совсем не тот Грин, что «Алые паруса» написал. Женя, помнится, удивлялась, как это можно - написать столь разные вещи. А вот будь она писательницей, что творила бы в разные периоды своей жизни? Триллер, производственный роман, научную или не очень фантастику, фэнтези, снова триллер… Риэль вдруг улыбнулся во сне, и у Жени немедленно улучшилось настроение и высохли слезы. Почему - тупо топают вслед за Тарвиком? Потому что это почти нормально - идти за тем, кто готов вести. Вечные ведомые. Да уж, лидер из Жени нулевой, несмотря на упорство и умение выживать в тяжелой ситуации. Ей и не хотелось никогда быть лидером, ни в школе, когда она еще не знала, что умеет выкарабкиваться из трудностей, и вообще не знала, что трудности бывают, ни потом, когда уже ознакомилась с этим своим качеством и убедилась, что трудности даже не редкость, а система. Все равно. Даже когда она прорвалась, все равно не мечтала о высоких должностях,
ответственности за кого-то, кроме себя, о желании принимать решения и вести за собой. Пусть ведут желающие, а идти или нет, мы посмотрим.
        Пролежав неподвижно часа два, она все-таки уснула и даже не заметила, как выбрались из палатки мужчины. Снов больше не было, и пусть лучше так, чем с жуткой реальностью видеть невозможное.
        - Понятно, что не веришь, - говорил Тарвик, - и не надо стесняться, свои люди. У тебя есть предложения? Вот именно. А у меня есть.
        - Выход?
        - Надежда. Не жди от меня слишком многого.
        - Я не понимаю тебя.
        - А я - тебя. И что?
        - Разве мои мотивы тебе непонятны? Тебя удивляет только мое поведение, разве нет? То есть что я делаю, но не почему.
        - Скорее - как ты делаешь. А что тебе непонятно в моих… хм… мотивах?
        - Все. Если бы я не знал, что ты уже сделал с Женей, я бы думал, что ты делаешь это ради нее. Если бы я не знал, что к раскаянию ты не способен, то думал бы, что ты пытаешься искупить вину. Ты мне непонятен.
        - Ага. - И смешок, неповторимый смешок Вика. - На благородство не способен, но поступаю если не благородно, то близко к тому. И в твоей голове это не укладывается. Странно, ты вроде никогда не видел мир черно-белым.
        - Розовым тоже. Я могу понять, почему ты привел Женю сюда. Даже могу поверить, что ты хотел устроить ее в нашем мире, когда сорвалась твоя мечта о больших деньгах. Но вот остальное… Почему ты описал другую женщину? Почему предусмотрел это и даже что-то где-то подстроил? Куда ты нас ведешь? Не нас - ее. Если я завтра упаду с обрыва и сверну себе шею, ты вздохнешь с облегчением. К чему ты ее ведешь?
        - Шею побереги, потому что Женя начнет безудержно рыдать над твоим телом и с места не стронется, пока от тебя не останется гладенький скелетик. А нам надо бы поторопиться.
        - Хорошо, поторопимся. А во что ты втравил Хайлана?
        После паузы Тарвик с восхищением произнес:
        - И ты говоришь, будто я понимаю твои мотивы? Ты ненавидеть Хайлана должен, причем люто, а ты о нем беспокоишься?
        - Если Хайлан упадет с обрыва и свернет себе шею, я вздохну с облегчением. Но быть причиной этого падения не хочу.
        - Да брось, не собираюсь я твои белые и чистые ручки пачкать. Ни грязью, ни дерьмом, ни кровью. У меня свои есть.
        - Разве я о себе? Ты способен ее пожалеть?
        - Не так чтоб очень. А вот помочь ей - способен. Наверное. Риэль, избавь меня от тонкого психологизма, а? Я все равно не скажу того, чего не хочу говорить. И поверь, тебе и ей лучше и не знать того, о чем я говорить не хочу. Пока все идет нормально. Твой Хайлан отвлекает от нас внимание. И я вовсе не удивлюсь, если он отловит нашего с тобой друга вместе с его жезлом и станет развлекаться с ним так, как он развлекался с тобой. А потом свяжет и жезл в задницу засунет и так оставит.
        - Неужели я слышу в твоем голосе сожаление?
        - Слышишь. Я сам не прочь это проделать, но пока мне не до акций возмездия. Женька, хватит подслушивать, вылезай, мы уже рыбы нажарили.
        - Разве она не спит?
        - Не сопит - значит проснулась. А сопела потому, что плакала ночью, вот нос и заложен.
        Женя выбралась из палатки, которую Риэль тут же начал собирать, мимоходом чмокнув Женю в щеку.
        - О прошлой жизни плакала? Не надо, не смотри назад.
        - А вперед - страшно, - буркнула она. - Ты не забыл, откуда я? И к чему привело это смотрение в будущее?
        Она отправилась к озеру с твердым намерением как следует вымыться, но вода показалась чересчур холодной, и мытье было отложено на вечер. Снова дорога… Только уже не та, никакой эйфории, никакого умиротворения, сплошная тревога. Риэль боится за нее, да и за себя тоже, она боится и за себя, и за Риэля, один Тарвик ни черта не боится, идет себе, перешагивает через корни… не идет, а ковыляет, и кривится, когда никто его не видит. Вот бы этого, с жезлом, Жене на денек… Впрочем, у тана Хайлана получится гораздо лучше. Удастся это узнать или нет? Всемогущая Гильдия магов найдет способ убрать со своего пути помеху, как бы богата и влиятельна эта помеха не была. Несчастных случаев вон сколько…
        Через несколько дней Тарвик вывел их к тропе, чему, как показалось Жене, и сам удивился, но дальше они шли уже легче. Жене мерещилось, что их кто-то все время сопровождает, но почему-то она не особенно волновалась. Если уж она подозревала негласное сопровождение, то Тарвик с его звериным чутьем не мог ничего не замечать.

«Не бойся, красавица. Мы провожаем».
        Она споткнулась и не удержала равновесия, выстелилась во весь рост, ударившись коленом о корень, ободрав не только ладони, но и щеку, разорвав хорошенькую блузку.

«Почему ты испугалась?»
        Риэль поднимал ее, отряхивал травинки, рассматривал царапины на руках и лице. Ничего страшного, поверхностно, пострадала только красота и немножко самолюбие, хотя и Тарвик не улыбался. Он занят был: крутил головой, определяя направление. Искал приметы, вдруг дошло до Жени. Он идет незнакомым путем, но знает определенные приметы и примерное направление.

«Ничего не бойся, пока я здесь».
        Как ему отвечать, Женя не знала. Риэль озабоченно пробормотал:
        - Несколько дней никакой лютни, ты и пальцы оцарапала. Ни к чему…
        - Туда, - перебил его Тарвик. - Но вот проблема: я сомневаюсь, что смогу туда влезть.
        Влезли. То есть Женя и Риэль карабкались вверх, а потом подтягивали Тарвика - предусмотрительные эльфы снабдили их веревкой. Это, надо признать, было тяжело, и Женя стыдилась того, что невольно думала: как хорошо, что он сильно похудел. Потом тропа снова обозначилась, и идти стало легче, хоть и в гору, но не изображая из себя скалолазов. Женя думала, почему вдруг решила, уверенно и окончательно, что жизнь начала терять смысл. Ведь Риэль был рядом. Это - главное.
        Она утешала себя, понимая, что это происходило не с ее жизнью, и без того не особо осмысленной в обоих мирах. Смысл потеряла жизнь Риэля. Менестрель был лишен того, чем жил. И пусть он брал на привалах виолу, пусть и пел вполголоса, пусть и Женю гонял - все просто потому, что не мог не петь, он тоже видел, как обессмысливается его жизнь, но думать об этом не хотел… И не надо пока, хватит ему переживаний. Впечатлительный и ранимый Риэль держался из последних сил, и Женя боялась за него. Нервы у него были на пределе, и вряд ли напряжение прорвется истерикой, хорошо, если бы так. Нет, он уйдет в себя, а депрессия хуже истерики. Апатия хуже нервозности.
        Тарвик неожиданно закашлялся так, что схватился за грудь, но остановиться никак не мог, и вдруг изо рта у него выплеснулась кровь, да так много, что Женя панически испугалась: он же сейчас умрет… Но обошлось. Кровотечение кончилось быстро, словно именно эта кровь мешала ему дышать. Он распрямился, посмотрел на растерянных спутников и слабо улыбнулся, и это было еще более страшно - улыбка на окровавленных губах. Женя выбралась из ступора, заставила его сесть, стараясь не смотреть на обширные пятна на камнях, напоила из фляжки, обтерла лицо и шею, стащила через голову рубашку (Риэль уже доставал чистую) и побежала к журчащему неподалеку ручью, чтобы заполоскать кровь. Руки тряслись. Он умирает. Он действительно умирает.
        Тарвик расслабленно сидел на теплом камне, прислонившись спиной к другому, и спокойно разговаривал с Риэлем. Женя разложила рубашку на плоском камне - под солнцем высохнет очень быстро, и села возле Риэля.
        - Не бойся, Женька, - подмигнул Тарвик. - Пока ничего.
        - Ничего. Ты всего лишь умираешь.
        - Ну да. Только это не завтра случится, я надеюсь. И уж тем более не сейчас. И вообще это не самое важное.
        - Ее даже не это удивляет, - сказал Риэль, - а твое отношение.
        - Ну, брат! Уж ты-то знаешь, что смерть - не самое страшное в жизни. Ты бы разве не предпочел умереть сам, но не хоронить Камита? Или умереть вместе с Матисом, лишь бы он тебя простил?
        - Готов, - пожал плечами Риэль, - но ты говоришь о самых дорогих мне людях.
        - Это не самое важное, - повторила Женя. - Даже для тебя?
        - Тем более для меня. Важнее доделать начатое. Женя, ну как ты думаешь, мне что легче - благополучно скончаться здесь и сейчас или попозже, но с чувством хорошо выполненного долга?
        - Долга?
        - Все равно объяснять не стану. Сошлюсь на слабость и плохое самочувствие. Мы не дети. Хотя вы недалеко ушли. Но и вы должны понимать, что ежели я сейчас начну страдать по поводу своего растянувшегося во времени умирания, плакать и рвать на себе волосы, ни вам, ни, что интересно, мне лучше не станет. И ничегошеньки не изменится. Так что давайте на этом не зацикливаться, а? Я уже говорил, что если кто и может помочь, то высшие маги. И что? Пойдем в Гильдию? Ну ладно, обнаглели, пошли, даже, предположим, денег где-то нарыли много-много… Они ж просто откажутся. Без объяснения причин. Они клятвы Гиппократа не давали… Женя тебе потом объяснит, что это такое. Они сами выбирают, кому помогать, а кому нет, никто их не обязывает лечить или не лечить. Что я вижу, Риэль? Ты, кажется, не питаешь теплых чувств к Гильдии?
        - Я не люблю магов.
        - А зря. Среди них попадаются очень приличные люди… Не будете возражать, если я подремлю?
        Он даже заснул, причем крепко, спокойно проспал около часа. Женя и Риэль не разговаривали, но не потому что боялись его разбудить. Разговоры казались неуместными. Открыв глаза, Тарвик подбадривающе бросил:
        - Ладно, ребятки, главное, что вы живы.
        Риэль покачал головой.
        - Нет. Главное, что мы вместе. Главное, что в моей жизни появился смысл… Глупо, да? Но я не умею, как Райв, жить ради высоких и не очень понятных целей, не умею жить, как ты, ради какой-то конкретной цели. Я умею жить только ради кого-то. Ради Камита. Ради Матиса. Теперь ради Жени.
        - А почему глупо? - удивился Тарвик. - Я зато именно так не умею. Никогда в жизни не имел таких привязанностей, чтоб жить ради кого-то. Ну что, в путь? Я основательно отдохнул и, можете поверить, дышится мне куда легче, чем вчера.
        Они шли еще два дня, весело(!) болтая между собой, правда, больше на привалах, потому что дорога была для Тарвика трудной. Риэль всякий раз, когда они останавливались, укладывал Тарвика на живот и осторожно массировал ему спину, чтобы хоть как-то облегчить боль, и тот не возражал, даже уверял, что помогает, но Жене казалось, что он таким образом просто хочет доказать Риэлю его полезность. Она начала хорошо думать о Тарвике? И порой называть его Виком? Хотя этот был не Вик… а гораздо лучше.
        - Сюда, - позвал Тарвик. Давненько мы не посещали пещер. Просто пасть какая-то, огромная, с неровным входом, со свисающими острыми зубьями, пронизанными прожилками сверкающего белого минерала. Они остановились, чтобы наготовить факелов: кто знает, есть ли внутри светящиеся кристаллы. Тарвик явно не был здесь. Риэль нарезал охапку подходящих веток, очистил их, обмотал узкими полосками ткани, пожертвовав для этого своим полотенцем, а Тарвик, оказалось, запасся у эльфов какой-то маслянистой жидкостью, которой они и пропитали бывшее полотенце.
        Идти было не то чтоб страшно - Женя не страдала клаустрофобией, но скучно. Райвовы пещеры были красивее, и кристаллы там светились, и сталактиты со сталагмитами красовались, и стены местами были словно расписаны разноцветными и очень яркими пятнами минералов. Этот тоннель был словно выточен в мрачном черном базальте. Может, десять тысяч лет назад тут река текла, может, неведомый народ типа гномов постарался, а может, маги для развлечения или каких своих нужд прожгли. Потом тоннель превратился в нормальные пещеры и начал ветвиться, и Тарвик, повыше подняв факел, всматривался в эти новые входы, искал приметы. Но в конце концов они уперлись в тупик. Тарвик выразился так красочно и емко, что Риэль, никогда не ругавшийся, даже вздрогнул, а более закаленная Женя спокойно сказала:
        - Ну, вернемся, поищешь снова. А сейчас отдохнем, я есть хочу.
        Они поели, поспали, вернулись и снова несколько часов бродили по лабиринту. Женя всерьез опасалась, что Тарвик заблудился окончательно, но узкий ход вдруг закончился огромным залом. Самым настоящим залом с вырубленными ступенями - ну чисто аудитория для пещерных медведей. Тарвик присел на край этой ступени-скамьи и неопределенно повел рукой:
        - Где-то здесь должны быть припасы… ну, еда, вода… и свет. Я…
        Риэль расстелил полотнище палатки, сложив его в несколько раз, положил сверху одеяло и скомандовал:
        - А ты просто полежишь и отдохнешь. Даже я устал, что уж о тебе говорить.
        Тарвик без возражений перебрался на импровизированное ложе, пробормотал «что-то я и правда». Женя укрыла его своим одеялом, и он, как ей показалось, почти немедленно уснул. Они с Риэлем взялись обшаривать здоровенное помещение, наткнулись на ящики и обнаружили там приличное количество еды, фляги, в которых что-то булькало, и вряд ли вода, и, к великому Жениному удовольствию, горючие камни. Тарвика надо было накормить горячим, от сухомятки желудок у него скручивался болью, так что ел он как птичка. Риэль нашел светильники: прозрачные емкости с мхом (или лишайником, или грибами), процветавшим даже в таких условиях. Банок было всего две, так что от темноты они не избавились, зал был слишком велик, но стало определенно веселее. Риэль развел огонь, Женя занялась супом, стараясь сделать его повкуснее. В одном ящике она обнаружила самые настоящие консервы, заставила Риэля вскрыть пару банок - пахло мясом, попробовала - вкусно.
        - Ну, - невесело пошутил Риэль, усаживаясь поближе к огню, - даже если этот неведомый человек не придет, мы тут долго проживем…
        - Он придет, - пробормотал Тарвик, - он обязательно придет… Не знаю когда, но обязательно… Он не может не прийти…
        - Мы подождем, - успокаивающе произнес Риэль, - ты не волнуйся. Если ты так в него веришь, значит, он действительно придет.
        Женя прислонилась к нему. Здесь было не то чтоб холодно, но как-то знобко, гораздо хуже, чем в пещерах Райва. Неужели маячит завершение трудностей? Или хотя бы объяснения? Не верилось. И вообще было почти все равно. Женя понимала, что это следствие усталости, не столько физической, сколько психологической, и тем не менее почти ничего не чувствовала. Главное, что Риэль здесь. Почему он стал настолько необходим? И почему она стала настолько необходима ему? Просто встретились два одиночества - это прекрасно, поэтично и ничего не объясняет. Мало ли таких одиночеств встречается и даже совпадает… или костру разгораться не хочется. Не было сто раз читаного в книжках «ты - это я и наоборот», нет, Женя была Женей, Риэль - Риэлем, они были разные и на жизнь смотрели по-разному, и характеры у них были тоже разные, и дело уж точно не только в благодарности за протянутую руку…
        Разбудив Тарвика часа через два, Женя накормила его супом. Он ел с видимым удовольствием, и даже глаза снова блестели, и вид стал пободрее… Может, он и правда просто очень устал, трудная дорога могла доконать не самого здорового человека.
        Они ждали… а кто ж знает, сколько ждали. Поспать успели четыре раза, но это не значит, что прошло четыре дня. Они просто отсыпались, отдыхали, да и делать больше было нечего - только спать да разговаривать. Жене очень нравилось слушать споры Тарвика и Риэля, а вот когда Риэль выяснял отношения с Райвом - не нравилось. Риэль был деликатен, даже с Тарвиком и Райвом, но вот Райв не сдерживался, а Тарвик… Тарвик, похоже, просто понял, что Риэль отличается от того представления, которое у Тарвика сложилось после вынужденного соседства во времена потопа. Совместное пребывание в тюрьме заставило их поменять отношение друг к другу. Тарвик зауважал Риэля, Риэль потянулся к Тарвику. Еще она слушала рассказы обоих об этом пребывании, поражалась тому, с каким юмором Тарвик вспоминал не лучшие дни своей жизни, и понимала, почему Риэль допустил Тарвика до своей души. Наверное, их нынешнее положение просто требовало откровенности или довело их до состояния, когда скрывать движения души казалось бессмысленным.
        Тарвик оживился, даже какие-то упражнения начал делать, а глядя на него, и Женя решила руками-ногами помахать. Риэль сначала просто наблюдал, а потом присоединился, начал повторять их движения, неумело, иногда неуклюже, и совсем не обижался на подтрунивание. Иллюзия безопасности. От внешнего мира с «тройками», Гильдией и прочими проблемами их отделяло бог знает сколько километров базальта…
        Он пришел, когда Женя уже собиралась вываливать в кастрюльку вскрытую банку консервов.
        - Тарвик! - услышала она незнакомый голос и едва не осталась заикой. Банка покатилась по каменному полу, обозначая маршрут кусочками мяса и дорожкой жира. - Черт возьми, Тарвик, я уж и не надеялся!
        Мужчина не первой молодости, с роскошной осанкой и еще более роскошным профилем, кинулся к Тарвику с объятиями. Через его плечо Тарвик удовлетворенно сообщил:
        - Я ж говорил, что он придет. Рот закрой, Риэль.
        - Я чертовски рад видеть тебя, Тарвик.
        - А уж как я рад тебя видеть, Кастин. Что так долго?
        - Когда ты подал сигнал, я был слишком занят, прости. Что такое было с тобой? Я потерял тебя так давно, что…
        - Забыл, что я живучий? Когда «Стрелу» разнесли, я ушел в бега, и связаться с тобой не было никакой возможности. Да и потом… Кастин, а мы не можем перебраться в более уютное место, а? Я тебе все-все расскажу, но тут так холодно…
        - Да, - окидывая быстрым взглядом зал, согласился Кастин, - местечко не из лучших. Идемте… Да оставьте вы все, неужели я вам одеял не найду? О! Королек Риэль? - Он подошел поближе и повторил: - И правда - Королек Риэль. Как его сюда занесло, Тарвик?
        Риэль поклонился со сдержанным достоинством. Тарвик подмигнул и от души поддал ногой по своей лежанке.
        - В теплом месте, Кастин! И не смущай парня, он у нас застенчивый.
        Кастин хмыкнул и решительно отправился куда-то в глубь пещеры. Женя так испугалась, что он уйдет, а они останутся здесь навсегда, что мгновенно подхватила рюкзак и футляр с лютней одной рукой, а второй вцепилась в Риэля и потянула его за собой, он едва успел поднять свои вещи. Тарвик фыркнул. Кастин никуда не ушел, он стоял возле слегка перекошенной дверной рамы, которой здесь еще вчера не было.
        - Готовы? Пошли.
        Перед шагом сквозь дверь Женя крепко взяла Риэля за руку. Тарвик ухмыльнулся, пропуская их вперед. И ничего не случилось. То есть они попали в другое место, но вдвоем, то есть вчетвером, то есть никто не потерялся в пространстве и времени во время миниперехода. Женя полагала, что они остались на Гатае. Дверь была… не такая. Не реальная. Она зыбко подрагивала и напоминала голограмму. А та, меж мирами, была прочная, основательная, хотя и кривоватая.
        Помещение было роскошным. Иных слов в Женином обширном лексиконе на всех известных и полузабытых языках не имелось. А еще, пожалуй, изысканным. Ничего не лезло в глаза, зато было таким, какого она не видела не только на Гатае, но и на Земле, когда доводилось бывать на тусовках олигархов местного масштаба.
        - Может, у тебя тут еще и ванна есть? - с надеждой спросил Тарвик, оглядевшись. Кастин поднял палец.
        - Гораздо лучше! У меня здесь есть термы.
        - О-о-о, - застонал Тарвик, закатывая глаза. - Тогда все потом. Все-все-все потом! Сначала - термы. Куда идти?
        - А девушка?
        - Девушке, - мрачно сказала Женя, - будет вполне достаточно горячего душа или ванны.
        - Стеснительная она, - пояснил Тарвик. - Будто голых мужиков не видала. Я уже прямо здесь раздеваться начинаю. Риэль, рот закрой. Я тебя уже просил, кажется.
        Кастин улыбнулся.
        - Что ж ты так растерян? Я полагал, менестрели куда более раскованны.
        - Разве я здесь в качестве менестреля? - смущенно спросил Риэль. - Если бы это было выступление, я и держался бы иначе, а сейчас… просто не знаю, что делать.
        - Раздеваться и топать в термы! - захохотал Тарвик. - Боязно с королем в одной бане париться? Женя, теперь ты рот закрой. Король Кастин собственной персоной. Но все потом.
