Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Воронина Тамара: " Дарующая Жизнь " - читать онлайн

Сохранить .
Тамара Воронина
        Дарующая жизнь
        Зеркало перемен 1
        * * *
        И не буду помнить то, что было. И не буду ждать то, что будет
        Девчонка была одета смешно: коротенькая майчонка, узенький кургузый пиджачок, тесные штанишки - словно выросла из одежды. Смешная мода. Мода всегда смешная. Однако Лена все равно чуточку позавидовала девчонке: тоненькая, стройненькая, можно и пузико голое демонстрировать, и нелепые шлепанцы с загнутыми носами надеть, потому что молодая... Так и тянуло подумать нечто вроде "а вот в наше время...", но Лена эту свежую мысль от себя старательно отогнала.
        На девчонку поглядывали, что ей невероятно льстило, она была чрезвычайно собой довольна и прямо-таки несла свое юное тело. На Лену, естественно, никто внимания не обращал, и это ее нисколько не задевало. Привычно было. Она и в юности-то не любила выделяться из толпы, а сейчас и подавно.
        Было жарковато, а ветер налетал неприятно холодный. Нормальное сибирское лето. Была бы настоящая жара, никакой начальник не смог бы выгнать Лену на улицу ни с каким поручением, тем более плохо замаскированным под просьбу. А так чего бы не прогуляться, не отнести скучную белую папку из плохого картона с надписью "Дело №", в которой дела не было, были варианты договора. А может, и что-то другое - какая разница, начальственные дела ее не волновали. Пакет с папкой был легкий, и ветер отдувал его в сторону, а потом шуршаще хлопал им по ноге. Это немножко раздражало.
        На площади шевелилась плотная толпа. Столько народу одновременно да в наши пофигистичные времена? Пожалуй, такое количество людей она видела только в те давние годы, когда в хорошую погоду на первомайскую демонстрацию собирались не только те, кого заставляли, но и те, кому просто хотелось прогуляться. Но по площади тогда двигались колоннами, по расписанию выкрикивая "ура" и даже не прислушиваясь к декламируемым лозунгам. А эта толпа стояла. Наверное, если посмотреть сверху, появится штамп "волновалось людское море", а отсюда, с земли, никакого моря - просто толпа, спокойная такая, никак не похожая на митингующую. Да и не придет столько людей на митинг, надоело всем, ничего нового все равно не услышишь. И всякие цветочные революции это не напоминало, потому что на лицах не горел праведный энтузиазм. Люди просто стояли. То есть они двигались, переходили с места на место, осторожно или грубо проталкиваясь меж других, разговаривали, но не орали, и периодически посматривали в сторону театра. Лена тоже посмотрела. Что-то было не так... Ух ты, надо же... Неужто наконец решили убрать это
монументально-революционное убожество? Ленин в гранитно развевающемся пальто и с взглядом, устремленным не в светлое коммунистическое будущее, а в верхние этажи Центробанка, мощная тетенька с многотонным колосом в воздетой руке (или это была оливковая ветвь? хотя какие оливки в Сибири) и еще несколько товарищей, описать которых Лена бы не смогла - не хранилось в памяти, хотя монумент мозолил глаза большую часть ее жизни. Проскальзывало мимо, как многое, чего она видеть не хотела, но вынуждена была видеть.
        Колоса не было. Ленина тоже. Опять столько денег влупили, лучше бы в больницу какую отдали или на другое благое дело, а это уродство покрупнее лубянковского Феликса, его на голом энтузиазме одним подъемным краном не своротишь. А с другой стороны, теперь не надо изощряться, чтобы Оперный сфотографировать не сбоку-сверху, а прямо...
        Собственно, Оперного тоже не было. Чешуйчатый купол был - а театра не было. Купол был выше и уже, не торчала за ним стена, в которой прятался железный занавес, в случае пожара отсекающий сцену от зала... или зал от сцены. Так ли это, Лена не знала, но объяснил кто-то еще в детстве, вот и запомнилось. А на месте Владимира Ильича сотоварищи возвышался солидных размеров постамент. Точно, митинг. Влезет сейчас на этот постамент очередной оратор, прокричит в фонящий микрофон очередные правильные слова о благе народа и коррупции в верхах, толпа взорвется криками, в которых доминировать будет нормальный русский мат... Лена на митингах, правда, не бывала, но как они еще должны проходить? По телевизору именно такие показывали, когда Лена еще смотрела что-то, кроме фильмов.
        Толпа оказалась не такой уж плотной, но проталкиваться через всю площадь не хотелось, и Лена отправилась в обход, мимо магазина, входа в метро, банка - а дальше не получилось. Использовать локти, чего она не умела, либо выбираться на Советскую и спокойно идти там? Вежливое "позвольте" больше не действовало - ее просто не замечали, и это было уже не привычное "скользнул взглядом и забыл", а нечто демонстративное. Нехорошо. Обидно. Она все-таки не мышка, а такая вполне солидная женщина, прилично одетая, не красотка, но не уродина...
        Как-то незаметно она оказалась у самого банка. Там было спокойнее, никто не толкался и никто не давил. Вообще никого не было на пятачке в пару квадратных метров, кроме этакого вальяжного немолодого мачо, прислонившегося к пачкающей побелкой стене. Он смотрел прямо на Лену, и это ей не нравилось еще больше, чем массовое невнимание. Нечего было мачо в ней увидеть - не фотомодель. А он смотрел. Даже не мигал. И взгляд был такой... не оценивающий, который свойствен импозантным самцам, а скорее изучающий и абсолютно нейтральный. Лена хотела пройти мимо с независимым видом, но ни вида не получилось, ни пройти. Толпа сомкнулась, оставив только этот островок возле мачо. И все дружно повернулись к помосту. Похоже, появился первый ритор, но речи еще не начинались.
        На помосте были два человека, нисколько не похожие на кандидатов в депутаты и тем более на депутатов. На профессиональных орателей они тем более похожи не были. Один занимался каким-то делом, то ли что-то перекладывал, то ли что-то настраивал, крепкий такой дядечка с блестящей плешью. Второй смотрел на толпу, держа руки за спиной. Лена бы на месте толпы обиделась и закидала его помидорами: не взгляд был - чистое оскорбление. А толпа ничего, таращилась в ответ и агрессии не выказывала. Разве что любопытство. Вот и Лена полюбопытствовала. Он был интересный, на ее взгляд: тонкий, гибкий, с худым лицом, длинноватым носом и большущими сине-серыми глазами...
        Стоп. Это называется больная фантазия. На таком расстоянии даже с острейшим зрением, а не с Лениным сообразным возрасту только и можно было увидеть, что силуэт, да еще против солнца, а тут - глаза у него сине-серые. В крапинку! И...
        Глаза были в крапинку. Рубашка была белая, чистая, но неглаженая. Встрепанные темно-серые волосы. Вот так - не черные, не каштановые, а темно-серые. Наверное, из-за редкой, но равномерно разбросанной седины. Впалые щеки. Невозможно это разглядеть. В принципе. И без принципа невозможно. Разве что в бинокль.
        "Крыша едет", - пробормотала Лена. Была у нее привычка говорить сама с собой, тихонечко, на это традиционно никто не обращал внимания, даже если и слышал,
        - На месте твоя крыша, не переживай, - с иронией сказали сзади. Лена покраснела, но поворачиваться не стала. Якобы не вычленила в негромком гудении толпы один голос. А голос продолжил: - Ты в полном порядке. Такие, как ты, всегда в полном порядке.
        Знаток душ человеческих. И. о. дедушки Фрейда. Специалист. Да еще хам - тыкать женщине почти что средних лет... Или уже не почти что?
        На постаменте что-то происходило, и это что-то все меньше и меньше напоминало митинг. Упитанный возился около худого, а худой все так же насмешливо смотрел на толпу, ни на кого конкретно и на всех сразу. А вот на Лене отчего-то ненадолго задержал взгляд и даже едва уловимо улыбнулся ей, как старой знакомой.
        - Заметил, - уважительно произнес мачо. - Надо же, а я и не знал, что он тоже сразу видит.
        - Видит что? - не выдержала Лена.
        - Как что? Тебя, конечно. Жаль, я не знал этого раньше.
        Ну дурак, подумала Лена, я, конечно, человек не запоминающийся, однако меня всегда все видели, в том числе и четверть часа назад, когда уступали дорогу или буркали "извиняюсь", задев локтем.
        Плешивый отошел, снова завозился с какими-то предметами, а худой так и стоял на прежнем месте, только руки у него были не за спиной, а воздеты выше плеч, не совсем так, как у отсутствующей монументальной тетки, больше это было похоже... Мама моя. На распятие. И на запястьях были веревки. Обыкновенное такое вервие, слегка разлохмаченное, бурое... Руки были привязаны к воздуху...
        Нет. К кресту. К совершенно прозрачному кресту. Присмотревшись, Лена увидела игру света в форме креста. Радужные блики. Стеклянный он, что ли?
        - Конечно, стеклянный, - усмехнулся мачо. - Самый прочный материал все-таки.
        - Что тут происходит? - спросила Лена. Собственно, чисто риторически, скорее себя, чем его, но он ответил:
        - Шута казнят, - пояснил мачо. - Что ж еще может собрать столько народу?
        - Концерт Пола Маккартни, - огрызнулась Лена. - Митинг с Жириновским. Бесплатная раздача водки.
        - А что, у вас это практикуется - водку раздавать? - заинтересовался мачо, но Лена не отреагировала. Не смогла. Потому что худой снова смотрел на нее - через всю площадь, и этот взгляд, понимающий и чуть-чуть усталый, был осязаем. Он щекотал лоб и заставлял слезиться глаза, ерошил волосы вместо ветра и поправлял цепочку на шее. А потом худой опять стал наблюдать за всеми и ни за кем.
        - Удивительно... - очень тихо сказал мачо. - Эх, где ж этот парень раньше был...
        "Парню" было на вид побольше тридцати, как не к сорока... Нет, ну как можно что-то рассмотреть? Площадь не гигантская, но уж и не маленькая, от банка до гранитного вождя было никак не меньше сотни метров, а может, и больше, с глазомером у Лены было неважно. Она ведь и черты каменного лица с такого расстояния не разглядела бы, приди такая блажь в голову, а Ильич был фигурой крупной не только в истории, но и на фоне театра. А худого она видела, словно он стоял в двух шагах. До мелочей видела. Резкие морщины от носа к углам рта и мелкие морщинки возле глаз, крохотный шрамик на виске и плетение цепочки в распахнутом вороте, швы на рубашке и торчащие из веревок махры. И взгляд в крапинку. И чутошную понимающую улыбку, адресованную ей. А на таких, как она, мужчины не смотрят, если нос к носу не столкнутся.
        - Черт меня побери, - немножко повысился голос мачо... Нет, не повысился. Стал каким-то трубным. Глубоким. Такими в кино пришельцы разговаривают перед тем, как аборигеном подзакусить. - Черт меня побери, женщина, если тебя еще и зовут Делиена...
        Лена повернулась... скорее, чтобы не свихнуться окончательно, чем для лицезрения мачо, и язвительнейшим тоном проворковала:
        - Можете не волноваться, меня зовут гораздо проще - Елена.
        И взгляд мачо стал таким же, как у худого: понимающим и осязаемым.
        - Делиена... Надо же. Столько лет не встречал. С возвращением.
        Он отвесил Лене поклон. Не шутливый. Вот просто взял и склонился, заложив за спину одну руку и прижав в груди вторую, постоял так, согнутый, не меньше чем полминуты и выпрямился. Лена, не меняя тона, улыбнулась так любезно, что ей самой во рту сладко стало.
        - Не припомню, сударь, что встречалась с вами даже и в той жизни.
        - Это в какой? - озадачился мачо. - Жизнь - она жизнь и есть, что значит - в той? У вас там что, в реинкарнацию верят? В эту дребедень?
        - У нас тут много во что верят...
        - У нас? - усмехнулся мачо. - Ты от шута-то глаза оторви, по сторонам глянь.
        Лена демонстративно глянула, и первое, что она углядела, была та самая довольная собой девчонка... только вместо голопупой маечки и кургузого пиджачка на ней было платье с вырезом до того самого пупка и высоким разрезом в пышной юбке, через который она гордо выставляла тощенькую ножку. Смотрелось это куда более неприлично, чем штанишки туже кожи и голое пузо. К ней жались сразу трое лиц мужского пола: старичок в мешковатом лапсердаке, оборванец с немытой рожей и зеленый мальчишка с увесистым кинжалом на поясе. Расшитом золотой ниткой и усеянным стразами неестественной величины. "Смотри, смотри, Делиена, - посоветовал голос, - много интересного увидишь".
        Банально безликий современный город размывался, меняясь на столь же банально безликую декорацию для съемок костюмного фильма. Бетон модифицировался в каменную кладку, асфальт - в брусчатку, куб центробанка украсился плющом и портиком с колоннами... Крыши вытягивались вверх, украшались флюгерами, шифер таял и становился разноцветной черепицей. Окна меняли форму и даже цвет - никаких банальных пластиковых рам, только дерево, только стекло - мутное, неровное и, надо признать, грязноватое. Выпячивались балки, которых раньше просто не было. Размывались столбы и рассыпались невидимой пылью провода, рекламные щиты сами собой перерисовывались в вывески, а приземистое здание мэрии, по недоразумению называвшееся памятником архитектуры, становилось вполне соответствующим табличке... Стоявший неподалеку парень в бабски вышитом жилете выдал своему соседу тираду из обыкновенных и вроде вполне литературных слов, но отчего-то сразу стало ясно, что это поток так называемой площадной брани, витиеватой и красочной, ничуть не похожей на классический русский мат. Голова закружилась так сильно, что Лена привалилась к
стене, не заботясь о том, что испачкает светлое платье - город не отличался чистотой... а вместо песочного цвета польского платья чуть ниже колен на ней было нечто черное почти до земли. Мачо поддержал ее под руку. Сапоги-штаны-куртка - и шпага на перевязи. Длинная. В простых ножнах и с впечатляюще потертым эфесом - ей явно нередко пользовались.
        - Сейчас привыкнешь, - пообещал мачо. - Ты быстро привыкаешь, Странница. Уж я-то знаю.
        Или филиал Голливуда переехал в Новосибирск, или филиал дурдома обосновался. А площадь Ленина - место для выгула пациентов. Большого количества пациентов.
        Что-то скользнуло по щеке, и Лена стремительно обернулась. Это опять был взгляд человека у креста. Плешивый стоял в паре метров от него, делая странные телодвижения, словно лассо сматывал, а потом размахнулся, что-то взвилось в воздух, и толпа дружно выдохнула жадное "А-ахх!" А поперек белой рубашки проявилась красная полоса, сначала узкая, потом начавшая расширяться. И Лена легко осознала, что это расплывается кровь.
        - Тьфу ты черт, - проворчал мачо, - вы со своим научно-техническим прогрессом начисто отвыкли от вида крови наяву, верно? Но ты смотри. Ты не на кровь смотри, смотри ему в глаза. Ты видела когда-нибудь глаза человека перед казнью? Смотри. Редкое развлечение...
        Лена, как в автобусе, словно невзначай сунула назад локтем, и очень удачно. Мачо зашипел, невнятно и непонятно выругался и крепко взял ее за руку.
        - Делиена, что с тобой? Черт меня возьми, ты что, впервые?
        И такая смесь ужаса-удивления-восхищения и гордости была в его снова трубном голосе, что Лена невольно оглянулась. Во взгляде мачо были те же эмоции, что и в голосе.
        - Почему отсюда так хорошо видно? - невпопад спросила она. Мачо опешил, секунду посоображал и отмахнулся левой рукой, которой придерживал на боку шпагу. Ножны царапнули о стену центробан... увитого плющом здания с портиком.
        - Настройка. А как ты хотела? Каждый должен видеть глаза шута.
        При слове "настройка" Лена сразу представила себе сисадмина, обожающего настраивать все компы под себя, любимого, и после его ухода все нужно было переделывать. Вот сидит где-то за плющом местный сисадмин и выставляет параметры разрешения экрана, чтоб без увеличения через всю площадь были видны серо-синие в крапинку глаза и крохотная улыбка... он опять чуточку улыбался Лене, хотя губы кривились от боли, а полоса на белой рубашке стала широкой-широкой... Она видела это затылком, потому что смотрела на мачо, а не на помост, не на крест из самого прочного материала и не на деловитого палача с блестящей лысиной, снова сматывающего свое лассо... Новое "А-ахх!" толпы не заглушило другого звука: судорожного вздоха человека с темно-серыми волосами. У Лены опять закружилась голова, и крепкая рука мачо пришлась очень кстати.
        - Ну надо же, - пробормотал он, - я думал, мы с тобой просто не встречались никогда, а ты впервые... Сколько же лет... И этот еще видит... Ну где я был раньше...
        - Где вы были раньше?
        И его тоже простой вопрос в ответ на риторическую реплику выбил из колеи. Так вот тебе. Не будет из себя этакого бродячего идальго изображать, прямо эталон мужества... пожилой эталон, особенно если с точки зрения девчонки с тощенькими ножками. Она заставила себя оглянуться и встретить сине-серый взгляд. Губы и правда кривились от боли, и дышал он уже не так ровно, но на толпу смотрел еще более оскорбляюще, а на Лену - еще более внимательно. С симпатией. С улыбкой. С облегчением узнавания.
        - За что его?
        - А за что казнят шутов? - почти обрадованно заговорил мачо. - За длинный язык. Не то сказал, не тому сказал, не вовремя сказал. Хотя официально считается, что он имел дерзость положить взгляд на королеву. Уверяю тебя, это враки. Скорее, королева положила взгляд на него, а этот счел себя слишком независимым...
        - А разве он не независимый?
        - Делиена! - воскликнул мачо. - Откуда та свалилась на мою голову такая? Разве может шут быть независимым?
        - Только шут и может, - отрезала Лена. Представление о шутах она имела на уровне Дюма, Даля в "Короле Лире" и афоризма насчет того, что шуты правят королями. Почему она сказала именно так, она не знала, но мачо принял ее слова как нечто высокомудрое и имеющее чрезвычайно большое значение и глубоко задумался. Не выпуская ее руки. Распятый шут вдруг подмигнул, и толпа радостно засмеялась, а он снова посмотрел на Лену: видишь, с кем приходится иметь дело, палец покажи - захохочут, а ты почему не смеешься - смейся! Смейся! Веселись! Радостное событие! Шутов не каждый день казнят!
        - Пойдем-ка, - потянул ее за руку мачо. Лена безуспешно попробовала высвободить руку, но хватка у него была... в общем, выпускать ее он не собирался, и Лена без особой уверенности повысила голос и выдала что-то вроде универсальной формулы "да оставьте меня в покое, сударь, вы наглец". Обращение "сударь", вгонявшее в оцепенение нахалов из привычного мира, здесь никакого эффекта не возымело, потому что было привычным, но народ начал оглядываться - и испуганно отворачиваться. Не от Лены. От мачо. Наверное, он тоже умел смотреть выразительно. Пятачок вокруг заметно увеличился. Может, ему по морде дать, неуверенно подумала Лена. Мачо сделал шаг, вынуждая Лену идти за ним, и она пошла - вряд ли такого остановит символическая пощечина, а не символически Лена драться не умела. Она в очередной раз пожалела о том, что не умеет. Вот так коленом бы ему в самое чувствительное место, чтоб не тащил...
        И мачо отпустил ее.
        - Ну что ты упрямишься? - спросил он досадливо. - Ты ж ничего не понимаешь, тебе от вида крови дурно становится, тебе вообще от всего дурно, потому что ты впервые перешла.
        - Перешла что?
        - А не все равно, как это называется? Ну, границу между мирами. Завесу. Рубеж. Везде свои слова.
        Она оглянулась, потому что взгляд в крапинку погладил ее волосы. Ободряющий, внимательный и сочувственный взгляд. Он сочувствовал - ей. С ума сойти. Или уже? Похоже, уже. Что там у нас с алжирским деем?
        - Пойдем. Не бойся. Это крепкий парень, он долго продержится, успеешь еще ему в глаза заглянуть. Что тебя смущает, Делиена? Я просто хочу тебе кое-что объяснить, а как я могу, если ты от следующего кнута точно в обморок свалишься? Ну что, силком тебя тащить, что ли? Через плечо перекинуть, как барышню?
        Лена невольно представила себе, как импозантный, хотя и потрепанный мужчина перекидывает через плечо не особенно мелкую, не особенно красивую и вовсе уж не молодую женщину в черном платье, и хихикнула. Таким глупым смешком, как у барышни. Мачо, однако, даже не улыбнулся, продолжал мрачно топорщить на нее брови, но за руки больше не хватал и вообще чуть-чуть сторонился, будто и правда получил коленом между ног. Лена снова обернулась к ободряющему и подталкивающему взгляду в крапинку - и пошла рядом с мачо. Он взял ее под руку, но мягко, по-джентльменски, и это даже было приятно. Лена осознала, что ей действительно требуется поддержка. Твердая мужская рука... и ободряющий взгляд в крапинку.
        Рука была твердая. Как камень или как сталь. Голова кружилась, как после солнечного удара, но это не мешало Лене видеть, как торопливо, подбирая юбки, шарахаются женщины и ввинчиваются в толпу вооруженные мужчины, даже не пытаясь сохранить достоинство - лишь бы подальше от них. Мачо словно бы и не замечал ничего и никого - кроме Лены, и она поймала себя на мысли, что это ей льстит. Она не была избалована вниманием, тем более мужским.
        Толпа кончилась как-то сразу, не было какого-то сгущения к центру или рассеяния по краям: только что плотно стояли люди - и вдруг пустая улица, вымощенная крупными неровными булыжниками. Идти по ней было, что ехать по выбитому асфальту... Шли, правда, совсем недолго. Мачо едва ли не ногой распахнул дверь, и к ним тут же кинулся шустрый парнишка в кокетливом кружевном фартучке, с поклонами проводил к столу, который, наверное, считался лучшим в заведении. Больше не было никого, даже кошки. Все отправились смотреть на казнь шута.
        - Горячего чаю с ромом! - приказал мачо, и чай словно материализовался на столе. - Пей, Делиена. Тебе надо прийти в себя, успокоиться и привыкнуть. Это теперь твоя судьба.
        - Судьба? - тихо спросила Лена, свирепея. - Это кто ж решил, что...
        - Кто решает судьбу? - перебил мачо. - Ты странные вещи говоришь. Даже для Странницы. Даже для той, что впервые сделала Шаг. А судьба в том, что теперь ты не сможешь не сделать второго. Третьего... Никак не сможешь. Да ведь и не захочешь, потому что - судьба. Успокойся, Делиена. Пей чай. Если ты действительно хочешь, я оставлю тебя, но стоит ли? То, что ты вышла прямо на меня, - удача.
        - Вы тоже... странник?
        Он покачал головой, и Лене увиделась в этом незатейливом жесте тень горечи и даже зависти.
        - Нет. Я проводник. Меня зовут Маркус.
        - Лена.
        - Делиена, - поправил он. - Вас всех зовут Делиена.
        - Всех... Нас так много?
        - Видишь, - улыбнулся он, - ты уже легко говоришь - "нас". Нет, конечно, вас мало. Я видел всего пятерых, ты шестая, а я Провожу уже давно... Очень давно.
        Так это прозвучало - с прописной буквы. Лене немедленно вспомнилась всяческая фантастика под любыми соусами, от "Хроник Амбера" до "Рубежа".
        - Вы говорите, Маркус, - попросила она, давясь теплым и мерзким на вкус пойлом, которое здесь называли (или здесь подавали под названием) "горячий чай с ромом". - Я действительно ничего не понимаю, я в растерянности, и мне кажется, что я сошла с ума.
        - Нет, - усмехнулся мачо. - Вовсе нет. Но то, что ты так думаешь, нормально. Все мы такие - если что-то выходит за привычные рамки реальности, мы делаем один вывод: мы сошли с ума.
        - Ну не мир же, - пробормотала Лена.
        - Говорить мне уже практически нечего. Ты уже поняла. Ты уже приняла. Есть люди, способные переходить из одного мира в другой, и ты - одна из немногих, кто может это делать без усилий и какой-то подготовки.
        - Нужно только захотеть, - саркастично буркнула Лена. Маркус не согласился:
        - Что за чушь ты говоришь? Разве ты хотела попасть сюда? Или в какое-то другое место? Просто так случается. Ты делаешь Шаг - и оказываешься в другом месте.
        - Я не смогу вернуться?
        - Ну зачем так жалобно? Сможешь. Вот для этого действительно нужно захотеть. Вернешься к своей обычной жизни, только ненадолго. Ты сделала Шаг. Не сможешь не сделать другой. Через неделю или месяц ты окажешься где-то еще. Прими мой совет, Странница. Привыкни. Побудь здесь недолго. И не бойся - тебя не потеряют дома.
        Ну не настолько уж никто не замечал Лену, чтоб не потерять. Начальник, например, вообще терпеть не мог, когда ее не было под рукой. Или... Или он имеет в виду время? Как это называется - иное течение, временное сдвиг или еще как-то? Там проходит минута, здесь - неделя? И если долго... странствовать, то прожить можно...
        - Я ни разу не слышал, чтобы Странница умерла, - ответил на ее мысли Маркус. - А я, как видишь, и сам не мальчик.
        - Сколько вам лет?
        - Не помню. Я давно перестал их считать. И ты перестанешь. Это неинтересно.
        - Но я вовсе не хочу жить вечно, - возмутилась Лена. Маркус засмеялся. Юноша в передничке жался в угол и посматривал на них - на Маркуса - с нескрываемым страхом. Лену он словно и не видел.
        - Не хочешь - не будешь. Ты знаешь, что такое вечность? И никто не знает. Ты не бессмертна. Ты можешь упасть со скалы и разбиться, ты можешь утонуть, ты можешь попасть под лошадь. Но этого нетрудно избежать, если быть осторожной. Все Странницы осторожны.
        Лена опустила взгляд в чашку. Она не удивилась бы, обнаружив там какую-нибудь местную живность, но и чашка была чистая, и жидкость вполне прозрачная, даже цветом отдаленно напоминала чай. Какого цвета чай с ромом, Лена не знала - ром она пробовала раз в жизни, и ей не понравилось. Почему она не шокирована? почему не протестует? почему не рвется домой, к светлому польскому платью и шуршащему пакету с картонной папочкой? Мир не может сойти с ума, разве только заразиться безумием от людей, а мир Лены был не настолько плох и не настолько болен. Шутов в нем, по крайней мере, не казнили. По крайней мере, публично. Их вообще в ее мире не было. Она прислушалась, но сквозь тяжелые двери никаких звуков не доносилось. Тихий мир. Ни тебе грохочущей из жигулей и тойот невообразимой музыки, ни тебе визга тормозов и даже шелеста шин, ни изредка пролетающих самолетов. А почему изредка? Город-то большой, и аэропорт немаленький. Или маршруты самолетам прокладывают в стороне, или просто ее слух адаптировался в привычным городским шумам и замечал только очень уж громкую музыку или рев проносящихся боевых машин -
случалось и такое... Впрочем, если здесь изобрели колесо, то колеса, деревянные или железные, должны грохотать по ухабистой мостовой не слабее взлетающего истребителя. Если местные Кулибины не придумали дутых шин и рессор... Нет, все равно лошадиные копыта бы цокали. Может, здесь в отличие от Новосибирска есть объездная дорога для лошадей с телегами.
        Тупые шуточки лезли в голову, потому что Лена старалась заглушить звуки, которые услышала очень четко, будто стояла рядом с крестом из самого прочного материала: взвизг кнута, "а-ахх!" толпы, свист втягиваемого сквозь зубы воздуха. Ему было больно. Ему было очень больно. Сине-серые глаза мутились, и лицо теряло насмешливую невозмутимость. Ему было трудно стоять, хотелось плюнуть на всех и обвиснуть на веревках, закрыть глаза, забыть все, взять назад все свои едкие слова и не посылать к черту королеву, извиниться перед сановником за грубость...
        Твердые пальцы мачо коснулись ее руки, возвращая в душный зал трактира. Почему-то не тянуло назвать это заведение чайной, или рестораном, или даже кабаком. Такое помещение должно называться трактиром. Маленькие и плохо вымытые окна - вон, отсюда разводы видны, тяжелые темные столы без признаков скатертей и клеенок, покрытые пятнами, въевшимися в дерево еще сотню лет назад, лавки, табуреты и неудобные стулья с высокими спинками, стены той же каменной кладки, что и снаружи, дощатый некрашеный и затоптанный пол, а керосиновые лампы, наверное, выносят, когда стемнеет. Лена ненавидела полумрак, а здесь было сумрачно, душно и прохладно.
        - Делиена, я бы советовал тебе сделать глоток вина. Ты пьешь вино? Эй! Есть здесь хорошее вино? Тащи, и посмей только подсунуть то, что ты обычно наливаешь пьяницам.
        Бормоча невнятное "да, господин, нет, господин, конечно, господин" и снова не замечая Лены, парнишка притащил здоровенную бутылку красного цвета. Лена привыкла, что бутылочное стекло зеленое или белое. Правда, она привыкла и к тому, что вино наливают в бокалы или стаканы, но не в кружки размером с суповую кастрюлю.
        Кружка оказалась на удивление легкой, вино ароматным, даже Маркус выглядел удовлетворенным. Парнишка просиял, закланялся, засуетился, но очень быстро исчез. "А есть ли я здесь?" - вдруг подумалось Лене. Зеркал на стенах не было. Зеркало, конечно, лежало в сумочке, но вот самой сумочки не было.
        - Ты есть, - ласково улыбнулся мачо. - Конечно, ты есть. И конечно, ты не знаешь, что Странницами становятся самые незаметные.
        - Нас не замечают стражи границ, - сварливо проворчала Лена.
        - Не замечают. Вас не замечают и сами границы. Если ты заговоришь с этим парнем, он тебе ответит, будет крайне почтителен, кланяться будет в пояс. Попробуй, если хочешь.
        - Он меня словно и не видит, - пожаловалась Лена. - Только на вас смотрит.
        Маркус нехорошо усмехнулся, и Лене вспомнился потертый эфес его шпаги.
        - Конечно. Потому что я Проводник.
        - Вы тоже ходите через границы?
        - Хожу. На то, для чего тебе нужен просто Шаг, я могу потратить много времени и множество сил. Просто такие, как я, умеют искать Границы и умеют их преодолевать. Иногда это бывает нелегко. Иногда адски трудно. Так, как у тебя, не бывает никогда. Вино и правда хорошее. Пей. Ты не опьянеешь с одной кружки, поверь мне.
        - Я очень быстро пьянею, - возразила Лена не особенно уверенно.
        - Не с этого вина. Это "Дневная роса" - запомни название, пригодится. Его делают только из того винограда, на котором под жарким солнцем появляется влага. Редкое. Многие считают, волшебное.
        - А магия есть?
        - В вине?
        - В этом мире!
        Маркус удивился. Очень.
        - А где ж ее нет? Просто вы там у себя называете ее наукой. К этому ты привыкнешь еще быстрее. Ты ведь и сама... магия. Хочешь, я расскажу тебе о твоей жизни? Ты никогда не выделялась. Была средней, незаметной, неброской. Ты всегда любила и никогда не носила черное. Училась хорошо, но не блестяще - в твоем мире, наверное, и женщины учатся. У тебя нет мужа и детей - ни у одной Странницы нет. Тебе не дано сильно любить, тебе не дано быть сильно любимой. У тебя есть - и еще будут - друзья. Тебе всегда помогали, если ты действительно нуждалась в помощи, и тебе всегда будут помогать. Сейчас тебе буду помогать я. Если, конечно, ты этого захочешь.
        - Зачем ты ходишь через границы? - перебила Лена. Ей неинтересно было слушать про свою жизнь. Она и так все знала. Маркус, видно, решил блеснуть знанием Странниц, но Лену это не волновало...
        Маркус пожал плечами. Глаза у него были холодные, бурые и блестящие. Как галька в замерзающем ручье.
        - Не могу не ходить. Но мне, чтобы пройти границу, нужна цель, поэтому чаще всего я провожу других. Кто-то ищет приключений на свою... голову. Кто-то ищет денег - сама понимаешь, в каждом мире есть что-то, чего нет в другом. Кто-то считает, что спрятаться можно только в другом мире... По-разному. Позволь мне служить тебе, Делиена.
        Это получилось как-то скоропостижно, Лена едва не подавилась вином и с грохотом поставила кружку на стол. Почему она так стукнула, если легкая? материал гулкий?
        - Служить? Мне? С чего бы?
        На мгновение Маркус перестал быть мачо - мачо не разочаровываются и не оплакивают рухнувших надежд, но тут же собрался, глаза снова заблестели, лицо опять стало этаким образцом опасной мужественности.
        - Тебе хочется меня защищать?
        Он покачал головой.
        - Ты не поняла, Делиена. Не защищать. Служить. От кого мне тебя защищать?
        - От хулиганов, например. Разбойников. Водятся тут разбойники?
        - Где ж они не водятся? Только какой разбойник нападет на Странницу? Тебе нет нужды бояться людей. Я принимаю твой отказ, Делиена, но надеюсь, что ты передумаешь.
        "А-ахх!" Лена вздрогнула.
        - Зачем так? Его что, забьют насмерть? Или пожалеют и просто отрубят голову?
        Недолго Маркус недоуменно смотрел на нее и вдруг расхохотался, и смеялся бы долго, но оборвал себя, наверное, что-то почувствовав. Он странным образом знал, что думает Лена. А думала она очень нехорошо. Она не могла хорошо думать о человеке, которого веселит казнь. Не абстрактная, про которую в газете написали, рядом, всего в сотне метров взвивается в воздух бич, и на белой рубашке вспыхивает очередная красная полоса... на той рубашке уже и белого нет.
        - Долго это... будет?
        - Не знаю. Как он продержится... Этот, похоже, парень упрямый, но ведь жить-то и ему хочется.
        - Что ты хочешь сказать, Маркус?
        Он улыбнулся ласково, как несмышленышу.
        - Шутам не рубят голов, Делиена. Зачем делать из шута героя? Или жертву? Он постоит на площади еще час или еще день - и все равно попросит пощады. Попросит милости, жалости - и ее получит.
        - И потеряет себя?
        - Зато обретет жизнь.
        - Какую?
        - Ну...
        Лена удовлетворенно кивнула. Мачо правильно оценивал положение человека, молящего о милости при большом скоплении народа. Да еще такого - насмешливого и...
        Нет, точно, с ума сошла, сердито подумала про себя Лена. Тебе-то откуда знать? Книжек перечитала? В романтических героев веришь? Да какой смысл гордо умереть под кнутами при большом стечении народа, когда можно просто попросить пощады и жить? Здесь телевизоров нету, можно уйти в другой город... или в другой мир. Этакая гордость только в дамском романе красива. Правда, Лена дамских романов не читала, а вот в романтически-приключенческом кино к гордецу в последний момент обязательно приходила помощь. А в жизни... тем более в этой жизни, где казнь шута - великое развлечение народа. Маркус, несмотря на потертый эфес, не рвется в герои - и правильно, один против толпы никакой проводник, пусть и с большой буквы, никакой Рэмбо и даже никакой калифорнийский губернатор не выстоит. Просто задавят массой. У него же не граната в руках - шпага на поясе. Даже если бы он захотел, он не сможет. Но он и не хочет...
        - Делиена, он не идиот, он скажет то, чего от него ждут, и будет свободен, - проникновенно произнес Маркус. - Он действительно может уйти в другой город или в другой мир, где никто не будет знать, что он казненный шут...
        - Он - будет, - вздохнула Лена. Слезинка звонко капнула в вино. Зачем из шута делать героя... И правда - зачем? Зачем шуту рваться в герои, ведь все равно оценить это будет некому, шуты одиноки, а толпа, поудивлявшись несколько дней, забудет, потому что начнется ярмарка или бродячий цирк приедет в город, или губернатор в постели своей жены застанет какого-нибудь пажа... Не может же он верить в чудо? Он же не читал дамских романов и не смотрел романтических фильмов, он понимает, что помощь не придет в последнюю минуту, что крутейший боевой маг не разметает толпу парой заклинаний...
        - Кто занимается настройкой? Маг?
        - Конечно, кто ж еще. Э-э-э, Делиена, ты о чем... Ты хочешь вмешаться в казнь? Ты хочешь...
        - Мало ли чего я хочу...
        Снова звонко капнуло. А платок остался в сумочке. А сумочка осталась в том мире вместе с мобильником, ключами, паспортом и мораторием на казнь. Мачо шумно отодвинул стул.
        - А ведь ты права, Делиена. Маги - всего лишь люди, а я не припомню, чтоб королевский маг был особо умелым. Вот настройкой заниматься да фейерверки устраивать - это он может. Идем. - Он подхватил Лену под руку и почти потащил вон, не забыв, однако, бросить на стол монету. - Никому никогда не приходило в голову помочь шуту. Ну, может, приходило, но я никогда не слышал, чтобы кто-то пытался это сделать. Правда, я никогда и не слышал о том, чтобы шут не попросил милости и не был помилован. Ни здесь, ни где-то еще. Ты уверена, что этот не попросит?
        - Нет. Как я могу быть уверена? Мне кажется, что...
        "Ах-х!" И кровь уже сплошь окрасила когда-то белую рубашку, и губы уже не кривятся иронично, и глаза не смотрят насмешливо, и никакого раскаяния, никакого страха, никакого намерения просить... Никогда не проси. Ни на кого не надейся...
        Лена потрясла головой. Что за "не верь, не бойся, не проси"? Впрочем, про веру не было ... Она боялась поднять глаза, смотрела на выбитую брусчатку, пока Маркус вел ее через площадь - не то чтоб напролом, не то чтоб по центру, но и не кружной дорогой, и толпа нервно расступалась, позволяя им пройти, и смыкалась позади, а Маркус пер, как ледокол "Арктика", который уж точно не думает, что будет с льдиной, которая попадется по пути. Ведь не толкался, не говорил ничего, даже не смотрел угрожающе - Лена глянула исподтишка. Просто шел, веля под руку немолодую и незаметную женщину в черном. А я ему по возрасту вполне соответствую. Ему на вид не меньше пятидесяти, ну и мне никак не тридцать.
        ты? ты хочешь помочь? зачем? не надо. не рискуй. я все равно не надеялся. нет надежды. умерла задолго до появления людей. и даже до появления эльфов. я скажу нужные слова, и все кончится.
        Нет.
        нет? ты... не надо. не стоит. я рад, что тебя увидел. теперь легче. я скажу. я обязательно скажу. я сумею. ты не думай. я же не идиот.
        Нет.
        как ты сможешь? что потом? куда потом? можно проще - я попрошу... даже играть не надо, нужны только слова... я вспомню формулу, а если не вспомню, все равно - им все равно, лишь бы просил...
        Нет.
        как скажешь...
        - Что это было, Маркус? - спросила Лена с ужасом.
        - Не знаю, - медленно ответил мачо. - Откуда бы ему научиться?
        - А мне? Мне - откуда?
        - Ты совсем не знаешь себя, Делиена, - нежно проговорил он. - Не пугайся. Тебе не надо себя бояться. Себя - в последнюю очередь. Тебе вообще не надо бояться. Ни людей. Ни себя. Ни магии. Никто тебя не обидит.
        - Конечно, - возвращаясь к язвительному тону, согласилась Лена, - при таком-то защитнике.
        Он остановился и повернул ее к себе, заставив посмотреть в глаза.
        - Тебе не нужна моя защита, Делиена. И я тебе не нужен. Ты нужна мне. Я хочу тебе служить. Я хочу быть твоими руками. Может, сейчас ты убедишься, что я не так уж бесполезен для тебя.
        Они были уже по другую сторону постамента. Сооружение было явно не временным, солидным, крепким, кладка из неровных черных кирпичей, скрепляющий их черный раствор, черные деревянные ступеньки - некрашеные, все прожилочки на досках видны, все пятнышки... ах да, настройка. А эта фигура в черном, очевидно, настройщик. Сисадмин.
        С нежным звуком выскользнула на свободу шпага. Лена едва услышала, а вот "сисадмин" аж подпрыгнул. Ему, наверное, этот звук говорил куда больше, чем Лене. Никаких пассов он не совершал, никаких заклинаний не произносил, ни за какие предметы не хватался. Даже не дышал. Одним глазом он косился на шпагу, упиравшуюся ему в горло, вторым таращил на Маркуса, не замечая Лену, причем глаза действительно смотрели в разные стороны, левый - прямо, правый - вниз. Правый был испуганный, левый - настороженный.
        - Что ты хочешь, Проводник? - без голоса спросил он, стараясь, чтоб не дернулся кадык.
        - Чего хотят от магов? - пожал плечами Маркус. - Да еще от плохих? Сейчас ты отведешь всем глаза и продержишь заклятие четверть часа. Сумеешь?
        - Конечно, - с осторожной оскорбленностью ответил тот. - И это все?
        - И это все, - кивнул Маркус. - Можешь даже потом всем рассказывать, что я тебя заставил. Так и говори, мол, Маркус-Проводник подкрался сзади, а я и не приметил... А еще женщину можешь описать подробно. В черном. Только не обижайся потом.
        Оба глаза - симпатичных, голубых и прозрачных - уставились на Лену со смесью ужаса и благоговения. Она смутилась и даже, кажется, покраснела. Маг больше был похож на студента-переростка или на страдающего перманентным инфантилизмом интеллигента-шестидесятника предпенсионного возраста: черные штаны и куртка, сложная конструкция из дерева и стекляшек болтается на толстой цепочке где-то в области диафрагмы, небрежно и не сегодня завитые и не сегодня вымытые русые волосы, заметно прореженные надо лбом. Где, спрашивается, мантия, благородная седина и посох?
        - Ищущая... - произнес маг. - Прости ничтожного, Делиена. Я сделаю все, что ты хочешь. Все равно мне надоела эта работа. И платят гроши, я на ярмарках больше заработаю.
        Маркус усмехнулся, а Лена даже не кивнула с перепугу. Похоже, этот волшебник (или аферист - в мошенничество верилось куда охотнее, чем в магию) решил, что она тоже мастерица в этом деле, только вот мараться не хочет. Лена была скверной физиономисткой и выражения глаз Маркуса, допустим, не понимала, но с магом было куда проще - он взирал на Лену, словно монах, которому самолично дева Мария явилась, и опять никаких телодвижений не производил. А как же, интересно, он колдует? Маркус чуть надавил - вот-вот и кровь появится, и тот спохватился, закатил глаза (жуткое, надо сказать, зрелище), вцепился обеими руками в деревянно-стеклянную конструкцию и забормотал каким-то горловым звуком, через равные промежутки времени довольно громко всхрюкивая и взмахивая левым мизинцем. Процедура заняла не меньше пяти минут - и очередного "а-ахх!" толпы.
        - Все, - смущенно сообщил маг. - Готово. Только палача не могу, он заговоренный.
        Маркус ласково улыбнулся (маг явственно вздрогнул) и проворковал:
        - С палачом я как-нибудь справлюсь. Жди, Делиена.
        - Еще чего! - фыркнула Лена и решительно ступила на черную лесенку. Маг тоненько закричал: "Ступенька сломана", но это было ясно и без него. Лена потеряла равновесие и успела только подумать, что сейчас дева Мария так шмякнется на седалище, что всякий пиетет пропадет напрочь.
        Не шмякнулась. Успел Маркус, даже не под локоток поддержал, а на руки подхватил и осторожно поставил на целую ступеньку. Второй раз в жизни Лена ощутила себя перышком. Лет десять назад муж двоюродной сестры после шутливых препирательств решил было посадить ее на шкаф и без усилий поднял на вытянутые руки, но у него было прошлое борца, плечи шириной с этот шкаф, а руки толще, чем у Лены ноги, а Маркус вовсе не выглядел Шварценеггером.
        Их появления на помосте толпа не заметила. Люди глазели на казнь. Зрелище было до тошноты мерзким - в этом море глаз не было ровно ничего, кроме обыкновенного любопытства. Опешил лысый палач, уставился на Маркуса без раздражения, но с недоумением, как человек, которого оторвали от рутинной работы, которая удовольствия не доставляет, но сделана быть должна к сроку, а тут посторонние под ногами путаются...
        - Тебя ударить или сам помолчишь? - осведомился Маркус. Палач что-то ответил, но Лена не услышала, потому что взгляд в крапинку прошелся по ее волосам.
        Вблизи крест был виден. Руки шута были примотаны к перекладине основательно, веревки завязаны сложным узлом. Не зубами же в них вцепляться - да и не достать, шут оказался неожиданно высоким. Впрочем, и палач возвышался над Маркусом на полголовы.
        -У тебя есть нож, Маркус?
        - Конечно, - искренне удивился он, летящим движением выдернул из ножен кинжал, перехватил его за лезвие и протянул ей. Шпага упиралась палачу в... пониже пояса, поэтому он тоже был паинькой. Резать веревки кинжалом оказалось не так легко, как в кино. Лезвие было настолько острым, что даже светилось, и Лена умудрилась вместе с веревкой чиркнуть острием по тонкому запястью шута и чуть не упала в обморок, увидев каплю крови.
        - Помоги ей, Проводник, - тихо сказал шут, и Маркус с киношной ловкостью перевернул шпагу и двинул палача эфесом в лоб. Тот закатил глаза и рухнул - даже помост закачался, а мачо забрал у Лены кинжал и чикнул по второй веревке, успев подхватить пошатнувшегося шута. А если я сейчас и правда в обморок, он и меня поймать успеет?
        "А-ахх!" Толпа любовалась казнью. Она не жаждала крови, никакого энтузиазма на лицах, только удовольствие подростка на премьере блокбастера. С шелестом легла в ножны шпага, крепкая рука обхватила Лену за талию, чтоб Ищущая-Странница-Делиена не навернулась со сломанной ступеньки, и Лене осталось только послушно семенить рядом с Маркусом, который словно бы и не замечал повисшего на его плече шута. Лена попробовала высвободиться - да где там, он держал крепко и тащил их обоих какими-то закоулками, протискивался в щели и вовсе не собирался останавливаться. Идти так было очень неудобно, эфес шпаги упирался Лене в бедро, приноровиться к широким шагам не получалось, она почти бежала рядом и только удивлялась, как шут еще держится на ногах. Конечно, Маркус вел их к Закаменке... то есть в то место, которое когда-то называлось Закаменкой в родном городе Лены. Сейчас там был уже почти приличный район, хотя, судя по легендам, в былые времена он был бандитско-хулиганским, а от домишек в овраге, которые Лена помнила с детства, и следа не осталось - но только не здесь. Почти сразу за зданием, которое Лена знала
как Оперный и которое здесь служило то ли королевским дворцом, то ли ратушей, начинались классические трущобы - извилистые переулки пересекались под невероятными углами, высоченные дощатые заборы чередовались с небрежно воткнутыми в землю железными штырями с рядами колючей проволоки, а то и с ностальгическими деревенскими плетнями. Пахло не бензином и не духами. Пахло помойкой.
        Они спустились по скользкой дороге в лог, и Маркус ни разу даже не покачнулся, ни разу не отпустил Лену, даже рука его ни на секунду не ослабла, и Лена была уверена, что и вторая, которой он поддерживал шута, - тоже. Физическая подготовка у него была на уровне, чего никак нельзя было сказать о Лене - всю жизнь была освобождена от физкультуры, зарядку собиралась начать делать со следующего понедельника и даже на лыжах кататься не любила.
        Дверь он открыл ногой, шута небрежно швырнул на лавку, а Лену аккуратно усадил в кресло. И еще поклонился. Кто тут на самом деле шут, большой вопрос. Но за кресло Лена была благодарна - ноги подкашивались и в глазах темнело. По-хорошему надо бы человеку помощь оказать, но Лена плохо переносила вид крови, потому даже смотреть в сторону шута побаивалась. И вообще - побаивалась.
        Маркус без всякой деликатности стащил с него рубашку и отшвырнул в угол.
        - Ты сиди, Делиена, я сам справлюсь. Тебе сегодня и так досталось, отдохни. Ты как, шут?
        - Жить буду, - сказал он. - Зачем вы... Что теперь?
        - Ты вон у нее спрашивай, - хмыкнул Маркус. - Мое дело телячье, сказали - сделал. Вот чего тебя на дурь потянуло? Погеройствовать решил?
        - Шуты не бывают героями.
        - А чего ж тогда? Решил толпе потрафить? Им нравится. Или перед королем выставиться? Да если б он тебя всерьез принял, велел бы удавить втихую, а не театр для подданных устраивал. А ты собрался тут, понимаешь, в историю войти... на две недели.
        Пауза была долгой-долгой. Лена на всякий случай закрыла глаза и старательно дышала через нос, но головокружение не проходило. Тошнило от запаха крови. Лучше бы воняло помойкой. Отчаянно хотелось домой, в пыльный город, к полиэтиленовому пакету и польскому платью. Воображение у Лены было развитое, и она нередко придумывала всякие невероятные истории, как и положено одинокой романтической особе не первой молодости, но никогда сама в этих историях не участвовала. Ее не спасали прекрасные принцы или мужественные ковбои, в нее не влюблялись красивые олигархи, и она не впутывалась криминальные или фантастические истории. Лена всю жизнь была реалисткой и прекрасно понимала, что не годится даже для придуманных приключений, а уж о реальных-то что говорить. В ее историях и герои были сочинены вместе с сюжетом, злодеи были, как и положено, злодейские, зато герои - далеко не всегда геройские, они были нередко обычными людьми, попадающими в необычные обстоятельства. В современной фантастике жанр называется "наш человек в чужом мире", хотя фантастики как таковой она не сочиняла. И вот вам он, чужой мир, вот вам
приключения - кушайте на здоровье.
        - Что теперь? - повторил шут. Голос у него был... необычный. А вот чем необычный, Лена не понимала. - Такого никогда еще не было, и теперь уж точно король захочет меня удавить. И если б только меня...
        - Да ну? Неужто Странницу удавит? - хохотнул Маркус. - Насколько я слышал, король Родаг вовсе не дурак.
        - Я не собирался... входить в историю, - вздохнул шут. - Я знаю правила игры и стараюсь им следовать. Думал, потерпеть часик и покаяться... в своем стиле, однако формулу бы произнес, никуда бы не делись, помиловали. Жить-то хочется.
        - Ну и?
        - Ну и... увидел ее.
        - Не знал я, что ты умеешь видеть.
        - Я тоже не знал. И сейчас не знаю. Просто перевернуло всего, когда ее заметил. Судьба, наверное.
        - А ты ей нужен?
        - А ты?
        Лена решительно открыла глаза. Мужчины засмущались, и это было забавно. Они, что, решили, будто она спит? Заснуть сидя Лене не удавалось еще ни разу в жизни, даже когда она почти двое суток провела на ногах.
        Глаза в крапинку улыбнулись. Вблизи шут был точно такой же, как с другого конца площади. Между тридцатью и сорока на вид, морщинки в углах глаз, выраженные носогубные складки, впалые щеки, встрепанные темно-серые волосы... роскошные, мне б такие, мельком подумала Лена. Весь его торс был обмотан бинтами, которые Лена видела в кино про средние века - просто полосы ткани, а не привычная марля.
        - Прости, Делиена, - покаялся Маркус, - я думал, ты спишь.
        - Реверанс сделать не забудь, - проворчала Лена. - Тебе не идет смирение.
        - Он в порядке, если ты встревожена. От этого не умирают... в первый день, по крайней мере. Вот если бы он прокапризничал до рассвета, то спасти бы его смогла только серьезная магия.
        Или серьезная медицина. В моем мире это называют наукой, здесь - магией. И по какой науке "сисадмин" настроил четкое изображение на всю площадь? Химия ему помогла глаза толпе отвести? Или хватание за амулет и закатывание глаз? Физика - акустические колебания определенного тона и силы. А амулет - по привычке. Как белый халат в лаборатории, который там вовсе не нужен или может быть зеленым в полосочку, однако все равно белый. А мизинцем махал от усердия.
        Худая рука коснулась пальцев Лены. На запястье виднелись следы от веревок - красная полоса, кое-где начинающая синеть. Нормальная гематома. Синяк, проще говоря.
        - Ты заставила меня сохранить лицо. Это не самое главное в жизни, но все равно - спасибо. Я бы смог жить дальше, только... только сейчас мне будет легче.
        - Пока не удавят, - невинно добавил Маркус. - Я отобьюсь, ее не тронут, а тебя в покое не оставят. Если только она не проведет тебя в другой мир. Ты очень дорожишь своим домом?
        - Жизнью я дорожу куда больше. Особенно теперь, - очень серьезно ответил шут, глядя Лене в глаза. Маркус недоверчиво хмыкнул, но Лене показалось, что она понимает. Шут вовсе не сражен ее неземной красотой, потому что и земной-то не было в помине, он вовсе не влюбился с первого взгляда. Это - другое.
        Неправда. Ты бы не попросил. Ты не умеешь просить и надеяться.
        я? почему ты... я попросил бы. я и правда хочу жить. особенно теперь.
        Почему?
        что? как... опять... почему? я не понимаю.
        Почему?
        я... не знаю. ты мне нужна. я должен быть рядом с тобой. это судьба. ты поможешь мне. я знаю.
        В чем помогу?
        найти себя.
        - Черт меня раздери! - ахнул Маркус. - Вы и правда... можете... Мне не показалось. Делиена, даже если ты будешь меня гнать, я не уйду!
        - Ей не надо гнать, - почти прошептал шут. - Ей достаточно уйти. И тебе ее никогда не найти.
        Маркус не на шутку испугался, даже скрывать этого не стал, даже блестящие бурые глаза потухли. Как уйти-то, уныло подумала Лена, если я понятия не имею, как пришла. И как уйти, оставив их здесь, - чтобы удавили?
        - Я не знаю, как уйти, Маркус, - повторила она вслух. - Пусть ты уверен, что я все могу, что я в полной безопасности, что никто не рискнет меня тронуть... Кстати, почему? - Они переглянулись. - Не молчите-ка, а? Или я вам сейчас такую истерику устрою - мечтать будете, чтоб вас всего лишь удавили.
        Маркус захохотал, и улыбнулся шут. Не верят? А напрасно. К истерике Лена была близка. Ну, по крайней мере, к продолжительному реву. Домой. В свою маленькую комнатку, дверь закрыть и на диван с книжкой. Не надо мне никакой фэнтези в реальности...
        - А эльфы есть? - невпопад спросила она.
        - Не везде, - обстоятельно ответил Маркус. - Откуда-то они ушли, а где-то их на памяти людей и не было. Здесь есть, но они людей сторонятся, живут обособленно и визиты... не приветствуют. А зачем тебе эльфы?
        - Это сказочные персонажи. Где-то умные и благородные, где-то умные и высокомерные, чаще - чужие. Древняя кровь.
        - Чужие, - одновременно произнесли мужчины, снова переглянулись и обменялись улыбками. Продолжил Маркус:
        - Древняя кровь, ты права. Поэтому они считают себя высшей расой, а нас так, полуживотными, которые по неведомой причине загнали этих древних в дальние края. Вымирающая раса.