        И Женя, закрыв рот, подумала: а ведь и правда, все потом. Все объяснения и проблемы потом. Казалось ведь, что она изнывает от желания понять, достичь какого-то конца - а вот на тебе, то ли страх побеждает, то ли апатия, и не то чтоб знать не хочется, а вот отложить это знание на потом хочется. И Женя послушно пошла туда, направила ее царственная длань с напутствием: «Где-то там и полотенца, и халаты, ты, главное, не стесняйся». Ну и не буду. Не стеснительная. И в термы не пошла не из скромности, потому что голых мужиков видала, и мужики ее видали, а потому что никогда не любила ни баню, ни сауну, ни, вероятно, термы, хотя в термах побывать не довелось. Женя скинула изрядно грязную одежду и встала под душ. Сначала отмыться, потом кайфовать! В ванну налить чего-нибудь вот из тех баночек, вряд ли это чистящие средства, сомнительно, чтоб король собственноручно начищал фарфор, нырнем и…
        Она провалялась в ванне часа полтора, пока программа не начала повторяться. Джакузи? Жалкая подделка. Убожество. Ничего ей не пришлось наливать в ванну, оно само наливалось, выливалось, булькало, бурлило, покачивалось и вообще. Расслабленная и умиротворенная Женя встала около сушилки - ну точь-в-точь как в
«Стреле», потом намазалась с ног до головы эльфийским кремом, надела самый мягкий и уютный из десятка обнаруженных в шкафу халатов и босиком выбрела из ванной. Диван-то какой славный… И ваза с фруктами… хотя лучше бы изрядный кусок мяса…
        Мужчины появились минут через десять, тоже задрапированные в халаты. На груди Риэля темнел синяк. Женя вскочила, но Тарвик поймал ее за руку.
        - Тихо, тихо, не истязали мы его там. Вот, смотри! - Он раздвинул полы халата у себя на груди, и Женя села, потому что сил стоять не оказалось. Это были даже не синяки, а жуткие черно-багровые пятна. Рука Кастина погладила ее по плечу.
        - Один из бассейнов терм наполнен целебной водой… не без магии. Болезни проявляются. Я совершенно здоров, поэтому на мне нет никаких следов. А их пытали. Это, девочка, следы жезла кары. Очень хорошо, что они проступили. У менестреля все пройдет, как проходят синяки, и никаких последствий не останется. Если бы не это, возможно, что через год-два-пять у него начались бы проблемы со здоровьем.
        - А Тарвик? - замирая от ужаса, спросила Женя. - Он же умирает?
        - Он не умрет, - успокоил Кастин. Король Кастин. - Хочешь, я исцелю его прямо сейчас?
        - Нет! - запротестовал Тарвик. - Сначала нормальный обед!
        - Дурак ты, дружище. Обед… Ей кусок в горло не полезет. А ну, ложись. И халат сними! Девушка отвернется.
        Тарвик порассуждал на тему, что девушка может и не отворачиваться, потому что имела счастье лицезреть его во всяком виде, даже и в синяках, правда, смотреть сейчас совершенно не на что и вряд ли уж когда… А импотенция исцелению подлежит? Надо сказать, надежда в его голосе мелькнула.
        - Подлежит, - хмыкнул Кастин, толчком отправляя его на диван. Торс Тарвика был сплошь черно-багровым, правая рука была покрыта пятнами, ягодицы и ляжки тоже. - Я сниму последствия действия жезла, а с остальным уж как-нибудь сам. Прости, но вряд ли ты сможешь продолжать разгульную жизнь в ближайшие полгода, никакая магия не снимет психологической травмы…
        Тарвик хрипло заорал и напрягся, словно все мышцы враз свело судорогой, и расслабился через нескончаемые пять минут. Тело стало таким, каким его помнила Женя, разве что существенно худее. Ни следа от синяков… Кастин резко перевернул его на спину, и все повторилось.
        - Ну вот. Теперь можешь одеваться. И что, аппетит пропал?
        - Пропал? - проворчал Тарвик, не очень уверенными движениями натягивая халат. - О Создатель, до чего ж я не люблю магию… То жезлы придумывают, то способы с ними бороться…
        - В магии все обоюдно, - пожал плечами Кастин. - На каждое заклинание есть контрзаклинание. На каждое действие - противодействие. Поэтому война магов бессмысленна, как и война с магами. Риэль, если хочешь, я уберу и твои…
        - Нет, - торопливо поблагодарил Риэль, - спасибо, пусть лучше само пройдет.
        - Это правильно, - одобрил Тарвик. - Потому как ощущения хуже, чем от самого жезла, поверь. Но хоть быстро и с пользой для здоровья. Так что, Кастин, получается, что я не умру?
        - Ты разочарован? - фыркнул король. Не по-королевски он себя вел. Женя, конечно, смутно себе представляла правила этикета царствующих особ, однако вряд ли у себя во дворце он держался так же. Даже когда вручал награду королю баллады. Корольку Риэлю. Женя взяла Риэля за руку, и он расцвел улыбкой. Тарвик в свою очередь фыркнул, и они расхохотались одновременно. Такое нормальное мужское реготание - непонятно отчего, беспричинно, просто - живы, просто - встретились наконец. И кто из них больше рад, еще вопрос. Врал Тарвик, что никого у него нет, что к дружбе он неспособен и все такое прочее, или действительно был в этом уверен? Типа королевская дружба и не дружба вовсе, а так, фавор, в любой момент готовый перейти в опалу? Черт их, королей, знает, но данный конкретный Кастин был не просто рад видеть Тарвика, и не просто рад, что Тарвик жив. Он был раз изнутри, вовсе не демонстрируя свой восторг, прорывавшийся только самую чуточку - вот в этом безудержном гоготе без повода.
        За стол сели прямо так - в халатах. У Жени дома остался примерно такой - мохнатый, с капюшоном и абсолютно не нужными карманами размером с чемодан. Еда была не особенно разнообразна, то есть не десять перемен, а всего-то пара супов, штук пять
«вторых» - и рыба, и птица, и мясо, и какие-то гады морские, и нечто неопознаваемое, что Женя есть не рискнула, немерено закусок и столь же немерено вина, так что Женя только делала вид, что пьет свой четвертый бокал. И так уж захмелела, а впереди решение множества вопросов. Или хотя бы ответы на них. Примерно то же настроение было и у Риэля, он никак не хотел расслабляться в королевском присутствии, говорил редко, если только к нему обращались, поглядывал на Женю, улыбался ей. Подстричь его пора…
        - Ну что, - похлопал себя по животу Тарвик. - Я, кажется, обожрался. Женя, я рассказал Кастину все, что с нами случилось. Риэль снизошел до того, что в паре слов изложил события до того, как вы напоролись на меня.
        - Потому что не было особенных событий, - возразил Риэль, - особенно имеющих отношение к делу.
        - Ну да, конечно, и встреча с командором тоже отношения к делу не имела, - хмыкнул Тарвик. - Да, Кастин?
        Король не ответил. Он внимательно смотрел на Женю и был очень похож на короля. Ну, или на президента или генерального секретаря. В общем, на человека, способного, готового и имеющего право вершить чужие судьбы.
        - Значит, это ты, - сообщил он.
        - А то! - самодовольно бросил Тарвик. Король отмахнулся.
        - Я был уверен, что ты притащишь некую рыжую девицу, мало-мальски подходящую под приметы. А ты притащил ее. Я поражен. Ты полагала, девушка, что я жаждал встречи с тобой? Увы. Не с тобой. Со старым своим другом и агентом Тарвиком Ганом. А тут так сложилось…
        - Погоди, - стал серьезным и трезвым Тарвик. - Ты хочешь сказать, что это действительно она? То-то «тройка» к ней пальцем не прикоснулась…
        - Еще бы. При таком-то охранном заклинании.
        Риэль выронил вилку, которой вяло гонял по тарелке что-то вроде маслины, и изумленно вытаращил глаза. Тарвик склонил голову.
        - Заклинание? Ну, это наверняка Ворон.
        - Ворон? - переспросил король. - Вы встретили Ворона? И что?
        - И он, похоже, влюбился в Женю, - ухмыльнулся Тарвик, - с определенной степенью взаимности. Жень, не обижайся, я почему про степень говорю: мне показалось, что ты не постоянно о нем думаешь и он вовсе не заполнил твое сердце настолько, чтоб ты бросила все и пошла за ним на край света, заикаясь от любви.
        - Ты о Райве? - удивилась Женя. - А разве он маг?
        Очередной приступ хохота они с Риэлем не поддержали. Слишком много было непонятно, а удовольствие от прекращения изматывающего бегства уже немножко сгладилось ванной, теплом, едой… и тортиком. Очень, надо признать, вкусным.
        - Не обижайся, - просмеявшись, попросил король. - Ни тебе, ни Риэлю это неизвестно. Райв не просто маг. Ворон - величайший из магов, мне до него… ну, примерно, как Тарвику до меня. А дар Тарвика… не спорь, только человек, обладающий зачатками магии, может пользоваться артефактами. Но Тарвик, разумеется, не маг, он не способен сам по себе ни на какие магические действия. Я же… ну, скажем, кое на что способен.
        - То есть он - великий маг, - пояснил Тарвик. - Высшей ступени. Куда там эльфы…
        Король подпер подбородок рукой, в которой была зажата вилка с наколотым микроскопическим огурчиком, и пригорюнился.
        - Бунтарь, - сообщил он. - Райв - вечный бунтарь. Неугомонный. Он не способен бороться с Гильдией так, как я: сидя на месте и интригуя. Он партизан. Ему нужны активные действия… ну вот как Тарвику.
        - А Тарвик не борется с Гильдией, - обиделся Тарвик и засунул в рот такой же огурчик. После торта - в самый раз. - Тарвик с Гильдией сотрудничает, потому и был милостиво отпущен на свободу в качестве раскаявшегося…
        - Ах, да, - вспомнил Кастин, - сейчас.
        Он протянул руку в сторону Тарвика и помахал пальцами. Тот зашипел и скривился, а Женя с ужасом и восторгом увидела, как тает клеймо на его щеке, а потом и на запястье.
        - Казнь была совершенно противозаконной. Так что спасибо и за это, дружище. Разрешение на публичную казнь, да еще такую изощренную непременно должен давать король, то есть я. А меня спросить забыли. И помилование государственного преступника - исключительно монаршья привилегия. А уж менестреля пыткам подвергать и вовсе… В общем, вы дали мне неплохие козыри, дорогие мои. И я могу несколько изменить свою политику в отношении Гильдии. Девушка, пожалуйста, расскажи мне поподробнее, что там за отношения у тебя сложились с «тройкой». И не пугайся, я не собираюсь расспрашивать тебя о Райве. Он мне не враг. И тебе тем более - охранное заклинание наложил, скорее всего, он, а это… ну как бы тебе сказать… Не на всякую девушку он будет его накладывать: сил много требует, да и хлопотно - поддерживать надо, что довольно трудно делать на расстоянии.
        - А что оно дает? - спросила Женя.
        - Хождение по краю, - усмехнулся король. - Оно не избавит тебя от неприятностей, но не позволит сорваться с этого края. Тебя может ранить стрела, но не сможет убить разбойник. Ну не получится у него. Желудь с дерева свалится - и прямо в лоб. Бешеная старга бросится из кустов. Молния ударит. А уж применить к тебе магию захочет только безумный, потому что никто не знает, чем это обернется.
        - А я думал, ее не трогали, потому что она эта самая Джен Сандиния, - покачал головой Тарвик. - Риэля ведь не пожалели, а он не просто менестрель, скажем так… а великий менестрель.
        - Она не Джен Сандиния, - крайне серьезно сказал Кастин. - Но как тебя угораздило привести именно ее… Одно лицо! То есть не похоже, а просто - одно.
        - Откуда ты знаешь? Ты видел ее изображение?
        - Верю собственным глазам. Я видел ее. Девушка…
        - Меня Женя зовут, - буркнула она.
        - Очень приятно. А меня - Кастин. Ты можешь расслабиться. И ты, Королек. Большая часть ваших бед кончилась. Не говорю, что все… Собственно, может, и все. Гильдия будет за вами таскаться еще долго, будет наблюдать, может, даже палки в колеса ставить, но ничего не предпримет. Больше - ничего. Я им объясню, что так поступать нехорошо. Вы можете пожить здесь какое-то время - да хоть все оставшееся до конца света время, но столько, я думаю, вы не протянете. Можете пожить где захотите. Выбирайте страну, город, густой лес - что угодно. Можете продолжать странствовать. И почем-то я уверен, что вы выберете именно это. Бродяги не умеют сидеть на месте и наслаждаться ничегонеделаньем.
        - Тарвику вот пятьдесят тысяч золотом дайте, - проворчала Женя. Кастин удивился.
        - Это еще зачем?
        - Ну так мечта всей жизни. Надежда на спокойную старость. Он пятьдесят тысяч любит больше, чем меня.
        Как он хохотал! Утирал слезы, раскачивался на стуле, тыкал в Тарвика пальцем, а по физиономии Тарвика бродила непонятная улыбка. Риэль склонил голову и улыбнулся.
        - Ох, Женя! Милая моя, Тарвик как никто другой умеет вживаться в роль. Тарвик, тебе нужно пятьдесят тысяч?
        - Ага. Как девятая розовая кофточка. Чтоб была.
        - У тебя уже есть? - поинтересовался Риэль.
        - Нет. А надо?
        - Вик, конечно, не бессребреник, - пережив еще один приступ смеха, продолжил Кастин. - Только никогда он не был фанатом денег… и уж точно фанатом обеспеченной старости, потому что и обеспечен уже, и до старости вряд ли доживет. Ты разве не видишь? Он же авантюрист! Он по лезвию ходит не потому, что я ему деньги плачу, а потому, что иначе не хочет.
        - А ты мне платишь? - оживился Тарвик, вынудив своего короля снова развеселиться.
        - В любой момент он может уйти и никогда не заботиться о деньгах, - сказал он в конце концов. - И знает это прекрасно. Он уже столько для меня сделал, что заслужил двести пенсий.
        Женя поставила на стол локти - все равно еда уже не лезла, сцепила пальцы и положила сверху подбородок. От этого ее жеста в той жизни мужики фигели, теряли разум и пускали слюни. В этой, похоже, аналогично: у Тарвика глаза заволоклись тоской воспоминаний и невозможностью их реанимировать, а Кастин уж так старательно начал изображать радушное внимание, что улыбнулся даже Риэль. Его этот жест не пронял.
        - Ну замечательно. Вик у нас хороший и бескорыстный, я Джен Сандиния…
        - Нет, - перебил король. Тарвик вытаращил глаза. - Джен Сандиния вообще не человек. Вик, я, кажется, еще не просил тебя закрыть рот. Так вот - закрой. Джен Сандиния - всего лишь два слова на древнейшем языке, которого почти никто и не знает уже. И я, кстати, плохо знаю. Джен Сандиния - надежда мира. И все. Просто так случилось, что в незапамятные времена олицетворением этих двух слов стала рыжеволосая женщина с карими глазами. Вылитая Женя. Разве что обладала она страстностью и непоседливостью Ворона, то есть Райва. А со временем… знаете, как это бывает: начальная суть теряется, зато сохранилось изображение Тинны, да только помнят ее имя всего несколько человек - я, Райв…
        - А вы не могли бы просто объяснить? - деликатно попросил Риэль. - Кто придумал, что надо искать Джен Сандиния в другом мире, что ее надо сюда привести?
        - Кастин меня зовут, - проворчал король. - Вне трона - Кастин, понял? Ну а там - ваше величество и все такое. Ты здесь трон видишь? Вот и успокойся. Придумали фанатики в ордене. Я только внедрил в их тупые головы идею, что, мол, настало время для надежды мира… Они наняли «Стрелу», ну а «Стрела» не могла поручить это дело кому-то другому, потому что денег платили много, а Вик у них лучший… Ладно. Попробую рассказать.
        Это было фантастически давно. То ли три тысячи лет назад, то ли четыре с половиной. Впрочем, существенной разницы все равно нет, как и свидетелей и даже материальных свидетельств. История, как всегда, писана победителями, к тому же с тех самых пор Гатая переживала нешуточные потрясения, включая стихийные бедствия небывалой мощи. В общем, древняя история есть древняя история. Древние языки умерли вместе с носителями. Получается, что достоверного ничего и нет.
        Сохранились только иные магические манускрипты, писаные магами такой силы, что нынешним ее и не оценить. Собственно, манускрипты и сохранились только потому, что маги хотели их сохранить. Всякая бумага и прочие материалы, на которых принято писать, давно рассыпались в пыль, включая глиняные таблички и дощечки из… эээ… мандилы гигантской, дерева прочного, зато хорошо годящегося на растопку. А этим томам ничегошеньки не сделалось за тысячелетия, что не укладывалось в голове магов современности. А не-маги о них и не слыхали.
        Так вот, суть не в магии, суть в том, что среди страниц этих манускриптов обнаружились разрозненные странички - то ли дневник древнего мага, да что мага - магистра, то ли просто заметки, то ли наброски романа. Исключать нельзя и этот расклад. Странички, были разной степени сохранности. Такое впечатление, что маг на них экспериментировал, создавая способ сделать книги вечными. Язык, разумеется, был неизвестен, зато логичен и весьма структурирован, так что специалистам удалось неплохо его изучить. В том числе и Кастину с Райвом.
        В ту давно минувшую пору миром безраздельно правили маги. То есть так принято считать, а на самом деле они не правили, потому что им это было не нужно. Если магу что-то требовалось, он брал, вот и все, и понятно, что связываться с этим никто не рисковал. К тому же магами тогда было чуть не все население, разве что с разным потенциалом. Вот и брали друг у друга, провоцируя злобу и ненависть. Но потом магистры чего-то не поделили, и следствием стали те самые стихийные бедствия, едва не уничтожившие планету. Гатая оказалась крепкой, да и человечество, если подразумевать все разумные расы, тоже не сдалось, выжило, выкарабкалось и снова поперло в гору. Маловато осталось эльфов, предположительно именно потому, что эльфы и были наиболее сильными магами. Но ни свидетелей, ни достоверных источников, увы, нет. Поперло оно не само по себе. Было оно, человечество, разрознено до полного безобразия, каждый, что называется, за себя, максимум - за своих близких да соседей, да вот постепенно становилось ясно, к чему ведут войны магов. Кто же сформулировал основные постулаты выживания, узнать тоже уже нельзя, но
сами постулаты сохранились. Магия должна быть регламентирована. Магия не должна главенствовать в мире. Магия должна быть контролируема. Иначе крах. Интана камтур джен сандиния. В этом состоит надежда мира.
        Выкарабкались. После катастроф количество магии пошло на убыль и само по себе, и развитие ее тоже. Маги контролировали сами себя. Тех, у кого дар был мал, не учили и, более того, ограничивали, останавливали, стирали. Постепенно магов стало меньше, магия стала слабее, угроза катастрофы сошла на нет. Мир успокоился. Рождалось все больше детей, лишенных магии. Ситуация стабилизировалась, и ушло на это ни много, ни мало, а пара тысяч лет. Гатая благоденствовала… Нет, кое-где грохотали войны, кое-где в них использовалась магия, но, так сказать, локально, с учетом экологических требований. Всякий маг обязан был состоять в Гильдии. И, кстати говоря, первой Гильдией была именно магическая, это уж потом появились другие, взявшие за основу принцип регламентирования, упорядочения и прочей бюрократической белиберды.
        Шли столетия, прошлое забывалось, связь между катастрофами тысячелетней давности и магами сначала перестала быть фактом, потом перестала быть очевидной, потом стала сомнительной, потом маги, насмотревшись на бездарных королей и императоров, порой топивших свои страны в крови то врагов, то друзей, решили поучаствовать в управлении в качестве советников. Это вошло в моду, и каждый мелкопоместный барон рвался заполучить в свой замок хотя бы паршивенького мага. Маги советовали. В силу своей профессии они были людьми сдержанными в проявлениях эмоций и старались привить те же особенности своим… хм… суверенам. Удерживали от опрометчивых поступков, помогали просчитать последствия тех или иных шагов, давали советы разной степени дельности. Короли порой слушались неохотно, продолжали совершать свои кровавые королевские ошибки, и маги исключительно из благих помыслов принялись слегка использовать не только жизненный опыт и здравый смысл, но и магию, аккуратно корректируя действия тех, кто не желал следовать их мудрым советам.
        Теперь войны не вспыхивали потому, что император отпустил остроту в адрес короля. Теперь они планировались, разрабатывались тактика и стратегия, буйно цвели интриги, невиданный высот и широт достиг шпионаж, разумеется, магический.
        Власть неуклонно возвращалась к магам, только теперь не разбросанным по просторам Гатаи, а объединенным в Гильдию со строгим уставом… И однажды эта Гильдия созвала всех советников, чтоб выработать единую линию.
        Сопротивлявшихся королей заменили покорными.
        Власть пьянит, и никак не только обычных людей. Людей, обладающих возможностями, она пьянит еще больше. Мир неторопливо скатывался в бездну абсолютной регламентации. Даже разрешение на брак следовало просить у Гильдии, и там еще долго думали, стоит ли его давать: а вдруг у невесты в роду были сумасшедшие? а вдруг прадед жениха страдал стыдной болезнью?
        Выбрать профессию без Гильдии тоже было нельзя. Маги решали, кто к чему более пригоден, и если полагали, что гончаров в этом городе уже хватает, то мечтавшего о создании кувшинов несказанной красоты юношу безжалостно отправляли учиться на ткача, или кровельщика, или золотых дел мастера.
        Солдат подвергали обязательной коррекции, стирая у них чувство страха и усугубляя преданность суверену.
        Историю переписали.
        Древние рукописи изъяли.
        Религиозные отправления разрешались только те, которые устраивали Гильдию.
        Разброд и шатание внутри самой Гильдии искоренялись самыми простыми средствами: был сомневающийся - и нет сомневающегося.
        Наступили темные века. Народ терпел - а куда ему было деваться, знать молчала - а куда было деваться ей, образованные люди роптали, и Гильдия начала регулировать университеты.
        Вот тогда и всплыли слова «Интана камтур джен сандиния», раскопанные в недрах библиотеки одной умницей и красавицей Тинной Маури. А дальше - в общем, ничего оригинального. Наверное, часть общества дозрела до протеста, другая часть возмечтала о свободе, третья всегда рада подхватить любую смуту - и волна сопротивления залила Комрайн. Маги, лишком уж успокоенные и упоенные своим величием и всевластием, умудрились прошляпить самое начало. Бунты стоит давить в зародыше, потому что потом уже поздно. Противостояние магов и не магов стало таким, что маги запаниковали, или сглупили, или просто понадеялись на остатки своей власти, и решили от главной бунтарки избавиться. Обвинение ей предъявили банальное и неумное, суд устроили тоже банальный и неумный и вовсе уж сдуру казнили ее публично, а она держалась на эшафоте так, как не сумел бы доблестный рыцарь. И вот женщина, вовсе не возглавлявшая сопротивление, а всего лишь волею судеб ставшая его источником, превратилась в жертву, а там и в символ надежды мира на свободу и право человека самому определять свою жизнь.
        Через десять лет ее называли только Джен Сандиния.
        Через тридцать никто не помнил ее имени.
        Через пятьдесят Гильдия была побеждена.