        - Они сильны, - возразил шут, - и если даже вымрут, то после людей. И только если захотят. Ты слухами живешь, Проводник, а я интересовался. Читал даже трактат Верина. Даже Хроники Былого. Знаешь, чего мне стоило до них добраться?
        - Постели королевы, - съязвил Маркус. - Я бы такую жертву принести не смог.
        - А я смог. Согласись, это заслуживает уважения.
        - Преклонения, - полусерьезно кивнул Маркус. - Ни ради какой истины я бы на такую жертву не пошел. Я б скорей с ее собакой...
        - Вот именно. А я получил Хроники Былого на целую неделю в полное распоряжение. Так что, вероятно, больше всех знаю об эльфах.
        - А о гномах? - мрачно спросила Лена. - Троллях? Орках?
        - Гномы вымерли, - пожал плечами шут. - Тролли попадаются кое-где, но так редко, что о них забыли. Об орках я никогда не слышал.
        - Орки есть. Только не в этом мире, - уточнил Маркус. - Имел счастье познакомиться с их полководцем. Обыграл меня в кости, подлец такой.
        С полчала они обстоятельно перебирали сказочных персонажей. Лена выдохлась первой, зато расслабилась. О Бабе Яге и Кощее Бессмертном спрашивать не хотелось, а в фэнтези они не встречались, зато шут и проводник наперебой вспоминали всякие разумные и полуразумные расы, пока Лена не спросила о драконах. Просто так, для поддержания беседы в сюрреалистическом стиле. Обоих словно выключили. Маркус невольно схватился за грудь, где под рубашкой, очевидно, прятался какой-нибудь амулет, а шут просто замер, глядя на Лену расширенными, но не испуганными глазами.
        - Храни нас ветер от драконов, - сурово произнес Маркус. Спорить отчего-то не хотелось. Лена поежилась, и Маркус понял это в самом прагматичном смысле, засуетился, притащил мелко нарубленных дров и разжег очаг. Простой и практичной печи, которая долго держит тепло, тут, видно, не придумали. - Я принесу какой-нибудь еды. А вы чтоб носа на улицу не совали. Особенно ты, Делиена!
        Лена настолько удивилась, что вопрос задала, уже когда за ним закрылась дверь:
        - Почему - особенно я?
        Ответил шут:
        - Ты здесь явно впервые. Заблудишься. А он боится тебя потерять. - Помолчав, он тихо добавил: - А я еще больше боюсь.
        - А если его поймают?
        - Проводника? - изумился шут. - Было бы любопытно посмотреть, кто сумеет. И кто рискнет.
        - Его видел маг. И палач.
        - Палачу не до Проводника, - слегка улыбнулся шут, - у него голова болит. А маг не враг себе, он не возьмется выследить Проводника... его как зовут - Маркус? Ты... ты, похоже, ничего не знаешь о Проводниках? О гномах спрашивала, а о них - нет.
        - Я из другого мира.
        Он засмеялся.
        - Только слепой не увидит. Конечно, из другого. Кто б здешний стал вмешиваться в казнь шута?
        - Ты бы не попросил. И умер бы там... на кресте.
        Это было почти кощунственно, и Лена снова поежилась, хотя от очага тянуло приятным теплом и ароматом, по сравнению с которым дорогие французские духи воняют помойкой.
        - Кровью уже не пахнет, - пробормотала Лена. - Я не привыкла. А... ты ведешь себя так, будто тебе не больно.
        - Не больно. Почти. Мазь у него заговоренная, так что ничего удивительного.
        - Ничего удивительного! - фыркнула Лена. - Магия, шуты, проводники, эльфы - и ничего удивительного!
        - Наука, инженеры, разведчики, люди - что тут удивительного? - улыбнулся шут. - Как ни назови. Ты устала?
        - Нет. Я ничего не понимаю. Даже то, как я здесь оказалась и как попаду домой.
        - Если ты Странница - легко, - грустно проговорил шут, - но ты не похожа на Странницу. Уж эти никогда бы не вмешались в казнь. Особенно в казнь шута. Зачем ты это сделала?
        - Ты так хотел умереть? - рассвирепела Лена. - Ну так выйди и погуляй по улице, авось удавят.
        - Я не хотел умереть, но Странницы никогда ни во что не вмешиваются. Ходят... смотрят... странствуют. Мне всегда казалось, что они еще дальше от людей, чем эльфы. Наблюдают. Изучают. А проку-то? Эльфы нас хотя бы презирают или ненавидят, но они Чужие, а Странницы - люди. Больше того - женщины. Проводник просто завидует или восхищается тем, что им даются легко вещи, на которые он тратит много времени. Ему положено восхищаться. И... если ты принимаешь советы шутов, не гони его.
        - Я принимаю советы шутов, - буркнула Лена. - Бывало, шуты правили королями. И не прячь улыбку.
        - Не прячу. Я не правил Родагом. Честно.
        - А почему ты стал шутом?
        - Разве кому-то другому разрешено говорить то, что думается? Разве у кого-то другого есть шанс получить запрещенные книги на целую неделю?
        - Ты любишь историю?
        Он опустил глаза, и оказалось, что ресницы у него длинные, как у куклы, точно нарисованные. Лоб перечеркнула вертикальная морщинка.
        - Пока нет Проводника, я должен тебе сказать... а что сказать, не знаю. Я был уверен, что надежда умерла давным-давно, но я увидел тебя - случайно, мельком - и вдруг понял, что надеюсь. Если ты смогла вернуть надежду шуту, то почему не сможешь всему миру?
        - Надежду на что? - почти крикнула Лена. Худая рука снова коснулась ее пальцев.
        - Надежда у каждого своя. Я надеюсь... ты постарайся не смеяться, хорошо? Я должен найти себя. Не смейся! Я родился и вырос здесь, помню свою жизнь, родителей, учительницу, приятелей, помню ярмарки, города, деревни, я все помню. Но я не знаю, кто я такой. Для чего я. Зачем. Не смейся!
        - Я не смеюсь.
        Что уж тут смешного. Ведь для начала стоит понять разницу в терминологии: в мире Лены "найти себя" означает "найти себе применение, дающее полное моральное удовлетворение". Или, например, вытурить из сознания Наполеона вместе с Александром Македонским или кем там еще воображают себя психи. Но шут меньше всего похож на психа. Он сам готов посмеяться над своими словами. И ведь наверняка в первый раз их произносит - даже для себя не формулировал. А в глазах - смятение... смятение в крапинку. Надежда умерла. У кого это было - "надежда - глупое слово"? У Фрая, что ли? Там глупое слово, а здесь вообще умерла...
        Лена положила голову на высокую спинку кресла и закрыла глаза. Больше всего на свете ей хотелось заплакать, но не получалось, слез не было, рыдания, что называется, не душили. Даже смятение не обуревало, как шута. В голове удобно расположился вакуум, который, как ему и положено, все вытеснял, и прежде всего связные мысли. Так не бывает. Нет эльфов, нет магии, нет драконов. Храни нас ветер от путешествий по непонятным мирам в еще более непонятном статусе Странницы - Маркус в восторге, шут в настороженности. Не любит Странниц, потому что они равнодушные. Это хорошо. Приятно. Лена тоже не любила равнодушных людей. И ведь случись ей увидеть казнь в своем мире, она точно бы не вмешалась, не из-за равнодушия, тем более не из-за любопытства и даже, возможно, не из трусости. Она просто растерялась бы. Или упала в спасительный обморок. Один раз в жизни она видела массовую драку: толпа вокруг пивного ларька в недавние времена дефицита всего на свете против омоновцев. Или омоновцы против толпы. Тогда у омоновцев только-только появились дубинки, народ иронично называл их "демократизаторами", и вот эти дубинки
взлетали над толпой, криков не было, а вот звуки ударов - были, и настолько это было мерзко и страшно, что Лена умудрилась пройти мимо, не видя и не слыша, и вполне благополучно вычистить из памяти этот эпизод. Ей не жалко было озверелую толпу: чего жалеть людей, пускающих в ход кулаки, когда пива не хватило, скорее, она сочувствовала парням в сером камуфляже, ведь, чтоб там не писала "демократическая" пресса, вряд ли им нравилось молотить дубинками по спинам и плечам... Лена ни одного лица не запомнила, потому что у толпы не бывает лиц. И нынешняя, недавняя, восторженно ахающая - тоже лиц не имела. Масса.
        Шут молчал, словно боялся ее побеспокоить. А ведь явно хотел поговорить, пока Маркуса нет. Лена заставила себя взглянуть на него.
        Шут смотрел на огонь чуть расширившимися глазами и, вряд ли замечая, страдальчески морщился. Именно что "почти" не больно.
        - Как тебя зовут?
        Он страшно удивился. Безмерно. Почему? Похоже, у них тут вместо "сударя" или "сэра" в ходу обращение по роду деятельности: Маг, Палач, Проводник, но Маркус-то спокойно назвал свое имя, причем Лена даже его не спрашивала.
        - Я сказала что-то не то? Вот Проводника зовут Маркус, меня Лена...
        - У шутов нет имен.
        - Ты родился шутом? Мама с папой тебя никак не называли? Учительница? Девушка, которую ты поцеловал первый раз?
        - Тогда я не был шутом. Сейчас у меня нет ни мамы с папой, ни учительницы... Прости. Ты не знаешь нашего мира. Неужели у вас иначе?
        - У нас нет шутов.
        Он склонил голову набок и едва заметно улыбнулся:
        - Нет? Так не бывает. А если и бывает, то я не хотел бы попасть в твой мир. Пусть уж лучше меня здесь удавят.
        - У нас не запрещено говорить то, что думаешь.
        Он вдруг потянулся и ласково-ласково погладил ее по голове, как маленького и неразумного ребенка.
        - Но вы не говорите. "Не запрещено" вовсе не значит "разрешено". И тем более не значит "принято". Разве тебя не сдерживают рамки? Разве ты скажешь дураку, что он дурак, любому мерзавцу, что он мерзавец, уродине, что она уродина? Ты скажешь своему королю, что он неправ, если он настаивает на своей правоте, или все-таки подумаешь о возможных последствиях? Ты скажешь своей королеве, что она шлюха, или поостережешься ее мести? Скажешь своему хозяину, что он самодур, или все-таки подумаешь о том, на что будешь жить, если он откажет тебе от места? И кто скажет? Не раз - всегда? Даже если найдется такой, его не примут. Отторгнут. Ты же первая от него отвернешься просто потому, что считаешь, что людей обижать нельзя. Вас сдерживают рамки. Так и должно быть.
        - А ты считаешь, что людей обижать можно? Вот ты сказал, что королева шлюха...
        - Не сказал, - засмеялся он. - То есть это я говорил ей и раньше, и королю говорил - и про королеву, и про него самого, но говорить мне можно все. Я сделал. А вот делать мне нельзя. Я - шут.
        - Тебя не сдерживают рамки.
        - И не должны. Но только в словах. Я могу публично сказать насильнику, что он насильник, но я не могу его ударить, даже если он сто раз этого заслужил, даже если он обидел самого близкого мне... впрочем, именно поэтому у шутов нет близких. Если ты придешь к моим родителям, они скажут, что у них было только три сына, а не четыре.
        - Став шутом, ты умер?
        - Нет, - засмеялся он, - я родился. А до этого меня не было.
        - И ты не имеешь права назвать свое имя?
        - Как я могу назвать то, чего нет?
        - А говоришь, рамок нет.
        - Рош. Когда-то меня звали Рош. Если хочешь, можешь звать меня так. Это не запрещено, просто никому не приходит в голову. Я отказался от своего прошлого и от своего имени, когда стал шутом. Сознательно.
        - Насколько я понимаю, ты уже не шут.
        Помолчав, он признался:
        - Не подумал. Верно. Но я... все равно уже и не Рош. Понимаешь? Роша нет. Для тех, кто его знал, его и не было все эти годы, а для меня просто уже нет. Не знаю, как тебе объяснить... Просто я могу не понять, что ты обращаешься ко мне, если ты назовешь меня Рошем.
        Но ты хочешь найти себя... Рош.
        как... нет. не в этом смысле. я помню его... то есть себя. помню свою прежнюю жизнь - запах свежескошенной травы, плеск мельничного колеса, прикосновение мамы... помню. наверное. кто я?
        Шут, которого раньше звали Рош Винор.
        если бы так...
        - Что ты сделал?
        - Ну...
        - Маркус сказал, что шутов казнят за длинный язык.
        - Конечно. Мне можно говорить все, но никому не запрещается помнить, что я сказал, и использовать это мне во вред. Но формально считается, что я возжелал королеву. Вся страна над этим хохочет.
        - Это была твоя последняя шутка. Самая смешная.
        - Я отказал королеве, Лена. Не словами. Сказать я могу все. Я ее оттолкнул. Я не сказал мерзавцу, что он мерзавец, - я его ударил.
        - И они не смогла этого тебе простить?
        - Не они. Король. Шут - собственность короны, и только король может распоряжаться шутом. Но они потребовали, чтобы меня казнили. Это было глупо, то, что я сделал, и все понимали, что это глупо, - и я, и она, и король, но если король начал, он должен закончить. Он был уверен, что я попрошу. Я, правда, тоже... пока тебя не увидел.
        - Зато теперь тебя удавят.
        - Если поймают, - резонно возразил он.
        - Я не уверена, что смогу тебя куда-то увести.
        - Проводник сможет, - пожал он плечами, - если захочет, конечно. Ну даже если и удавят, все лучше, чем... чем жить без надежды.
        - Чем жить?
        - Да. Теперь - да. А откуда ты знаешь мою фамилию? Я назвал тебе имя, но не говорил, что я из семьи Винора.
        Лена не на шутку испугалась. Мало того что вдруг разговаривать мысленно научилась, так еще и мысли читать... нет, даже не мысли, он не думал о своей фамилии. Лене показалось, что он и имя-то вспомнил с трудом, но откуда-то она точно знала, что раньше его звали Рош Винор. Шут нежно провел пальцами по ее щеке, но ничего сексуального в этом не было, и слава богу.
        - Сколько тебе лет?
        - Тридцать три.
        - "И в тридцать три распяли, но не сильно..." - пробормотала Лена. - И эльфы. И о драконах говорить не хотят. И стекло у них самый прочный материал.
        - А какой у вас? - с детским любопытством спросил шут.
        - Понятия не имею. Сплавы какие-нибудь.
        - Так и стекло тоже сплав. Впрочем, какая разница? Ты здесь, Лена, и я тебе за это благодарен.
        - Это судьба, - без восторга возвестил с порога Маркус. - Не случайно она сделала первый Шаг в это место и в это время. А теперь давайте просто поедим, я страшно голоден. А шут и подавно. В животе небось бурчит?
        - Бурчит... - весело признался шут. - А ты откуда знаешь?
        - Опыт, - усмехнулся Маркус. - Во-первых, перед казнью не кормят. Во-вторых, мазь залечивает раны, но вызывает зверский голод. В-третьих, на дворе ночь, а ты молодой и крепкий мужчина. Да и Делиене совсем не мешает поесть. Ты не бойся, это вкусно. Может, тебе покажется необычным, но вкусно.
        Он вынимал из корзинки какие-то горшочки, сверточки, а Лена представила себе, как этот мачо, от которого так и тянет шарахнуться, идет себе по улицам с кокетливой корзиночкой, придерживая свободной рукой шпагу в убедительно потертых ножнах... Это было ужасно смешно, и в то же время хотелось плакать, потому она разозлилась на себя и ни смеяться, ни плакать не стала. А ведь разревись она, мужчины бы наверняка кинутся утешать. Это было бы приятно. И глупо. Шут легко и стремительно встал, высокий, худой, изящный, перемотанный бинтами... Мазь у них заговоренная.
        Мужчины накрыли на стол, как это делают мужчины во все мирах. Наверное. Горшок посередине, три ложки, крупно порезанный хлеб, какие-то овощи, колбаса, порезанная еще крупнее, ярко-желтый сыр с белыми прожилками, кувшин, три кружки и одна тарелка - для Лены, очевидно.
        - Делиена, тебе и правда нужно поесть.
        Вставать не было сил, и то ли мужчины это поняли, то ли просто решили перебороть ее капризы и накормить силком, но они, переглянувшись, подхватили с двух сторон кресло и моментально перенесли его к столу. Маркус наложил в тарелку неопознаваемой еды, налил из кувшина чего-то почти черного, и вряд ли сока или чаю, и уставился Лене в глаза. Ага, без разрешения Странницы Проводники не едят. И шуты тоже. Или они будут таращиться на нее и демонстративно не есть, а животы будут бурчать, и ей станет стыдно. Вздохнув, Лена взяла кусок сыра.
        Такого она не ела никогда в жизни. Может, в нем была магия, а может, просто не было химии. А ведь и в колбасе наверняка одно мясо и никакой сои с лецитином. Чистая экология и столь же незапятнанная антисанитария... впрочем, в ее почти мегаполисе в уцелевшем частном секторе так же воняло выгребными ямами и помойкой. Не в частном тоже воняло, если мусоровоз летом не приходил пару дней. А уж ароматы, сопровождавшие ее по дороге на дачу...
        В тарелку капнула слезинка. Лена схватилась за кружку и сделала глоток побольше. Это вино тоже было вкусное, терпкое, даже какое-то густое. Шут одобрительно кивнул и зачерпнул ложкой из горшка.
        В общем, Лена съела и неопознаваемое рагу, и пару кусков колбасы, в которой кроме мяса было много перца, и сыра, на который шут наложил травы, с виду похожей на петрушку, вкусом на укроп, а запахом на тмин, и кусище фантастически вкусного темного хлеба, и яблоко размером с дыньку-"колхозницу", и выпила все, что налил в кружку Маркус, а он не пожадничал. Мужчины смели все остальное, Лене бы еще дня на три хватило объедаться. На лице шута возникла блаженная улыбка.
        - Первый раз за два дня поел, - сообщил он. - Сначала Родаг думал, оторвать мне башку или казнить, а зачем кормить того, у кого башка на честном слове держится. Потом все-таки он меня пожалел...
        - Да и не принято шутам башки отрывать, - вставил Маркус, - примета дурная.
        - Не принято, но ему хотелось, - кивнул шут. - Но пожалел. А приговоренного к казни и правда не кормят.
        - Почему?
        - Кормить положено только заключенных...
        - Чтоб блевать не начал, - прозаично объяснил Маркус. - Бывает. Устала, Делиена? Может, приляжешь?
        Прилечь было бы хорошо, а еще лучше посетить уединенное местечко, но спрашивать, где оно находится, было почему-то неудобно. Не вписывалось в образ Странницы. Маркус вон на нее как на богиню смотрит, а богиня в туалет просится... Маркус показал на низенькую дверцу.
        - Там можно умыться, только вода холодная. Если подождешь, я согрею...
        Лена умывалась холодной водой даже зимой, не для сохранения молодости кожи и даже не для закаливания, а просто потому, что это был единственный способ проснуться утром, поэтому она ждать не стала. А за дверцей обнаружился не только тазик и кувшин с водой, но и сооружение, вонявшее несмотря на плотно прикрывавшую его доску. Ну один в один туалет типа сортир у нее на даче... А сочетание специфического запашка с убийственно-сладким запахом розового (по цвету и содержимому) мыла давало потрясающий эффект. Маркус вместе с едой притащил, что ли? Было как-то сомнительно, чтоб обитатель этой хижины пользовался таким мылом. Если здесь и жил кто, то мужчина, а мыло было даже не женское - бабское. Эх, где ж привычное мыло "дав", почти лишенное запаха, мягонькое такое, приятное... впрочем, и это ничего. Мылится хорошо, но очень уж... ароматное.
        Маркус торжественно предоставил ей единственную кровать в комнате. Ложе было ну совершенно не королевское и вовсе без постельного белья, так что раздеваться Лена не рискнула. Она осторожно легла, Маркус заботливо укрыл ее одеялом, пожелал выспаться, ну только что в лобик не поцеловал. Господи, во что превратится утром платье? Это не полиамид немнущийся, это вроде как шерсть, и мало того что совершенно жеваное будет, так еще и налипнет на него черт знает что и черт знает сколько, не отчистишь. Придется не шевелиться и спать по стойке смирно, и за остаток ночи все затечет так, что Маркусу с шутом придется поднимать ее вдвоем. Ладно если еще удастся заснуть, подумала Лена, проваливаясь в бездну мертвого сна.
        * * *
        Разбудил ее запах. Лена скосила глаза, потому что шевелиться не хотелось. Маркус колдовал над кувшином, что-то подливал, подмешивал и даже, кажется, подсыпал. Шут со страдальческим выражением лица наблюдал за ним. Маркус подумал, понюхал, добавил щепотку чего-то подозрительно зеленого и заткнул горлышко кувшина здоровенной пробкой. Шут обреченно вздохнул.
        - Ладно тебе, потерпи уж, - тихонько сказал Маркус, - не хочешь же ты, чтоб это все увидела Делиена.
        - Не хочу. Она не привыкла. А почему ты зовешь ее Делиена?
        - Не знал? Это имя Странниц.
        - Но она называет себя просто Лена.
        - Мне она сказала, что ее зовут Елена. Ведь наверняка означает - светлая. Ну давай, садись.
        Шут сел на табуретку, и Маркус начал сматывать с него бинты. Лицо шута превентивно кривилось - не от боли, от ее предчувствия. У Лены защипало внутри, когда Маркус убрал все бинты, однако она успела удивиться тому, что они, пропитавшись кровью, не присохли к рубцам. Грудь, живот, бока были буквально исполосованы... но такое впечатление, что не вчера, а несколько дней назад. Несерьезная магия.
        Маркус осмотрел его, держась за подбородок с профессорским видом, взял со стола баночку и начал мазать рубцы. Шут еле слышно зашипел.
        - Знаю, что больно, - проворчал Маркус, - и даже знаю, что очень больно, но ты уж потерпи, иначе шрамы останутся. А это не всем девушкам нравится. Вот Делиене вряд ли нравится...
        - Причем тут она? Ты не понял, Проводник. Она не мужчину во мне видит. И я в ней не женщину. И не Странницу, как ты.
        - Слышал, слышал, что ты видишь в ней надежду. А она в тебе что?
        - Не знаю. Может быть, брата. Ты можешь мне поверить, я не ошибаюсь в отношении людей. Ошибался бы - не стал бы шутом. Интересно, нас ищут?
        - Тебя - да. Меня тоже, но менее активно, потому что это опасно. А ее словно и не было. Как обычно.
        - А если придут сюда?
        - Не рассчитывай, что я стану тебя спасать.
        - Меня и не надо. Ее спасай.
        - Поучи меня, поучи. Не дергайся. Мужчина ты или кто?
        - Я шут, а не герой, ты не забыл?
        - Не герой? А кто рискнул с королевой в постель лечь? Родаг на это, по слухам, не отваживается.
        - Я очень хотел прочитать Хроники Былого... ой... А это надолго, Проводник?
        - С часик поболит. Нет, я могу убрать мазь, если ты хочешь таким располосованным всю жизнь ходить.
        - Не хочу. Но очень уж больно.
        - А у креста больно не было?
        - Было, конечно... Маркус, а тебя не выследили?
        - Маркус? Мы что, уже друзья?
        - А у нас есть выбор?
        Маркус замолчал надолго. Ага. Значит, обращение по имени - знак близости, а обычно - по службе. Лена представила себе нечто подобное в своем институте: Секретарь, Младший научный сотрудник, Заместитель директора по научной работе... Смешно. Но шут не сразу назвал ей имя по другой причине. Шуты имен не имеют. Они не имеют ничего, кроме права и обязанности говорить правду. Вопрос еще в том, насколько шут может знать правду. Истина, как известно, всегда где-то рядом, и вообще совершенно нет надобности говорить дураку что он дурак, а женщине - что у нее ноги кривые. Странная работа.
        - Выбора у нас нет, - разродился наконец Маркус. - Я не могу оставить ее, а она, похоже, ни под каким предлогом не оставит тебя. И потянули же меня за язык сказать, что тебя удавят...
        - Наверное, в ее мире не привыкли к крови и смерти. Неужели такие бывают?
        - Я не видел. Ну все, посиди так. Нет, не надевай рубашку, размажешь.
        - Хочешь, чтобы она это видела?
        - Ей придется привыкать. Она быстро привыкает ко всему. И увидев твою кровь, чью-то другую воспримет уже легче. Ты не знал?
        - Я никогда не видел Странниц.
        - В Хрониках Былого этого не было?
        - О Странницах вообще нигде не пишут. Можешь мне поверить.
        - А ты можешь мне поверить, что есть такой трактат "Меч Судьбы", где пишут только о них. Я однажды видел копию.
        - В этом мире? - удивился шут. - Странно. Я знаю практически все серьезные книги...
        - Ты и в шуты подался, чтоб быть поближе к королевской библиотеке?
        - Нет. Я... трудно объяснить. Я просто понял, что должен быть шутом.
        - Однако тебе это надоело. Весь город только и говорит, что ты оказался магом, отвел всем глаза, лишил сознания палача и улетел на вороне.
        - Почему на вороне?
        - Ты меня спрашиваешь? Шепотом предлагают еще один вариант, но он тебе не понравится.
        "На драконе", - поняла Лена и не ошиблась: шут вздрогнул и заметно побледнел. Маркус запаковал баночку, засунул ее в покосившийся шкаф и сел напротив. Теперь Лена видела только его спину, и даже спина казалась опасной. Что с него взять - мачо.
        - Ты можешь навлечь беду даже на нее, шут.
        - Тебя не могли выследить? - спросил шут севшим голосом.
        - Люди - нет, а за магов не ручаюсь. Сам знаешь, полностью полагаться на амулеты не стоит. Я был осторожен... я всегда осторожен, что бы ты ни слышал о Проводниках, но ручаться не могу. Кругом полно стражи, хватают всех без разбора высоких худых мужчин и заставляют раздеваться прямо на улице. Никакая магия не уберет рубцы за день. Я подумал было переодеть тебя женщиной, но не получится. Ты не только выше любой женщины, твою мужскую натуру никакой грим и парик не скроют.
        - Тебя тоже раздевали?
        - Нет. Я старался, чтоб стража меня не видела. Проводника тоже ищут.
        - Они найдут меня, - с тоской, испугавшей Лену, произнес шут. - Найдут и удавят.
        - Так боишься смерти?
        Шут помолчал, разглядывая обтянутые черными штанами колени, потом очень медленно поднял глаза, и Лена снова увидела сине-серый в крапинку мудро-насмешливый взгляд:
        - Я нормальный, Проводник. И да, я боюсь смерти. Я хочу жить. Но случись это неделю назад, я не был бы в таком отчаянии, потому что еще не встретил ее. Когда нет надежды, умирать не так страшно. А когда она появляется...
        - Ну, не каркай, - не без смущения оборвал его Маркус, - тебя пока никто не убивает.
        - Ты здешний? В смысле - отсюда родом?
        - Родом-то я отсюда, - непонятно ответил Маркус, - а есть разница?
        - Ты должен бы знать, каков Родаг, когда задевают его достоинство. И должен бы знать, какой у него Охранитель. На моей памяти не было случая, чтобы Кир Дагот не нашел того, кого хочет найти.
        - А тебя, стало быть, он найти хочет...
        - Меня - особенно. Или ты думаешь, я его выделял из других? Я шут, Маркус, и я не делал разницы в правде.
        - Знаешь ты ее, правду, - проворчал Маркус. - Вот чего я никогда не понимал, так это святой уверенности шутов в том, что им покоряется истина.
        - А многих шутов ты знал?
        Он сидел в кресле, которое вчера занимала Лена, ссутулившись, уперев локти в колени и сцепив пальцы, словно давил на него какой-то непосильный груз - то ли страх смерти, то ли тяжесть истины. Странное противоречие было на его лице: гримаса боли и страха и насмешливые понимающие глаза.
        - Презираешь меня, Проводник?
        - С чего ты взял? Ты правду сказал: всякий нормальный человек боится смерти.
        - А ты?
        - Когда был в твоем возрасте, боялся. Со временем прошло. Но ведь и ты немного Проводников встречал, так что вряд ли знаешь, чем мы отличаемся от мирных обывателей.
        - А ты скажи, и я буду знать.
        - Не стоит.
        - То есть, - заключил шут неожиданно, - и ты уверен, что меня найдут. - Маркус опешил, а он продолжил: - Ты понимаешь, что теперь мы связаны. Ты не оставишь ее, и я тоже. Однако объяснить мне что-либо не хочешь, не видишь смысла, потому что ты меня уже похоронил. Я тебя не виню, Проводник. Ты реалист. Ты стоишь на земле прочно и понимаешь, что вывести меня хотя бы из города будет очень нелегко, а рисковать ради меня ты, конечно, не будешь.
        - Собой бы я рискнул, - виновато пробормотал Маркус, - но я не могу рисковать Делиеной.
        - И не вздумай. А скажи, как ты уводишь людей в другие миры?
        - Сначала из города уйти надо, - признался Маркус. - Надо искать Путь, пытаться найти Врата, пересечь Границу. Это... Это очень долго. При большой удаче - дней десять. Обычно дольше.
        - А... она?
        Маркус помрачнел, и это было заметно даже со спины.
        - Я не слышал о том, чтобы Странницы кого-то брали с собой. Не знаю уж почему... Или они не могут... или не хотят. Она - захочет. Но она еще не знает самой себя, ей нужно хоть немного времени, чтобы привыкнуть, чтобы понять... Хотя бы десять дней. Ты жди, шут. Жди и надейся, раз надежда к тебе вернулась.
        - Рош. Меня звали Рош Винор.
        Проводник склонил голову.
        - Маркус Гарат из горских Гаратов.
        "Дункан Маклауд из клана Маклаудов", - подумала Лена. Пора просыпаться наконец. Иначе она просто разревется. В голос. Будет хлюпать носом и сморкаться, а нос покраснеет и веки распухнут, и будет она еще краше, чем есть на самом деле. Мир, казавшийся ей странным, оказывался простым: гордость владыки требует сатисфакции, а питает гордость владык только кровь. Как и везде. Кровь и смерть. Только там, дома, смерть была в Чечне, в Ираке, в страшных рассказах соседских бабок, начитавшихся "Мира криминала", но не в скучной повседневности Лены. Как же ей хотелось назад, в эту скучность, в эту серость будней, в привычный обывательский мир с работой, сплетнями, подружками, книжками, телевизором - ведь если с экрана льется слишком много крови, можно просто переключить канал.
        Маркус, услышав, что она шевельнулась, вскочил и кинулся к кувшину, а шут улыбнулся:
        - Здравствуй, Лена. Удалось отдохнуть?
        - Мне - да. А тебе?
        - Да, вполне.
        - Врет, - не оборачиваясь, бросил Маркус. - Всю ночь ворочался, не спал. Страшно, что найдут.
        - А ты у нас герой, - обиженно проворчал шут.
        - Я у вас не герой. Я у вас Проводник. Я не умею бояться заранее.
        - Ты злой, - по-детски сказала Лена.
        - Я не злой, Делиена. Я просто говорю правду. И уж шуту надо бы к этому относиться спокойно.
        - Я и отношусь к этому спокойно, - пожал плечами шут. - Разве я возразил тебе? Шуты говорят правду не только окружающим, но и самим себе.
        - Это труднее, - согласился Маркус. - Делиена, если хочешь умыться, я там нагрел воды.
        Лена встала и расправила непривычно длинную юбку. Вот удивительно - не помялась. Горячей воды было очень много, и Лена с удовольствием вымылась, хотя и по частям - в тазик много не помещалось. Думать не хотелось категорически. Ни о чем, и уж тем более о ситуации, в которую она попала и в которую втравила Маркуса и шута. А если их действительно найдут? Если местный король и правда столь последователен и так печется о своей репутации? А она, как всегда, поддалась порыву, не соизволив даже предположить возможные последствия. Тут можно рассуждать, что Маркус мог бы ее не послушаться и вовсе вообще утащить подальше с площади, и даже хотелось так порассуждать, но пример людей, говорящих правду самим себе, сделать этого не позволял. Что делать дальше? Вот задать сейчас им этот вопрос и получить немедленный ответ: уходить отсюда, пока можно, вместе с Проводником, а уж шут тут спокойно подождет, авось да не отыщут. И это - при молчаливом согласии Маркуса.
        Ты хочешь, чтобы я ушла, Рош?
        что? нет. то есть да, хочу.
        Хочешь быть удавленным?
        нет. конечно, нет. надеюсь, меня не найдут.
        Надежда - глупое слово.
        Читая забавные истории Макса Фрая, Лена с этим определением не соглашалась и даже обижалась на автора, чей мир так совпадал с ее собственным. А ведь и правда - глупое. Проверяют всех мужчин. Если еще не начали, то скоро начнут проверять все дома. Подряд. И ведь не с княжеских хором начнут, похоже, фрондерство здесь не в моде, не станут люди прятать шута, от которого много чего неприятного наслушались, правда редко бывает приятной. Пойдут по таким вот хибаркам, где весь обыск - в шкаф заглянуть и вот в эту ароматную комнатенку. Последовательно и методично.
        лена. не бойся за меня. я пойду к родагу сам. я знаю, как попасть к нему незамеченным. и скажу, что я тут ни при чем.
        Не скажешь.
        почему?
        Шуты говорят правду.
        Лена разгладила платье. Скромно, но, надо признать, элегантно. Ни убавить, ни прибавить. Сидит отлично, корректируя не идеальную фигуру, хотя немножко старит. Конечно, черное старит. Но не так чтоб очень, уж больно цвет глубокий, черно-черный, без серости или там синевы. Чернее не бывает. На полочке лежала деревянная расческа. Да уж, от укладки и помину не осталось, придется ходить крокодилом нечесаным, то есть, конечно, чесаным, но без прически. Увы. Эх, ну почему у нее волосы не такие, как у Роша - пышные и лежат хорошо, хотя и встрепанные какие-то... Покрутившись перед зеркалом еще минутку, Лена решила, что ничего лучшего у нее все равно не получится, и вернулась в комнату. Шут выглядел растерянным.
        - Интересно, какая именно мысль не приходила тебе в голову: что шуты говорят правду или что я об этом скажу? - спросила она, усаживаясь на заботливо подставленный стул. - Ну и что мы теперь будем делать? Имейте в виду, я слышала часть вашего разговора.
        - Мы ничего тайного и не говорили, - пожал плечами Маркус. - Ничего из того, что не могли бы повторить тебе. Верно, шут?
        - Конечно. Мне неприятно признаваться в том, что я боюсь, но не признаться в этом было бы просто глупо хотя бы потому, что мне никто бы и не поверил. А Проводник так или иначе рассказал бы тебе, что делается в городе.
        - Я впутала вас... - начала было Лена спонтанную покаянную речь, но перебили ее мужчины одновременно: Маркус сказал "нет", а шут просто засмеялся. У него был удивительно красивый смех.
        - То, что я делаю, Делиена, я всегда делаю по собственной воле. Если бы я не захотел тебе помочь, не стал бы. Тебе для чего-то понадобился шут, уж не знаю, для чего, и я подумал: как же я не помогу Страннице?
        - Ты вмешалась потому, что все поняла правильно, Лена. Ты подарила мне по меньшей мере еще целый день жизни, а это, поверь, много. - Маркус недоуменно на него воззрился, и шут объяснил: - Она поняла, что я не попрошу... не покаюсь.
        - Ты идиот? - осведомился Маркус.
        - Может быть. Когда меня приговорили, все знали, что я потерплю час, может быть, даже два, а потом попрошу о милости, и мне ее даруют. И я это знал. Думал, что выдержки мне хватит даже до заката, и потом весь город будет гудеть о моем несказанном мужестве. Я немножко тщеславен, как, впрочем, и ты. Я стоял там, смотрел на эту толпу, для которой казнь шута даже не радость, а просто зрелище, вроде невиданных зверей или кукольного спектакля - что черни до шута, шут живет во дворце и говорит правду королям и баронам, ведь народу знать истину вовсе не обязательно. Они меня даже не ненавидели. Они меня не знали. Заключали пари, сколько кнутов я стерплю, вспоминали, как когда-то шут испортил им забаву - попросил милости, едва его привязали к кресту. Я бы не испортил им забаву, Проводник. Потерпел бы и сдался, не хочется же быть изувеченным... А потом увидел ее.
        - И что? - поинтересовался Проводник. - Отсюда давай поподробнее. Что ты все же увидел такого, если не увидел Странницу?
        - Я бы сказал тебе, если б знал, - повесил голову шут. - Дай мне время, может, пойму.
        - Я-то дам. Даст ли Родаг?
        - Не пугай ее! - оборвал шут.
        Маркус промолчал, подвинул Лене тарелку и налил в три кружки из кувшина. Гнев растворился в глазах шута. Только что они были темными кипящими - и уже все, обычный сине-серый цвет и темные крапинки... в них, наверное, ярость и ушла. Сконцентрировалась. Из кружки пахло непонятно, но привлекательно. Маркус намазал на хлеб масло таким слоем, какого Лене бы хватило на неделю, потому она покачала головой и соорудила себе бутерброд сама: хлеб, нисколько не подсохший за ночь, немножко масла, немножко колбасы и побольше сыра. Получилось внушительно и очень вкусно. Шут ел с меньшим аппетитом, чем вчера - ах да, эта мазь жжет, ему просто больно...
        - Если ты так уверен, что король тебя найдет, зачем согласился на то, чтобы Маркус избавлял тебя от шрамов? Ведь больно.
        - Может, он хочет умереть красивым, - хмыкнул Маркус с набитым ртом. Шут улыбнулся.
        - Не знаю. Наверное, на что-то надеюсь. Я не помню, когда это было в последний раз, не помню, как выглядит надежда. Ты пей. Это замечательный напиток. Мало кто умеет его готовить, хотя рецепт знают все. Поговаривают, чтобы шиана была хорошей, в нее надо добавить чуточку магии, но совсем чуточку, иначе она будет горчить. Ты владеешь магией, Проводник?
        - Минимально. На шиану только и хватает. Попробуй, Делиена. Это вкусно. А настоящая шиана придает силы, снимает боль, излечивает лихорадку...
        - Снимает боль? - заинтересовался шут и сделал пару хороших глотков. Маркус расхохотался. Лена осторожно поднесла кружку к губам. Было и правда вкусно, ни на кофе, ни на чай не похоже, немножко терпко, немножко остро, горьковато самую чуточку и вызывало смутные ассоциации почему-то с глинтвейном. Маркус выглядел удовлетворенным, может, из-за этой удовлетворенности начал подначивать шута:
        -Ты уж, наверное, и вкус забыл такой простой еды.
        - Забыл, - согласился шут, с видимым удовольствием проглотив кусок колбасы. - Столько лет уж... Но мне этот вкус нравится. Хлеб только неудачный.
        Лена чуть не подавилась. Хлеб был вкуснее любого торта. Но Маркус сокрушенно кивнул:
        - Да, но разве здесь найдешь хороший хлеб? Зато сыр съедобный.
        После завтрака Маркус сноровисто убрал со стола и вылил в кружки оставшуюся шиану. Коньяк и сигара для джентльменов. Шут попытался пересадить Лену в кресло, а она сопротивлялась, и Маркус снова легко поднял ее и перенес.
        - Не переживай, Делиена, он уже почти в порядке, смотри, твой порез уже совсем зажил, а рубцы - ну ничего, через несколько дней и следов не останется. Ему и сейчас уже не так уж и больно. Нехорошо, когда женщина сидит на жестком стуле, а мужчина в кресле. А шут у нас привык к дворцовым правилам, там это и вовсе уж неприличным считается. Здесь ведь удобнее. А ты хочешь поговорить с ним. Я схожу...
        - Я с вами обоими хочу поговорить, - перебила Лена, - только не знаю о чем. Маркус, почему ты так свято уверен, что мне ничего не угрожает, что никто не осмелится меня тронуть? Ну вот если, не приведи бог, сейчас сюда ворвутся солдаты - они что, меня так и не тронут?
        - Конечно, нет, - удивился Маркус. - Тебя и Верховный Охранитель не тронет. Ты вспомни, как на тебя смотрел маг, а маги здесь люди весьма уважаемые. Шут, тебе пришло бы в голову обидеть Странницу?
        Шут медленно покачал головой. Глаза медленно темнели. Почему?
        - Почему, Маркус? Это преступление?
        - Это преступление перед самим собой, - подумав, ответил Проводник. Яснее не стало. - Я даже не слышал, чтобы Странницу кто-то обидел. Даже в легендах не рассказывают.
        - Был такой разбойник, Харем... он не только грабил путников на дороге, он обязательно убивал, и убивал плохо. Грешил он некромантией, хотя, по словам Кариса... это придворный маг, ты его видела... по словам Кариса, магом он был фиговым, почти без Дара, но очень уж старался. А однажды его шайка напала на целый лагерь. Всех убили. Детей грудных, старуху ветхую совсем, женщин... У нас вообще считается грехом убить женщину, Лена, даже отравительниц или черных ведьм не казнят никогда. Харем убил всех, кроме Странницы. Я не знаю, что его остановило, но ее он отпустил. Тебе действительно ничего не угрожает без нас.
        - А с нами тем более, - проворчал Маркус. - Ты ведь тоже, я думаю, не только книжки читать умеешь. Драться умеешь?
        - Умею, - пожал плечами шут, - конечно. И даже неплохо. Только на нее не нападут. Или ты имеешь в виду, способен ли я постоять за себя? Способен, можешь мне поверить.
        - Я вижу. Так мускулы развиты у неплохих бойцов.
        - Как дети, - вздохнула Лена. - Постоять за себя можно, если пара хулиганов пристанет в темном переулке. А если десяток солдат?
        - С десятком солдат я и один справлюсь, - повел плечом Маркус, и так спокойно, так равнодушно он это произнес, что Лена поверила, хотя это и казалось ей невероятным. Рембо со шпагой. Терминатор с минимальными магическими способностями.
        - А если солдат будет всего пятеро и один маг? - спросила она не без язвительности. Словно и не заметив ее тона, Маркус покачал головой.
        - Это сложнее. Зависит уже от мага. Карис не страшен, но если у них есть хоть плохонький боевой маг, наши дела намного хуже.
        - У них есть Крон, - очень тихо проговорил шут, и Маркус озабоченно и уважительно промолчал. Чародеи узкой специализации. С записью в дипломе о специальном образовании. Лене очень бы понадобился сейчас специалист с узким специальным образованием. Специалист, наивно считающий себя способным исцелить душу человеческую, то есть обыкновенный психиатр. Потому что не бывает магии и магов. Шпаги давно используются только любителями в белых штанах по колено и больших сетчатых масках, да и те снабжены шариками на концах, чтоб не дай бог не поранить противника. А то дисквалифицируют. Фехтование, один из самых бесполезных навыков в мире огнестрельного оружия, здесь наверняка почитается как нечто особенное и замечательное, мастера - люди уважаемые, а Маркус, похоже, в этом деле не последний человек. Или считает себя не последним. Людей не бьют кнутами на площади, привязывая к стеклянному кресту. Ни в один напиток никакой магии не добавляют, если не считать магией обыкновенное умение хорошо готовить, пусть только один напиток. Раны лечат врачи, а не волшебники, и никакой, даже самый-рассамый талантливый и
умелый врач не сведет кровавые рубцы за несколько дней, да так, что и шрамов не останется. В мире Лены шут до конца своих дней остался бы таким исполосованным... а ведь даже засохшей крови нет на теле. Словно рассердившийся папа выпорол непослушного сына, только не по попе ремнем был, а по груди, красные припухшие полосы - и все. А крови он потерял много. Очень много. Рубашка была алая сплошь.
        Перехватив ее взгляд, шут немного смутился и потянулся за рубашкой, и Маркус не препятствовал, наверное, мазь уже впиталась. Лена посмотрела на каждого по очереди. Проводник вполне удобно устроился на стуле, хотя это было невозможно, стул предназначался для чего угодно, но не для сидения на нем, но то ли Маркус был из людей, которые везде могут чувствовать себя комфортно, то ли Лена просто привыкла к другой мебели. Те же темные штаны, темная куртка, высокие сапоги, из-под воротника торчит ворот белой рубашки, кожаная перевязь с ножнами - ведь даже дома не снимает... Всегда наготове или именно сегодня, когда весь город перерывают в поисках шута, осмелившегося ускользнуть от казни? От вынужденности либо попросить о милости, либо умереть... на кресте. Черт возьми, что еще полезет в голову?
        Привыкший к дворцовой жизни шут чувствовал себя не особенно уютно, все ерзал, стараясь получше умоститься на табуретке, высокий - видно, даже когда он сидит, худой, в облегающих длинные ноги черных штанах, башмаках, больше всего похожих на ботинки фабрики "Корс" или орудие пытки, и просторной белой рубашке с коротковатыми рукавами. Ему очень шло белое - его равномерно бледному лицу, большим крапчатым глазам, серым волосам. Чертовски привлекателен был шут, на неприхотливый взгляд Лены, однако воспринимала она его не как мужчину. Шут был прав. Брат? А откуда бы знать Лене, если братьев она никогда не имела? Да и разница в возрасте - ого-го какая, даже грустно, честное слово. Тридцать три! Лена уж и забыла, когда ей было столько. Целых шесть лет назад. Эпоха! Геологическая эра... в жизни женщины. Но, насколько ей помнилось, не было у нее в тридцать три столько морщинок возле глаз. Наверное, она не щурилась иронично или болезненно от необходимости говорить правду и смеяться.
        - Почему мы понимаем друг друга? - спросила она. - Вряд ли вы говорите по-русски, правда?
        - Понятия не имею, - честно признал Маркус. - Я давно перестал пытаться понять, почему я прихожу в другой мир и не только понимаю каждое слово, но и сам говорю. На Границе я чувствую слишком много, чтобы разобраться... там важнее выжить, чем философствовать, уж прости. Как это происходит у тебя, я тем более не знаю. Странницы о себе не говорят.
        - А ты вообще говорил с ними? - поинтересовался шут. Маркус кивнул.
        - Да, иногда они говорят с Проводниками. Не так, как с остальными людьми.
        - Снисходительно, - произнес шут сочувствующе. - Как с детьми, которые не ведают, что творят. Которые выбирают забаву поопаснее, не понимая, что огонь обжигает, а сталь ранит. - С минуту Проводник неотрывно смотрел ему в глаза, и шут невесело улыбнулся. - А вот с шутами ты, похоже, никогда не говорил. Я не ошибаюсь в людях, Проводник. Я не умею читать мысли, но умею читать лица и делать выводы. А сейчас ты в недоумении и растерянности, потому что Лена не похожа ни на одну из Странниц. Но сам посуди, разве это удивительно, если она сделала только первый Шаг?
        - Удивительно, - неохотно сказал Маркус. - Можешь мне поверить.
        - Я тебе верю.
        - Только напрасно ты сказал, что не умеешь читать мысли. Я же знаю, что ты разговариваешь с ней. Слышу отзвуки. Мне жаль, что я не встретил тебя раньше, парень. Ты даже не понимаешь, что ты такое.
        - В том-то и дело, - вздохнул шут. - В том-то и дело... Ты пей шиану, Лена. Тебе силы нужны еще больше, чем мне. Мне плохо физически, а это легко переносится, в крайнем случае можно снять и магией. А ты второй день на грани слез.
        - Странницы не плачут, - заметил Маркус со странной интонацией. - Я даже не слышал об этом никогда. Ты особенная, Делиена. Жаль, что моя магия не позволит мне замаскировать шута так, чтоб его не увидели. Амулет настроен только на меня, а Дара я не имею.
        - Имеешь, - возразил шут, - иначе ты не слышал бы отзвуков, не мог бы безошибочно угадать в ней Странницу, даже шиану не мог бы готовить. Но ты не маг. Как, впрочем, и я, хотя я могу с ней говорить... не знаю как. Я слышу ее - и все. Отвечаю... просто отвечаю - и все. Я о себе знаю точно, меня проверяли на наличие Дара. Верховный Маг лично проверял. Очень неприятная процедура, должен сказать. На площади и то легче было.
        - А зачем? - удивился Маркус. - Я б вообще постарался с Верховными не встречаться.
        - Выбора не было. Шуты не могут быть магами.
        - А у меня, выходит, есть магия?
        - Да, Делиена. Но своя, особенная. Магия Странниц. Больше ее нет ни у кого из людей. Может быть, она заключается только в твоей способности легко пересекать Границы. Может быть, она чем-то ограничивается. Только сама ты можешь об этом знать.
        - Я обыкновенная тетка! - воскликнула Лена. - Самая нормальная баба! Никакой у меня магии, никаких способностей, никаких особенностей...
        - Никаких, - мягко прервал ее Маркус. - Кроме того, что ты Странница. Вот в этом у меня нет ни малейших сомнений.
        - А не бывает так, что человека просто случайно заносит в другой мир?
        - Бывает, конечно. Редко, но бывает. Только это не о тебе. Ты - Странница, Делиена. Поверь мне. Если тебе хочется плакать, плачь. Станет легче.
        - Слезы очищают, - очень тихо проговорил шут. - Порой мне жаль, что я не умею плакать. Но ты женщина, Лена, ты умеешь и имеешь право. В слезах нет совершенно ничего стыдного даже для мужчин.
        - Поплачь, - предложил ему Маркус, - о своей почти наверняка загубленной жизни.
        Он хочет, чтобы я разревелась, сообразила Лена, он меня дразнит, считает, что мне и в самом деле полегчает, если я проревусь в свое удовольствие. А еще он подводит меня к мысли о том, что шут неизбежно погибнет. Он знает жизнь, в том числе и здешнюю. Он видел, что делается в городе, он понимает, что нас найдут, и свято верит, что меня не тронут, а шута удавят тут же, даже не выведут из комнаты. О себе он не думает вообще, ввяжется в бой и будь что будет, может, прорвется, а может, и нет.
        - Тебе наплевать на свою жизнь, Маркус? Даже сейчас?
        Он словно поежился, глянул на дверь, на Лену, на шута, снова на дверь, а дальше было как при съемке рапидом: дверь медленно-медленно открылась, из нее вылетела сияющая молния, но Лена увидела ее уже из другого конца комнаты, крепко приземляясь на седалище и медленно понимая, что их нашли и Маркус попросту отшвырнул ее, а иначе бы нож, который звенел в дверце шкафа, воткнулся бы ей в лицо. Свистнула шпага, странным текущим движением соскользнул с табурета шут, перетек под занесенный меч ворвавшегося в комнату мужчины в кирасе, перехватил его руку и вывернул ее из сустава. Сначала Лена услышала этот хруст, а уже потом заглушивший все дикий вопль.
        Почему пишут "звон мечей"? Это был не звон, а лязганье стали о сталь, скрежет металла и металл, когда соприкасались шпага Маркуса или меч шута с кирасами мужчин, которые все лезли и лезли в узкую дверь, а шут и Проводник двигались так стремительно, красиво, гармонично, что Лена поверила в другое книжное выражение: они не бились, они танцевали.
        Потом вдруг шут крикнул, перекрывая звуки боя: "Стойте!" - и остановились все. Это не был обманный маневр - ведь замер и Маркус, не опуская, однако, шпаги и не меняя боевой стойки.
        Шут бросил меч на пол, подождал несколько секунд, чтобы солдаты это осознали, встал на колени и низко опустил голову. Он сдавался. Подставлял шею под удавку. Решив окончательно и за себя, и за них.
        Встань! Зачем?
        так надо, лена. прости. не суждено. надежда - глупое слово.
        Рош...
        спасибо за лишний день жизни, светлая. ты - лучшее, что у меня когда-то было. благодарю.
        - Хорошо, - сказал один из солдат. - Так разумнее. Остановись и ты, Проводник, и я гарантирую тебе честный суд. Слово Гвардейца. - Маркус не шевельнулся, и это, похоже, удовлетворило офицера - теперь Лена понимала, что он офицер, потому что кираса на нем была невероятно белая, словно эмалью покрытая, а прочие солдаты щеголяли в начищенном, однако обыкновенно сероватом металле.
        Офицер удовлетворенно кивнул.
        - Ты знаешь, зачем мы здесь.
        - Знаю. Готов.
        Офицер сделал пару шагов, зашел шуту за спину и профессионально ловко набросил ему на шею удавку. Маркус крякнул.
        Солдаты расступились, стараясь не смотреть на человека, который входил в комнатку. На нем большими буквами было написано: боевой маг. Позер. Забавный Карис внушал куда больше симпатии, чем этот - высокий, мощный, в черном, ну классический образ мага из дешевого американского фильма. Крон. Шут поднял голову и взглянул на него без приязни. Впрочем, и без гнева. Глаза у него заметно потемнели, но Лена не понимала, что это означает. На худом лице застыл какой-то гибрид обреченности, уверенности и страха. Его же сейчас убьют. Офицеру в белой броне не впервой затягивать удавки на чужих шеях, одно движение - и нет Роша Винора, словно и не было никогда, нет шута, не захотевшего смириться с публичным унижением, нет осязаемого взгляда и чутошной понимающей улыбки...
        - Допрыгался? - скрипуче спросил Крон, даже не стараясь скрыть удовлетворение. Рожа у него тоже была условно магическая - узкие губы, холодные бледные глаза, аномально тонкий нос, выступающий подбородок и пугающий шрам на лбу. Наверное, нарочно оставил, чтоб быть поэффектнее.
        Он отбросил за спину полы плаща, сложил руки груди и чуть склонил голову. В одежде не было ни единого пятна, все подавляюще черное - как у Лены. У него даже кинжала на поясе не было. Даже жезла магического, хотя по канонам жанра непременно должен быть.
        - Ты так не любишь правду, Крон, что вызвался добровольцем? - спросил шут напряженным и севшим голосом.
        - Брось, я делаю свое дело.
        - Если б ты делал свое дело, - усмехнулся шут, - ты бы не показался мне, ушел бы едва я сдался. Однако ты здесь и даже снисходишь до разговора со мной. Не находишь это забавным, Крон? Или ты так боишься?
        - Тебя? - демонически расхохотался маг. Шут покачал головой.
        - Истины. Той, которую я знаю. Смешно, когда боевой маг - трус, правда, Крон?
        Маг не сделал ни одного жеста, не схватился за амулет и не закатил глаза, но шут отчаянно вскрикнул, прогнулся назад и рухнул на пол - не будь у офицера хорошей реакции, на этом бы все и кончилось, но он успел выпустить один конец удавки из рук, и петля не затянулась. Шут сдавленно кричал, а ведь он звука не издал, когда кнут полосовал его тело, только втягивал воздух сквозь стиснутые зубы.