        Ее не запретили, магов не стали развешивать по деревьям за разные части тела - ну только что некоторых, но от власти отстранили бесповоротно. Гатая встряхнулась, ожила и начала выбираться из средневековья. Пока маги не решили-таки, что ими пренебрегают… Случилось это лет пятьсот назад. В истории эти времена называются периодом смутных войн - пара сотен лет разброда, шатаний, войн. И вот тут появилась рыжая красотка со светло-карими глазами, полыхающими не праведным гневом, но мечтой о лучшем. О надежде на добрую, чистую, честную жизнь для детей. Оказалась она блистательным оратором, настоящим лидером, способным поднять массы, сплотить их не вокруг себя, но вокруг Джен Сандиния - Надежды мира.
        Звали ее Мира Силтан, волосы у нее были огненного цвета, как у большей части тех немногих рыжих, что есть на Гатае, и на Тинну она не была похожа ничем, однако орден надежды благоразумно об этом умолчал. У них было единственное в мире изображение Тинны. Но возник орден через много лет после ее смерти, и имени ее они уже найти не смогли, вот и решили, что звали ее именно Джен Сандиния.
        Символ. Всего лишь символ. Объединяющая идея. И этой идеи хватило, чтобы приструнить распоясавшихся магов. Будь ты хоть самый великий, когда против тебя не сотни, а десятки тысяч, ты мало на что способен. Сначала прошел слух, что в мир вернулась надежда, потом слух стал уверенностью, и орден надежды впервые за все свое существование выступил открыто, и вдруг оказалось, что всякий командор ордена - маг, всякий член ордена - боец, и только в мирное время они мирные философы. Тогда Гильдия приуныла и приутихла, потому что маги, изучая основы своего ремесла, первым делом усваивали закон не только физики, но и магии: на всякое действие есть противодействие.
        А в последнюю сотню лет Гильдия снова начала становиться могущественной, на сей раз оседлав не власть, но науку и технологии, не делясь ни с кем секретами, привязывая своими знаниями и умениями не только королей, но и многих, многих… И становится это уже серьезным и опасным. Не для Кастина или хотя бы Комрайна. Для Гатаи. Вот так. Приспело время для появления Джен Сандиния. Символа, позволяющего сплотить разрозненных людей.
        Все молчали. Тарвик крошил хлеб и был этим всецело поглощен. Риэль привычно завесился волосами. Кастин разглядывал бокал с темно-желтым вином. Женя смотрела на него и ровным счетом ничего не чувствовала. Никаких эмоций, никаких ощущений - ни тебе неловкости от того, что халат норовит разъехаться на груди, ни тебе неудобства от того, что стул высоковат. Одна ярость. Даже не гнев, а чистое бешенство.
        - То есть меня выдернули из моего мира ради двух слов? Перевернули всю мою жизнь, лишили меня всего, что я имела, ради символа?
        - Ну да, - ничуть не смутившись, ответил Кастин, переведя взгляд с вина на Женю. Спокойный и уверенный в своей правоте вершить чужие судьбы. - Да, Женя, ты оказалась пешкой в чужой игре. Мелкой разменной монетой. Тебя злит, что я говорю об этом так же легко, как о вине или о погоде? А король твоей страны поступил бы иначе? Увы, это нормальный цинизм правителей. Я бы и рад думать о каждом конкретном человеке, но не могу. Мне приходится думать даже не о стране, но о планете. О целом мире, Женя. И я даже не скажу, что этот мир уже потерял надежду. Пока - нет. Но потом будет гораздо труднее.
        - Ради двух слов! - выкрикнула Женя, срываясь на визг. Риэль вздрогнул и еще ниже опустил голову. - Даже не ради дела! Я ведь вам и не нужна!
        - Абсолютно, - хладнокровно согласился Кастин. - Мне нужно было, чтобы в надежду мира поверили, а не чтобы она появилась. И у меня получилось, несмотря на все старания Гильдии. Ты посмотри - орден надежды попытались уничтожить, а это такая разветвленная организация, с такой сложной структурой и такой железной дисциплиной, что ее просто невозможно уничтожить вот так, в одночасье.
        - И на это ты тоже рассчитывал, - буркнул Тарвик, собирая крошки в одну горку.
        - Разумеется. Я же знал об этом. А теперь орден из безобидных философов превратился в хорошо организованную сеть отличных воинов, имеющих не только осуществление своей мечты - Джен Сандиния пришла, и ее видел командор, но и куда более приземленный стимул - желание отомстить Гильдии магов. А если учесть, что командором ордена может стать либо неслабый маг, либо выдающийся боец, либо гениальный проныра, то мы имеем мощного союзника.
        - Ну а что насчет «Стрелы»?
        - «Стрелы» нет, - вздохнул Кастин, но не с сожалением, а так терпеливо, словно учитель, старающихся втолковать туповатому ученичку нечто простенькое вроде круговорота воды в природе. - И только не говори мне, что ты был особенно привязан к ней или к кому-то в ней.
        - Нет, - пожал плечами Тарвик, - я интересуюсь, входило ли это в твои планы.
        - Не задумывался. Мне неинтересно, что стало с сыскным агентством. Да, Тарвик, и ты мелкая разменная…
        - Я знаю, - удивился Тарвик, - и всегда знал. И ты знал, что я знаю. А… ты говоришь это для Жени… Женька, нормальная политика. Разница только в том, что я это понимал и шел на это сознательно, а тебя впутали, не спросив.
        - Сколько людей работали в «Стреле»? - как бы невзначай спросил Риэль. Кастин удивился: такие мелочи королей не волнуют. Ответил Тарвик.
        - Около сотни. Ну, и так на жалованье было довольно много. Пожалел, что ли? И напрасно. Сволочи вроде меня.
        - И Фир?
        - Женька, не кипи. Фир ни тебе не был другом, ни мне, ни самому себе, А сволочью… Ну, можешь считать его ангелом во плоти. Особенным благородством он отличался, когда списывал чье-то сознание… особенно когда он учился это делать. Увы, в таких конторах не работают порядочные люди. Даже уборщицами. Но вообще то, что ты рассказал, Кастин… сильно. Интересно бы знать, сколько ты развесил лапши по нашим ушам…
        - Что? - не понял король. - А, ты имеешь в виду, не врал ли я. Нет, Тарвик, я не врал и даже если умолчал о чем-то, то несознательно. Мне нечем клясться, ты знаешь, но это так.
        - Нормально, - заговорила Женя. - Очень нормально. Подкинуть идею - и успокоиться, не интересоваться, что случится дальше, лишь бы поверили, лишь бы символ, лишь бы получилось - а там и можно на помойку, и меня, и Вика, которого вообще-то другом называют, а Риэль и вовсе сбоку припека, вляпался сдуру, вообще ничего не понимая. Что там баба какая-то, даже не землячка, инопланетянка какая-то…
        - Погоди, - смеясь, перебил ее Кастин, - тебя волнует, что ты оказалась вне дома? Ну что ж, считай, что это приключение. Не скажу, что немедля, но через несколько дней я отправлю тебя обратно. Для этого нужен стационарный портал, а здесь его нет.
        Женя растерялась. Растерялась настолько, что понесла всякую чушь на тему потерянного года и порушенной жизни, и король снова ее прервал:
        - Хочешь в то же время и в то же место? Никаких проблем. Тарвик проводит, если хочешь - он же знает твой мир.
        В то же время… домой. В свою любимую «однушку», к уютному дивану, телевизору, японскому, Люське и ББ, духам «Анаис» и фольксвагену… или у нее была другая машина? В тихий скучный серый мир?
        - Представь, что тебе это снилось, - продолжал говорить Кастин, - что ты это нафантазировала. Вернешься домой, к привычной жизни. Здесь ты уже сыграла свою роль - вся Гатая уже только и говорит о Джен Сандиния. Вы даже не представляете, как быстро распространяются слухи. И главное, что в это верит Гильдия, да и Ворон своим заклинанием совершенно их запутал. Ты действительно больше не нужна. Если я могу как-то восполнить твои потери… ну, я не знаю. Деньги, побрякушки, что угодно.
        Риэль не прятал глаз, смотрел на нее с улыбкой, открыто, ласково. Риэль.
        - Не прикидывайся, - сердито сказала ему Женя, - будто ты умеешь скрывать свои чувства. Что умеешь не хуже Тарвика вживаться в роль.
        - Я не хуже Тарвика умею скрывать свои чувства, - неожиданно ответил Риэль, - и всегда умел. Просто не считаю нужным это делать. Я и правда рад за тебя. Ты пережила многое, это верно, но в конце концов все кончилось хорошо, правда? Ты получила бесценный опыт, какого никогда не было бы в твоей прежней жизни. Ты научилась петь и даже играть на лютне. Ты, главное, не торопись. Не повторяй своих… пещерных глупостей.
        - Я…
        - Все, - остановил ее Кастин весьма королевским жестом. - Я думаю, всем стоит отдохнуть. Даже мне. Здесь найдется достаточно спальных мест. Не спорь со мной, девочка, я вижу, как ты устала. Что? Что ты хочешь спросить?
        - Сколько вам лет?
        - Что-то около полутора тысяч. Точно не помню, ей-богу. А что? Маги живут долго.
        - И сколько же вы правите Комрайном?
        - Да лет двести или около того. Риэль, ты должен был это учить в школе?
        - Я учился в Сайтане, так что точно тоже не знаю, - спокойно отозвался Риэль. Он что, знал? И не сказал? Ну да, зачем, собственно, было бы говорить - где король, и где бродяги-менестрели.
        - Сто девяносто два, - позагибав пальцы, сообщил Тарвик. - Женя, короли-маги не редкость. В Сайтане, кстати сказать, то же самое, только правит подольше и маг попаршивее.
        - А главное, он просто дурак, - кивнул Кастин. - А вы ей даже и не говорили? О любимом короле?
        - Я в роль вжился, - ухмыльнулся Тарвик, - а авантюристу Гану, сам понимаешь, король пофиг, знать-то знает, но вот не считает нужным помнить.
        - Почему Джен Сандиния не могла родиться на Гатае? Если уж так надо было, нашли бы сговорчивую даму, покрасили волосы…
        - Настолько сговорчивую? - перебил Тарвик. - Женька, даже не смешно.
        - Потому что у наших рыжих волосы бывают только огненные, милая девушка. Космический катаклизм немного изменил атмосферу. Ты заметила, что на нашем солнце не выгорают ткани, что не меняется цвет кожи? Изменилась… ну как бы тебе сказать? структура цвета. Рыжих вообще становится все меньше. Ну а то, что ты почти идентична Тинне, - всего лишь случай.
        - Кастин, - успокаивающе беря Женю за руку, попросил Тарвик, - ты не мог бы узнать об одном господине… он нам помогал. Тан Хайлан.
        - Узнаю, - равнодушно бросил король. - Все. Спать. Тарвик, первая дверь налево, Риэль - вторая, Женя - третья. Если предпочитаешь спать не одна, то пусть лучше Риэль идет с тобой в третью, чем ты с ним во вторую, - третья просто самая шикарная.
        Женя вообще-то так и хотела, но Риэль с неожиданной твердостью покачал головой, когда она потянула его за руку в коридоре.
        - Нет. Тебе стоит побыть одной и подумать. Ты только, главное, подумай наконец и о себе, хорошо?
        Он выдернул руку и развернул Женю дальше, к третьей двери. Она послушно добрела до роскошной спальни, оставившей ее совершенно равнодушной. Наверное, если в каком-то шкафу пошариться, можно и ночную рубашку найти, но Женя не стала этого делать и забралась на кровать прямо в халате. Она уже знала, что в подобных строениях жарко не бывает. Спать она вообще-то не собиралась, но то ли разморило с еды и тепла, то ли в вино что подмешали, но заснула она быстро, не успев даже разложить по полочкам новые сведение и новые обиды.
        Утром - а может, и вечером, она не обнаружила окон, и время определить было трудно - в кресле возле кровати обнаружилось ее платье, рядом на кокетливой табуретке лежал рюкзак, а поверх платья - белье. Интересно. Никого, кроме них, в этом месте вроде бы и не было… Женя представила себе, как король Кастин лично стирает ее трусики и лифчик, и хихикнула, хотя настроение было прескверное. Она, конечно, спала, но организм запомнил главную проблему и всю ночь (или день?) услужливо подсовывал ей картинки из прошлого, причем заботливо выбирал не самые неприятные. Решать? Господи, да что уж тут решать, и так же ясно, что Гатая стала ее домом, пусть гостеприимство подрастеряла, магов чокнутых по следу пустила, Риэля обидела, ну так а там, на Земле, намного лучше было, все хорошо, все радужно? Есть к чему возвращаться? Есть - к кому? Что осталось там, кроме крохотной могилы Славика…
        Женя вздрогнула. Пятнадцать лет она не произносила имени сына даже про себя. Не произносилось, не только губы не складывались и язык не проворачивался, он и в мыслях был сын, мальчик, малыш. Славик Ковальский. Вот почему не произносила: так на памятнике было написано, маленьком, убогом: Славик Ковальский, и две даты с разницей всего-то в тринадцать с половиной месяцев. Начав хорошо зарабатывать, Женя хотела было поменять памятник на что-то более приличное, даже пришла в соответствующий магазин, где юноша с неубедительно скорбным лицом сначала просто тенью следовал за ней, а потом увлекся рекламированием товара, и Женя малодушно сбежала, решив ничего не делать. Славику было все равно, а она… она все равно не плакала, сажая анютины глазки и тщательно выпалывая сорняки. Мама сначала намекала, потом просила, потом чуть не требовала, чтобы Женя привела могилу в порядок - ну мрамор, позолота, искусственные цветочные гирлянды, а Женя не спорила, но и не слушалась и даже не опасалась, что мама возьмет это на себя: дорогое удовольствие, а мама, так долго отказывавшая себе в любых мелких радостях, не
захотела бы возвращаться к картошке и капусте, чтоб накопить на этот самый мрамор…
        Женя задумчиво стояла перед креслом, глядя на платье и забыв, что с ним надо делать, когда без стука вошел Тарвик. А халат она уже сняла…
        - Прости, - не особенно смутившись, сказал он. - Я думал, ты еще спишь. А ты похудела… слишком, я бы сказал. Не бросай на меня гневных взглядов, я теперь женщинам не страшен, и дай бог, если это не навсегда.
        - Платье поможешь застегнуть, раз не страшен, - проворчала Женя, тоже не шибко стесняясь. Видел он ее уже всяко. А платье было очень красивое, да вот только застегивалось на спине, и прежде ей помогал Риэль, потому что они никогда не брали две комнаты в гостинице. Женя сходила в душ, потом спокойно оделась, понимая, что ее равнодушие Тарвика задевает, а и ничего, потерпит. Что больше всего унижает мужчину? Бессилие. А он сейчас вроде евнуха. Что больше всего унижает женщину? Что пятьдесят тысяч золотом любят больше. Тарвик ловко, словно горничная, застегнул платье, даже не прикоснувшись к коже.
        - Я знаю, что ты мне мстишь. Имеешь право.
        - Раскаиваешься? - покосилась на него Женя. Ну да, раскается он.
        - Нет. Я дело делал, ты уж прости. Я действительно не знал всех планов Кастина. И даже не потому, что он мне не доверял. Я, конечно, выдержал беседы с «тройкой», но ведь мог и сломаться, верно?
        - И что я мелкая разменная монета, ты тоже не знал.
        - Знал.
        Он пожал плечами, а Женя неожиданно для себя самой погладила его по щеке. Тарвик, ожидавший скорее пощечины, засмеялся, поймал ее руку, чмокнул ладонь и решительно повлек за собой.
        Король и менестрель вели неспешную беседу, и Женя бы не удивилась, если на отвлеченные темы. Риэль просиял, увидев ее, и Женя, буркнув невнятное «здрасьте, ваш-лич-во», села рядом с ним на маленький двухместный диванчик. «Кастин меня зовут, - напомнил король со вздохом, - могу я хоть изредка быть человеком?» Тарвик придвинул к ней столик с завтраком. Понятно. Она переспала всех. Ну и ладно. Буду одна трескать эти… это вот, в общем. Забыла, как тан Хайлан называл эти деликатесы. Зачем помнить-то, если все равно пробовать доведется вряд ли.
        - Не надо меня обратно отправлять, - сказала она. - Даже в то же время и то же место. Здесь мое место.
        - Женя!
        - А ты молчи. Знаешь, Риэль, когда встречаются два одиночества, далеко не всегда происходит что-то хорошее. Я без тебя не уйду, а тебе не место в моем мире. Значит, останемся здесь.
        - Ты хорошо подумала?
        - Нет. А что, если я через месяц передумаю, вы меня не отправите? Предложение действует только сегодня?
        - Почему же. Никаких проблем. Приходишь во дворец, мне сообщают - мне всегда сообщают о менестрелях, и вопрос решается. Ты остаешься из-за него?
        - Из-за всего, - сказала Женя, удивляясь, почему так спокойна и уверена. Даже больше, чем когда выбирала между Райвом и Риэлем. - Прежде всего… нет, не из-за него. С ним, если вы понимаете разницу. Мне с ним просто здорово. Я не могу это объяснить, потому что вовсе не влюблена в него. Но я хочу быть с ним. Так лучше. И вообще так надо. Плевать мне на ваши королевские замыслы, делайте что хотите, но не советую разлучать нас с Риэлем. Устрою тут вам… надежду мира.
        Они даже не улыбнулись. Сдержанные мужчины, умеющие вживаться в роль. И что, интересно, она сможет сделать с этим… вечным жидом, как бишь его звали, которому полторы тыщи лет? который маг не из последних, а из первых? который играет роли, играет людьми, даже теми, кого друзьями называет?
        - В общем, нам, наверное, и правда, стоит где-то пересидеть, и пусть это будет вашей головной болью…
        - Необязательно, в общем, - невежливо перебил Кастин. - То есть пожалуйста, где угодно, как угодно и сколько угодно, только бояться не нужно. Я получил много интересных сведений, но дело даже не в них. Гильдия не отважится причинить тебе вред. А ты можешь спокойно говорить им то, что только что мне сказала. Они верят, что ты и есть Джен Сандиния, и особенно их убедило в этом невозможность что-то с тобой сделать. Охранное заклинание Райва. Ну, и я добавлю, и то, что мы с ним сделаем вдвоем, не сможет испортить вся Гильдия. Предупреждаю твой вопрос! На Риэля я могу наложить такое же заклинание. Только будет очевидно, что это вмешательство сильного мага, потому что при встрече с «тройкой» его не было. А на тебе - было, и пусть себе ломают голову, кто его на тебя наложил, может, сам Создатель. Легенду для тебя Тарвик придумал блестящую, ее и придерживайся… только не потребуется. Они не знают, что от тебя ожидать. Да, будут присматривать, но ведь убедятся, что ты не поднимаешь народ на бунт и даже не агитируешь против Гильдии. Догадаются, поди, что Джен Сандиния - символ. Ну а нет… тем легче будет с
ними справиться.
        - Вы хотите дать дорогу прогрессу? - нейтрально спросил Риэль.
        - Не путай меня с Райвом. Я не хочу, чтобы слишком много власти на планете было сосредоточено в руках одной организации, будь то «Стрела» какая-нибудь, орден надежды или Гильдия менестрелей. Или даже король Комрайна. И я этого добьюсь, особенно теперь, когда меня поддержат. Вы, может, этого и не увидите, потому что… потому что не проживете, например, пятьдесят лет. Это процесс долгий…
        - Эволюция, а не революция, - вставил Тарвик. - Женька, почему я не сомневался, что ты останешься? Потому что знал всегда, что там у тебя ничего и никого нет. А здесь - не только Риэль, но и Райв. И дорога. И, черт меня побери, если к Симуру ты не относишься с куда большей симпатией и доверием, чем к Люське, Милочке и прочим идиоткам из твоей крутой фирмы.
        - Ты твердо решила? - словно не слыша его, уточнил Кастин. Женя кивнула, потому что не умела убеждать и доказывать. Риэль осуждающе покачал головой, и Женя возмутилась:
        - Ты-то чем недоволен?
        - Я хочу, чтобы ты была счастлива, Женя.
        - Тогда нечего выбирать счастье за меня.
        Риэль вдруг засмеялся, как может смеяться только очень довольный человек, и порывисто ее обнял. Тарвик с королем на пару изобразили умиление, но, надо признать, достаточно убедительно, хотя ни Женя, ни Риэль им не поверили.
        - Забавно, - протянул Тарвик. - Ведь ты знаешь Женю лучше меня, а еще сомневался в ее выборе. У меня вот есть пара вопросов к нашему величеству.
        Наше величество разрешающе покивало, и Тарвик с кривоватой улыбкой спросил:
        - Ты уверен, что я не умру? Уж прости, но я тебя знаю слишком давно и слишком хорошо, ты мог просто оттянуть процесс или, наоборот, его ускорить, чтоб я не мучался.
        - Если бы я не мог тебя вылечить, то ускорил был, не сомневайся. А опоздай ты на месяц, возможно, не смог бы его остановить, потому что разрушение органов стало бы необратимым. Но я успел. Не скажу, что ты уже совершенно здоров, да ты и сам это понял. Но я повернул процесс, и то, что разрушалось, начало восстанавливаться. У тебя больше не будет ни горловых кровотечений, ни сильных болей в желудке, ни отвращения к еде из-за печени. Но здоров ты станешь только через несколько месяцев. Постарались они на славу. Постарайся не увлекаться острыми приправами и крепким вином, давай отдых спине и одевайся потеплее, чтобы не простыть - и все будет хорошо. Впрочем, если ты будешь тарелками жрать кориков, запивать их водкой и купаться в Ледяном озере, твое выздоровление просто затянется.
        - А Риэль?
        - Риэль - здоров. Есть свои положительные стороны в невеликой выносливости.
        - Знаешь, как держался этот невыносливый парень? - тихо спросил Тарвик. Очень тихо. - Я был уверен, что он сдаст Женю после пары допросов… ну после недели допросов. А он даже… даже подозрений не вызывал.
        - Тебя удивляет? Она решила бросить свой мир окончательно - уж поверь, я это вижу. Он сумел выдержать допросы «тройки» ради нее. Если бы о тебе спрашивали, сдал бы.
        - И без допросов бы сдал, - проворчал заметно смущенный Риэль. - Я сам от себя не ожидал… и если бы не Тарвик, не знаю… Если бы они догадались нас разлучить, я бы…
        - Ты бы тем более молчал, - хмыкнул Тарвик. - Зато я не знал бы подробностей всей твоей жизни. И поверь, это знание изменило мое отношение к тебе.
        - А можно подумать, ты плохо к нему относился, - пробормотала Женя. Я вообще что натворила? Я почему осталась? Может, стоило взять Риэля и увести к себе? Стребовать с короля копировальный станочек, на котором Тарвик производил натуральные рубли (артефакт, наверное), и реализовать тот безумный сон: купить трейлер и…
        Нет. Нельзя его лишать дороги. И себя, между прочим, тоже.
        - Второй вопрос, - покосившись на них, сказал Тарвик. - Ты действительно мог отправить ее в то же время?
        - Нет. Над временем не властен даже Создатель. Но и я был уверен, что она останется, потому что никогда не позволит себе бросить Риэля.