        Пластиковый пакет с противным шуршанием хлопнул Лену по бедру. "Привет, - бросил кто-то смутно знакомый, сворачивая в сторону Центробанка. - Не слышала, зарплату уже перечислили? Ехать на Башню или нет, а то у нас ведь опять банкомат не работает". Порыв ветра взвихрил под ногами мелкий городской мусор: окурки, обрывки целлофана, автобусные билетики, неискоренимую пыль. "Лен, ты чего, голова заболела?" - озаботился знакомый, и Лена кивнула, ничего пока не понимая. Площадь была самой собой, смотрел в светлое коммунистическое будущее гранитный Ильич, вздымала руку с колосом, смахивающим на оливковую ветвь, мощная дамочка, трое с оружием готовы были давить буржуйскую контру всеми подручными средствами, сияла чешуйками отремонтированная крыша оперного, выли разнокалиберные моторы, подчеркнуто мерзкими голосами реготали трое подростков, заигрывая с тощенькой и смешно одетой девчонкой с голым пузиком, знакомый заглянул Лене в глаза и, пожав плечами, пошел по своим делам. Солнце слепило глаза, и Лена автоматически спустила на лицо очки, до этого поднятые на макушку - не очень красиво, зато очень удобно,
она специально искала очки с металлическими дужками, чтоб можно было согнуть их так, как ей хотелось. Может, и правда обратиться к врачу? Такие реальные видения даже с ее фантазией больше тянут на острую шизофрению, чем на разыгравшееся воображение. Особенно если учесть, что Лена редко представляла себе картины, она скорее подбирала слова, сочиняла диалоги, но иногда ей удавалось посмотреть на своих выдуманных героев, но уж точно не посреди улицы и не так четко, чтоб чувствовать ушиб при падении на пол.
        А то место, на которое она приземлилась, немножко ныло. Самовнушение - великая вещь, но Лене совершенно не свойственная. Она ведь никак не реагировала на завывания Чумаков и Кашпировских, приставучим цыганкам не удавалось запудрить ей мозги и даже на уговоры продавцов в магазинах она не поддавалась А если...
        Она остановилась, и сзади на нее налетела обширная тетка с тремя сумками, проворчала что-то соответствующее случаю - Лена ее не слышала. А если не видение? Если... если Роша действительно убивают неведомым, но очень мучительным способом или даже просто затягивают на шее удавку... А она сбежала. Испугалась и сбежала. Лишив его даже намека на надежду... Бросив Маркуса на смерть. Неминуемую.
        - Истинное мужество, - одобрительно бросил Маркус, - даже руки ему не связал.
        Маг глянул в его сторону, и Маркус ахнул, схватился рукой за горло, упал на колени, но шпаги не выпустил. Солдаты смотрели кто куда. Офицер осуждающе произнес:
        - Мы должны казнить его, а не мучить.
        - Тоже хочешь? - осведомился маг, и офицер замолчал. Не хотел, и Лена не смогла его укорить за это. Шут корчился на полу, задыхаясь не от петли, а от боли, и Маркус хрипел, наливаясь кровью, словно стягивала его горло невидимая удавка.
        - Ну что, шут, тебе хочется еще... пошутить? Или достаточно? Ты только скажи. Только попроси - и все легко кончился.
        Шут с трудом поднялся на колени, опираясь рукой на пол, прерывисто и трудно дыша.
        - Отпусти их, Крон, и я это сделаю. В той форме, какую ты найдешь приемлемой. Есть приказ найти меня. Остальные королю не нужны.
        - Королю теперь не нужен и ты, - пожал плечами маг и приказал: - Убейте их.
        Солдаты неохотно подняли мечи, и Маркус, каким-то чудом сорвавший магическую петлю с шеи, отразил первую атаку. Он собирался драться с десятком солдат.
        - Твои люди справятся без меня, гвардеец? - скучно спросил Крон. - Или мне сжечь все его амулеты? Вместе с ним. Иди, помоги им. Проводник недурно владеет мечом, ты можешь недосчитаться нескольких человек, прежде чем они его прикончат.
        - Мы должны убить шута, но не мучить его, - упрямо повторил офицер. - Нельзя нарушать приказ короля.
        - Ты и не нарушишь. Иди займись делом. А с шутом и женщиной я разберусь сам.
        - Нет! - звеняще крикнул шут. - Ты не можешь убить ее!
        - Почему? - с любопытством покосился на него Крон. - Потому что женщин убивать не принято? Ну ничего, общественное осуждение я как-нибудь переживу. А ты так или иначе попросишь... только теперь милостью будет не жизнь, а смерть. Свой шанс ты упустил. Милосердный шут! Смешно, ты не находишь?
        И снова шут рухнул на пол, и снова замахали мечами солдаты, нападая так, чтоб не мешать друг другу, и снова лязгала сталь, и снова Лена не понимала, кто она и где находится, что должна делать и должна ли, сон это или явь, приступ безумия или обыденная реальность чужого мира, и снова кровь проступала на белой рубашке, и снова ахнул Маркус, но теперь не от магии: чей-то меч располосовал на его плече куртку и рубашку, и он перебросил шпагу в левую руку, продолжая бессмысленный и безнадежный бой. Маг с нескрываемым удовольствием смотрел, как корчится на полу шут, выгибаясь до хруста в суставах, забывая, что он выносливый, что он гордый, не в силах сдерживать страшный хрипящий крик.
        - За правду не мстят, Крон, - услышала Лена свой голос. - Даже придворные, и тем более маги.
        С удивлением она обнаружила, что встала и идет навстречу магу. Идти-то было всего ничего - пять-шесть шагов, но за эти секунды стихла какофония боя, и не потому что сталь сделала свое дело, лишив миры одного из их посредников, а потому что солдаты дружно развернулись к ней, и Маркус не воспользовался этим, чтобы прорваться к выходу. За эти секунды псевдодемоническое лицо мага изменилось несколько раз, он оторвал руки от груди, скрестил пальцы каким-то замысловатым образом, шевельнул губами - наверное, ему это заменяло закатывание глаз и взмахи левым мизинцем или битье в бубен и пляски вокруг костра, потом он широко развел руки и пророкотал что-то горловым звуком, заставив солдат, да и Маркуса, прижаться к стенам, но Лена уже сделала эти пять шагов, ничегошеньки не почувствовав кроме того, что нажила себе смертельного врага, а это уж точно не имело никакого отношения к магии. Нормальная человеческая реакция. Еще бы! Такой позор - боевой маг не смог остановить обыкновенную женщину, да на глазах солдат, ни один из которых на нее и внимания-то не обратил. С протяжным стоном перевел дыхание шут,
невероятным усилием заставляя себя подняться, но руки его не держали, на пол капала кровь, посерела и так бледная кожа.
        Магия на нее не действовала, и это оказалось довольно приятным открытием. Правда, по словам Маркуса, она вполне смертна, но для этого магу надо ее зарезать - а кинжалов при нем не наблюдалось: привык он полагаться на свое магическое оружие, а в этом мире, похоже, обыкновенным железом пренебрегать тоже не стоит. Конечно, он может ее задушить, просто шею свернуть, плечищи под черным плащом раза в два шире, чем у шута, здоров, терминатор чертов...
        Словно прочитав ее мысли, а может и прочитав, маг протянул к ней руки - и уронил их, когда Маркус насмешливо полюбопытствовал:
        - Ты рискнешь убить Идущую к Свету, Крон?
        Лена повернулась к солдатам и отчетливо проговорила:
        - Я хочу видеть короля.
        - Да, Светлая, - охотно склонился в поклоне офицер. - Но я не могу отпустить приговоренного и Проводника.
        - Не отпускай. Мы пойдем вместе.
        Она присела на корточки возле шута и тихонько позвала:
        - Рош! Ты слышишь меня?
        Мага передернуло. Шутов не называют по имени или просто это имя вызывало в нем этакое отторжение? Сейчас и проверим:
        - Ты можешь встать, Рош Винор?
        Имя. Волшебное сочетание звуков, выводящее из строя отдельных боевых магов, как волшебное сочетание клавиш навеки завешивает вордовский файл, и никакой Билл Гейтс с этим справиться не может, программу можно только обдурить, но не победить. А Лене уже столько раз удавалось справиться с многочисленными глюками ворованного софта, хотя она была всего лишь пользователем. Юзером. Слава богу, что не ламером - ей неизменно мешала полная неуверенность в себе и своих силах.
        - Я помогу ему, - предложил Маркус, будто не была пропитана кровью его темная куртка, будто не держал он шпагу в левой руке.
        Шут вставал. Медленно, заставляя себя преодолеть слабость и боль, он поднялся на одно колено, упираясь в пол обеими руками. Лена подхватила его под мышки, хотя, конечно, не смогла бы удержать взрослого мужчину, начни он падать, но это придало шуту силы, он вскинул голову, без выражения посмотрел на мага и встал на ноги. Офицер защелкнул у него на запястье сияющий металлический браслет.
        - Прости, Светлая, но я должен...
        Маркус сам протянул ему руку. Наверное, это местный вариант наручников, волшебная какая-то штучка, которая не позволит им убежать. Нет, не волшебная. Волшебство - это Золушка на балу и прочие милые детские сказки, это - магия. Искусство, дающее боевому магу власть над чужим телом. А если война, он так выводит из строя армии - заставляя противника задыхаться или умирать от выкручивающей внутренности боли? Подумав, Лена тоже подала руку офицеру, но тот шарахнулся в ужасе:
        -Что ты, Светлая! Как я могу!
        По его команде два солдата поддержали шута с двух сторон. Маркус вложил шпагу в ножны, и никто не попробовал его обезоружить.
        Лошади здесь все-таки водились: неподалеку от хижины, с трудом втиснувшись в проулок, стояла запряженная парой мощных коней карета - черная, без всякий украшений и вообще очень похожая на шкаф на колесах. Черный "воронок". Или черная "маруся". Или еще проще - карета мага. Лена как-то с трудом представляла его верхом на одной из десятка лошадей, скучающих рядом. Маркус обнял ее за талию, словно чувствовал, что силы ее оставляют. Шута вели под руки двое солдат. А двое остались там, в хижине. Навсегда. То есть их оттуда заберут, чтобы похоронить. Шут действительно оказался хорошим бойцом и дрался бы до конца, до тех пор пока чужой меч не вонзился бы ему под ребра, просто чтобы умереть в бою, а не на коленях, с опущенной головой, но то ли увидел, то ли учуял Крона и перерешил. Наверное, он слышал о его магическом арсенале. Ведь не только же причинять боль умеет боевой маг. Может, видел когда-то шут, на что способен этот позер в черном, демоверсию или настоящее дело, и представил себе, что останется от тех, кто в маленьком замкнутом пространстве жалкого домишки, понял, что умрут все - и встал на
колени, подставляя шею под петлю, давая остальным хоть какой-то шанс...
        Крон распахнул дверцу и сел в карету.
        - Ты можешь поехать на моем коне, Светлая, - почтительно предложил офицер, бросив неприязненный взгляд на карету. Что это - межконторские конфликты местных силовиков или обыкновенная не замутненная политикой человеческая антипатия? Лена вообразила себя верхом и покачала головой.
        - Спасибо. Но я поеду с ними.
        Поколебавшись, офицер все же предупредил:
        - Его магия против тебя бессильна, Светлая, но он сильный мужчина...
        - Я тоже, - ласково сказал Маркус, открывая дверцу кареты перед Леной. За дверцей были две высокие и неудобные ступеньки, как в "пазике", а Лена сроду длинных юбок не носила, потому вряд ли выглядела изящно, когда подбирала их и взбиралась в карету. Следом легко и непринужденно заскочил Маркус и принял шута из рук солдат. Маг, скрестив руки на груди, высокомерно наблюдал за ними, расположившись на мягкой скамье. В этом мире явно не все считали, что женщина должна занимать самое удобное место. Маркус усадил шута на лавку напротив, потянул за руку Лену и сел сам. Крон сверлил ее глазами. В любой другое время Лена бы растерялась, или рассердилась, или просто покраснела, но сейчас ей было все равно. Скверно, что в карете было темновато, а она терпеть не могла полумрак, потому что видела в нем гораздо хуже и сдуру начинала таращить глаза и всматриваться во все подряд. Здесь же этого делать явно не стоило. Марку держать надо. Маркус же держит. Тьфу, какой скверный каламбур получился: Маркус держит марку. А достоинство все равно сохранять надо. Из вредности.
        Шут держался из последних сил, Лена поняла это по его окаменевшему неподвижному лицу и взяла его за руку. А ее взял за руку Маркус. Он поддерживал ее, она - шута. В самом что ни на есть магическом смысле. Справа в нее вливалась уверенность и готовность Маркуса, и часть этого Лена отдавала шуту. Крон насмешливо улыбнулся: когда карета тронулась и подпрыгнула на первом же ухабе, Лена прикусила язык, шут резко выдохнул, да и Маркус наверняка скривился.
        - Как же ты мелок, - сказала Лена самым сладким голосом, на который оказалась способна. - Боевой маг, радующийся мелким неприятностям других. Это больше смахивает на начинающую ведьмочку, правда, Маркус? - Маркус поддерживающее хохотнул. Он никакого почтения к магии и магу не испытывал, хотя и говорил о том, что всегда осторожен. - И как же ты храбр и мудр, когда мучаешь беззащитного.
        - Заметь, - поддакнул Маркус, - даже не с целью что-то выведать или заставить что-то сделать, а просто так, для собственного душевного удовольствия. Это уж точно - подвиг, достойный великого героя.
        Крон перевел на него взгляд, и Маркус зашипел, а кровь на плече запенилась.
        - Что только подтверждает твой великий ум, глубину души и беспримерную храбрость, - кивнула Лена. - Не в силах причинить вред мне, ты отыгрываешься на моих друзьях.
        - Однако друзья у тебя, Ищущая! - хмыкнул Крон. - Изгой и бродяга да казненный шут!
        - У тебя есть другие? - столь же сладко удивилась Лена. - Впрочем, что ж это я, знаю я твоего лучшего друга, единственного, верного, любимого нежно и страстно. Его Крон зовут, верно? Так что попроси своего друга остановить кровь у Проводника и шута.
        - Зачем бы?
        - Я прошу.
        - А я должен слушать твои просьбы, женщина? А если нет, то что?
        - Еще не знаю, - пожала плечами Лена. - Но ведь и ты не знаешь, верно? Или есть в этом мире один маг, знающий чего ждать от Ищущей? Знающий, что она Нашла?
        Пальцы шута слегка сжали ее руку. Крон склонил голову набок, став похожим на Нушрока из фильма Лениного детства про девочку, пионерку естественно, и ее отражение. Наш ответ "Алисе в Зазеркалье"... и не так чтоб плохой ответ, надо признать.
        - Ты же понимаешь, что по дороге они все равно не истекут кровью, а там их исцелят.
        - Исцелят? У короля совсем другое намерение. Совершенно другое, уж можешь мне поверить. Я даже не припомню, чтоб видел Родага в таком гневе.
        - Но даже в гневе Родаг сохраняет способность мыслить. Или нет?
        - Я не понял, Ищущая, ты королю угрожаешь?
        - Я и тебе не угрожаю, Крон, не то что королю. Давай рассуждать логически. - "Да что ж я говорю, ведь как раз с логикой у меня всю жизнь были большие проблемы, да и спорить я совершенно не умею, и в карты играть тоже, про блеф только в книжках читала!" - панически подумала Лена и спокойно продолжила: - Предположим, Родаг действительно хочет смерти шута, а не просто следует традиции сохранять лицо в любых ситуациях.
        - Он действительно хочет смерти шута, - злорадно подтвердил маг. Фу. Боевой маг не должен поддаваться эмоциям. Наверное.
        - И так же он хочет смерти Проводника? Или для начала его будут судить, как обещал Гвардеец?
        - Проводника? Если он доедет живым, будут судить. Родаг справедлив. Но если он погибнет при попытке к бегству или от потери крови, король не расстроится. А я, как видишь, могу заставить его кровь вытечь всю.
        - Я не умру от потери крови, - негромко сказал шут каким-то особенным голосом. - И если я скажу королю, почему из-за легкой раны Проводник, а не пекарь какой-нибудь истек кровью, как ты думаешь, мне поверят?
        - Ты больше не шут! - резко сказал Крон.
        - Ты думаешь, я теперь могу лгать? - горько усмехнулся шут. - Ты можешь потерять Дар, но то, что я получил, став шутом, я теряю только вместе с жизнью. И известно это всем во дворце. Родагу в первую очередь. Кому из нас он поверит - тебе? мне? ей?
        Боже мой, а ведь казнь шута - исключительный садизм. Шут живет во дворце, чтобы говорить правду королю и его приближенным. Что это - долг, кара, потребность? И если уж здесь принято держать шутов, то его принимают как суровую неизбежность, не любят, обходят стороной, может, презирают, вероятно, боятся, но терпят. За правду не мстят. Но вот шут нарушил правила - не сказал, а сделал, и его приговорили - нет, не к смерти, зачем же делать из шута героя! - к публичному телесному наказанию, которого к тому же так легко избежать, попросив о милости и тут же ее получив, даже в тюрьму не посадят, наоборот, предоставят полную свободу. Выпустят в мир человека, не способного лгать. А чернь не нуждается в истине. Чернь не нуждается в шуте, который говорит ей правду. Чернь готова за правду мстить. Может быть, они и не знают, в чем миссия шута. А он, похоже, не просто может говорить только правду - он не может ее не говорить.
        Рядом облегченно вздохнул Маркус, и шут смотрел уже пободрее.
        - Благодарю тебя, Крон, - вежливо улыбнулась Лена. Карету немилосердно трясло, и Лена давно бы уже слетела с узкой и жесткой лавки, если бы с двух сторон ее не держали за руки изгой и бродяга и казненный шут.
        Что-то изменилось. Маг недовольно поморщился, зато рука шута стала крепче, а Маркус погладил потертый эфес шпаги.
        спасибо, Лена. спасибо. ты даешь нам силы. это ему не нравится.
        Я? Как?
        не все ли равно? сила перетекает в меня из твоей руки, но не ослабляет тебя. я не знаю, как это происходит. но мне становится лучше. я хочу предупредить тебя. осторожнее с кроном. он коварен и мстителен.
        - Замолчите! - рявкнул Крон.
        - Или что? - невинно осведомился Маркус.
        - Или ему будет очень больно. И тебе тоже. Вы от этого не умрете, но мечтать о смерти начнете. Лучше продолжай свои логические рассуждения, Ищущая. Итак, ты считаешь, что король для полноты кары сначала исцелит бывшего шута и уже потом, здоровенького и полного сил, велит удавить?
        - Может быть, король захочет не только выслушать меня, но и услышать?
        - Не знаю, захочет ли, но выслушает. И что такого особенного ты ему скажешь?
        - Что я увела шута с эшафота.
        - Ну и что? Это не снимет с него вины. Он мог не пойти с тобой. Он должен был остаться - это его долг, и он это отлично знает, просто у него взыграло то, чего шут иметь не вправе: гордость. А ты не могла увести его силой.
        - Я мог, - вставил Маркус.
        - Ты - мог. Но разве ты уводил его силой?
        - А я не шут, если ты понял мой намек.
        - Я понял твой намек. Но он - шут, хоть и бывший. И тут возникнет казус. Шут не может лгать. А ты ему противоречишь. Поэтому тебя даже без суда отдадут Проверяющим. А я попрошу разрешения при этом поприсутствовать. Мне не откажут, Проводник.
        - Спасибо, что предупредил, - проворковала Лена, аж у самой во рту стало сладко, - если ты понял мой намек. Конечно, Проводник не станет обманывать короля.
        - Могу я узнать, что ты хочешь, Ищущая?
        - Откуда мне знать, можешь ты или нет?
        Маркус фыркнул и подавился смехом, скорчившись на неудобном сиденье. Само собой, Лена может просто молчать и не дразнить мага, тогда он не станет мучить их, но пальцы Маркуса снова сжались ободряюще, и Лена поняла, что ему нравится, что он доволен, несмотря на вспышки боли. Он в восторге. Он ждет продолжения.
        - Ты прекрасно знаешь, что я боевой маг, а не книгочей какой-нибудь.
        - Ну раз ты не способен на самые простые фокусы книгочеев, почему ты такой надутый от осознания собственной важности? Ты умеешь мучить людей? Для этого вовсе не надо быть магом. Ты умеешь швыряться молниями? Великое достижение, - последние слова она произнесла с максимально возможным благоговением, снова насмешив Маркуса и шута - и снова они поперхнулись болью, снова Маркус вздрогнул, а шут не сдержал стона.
        - Хочешь, я убью их прямо сейчас... Светлая?
        Лена, слегка подзапутавшаяся в своих местных никах, все же сообразила, что Ищущей ее называют маги (два из двух встреченных за два дня - это уже статистика), Странницей - Маркус, а вот кто - Светлой, неясно, то ли военные, то ли и вовсе все остальное народонаселение. Впрочем, интонация Крона была близка к отвращению, слегка подкрашенному страхом. Что там мы еще читывали про блеф?
        - Не хочешь ли ты назвать себя Темным, маг? - взглянув на него с огромным недоверчивым удивлением и одновременно с жалостью и пренебрежением, спросила Лена. Ей очень хотелось, чтобы Крон увидел именно этот коктейль, и, судя по реакции Крона, ей удалось привести его в ярость: шут застонал, а Маркус напрягся и шумно выдохнул воздух. - Идешь к Тьме? Ты - к Тьме? Да-а... Или там проблемы с новобранцами, или ты занимаешься самодеятельностью. Художественной. Что вряд ли понравится и королю, и Верховному Магу, и даже Темному. И прекрати это. Ты боевой маг или истеричная и мстительная ученица ведьмы?
        Голова шута запрокинулась, из угла рта потекла струйка крови - быстрая, как ящерица, но тут карета остановилась, офицер в белой кирасе распахнул дверцу и мгновенно оценил обстановку. Обстановка ему крайне не понравилась.
        - Я доложу об этом Верховному Охранителю, - мрачно известил он. - И не пытайся что-то мне внушить, я заговорен от магического воздействия. Пытать пленных без приговора суда или воли короля в этой стране считается преступлением. Позволь мне помочь тебе, Светлая.
        Лена оперлась на железную руку офицера и кое-как вылезла из кареты. Если сейчас еще суставы разболятся, картинка получится еще та. Маг выпрыгнул картинно легко, несмотря на свой явно немалый вес. Ростом он был под два метра, да и сложение соответствовало. Плащ эффектно взметнулся под порывом ветра, но столь же эффектно взметнулось и платье Лены, и на стражу это произвело почему-то сильнейшее впечатление. Женских ног не видели, что ли? Ноги у Лена были вовсе не устрашающие, но и не такие, чтоб мужики цепенели от восторга. Да и обнажились они не так чтоб высоко, ведь у вчерашней девчонки ножка была обнажена почти до самого бедра, пусть тощенькая ножка, но молодая...
        Маркус выбрался сам и принял шута, которого тут же подхватили двое солдат. Физиономисткой Лена была плохой, но тут и не надо было быть хорошей. Мага не любили столь явно, что даже не пытались этого скрывать. Маркус вызывал опасливое уважение, несмотря на сияющий браслет на правой руке. С шутом обращались вежливо и даже мягко, хотя и шли его убить - и убили бы, не устрой Крон представление. Бизнес, ничего личного. Особенно если учесть, что бизнес - всего-то навсего дело. Личной ненависти к шуту они не испытывали. Пожалуй, даже наоборот. Но присяга, долг, привычка выполнять приказы и не сомневаться в них взяли верх.
        Маг решительно пошел вперед, грозный и пугающий в этом своем развевающемся черном плаще, и Лена не удержалась от язвительного: "Ой, страшно-то как!", вызвав смешки и у солдат. На нее они старались не смотреть. Вряд ли не замечали: трудно не замечать человека, которого конвоируешь рядом с парой арестантов. Да и помнили они, что Гвардеец называл ее Светлой.
        осторожнее с кроном. он подл и коварен. гораздо умнее, чем тебе показалось. он очень сильный маг. очень. поверь мне, я видел, на что он способен.
        - Тебе нельзя разговаривать, - укоризненно произнес заговоренный офицер.
        - Я могу повторить вслух то, что сказал ей, - предложил шут, - и ты знаешь, что я буду честен.
        Поразмыслив, офицер отказался. Поверил, что они заговора против короля не организуют, а всяких шутовских штучек и секретов, скорее всего, и знать не хотел.
        - Вы можете отпустить меня. Я никуда не денусь. А идти могу сам.
        Маркус осмотрел его критически и покачал головой:
        - Вряд ли. Ты не забыл, что шуты не бывают героями? Вот и помни.
        - Ты должен сдать шпагу, Проводник. Никто, кроме стражи, не может входить во дворец с оружием. Тебе ее вернут... если король помилует тебя.
        - Веселая перспектива, - усмехнулся Маркус, снимая перевязь и передавая ее одному из солдат. - И что, король вправду гневен?
        - Король в ярости, - кивнул офицер. - Поэтому я тебе не завидую, Проводник. Соблюдайте правила: вести себя тихо, не говорить, пока не спросят, быть почтительными с его величеством. И с Верховным Охранителем тоже желательно быть почтительными.
        - Ты мне это говоришь? - поинтересовался шут. - Я знаю здешние правила, а Проводник вряд ли станет их соблюдать.
        - Я ж не самоубийца, чтоб хамить Верховному Охранителю, - обиделся Маркус. - А о Родаге я не слышал ничего плохого, так что не имею к нему претензий.
        - Он может тебя убить, а ты не имеешь претензий? - болезненно улыбнулся шут. Маркус пожал здоровым плечом.
        - Он в своих правах. Я всегда готов отвечать за то, что сделал. Вчера я нарушил закон... Делиена, успокойся, я сделал это по доброй воле, перестань винить себя.
        В дверях показался еще один в белой кирасе и сделал приглашающий знак. Как относится король к светлым странницам, ищущим невесть что? Видит ли их? Маги вот видят... И солдаты увидели, а может, им просто показал маг, потому что сейчас они выстроились в две шеренги вокруг них, то ли почетный караул, то ли просто караул, и топают с торжественным видом, преданно глядя в затылок идущему впереди. Шли долго, Лена совершенно потеряла всякое представление, даже на каком этаже они находятся, столько раз на пути попадались лестницы и лестнички, и нипочем не смогла бы найти обратной дороги. Маркус поддерживал ее под руку, и это казалось жутко несправедливым, потому что он был ранен и слаб, а все ее проблемы заключались только в отшибленном о жесткую скамейку седалище. Лена чувствовала, что у него болит плечо, которому досталось не только мечом, но и магией, он потерял много крови и никто не поспешил оказать ему помощь. А шут передвигал ноги уже из последних сил, Лена едва сдерживала себя, чтоб не оглянуться и не унизить его своей жалостью. А жалко было до слез, даже в носу щипало.
        Наконец процессия остановилась. Лена уже изрядно устала, и даже Маркус не без усилий передвигал ноги. Интересно, он до сих пор так же хочет ей служить или уже подостыл?