        Ну конечно. Все - конечно. И он не властен, и она не позволит себе. Обманул? Королю положено. И при коммунизме в восьмидесятые пожили, и отдельную квартиру каждой семье к двухтысячному получили, и даже часть общенародного достояния в виде ваучеров получили… Это нормально. Вот если бы не обманул, Женя удивилась бы.
        - Мне придется уйти, - сообщил Кастин, - но скоро я вернусь. Государственные дела. Вы пока отдохните как следует. Тарвик, ты уже научился обращаться со здешними чудесами? Ну и славно. И уговори Женю посидеть в термах. Ей понравится.
        - Втроем посидим, - фыркнул Тарвик, - потому что Риэль… ну понятно, а я… тоже понятно, хотя и по другой причине. Так что, дорогая, никакой сексуальности, одно чистое удовольствие от терм. Скажи ей, Риэль, оно того стоит.
        Риэль поцеловал Женю в макушку.
        - У меня тоже есть вопрос. Король я или не король? Женя, скажи, ты влюблена в Райва?
        - Ага, - сказала Женя. - Все-таки - ага. Я могу без него жить… но не очень хочу. И с ним не смогу. А вот видеться… Вы хотите его в гости позвать?
        - Могу, если хочешь. Но ты не хочешь.
        - Дайте ему знать, что с нами все хорошо.
        - Он знает. Охранное заклинание возможно только при наличии обратной связи. Что-нибудь еще?
        - Что с нами будет?
        - А что захотите, то и будет. Возьмете свои инструменты - и опять по дорогам. У вас есть свобода выбора, и теперь всегда будет. Гильдия не сможет навязать вам свои правила, к чему так стремится. Кстати, не споете ли для меня? Я ведь с того состязания не слышал золотого голоса моего королевства. Он, голос, почему-то избегает дворца.
        Риэль улыбнулся и, перегнувшись через подлокотник, достал виолу.
        Несколько дней они провели здесь. Где располагалось это «здесь», не знал даже Тарвик. Окна, как оказалось, имелись, но пейзаж не особенно вдохновлял: скучный и бесконечный лес, горы на горизонте, дымки деревенских домов в отдалении. Термы Жене и правда понравились, и сидели они там и правда втроем, даже из вежливости не прикрываясь полотенцами. Тарвика было даже жалко, потому что временами его яркие глаза подергивались грустью воспоминаний. А с другой стороны, более сладкой мести и придумать было нельзя.
        Синяки на теле Риэля растаяли довольно быстро, Тарвик выглядел и вовсе бодрым и веселым. Во время бегства его больше всего донимали боли в спине, а сейчас идти никуда было не надо, зато можно было валяться на мягком диване или на теплом пушистом ковре. Местными «чудесами» они пользовались не очень охотно, предпочитая доставать продукты из кладовой и с ледника и готовить сами. Жене даже нравилось готовить, а мужчинам нравилось это есть. Ничего сверхъестественного, нормальная незатейливая еда, к какой они, собственно, и привыкли.
        И разговаривали они много, куда более откровенно… то есть куда более откровенен был Тарвик. В общем, в особенные детали своей королевской службы он не вдавался, а они не интересовались. Знакомы они были давно, Тарвик тогда толком еще ни профессии своей не обучился, так, трудился мальчиком на побегушках в куда менее известной, чем «Стрела», конторе, но трудился старательно, постигая тонкости мастерства, и случайно вышел на Кастина. Короля он в лицо, конечно, не знал, и тот еще несколько лет водил его за нос. Получалось, что сначала они стали приятелями, потом друзьями - насколько могут дружить король и с авантюрист, и только потом Кастин попросил - именно попросил - выполнить сложное и деликатное поручение. Не за деньги, а именно по дружбе. И Тарвик выполнил. Ну и покатилось… Он прекрасно осознавал всю зыбкость королевской дружбы. Ну да, друзья, действительно друзья, и Кастин на самом деле чертовски рад, что Тарвик выкарабкался из очень серьезных проблем, но завтра ему снова потребуются услуги (ну, или помощь, чтоб не обидно было) не особенно щепетильного и талантливого сыскаря, у которого в случае
чего и рука не дрогнет, и он пошлет Тарвика на смерть. Запросто пошлет, хотя и даже переживать будет, и помнить потом будет. Он своих друзей помнил, несмотря на более чем солидный возраст. И на смерть посылал. Ничего, это нормально, главное, он никогда не скрывает опасности поручений, хотя вовсе не обязательно посвящает в детали.
        Кастин появился во время одной из таких бесед, послушал незамеченным и подтвердил все, что Тарвик о нем думал. Никто не смутился, даже Риэль. Привыкать начал. Налил в высокий стакан золотого вина и протянул своему королю, а свой король принял и выпил за здоровье присутствующих.
        - Тан Хайлан удачнейшим образом вписался в мои планы, - сообщил он. - Риэль, я не мог не дать ему знать, что ты жив и цел, и это крайне его обрадовало. Мне кажется, он тебя любит… хотя и на свой лад.
        - Как ты меня, - лениво заметил Тарвик, - если исключить сексуальную составляющую. То есть любишь, но своей собственностью считаешь. Меня это не обижает, Кастин.
        - Ты - дурак, - объявил король. - Нет, я тебя действительно люблю, ты самый близкий мой друг, но собственностью я тебя не считаю. Единомышленником, если угодно. Помощником. Я ведь могу на тебя полагаться, Тарвик.
        - Полностью, - согласился он. - Ну, в меру моих способностей и выносливости. Понятно, что сказать кому-либо о тебе я ни под какими пытками не смогу, тут же или языка лишусь, или помру, или что там у тебя на этот случай…
        - Помрешь, - вздохнул Кастин, - но очень легко и быстро. Ты понимаешь…
        - Конечно, - перебил Тарвик, пожимая плечами, - и это придает мне выносливости.
        - Получается, что и тебя кто-то ждет, - заметил Риэль с мягкой улыбкой. - Не только мы не прошли мимо.
        - Он бы прошел, - спокойнейше ответил Тарвик, - и даже не посмотрел в мою сторону, если бы этого требовала ситуация. И на казни бы поприсутствовал. Но и правда ждал.
        - Результата задания, - выпалила Женя.
        Никто не возразил. Не хочу короля в друзьях иметь. Не хочу. Вот менестреля - с удовольствием. Пусть он слабый - любая слабость относительна, а любовь и дружба придают силы. Пусть он не блещет предприимчивостью - им хватает того, что есть. Пусть он никак не герой и не воин - он поэт, ему и не нужно, к тому же не бояться легко, преодолевать страх куда сложнее. Зато он умеет понимать и чувствовать, он может протянуть руку не только случайно встреченной женщине, но и человеку, к которому не питает ни малейшей симпатии, просто потому, что больше никто руки не протянет. Он так хорошо знаком с одиночеством, что понимает других - не только Женю, но и Тарвика и даже, кажется, Кастина. Он умеет и никогда не разучится чувствовать боль других, потому что слишком много боли испытал сам.
        И у него божественный голос.
        Король меж тем продолжал рассказывать новости. Оказывается, так много происходило в Комрайне даже еще до всех неприятностей, а они, поглощенные и упоенные своей свободой и своей дорогой, и не замечали. Впрочем, Женя и не могла заметить, потому что не знала, как оно должно быть. Видел, возможно, Тарвик, но тоже не особенно много, потому что не рисковал расспрашивать, чтобы не выделяться, - и так он висел у них на ногах тяжелым грузом. Он так считал. Риэль не обращал внимания. А после их ареста покатился даже не снежный ком - лавина. Вся Гатая, не только Комрайн, только и говорили о возвращении Джен Сандиния, а значит, о надежде мира, за которой охотится Гильдия магов. Откуда, спрашивается, узнали? Неужели охранное заклинание Райва? А почему Райв не вытащил их из тюрьмы? Или командор Стан прицепил к ним какое-нибудь следящее заклинание? Или просто кто-то из ордена следовал за ними тенью, невидимой даже для Тарвика?
        Когда Кастин увлекся рассказом о событиях при правящих дворах, включая даже изгнание магов-советников из дворца, Женя и Риэль заскучали. А когда началось повествование о событиях при дворе короля Кастина, прислушались.
        С Тарвика Гана были сняты обвинения, потому что, хотя он и виновен наверняка в убийстве, незаконном использовании порталов и иных магических предметов и неуплате налогов в должном объеме, но во время следствия и суда было совершено слишком много процессуальных ошибок, а закон для всех един, и если Гильдия не может убедительно доказать вину, то пусть и не пытается, тем более что для Гана это должно стать уроком. А еще вдруг появились сведения, способные убедить всех на свете в причастности Гильдии к разгрому сыскного агентства «Стрела». Понятно, не ангелы там работали, законы там нарушались, однако где, простите, следствие, суд и приговор? На Гильдию повесили убийство сотни человек, работавших на «Стрелу». В общем, проблем у магов больше, чем Кастин даже и рассчитывал. Кое-где в окна зданий, принадлежащих Гильдии, летели камни - а вот ответить на это маги не могли, разве что адекватно, то есть не причиняя вредя хулиганам - им-то камни только стекла били.
        В общем, Гильдии стало не до Жени и Риэля. У мира появилась надежда, только он об этом еще не знает. Он пока всего лишь верит, что пришла Джен Сандиния и принесла с собой перемены, и разумеется, к лучшему. А как же? Менестрели, обнаглев, запели старые полузапрещенные баллады, и почему-то несчастья уже не преследовали их - ни ноги не ломались на лестницах, ни лопнувшие струны не били по глазам. Ну а великие бунтари вроде Райва купаются в своей стихии… Встретитесь, непременно встретитесь, потому что и Райв влюблен.
        - А не был он влюблен в ту самую Джен, которая Тинна? - полюбопытствовал Тарвик, очень развеселив короля.
        - Он ее терпеть не мог, если честно. И уж вовсе не оплакивал ее смерти. Мне она нравилась, но в ту пору мне нравились многие женщины.
        - Вы позволили ее казнить, - прокомментировал обнаглевший менестрель. Кастин качнул головой.
        - Мы были молоды. Неопытны. Не особенно умны. И уж точно не умели просчитывать будущее. Вот ты, Риэль, можешь сказать, что случится через пятьдесят лет после того, как, например, повесят Тарвика? Молчишь? Конечно, ты не мог бы этому помешать, но и мы не могли.
        - Я не хотел вас оскорбить.
        - Знаю. В тебе тоже живет святая вера во всемогущество магов.
        - Конечно. Я же вырос здесь. Мне порой кажется, что Создатель не бог, а тоже маг.
        - Не хочу делать из тебя еретика, - хмыкнул король, - но ты прав. Из того, что я о нем знаю, такой вывод напрашивается. Величайший из магов древних времен, я думаю. Так что я буду стараться поддержать веру в его божественную сущность.
        - Почему вы не вмешиваетесь более активно во все это? - осмелела Женя, и уже в процессе задавания вопроса знала, что он ответит.
        - Потому что войны магов приводят к катастрофам и стихийным бедствиям. Лучше уж я принесу в мир надежду, даже пожертвовав ради этого несколькими симпатичными людьми.
        - Кастин, они уже поверили, что ты монстр, - лениво заметил Тарвик. - Перестань стараться. Ну а я это всегда знал. Есть какие-то поручения?
        - Пока нет. У тебя есть какие-то планы?
        Тарвик неожиданно долго молчал, внимательно глядя в свой стакан, и Жене вдруг стало тревожно. Она взяла за руку Риэля и подумала: «А почему этот жест сразу придает мне сил? Потому что поддерживает и его? Потому что это нужно нам обоим? А черт его знает».
        - Я бы хотел пойти с ними. Если они позволят, конечно.
        - Тарвик? - удивился король. - Ты получил вкус к бродяжничеству? Я всегда полагал, что ты все же любишь комфорт.
        - Все любят комфорт, Кастин. И они тоже. Только свободу они любят больше. Я хочу научиться у них любить безудержную свободу. Не бойся, это не вырвет меня из-под твоей власти. Я предан тебе и верен… насколько вообще могу.
        - Разве тебя когда-то сдерживали какие-то рамки?
        - Ты путаешь свободу и вседозволенность, - серьезно сказал Тарвик. - И я путал. Только сейчас понимать начал. Дай мне возможность убедиться…
        - Ты свободен, Тарвик. Делай что хочешь. Если ты понадобишься, я найду тебя, и если к тому времени твоя свобода не станет безграничной и ты будешь помнить…
        - Дурак ты, Кастин, - устало перебил Тарвик, - хоть и король. Свобода не исключает чувства долга. И я, конечно, приду, когда ты позовешь. Может быть, даже не один. Но вопрос в другом. Не во мне и не в тебе. Женя, Риэль, вы позволите мне пойти с вами?
        Они переглянулись, и Женя прочитала в глазах Риэля собственный риторический вопрос и озвучила его:
        - Почему нет?
        Тарвик даже не улыбнулся. Наоборот, даже помрачнел и говорить начал с трудом.
        - И еще. Я хочу сказать об этом именно при Кастине, потому что не только Хайлан умеет отличать правду от лжи. Прости, Женя. Прости мне мою безжалостность и вживание в роль. Кастин, не удивляйся. Ты знаешь, я к высокопарности не склонен, но вот думаю… вместе с этой девушкой в наш мир действительно пришла надежда. Понимаешь ли, Риэль мог протянуть мне руку, и это неудивительно, он парень добрый и отзывчивый, но Женя… Женя другая. Она не мягкая бесхарактерная дамочка, вовсе не отличается повышенным великодушием и даже где-то жестковата. Однако и она протянула мне руку, несмотря на то, как я поступил с ней. Не в том дело, что я притащил ее сюда, и даже не в том, что действительно собирался пристроить в приличный бордель, когда понял, что девать ее некуда, ордена нет, а тебе она и не нужна была. В этих пятидесяти тысячах. В этом вживании в роль. Ни одна женщина после этого не захотела бы помочь. Ни одна женщина Гатаи. Она ведь любила меня, Кастин, и куда больше, чем Райва.
        - Хватит каяться, - грубовато прервала его Женя. - Мне этого не нужно.
        - Мне нужно, - пожал плечами Тарвик. - Я и забыл, что такое стыд. Может, и не знал никогда. А теперь вот знаю. Я, Женька, циник и большая сволочь, куда большая, чем Кастин, если ты вдруг засомневалась. У него хоть цель есть великая, а у меня нет. У меня одни только задачи. Я, например, не умею мечтать. Не имею, ради кого жить, - уж прости, Кастин, умереть ради тебя я могу, а жить - не получается. Я, Женя, идеальная сыскная машина. А хочется попробовать быть человеком. Не получится - значит, не судьба. Но попробовать я хочу.
        - Сыскная машина? - усмехнулся Риэль. - Предположим, что этот монолог ты произнес спьяну или еще почему. Но по какой причине ты поддерживал меня и брал на себя то, что должно было достаться мне? Почему ты во время допросов неизменно давал мне время прийти в себя или подумать, что говорить? Ради задачи? Тогда какой? Ведь Женя не нужна была королю и кому-то еще, кроме меня. Конечно, ты можешь пойти с нами, Вик. С менестрелями нередко ходят обычные бродяги. И разве ты сомневался, что Женя решит иначе?
        Тарвик тяжело посмотрел на Женю и кивнул.
        - Да. Она не ты, Риэль. Женщина, способная в драке хладнокровно и беспощадно врезать со всей дури мужику промеж ног, добротой и душевностью не отличается.
        - Ага, - безмятежно согласился Риэль, обнимая Женю. - Хватит одного ненормального, то есть меня. Когда мы сможем уйти… Кастин?
        Вообще он впервые назвал короля по имени, и не без труда. Раскованный и умеющий вести себя в приличном обществе Риэль. И ведь почему вдруг - ради Жени, скорее всего. Чтобы успокоить.
        Ему не нравился Кастин, король Комрайна.
        ДЖЕН САНДИНИЯ
        Женю немножко трясло. Странно, никогда она не нервничала перед экзаменами. Твердо знала, что сдаст, а в самом худшем случае пересдаст. Читала у них философию одна карга, не старая, но стареющая и потому ненавидевшая молодых и красивых студенток лютой ненавистью, поэтому девчонки, что посимпатичнее, перед ее лекциями живенько смывали косметику, надевали бабушкины очки и туго-туго стягивали волосы, и все равно это не избавляло от язвительных и оскорбительных реплик, не сданных коллоквиумов и проваленных зачетов. Женя даже не старалась выглядеть похуже, это было труднейшее время, и она не следила за собой больше соблюдения элементарных гигиенических правил, на каргу ей было плевать, предмет она знала, потому когда карга с упоением взялась ее заваливать, Женя спокойно объяснила, что пару ей ставить, разумеется, можно, но прямо отсюда она пойдет в деканат и потребует пересдачи экзамена целой комиссии: философия, чай, не японский и даже не итальянский, преподавателей хватает, и раз уж уважаемая доцентиха не может беспристрастно оценить Женины знания, так пусть это делает комиссия. Удивительно, но из
аудитории она тогда вышла даже не с тройкой, а с четверкой.
        А тут - тряслась, хотя пересдача не была ограничена по времени. Правда, возвращаться раньше чем через полгода считалось дурным тоном, но что такое полгода в жизни менестреля? И даже если порассуждать логически, бояться нечего: если Риэль считал, что она уже способна выдержать испытание, значит, способна. Но коленки дрожали еще сильнее, чем пальцы, и холера Тарвик предлагал влить в нее полфляжки водки для поддержания боевого духа или хотя бы доведения до стадии «а нам все равно». Риэль ласково гладил ее по щеке, но и это не помогало. Скорее всего, где-то здесь, точнее, там, в зале, ошивается и Райв, совершенно точно там Симур и Гартус, а этот козел уж непременно постарается ее морально уничтожить. Только вот Гартуса она не боялась. Мандраж был общего плана.
        Мимо прошествовал глава Гильдии. Интересно, когда он сам пел в последний раз и пел ли вообще? На Гатае чиновники, конечно, не были так далеки от знания исполняемых дел, дорожника не ставили командовать лекарями, так что предмет они знали. Даже если глава Гильдии и прочие члены приемной комиссии сами не выступали, то уж оценить выступление могли весьма профессионально.
        Почему-то собралось много публики. Риэль пожимал плечами: я вообще один перед Гильдией пел, случалось участвовать в мероприятии в качестве экзаменатора, это естественно, но если в Гильдию хочет вступить ученик, обязательно собирают наиболее известных менестрелей, кто есть в городе, а Симура Риэль и вовсе заранее предупредил. Обольщаться не надо, как бы хорошо ни относился к ней патриарх, судья он крайне строгий. Почему публика? А почему бы и не быть публике: поглазеть на знаменитостей, послушать новичков. Не так уж часто сразу несколько новичков держат экзамен.
        Женя должна была исполнить три песни: две по ее выбору, одну - по выбору Гильдии, и там вполне могут послушаться и вредину Гартуса, и тогда Женя запросто может провалиться, да только дураков в Гильдии нет, услышав голос Жени и манеру исполнения, они прекрасно поймут, на что она способна. Ну и провалишься - тоже не смертельно, еще годик в ученицах походишь, иные по пять лет ходят, а в Гильдию вступить так и не могут, но ничего, живут и даже преуспевают. Сравнительно. Только куда больше шансов на то, что у Жени все получится, потому что главное - голосом она владеет, аккомпанировать себе может вполне прилично, репертуар имеет, и, надо признать, неплохой.
        Тарвик вынырнул из толпы и принялся прилаживать ей к платью… Черт его подери, где он добыл осеннюю смерть?
        Старик с небывало звучным голосом, явно бывший менестрель, призвал всех войти в зал. Все и вошли. Абитуриентов согнали в один угол, учителей - в другой. Слушатели стояли вдоль стен, подпирали колонны или сидели на широких подоконниках, приемная комиссия восседала на неудобных стульях с высокими спинками. Испытание началось.
        Первый, совсем юный парнишка, обладал голосом ангела - чистым и высоким-высоким, словно был или ребенком, или кастратом. Витас бы обрыдался от зависти. Мальчик спел две нежнейшие баллады, по требованию комиссии спел третью - вполне ему по голосу подходящую. Комиссия посовещалась, покивала и решила, что юноша достоин быть членом Гильдии. Женю вызвали второй. Мандраж мгновенно прошел. Какой там мы имидж выбрали? Милая естественность. Женя не без изящества опустилась на стул, расправила платье, поставила ногу на подставочку, продемонстрировав ничуть не больше, чем стройную лодыжку, и запела «Не пробуждай воспоминаний» в переводе и обработке Риэля - романс, превращенный в балладу и пользующийся популярностью у слушателей. Второй была песня, сочиненная Риэлем специально для нее, а уж как он умел писать музыку, учитывая все особенности чужого голоса, было загадкой даже для Симура. Патриарх сидел на стуле, как на троне, и одобрительно улыбался. Гартус морщился. Точно затребует чего-нибудь неисполнимого… Но его опередил Симур, предложив свое «Темнолесье» - самую популярную балладу последних тридцати лет.
Спасибо, подумала Женя, конечно, не мне петь твою лучшую балладу, ну добавим задушевности и рвущей душу страстности русского романса.
        Экзаменаторы от восторга не рыдали, но, посовещавшись, решили, что и Женя Кови достойна вступления в стройные ряды членов Гильдии.
        Честно говоря, прочих претендентов Женя не слушала и даже не знала, всех приняли или кого отфутболили. Симура она потом, конечно, расцеловала, а в постную рожу Гартуса послала самую очаровательную свою улыбку. Дурак он все-таки. Женя ему ни в каком виде не конкурентка. Ей даже это не очень-то и надо было - вступать в Гильдию. Риэль так решил, и послушная ученица согласилась. Все равно ученичество ее никуда не денется, потому что не собирается она расставаться с учителем. Даже хорошо - два менестреля. Первое отделение для затравки - Женя, второе на сладкое - Риэль. Дуэтом им никогда не петь, потому что Женин голосишко - всего лишь фон для его тенора. Девочка на подпевках, и вовсе не стыдно.
        Праздновать событие они завалились в ресторан, забыв пригласить Гартуса. Зато как-то незаметно за их столом оказался Райв, что ничуточки менестрелей не удивило: у каждой девушки должен быть кавалер. Ясное дело, Риэль им быть не может, подозревали Тарвика, да вот, оказывается этот - явно из танов, да при хороших деньгах - а это еще лучше. Тарвик так же незаметно переместился на другое место, а Райв оказался рядом с Женей. Вот неплохо: слева Риэль, справа Райв, напротив - Симур и Тарвик, а кроме - менестрели, веселые и пьяные, любящие пить на халяву, но удивительным образом не было тех, кого Риэль не любил очень уж заметно.
        - Ты много пьешь, - шепнул Риэль. «На себя посмотри», - хихикнула Женя. Пьяно хихикнула. Это заметил Райв и просто увел ее. Взял за руку и повел проветриться, Женя едва успела рукой помахать. Вслед полетели весьма скабрезные советы, да Женя не умела обижаться на эту компанию.
        - Поздравляю. Я понимаю, что это была не твоя цель, а Риэля, и все же поздравляю. Кого попало они не принимают.
        Женя потерлась щекой о его бархатную куртку.
        - Не цель. Просто он считает, что так мне будет проще. Это сродни паспорту.
        - Чему? - не понял Райв и тут же забыл об этом, потому что Жене захотелось его поцеловать. Регистрация в Гильдии менестрелей Комрайна. Татуировка на внутренней стороне запястья. Биометрический паспорт по местным понятиям.
        Обстановка в Комрайне была куда более сложной и напряженной, чем даже год назад. И на дорогах пошаливали больше, и, следовательно, стражи на дорогах было больше. Татуировка - именно для стражи, потому что разбойников куда больше волнует кошелек. По пути сюда они дважды напарывались на мелкие группки маргиналов, так первую раскидал Тарвик (не без скромной помощи Жени), а второй они безропотно отдали большую часть наличных денег и были отпущены с миром. Как оно обычно и случалось.
        - Тебе тоже полторы тысячи лет? - спросила Женя, утыкаясь лицом в вишневый бархат. До чего ткань роскошная. Хочу такое платье. Только не вишневое, а, скажем, зеленое… И зачем? Ткань плотная, сверток большой, а таскать на себе… Обойдемся. Райву только волю дай - обвешает ее украшениями и скупит все дамские лавки столицы и ее окрестностей. У него, наверное, тоже есть копировально-денежный станок.
        - Помню, что я старше Кастина, но на сколько, забыл уже, - признался Райв. Ну что такое плюс-минус десять лет в их возрасте. - Тебя это пугает?
        - Не-а. Я все равно не представляю. Я умру морщинистой и беззубой старухой, а ты будешь такой же.
        Райв подавил вздох. Дурак. Чего заранее-то переживать? Пока у нее все зубы на месте, морщинками и не пахнет, даром что возраст называется «под сорок», она стройна, хороша и обаятельна, и великий маг и бунтарь влюблен в нее по самые уши. И это так очевидно, что попросту невозможно не ответить взаимностью. Самый лучший вариант - встречаться вот так, полуслучайно, проводить вместе несколько дней или несколько недель, не заморачиваясь разными взглядами и разным образом жизни, и расставаться до следующего странного свидания. А что особенно приятно - и Райв так думает. Наверное, будь Женя все время под рукой, либо надоела бы (или он ей), либо ругались бы по всяким политическим вопросам, либо просто чувства перешли в привычку… Нет, даже этим хороша Гатая. И ведь какой мужик: стоит себе спокойно, не хватает за грудь и не тянет в постель, потому что ей действительно надо проветриться… Выпито было много, а если учесть, что вино наложилось на предэкзаменационный мандраж, то Женя Кови в данный момент являла собой идеальный образец пьяной бабы.
        - Чему ты смеешься? - едва касаясь губами ее волос, спросил Райв. - Лучше скажи, ты меня хоть немного любишь?
        - Обязательно. И даже, пожалуй, не немного.
        - А почему не спрашиваешь, люблю ли я тебя?
        - Сам скажи.
        - Очень. Если бы ты знала, как я рад, что ты не захотела возвращаться домой… Я понимаю, что из-за Риэля, а не из-за меня…
        - Из-за тебя тоже. Немножко. Или не немножко. Не заморачивайся. Могу тебе одно сказать, только не зазнавайся: на Гатае у меня не было никого, кроме тебя.
        - Почему это не зазнавайся? Буду! Это лестно. Разве не ухаживали?
        - Ухаживали. И вообще… О господи, нет, только не это!
        Женя еще договорить не успела, когда Райв уже развернулся и выхватил меч. Даже не выхватил - меч словно материализовался в его руке из ничего. И растерялся, потому что не было позади сотни разбойников или десятка до зубов вооруженных стражников. Только тан Хайлан собственной персоной. Не то чтобы испуганный, но напряженный. Тут же понабежали его одинаково одетые, но замерли в отдалении, потому что Райв всего лишь улыбнулся. Жене бы он так улыбался - сбежала бы не то что из Комрайна, с Гатаи, и не обязательно на Землю, а вообще куда глаза глядят.
        - Женя? - неуверенно спросил риэлев обожатель. - Ты ведь Женя, подруга Риэля? Останови этого воина, пожалуйста.
        - Он досаждает тебе? - поинтересовался Райв. Хорошим тоном, выразительным таким. Наверное, даже бесстрашному тану Хайлану стало не по себе. Женя склонила голову.
        - Тан Хайлан, вы опять за тем же?
        Он подумал немного, косясь на обнаженный меч, и кивнул.
        - Да, девушка. Ты готова натравить на меня своего поклонника?
        - Выбирай выражения, - тускло произнес Райв. Может, и правда, натравить, а потом придумать для Риэля тысячу и одну уважительную причину? Нет. Нельзя. Это будет не его победа, и он начнет рвать себе душу потому, что не сам справился, а что помогла ему даже не Женя, а Райв, ведь симпатия между мужчинами так и не появилась. Может, самой его прирезать и убедить Риэля, что совершила это в состоянии аффекта… и спьяну. Не поверит ведь. И ты сама - не сможешь, особенно после того как назойливый тан не побоялся ради Риэля пойти против всемогущей Гильдии магов. Женя положила руку поверх руки Райва на рукояти меча.
        -Я не знаю, как обращаться к вам, воин, - слегка поклонился Хайлан. Женя с трудом не разинула рот, услышав ответное: «А-тан Райв». Родственник короля? Брат? Старший брат Кастина? - Вы позволите мне поговорить с Женей, а-тан? Мы знакомы давно, и поверьте, я не причиню ей никакого вреда.
        - Хорошо, - равнодушно бросил Райв, возвращая меч в ножны. - Если что, позови, Женя, и я успею нашинковать всю эту свору в мелкий салат.
        Он отошел к парапету набережной, облокотился на него и принялся разглядывать темную воду Алькона. Наверняка ведь все слышит со своей магией и, может, даже видит. И пусть.
        - Что такое, Женя? Откуда такая враждебность? Ты же знаешь о моем отношении к Риэлю.
        - Я знаю, на что вы пошли ради него. А сейчас вы снова хотите сделать ему больно. Как это уживается в вас, тан Хайлан?
        - Легко, - очень по-земному ответил он. - А в чем проблема? Ты прекрасно знаешь, что кажущаяся ненависть Риэля не мешает ему получать наслаждение. Разве это не необходимо? Ты нашла себе друга, и я за тебя рад. Неужели и Риэль нашел?
        Выдать, что ли, Тарвика за любовника Риэля? Нет, не поверит, он же различает правду и ложь.
        - У него сегодня праздник, - прошептала Женя, - его ученица стала полноправным членом Гильдии. Он счастлив. И войдете вы - и отравите ему эту радость. Вы не понимаете, тан, что для Риэля радости плоти куда менее важны, чем душевное равновесие. А вы… да еще здесь, в Комрайне, среди менестрелей… Скотина вы, тан.
        Райв сменил позу, и Женя подумала, что этим он показал ей, что все слышит. А может, и нет. Хайлан не обиделся, хотя персоны его ранга не позволяют безродным бродяжкам обзывать себя скотиной… если за бродяжку не готов вступиться некий а-тан. Впрочем, Хайлана вряд ли смущают титулы. Вот меч - очень даже смущает.
        Он пожал плечами.
        - Хорошо, я приду завтра. Ты даже можешь его предупредить. Или так: я остановился в «Короне», пусть он зайдет сам. Несколько дней - и он свободен. Я ведь все равно найду его, Женя. Я не видел его больше года - это слишком. Он нужен мне.
        - Вам нужна его совершенная красота, тан. А на его душу вам наплевать.
        - Наплевать, - согласился Хайлан. - А тебе на мою разве не наплевать? Откуда ты знаешь, что я чувствую? Знатный, богатый, обладающий властью и характером, позволяющим мне умело распоряжаться этой властью, имеющий жену, пару любовниц, детей и внуков - я гоняюсь за бродячим менестрелем по всему Комрайну, потому что не могу обходиться без него так долго. Разве ты не сходила с ума от желания? Последние три месяца я решительно неспособен вести дела, я начал поднимать руку на своих женщин, я ору на внуков, и все потому, что давно не наслаждался этой совершенной красотой. Ты не уговоришь меня, Женя. Убить - да, можешь, но уверена ли ты, что Риэль поймет это правильно? Сама решай. Либо твой друг снова обнажает свой меч и решает проблему радикально, либо я вхожу в ресторан, либо ты передаешь Риэлю, где я остановился. Могу пообещать тебе только одно: я не буду его бить. Больше никогда не буду.
        Он поклонился, не особенно глубоко, но вежливо, повернулся спиной и пошел к своей карете, не сомневаясь в том, что Женя поступит так, как ему нужно. Она стояла, опустив руки и забыв, почему так горит правое запястье со свежей татуировкой, глядя вслед самоуверенному и точно знающему, что хочет, высокородному господину, считающему, что раз он играет своей любимой игрушкой всего несколько дней в году, то игрушка и потерпеть может. Теплые руки Райва обняли ее.
        - Ты слышал.
        - Слышал. Ты ведь ему передашь. Хочешь, я? Меня он все равно терпеть не может, да и мне не будет больно говорить ему об этом. Жаль, что я не могу убить эту скотину… то есть я-то могу, но Риэль будет уверен, что меня попросила ты… Дурак он, твой любимый менестрель.
        - Я скажу ему… завтра. Пусть сегодня ему будет хорошо.
        - Конечно. Вернемся ко всем?
        Не мужчина - золото. Умирает от одной только мысли о том, что не в постель придется идти, а в ресторан - пить и веселиться в компании отвязных певунов, но кивни Женя - и пойдет.
        - Мне сейчас будет весьма невесело, - отказалась она. - Так что перестань скромничать и сделай то, о чем мечтаешь.
        Райв поднял ее на руки, донес до своего рогоносца-жеребца. Ехать пришлось ужасно долго - аж три с половиной минуты, до скромненького такого домика в три этажа - дома на набережной стоили бешеных денег вообще-то, и Райв предоставил им кров - не только Риэлю со свитой, но и Симуру в знак уважения перед его заслугами на музыкально-певческой ниве.
        Риэль маялся с похмелья, но не особенно. Тарвик тоже не был румян, а вот Симур еще даже из комнаты не выходил, кряхтел: «Стар я для всего этого», и служанка уже отнесла ему местный набор для борьбы с последствиями серьезной пьянки.
        - Что случилось, Женя? - спросил именно Риэль. А Тарвик не спросил, хотя был куда наблюдательнее. Он знал. Видел, наверное, Хайлана. Потому и не интересовался, почему так мрачна Женя. Она набралась решимости… нет, не набралась. Она понимала, что передаст приглашение. Понимала, что сделает Риэлю больно. И понимала, что никто, кроме него, не может решить этой проблемы.
        Риэль выслушал, бледнея еще сильнее, хотя вроде и некуда было, кивнул:
        - Да. Спасибо, что не вчера. Я…
        - Убью я его, - сообщил Тарвик, - и если ты начнешь меня за это ненавидеть, переживу.
        - Ты уже обещал убить придурка с жезлом кары, - язвительно напомнила Женя. Тарвик удивился:
        - А кто тебе сказал, что я этого не сделал?
        - Не надо никого убивать, - ровно проговорил Риэль. - Потому что мне от этого легче не станет. Я пойду. И провожать меня не надо. Я не стану бросаться в реку или вешаться на первом дереве. За все надо платить. Я вернусь. Я всегда вернусь к тебе, Женя.
        Он встал и быстро, чтоб не передумать, пошел к двери, как был, в полурасстегнутой серой рубашке, встрепанный, очень похожий на птицу. Тарвик проводил го глазами и осуждающе покачал головой.
        - Нет, ну каков болван, а? Искать будешь - не найдешь. Женька, а если Хайлан вдруг помрет естественной смертью? Подавится там чем-нибудь, в сортире поскользнется и свернет себе шею? Риэль это тоже на меня повесит?
        - Повесит. Он не настолько наивен, чтоб не понимать, какой ты специалист… В том числе, наверное, и в естественных смертях.
        - Обижаешь, - вовсе не обиженно сказал Тарвик. - В этом я, увы, не большой специалист. Я попроще умею, а так, чтоб изощренно - не моя специализация. Не стану я этого делать именно потому, что знаю Риэля. И всю его биографию. И все его мотивы. Жезл кары не располагает к скрытности, так что все я теперь знаю. За что он собрался платить? За то, что хотел спасти своего друга так, что наплевал на собственную честь и гордость?
        - Ты мне это говоришь? - горько спросила Женя. - Столько времени уже прошло, я понадеялась, что у Хайлана это прошло…
        - Любовь, - философски произнес Тарвик, наливая себе еще стакан опохмеляющего напитка. Женя тоже уже два выпила - вкусное было пойло, похожее на глинтвейн, но без капли спиртного. - А у нашего дурака - комплекс несуществующей вины. У него это давно… То есть о существовании комплекса я знал еще с нашего знакомства, но причины… Женька, как ты умудряешься понимать эти его заморочки?
        - Как ты умудряешься не понимать?
        Тарвик неприятно усмехнулся, опустил голову и вдруг спросил:
        - А этот твой где? Не отправился убивать Хайлана как-нибудь изысканно?
        - Он же не дурак. Вик, я и сама б его убила, ей-богу.
        - Но с другой стороны, - словно и не слыша ее, продолжил Тарвик, - тело тоже своего требует. Не замечал я что-то, чтоб Риэль заинтересованно поглядывал на мужчин…
        - Но он же…
        - У меня прошло, - с нескрываемым удовольствием сообщил Тарвик. - Ну то есть совершенно. И это лучшее, что случилось со мной в последние пять лет. А ему поменьше досталось, так что, я думаю, тоже прошло. Ой-ой-ой, только не надо от меня шарахаться, я не буду тебя совращать, потому что… потому что Райв меня быстренько вернет в исходное состояние, и навсегда, потому что никакая магия не пришьет оторванное обратно. О, забыл. Смотри, это тебе принесли подарок. Бери, бери, это от Кастина, его знак. Жень, разве не лестно: сам король помнит о тебе и следит за твоей жизнью? Клянусь, я ему не говорил!
        Женя открыла крохотную коробочку. Истинно королевский подарок. Маленький золотой резной шарик, а внутри то, что Женя назвала бы сухими духами. Сохраняет запах почти полгода. Носить можно как кулон на цепочке, или прикалывать к платью специальной булавкой или просто держать в кармане. Легкий аромат будет сопровождать повсюду. Дарили ей уже нечто подобное, только намного проще. На месяц хватало. Тарвик принюхался и одобрительно кивнул:
        - Осенняя смерть. Соображает.
        - Ты где цветок взял? - вспомнила Женя.
        - Купил. А что? Сама ж знаешь, у меня заначки есть. На очень черный день. Жень, ну давай пойдем погуляем, в цирк сходим, в зверинец, ну куда угодно, чтоб ты не зацикливалась на одной мысли. Привет, Райв.
        - Привет, Вик. Ушел? М-да… Женя, возьми себя в руки, не расклеивайся. Он в конце концов сам выбрал. И не спорь. Я легко могу избавить его от этого самонадеянного тана. И Риэль знает, что я могу. И тан останется жив и здоров. Но он же у нас… все, молчу.
        И он честно молчал целый час, пока Женя не спросила:
        - Ты и правда а-тан? Ты родственник Кастина? Брат?
        - Что интересно, старший, - хмыкнул Райв. - Мы не похожи, у нас матери разные, а отец один… По крайней мере, так считалось, хотя ни в моей матери, ни в его быть уверенным было нельзя. Очень большие гулены достались нашему папеньке. Но мы привыкли считать себя братьями. В конце концов это определяется не только кровью. Женя, выбрось из головы. Ты не сумеешь решить его проблемы, потому что решать должен он.
        - Если бы он хотел, - выразительно вставил Тарвик, делавший вид, что читает книгу, - он бы давно избавился. Наложил на себя епитимью - и чуть не гордится. Райв, ты ее в случае чего поймать успеешь? Она девушка шустрая и ужасно обижается, если ей начинают сообщать неприятную правду, которую она к тому же и сама знает. Знаешь, Женя, он просто боится забыть о своей вине, забыть о своей боли. Есть такие люди. Нужно ему жить прошлым. И наплевать, что в настоящем все складывается не так уж и плохо, главное, что в его жизни были события, заставлявшие его так страдать. Не скажу, что он своим страданием упивается, зато ему кажется, что, перестав постоянно думать о Матисе да Камите, он непременно предаст их память. Ну зачем он таскает за собой флейту, если практически на ней не играет? Но сидит у костра, гладит футляр и вспоминает, как боялся вытащить кол из тела Камита, как его насиловали, пока тот умирал, как тот кинулся его убивать, думая, что так спасет. Самый глупый поступок, какой можно придумать. Что в итоге вышло? Насилие наш нежный юноша пережил, и уж если бы Камит не наворотил глупостей, то
пережил бы еще легче, потому что было бы, к кому прислониться. И ведь что интересно, Риэль винит в этом опять же себя. Две разновидности идиотов: у одних всегда виноват кто-то другой, зато другие, словно в компенсацию, придумывают себе несуществующую вину. Ты меня знаешь, знаешь, что я циник и вообще сволочной мужик, но даже я вижу, что Риэль по благородству души кого хочешь за пояс заткнет. Я серьезно. Чистый, честный и благородный. Как сказочный герой. Ну так какого ж рожна он так увлечен самоистязанием? Только не говори, что иначе он не был бы чистый, честным и благородным. Был бы. И уж прости, он вполне мог бы не пойти к Хайлану.
        Совершенно спокойно Женя кивнула.
        - И Хайлан подождал бы, пока мы не будем в дороге.
        - Хорошо, - устало согласился Тарвик и очень громко захлопнул книгу. - Хайлан - самоуверенный и привыкший к безнаказанности тип, нуждающийся в том, чтобы кто-то окунул его носом в дерьмо. И даже я способен это сделать, о Райве я и не говорю. Так нашей барышне нервной - я, заметь, не о тебе! - этого не надо. Женя, можешь просто подойти и дать мне по морде или по яйцам, если он никогда не оправдывал себя тем, что, дескать, помощи ждать все равно неоткуда. Не идешь? Ну вот. Теперь помощи до хрена и больше. Как ты думаешь, Кастин не нашел бы повода избавить Риэля от Хайлана? Ты такое слово «опала» слышала когда? Придрался бы - и вали, дорогой тан, в свое имение без права выезда.
        - А он бы и не выезжал, - подал голос Райв, - послал бы своих людей, и те привели бы Риэля на поводке. Женя, как это ни грубо, Тарвик основательно прав. Риэль нуждается в Хайлане, и именно для того, чтобы тот напоминал ему об этом… предательстве.
        - Ты-то откуда знаешь? - вскинулась Женя. Райв пожал плечами.
        - От Тарвика. Ты знаешь о моем отношении к мужеложцам и моих понятиях о чести. На примере Риэля я понял, что действительно есть люди, готовые ради любви на все. То есть совершенно на все. Он ради этой своей любви идет по зову Хайлана.
        - Ага. Раз он предал любовь, должен вечно платить. Наверное, с точки зрения идеалиста так и есть, да только у Риэля, словно у классического шизофреника, ложный посыл. Не было предательства.
        - Матис счел, что есть, - ответила Женя, не очень понимая, зачем она с ними спорит? Будто она не была согласна. Да, Риэль так привык истязать себя воспоминаниями, что боится остаться без них, а Хайлан не позволяет этому случиться. Понимание не решает проблемы: как помочь Риэлю? Как вытащить его из этих воспоминаний? Как заставить его отделить прошлое от настоящего, если он этого не хочет?
        Потому она встала и ушла в свою комнату. То есть в комнату Райва. Пару пуговиц пришить надо, в том числе и к рубашке Тарвика, носки подштопать, здесь это не зазорно совсем, а еще неплохо бы наконец реализовать давнюю идею насчет блузки, с которой никак не выводится пятно, а блузку жалко, она удобная и симпатичная, и если сделать ее покороче и не заправлять в штаны, а из обрезков сделать…
        Райв отобрал блузку и отложил в сторону.
        - Ну давай попробуем придумать, как ему помочь. Нормальный разговор с Хайланом поможет?
        - Нет. Ни тебя он не испугается, ни короля. Он, по-моему, патологически бесстрашен.
        - Значит что? Только ты.
        - Хайлан меня не послушает. То есть послушает и сделает по-своему. Он не привык в чем-то себе отказывать.
        - То есть душещипательные беседы о любви не помогут. Женя, это внутренняя проблема Риэля. Я согласен с тем, что обычному менестрелю никогда не удастся противостоять владетельному тану. У Тарвика, что бы он о себе ни думал, руки коротковаты, он может только убить. Но я-то могу больше. Ты не забыла, что я не самый слабый маг и могу просто заставить Хайлана забыть о Риэле?
        - Интересно, - задумчиво спросила Женя, глядя в его темные глаза, - а почему ты мне об этом говоришь? Ну дождался бы, когда мы уйдем из города, навестил Хайлана, внушил бы ему, что нет никакого Риэля или никакой любви…
        - Потому что это не бесследно. Потому что любое вмешательство в душу человека обязательно ее повреждает. И забыв о Риэле, Хайлан может забыть что-то еще - о жене, например, или о короле, или о необходимости снимать штаны, усаживаясь на толчок. Или у него резко изменится характер, и неведомо как. Он может стать нежным и ласковым, а может - сущим тираном. И узнав об этом от кого-то из менестрелей, Риэль первым делом подумает обо мне, а потом свяжет с тобой. А ты ни сном ни духом, но он тебе не поверит. И зачем мне надо вас ссорить?
        - Тогда что? Просить короля? А ему это надо?
        - Ему это не надо. И он не чувствует себя виноватым перед тобой… потому что чувство вины за столько лет стирается из души начисто, и потому что он король и привык играть людьми, и потому что он магистр, что тоже не располагает к мягкости и доброте. Но он имеет привычку соблюдать равновесие, если такая возможность имеется. Он изменил твою жизнь, но имеет возможность сделать ее чуть приятнее и без вреда для общего положения. Что такое для короля тан Хайлан? Да то же самое, что бродячий музыкант. Хайлан не влияет на ситуацию в Комрайне, возможно, просто потому что ему этого не хочется. И король может внятно сформулировать свое требование: не трогать Риэля, потому что такова его королевская блажь. Услышал, дескать, об этаком самоуправстве и решил вступиться за беззащитного. И никто не удивится, потому как с ним это бывает. Слышала, что в народе его зовут Кастин Справедливый? А он черт-те сколько сидит на троне. Знать может иметь на него зуб, а вот народу - не за что. Он сидит где-то высоко, он не просто король, но король-маг, он может все - и более того, он это делает. Он следит, чтоб наместники не
наглели, он сдерживает особо распустившихся баронов, он вполне способен отправить на плаху собрата-мага, увлекающегося опытами на людях.