        Зал, скорее, можно было называть комнатой: он был сравнительно невелик и абсолютно пуст, даже гобеленов и шпалер на стенах не имелось - голая каменная кладка, от которой тянуло холодом. Должно быть, зимой здесь крайне неуютно, а никаких признаков камина не было. В центре стояли три кресла, одно пошикарнее, очевидно королевское, два попроще, и на одном сидел, закинув ногу на ногу, крайне довольный собой Крон. Что-то придумал или понятие "блеф" имеет место быть не только в мире Лены? Умнее, чем показалось Лене? Ей ровным счетом ничего не показалось. Язвительностью она отличалась всегда, только в прежней жизни редко использовала ее на полную мощность, не любила обижать людей, хотя некоторых - стоило. Обычно если ей хотелось наговорить кому-то колкостей, она продолжала диалог мысленно и, разумеется, блистала, а соперник проигрывал. Эх, вот бы и этот проиграл... Ну пусть он не может коснуться ее магией - или пока не может, кто знает, что у нее в запасе, но так заметно, что он не прочь одновременно с шутом удавить и Ищущую, что опасений это не может не вызывать. Лену никто никогда удавить не хотел,
разве в ее собственном стиле - мысленно и отойдя от нее на приличное расстояние, но все это было несерьезно. Дали б ей возможность язвить в глаза, она бы ей не воспользовалась, равно как и дали б потенциальному недоброжелателю ее удавить, он бы не стал. Другой мир, другие правила, а расслабиться хочется всякому. Человек вправе давать волю своей фантазии в любом направлении, особенно если на практике эта фантазия никак не реализуется. Лучше уж повоображать, как ты рвешь бороду на начальнике или размазываешь по стенке наглеца, чем сотворить это на самом деле. Лучше пострелять монстров в компьютере, чем взять двустволку и выйти на улицы города. А здесь, похоже, несколько иные привычки. Маркус без шпаги чувствует себя явно неуютно, левая рука ищет эфес, и недовольства он не скрывает. Он подчинился: нельзя так нельзя, но оружие давно стало его частью, лезвие - продолжение его руки. Он знает, что не применит оружие против короля и Охранителя, но откуда это знать остальным? Маг улыбается злорадно и явно предчувствует свою победу. Если верить Проводнику, Лене по большому счету ничего не угрожает - лично, но
как она будет жить, если удавят шута и осудят Маркуса? и на что осудят Маркуса? Если их убьют, победа останется за Кроном. Что такого знает о Кроне шут и почему он не произносил вслух эту правду, раз он не может ее не говорить? Эта правда настолько страшна или опасна, если ее озвучить? И кроме шута о ней не знает никто? Но разве не проще было Крону дать гвардейцу возможность затянуть петлю или самолично это сделать, или убить его магией, или оторвать голову - вон ручищи какие, с него ведь станется... Нет, ему захотелось помучить, унизить, захотелось, чтобы шут стоял на коленях перед ним, Кроном, чтобы перед ним склонил голову и у него просил милости - милости быстрой смерти...
        ты могла остаться. поверь, я бы понял. и тем более понял бы проводник.
        - Не разговаривать! - рявкнул Крон, опередив куда более корректного Гвардейца. Шут устало пожал плечами:
        - Разве моя вина, что ты не умеешь слышать?
        Могла бы. Но я не захотела.
        ты не спасешь меня. но, может быть, тебе удастся спасти проводника. а-а...
        Лена пошатнулась, потому что ее ударило болью шута, потемнело в глазах, закружилась голова. Это длилось не дольше секунды, но Лене хватило и этой секунды, если бы не Маркус, она попросту не удержалась бы на ногах.
        - Не применять магию в королевских апартаментах! - еще выразительнее и с куда большим удовольствием рявкнул офицер на Крона, а солдаты с неменьшим удовольствием вытащили коротенькие жезлы и направили их в его сторону. Ага, наверное, эта фигня гасит магию или обращает ее против самого мага... вот бы здорово...
        - Тогда сами пресекайте нарушения, - ворчливо предложил тот. - Вы не рветесь исполнять свои обязанности, приходится мне вас заменять. И будь уверен, гвардеец, король узнает о твоем ненадлежащем рвении.
        Вот одна из причин, по которым его не любят: слово "гвардеец" он произносит с маленькой буквы. И "проводник" - тоже. Но вот Ищущая - с большой, и это надо учитывать. Чтит. Или опасается. Господи, знал бы он, какая она ищущая...
        Шут мелко и часто дышал, лицо покрывали мелкие капельки пота, волосы слиплись на лбу, из носа шла кровь. И рубашка была сплошь в крови, как вчера. Крон заставил его раны открыться? ну сволочь, глаза бы тебе выцарапать. Лена свирепо глянула в сторону мага, и он это почувствовал, слегка поерзал в кресле, делая вид, что ему сидеть неудобно.
        Король заставлял себя ждать, как и полагалось королю. Занятой же человек, государственные дела решает, вот сейчас рассмотрит пару жалоб, подпишет десяток приговоров и помилований, разберется с нерадивым кастеляном, задумчиво постоит над картой: не угрожают ли со стороны Томска дикие северные варвары... Интересно, в каком месте Новосибирска расположен дворец? Ехали не более получаса, но это Лене ни о чем не говорило, потому что она и расстояние, пройденное машиной, никогда не смогла бы определить, а уж в каретах и вовсе никогда не ездила. Не Оперный, потому что полчаса до него можно ехать только через площадь Калинина даже в карете. Не Дом Ленина - тоже оригинальное изобретение местных властей: когда вождь умер, везде давали его имя улицам, пароходам и городам, но вот дома его имени нигде не было. Потом какие только учреждения в нем не располагались! На памяти Лены там очень долго был ТЮЗ, а когда построили новый, симпатичный кораблик, вернули прежнее название, и даже сейчас, когда дети уже понятия не имеют, что такой Ленин, дом носит его имя, хотя меценатом он вроде не был, а в доме то концерты
проводились, то еще какие-то художественные мероприятия. Может, вокзал? или облисполком? С достопримечательностями в ее городе было туго.
        Думалось о всякой ерунде. Например, отмываясь в тазике по частям, Лена снимала платье и с удивлением обнаружила, что из всего белья на ней только обычные белые трусики типа мужских, только покороче и пококетливее, ладно хоть не панталоны с кружевцами, зато бюстгальтера не было вовсе, однако платье было скроено так, что грудь выглядела едва ли не лучше, чем в самом удачном в ее жизни итальянском лифчике, который Лена носила до тех пор, пока он тихо на ней не истлел. А уж без бюстгальтера она позволяла себе ходить только дома: увы, фигура ее не отличалась совершенством даже в юности. Жаль, таких платьев она никогда раньше не носила.
        Шут обессилено прислонился к стене и закрыл глаза. Маркус подумал и последовал его примеру. Лена не стала. Представила себе, как появляется король и видит сногсшибательное зрелище - трое государственных преступников спят стоя у королевской стеночки. Может и осерчать. Откуда у них силы? Лена полагала, что только в кино израненный и измученный герой бодро носится по крышам в погоне за маньяком или инопланетянином, в жизни же, человек с разрубленным плечом или исполосованным торсом должны быть на грани потери сознания. Она погладила шута по руке, прикоснулась к Маркусу. Если шуту кажется, что она дает им силы, так пожалуйста, сколько угодно, лишь бы облегчить им боль.
        А какой, интересно, король? Невысокий толстячок, как в мультике "Бременские музыканты", "Обыкновенном чуде" и прочих милых сердцу сказках для детей и взрослых, надменный и важный вроде какого-нибудь из Людовиков, или величественный старик с холодными глазами?
        Глаза и правда были холодные, а больше - ничего королевского. Молодой, не старше шута, и симпатичный блондин с серьезным до суровости лицом стремительно вошел, почти ворвался в комнату - маг едва успел вскочить и поклониться - и сел в роскошное кресло. Следом за ним заметно медленнее, но тоже не черепашьим шагом, зашел второй, возраста Маркуса, такой незаметный и неброский, что Лена сразу признала в нем Верховного Охранителя.
        - Ну, - отрывисто бросил король, - что ты хотел мне сказать, шут?
        - Я больше не шут, мой король, - с усилием отрываясь от стены, произнес шут.
        - Не в должности, это да, - согласился сюзерен. - Но шут - это пожизненно. Тебе недолго осталось. - Он вдруг вскочил и сделал несколько шагов. Правду говорил Гвардеец: Родаг черт его знает какой по счету был в ярости. - Ты хоть понимаешь, что ты натворил? Ты оставил корону без истины в такое трудное время!
        - Время всегда трудное, мой король, - возразил шут. - Может быть, тебе пора искать истину самому.
        - Я думал, ты мне друг! - выкрикнул король. Глаза у него были ярко-ярко-голубые. Он не смотрел на Маркуса и не замечал Лены, не обращал внимания ни на мага, ни на шефа безопасности. Крон торжествовал, а Охранитель вел себя, как и положено в его должности - все видел, все слышал и никак не показывал своего отношения к происходящему.
        - У короля не бывает друзей, - с горечью ответил Рош, - и не надо иметь шута, чтобы постичь эту истину.
        Родаг, наплевав на свое королевское достоинство, подбежал только для того, чтобы влепить шуту звонкую пощечину. Крон злорадно улыбнулся. Шут упал бы, не поддержи его один из солдат. Перед королем нельзя падать, этикет не позволяет. Тебя по морде бьют, а ты стой и подставляй правую...
        Голубой взгляд сфокусировался на крови, которой было перепачкано лицо шута. И королевская длань тоже. Окровавленная рубашка его не заинтересовала - ах да, он же не знал о магической мази Проводника, решил, что кровь так и идет со вчерашнего дня. Может, он дурак? Ни одному человеку такого кровотечения не пережить.
        - Он сопротивлялся?
        - Да, мой король, - поклонился Гвардеец, - но вся это кровь не боевая. Ранен только Проводник. Крон пытал их обоих.
        Нет, король еще не был в ярости, когда бил по физиономии того, в ком хотел видеть друга, это он еще слегка сердился. Даже не гневался. Лицо стало ледяной маской, когда он повернулся к Гвардейцу.
        - Пытал? С какой целью?
        - Чтобы причинить боль. Увидев его, шут сдался, мой король. Он встал на колени и склонил голову. Он принял твою волю.
        - Почему? - взглянул на шута Родаг.
        - Я хочу жить, но не ценой жизни десяти человек, - объяснил тот не без удивления - что, мол, тут такого сложного, неужели и для такой незатейливой правды нужен шут.
        - Зачем ты пытал его, Крон?
        - Разве он не приговорен к смерти, мой король? - удивился маг. - Так какая разница, отчего он умрет.
        - В моей стране пытки без моего разрешения или приговора суда запрещены, - отрезал Родаг.
        - Так дай мне разрешение, мой король. Твой шут опозорил тебя, Проводник нарушил твою волю. Гвардеец еще не сказал, что они убили двух твоих солдат.
        - А скольких убил бы ты своей магией? - спросил шут и получил еще одну пощечину. Скор на руку местный босс. Вот отходчив ли? И было ли это системой раньше? Судя по тому, что шут не удивлен, было... Или у короля есть право карать даже за правду?
        Король изволил обратить внимание на Маркуса, и тот склонился в почтительном, хотя и кривоватом поклоне. Маркус из горских Гаратов.
        - Тебя будут судить, Проводник. И поверь, участь твоя крайне незавидна. Нельзя оставлять человека, учинившего такое...
        - На свободе или в живых? - иронично уточнил Маркус, но его по морде Родаг бить не стал, очевидно, такой чести он удостаивал только друзей. Несколько секунд он изучал лицо Маркуса, и голубые глаза темнели от сдерживаемой ярости. На Крона бы свою ярость обращал - или страшно, волшебник все-таки. Чародей. Еще зафигачит какой-нибудь молнией.
        - Пощади его, мой король, - очень тихо проговорил шут, опускаясь на колени и склоняя голову. - Я, твой шут, прошу тебя об этой последней милости. Если ты хочешь повторить публичную казнь, я принимаю твою волю, и если на то будет твоя воля, я не повторю этой формулы у креста.
        - Почему ты просишь за него? Ты готов умереть за него, а он молчит! Ты не хочешь жить, Проводник?
        - Хочу, - пожал плечами Маркус. - Только не имею привычки просить, ты уж прости, мой король. Я слишком стар для того, чтобы меняться. Ты хочешь увидеть меня на коленях? Для этого мало пригрозить мне судом и казнью.
        - Пощади его, Родаг, - почти беззвучно повторил шут, - и я согласен на все.
        - Мне не требуется твоего согласия, шут! - рассвирепел король. - Гвардеец! Исполни приговор.
        Удавка снова захлестнула шею шута, он вскинул голову, невольно хватаясь за горло. Маркус сочувственно покачал головой.
        - Погоди, мой король. Подари ему еще пять минут жизни. Позволь мне сказать правду вместо него.
        По знаку короля Гвардеец опустил руки, ослабляя петлю, но не убирая ее, и если бы убрал, шут уж точно непочтительно свалился бы на пол.
        - Что тебя сердит больше - его вина, за которую ты поставил его к кресту, или то, что он захотел жить свободным и не униженным и пошел со мной?
        - То и другое, - пожал плечами король. - Ты чужой здесь, Проводник, ты даже не можешь понять, насколько мне сейчас нужен шут. А ему, видишь ли, надоело. Ты знаешь, что он сделал?
        - Я знаю, что он сделал, а делать ему не положено.
        - Ты думаешь, он не сдержался?
        - Нет, я думаю, он сделал это сознательно... что бы он ни сделал. Может быть, он устал говорить правду. Может быть, он слишком молод, чтобы быть шутом. Может быть, он просто устал. Может быть, решил, что ты уже сам можешь понимать, где правда, где ложь.
        - А ты думаешь, я не устал? Или я не молод для роли короля? Есть интересы, которые выше личных, - интересы государства.
        - Я не знал, что шут так важен для государства.
        - Напрасно иронизируешь, Проводник, - подал голос Охранитель. - Ты позволишь мне сказать, мой король? Шут действительно важен для государства. Я уж и не говорю о том, что остаться без шута - очень плохая примета. А не приговорить его король не мог. У шута всего одна обязанность - говорить правду. У шута нет никаких прав. Он знал, на что идет. Он мог просить о милости, но не захотел - или ему помешал ты. - Ему помешала я, подумала Лена. И сейчас его просто удавят, а я ничего не смогу делать. Король категоричен и, как ему ни жаль, не отступится от своего решения, на радость Крону. - Как оставить его в живых, если он выставил на посмешище своего короля? И как оставить в живых тебя, если ты ему поспособствовал? Пусть Карис и продержал иллюзию до конца, пусть толпа увидела его на коленях, но мы-то знаем! То, что знают трое, скоро узнает все королевство. А если он будет разгуливать по улицам...
        В дверь вошла женщина, совсем еще молодая, лет двадцати пяти, холодно-некрасивая и потрясающе неприятная. Как он ухитрился не просто лечь с ней в постель, но еще и выполнить то, для чего лег? Она отталкивала. И аура у нее, наверное, черная. Вокруг нее метра на два распространялся холод, вон даже Крон едва заметно поежился. Вряд ли Родаг женился на ней по любви - это любить невозможно. С этим в одной-то комнате находиться неприятно, а уж в одной постели лежать... Интересно, если ли у короля наследник? Хватает ли ему мужества выполнять свой супружеский долг и зол ли он на шута за то, что был заменен в постели?
        - Он еще жив? Почему он еще жив, Родаг?
        Король кивнул гвардейцу.
        прощай, лена...
        - А если он не будет разгуливать по улицам? - спросил Маркус. - Если я уведу его в другой мир, где его уж явно никто не знает? Ты считал его своим другом, мой король, так покажи ему, что это такое - быть другом. Отпусти его со мной. Потом, если хочешь, я вернусь и пойду под суд. Или встану перед тобой на колени.
        - Ты и так пойдешь под суд, - небрежно бросила королева, - и будешь стоять на коленях. Гвардеец, в чем дело? Почему приговоренный еще жив? Ты хочешь отвечать за неисполнение королевского приказа?
        - Остановись, король Родаг. Выслушай меня.
        Вот сейчас все дружно и одновременно увидели Лену. Увидели, но не Увидели, как здесь принято выражаться. Никаких тебе Странниц и Светлых. Просто заурядная немолодая женщина в черном платье. Королева критически осмотрела Лену и сморщила носик, Охранитель склонил голову набок, а король холодно-вежливо спросил:
        - Кто ты, уважаемая, и почему я должен тебя слушать?
        - Потому что тебе больше может не представиться случай услышать Светлую.
        Охранитель вздрогнул, а в глазах короля появилось недоверие. Он оглянулся на Крона, ища подтверждения, и тот крайне неохотно кивнул. А если нет, как бы я доказывала, что я и правда Светлая? Особенно если учесть, что я понятия не имею, что это означает.
        - Ты веришь этой старухе? - вульгарно скривилась королева.
        - Не корчи рожи, - огрызнулась Лена, - а то так и застынешь.
        Наградой ей был панический ужас на лице королевы и плохо скрытая усмешка Охранителя. Король сделал приглашающий жест. Лена прошла мимо Крона и села в его кресло. Очень хотелось показать ему язык, но серьезности момента это никак не соответствовало. А ничего более серьезного в жизни Лены еще не было. Самая страшная проблема, которую ей доводилось решать, была смешной мелочью. Никогда от ее слов ничего не зависело, даже если она была права. Что ж делать, часто их воспринимали как сотрясение воздуха, хотя порой потом говорили: надо же, а Ленка-то не ошиблась... Сейчас от того, что она скажет - и как она скажет - зависит не много не мало, а жизнь двух людей. Двух очень дорогих ей людей. Которые ей поверили и пошли за ней. Зачем пошли, болваны! Бросил бы ее Маркус там, на площади, она одна ни за что бы не пошла спасать шута от публичной казни... чтоб привести его к казни тайной и не условной. Он бы или покаялся там, на эшафоте, или умер бы, а она бы это видела - и от страха, наверное, оказалась бы опять на Красном проспекте и уж точно ни за что не вернулась бы... Дура. Набитая опилками. Старыми и
гнилыми.
        Король подождал, пока она сядет, и опустился в свое кресло, не пригласив сесть жену. А Маркус говорил, что здесь джентльменство почти гипертрофировано. Правда, когда она села сама, отстранив Охранителя, Родаг не реагировал. Он вообще на нее почти не реагировал. Понятно. Брак заключен вместе с соответствующим договором, а остальное уже не суть важно. Сто раз читала в книжках. И вообще, негоже лилиям прясть, то есть бабам вмешиваться в дела государственные.
        - Для чего они нужны тебе, Светлая?
        - Они мои друзья, король Родаг, и я надеюсь, что ты понимаешь смысл этого слова.
        - Друзья... Я завидую тебе, Светлая. Я тоже считал, что он мне друг. Однако он меня предал. Предавший раз непременно повторит это.
        - Ты знаешь, почему он это сделал?
        - Какая разница? Причины не всегда важны. Даже самое благое намерение может привести к плачевному результату. Крон, сделай так, чтобы охрана нас не слышала. Ты не хуже меня знаешь, что человека судят по делам, а не по помыслам.
        - Он заслужил смерти?
        - Заслужил, - кивнул Родаг, - и поверь мне, Светлая, это для меня гораздо больнее, чем ты думаешь. Проводника будут судить, и итога я предсказать не могу, вовсе необязательно он будет казнен или даже заключен в Башню. Возможно, что суд ограничится только изгнанием, а уж это Проводник не сочтет чрезмерной карой.
        - Ты говоришь это для меня, для него или для шута?
        Король помолчал и все же признался:
        - Для шута. Я не хочу, чтобы он умер с мыслью, что уведет за собой друга. Прости, Светлая, но шут должен умереть.
        - Чтобы утолить твой гнев? Или желание твоей королевы? Или амбиции твоего боевого мага, готового сжечь десяток твоих же солдат ради личной мести?
        Король покачал головой. Голубые глаза потеплели и потемнели.
        - Что бы он ни говорил, мы были друзьями, Светлая. Мне больно терять друга. Единственного. Первого в моей жизни и уже последнего. Я не людоед. Я всего лишь король. Спроси его, и он подтвердит, что я способен сам находить истину. Уже способен. Он помог мне научиться. Но разве дело во мне, Светлая?
        - Тогда зачем? - воскликнула Лена. Шут поднял голову и отчетливо, хотя и хрипло, проговорил:
        - Прости меня, Родаг. Если можешь. Я принимаю твое решение.
        - Тогда скажи ей, почему ты должен умереть! Скажи правду - в последний раз!
        - Скажи, - подбодрил наглый Маркус, - раз у короля язык не поворачивается.
        Король кивнул Крону, и Маркус получил еще один магический удар, да такой силы, что просто рухнул на четвереньки. Лена вздрогнула. Глаза выцарапать, яйца оторвать, на сковородке поджарить и заставить съесть. Родаг болезненно сморщился.
        - Не делай вид, что ты меня не понял, маг. Я велел тебе заткнуть его, а не поставить на колени. Или ты тоже хочешь суда?
        - За то, что я не понял твоего приказа?
        - За то, что ты без приказа применил пытки! - отрезал король. - Так что молчи и помни, что для короля нет ни мага, ни шута, есть только подданные. Говори, шут! Говори, если у тебя повернется язык.
        - Ты знаешь, что у меня не получится промолчать, - неловко усмехнулся шут. - Я должен умереть, Светлая, это правда. Это правда. Ни у кого не может даже мысли возникнуть о том, чтобы нарушить волю короля. Три дня назад Крон не вел бы себя так, как сегодня. И пример ему подал я. Но если Крон увидит мою смерть, он поймет, что может кончить так же, на коленях и с удавкой на шее, и никакая магия его не спасет... Прости меня, Светлая, ты этого не знала. Я не хочу умирать, и я не смирился: я принял волю короля. И это тоже правда. Я не могу лгать. Не умею, даже если мне очень хочется. Послушай меня и ты, Родаг. Ты хороший король. Мудрый, решительный и не жестокий. Не вини себя. Ты принял верное решение. А я просто оттянул неизбежность. Прими последний совет: берегись Крона, потому что он чернокнижник. Это не запрещено Верховными Магами, я знаю, но поверь мне, твой боевой маг опасен для твоего королевства. Не для тебя лично. Не смотри на меня так, Крон, ты тоже знаешь, что я прав. Прости меня, мой король.
        - Казнь в назидание? - ужаснулась Лена.
        - Да, Светлая, - кивнул король. - Королева может жаждать мести, маг может жаждать удовлетворения амбиций, но не я.
        Он порывисто встал и подошел к шуту. Тот смотрел на него снизу вверх, измученный, окровавленный, но вовсе не сломленный, готовый принять смерть по необходимости, и что бы они ни говорили все, никто в этом не виноват, кроме Лены.
        - Прости меня, мой друг, - с болью проговорил король. - Я не могу иначе.
        - Я знаю, мой король.
        - Прощай.
        Шут не смотрел на нее. Не говорил с ней. Натянулась петля, бледное лицо побагровело... и долго копившиеся слезы прорвались. Лена разревелась так, что Охранитель торопливо подбежал в ней и начал совать ей под нос резко пахнущий флакончик, Крон, забыл о своем имидже, засуетился рядом, рванулся к ней Маркус - и упал, скрученный неведомой силой, вскочила со своего кресла королева и замер король Родаг. Лена видела это не глазами, как-то иначе, может, просто разыгралось воображение. Она рыдала, отталкивая руки Охранителя, закрывая ладонями лицо, рыдала, не понимая, кто она и где она, зная только одно: из-за нее сейчас гаснет ироничный взгляд в крапинку и исчезает чутошная улыбка. Никто не виноват в этом, кроме нее, никакая государственная необходимость ни при чем, никакая месть, никакое назидание, виновата только она, дурная баба Ленка Карелина с ее души прекрасными порывами и абсолютным непониманием окружающего мира, неспособная просчитать последствия своих действий даже на полчаса вперед и забывшая, что благими намерениями вымощена дорога в ад... В ад, куда она только что отпустила Роша Винора.
        * * *
        Когда она наконец начала немного воспринимать мир, она была готова к тому, что окажется снова на Красном проспекте со своим дурацким шуршащим пакетом и мелкими проблемами, но без единой мысли о возвращении в мир, где своими действиями убила человека. Прав король Родаг: человека судят по поступкам, и не он придумал эту не бог весть какую сложную мысль. Но платье было по-прежнему черным, под ногами был не заплеванный асфальт, а чистый шлифованный камень. Жить не хотелось. Вовсе. Она не умела жить с сознанием вины. Такой вины. Возле кресла на коленях стояли двое - Маркус, крепко державший ее за руки, и смешной волшебник Карис с кружкой в руках.
        - Выпей еще, Ищущая, - умоляюще пронес он, поднося кружку к ее губам. "Выпей", - кивнул встревоженный Маркус. Лена послушно сделала несколько глотков, давясь и захлебываясь. Сейчас с ней можно было сотворить все, что угодно, она не то что не сопротивлялась бы, она бы даже не заметила. Внутри было пусто, холодно и горько. Чья-то ладонь успокаивающе скользила по ее волосам. Лена подняла голову и без интереса посмотрела. Это был Верховный Охранитель, и он тут же отдернул руку, будто Лена кусалась. Маркус облегченно перевел дыхание, но не разжал пальцы. А потом и его осудят и казнят, только потому что он подчинился дурацкому порыву Лены. Или нет, король намекнул, а намек короля неизменно закон для его подданных, что его всего лишь изгонят, а он и так изгой и бродяга, это даже не кара, это его обычная жизнь. Карис робко улыбнулся ей, милый и забавный стареющий мальчик. Столпились - все, даже король, даже королева, не скрывавшая испуга, даже заметно взволнованный чернокнижник Крон. У них что, женщины не плачут? не воют, когда умирают дорогие люди? не рыдают, когда уже ничего не могут сделать, когда то,
что они уже наделали, неизменимо?
        не плачь... я прошу тебя - не плачь, лена. только не плачь. пожалей мою страну.
        Лена вскочила, заставив шарахнуться Охранителя и королеву. Шут стоял на прежнем месте и в прежней позе, а от удавки на шее остался только багровый след. Осязаемый взгляд в крапинку гладил ее зареванную щеку. Лена повернулась к королю, готовая и на колени падать, и руки целовать, и вообще что угодно делать.
        - Ты помиловал его?
        Король прикусил губу, но кивнул.
        - Ты должна увести его. Немедленно. Забирай... и шута, и Проводника. Вас увезут за город - и уходите. Лучше бы навсегда.
        - Ты понимаешь, что можешь нарушить Равновесие, Светлая? - негромко спросил Охранитель.
        - А разве я его уже не нарушила?
        Охранитель промолчал. Королева вдруг опустилась на колени, что вызвало шок отнюдь не только у Лены.
        - Не проклинай нашу страну, Светлая. Молю тебя!
        - Не проклинай мое королевство, Светлая, - повторил Родаг.
        - Как я могу проклясть королевство, чей король умеет любить и миловать? - спросила Лена. - Кто способен проклясть страну, когда просит королева?
        Она попробовала поднять королеву, та заупиралась и даже решила Лене руку поцеловать, Лена еле увернулась, в общем сценка получилась та еще. На помощь пришел Родаг, силой поднял жену, обнял ее за плечи и прижал к себе.
        - Забирай их, Светлая. И уходи. Пожалуйста, уходи.
        Шут с трудом поднялся на ноги, Маркус вовремя успел его поддержать, потом вдруг отпустил, подошел и опустился на одно колено:
        - Я, Маркус Гарат из горских Гаратов, Проводник, член Гильдии бойцов, клянусь тебе в вечной верности, Родаг Справедливый.
        Шут, едва передвигая ноги, приблизился и тоже встал на одно колено:
        - Я, твой шут, клянусь тебе в вечной верности, Родаг Милостивый.
        Холодное лицо короля дрогнуло. Он протянул правую руку, принимая клятву, и Маркус поцеловал эту руку, и поцеловал шут. А потом Лена убила их всех наповал, потому что тоже встала на колени (на оба, правда) и сказала:
        - Я, Делиена Светлая, клянусь тебе в вечной верности, Родаг Мудрый, - и быстро, пока он не успел руку выдернуть, ее поцеловала. Рука была холодная и дрожащая и пахла цветочным мылом. Ахнул за их спинами Карис, а Лена подумала, что интуиция - это не так плохо, как говорят, и если уж она нарушила какое-то равновесие в этом мире, то хоть как-то надо попытаться его восстановить. Пусть даже они уйдут навсегда (куда и как - уже технический вопрос, у них есть Проводник, в конце концов, работа у него такая, выведет), но то, что знают трое, знает все королевство, и вряд ли Странницы вообще когда-либо приносили какие-то клятвы верности кому бы то ни было. И черт с ними. Ходят, смотрят, не вмешиваются. Мудро. И наплевать. На все наплевать, кроме того что шут жив и помилован.