        - И что подумает Риэль?
        - Может подумать, что Хайлан наконец излечился он него.
        - Или что Хайлану велели… Райв, а нет ли какой травки, которая делает мужчину импотентом?
        Райв помолчал. Ага, мужская солидарность. Это ж самая страшная кара, какая может обрушиться на обладателя пятой конечности.
        - Не слышал. Но я просто не интересовался. Может, и есть. А кто будет давать ему отвар - ты? И каким образом?
        - Ладно, - решила Женя, снова берясь за кофточку и ножницы. - Давай это оставим. Не хочешь - не нужно. Достали меня сильные и уверенные мужчины с их иллюзией, что все должны быть такими же сильными и уверенными.
        - А разве нет? - растерялся великий маг, не научившийся за свои полторы тысячи лет простой истине: все разные. И должны быть разными.
        Райв отобрал у нее ножницы.
        - Ты что делаешь? Пойдем лучше другую купим. Я готов завалить тебя золотом, скупить все лучшие наряды, какие только есть, но понимаю, что тебе этого не нужно. Так давай хоть просто купим новую блузу взамен испорченной. Тебя смущает, что ты не сама…
        - Глупости, - оборвала его Женя. - Я большая девочка, и это меня не смущает. Содержанкой я себя не чувствую, и вообще мужчины созданы для того, чтобы женщины могли облегчать их кошельки. Просто мне не до походов по магазинам. Но ты меня не понимаешь. Ты не понимаешь Риэля. И я завидую тому, какой ты сильный, цельный, твердо знающий, что надо тебе и остальным, не имеющий убивающих тебя воспоминаний.
        - Зачем ты так? - очень тихо произнес Райв. - Ты ведь сильная. И не спорь. Ты не только выжила в чужом и чуждом мире, ты не захотела из него уходить. Ты поддерживаешь Риэля, к тебе тянется Тарвик - никак не самый слабый человек на Гатае, ты произвела впечатление на Кастина, а это, поверь, нечастое явление. Ты понимаешь, что у меня не может не быть убивающих воспоминаний, и понимаешь, что я не позволяю им себя убивать. А Риэль упивается ими. Он молчит, он не сетует, не жалуется, так что это не напрягает ни меня, ни Тарвика. Мы просто волнуемся за него. Понимаешь? Мы видим, что ему плохо, и понимаем, что ему просто…
        - Просто? - так же тихо переспросила Женя. - Просто ему восемь лет жить с осознанием собственного предательства? Просто ему помнить, как умирал Камит? Просто ему переступать через себя и идти к Хайлану, ложиться в его постель и делать то, что тот требует, а потом еще принимать от него деньги? Эк тебя перекосило… Ну да, Хайлан дает ему деньги, и Риэль их берет и даже не раздает нищим, потому что и это он считает частью своей кары. Ты умный и сильный, и ты никогда не поймешь его. Никогда. А я понимаю. Давай прекратим, спор беспредметный, ты не переделаешь Риэля и не вынудишь меня думать о нем иначе.
        - И не собираюсь, - обнимая ее, пробормотал Райв. - Я люблю тебя и за то, что ты способна нянчиться с Риэлем годами.
        Женя вздохнула. Ни черта он не понимает. Ни черта. Не нянчится она. Скорее Риэль нянчится с ней, такой сильной и умеющей приспособиться. Зато как приятно лишний раз услышать «я люблю тебя». Райв не так чтоб щедр на признания, так что тем более приятно.
        Все-таки он утащил ее из дома, водил по дамским лавкам, ресторанам и всяким экзотическим местам - в Комрайне было на что посмотреть. Ночью не давал покоя, утром, едва она проснулась, снова начал усердно отвлекать, и так старался, что Женя столь же усердно прикидывалась, будто отвлеклась и о Риэле вовсе не думает. А он это отлично понимал. А она отлично понимала, что понимает он.
        Тарвик занимался какими-то своими делами, перед ними, естественно, не отчитывался, свежий синяк на скуле никак не комментировал, и Женя понадеялась, что он всего лишь ввязался в какую-нибудь свару. Заставляла себя надеяться.
        Риэль вернулся через три дня, как и в прошлый раз. Он говорил, что на большее Хайлана не хватает. Ну надо думать, трое суток почти не вылезать из кровати - кого хочешь не хватит.
        Был он… в общем, как ни странно, выглядел он почему-то лучше, чем в прошлый раз. Хотя бы живым. Конечно, белая кожа приобрела желтовато-серый оттенок, исчез нежный румянец, потускнели серые глаза, и странно выглядели на этой маске припухшие от поцелуев потемневшие губы, но он все же не казался мертвым. Никто не произнес ни слова. Риэль молча сел к столу - они как раз обедали, положил в дожидавшуюся его тарелку мяса с кашей из дорогущей крупы, сильно напоминавшей перловку, и даже прикинулся, что ест. Нет, он глотал, почти не давясь, но механически, не поднимал глаз, не поблагодарил, когда Райв налил ему вина. Может, ему дать возможность напиться? Пусть и не поможет, зато забудется хоть на какое-то время. Женя выразительно посмотрела на мужчин, и они послушно вспомнили о совершенно неотложных делах.
        - Не надо, - отчетливо произнес Риэль. - Не надо изображать благородство.
        - А чего б не изобразить? - хмыкнул Тарвик. - Говорят, я в роль вживаюсь хорошо, вот и порепетирую, как это - благородство изображать. А ты не изображай жертву, лучше поговори с Женькой или поплачь у нее на груди…
        Увернуться он успел, но поймать летевшую в него тарелку нет, и ценный фарфор разлетелся от удара о стену. Райв сгреб Тарвика могучей рукой и одним движением выкинул в другую комнату, словно нашкодившего щенка, и сам вышел следом, будто ничего и не случилось. Риэль почти и не отреагировал. Допил стакан и задумчиво посмотрел на бутылку. Женя встала и принесла из буфета крепкую наливку, потому что напиться столовым вином не удалось бы и ей.
        - Хочешь, я уйду?
        - Нет. И они могли остаться.
        - Зачем?
        Риэль вдруг обнял ее и уткнулся лицом ей в грудь.
        - А плакать уже не получится. Разучился, - глухо пробормотал он. - Женя, чем я прогневил Создателя? Зачем уродился привлекательным? И ведь не настолько уж я и хорош, почему Хайлан так запал…
        - Ты для него совершенство, Риэль. И я его понимаю, - гладя мягкие-мягкие светлые волосы, вздохнула Женя. - А тан Хайлан - обыкновенная скотина, не привыкшая себе отказывать.
        Риэль неохотно от нее оторвался, выпил наливки и вдруг отставил стакан.
        - Не поможет. И даже не хочется. Чем занимались? Обо мне говорили?
        - Конечно. То есть не все время. Райв таскал меня по магазинам, кофточку вот купил, туфли удобные… Но да, говорили…
        Он усмехнулся. Нет. Это неправильная усмешка. Не его.
        - Я знаю, что они говорили. Что я слаб, что я сам придумал себе наказание за несуществующую вину, что я впадаю в гордыню, отказываясь от их помощи, что веду себя недостойно мужчины… А ты ведь спорила - и зря, потому что я во многом с ними согласен.
        - Я тоже. И что это меняет?
        Он поднял усталые глаза.
        - В твоем отношении - наверное, ничего. Ты понимаешь. Или просто сочувствуешь.
        Женя подтащила тяжеленный стул и села рядом. Ему нравилось держать ее руку. И ей - тоже.
        - Несуществующая вина… Почему сильные так в этом уверены? Я знаю, что виноват.
        - И в чем?
        - В том, что сделал горькими последние дни Матиса, - даже удивился он. - В том, что, умирая, он думал о том, как я был в постели с другим, да еще за деньги. Легче умирать, когда рядом любящий.
        - А если Матис считал иначе? - спросила Женя. - Если он не хотел, чтобы ты видел его смерть? Те деньги, что вы скопили, остались у него или у тебя?
        - Надеюсь, что у него. Только негде ему было взять остальное…
        - Он не мог вылечиться, но мог облегчить себе последние дни. Мог поселиться в приличной комнате, нанять сиделку, принимать обезболивающее… Что с тобой, Риэль?
        Он смотрел на нее во все глаза. Неужто самому в голову не приходило?
        - Он так и сделал, - прошептал Риэль. - Так и сделал. Снял домик, заплатил хорошей сиделке… А лекарства не нужны. Умирающие от костной лихорадки не чувствуют боли. Они вообще перестают чувствовать. Тело умирает… Мне сказал Хайлан, что Матис так и сделал. Верить ему?
        - Почему нет? Хайлан не унижается до лжи. Он любит тебя по-своему, хотя и не понимает, что любовь - это несколько другое.
        - А что?
        - Когда не для себя, а для любимого. Как Камит - для тебя. Как ты - для Матиса.
        Риэль притянул ее к себе, усадил на колени, ткнулся лбом в плечо.
        - В этот раз было не как обычно, - вдруг сказал он после очень долгого молчания. - Он был необычно ласков. Ни одного грубого слова, ни одного резкого движения… если ты меня понимаешь. Он не бил меня, как обычно к концу… Просил… помочь, а когда уже не выходило, просто отпустил. И… Женя он не стал давать мне деньги. Сам не стал. И сказал, что не может без меня, не представляет своей жизни без единственного источника света… - Он издал горький смешок. - Конечно, это не мешает мне его ненавидеть, а себя презирать. И пусть они думают, что хотят: что я сам придумал себе эту кару, что не хочу принимать их помощь…
        - А почему ты не хочешь принять их помощь? - немедленно спросила Женя.
        - Потому что они не могут отговорить Хайлана. Тарвик вообще может только убить, но Хайлан не сделал ничего, заслуживающего смерти. Да, восемь лет назад он велел своим людям меня держать, так ведь мне этого урока хватило, больше… больше никакого насилия не было, Женя.
        - Ну а Райв, а Кастин?
        - Кастин… Королю нет до меня никакого дела. Нет, он хороший король и хороший человек, насколько можно остаться хорошим за пятнадцать веков. Он справедлив. Действительно наказывает зарвавшихся высокородных… Только это не от сердца - от ума. Понимаешь? Нужна официальная жалоба… и очень может быть, что моя будет рассмотрена незамедлительно. Только ведь я не стану жаловаться. Да и не на что. Хайлана не за что наказать. По законам королевства - не за что. Да и мне… мне и так достаточно, не хочу, чтобы обо мне еще и такая слава пошла: а, тот самый Риэль, которого так любил один тан, что даже королю пришлось этого тана охолодить… А Райв… Райв сделает это от сердца - ради тебя. Только вот что? Опять же остается убить или… магия - это еще хуже. Магию применяют редко, потому что предсказать ее последствий не может никто. Предположим, что Хайлан забудет меня, но каким это его сделает? Нет, Женя, это… это моя судьба.
        - Он не дает тебе забыть, и тебя, дурака, это радует! - выпалила Женя сердито. - Ри, ну зачем? Ты все равно никогда не забудешь ни Камита, ни Матиса, потому что невозможно забыть любовь. Ты никогда не забудешь вашего расставания с Матисом. Зачем лишний раз растравлять свои раны?
        - Чтобы помнить, - просто ответил Риэль. - Помнить не как прошлое, а как реальность. Я не могу иначе. Вот тюрьму я бы хотел забыть, и даже, наверное, забуду. Это делал не я, это делали со мной. Я бы и тех разбойников постарался забыть, если бы они не убили Камита. Я думал, ты понимаешь.
        - Нет, Ри. Я тебя не понимаю. Только какая разница?
        Не отрывая лица от ее плеча, Риэль помотал головой.
        - Никакой. Потому что ты, не понимая, не судишь. И… Женя, ты, пожалуйста, иногда зови меня так… Последним по имени меня называл Камит. Я уж и забыл, как оно звучит. Я очень люблю тебя, Женя. Ты даже не представляешь, как.
        Отчего же. Женя очень даже представляла. Что же другое позволило менестрелю, никак не обладавшему железной волей, ничем не выдать ее под пытками? От искушения он мог бы удержаться, соблазн мог бы игнорировать, со страхом сумел бы справиться, но в пыточной героев нет. Кто угодно сломается. А он не сломался, чем потряс даже видавшего виды Тарвика.
        Вместо ответа, Женя прижала его голову еще крепче. Ох, Хайлан, вот был бы здорово, если б ты умер своей смертью. От апоплексического удара, например. Или бы жена тебя отравила, чтоб ты от нее по мальчикам не бегал. Пусть ты помог нам - а ты помог, не побоялся всемогущей Гильдии, ты и вправду бесстрашен, только все равно: никакая твоя помощь не искупит того, что ты делаешь с Риэлем. Любишь, но для себя, а не для него. Так, как он, ты все равно не сумеешь.
        Тарвик поежился. Единственное напоминание о «тройке» у него заключалось в том, что он начал остро чувствовать холод. Прочие хвори ушли бесследно. Первые полгода он шел медленно, осторожничал в еде, а сейчас ничего, резво топал, успевал сбегать в лес с арбалетом, чтоб обеспечить всех, а прежде всех себя, ужином, жрал все подряд с отличным аппетитом, ни спина больше не болела, ни легкие не беспокоили, только вот мерзнуть стал. Сам он едва замечал свою новую особенность, не считая ее чем-то стоящим внимания. Становилось холодно - надевал куртку, носил свитер грубой вязки (на другой денег не нашлось), ночью стремился подкатиться к кому-то под бочок и посоветовал Риэлю купить палатку раньше, чем Риэль сделал бы это сам. Зато и таскал палатку Тарвик.
        Наглые менестрели пели баллады о возвращении Джен Сандиния, но оглядывались: нет ли стражи поблизости, не ошивается ли маг и вообще… А стража, случалось, эти баллады слушала и денежки в раскрытый футляр бросала. Шутник Риэль тоже сочинил пару песен - для себя и для Жени, правда, очень лирических, очень поэтических, услышать в них крамолу мог, наверное, только особо ненавидящий Джен Сандиния человек… а таковых вроде не наблюдалось. Гильдия смирилась. Делать было нечего, даже если прямо здесь, на рыночной площади, удавить рыжую девицу со знаком Гильдии менестрелей на запястье, ничего не изменится. Надежда уже пришла в мир, и магам остается только скрипеть зубами и искать обходные пути борьбы. Почему автоматически приход Джен Сандинии (почти явление Христа народу) означал утеснение именно Гильдии магов, а не королевской власти, скажем, или, к примеру, снижения налогов, не знал никто. Наверное, даже Кастин. Наверное, даже Райв. Женя не интересовалась. Ей было куда важнее, что их оставили в покое, и если стража интересовалась, кто они такие и куда идут, то только потому, что положено было по службе.
Как-то их даже доставили в участок для проверки личностей, но заинтересовали их не Женя с Риэлем, а Тарвик. Так уж случилось, что старательный стражник вспомнил, что кто-то похожий когда-то давно был в розыске. Их заперли в деревянной клетке и продержали там целые сутки, впрочем, не грубили, выпускали в туалет, и только Тарвика водили под конвоем, кормили незатейливо, но сытно и просили спеть чего-нибудь. Жене даже подумалось, что они нарочно проверяли так долго: ну разве плохо на халяву послушать самого Риэля? Да и эта рыженькая ничего из себя, есть на что приятно поглядеть, ну и мурлычет там чегой-то…
        Личности Жени и Риэля были подтверждены быстро, а с Тарвиком возникли проблемы: если он тот самый Ган, которого клеймили, но потом король его амнистировал, то где клеймо? Ты хочешь сказать, тать и вор, что магия может убрать клеймо? Выжженное клеймо? А, только по королевскому прямому указанию…
        Выпустили их без извинений, тут это не было принято: за что извиняться - что службу бдительно несут? Ведь никак не обижали, не грубили и вообще Женю яблоками угощали, мелкими, но сладкими, как пастила. Риэль отнесся к аресту философски: не первый раз, да и не последний, в морду даже Тарвику не давали, а менестрелям вообще от стражи нечасто достается, если, конечно, самому не просить. Что греха таить, спьяну и не то бывает. То есть бывало.
        Женя знала от Симура, что до ее появления Риэль пил заметно больше, и хотя в драки ввязывался крайне редко по причине неистребимого своего миролюбия, случалось, что попадал в кутузку на срок «пока не проспится». Да и то редко, потому что он, при кажущейся общительности и приветливости, был все же одиночкой, выпить в компании мог, и даже изрядно, но не до безобразия, а надираться всерьез предпочитал наедине с собой - либо в комнате в гостинице, либо в чистом поле, прихватив с собой бутылку чего покрепче. Да и Женя, бывало, останавливала его во время повальных пирушек во время и после состязаний. Она не то чтоб спасла Риэля от алкоголизма - тоже не великая редкость среди менестрелей, но кто знает, что было бы с ним дальше.
        Риэль посмотрел повнимательнее в спину Тарвика и озабоченно покачал головой. Заметил, что тот мерзнет даже в куртке. Женя, правда, тоже замерзла. Они опять забрались в северные края поближе к зиме, а все потому, что некий владетельный барон пригласил Риэля и его подругу выступить на свадьбе дочери и посулил такие деньги, что Риэль и Женя, переглянувшись, согласились. Менестрелей не обманывали, может, просто потому что к обманщику даже просто по дороге заходили неохотно, да и слухи о скупости расползались не только в среде музыкантов. Обжуливать менестрелей считалось у знати чем-то неприличным. Конечно, если менестрель был нерадив или вел себя нехорошо, то могли и вовсе не заплатить, да только среди тех, кто удостаивался специального приглашения, таких не обнаруживалось. А они даже аванс получили, доехали до города дилижансом, а вот нанимать коляску, чтоб доехать до имения, не стали - дорогое удовольствие. Да и пройтись перед выступлением Риэль любил. Природа его действительно вдохновляла. Они немножко сбились с пути, решив срезать петляющую дорогу, не заблудились, но до ночи не успевали. Лишняя
ночевка в лесу их не смущала. Места были спокойные, потому как барон был человеком сурового нрава и разбойников в своих владениях искоренял беспощадно. Стража за каждого отловленного головореза получала не только денежный приз, но и бочонок вина (плохого, конечно, для челяди, зато дармового), а головорезы получали на полную катушку: и позорный столб, и публичную порку, и каторжные работы либо отсечение руки. На выбор. И что удивительно, почему-то все выбирали каторгу, хотя и знали, что со здешних рудников не убегал еще никто и никогда. По словам всезнайки Тарвика, барон был и справедлив, с короля, видно, пример брал: с каторжниками обращались строго, но не жестоко, кормили нормально и честно выпускали по отбытии срока.
        Здесь пенсию назначали даже тем инвалидам, которые стали безрукими по приговору суда. Может, потому что за тяжкие преступления вовсе не руку отрубали, а голову. Пенсия была, конечно, мизерная, однако всяко лучше, чем ничего. А вот в случае Тарвика - не полагалось, потому что руку ему парализовали не по суду, а при задержании, значит, сопротивление оказывал - сам виноват. Посвящал ее во все эти тонкости именно Тарвик, а Риэль тоже порой головой покачивал, узнавая что-то для себя новое.
        - Привал, - объявил вдруг Тарвик. - Здесь гарта есть, будет костерчик, погреться хочется. И не надо сверлить мне спину сочувственными взглядами. Может, и это пройдет. Я знаю, что вам не холодно…
        - Мне - холодно, - возразила Женя. - Погодка та еще.
        - И мне не жарко, - скидывая рюкзак, согласился Риэль. - Нет, ну до чего легкие футляры делают эльфы… Как они доводят дерево до такого состояния - и прочное, и легкое…
        Тарвик уже возился с палаткой. Женя наломала гарты, выбирая засохшие веточки. Просто магический кустарник: расползается хуже сорняка, при этом ветки регулярно засыхают, новые отрастают - раздолье для бродяг. И ломается легко, можно даже без ножа обойтись. Риэль развел огонь, и Женя занялась женскими хозяйственными делами: начала разогревать остатки купленного в городе мясного пирога, кипятить чай, доставать кружки. Всегда ненавидела кухню и терпеть не могла ухаживать за гостями, а тут делала это с удовольствием. Разве это не признак счастливой жизни, когда мелкие хлопоты - и те в радость?
        Барон оказался чересчур уж владетельным: замок его был даже не велик - огромен, и, как все огромные строения, весь пронизан сквозняками и промозглой сыростью. Наверное, даже в его личных покоях было не особенно уютно. Но им отвели не особенно большие комнаты, которые было куда проще прогреть. Комнат было две - спальня и гостиная с камином и диваном, который достался Тарвику. Постельное белье и одеяла им дали без разговоров: ну, раз у приглашенных менестрелей имеется спутник, пусть поживет, не объест, только чтоб носа не казал на господскую половину, ел на кухне или прямо в комнатах. Сказано это было прямо, Тарвик разумно не выказал никаких обид и послушно не казал носа. Свадьба была даже не русская, когда деревня неделю пьет: здесь гуляли десять дней по какому-то старинному обычаю. Кроме Риэля и Жени, был приглашен Гартус. Группа бродячих акробатов, жонглеры, фокусники, два небольших оркестра сменяли друг друга во время танцев, а вот за обедами-ужинами работали менестрели. Какой бы скотиной ни был Гартус, вкалывал он честно, сменяя даже Женю, чтобы она не сорвала голос. А может, сказывалась
гильдейская солидарность: ведь она была уже не ученица, она была своя, а своих подставлять было нельзя. К тому же Женя польстила его самолюбию, сообщив, что петь в очередь с великим Гартусом - просто немыслимая для нее честь, и он смягчился, даже не очень пакостничал, но к Риэлю все равно вязался, а тот все равно не реагировал.
        Помимо обещанной хозяином платы перепадало и от гостей: мужчинам - за талант, Жене - за красоту, потому что рядом с этими двумя она была… ну все равно что какая-нибудь ресторанная певичка по сравнению с Монтсеррат Кабалье. Вроде тоже звуки издает и не фальшивит, а сравнивать даже и в голову не придет.
        Риэлем тоже можно было любоваться. Вроде бы он ничего не делал, чтоб стать покрасивее, разве что рубашка была не простенькая, а из переливающейся черно-серебряной ткани, и штаны были не из простой холстины, а тонкого сукна, но когда он выходил к своему месту, сдержанно кланялся слушателям (рубавшим в это время какие-нибудь деликатесы), присаживался на высокий стул, ставил ногу на скамеечку и склонялся над виолой, жевание прекращалось даже до того, как он брал первую ноту. «Красив же, собака, - ворчал недовольно Гартус, - вроде и незаметен, а как умеет себя подать… И ты ведь такая же… Парочка!»
        Женя не знала уже, как отбиваться от поклонников, искренне жалея, что нет поблизости Райва, который одним своим присутствием отшибал всякое намерение строить ей глазки. Та же проблема была и у Риэля, причем к нему клеились не только дамы, то ли не знавшие о его склонностях, то ли считавшие, что уж они-то точно сумеют его соблазнить, но и мужчины, тоже вовсе не обязательно понимавшие, что некий шанс имеют…
        И ведь одному удалось-таки. Они были знакомы и раньше, и Женя подумала, что очень близко знакомы - одна из тех немногих кратких и случайных связей, о которых неохотно упоминал Риэль. Он почему-то избегал знакомца. Женя пристала к нему и не давала разговор в сторону увести, пока он не признался, что ему просто перед ней неудобно, а так никаких неприятных воспоминаний, даже наоборот… Женя обозвала его дураком и велела на нее внимания не обращать, помня, что у нее есть все-таки Райв, с которым здесь никто и не сравнится…
        В общем, однажды Риэль проводил ее до их комнат, а сам ушел, слегка смутившись. Тарвик сидел перед камином, ворошил угли и пил горячее вино. Был он странно задумчив.
        - Хочешь выпить, Женя?
        Женькой он ее называл, когда их никто не мог услышать. А здесь - ну мало ли. Он рассказывал уже, что такие старые замки сплошь усеяны тайными ходами, слуховыми отводами и тайными комнатами, так что никаких Джен Сандиния они здесь не поминали. Впрочем, не поминали и нигде. Женя приняла стакан и села в соседнее кресло. Он меня ждал. Или Риэля. Кого-то одного - даже стакан приготовил.
        - Ты хочешь поговорить?
        Он покачал головой.
        - Не здесь. Старая привычка не говорить по душам там, где могут услышать. Где наш сладкоголосый? Неужто решился на приятную ночь? Не злись. Я за него рад. У него вообще кто-то был, кроме Хайлана, за последние годы? Ну вот именно. Пусть расслабится. Не пугайся. Ничего не случилось. Просто я вульгарно надрался в одиночестве. Даже встать боюсь. Спиртное мне не особенно действует на голову, но вот координацию движений я теряю… Ты пей. Это неплохой глинтвейн. И мне не обидно будет, когда Риэль начнет меня завтра пилить. Удивительный он человек.
        -Он замечательный.
        - И я о том же. Он очень изменился за время, проведенное с тобой. Стал… умиротвореннее, что ли. Ему стало легче, понимаешь? Да и ты тоже… не та. Вы нашли друг друга. Знаешь, если бы он был один, он не стал бы со мной возиться, уж точно не захотел бы, чтобы я его сопровождал. Будь ты одна - тем более не стала бы. То есть ты бы меня пожалела, но быть со мной рядом столько времени не захотела бы. Ты делаешь его тверже, он тебя - мягче.
        - Можно подумать, ты о моей твердости знал, - фыркнула Женя.
        - Пока… не показал тебе мандилу гигантскую, не знал. А потом ты открылась с другой стороны. Вы нашли друг друга… или я это уже говорил? Ради тебя он прошел такое, чего не выдержал бы прежде. Он бы сломался. Он хрупкий. И я научился понимать, что хрупкий и бесхарактерный - разные характеристики. Черт возьми, он легко бы мог избавиться от своего поклонника с моей помощью, и никто бы никогда ничего не заподозрил, так ведь не хочет. Принципиально. Потому что тот, видишь ли, не заслужил того единственного, что я могу с ним сделать. Жень, он не святой ли?
        - Разве здесь есть святые?
        Вино ударило в голову. Еще бы, ведь там, в зале, ей пришлось столько раз по чуть-чуть прикладываться к изящному бокалу, что суммарно вышло не менее кружки.
        - А? Есть, конечно, только их не чтут. Тут и к Создателю отношение ровное. Создал - ну и спасибо, мы тебе благодарны, а что дальше-то? Хотя есть государства с очень жесткой религиозной основой, бывал я… Радикальный ислам покажется детской забавой. Регламентирован каждый шаг, куда там иудеи с их шестью сотнями заповедей. Женя, я не к тому. Как он может прощать такое унижение? Как он может быть уверенным, что это не заслуживает смерти? И ведь ты, кажется, начинаешь с ним соглашаться.
        - Как тебе показался Хайлан? Ты же говорил с ним?
        - Личность, - не стал скрывать Тарвик. - Неприятная, ну так сильные личности редко бывают приятными. Я вот, например… только вживаться в роль умею.
        - Тебя обидели эти слова?
        Женя не выдержала, потянулась и погладила темные волосы. Не Вик. Тот был стрижен коротко, ухожен, а этот слегка взлохмачен, небрежен… и нравился ей едва ли не больше. Там была игра, а здесь?
        - Что? Нет, конечно. Просто они такие… концентрированные. Он прав. Я так вживаюсь, что начинаю верить в то, что делаю. Я верил, что любил тебя, например. Можешь дать мне по морде.
        - Вот еще.
        Тарвик кивнул, как-то весьма некоординированно. А он и правда хорошо пьян. Очень хорошо пьян. Похмелье завтра будет неслабое.
        - Хорошая ты, Женя. Когда это все кончается? Два дня еще? Потом уходим? И знаешь… знаешь, я уйду с вами, но дальше наши дороги разойдутся. Не вышло.
        Он замолчал, а Женя отчего-то побоялась спрашивать, что не вышло. Комната освещалась только неярким огнем камина. Дрова имели запах индийских ароматных палочек, от которого немного кружилась голова. Впрочем, голова могла кружиться и по более прозаической причине. Стакан-то выхлебала в довесок к сто раз по чуть-чуть. Тени колебались на стенах.
        - Мне с вами хорошо. Только вот скучно безмерно, Женя. Я думал… думал, что раз в мир пришла надежда, почему бы… почему бы не… Я не умею мечтать или надеяться, я умею только действовать. Я не умею любить, не умею быть любимым. Я умею видеть людей насквозь, но не умею быть с людьми. Я одиночка, но дело в том, что это меня никогда не тяготило. Я надеялся научиться быть человеком.
        Женя открыла было рот, чтобы возразить, но не стала. Пусть выскажется. Ведь с ним такого еще не бывало. Тарвик снова долго молчал, подносил к губам пустеющий стакан и неотрывно смотрел в огонь.
        - Я надеялся научиться летать. Не дано. Вы птицы, а я ищейка. Я, конечно, могу поднять голову и посмотреть в небо, но мой удел - бегать по земле. Я не умею жить без дела. Не обижайся. Вы-то заняты. Вы поете, играете, сочиняете… Мне скучно. Даже если бы я умел петь или играть на флейте, мне было бы скучно делать только это. У нас разные пути, вот и все. Вам - лететь, мне - бежать. Правда, бежать некуда, никто меня не ждет.
        - Неправда. Он тебя ждет.
        - Наивная. Ждет, чтобы еще какое-нибудь поручение дать. Смотри на них обоих чуточку пореальнее. Невозможно за столько лет не утратить обычных эмоций. Не бойся. Не услышат. Я хорошо обращаюсь с артефактами. Да и кому бы надо было слушать пьяный бред спутника пары менестрелей. Гильдии? А Гильдия и так уже все поняла.
        - Они тебя убьют.
        - Рано или поздно. Искатели не умирают в старческом маразме. Ты видела - разве я боюсь смерти? Жень, ты не обижайся. У вас хороший путь. Правильный. Только не мой.
        - Ты свяжешься с ним?
        - Уже. Я решил уже… не скажу, что давно, но дней десять как… Почему ты не выбросила медальон? Я как подумаю, что могло бы случиться, если бы при аресте в него заглянули… Как напоминание о человеческой подлости?
        Женя не ответила, а он и не ждал. Да, поначалу - именно так. Но разве испытывает она ненависть или даже неприязнь к этому Вику? Не за то, что он привел их к Кастину, а тот расставил точки над всеми буквами местного алфавита. Не за то, что бегал по лесам с арбалетом, снабжая их дичью в дороге. Не за то, что раскидывал разбойников. За то, что выдержал чудовищные пытки, выдержал то, на что не способен человеческий организм, лишь бы отвести от нее беду, за то, что вел их к Кастину, умирая и зная, что умирает. Черт тебя подери, Тарвик Ган!
        - Тебе не нужно учиться быть человеком, Вик.
        Он поморщился.
        - Я люблю тебя, Женька. И Риэля - тоже. Только всегда найдутся… пятьдесят тысяч, которые я буду любить больше. Ты понимаешь? Ты понимаешь…
        Когда Тарвик сказал Риэлю о своем решении, Женя не знала. Из замка они вышли вместе, и вместе отправились в город - но не тот, который миновали, чтобы добраться сюда. Женя настояла, чтобы половину платы хозяин перевел в банк на счет Риэля, а оставшееся они взяли наличными. Чтоб было чем ублажить разбойников, если они попадутся по дороге. Но разбойники не попадались. На привале Риэль спросил только: «Ты твердо решил?» - и после кивка Тарвика больше не заговаривал об этом. Может, они еще увидятся, может, и не раз. А может, и нет. Через год или пять они случайно узнают, что Тарвика больше нет, или снова увидят его на эшафоте, да только чудес больше не случится. Ведь Кастин и правда вряд ли станет его выручать. Не королевское это дело. За полторы тысячи лет один рационализм-то и останется. Конечно, могут еще вот женщины нравиться, как нравится Женя Райву, как, наверное, нравится какая-нибудь Мира или Тинна королю, да только все равно - дело им важнее. Им важнее то, что они считают важным в данную минуту. Увлечены борьбой с Гильдией…
        А почему она думает о них так неприязненно? Даже о Райве? Ведь они, может, единственные понимающие, к чему может привести безраздельная власть магов. Как там у Стругацких: поняв, что может все, он понял, что не может ничего… Магия всегда имеет обратное действие. Заставить забыть о Риэле - заставить забыть что-то еще.
        К костру довольно шумно приближался мужчина, ведя в поводу рогатого коня. Топает, чтоб не подумали, будто подкрадывается, и не вогнали стрелу.
        - Не позволите ли путнику присоединиться…
        Его голос странно угас. Изменился в лице Риэль, зато Тарвик, только что сидевший расслабленно, вдруг оказался рядом с путником и швыранул его в сторону от коня так, что он врезался спиной в дерево и притих. Конь завопил - лошади здесь не ржали, а кричали пронзительно, как ночные птицы, да Тарвик, видно, слово знал, удержал, успокоил, похлопывая по крупу, потом извлек из своих запасов веревку и привязал животное так, чтоб оно могло пастись, но вот к ним близко не подошло, и только потом подтащил к огню мужчину. И Женя поняла, почему замер Риэль. Это был один из «тройки».Тот, с жезлом кары. Тарвик ловко обыскал его, так же ловко раздел до пояса и связал, пока тот приходил в себя.
        - Это судьба, не находишь? - дружелюбно спросил он. - Я обещал, что убью тебя? Вот только собрался заняться этим делом, отыскать тебя на бескрайних просторах Комрайна - а ты уже тут, сам в руки идешь… Так что теперь ты свою судьбу знаешь.
        - Тарвик… - слабо произнес Риэль. Тарвик вскинул голову и холодно сказал:
        - Я бы посоветовал тебе и Жене погулять, да ночь, кругом, так что сидите. При вас я с ним беседовать не буду, не бойтесь. Утром пойдете своим путем, а я… задержусь. И только попробуй попытаться его освободить - получишь так, что тюрьму вспомнишь, как мамины ласки. Женя, к тебе это тоже относится.
        - А что Женя? - проворчала она, обнимая Риэля. - Слово надо держать.
        - Нельзя…
        - Можно, - жестко прервал Тарвик. - С ним - можно. Вот с тобой - было нельзя. Видишь? Напомнить, что это такое?
        Короткая палочка невыразительного серого цвета. Жезл кары. Риэль напрягся.
        - А ты, друг мой, с действием своего орудия-то знаком? - поинтересовался Тарвик, поднося жезл к носу пленника. - Не нравится? А чего ж? Другим, значит, можно и в глаз тыкать, и в пах, а как самому - так не нравится? Нет, ты с ним познакомишься очень близко и расскажешь все, что мне нужно. Расскажешь. Ничего нет у тебя, чтобы выдержать. Ни цели, ни любви… ни надежды. У мира надежда есть, у тебя - нет. Понял, о чем я? И о ком я?
        - На ней охранное заклятие невиданной силы, - почти ровным голосом отозвался пленник, не сводя, однако, взгляда с жезла. - Она не может быть Джен Сандиния.
        - Откуда нам знать, какой она должна быть? - спросил вдруг Риэль. - Разве кто-то знает, как выглядит надежда мира?
        - У каждого своя надежда, - пожал плечами Тарвик. Женя, глядя в его темные глаза, поняла: пленник подробно ознакомится с действием жезла - и в глаз получит, и в пах, и, очень может быть, в зад. И ничего не шелохнулось. Женевская конвенция осталась на Земле. Пусть. Рука Риэля легла ей на плечи.
        - Не нужно уподобляться им, Тарвик.
        - Я тебя и не призываю. А я, прости уж, уподоблюсь. Когда он мне все расскажет, что может рассказать, я убью его быстро. Легко. Или шею сверну, или горло перехвачу. На выбор. А вы идите. Все равно собирались расставаться.
        - Тарвик…
        - Заткнись! Мне твое человеколюбие не свойственно. Ты восемь лет платишь за несуществующую вину, а сколько на нем чужой боли? И если бы хоть как первый или третий - дела ради, без эмоций, без удовольствия! Ему твоя боль в радость была! Ты от крика задыхался, а он, может, оргазм испытывал! Забыл, как он к твоему горлу жезл подносил? Ты мог бы жить без голоса, Королек? Ты сумел бы жить без пальцев, музыкант? Заткнись, и если не нравится, можешь уходить хоть сейчас!
        Он вжился в роль разгневанного мстителя, отстраненно подумала Женя. Для Риэля. Потому что он спокоен и холоден, и заставит пленника испытать действие жезла не потому, что помнит свою боль и боль Риэля, а потому что ему нужна вся информация по этому делу. И потом он эту информацию передаст Кастину. Он рад этой удаче. И он будет завтра мучить пленника так же дела ради, без эмоций и без удовольствия. Но ему важно отношение Риэля, вот он и устроил спектакль. Чувства Риэль понять может, может понять желание мести, а вот холодный расчет - нет. Эх, Тарвик, неужели в тебе и правда так мало осталось человеческого, что ты не способен даже дать волю мести?
        Они не спали. Тарвик примотал пленника к дереву, профессионально примотал - не отвяжешься. И рот заткнул, чтоб тот не скулил. Женя и Риэль забрались в палатку, а Тарвик остался снаружи, взяв одеяло и куртку Риэля. В палатке было тепло. Женя и Риэль обнялись и притихли. Они не разговаривали, и бог знает о чем думал Риэль, а вот Женя думала об ищейке, которая хотела научиться летать. - Ох, а это что? - не удержалась Женя, завидев животное столь экзотическое, что всякая выдержка улетучилась и она снова начала вести себя туристски непосредственно. Риэль улыбнулся.
        - Это то, что ты вчера ела на обед. Домашняя скотина, которую разводят на мясо. А пойдем прокатимся на хлотах!
        Хлоты немножко напоминали мамонтов, особенно размерами и длинной шерстью, заботливо расчесанной. Бивни у них тоже имелись, хотя и не столь убийственные, однако Женя вчера уже слышала рассказ о том, как хлотов использовали в войне: к бивням прикрепляли пики или обоюдоострые лезвия и пускали галопом. Остановить галопирующего мастодонта высотой с двухэтажный дом мог не каждый маг. А в мирное время их использовали по-разному: туристов развлекали, грузы носить заставляли. Мирные и тупые зверюги. Наверху громоздилась настоящая беседка, а забираться в нее надо было со специального возвышения. Риэль отсыпал мелочи проводнику и втащил Женю за руку. Он был весел, едва ли не впервые за последние месяцы. Вряд ли его занимала судьба Тарвикова пленника, но вот за самого Тарвика он беспокоился. Они расстались поутру, обнялись на прощание и оставили его на том привале. Наверняка ведь Риэлю было тошно думать, что человек, с которым он делился едой и одеждой, станет пытать человека, как пытали его самого. А станет. И рука не дрогнет. И выпытает все, что ему будет нужно, и именно потому, что нет у него ни цели, ни
любви, ни надежды. И непременно убьет, иначе не был бы так откровенен. И вовсе необязательно медленно. Эх, Тарвик… Женя непроизвольно коснулась медальона.
        Риэль предложил тогда отправляться на юг - ну почему не попутешествовать зимой по теплым краям, а к лету вернуться в Комрайн? Подальше от неприятных воспоминаний… К святыне Ишвара его уже не влекло. А Хибин был государством мирным, дружелюбным, менестрелей тут было в избытке, но Риэль был из самого Комрайна - и его приходили слушать. Ну как же - столичный гастролер. Нет, заморский гость! Мелодии и ритмы зарубежной эстрады! Аплодировали шумно, деньги бросали щедро, а вот Женя с ее грустными романсами тут была непопулярна, потому снова переключилась на роль девочки на подпевке.
        От чего бежал Риэль на этот раз? От воспоминаний? Вряд ли, чужая боль помнилась ему сильнее своей. От Тарвика, которого недолюбливал инстинктивно, не за насмешки, не за презрение «настоящего мужчины», а за то, что тот способен хладнокровно и по необходимости долго пытать человека. От Тарвика, которого хотел назвать другом. Но иметь друга, способного на такое, не получалось. Потому Риэль поступил как обычно: ушел. Почему считается, что убежать от самого себя невозможно? Он давно не был таким веселым, как здесь, в этой сумбурной и малость безалаберной стране, подтрунивал над тем, что Женя вызывает здесь интерес только как симпатичная женщина: учил тебя, учил, а клюют все равно лишь на твои рыжие волосы и стройную фигуру. Пусть бежит. Лишь бы не один.
        Если у мира появилась надежда, почему ее не может быть у менестреля?
        Время ложилось им под ноги вместе с дорогами. Джен Сандиния пришла на Гатаю и обосновалась здесь прочно. Не только Женя, а та самая мифическая - в Хибине только о ней и говорили, вместо боя петухов обсуждали Джен Сандиния. Смешно. Своего рода кухонная политика - приняли по рюмке чаю и давай авторитетно обсуждать последние думские события и решения, ни черта не понимая в политике, не умея заглянуть даже в завтра, а уж тем более в послепослезавтра, неважно - главное, мнение иметь. Гудел Ивидол, шумела даже серая Сайтана - направляясь в Ларкат, они прошли самым краем родной страны Риэля. Не то чтоб Жене захотелось познакомиться с маргитами или посмотреть на государство после межрасовой войны - ничего подобного. Ставинские горы. Край земли. Сесть, свесить ноги и видеть внизу только туманное ничто, а вверху только облака. Риэля тоже воодушевила эта идея, он долго расписывал ларкатские красоты, там были не только великие горы, там было и море, и Жене заодно приспичило и на море посмотреть. По слухам, в стране было уже сравнительно спокойно, маргитов благополучно победили, повязали разными строгостями и
не велели заниматься черной магией. А они сразу и послушались…
        Слабеньких черных магов они так и не увидели, зато увидели тамошних эльфов, таких же прекрасных, как уже знакомые, таких же вроде одновременно приветливых - и чужих. И получили приглашение посетить их город. Ну конечно, они согласились! Риэль хихикал, ничуть не обижаясь, что приглашали не Королька, а безголосую Женю, ну так и ее не модифицированные романсы петь звали, а так, показать эльфийскому народу Джен Сандиния, раз уж эльфы так легко ее узнавали. Провожатый, дивно красивый юноша с глазами самого изумрудного цвета, какой только может быть в природе, охотно отвечал на вопросы, вот Женя и спросила, не оторвут ли ей голову, потому что «интана камтур джен сандиния» было сказано после тех войн, после которых эльфов осталось чрезвычайно мало. Юноша очень удивился: это вообще-то было предложение эльфов насчет ограничения власти магии. Не магов - магии. Что маги, маг всего лишь некое разумное существо, справиться с магом не так уж и сложно, потому что никто не может держать несколько щитов постоянно. Именно несколько, потому что от стрел щит один, а вот от огненного шара совсем другой, от ледяных игл
третий и так до бесконечности. Обуздывать необходимо магию. Магия - это стихия. Что? Ну да, маг. Не бог весть какой, однако… показать что-нибудь?
        И так легко он это предложил, что Женя, конечно, согласилась. Ей ведь пока довелось увидеть только один вид магии - исцеление. А юноша развел руки, потом свел их, помял что-то между ладоней, словно снежок лепил, а слепил комок разноцветных искр, подбросил его - и искры рассыпались фейерверком. Просто так. Ни для чего. Для удовольствия. Магия - это искусство. Говорят, в музеях больших городов людей есть такие картины, которые делали художники-маги, немножко живые… Видели? Понравились? Ну, значит и у нас понравится.
        Понравились - не то слово. Шедевры комрайновского музея не показались, конечно, убогими подделками, но эльфы, похоже, культивировали магию как искусство. Риэль спросил, так ли это, - да, так, но и как средство защиты - тоже. И как средство войны. Маргиты это теперь очень хорошо знают. Не видели? Невелико горе.
        Они прожили в городе, красивом, праздничном, очень зеленом, около месяца, но никак не только ради экскурсий. Они работали, и еще как. Может быть, те, встреченные возле гор эльфы, специализировались на музыкальной магии, а эти слушали Риэля с истинным наслаждением. Женю с истинным снисхождением, так что она предпочитала статус девочки на подпевках.
        Риэлю похвалы эльфов были приятны. Он приободрился, повеселел, стал тем Риэлем, которого Женя увидела в парке Комрайна. Эльфы еще и платили, так что им удалось подзаработать. Впрочем, почти все заработанное они тут и потратили, купив вещи эльфийской работы.
        Женя, обнаглев, поинтересовалась отношением эльфов к Джен Сандиния. Они удивились: как можно относиться к надежде? Ты пришла, и пусть ты всего лишь олицетворение, но ты олицетворение надежды не только Ри Эля, но и всей Гатаи, включая эльфов. И никаких логических объяснений.
        Лезть в Ставинские горы было не так трудно, потому что тропа была почти дорогой, в крутых местах были вырублены ступеньки, на опасных участках имелись даже перила в виде натянутых веревок. И народу попадалось много - это был оживленный короткий путь в соседний Тимран.
        Удовольствие от сидения на краю земли портил холод. Женя поболтала ногами и прижалась в Риэлю. А он словно и не чувствовал, смотрел то вниз, то вверх, то перед собой, и лицо у него было такое… какое, наверное, бывает у поэтов, когда к ним спускается муза. Как знать, может быть, сейчас в его душе рождается лучшая баллада, которой удастся затмить даже «Темнолесье».
        - Замерзла? - улыбнулся Риэль. На нее он смотрел точно так же. - Налюбовалась? Пойдем? Хорошего понемножку… а то не приведи Создатель, простудимся.