        Король поспешно ее поднял, Лена не возражала - ей вообще было трудно на коленях стоять, сто лет назад в метро она так приземлилась на ступеньку, что до сих пор левая коленка бурно протестовала против подобной позы, что страшно мешало мыть окна или извлекать из-под шкафов закатившиеся туда предметы.
        - Я благодарен тебе, Светлая. Благодарен не за твою клятву, не за твою милость, а за твой урок. Прощай.
        Он вышел так же стремительно, как и входил, волоча за собой жену, а Охранитель склонился перед Леной в почтительном поклоне:
        - Благодарю тебя, Светлая. Гвардеец! Исполняй приказ короля!
        Снова их долго-долго водили по коридорам, только уже без двух шеренг солдат, шел с ними только потрясенный и оттого молчаливый Гвардеец, да Карис вел спотыкающегося шута. Лену поддерживал Маркус, потому что ее шатало от слабости, словно вся сила вышла со слезами. Лена смотрела шуту в спину, все еще не веря своим глазам.
        я действительно жив, лена. жив и свободен. благодаря тебе.
        Карис вздрогнул и оглянулся на нее. Чувствует? Или понимает? И вообще откуда вдруг взялась эта телепатия, почему Лена может говорить с ним, а с Маркусом, например, не может? Магия это или что-то еще, чего она и вовсе не понимает? Господи, лечь бы сейчас где-нибудь, пусть и на холодный каменный пол, отдохнуть... Рука Маркуса стала крепче, словно он услышал ее желание, а потом он и вовсе обнял ее за талию, только что над полом не приподнял, и идти стало намного легче. И на душе стало как-то спокойнее. Маркус и шут здесь, а мир этот Лене все равно не понравился.
        Во дворе ждал очередной ящик на колесах. Карис втащил внутрь шута, вылез и склонился перед Леной.
        - Благодарю тебя, Ищущая. Я, Карис Кимрин, маг второй ступени, член Гильдии, всегда к твоим услугам.
        - Ты-то меня за что благодаришь? - в сердцах бросила Лена. - Ты из-за меня, наверное, работу потерял, а может, и жизнь потеряешь - и благодарен?
        - Я коснулся твоей Силы, Ищущая, - еще ниже склонился маг. - Гильдия не позволит лишить меня жизни за то, что я подчинился твоему желанию. Прощай, Ищущая.
        Он повернулся и смешной подпрыгивающей походкой вернулся во дворец. Лена поднялась в карету, следом запрыгнул Маркус. Здесь было поудобнее, вместо узкой деревянной лавки были кресла, напомнившие Лене самолетные сиденья. Когда карета тронулась, Лена хотела заговорить, но Маркус покачал головой, и она не рискнула. Ехали долго. Очень долго. На электричке за это время можно было бы добраться и до Тогучина, а вот куда могут завезти две лошади, черт его знает.
        Дверь распахнул Гвардеец, подал Лене руку и помог Маркусу вывести шута. Если и он начнет поясные поклоны отвешивать и клясться в вечной благодарности, вообще конец света.
        - Благодарю тебя, Светлая, - подслушал ее мысли офицер. - Помни, что в этом мире есть Барт Гарат. - он покосился на Маркуса и с выражением добавил: - Из горских Гаратов, готовый всегда служить тебе. Прощай, Светлая. Прощай, Проводник. Прощай, шут.
        Он вскочил на козлы или как там называется шоферское место в конском экипаже, развернул карету и погнал лошадей вскачь. Родной сибирский загородный пейзаж отличался от привычного только полным отсутствием столбов с проводами и самолетов в небе. Поросшая нетронутой травой дорога, поля, небольшие лесочки - околки - неподалеку и тишина, нарушаемая только птичьими голосами и шорохом ветра. Солнце стояло уже не в зените, однако еще высоко, и вообще световой день летом долог.
        Шут опустился на траву.
        - Хорошо-то как, - мечтательно сказал он, глядя в небо. Небо тоже заглянуло ему в глаза, и они заметно засинели. Маркус сел рядом.
        - Ты вообще как?
        - Выживу. Можешь мне поверить. Устал очень. А так - ничего серьезного. А ты?
        - Аналогично. Делиена, ты уже привыкла к виду крови? Поможешь мне?
        Морщась, он начал стягивать куртку. Лена поспешила помочь. За курткой последовала рубашка. Лену замутило - не доводилось ей видеть резаные раны серьезнее кухонных царапин. Маркус скосил глаза.
        - Ничего страшного, - сообщил шут. - Поверхностно. Заживет как на собаке. Не пугайся, Лена.
        - В самом деле, Делиена, ты что? - удивился Маркус. - Ты посмотри, сколько их у меня. Это ерунда. Особенно если ты немножко поможешь.
        - Даже перевязать нечем, - сокрушенно сказала Лена.
        - Ничего. Кровь уже не идет, и не пойдет, Карис заговорил. Но вот... - Он вытащил из-за пояса кинжал, который почему-то во дворце не отобрали, отвинтил рукоятку и достал оттуда иголку с ниткой. Рембо чертов. - Делиена, я понимаю, что страшно, но поверь, если не зашить, будет намного хуже. Я пару недель не смогу двигать рукой. А если зашьешь, заживет гораздо быстрее.
        - Ага, - меланхолично подтвердил шут, - вон целое поле жизнянки. Гвардеец неспроста нас привез именно сюда. Мелочь, а приятно, правда?
        - Делиена! - настойчиво повторил Маркус. - Я бы шута попросил, но он сам еле жив.
        - Ну уж - еле...
        - А сможешь зашить?
        - Вряд ли. Руки дрожат. Лена, ты не бойся, все равно, когда рубят мечом, больнее, чем когда колют иголкой.
        И Лена принялась шить. С ужасом протыкала живую плоть иглой внушительного размера, протягивала серую толстую нитку, стягивала края раны, заплетала нить, завязывала узлы, понимая, что Маркусу больно, очень больно, но он даже не вздрогнул ни разу, наверное, боялся ее испугать. Шитье она старалась компенсировать ласковыми и нежными прикосновениями. Понимала, что не чувствует он этих прикосновений, а все равно старалась. Завязав последний узелок, она откусила нитку, прикоснувшись губами к коже. Кровь и правда не шла, только вдоль грубого шва, где иголка входила в тело, выступил ряд мелких капелек, одна капелька попала на губы, и Лена невольно ее слизнула.
        - Ну вот, - засмеялся Маркус, - теперь ты мне кровная сестра. Ты заметил, шут?
        Тот кивнул. Мужчины переглянулись.
        - Что он должен был заметить?
        - Что ты преодолела себя, - объяснил Маркус. - Ты привыкаешь. Я же говорил, что ты быстро привыкнешь. Ну что, займемся нашим другом Рошем?
        - Не надо мной заниматься, - вяло запротестовал шут, - мне так хорошо...
        Маркус стащил с него рубашку.
        - М-да... Не то чтоб псу под хвост все наше лечение, однако хорошего мало. Шрамы, боюсь, останутся.
        - Мне в цирке не выступать, - сообщил шут. - Наличие шрамов я уж точно переживу. Ты вон весь... и ничего.
        Лена посмотрела. Одетым Маркус выглядел иначе. Обыкновеннее. На голом торсе мускулы были - как на макете. Как нарисованные, то есть вылепленные. Каждый отдельно и очень отчетливо. Даже не железные - стальные. Широкие плечи, узкая талия, крепкая спина - и шрамы, шрамы, шрамы.
        - Работа у меня такая, - пробормотал Маркус, поднимаясь и вслушиваясь в тишину. - Ай спасибо Гвардейцу Гарату, ай спасибо... Ручей рядом. Сейчас...
        - Я и сам дойду. Все равно воду нести не в чем. А я б напился...
        Лена помогла ему подняться. Какое там помогла, однако руку ее он принял охотно и на плечо опирался тоже охотно. Через несколько минут и Лена услышала журчание воды. Ручей был узкий, но сравнительно глубокий - рука до локтя уходила в прозрачную холодную воду. Шут долго пил, постанывая от удовольствия, окуная лицо в воду и периодически встряхивая головой. Маркус, надо сказать, тоже присосался надолго. Восполняют потерю крови. Лена напилась быстро, и тоже не интеллигентничала, неэстетично встав на четвереньки. Зубы заломило, но вода была такая вкусная, какой в мире Лены даже в бутылках не продавали. Потом все умылись - Лена за две минуты, представляя себе свою распухший нос и красные отекшие после мощного рева глазки, а мужчины, не шибко стесняясь, поснимали штаны и долго отмывали засохшую кровь, и застирывали рубашки. Лена вызвалась было помочь, но они шарахнулись, как от прокаженной, а Маркус проворчал:
        - Еще рубашек мне Странница не стирала... Ты уж прости, что мы так запросто, ну так не голые же.
        Они и правда были не голые, были в трусах вроде тех, что на Лене, разве что попроще. Потом Маркус нарвал какой-то травы и взялся перетирать ее в ладонях, причем трава охотно перетиралась, Лена начала ему помогать, а потом они в четыре руки намазывали этим месивом исхлестанную грудь шута, а еще потом - свежезашитую рану Маркуса, а еще потом шут опрокинулся на спину и с тихим восторгом произнес:
        - Жив! Жив и свободен!
        Маркус снисходительно похлопал его по ляжке и согласился:
        - Есть чему порадоваться. Я, знаешь, тоже не расстроен, что под суд не попал.
        - Ты сможешь увести нас отсюда, Маркус? - спросила Лена. - Потому что я не знаю, смогу ли...
        - Об этом рано говорить, Делиена, - поскучнел Маркус, испугав ее. Шут не обратил внимания. Он наслаждался моментом. Когда три раза за два часа тебя пытаются удушить и все же не душат, всякие мелочи и впрямь неважны. Маркус неохотно продолжил: - Не сочти, что я обманул тебя. Я и правда Проводник, и я хороший Проводник, только... Мне не пройти границы сейчас. И шуту тоже.
        - Почему?
        - Потому что это трудно. У нас не хватил сил, особенно у него. И кровь. Должен выветриться запах крови. Иначе Граница просто высосет нас. Досуха. Ничего, не бойся. Я понимаю, что ты обещала Родагу...
        - Но ты не уточняла времени, - лениво добавил шут. - Не будем попадаться на глаза людям... хотя я с трудом представляю, как можно...
        - Запросто, - перебил Маркус. - Несколько дней мы запросто проживем где-нибудь... в лесу, например. Нам с тобой нужно время, силы.
        - А есть мы что будем?
        - Ты и охотиться не умеешь? - удивился Маркус. - Городской мальчик-книгочей?
        - Голыми руками - не умею. Вообще отвык от жизни на природе.
        - А я и не привыкала.
        Шут сел и обнял ее за плечи. Трава зеленой корочкой покрывала его торс, отчего он смахивал на лешего. Маркус обнял ее с другой стороны.
        - Ну тебя мы уж как-нибудь прокормим. А потом я найду Путь. Может, ты мне поможешь. Не будем загадывать, а?
        Шут заглянул ей в лицо и дрогнувшим голосом спросил:
        - Ты и правда не сердишься на Родага?
        - Правда.
        - Слава ветру, - облегченно вздохнул Маркус.
        - А почему все так испугались?
        - Она не знает, - ответил Маркус недоуменному взгляду шута. - Слезы Странницы - страшная сила. Ты даже не представляешь, насколько.
        - А ты представляешь? - усмехнулся шут.
        - И я нет. Даже не слышал, чтоб Странница плакала. Слезы Странницы навлекают массу бед: неурожаи, войны, саранчу, мор.
        - А кровь Странницы? - вполголоса произнес шут, глядя в сторону города. Маркус даже дышать перестал, потом выговорил напряженно:
        - Разве Крон безумец?
        - Крон - некромант. Лена права - он идет к Тьме.
        - А для Тьмы все средства хороши, - заключил Маркус.
        - Вовсе нет. Тьме этого не нужно. Тьма сама находит то, что ей необходимо. Если бы ей был нужен Крон, она давно забрала бы его. Для Крона - все средства хороши.
        - Почему ты не сказал этого королю, шут?
        - Потому что не мог. Даже я должен доказывать обвинение в таком преступлении. Если бы я видел, как Крон приносит в жертву ребенка, или забирает жизнь другого мага, или ее что-то подобное... Ну проверил бы Верховный Маг, правдив ли я, предположим, что я бы пережил эту проверку, тогда с Кроном бы разобрались... свои же. А у меня одни только заключения. Я уверен, что это правда, но уверить других в этом не могу.
        - Он знает?
        - Знает. Только странно, что все-таки не спалил меня вместе с вами. Может, поостерегся - вдруг жезлы сработают и кто-то выживет.
        - А почему он не спалил тебя индивидуально? Ты так удобно стоял в сторонке от всех, на коленях, с опущенной головой...
        - Не знаю. Иронизируешь, Маркус?
        - Да, - признался Маркус. - Но это не от ума, прости. Мне тоже не каждый день приходится видеть плачущих Странниц.
        Он вдруг поцеловал Лену в щеку и взлохматил ей волосы. С другой стороны ее немедленно поцеловал шут и пригладил волосы. Лена покраснела, что страшно развеселило мужчин.
        - Она не поняла, Маркус! Она и правда не понимает! Ну хоть ты ей объясни.
        - Сам объясняй!
        Они поперепирались, весело, азартно, как мальчишки, будто под зеленой коркой у них не было ран, на взгляд Лены, тяжелых и мучительных, будто не перечеркивал горло шута багровый след удавки... Лена покачала головой, и это привело их в чувство.
        - Как ты думаешь, почему мы такие веселые?
        - Потому что живые, - проворчала Лена.
        - И это тоже, конечно, - засмеялся Маркус. - Но как бы ни была велика наша радость по этому поводу, мы все равно чувствовали бы себя существенно хуже, не помоги нам ты. Ты даешь силу, Светлая. Ты знаешь, что когда ты задела губами мое плечо, боль стала куда меньше? Ты знаешь, что каждое твое прикосновение вливало силу в шута? Поверь!
        - Поверь, - серьезно подтвердил шут. - Я не умею лгать. Час назад я стоять не мог, а теперь?
        Лена притянула к себе его встрепанную голову и поцеловала в щеку. "А меня?" - обиженно спросил Маркус, и Лена поцеловала его тоже.
        - Ты искренняя, Светлая, - улыбнулся шут. - Ты по-настоящему хотела, чтобы мне не было больно, и видишь - я двигаюсь. То, что болело внутри, ушло совсем. Ты убила магию Крона.
        - Абсолютно, Светлая, - подтвердил Маркус. - Ты - наша удача. Ничего не бойся. Я за тебя не только жизнь отдам, но и душу.
        - Постарайся жизнь все-таки не отдавать, - отчаянно краснея, и вовсе не от присутствия полуголых мужчин, попросила Лена, и Маркус торжественно поклялся постараться. Правда, веселость их прошла, когда Лена на всякий случай спросила:
        - А Крон не может нас выследить?
        Проводник помрачнел, а шут нахмурился. Они заговорили почти одновременно, перебивая друг друга.
        - Черт... На нас заклятье он наложить мог, но я бы почувствовал.
        - Я тем более.
        - На тебя его магия не действует.
        - Гвардеец заговорен, так что тоже... Точно определить, где останавливалась карета, он не может...
        - Лошади?
        - Ты ненормальный? Даже Крон не рискнет накладывать заклятие на лошадей...
        Лена терпеливо их выслушала и уточнила:
        - Гвардеец заговоренный. А Крон некромант.
        - О ветер... - бледнея на глазах, произнес Маркус. - Надо сматываться. И так столько времени потеряли.
        Шут уже натягивал непросохшие штаны и рубашку. Проводник оделся по-солдатски быстро, подержал кинжал в руках и вдруг протянул его Лене.
        - На всякий случай, Делиена. На нас можно воздействовать магией на расстоянии, на тебя - нет. Пусть лучше он будет у тебя
        - Я не умею...
        - Научишься, - серьезно проговорил шут. - Нужда заставит - научишься.
        Отстирать рубашку в ледяной воде он не сумел, да не особенно и старался, и ее покрывали бурые разводы, впрочем, она выглядела просто грязной. Маркус натянул куртку, но застегивать ее не стал, пооглядывался кругом, посмотрел на небо и решительно указал направление в сторону далекого лесочка.
        Добрались до него только когда начало смеркаться. Маркус загнал их подальше в глубь леса. Он заметно устал, и шут несмотря ни на какие полученные от Лены силы, спотыкался на каждом шагу, и Лена еще тащила ноги. Удивительно удобными оказались туфли: нигде не терло и не давило, хотя на ней не было даже чулок. Маркус явно был специалистом по выживанию где угодно. В середине леса обнаружилась поляна, посреди которой громоздился огромный стог сена. По запаху он учуял, что ли? Маркус ловко разрыл стог. Втроем они улеглись на ароматную сухую траву, и Лена вырубилась почти мгновенно. Ей ничего не снилось, и открыв глаза, она даже подумала, что не спала вовсе, а просто моргнула. Стояли серые сумерки, но уже предрассветные: стог они обнаружили, когда уже изрядно стемнело. Рядом шептались мужчины. Они вообще не спят, что ли?
        - Не уверен. Как бы она ни старалась, ей не удержать нас обоих.
        - Меня и не надо, я и так почти в порядке.
        - А я нет... Знаешь, Маркус, я думал... она права. Крон непременно будет нас искать. Мне жаль Гвардейца. Никто не заслужил такой смерти, и тем более он.
        - Тогда скоро он нас найдет. И прольет кровь Светлой. Нам стоит торопиться.
        - Да. Но я не сумею. Вряд ли она сможет дать мне столько сил.
        - Есть способ, - неохотно прошептал после долгой паузы Маркус. - Она дает силу стихийно, не контролируя... и может исцелить тебя... но только одним способом. Стихийно. Ты понял, да?
        Шут долго молчал. Очень долго, Лене как раз хватило ума сообразить, при каких обстоятельствах женщина способна стихийно отдать силу, и покраснела отчаянно, густо, чуть не светясь в темноте, потому что способ этот был ей незнаком, несмотря на свои уже не тридцать пять.
        - Тогда у нас нет шансов, - спокойно отозвался Маркус. - Ты понимаешь, что она тебя ни за что не оставит, а силой мне ее не увести. Крон настигнет нас. А мы не маги. У меня даже амулет только один остался. Даже шпаги нет. Я хороший боец, но не маг. И ты не маг.
        - Я не маг.
        - Тогда я пойду погуляю. Осмотрюсь. Решай сам.
        Зашуршало сено, но шагов Маркуса Лена не услышала. Он передвигался совсем беззвучно. Шут лежал неподвижно. Преодолевая себя, Лена спросила:
        - Он для тебя это говорил или для меня?
        - Для тебя, - ответил он после очередного долгого молчания, но так и не шевельнулся. Ломило виски, пересохло в горле, но Лена заставила себя спросить:
        - Это так?
        - Так. Я не могу, Лена. Не думай об этом.
        - Не можешь, потому что я старая и некрасивая?
        - Глупости, - рассердился он. - Не прикидывайся, ты отлично понимаешь, почему я не могу. Я не хочу тобой пользоваться.
        - У нас разве есть выбор?
        - Конечно. И даже не один.
        - Например, оставить тебя.
        - Например.
        - Я это сделаю?
        - Нет.
        - Тогда он до нас доберется. Ты хочешь снова умирать? Я - нет. И знаешь, мне наплевать, что происходит, когда проливается кровь Странницы, мне куда важнее, что Странница при этом умирает.
        - Ты уйдешь. Он не успеет тебя убить. Ты пока не контролируешь свои переходы, твоя сила делает это за тебя. Ты и не заметишь, как окажешься дома.
        - Но вас - успеет.
        - Скорее всего.
        - Черт возьми, Рош, мне что, тебя уговаривать? - вскипела Лена. - Смог с королевой, сможешь и со мной. Зажмурься в конце концов.
        Зашуршало сено. Шут нашел ее руку.
        - Не говори ерунды, - нежно сказал он. - Дело совсем не в этом.
        - Насколько я понимаю, дело в жизни и смерти. Сам хочешь умереть, так Маркуса пожалей. Он точно не оставит меня. Преодолей себя, чистоплюй чертов.
        Холодные губы шута коснулись ее глаза, ловя слезинку.
        - Ты не должна плакать, Светлая.
        - Так и не доводи меня до слез.
        - Я шут, Лена. Ты должна об этом помнить.
        - Я помню о том, что тебе нужна сила, но знаю только один способ, которым могу ее тебе дать. Если Маркус не врет.
        - Не врет. Маркус завидует, - прошептал шут, скользя губами по ее лицу. - Маркус просто завидует...
        Лене было страшновато, и еще она очень боялась отпугнуть шута. Невелика жертва, и кто ж виноват, что у нее совсем нет опыта...
        * * *
        Маркус разбудил их, когда окончательно рассвело. Просыпаться в объятиях мужчины оказалось уютно, а что было до того, Лена и не помнила. Не помнила даже, была ли... стихия.
        Шут выглядел примерно так же, как когда Лена увидела его впервые. Маркус высыпал ей в подол пару пригоршней каких-то крупных ягод.
        - Поешь. Это вкусно. И перестань краснеть. - Он обнял ее за плечи. - Вероятно, ты снова спасла нам жизнь. Теперь уже всем.
        Шут стащил пару ягод и забросил их в рот.
        - Ты-то знаешь, Маркус, что не всем, а нам с тобой. Она бы ушла. Против воли, на инстинкте, но ушла. Не смотри на меня волком, я объяснил ей это сразу. Не помогло.
        Он обнял ее с другой стороны, но уже совсем не так, как вчера у ручья, нежно поцеловал в щеку.
        - Спасибо. Я и правда горы свернуть готов. Такое чувство, что я и сам могу давать силу.
        - Ну-ка, - не поверил Маркус, протягивая руку. Забавно было наблюдать, как вытягивается у него лицо. - А ты точно уверен, что у тебя нет Дара?
        - Верховный Маг уверен, что нет, - пожал плечами шут, - а в узких вопросах я склонен доверять специалистам. Это все она. А что за Равновесие она нарушила?
        - Мне откуда знать? Это - к специалистам. И вообще, кто у нас книгочей?
        - Я книгочей... А что проку?
        - Может, вы перестанете переговариваться через мою голову? - поинтересовалась Лена. - Или мне отойти?
        - Ну, отойти тебе точно надо, - засмеялся Маркус. - Только ягоду сначала съешь. А шут пока погуляет... в кустики.
        Шут хихикнул, легко поднялся и зашагал в кустики. Простой и естественный мир.
        - Ты слышала, что я говорил? - негромко спросил Маркус. - Прости. Прости, Делиена. У нас других возможностей нет. Вдвоем мы еще что-то из себя представляем... даже против мага, а один я ни единого шанса не имею. Прости, что это случилось с вами так, а не... естественным путем.
        Лена отчаянно покраснела.
        - Естественным и не случилось бы.
        - Почему? - удивился Маркус. - Даже я видел вашу связь. Внутренняя связь неизбежно приводит к телесной. Почему ты смущаешься? Это же прекрасно. Или тебе было плохо с ним? Ну, прости, прости!
        Он привлек ее к себе, позволил спрятать лицо у него на груди. Остро пахло травой.
        - Я не знал... Но разве так не лучше?
        Вернулся шут, сел напротив на корточки.
        - Ну что ты? Что ты, Лена? Все замечательно. Неужели тебе было плохо со мной?
        Лена истерически засмеялась. Мужчины переглянулись.
        - А ну ешь, - прикрикнул Маркус. - Еще уговаривать тебя. Ешь, а то силой накормлю.
        И ведь накормил. Запихивал ей рот очередную ягодку, едва она проглатывала предыдущую. А потом погнал в кустики. Очень вовремя погнал.
        Когда она выбралась оттуда, поправляя практически не помявшееся платье, Маркус рассматривал грудь шута, а шут - плечо Маркуса. Плечо выглядело хуже, и Лена снова покраснела. Маркус оглянулся, все понял и очень серьезно сказал:
        - Я обещаю тебе, Делиена: если мне действительно понадобится твоя помощь, ты об этом узнаешь. Поверь старому вояке, это пустячная рана. Просто впечатляет. Тебя. Ты не привыкла.
        - Смотри, - с улыбкой повернулся к ней шут. - Будто неделя прошла.
        - Я такого эффекта и не ожидал, - признал Маркус, - но могу объяснить. Все просто. Ты не только брал. Ты и давал. Странно, что вы не видите, что вы - пара.
        - Мы не пара, - покачал головой шут. - Что-то другое. Пара - это так просто...
        Он счастливо засмеялся, подхватил Лену на руки и покружил, одновременно целуя ее лицо.
        - Э-э-э, не трать силы. Они тебе еще пригодятся. Лучше идем, - добродушно пожурил его Проводник - Я заодно буду посматривать, нет ли поблизости Пути.
        - Но ты не пройдешь по Пути, - вмиг посерьезнел шут, - если только...
        - Заткнись со своей правдой, а? Найти Путь не так просто, может и неделя уйти. А если что, можно и подождать. Уж я-то знаю, когда можно вступать на Путь, не переживай. Главная наша задача - уйти от Крона. Даже если он за нами не гонится.
        - Перебдеть всегда лучше, чем недобдеть, - буркнула Лена, опять их насмешив.
        Ходить по лесам и полям в юбке было просто невыносимо. Она цеплялась за траву, кусты, цветы и воздух. Она запутывалась вокруг ног и норовила попасть то под Ленины туфли, то под сапоги Маркуса, то под неудобные башмаки шута. Лена умирала от мечты о своих старых и любимых джинсах, уютных, разношенных, уже потертых. Интересно, здесь женщины не носят мужской одежды? Ох как жаль.. А чего жалеть - где ее взять, одежду, в чистом-то поле? Мужчины посматривали на нее сочувственно, и под их взглядами она начинала безудержно краснеть, что в ее не юные годы было вовсе уж неприлично.
        - Может, тебя понести? - заикнулся было Маркус, но она так шарахнулась он него, что наступила-таки на юбку и грохнулась наземь.
        - Ей надо отдохнуть, - озабоченно вздохнул шут. - Не привыкла ходить, да еще по бездорожью. Маркус, может, пойдем по дороге? Такая наглость Крону в голову придет не сразу, а меня здесь уже точно никто не знает.
        - Дорогу еще найти надо, - проворчал Маркус, оглядываясь. - Ладно, ты тут с ней посиди, а я осмотрюсь. И правда ведь замучим.
        Шут кивнул, поворачивая Лену, которая подниматься и не собиралась, на спину, усаживаясь рядом и устраивая ее поудобнее. В итоге получилось, что он держит ее у груди, как ребенка, и даже слегка покачивает, но уже когда Маркус скрылся из виду.
        - Расслабься, - целуя ее волосы, прошептал шут. - Ты отдала мне сегодня очень много. Слишком много.
        - Я просто не умею носить длинные юбки, - пожаловалась Лена. В его руках было хорошо. - Я вообще не умею ходить. Я на метро езжу и на автобусах. А мы уже сто часов топаем по полям и лесам. Я устала, Рош. Я так устала, что даже есть не хочу.
        - А я б не возражал, - мечтательно произнес он. - Но тут уж не до роскоши. Мы отдохнем. Маркус что-нибудь придумает.
        - Ты разве совсем не устал?
        - Почти нет. Ноги немного гудят - и все. Я тоже, знаешь, не ходок. Все больше верхом. Вот бы лошадей...
        Лена испугалась.
        - Ты что? Я не умею.
        - Ерунда. Сидела бы передо мой - и все.