        - Еще чуть-чуть, - попросила Женя. - Мне так хорошо, что шевелиться не хочется несмотря на холодрыгу.
        - Вам действительно пора, - раздался сзади голос. Женя вздрогнула и едва не сверзилась в пропасть, у которой дно было так далеко внизу, что она по дороге рассыпалась бы. Что остается от человека, выпавшего из самолета?
        - А если бы мы упали? - срывающимся от гнева голосом проговорил Риэль. Король Кастин собственной персоной удивился:
        - Ты думаешь, я не сумел бы вас удержать? Вот так.
        Что-то мягко подняло их в воздух и аккуратно поставило подальше от края. Ну да. Магия. Магистр. Кастин? Сам?
        - Тарвик? - спросил Риэль, и Кастин кивнул.
        На сборы они потратили едва ли десять минут, что особенного собирать, если все всегда с собой. Риэль расплатился с хозяином крохотной высокогорной гостиницы остатками эльфийских заработков, Женя попрощалась с его женой, и они, боясь смотреть друг на друга, вышли в промозглый холод, где их ждал Кастин. Недалеко отойдя от тропы, он развернул портал - полупрозрачная рама дрожала в воздухе, словно тоже замерзла. Шаг - и они оказались в уже знакомом помещении.
        - Оставьте вещи здесь, - сказал Кастин. - И поторопитесь. Я боюсь, вы не успеете.
        Женя, не выработавшая еще пиетета к музыкальным инструментам, швырнула рюкзак с лютней, а Риэль положил свой аккуратно, впрочем, почти молниеносным движением.
        Они успели. Тарвик, непохожий на себя, открыл глаза и целую минуту смотрел на них непонимающе, потом перевел взгляд на короля.
        - И зачем?
        Кастин сел у изголовья и положил руку Тарвику на плечо.
        - Затем, что это единственное, что ты по-настоящему хотел.
        - Я не настолько сентиментален, чтобы прощаться, - проворчал Тарвик.
        - Не прощаться. Посмотреть еще раз.
        - Не стой столбом, Женька. Кастин, она от испуга окаменела? Я выгляжу так ужасно?
        - Ему не больно, - тихо проговорил Кастин. - Это та малость, которую я могу для него сделать. Ему даже не очень плохо. Просто он умирает.
        - Мне вообще не плохо, - добавил Тарвик. - Всех неприятных ощущений только слабость. Зря ты притащил их, Кастин.
        Первым оцепенение сбросил Риэль.
        - Но что… это снова «тройка»?
        - Да сядьте вы, а? Ри… то есть Риэль, ты вот на стул, а ты, Жень, прямо на кровать. И за руку меня еще возьми со страдальческим видом. И получился идиотская картина известного художника Кастина «Прощание».
        Они послушались. Тарвик улыбнулся. О эта полуулыбочка… умирает - а туда же.
        Умирает. И великий маг Кастин со своим полуторатысячелетним стажем ничего сделать не может, кроме как привести попрощаться единственных друзей.
        - На этот раз их интересовала не ты, - сообщил Кастин. - С тобой они смирились, поняли, что неизбежность не отменить, поняли и что Тарвик отлично понимает, кто ты, и заинтересовались, кто за этим стоит.
        - Сложили два и два наконец, - поддакнул Тарвик. Карие глаза блестели. Но вот пожатие его пальцев было таким слабым, что почти и не чувствовалось. - Нет, Женя,
«тройка» была другая. Того парня я все-таки основательно выпотрошил. Без труда. Риэль, ты держался настолько лучше, что я даже и сравнивать не стану. Даже обидно, честное слово, что он сломался так легко. Жень, не смотри на Кастина с укором… и тем более с яростью. Король все-таки.
        - Тарвик, - укоризненно произнес король, и в голосе его скользнула нежность. Вжился в роль?
        - А как у нас насчет выпить?
        Кастин кивнул и отправился за выпивкой. Это только убедило Женю в том, что Тарвику уже действительно нечего терять. Часы, а может минуты. Смешно же регламентировать последние минуты человека.
        - Я рад вас видеть. Не хотел, но рад, - признался Тарвик. - Чем поклясться, что это идея Кастина, я ни сном, ни духом…
        - Не клянись, - прервал его Риэль с нескрываемой нежностью. - Вот если бы ты сказал, что просил его нас привести, я бы точно не поверил.
        - Может, еще скажешь, почему я не хотел?
        - Скажу. Чтобы не добавлять нам печальных воспоминаний. Мы могли бы еще сорок лет считать, что ты жив и здоров, занимаешься какими-то своими делами и благополучно не думаешь о нас.
        - Я такой хороший и благородный? - искренне усомнился Тарвик.
        - Ты не хороший и не благородный, - утешил его Риэль, - но скажи, что я неправ. Как получилось, что ты снова им попался?
        - Выследили, - едва заметно пожал плечами Тарвик. - Направленно выследили. Долго наблюдали, ждали, когда я выйду на связь с Кастином… а я долго водил их за нос. Слежку-то я обнаружил довольно быстро. Потом, видно, до них дошло, что я не побегу на конспиративную квартиру в ближайшие пару лет, и они меня взяли.
        - Ты же не мог им говорить о Кастине. То есть начал бы - и умер легкой смертью, - сказала Женя. - Почему ты не выбрал легкую смерть, Тарвик?
        - Дурак потому что. Выпендрежник, - улыбнулся он. Риэль покачал головой.
        - Выпендрежник - это точно. Да потому что маги поняли бы, что на нем заклятие, что умер он не от разрыва сердца, что стоит за ним именно маг. А Тарвик решил, что это может привести Гильдию к Кастину.
        Тарвик прикрыл глаза. А именно так и было. Здравый расчет плюс желание сберечь друга. Каким бы великим магом ни был Кастин, даже он не сможет держать постоянно несколько щитов.
        - Считаешь, что раскусил меня?
        - Давно уже. Стоило сделать только один допуск, и все стало ясно. Я раскусил тебя еще в тюрьме Гильдии. Когда ты отвлек внимание на себя первый раз.
        Женя наклонилась и поцеловала Тарвика в губы. Он оживился - или изобразил оживление.
        - Вот это - приятно.
        - А я тебя целовать не буду, - засмеялся Риэль. Кастин поставил на стол четыре бокала вина, посадил Тарвика, подсунув ему под спину несколько подушек и сел на прежнее место у изголовья. Тарвик принял бокал обеими руками.
        - Когда Кастин вдруг возник во время допроса, я не поверил. Думал, либо маги мозги пудрят, либо просто крыша съехала. Потому на всякий случай имен не называл. Ах, говорю, это ты или мне кажется? Смотрю на «тройку» - нет, не кажется, потому что глаза выпучены, а рты открыты. Женя, ты правильно поняла. Он им показался, чтоб они перед смертью прочувствовали, с кем связались, а потом меня взял на ручки, как мать младенца, и обрушил всю тюрьму.
        - Обрушил - это ты мягко выразился, - поправил Кастин. - Они и так понимают, что я страшный человек. И все равно станут мне помогать, если я сочту, что их помощь мне необходима.
        Тарвик глотнул вина и серьезно сказал:
        - Я не сентиментален и понимаю, что ты при необходимости нарушишь любую клятву, даже данную у моего, - он усмехнулся, - смертного одра. Однако поклянись, что не сделаешь этого. Оставь их, Кастин. Птицы не должны служить. Птицы должны петь.
        - Я не сделаю этого, Вик. Я не стану впутывать их в свои дела. Клянусь тебе своей надеждой. - Он поднял руку и протянул ее ладонью вниз, и от пальцев заструился легкий призрачный свет. - Ты можешь быть спокоен, еще ни одному магу не удавалось нарушить этой клятвы безнаказанно.
        - Ага, - кивнул Тарвик, - ну, будем считать, что мы все поверили.
        - Да не буду я просить их о помощи! - в сердцах бросил король. - И думай ты что угодно.
        - Вот теперь верю, - хмыкнул Тарвик и сделал еще глоток. - За ваше здоровье. За тебя, мой король. Хотя ты и большая скотина, мне нравилось считать себя твоим другом.
        - Мне тоже нравится считать себя твоим другом, - мягко произнес Кастин. Тарвик прижмурился и сообщил:
        - Мур-мур-мур, приятно-то как. А вы, птички мои, что хорошего скажете?
        - Спасибо, Вик. За то, что ты помог мне. Не хотел, а помог. Мы, наверное, не друзья… но и друзья. И мне это тоже нравится.
        - Пообещай мне, Риэль, - строго проговорил Тарвик, - что не станешь вносить меня в свой мартиролог. Был - и нет. Все. Хочешь помнить - помни живым. Чтоб никаких страданий. А не споешь ли мне? Персонально?
        Риэль не пошел за виолой. Он запел «Темнолесье» а-капелла, и пел так, как мог петь только Королек Риэль. Тарвик слушал, прикрыв глаза и явно наслаждаясь. Потом посмотрел на Женю.
        - Это не плохой мир, я же говорил. Мир, в котором есть надежда.
        Он улыбнулся. В последний раз. - Ну вот…
        Это были первые слова Кастина за последние сутки. Впрочем, и Женю с Риэлем не тянуло на разговоры, и Кастин был погружен в себя. Вжился в роль? Нет. Ему незачем. И Риэль, и даже Женя - случайно встреченные люди, которых он в своих политических играх уже использовал, которые ему просто не нужны. Он бы и забыл о них давно, а может, и забыл, и если бы не Тарвик, то и не вспомнил.
        Это не роль, потому что по роли королю не положено угадывать скрываемые желания умирающего человека, которого он называл другом, и искать пару менестрелей... хотя искать, пожалуй, было не надо - охранное заклинание Райва. Ведь Райва, наверное, он может найти при необходимости. Черт, да какая разница. Кастину больно.
        Он посмотрел на Женю устало и так же устало улыбнулся, и она внезапно поверила в полторы тысячи лет. Зачем человеку жить так долго, что он, вероятно, и человеком-то быть перестает? Нет, ну разве Райв перестал? И пусть Райв играет в Че Гевару, а Кастин играет в короля, они все равно живые и чувствующие.
        - Так удивительно, - тихо произнес Кастин. - Нет на Гатае более могущественного человека, чем я… Ну, Райв, конечно, но у меня к магии добавляется и немалая власть… Я могу почти все - и не успеваю. Просто не успеваю. Опаздываю на несколько дней. Или на пару недель. Вам-то кажется, что критическое опоздание - это минуты, но что такое для меня недели… Он должен был выйти на связь, но не вышел, и я, вместо того чтоб бросаться на поиски, ждал резервного времени. Просто потому что мы так условились. А ведь уже понимал, что с ним беда. Уговорил себя, что…
        - А вы не могли наложить на него какое-нибудь заклинание, следящее или еще…
        - Не мог, Риэль. И не хотел. Я не хотел, чтобы нас разделяла магия.
        - Однако наложили, - заметила Женя. - Кастин, я не в укор. Я понимаю…
        - Ничего ты не понимаешь, девушка. Не было заклинания. Вик считал, что оно есть. Он сам просил об этом - не был уверен в своих силах. Конечно, человеку трудно вынести то, что… что он в конце концов вынес. Но я не накладывал никакого заклинания. Он мог назвать мое имя, мог рассказать, каким образом мы связываемся. Это всего лишь немного осложнило бы мою жизнь, но не более того. Самое неприятное заключалось бы в том, что Гильдия знала бы, кто против нее.
        - Но разве короля нельзя убить?
        - Можно. Наверное. Но я, знаешь ли, не очень большой дурак, меня охраняют не только гвардейцы, но и маги. Кого-то другого можно было бы убить со второй попытки, только не меня. Устроить покушения на меня могла бы только Гильдия, и поверьте, я сумел бы адекватно ответить. Даже без помощи Райва. А он бы обязательно помог. Даже с удовольствием.
        - Но он не назвал вашего имени, - прошептал Риэль. - Он любил вас.
        - И вас, дурачье. Со мной его связывала не только дружба, но и дело… Вик не может без дела… То есть не мог. А вас он любил просто так, без видимых причин и объяснений, и сам не мог понять, как это получилось. И тебя, Женя, он любил не как женщину, и тебя, Риэль, не как друга. Без всяких «как». Любил - и не понимал, зачем ему это надо. Потому и пошел с вами - хотел понять. Не вышло, но он смирился с тем, что, оказывается, может не просто притворяться любящим, но и действительно любить.
        Женя вздохнула. Слез не было совсем, хотя, наверное, стоило оплакивать человека, которого больше не оплакивает никто. И не вспомнит больше никто. Только они трое. Словно и не было на Гатае Тарвика Гана, обаятельного деятельного авантюриста с железной волей. Человека, который подарил ей новую жизнь.
        - Хорошо, что ты не плачешь, - удивительно к месту сказал Кастин. - Он не любил слез. Он ничего не рассказывал о времени ваших совместных странствий. Чему он хотел научиться от вас?
        - Быть человеком, - ответил Риэль. - Единственное, чему ему не нужно было учиться. Я это всегда знал.
        - Ты ведь не любил его.
        - Не любил. Не спрашивайте, я сам не понимаю. Наверное, любить и необязательно. Он дал мне очень много. Вернул смысл моей жизни - он дал мне Женю. Это для ордена она надежда мира, а для меня - просто моя надежда.
        - Глупый ты, Королек, - улыбнулся король. - Надежда мира складывается из множества надежд разных людей. Всяк на что-то надеется, но Джен Сандиния позволяет или вынуждает эту надежду осознать. Психологический феномен планетарного масштаба. Тарвик Ган принес на Гатаю надежду.
        - Красиво, - не без язвительности заметила Женя. - А кто об этом знает?
        - Он знал, - без обид ответил Кастин. - И это самое главное. Ну что, куда вас отправить? Не думаю, что мы встретимся еще… разве что на королевском состязании в будущем году. Считай, Королек, ты получил персональное приглашение. Вы, разумеется, в любой момент можете обратиться ко мне за любой помощью. Или придете в Комрайн - мне доложат, или через Райва. Он на тебя всерьез запал, Женя. Но отчего-то я думаю, что вы будете избегать встреч. Может быть, из-за Тарвика. Из-за того, что я не успел. И уж точно я не стану вас просить о чем-то. Можете не верить, дело ваше. Я циник и прагматик, но его последнюю просьбу я выполню любой ценой. В последнюю тысячу лет у меня не было друзей. Итак, куда? В Комрайн или в Сантийские горы? Ишварскую святыню не желаете посетить?
        Королевский дворец был строг, гармоничен, сдержанно красив. Никакой нелепой роскоши, сплошная изысканность, никакого ампира в местном варианте, сплошная четкость линий. Вообще-то Жене здесь нечего было делать: она не участвовала в состязаниях даже в качестве подпевки, здесь менестрели пели исключительно соло. Но ее никто не прогонял, наверное, по принципу «не объест». Она даже места не занимала лишнего, потому что комната у них была одна на двоих, как всегда, и иного они себе не представляли. Им все труднее было расставаться, пусть даже ненадолго, и, пожалуй, именно поэтому Риэль долго уговаривал распорядителя, чтобы тот позволил Жене жить с ним, а тот позволил именно потому, что в Гильдии менестрелей было известно, что они не разлучаются.
        Никто не мешал Жене бродить по дворцу - по разрешенной для посетителей его части. Никто не выгонял из огромного зала, в котором проходили состязания. Риэль, разумеется, прошел все ступени и совершенно не нервничал накануне финала. Он уже был королем баллады, и даже новый победитель не отнимет этого почетного титула, он навсегда Королек Риэль. Предыдущий победитель, наверное, тоже был бы корольком, если бы не зарезали его в пьяной драке почти пятнадцать лет назад. Сейчас Риэль вместе с другими финалистами, включая Гартуса, выслушивал условия и правила последнего тура, а предоставленная сама себе Женя любовалась архитектурными штучками, гобеленами, скульптурами и цветами, стоявшими в каждой нише. Во дворце очень трепетно относились к цветам. Когда в первый же день после неизбежных бюрократических волокит они наконец оказались в отведенной им комнате, на подушке пламенела осенняя смерть - Кастин дал понять, что знает об их присутствии, и больше никак о себе не напоминал. Женя видела его во время состязаний. Она очень удобно устроилась в зале, конечно, в задних рядах, почти у стены, зато точно
напротив королевской ложи. Наверное, будь у нее бинокль, и рассмотрела бы. А так только видела отблески от короны. Обруч из кетлора с солнечным камнем - вот он-то и сиял на весь зал, что твой прожектор. «И звезда по лбу горит», - пробормотала Женя. Риэль потом объянил ей, что солненый камень набирает в себя свет, а потом отдает его, словно солнце. Солнечная батарея - перевела для себя Женя.
        Райв прикоснулся к ее руке. Она никак его не ждала, но знала, что это Райв. Наверное, он дал ей понять каким-то своим магическим образом. А ведь он даже никаких фейерверков для нее не устраивал, как тот юный эльф.
        - Ты тут официально или как?
        - Официально, - засмеялся Райв. - Правда, никто, кроме Кастина, и не знает, какое отношение я имею к королю и почему называюсь а-тан.
        - Вас, а-танов, много.
        - Очень. А настоящих - раз-два и обчелся. Я да потомки Кастина. Ты ж не думаешь, что у него не было детей.
        - Почему вы столько живете?
        Райв обнял ее и поцеловал в макушку, потому что Женя с готовностью устроила голову на его мощной груди. Какое непристойное поведение в стенах королевского дворца.
        - Никаких наших заслуг. Артефакт, Женя. Артефакт Создателя. Почему не спрашиваешь, по каким причинам мы не дарим миру долголетие?
        - Потому что не хочу знать. Мне, например, долголетия не надо. Особенно такого. Вот не стареть я бы не отказалась… ну то есть чтоб морщин не было и вообще.
        - Не будет, - пообещал Райв.
        - Нет уж. Я тут веду естественную жизнь, потому все и должно быть естественно.
        - А я опять должен терять? - очень грустно спросил Райв.
        - Не нужно было выбирать бесконечную жизнь.
        Райв вздохнул. Никак не мог понять, почему Женя выбрала дорогу, лютню и неизбежную старость… лет через сорок.
        - Спасибо, - вдруг шепнул он. - За то, что ты меня любишь. И за то, что я люблю тебя.
        Женя невнятно заурчала. Со временем ей все больше нужны были встречи с Райвом, и уж никак не ради безумных ночей… хотя и они лишними не бывали.
        - Пора, - сказал он. - Состязания начинаются. Почему Тенир не участвует? Голосок у него славный.
        - Потому что молодой еще. Но король его пригласил специально, он будет петь завтра. В большом праздничном концерте, посвященном десятому юбилейному королевскому состязанию…
        - Что? - не понял Райв. Ну да, он же не смотрел телевизор в день милиции или трехлетнего юбилея богатой фирмы. Позволив обнять себя за плечи - тут не зазорно было в обнимку передвигаться, Женя подняла голову и подмигнула симпатичному а-тану, безуспешно делавшему ей авансы последние дни. А-тан разочарованно развел руками и улыбнулся. Ну и славно, что обиды не держит, а то есть мужики, считающие себя пупом вселенной… Вот как Хайлан - и не приходит в голову, что ему могут отказать. На этом случай у него люди есть, подержат.
        Райв усадил ее рядом с собой, и почему-то другой а-тан, за которым было зарезервировано это место, ни словом не возразил. Конечно, здесь было и удобнее, и виднее… акустика в зале была завидная, потому слышно было отовсюду. Но минус тоже был: звезда во лбу короля глаза слепила. Как же бедным менестрелям неудобно - прямо в глаза светит, они ведь прямо к его величеству обращаются со своими балладами.
        Король задержал на ней взгляд, в чем не было ничего необычного, он же нормальный мужчина, ему положено смотреть на красивых женщин, но кивнул только Райву, и тот изобразил поклон. Сидя. Как и положено по этикету.
        Всех финалистов Женя знала как облупленных. Всего за пару лет они стали ей почти родными, то на дорогах встречались, то в Гильдии, то на состязаниях. Женя, само собой, в состязаниях никогда участвовать не будет, это для менестрелей другого уровня, но участвовал Риэль, которого она сопровождала. Ее давно считали своей, и вряд ли кто задумывался, кто она и откуда взялась. Птицы. Их биографии не интересуют.
        Скотина Гартус опять заставил ее всплакнуть. Не бывает у людей таких голосов, такого диапазона, такой красоты, души б ему еще добавить - и никто не конкурент. Отношения их лучше не стали, но для Гартуса Женя теперь была своя, часть касты, к тому же не соперник, к тому же ему все-таки льстило, что он выжимает из нее слезу. Что из королевы выжимает - не льстило. Что королева, она разве понимает музыку так, как менестрели…
        А еще Женя знала, что эту балладу сочинил специально для него Риэль. Не выдержал и в приступе великодушия подарил. Гартус перед выступлением это отметил, то есть не про великодушие сказал, а про авторство.
        - Похоже, в этом раз Риэлю не победить, - шепнул Райв. - Зачем он ему это написал?
        - Затем что не ради званий живет, а ради музыки, - назидательно объяснила Жена. Полторы тысячи лет прожил, а такой тупой временами…
        Забавно, но следующий менестрель - Симур, вдруг решивший напоследок поучаствовать в состязании, ее напугал. Он не без вызова окинул взглядом зал, тронул пальцами свою лютню, но запел без музыки. Он смотрел только на короля и пел о надежде, которая вернулась к людям. Ну понятно. Называется «я старый, мне терять нечего», и именно поэтому балладу, полную аллегорий и намеков, он завершил уже прямо и откровенно: «И мир вздохнул свободно, и Джен Сандиния пришла». Сначала было тихо. Потом его величество король Кастин встал со своего места и склонил голову, заставив патриарха растеряться. Эх, дружище, знал бы ты о роли, сыгранной Кастином в том, что ты можешь петь запрещенные баллады. А Райву вовсе необязательно ей руку гладить.
        Но победил Риэль. Никто не связал бы «Балладу об умирающем друге» с Тарвиком Ганом, кроме, разумеется, Жени и короля Кастина. Риэль никогда не писал, так сказать, адресно, и даже написанные в самые тяжелые минуты баллады были не о Камите или Матисе, и не посвящались ни Камиту, ни Матису, только всякий в Гильдии знал, что «Певчий» написан после смерти Камита, а «Прощание» - после расставания с Матисом.
        Лицо Кастина изменилось ровно в той степени, в какой на короля могла подействовать волшебная сила искусства. Королева вытерла платком глаза, а принцесса Делли даже и не стала, и слезы так и катились из ее прозрачных голубых глаз. Принцессе было шестнадцать лет, и она еще не в совершенстве освоила правила поведения особы королевской крови. Правда, упрекнуть ее за эти слезы не смог бы никто, потому как женщины плакали почти поголовно. Кроме Жени. Кастин медленно повернул голову и встретился с ней глазами. Женя положила руку на золотой медальон. Спасибо, Вик. Спасибо за то, что ты подарил мне Гатаю.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к