        Он наклонил голову и поцеловал ее... не в щеку. Целоваться Лене доводилось и раньше... даже не очень давно, только вот не нравилось ей это, может, потому продолжения поцелуев она избегала. А с шутом получилось все наоборот. Лена не помнила, целовал ли он ее на рассвете. Вообще ничего не помнила. Будто и не было ничего, если б не некоторые незнакомые и не самые приятные ощущения. Кстати, об ощущениях. А что делать, если начнутся нормальные женские неприятности? Мужчинам жаловаться? Аптек поблизости нет, прокладки с крылышками не продаются. Да и вообще вряд ли в этом средневековье аптекари занимаются столь незначительными мелочами. Каждая баба, наверное, сама выкручивается, как может. Правда, до этого еще недели две, как не три, но кто знает этот знаменитый закон пакости, который обязательно действует во всех мирах. Вот всемирного тяготения не действует - в космосе хотя бы, а пакости - непременно.
        - Это судьба, - прошептал шут. - Это действительно судьба, - и снова склонился над ней. Когда вернулся Маркус, Лена чувствовала себя значительно лучше. Или отдохнула, или шут передал ей часть силы, которую получил от нее же. Вот как тут не поверить во всю эту чертовщину?
        Маркус сел рядом, покусывая какой-то прутик.
        - Деревня неподалеку, - сообщил он. - Есть два варианта. Можно тихо пройти мимо. Можно найти какую-то еду и одежду и даже свести лошадь. Но это даст след Крону. Если он вообще за нами следит. Он ведь не знает, что Делиена не умеет сознательно управлять своими способностями. Может, он уверен, что мы уже совсем далеко.
        - Хорошо бы. Но Крон не верит ни во что и никому. Он и мне не верил, хотя уж точно знал, что я не могу врать. У тебя амулет какой?
        - Ерунда, - смущенно отмахнулся Маркус. - От насекомых. Когда много путешествуешь, страшно надоедают мухи. А у тебя?
        Лена скосила глаза. В расстегнутом вороте рубашки на металлической цепочке висел камень цвета его глаз - сине-серый в крапинку. На вид - самый обыкновенный самоцвет.
        - Я чувствую магию.
        - Он близко? - после паузы спросил Маркус. Шут кивнул.
        - Маг близко. А уж кто... Но с учетом моего везения это не может быть кто-то другой.
        - Значит, ворую лошадей, - решил Маркус. - Ждите.
        - Нам не уйти? - спросила Лена, едва он ушел. Лицо шута дернулось, но соврать он все же не сумел.
        - Нет.
        - И что?
        - Будем драться, - пожал плечами шут. - Не сдаваться же в самом деле. Я уже сдавался. Последствия мне не понравились.
        - Почему ты не можешь не говорить правду?
        - Магия, - отозвался он. - Когда я принял решение, меня не только долго проверяли, но ведь и обучали. Корректировали. Подправляли. Говорили, что я оптимально подхожу на роль шута из-за природного стремления к истине, поэтому исправлять приходится совсем немного. Зачем я на это пошел? Не знаю. Это призвание, наверное. Я понял, что это - мое.
        - А давно?
        - Одиннадцать лет. И полгода подготовки. А потом еще так получилось, что старый король умер, Родага короновали... я мог уйти тогда, это единственный шанс шута уйти. А я остался. Он хороший, знаешь. Просто вынужден делать то, чего ему делать никак не хочется, Думаешь, хотел моей смерти? Нет, он был вынужден.
        - Почему ты сказал, что у короля не может быть друзей? Что-то между вами произошло?
        Он прикусил губу, глядя в никуда.
        - Произошло.
        - Не говори. Пока сам не захочешь.
        - Вряд ли я когда-то захочу говорить об этом.
        - И не надо.
        Он заглянул ей в глаза.
        - Что со мной, Лена? Почему я начал делать одну глупость за другой? Я ведь не имею права на обиды, и столько лет я со всем справлялся. Коррекция, знаешь, касается и эмоций. А тут... Я начал хамить королеве - не просто правду говорить, а самую неприятную правду, и только ее, и получать от этого удовольствие. Ты знаешь, у шута есть свои хитрости, ведь можно если не промолчать, то выразиться иначе, или внимание привлечь к чему-то другому, а я старался ранить ее побольнее. Да, она... она плохая, склочная, мерзкая баба, она любит унижать людей, но я это знал с тех самых пор, как Родаг на ней женился. Я использовал ее, чтобы получить Хроники Былого и кое-что еще запретное, она использовала Хроники, чтобы получить меня, и я с ней спал, и даже получал удовольствие... Впрочем, мужчина - это такая скотина, что свое получит всегда, даже если ненавидит женщину, с которой ложится. Она помыкала мной, я терпел, она буквально вытирала от меня ноги и требовала меня в постель всякий раз, когда ей этого хотелось - я терпел...
        - Пока не перечитал все запретное?
        - Нет. Гораздо дольше. Шуты терпеливые люди. За правду всегда приходится платить так или иначе, именно поэтому нас охраняет особый закон, нарушить который не рискнул даже Крон. Даже король не может просто так убить шута. Конечно, есть хитрости и у королей, да только и наемного убийцу для шута найти непросто... и убить шута тоже непросто. Родаг бы так никогда не поступил - он честен. Он лучший король, который был здесь за последнюю сотню лет. Такие вообще редки в истории. А я так его подвел... Он ведь говорил правду: если бы я не пошел с вами... если бы я просил милости на эшафоте, между нами осталась хотя бы тень дружбы.
        - Ты бы не попросил.
        - Откуда ты можешь знать, если я сам не знаю? Сдался бы, наверное. Или сломался. Есть предел человеческой выносливости. И Крон бы меня сломал, если бы ты не вмешалась. Я думал, будто знаю, что такое боль... После коррекции - это долго и очень неприятно. Но Крон быстро меня в этом разубедил. Но мне за это не стыдно, правда. Я всего лишь человек...
        Он прошептал что-то еще, Лена не расслышала, но отчего то была уверена, что это слово "почти". Отчего-то не захотелось заострять на этом внимание. Вспомнилось, что он не может обманывать, а правду говорить не хочет... а Лена не хотела и слушать. Крон с его черной магией сейчас казались еще дальше, чем Красный проспект и поручение шефа. Как там совсем древние римляне говорили: hic et nunc. Было здесь и сейчас - ноющие от усталости ноги, плачущая от усталости душа, нежные и крепкие руки, сине-серые глаза. В крапинку! Ничего другого не хотелось. Если честно, не хотелось и повторения предутренней... стихии. Даже пить не хотелось, хотя еще полчаса назад Лена думала, что вот-вот умрет от жажды, в пересохшем горле скребло, как грубой наждачкой. А сейчас было хорошо. Совсем хорошо. Тот случай, когда хочется не завопить дурным голосом, а тихо-тихо попросить: остановись, мгновенье, ты прекрасно... Знал классик, о чем говорил, ох знал...
        Сердце шута билось мерно и сильно. Абсолютно по-человечески. Кажется, Лена поняла, какой смысл он вкладывал в это несказанное "почти". Коррекция эмоций. Болезненная. Как можно выжечь из человека эмоции искусственным путем? И зачем? Можно ведь просто натренировать на выдержку и беспристрастность. Как шпионов. Невозможно лишить человека чувств. Шут ведь не лишился.
        Он поднял ей подбородок и долго-долго смотрел в глаза. Потом вдруг улыбнулся:
        - Ты не любишь целоваться?
        Лена немедленно покраснела... Хотя куда уж - было жарко, она устала, а солнце и усталость отнюдь не придавали ей аристократической бледности, наоборот - щеки и нос пламенели вполне по-крестьянски. Шут наклонился и очень осторожно коснулся ее губ... а потом куда менее осторожно.
        - Эй, ребятки, - позвал их Маркус, - вы б хоть по сторонам смотрели. И вообще... не стоит вам целоваться там, где кто-то может идти мимо.
        - Почему? - удивился шут. - Поцелуи не под запретом.
        - Потому что даже я вижу, как вокруг вас воздух искрит, - серьезно сказал Проводник. - А магии у меня - чуть. Если б долго учился, может, дополз бы до пятой ступени, разгонял крыс в той деревне. На, переоденься, а то первый попавшийся стражник примет тебя за беглого преступника.
        Шут неохотно выпустил Лену и снял рубашку. Рубцы выглядели как старые шрамы, зато багровая полоса на шее посинела. Маркус кинул ему такую же рубашку - фасоны мужской одежды здесь особым разнообразием не отличались - и простецкую куртку, почти такую же, как и на нем, только целую, без дыры на плече. А дыры не было. Когда он успел ее заштопать? Той же иголкой, что Лена штопала его самого? Две симпатичные лошадки равнодушно щипали траву.
        - Да, ну и клячи...
        - Он еще придирается, - фыркнул Маркус. - И то хорошо. Влезай, я подсажу Делиену. Отъедем подальше, потом уж остановимся поесть.
        Шут взлетел на лошадь. Маркус одобрительно кивнул и буквально забросил Лену в крепкие руки шута. Сидеть на голой лошадиной спине было ничуть не удобнее, чем на узкой лавке в карете Крона, зато не было нужды выдирать юбку из каждого куста. Удивительно, что она не порвалась. И не помялась. И даже не запачкалась, хотя черное - настоящий пылесборник. Шут сжал лошадиные бока коленями.
        - Ты поспи, - посоветовал Маркус. - Ты ведь очень устала, Делиена.
        Лена посмотрела ему в глаза. Почему они казались ей бурыми и невыразительными? Нормальные карие, заботливые. Она улыбнулась и положила голову на плечо шута. Чему завидует Маркус? Силе, которую получил шут? Или... нет, вот уж это вряд ли, тоже мне - секс-бомба. Даже на секс-гранату не тянешь. Даже не запомнила ничего, словно ничего и не было. Больно - вроде было, но уж точно не смертельно, а потом - ничего. Словно заспала. А может, ничего и не...
        Ехали долго, останавливались только раз - возле кустиков и ручейка. У Лены начало громко бурчать в животе, Маркус глянул, извиняясь, но продолжал путь и объявил привал, только когда они миновали сожженную деревеньку. Жутковатое зрелище.
        - Разбойники? - спросила Лена. Маркус свесился с лошади, подхватил горсточку сгоревшей земли, потер в пальцах, понюхал и покачал головой:
        - Гораздо хуже. Только это давно было. Лет тридцать назад.
        - Двадцать семь, - поправил шут. - Мне лет пять было, когда они прилетали.
        - Драконы? Или это слово нельзя произносить вслух?
        - Суеверия, - неуверенно объявил Маркус. - Можно. Просто не принято. Да, драконы. Собственно, одного бы хватило, но мне кажется, была стая.
        - После стаи не осталось бы даже земли, - возразил шут, - только пепел. Их было двое. Прилетели, покружили, пожгли деревню. Уцелел пастух - нырнул в пруд, когда их увидел и просидел там под корягой, дышал через соломинку. Зачем прилетали, никто не знает. Ни магов здесь не было, ни даже прекрасных юных дев... Суеверия это - пояснил он Лене, - что драконы забирают прекрасных и юных. Впрочем, иногда забирают. Вместе с уродливыми старухами.
        - Ага, - кивнул Маркус, - на завтрак.
        - Не пугай ее. Лена, я почувствую драконов, если что, мы успеем спрятаться. Драконы - порождение магии. Или носители магии. Стихийной и потому очень сильной. На сильную магию амулет засветится. А мы все не маги, нас они могут выследить только глазами.
        - Все, - радостно сказал Маркус, спрыгивая с лошади и снимая Лену. - Тут и переночуем. Сарайчик отличный, тепло, сухо, места хватает. Стреножь лошадей, Рош.
        - Ты первый раз назвал меня по имени, - засмеялся шут. - Признал, что мы связаны?
        - Узнал тебя получше, вот и все. Ты стоишь того, чтобы стать другом.
        Еда была самая простая - хлеб и круг сыра, зато сытная, а сыр и вовсе лучше, чем в элитном супермаркете.
        - Вы лезьте наверх, - распорядился Маркус, - а я тут устроюсь. Как твой амулет?
        - Так же. Я чувствую мага, но не знаю, Крон это или местная ведьма.
        Наверху почему-то все еще не сгнило сено. Оно уже ничем не пахло, однако не превратилось и в труху. Лена снова мгновенно провалилась в сон и снова так же мгновенно проснулась, но не из-за разговора мужчин, Выспалась - и все. И замерзла. В этом мире, видно, тоже была Сибирь с прохладными ночами даже в летнюю жару. Было очень тихо. Внизу похрапывал Маркус, рядом ровно дышал шут. От его тела исходило живое тепло, и Лене снова стало хорошо. Она не шевелилась, он тоже, только вот сердце у него начало биться чаще. Сильнее. Он уже не спал... Лена замерла, чувствуя, что у нее сердце тоже... ускоряется. Вроде ничего не изменилось, шут всю ночь обнимал ее, согревая, а сейчас объятие стало другим, руки стали другими, даже дыхание, даже тепло тела.
        - Не бойся, - одними губами произнес он, - не нужно бояться... Ты дала мне силы, я же могу подарить тебе только радость. Не бойся, Лена...
        А рука уже расстегивала платье, скользила по бедру, сминая, поднимая неудобную длинную юбку, а сухие горячие губы уже ласкали лицо и шею, а в висках уже бухало как набат... Это просто благодарность, твердила себе Лена, искренняя благодарность за силу, за исцеление, пусть я и не знаю, как это получилось, и это только нормальная физиологическая реакция мужского организма на близость женского тела, когда мозги у них отключаются, остается только одна цель, и пусть, черт возьми, какая разница...
        Дверь открылась с мерзким и громким скрипом, полыхнул свет, вскрикнул Маркус. Шут почти мгновенно переместился к краю сеновала и осторожно выглянул. По тому, как изменилось его лицо, Лена поняла - Крон. И никакой амулет не предупредил.
        - Ну, долго мы будем вас дожидаться? - насмешливо спросил Крон. - Шут, ты сам спустишься? Не хочешь? Ну смотри, я предлагал...
        Лицо шута исказилось в муке. Дикая сила выдернула его и бросила вниз. Лена выглянула.
        Маркус в неестественной позе неподвижно лежал у ног черного мага, словно раздавленный тяжелым грузом, шут стоял на коленях, запрокинув голову и прижав руки к груди.
        - Эй, Ищущая! Я знаю, что ты здесь. Ты не могла уйти без них. Появись. Или мне помучить их для убедительности? Ты же знаешь, что я могу. Итак, с кого начать... Давай-ка начнем с Проводника.
        Маркус шевельнулся, выгнулся, хрипло закричал. Железный Маркус. Проводник, проживший столько лет, что сбился со счета. Ведь эта скотина, наверное, воздействует прямо на нервные узлы. Застонал шут, сламываясь, падая за присыпанный соломой пол, корчась от невиданной боли. Лена застегнула платье, отряхнула юбку и подошла к лестнице, слава богу - или ветру? - пологой, ей не пришлось поворачиваться к магу спиной, а ему не пришлось увидеть заткнутый за пояс кинжал. Может, пришла пора научиться пользоваться оружием?
        - Рад видеть тебя, Светлая, - иронично поклонился Крон. - Что ж ты не увела их, как обещала? Ай-яй-яй, нехорошо нарушать клятвы, данные королю...
        - Ты-то чем недоволен? - удивилась Лена. - Тебе радоваться надо. В другом мире ты бы нас не нашел, верно? Твоих силенок на это не хватит. Я вообще не знаю, на что их хватит, кроме глупых ведьминских штучек и швыряния молниями. Тупая боевая машина, да, Крон? Впрочем, о чем я, разве ты слышал о боевых машинах...
        - Шутишь? - прошипел Крон совершенно по-змейски, утраивая каждый согласный. - Смеешься? А им вот не смешно. Любуйся своим недоказненным шутом! Родаг его помиловал, но не помилую я!
        Лена покачала головой.
        - Некрасиво нарушать прямой приказ короля. Ай как некрасиво.
        - Разве он об этом узнает? - засмеялся Крон. - От кого бы?
        Лена неторопливо шла к нему маленькими шажками, держа руки за спиной. Почему его это не озаботило? Легкая кокетливость походки смутила? Лицо шута было перепачкано кровью, лившейся из носа, хрипел Маркус, ржали за сараем стреноженные лошади. Воздух искрился от рассыпанного в нем синеватого света, сильно похожего на неисправную люминесцентную лампу.
        - Что, некромант, захотелось пролить кровь Ищущей? А не страшно тебе? Кто знает, к чему это приведет? Кто знает, как раскачается мир и что останется от Равновесия? Не ты ли знаешь, боевая машина, не нужная даже Тьме, тупой садист, мстительная дешевка? Правду не любишь? А правду говорят не только шуты, если ты вдруг не знал.
        - Что ты, Светлая! - скривился Крон. - Пролить твою кровь? Да на землю? Хранит меня ветер, я не сумасшедший. Но мне и правда нужна твоя кровь. Совсем немного, всего полпинты, и я капли не уроню. Ты же не думаешь, что я готов убить Ищущую недалеко от своего дома? Нет! Пока не готов. Лет через сто заходи - посмотрим. Уж шута я убью, не обессудь, знающих всегда убивают. Вредно для здоровья - много знать. А тебя обязательно отпущу. И даже Проводника тебе отдам, если он так уж тебе нужен.
        - Фу, как примитивно! Старых манускриптов начитался? Кровь Странницы, слезы девственницы, моча дракона, волосы мага... Уверен, что все так, как там написано? Что ни одной буквы не перепутано? Что записывалось не для других, а для себя, и от каждой цифры не нужно отнимать два или прибавлять три? Что вместо жизнянки нужен подорожник, а вместо подорожника - тысячелистник?
        - Кровь и слезы Ищущей, - поправил Крон. - Слезы у меня уже есть, не зря ж я тебе свой платок подсунул, когда ты шута оплакивала. Теперь дай мне крови.
        - Ты уверен, что нужна простая кровь, а не месячная? - улыбнулась Лена. - Уверен, что нужны волосы обычного мага, а не клок бороды Верховного или не лобковые волосы боевого?
        - Вот и попробую. Потому мне полпинты и надо, а не две капли. Надолго хватит! - расхохотался Крон и щелкнул пальцами. Дико закричал и затих шут, но Лена даже не дрогнула, подошла почти вплотную, подняла голову, подставляя шею:
        - Ну давай! Вампира-то в помощь не позвал? Попробуй забрать кровь Странницы, не пролив ни капли.
        - Не смей! - просипел из последних сил Маркус. - Делиена, не смей, уходи! Возвращайся! Ты не понимаешь, что делаешь!
        Крон снова щелкнул пальцами, прерывая голос Проводника. Потом жестом фокусника он вынул из рукава банальную полую иглу с резиновой грушей на конце - прообраз шприца, хищно улыбнулся, а Лена, воспользовавшись тем, что у него заняты обе руки (иглу он держал, как великую драгоценность), без замаха ткнула его ножом существенно ниже пояса и на сантиметр выше того места, которым так дорожат мужчины. Сделала она это сознательно, понимая, что замахнуться и ударить себя в сердце он ей просто не даст, успеет перехватить руку. Кинжал оказался таким острым, что даже от невеликой Лениной силы ушел в плоть по самую рукоятку. Впрочем, костей на его пути не встретилось. Крон заревел так, что у Лены заложило уши, раскинул руки, словно шут у креста... и так замер.
        - Спасибо, Светлая, - раздался сзади голос смешного мага Кариса, - ты существенно облегчила мою задачу. Спасибо. Я снял заклятие с твоих друзей. Скоро им станет лучше.
        Лена растерянно оглянулась. Пожилой переросток стоял в несколько шагах за ее спиной, и никаких дверей или даже выломанных досок с той стороны в сарае не было. Он него исходило зеленоватое свечение, хотя руки не терзали амулет и глаза не закатывались. Он улыбнулся милой мальчишеской улыбкой.
        - Ну что, Крон? Не старайся, ничего у тебя не выйдет. Меня послала Гильдия. За тобой послала, боевой маг. Прости, Светлая, что я тянул до этого момента, но для Совета Гильдии нужны доказательства. Теперь они есть. Благодарю, что ударила его в Средоточие Силы. Он не умрет. Пока. Только, прости, я не смогу вернуть тебе кинжал.
        Он низко-низко поклонился, а потом все же замахал мизинцем. Скорее всего, этот жест позволял ему сосредоточиться, не неся никакой магической нагрузки. Правда, держался он сейчас не за амулет, а за короткий сияющий жезл, которым вдруг взмахнул крест накрест. Пространство засверкало, выгнулось само в себя, прорвалось, и в открывшемся проходе Лена увидела совсем другой пейзаж.
        - Прощай, Светлая. Уходи из этого мира. Гильдия служит королю Родагу не по принуждению, а потому что он этого достоин. Ты обещала. Уходи. Но прими мое преклонение, Великая.
        Толчком он отправил Крона вместе с кинжалом в другой пейзаж, отвесил еще один земной поклон и шагнул следом. Сразу стало темно, и только через несколько секунд Лена начала различать предметы, Близился рассвет.
        Маркус со стоном перевернулся на спину и тупо уставился в потолок. В дыру светила тускнеющая звезда. Лена растерянно стояла рядом с распростертыми на полу мужчинами, не зная, к кому кидаться раньше, но Маркус шевелился, а шут не подавал признаков жизни, и Лена подошла к нему. Он дышал, но глаза были зарыты...
        - Помоги мне, Делиена, - прохрипел Маркус. - Ты одна не справишься. Дай мне немного силы. Я пострадал меньше... во всяком случае, ничего не сломано.
        Лена подбежала к нему, споткнулась и с размаху грохнулась на колени, даже не почувствовав боли, взяла лицо Маркуса в свои ладони и, не долго думая, поцеловала его в губы, даже не успев удивиться самой себе. Прежде она позволяла целовать себя, даже порой отвечала, хотя и не любила, но впервые поцеловала мужчину сама. Почему нет, если это вопрос жизни и смерти? И что-то действительно произошло. Маркус словно святую воду пил, Лена чувствовала, как крепнет его рука на ее затылке, как расправляются скрученные мускулы и становится ровным дыхание. Оторвавшись от нее, надо признать, неохотно, Маркус сказал:
        - Спасибо, Светлая. Я не ожидал... - Он скомкал конец фразы, встал, впрочем, без прежней резвости, однако не производя впечатления умирающего. - Теперь давай поможем шуту. Знаешь... Не стоит его целовать, пока он без сознания... Я не знаю, чем это может обернуться. Просто возьми его за руки, что ли.
        Лена послушно взяла безжизненную руку шута в свои ладони. Маркус плеснул из фляги (тоже, видно, в деревне прихватил) на платок, тщательно обтер лицо шута, влил немного воды ему в рот - и тот проглотил, вздохнул глубже, шевельнулся. Все из-за меня. Лучше бы я просто выполнила поручение шефа, зашла бы еще в магазин по дороге, Танька из экономического говорила, что там кофточки были хорошенькие и недорогие, мороженое бы съела вместо обеда, а шут бы потерпел у креста часок, поразмыслил над тем, что надежды все равно нет и какой же смысл брыкаться и принимать горделивые позы, и сдался бы, или сломался, или просто лениво, с унижающей насмешкой произнес бы стандартную формулу и немедленно получил милость, сохранив не только жизнь, но и эхо королевской дружбы, сидел бы в библиотеках, если здесь есть общедоступные библиотеки, читал об эльфах и драконах и говорил ненужную людям правду. Его бы презирали и ненавидели, били и плевали ему вслед, а он вытирал бы кровь с лица, насмешливо улыбался, пряча горечь в темных крапинках глаз, и забывал, что когда-то его звали Рош Винор, помня только о том, что сам выбрал
себе этот путь и пройти его должен до конца...
        - Ну вот, - удовлетворенно произнес Маркус, - теперь можно и поцеловать.
        - Не смей меня целовать, - прерывающимся голосом запротестовал шут. Маркус захохотал.
        - А я и не собираюсь! Или Делиене ты тоже скажешь "не смей"?
        ты снова меня спасла, лена? снова подарила мне жизнь? судьба...
        Помолчи. Тебя целовать или нет?
        обязательно. безусловно. непременно.
        Маркус добродушно хмыкнул и вышел, сделав вид, что его крайне интересует состояние лошадей. Лена приподняла голову шута, но поцеловать его не пришлось - он сам прижался к ее губам и, как ей показалось, вовсе не ради силы... Может, ей просто очень хотелось, чтобы не ради силы. Прервал это ехидный голос Маркуса:
        - Мне еще долго тут гулять?
        Шут выпустил Лену, сел, опираясь на руки, покрутил головой и пожаловался:
        - Горло болит. Ну что им всем так нравится меня душить?
        - Как ты? Кости, внутренности целы? - спросил Маркус, бросил короткий взгляд на Лену. Шут кивнул.
        - До этого Крон... а где он? Лена? Ты? Как?
        - Нашла... средоточие силы. А заодно лишила и другой силы, - он хмыкнул. - И на что он зол больше, я не знаю. Откуда ты знала, где оно у него, Делиена?
        - Я и не знала. Случайно.
        - Случайностей не бывает, - тихо проговорил шут. Маркус посмотрел на него с сомнением, но возражать не стал.
        - Убираться нам надо, - сказал он озабоченно. - И по мере возможности быстро. Что-то тут мне не нравится. Почему у тебя амулет не сработал, если он предупреждает о... а, ну да. Понятно. Не заметил. Да перестанешь ты стесняться, Делиена, или нет? Самое естественное во всех мирах, а ты смущаешься.
        - Есть еще кое-что... естественное, - буркнул шут. - Я выйду, а? Тошнит сильно... и вообще.
        - И вообще я тоже выйду. Присмотрим друг за другом, а то заловят нас со спущенными штанами. Ну никакого героизма, правда, Рош? А мы с тобой уже привыкаем быть героями.
        - Шутишь все?
        - Ну так ты же больше не шут. Моя очередь. Сам встанешь?
        Шут встал сам, хотя его покачивало. В сарае уже было светло - взошло солнце. Прошлый рассвет был все-таки лучше, хотя Лена его и не запомнила. Она напилась, причесала волосы пальцами, с ужасом думая, на что она сейчас похожа, вылила чуточку воды на ладонь и потерла ладони, чтобы смыть чужую кровь. Средоточие силы... Неподходящее место, ведь, например, и разгневанный мужик может пнуть в это самое средоточие - мало не покажется.
        Снаружи донесся шум, голоса, крики - как-то сразу, словно вынырнул из засады легион каких-нибудь гоплитов, и Лена до смерти перепугалась. Люди пострашнее магов. Людям ни правда не нужна, ни шуты, ни проводники. Она нагнулась к щели между досками. Перед сараем было полно крестьян, несколько человек тащили упирающегося Маркуса и растерянного шута. Крики были неразборчивы, невнятны. Где-то Лена читала, что театральная массовка, создавая шум толпы, произносит одну фразу: "Что говорить, когда нечего говорить" - вот такое впечатление и оставалось. Шута и Маркуса поставили рядом под березой, повозились возле покидали что-то наверх... Да что им всем так хочется его задушить!
        Подобрав юбку, Лена вылетела из сарая с воплем, переходящим в визг:
        - Стойте!
        Люди разом повернулись к ней. Натянувшиеся было веревки ослабли.
        - Будь радостна, Светлая, - робко пожелал ей один из мужиков, на вид - типичный колхозник-пропойца из пригородного села. - Мы тут... это... конокрадов поймали... Ты уж прости. Мы их щас сведем подальше, чтоб ты не видала.
        - Я вам сведу! - рявкнула Лена. - Самосуд еще устраивать! Меня рядом повесите, что ли?
        Мужики испугались и принялись делать всякие бессмысленные жесты. Ну да, дома крестятся или через левое плечо плюют, а тут иначе оберегаются.
        - Что ты, Светлая, дык как же....
        И мужики всем скопом грянулись на колени, в том числе и те, что держали перекинутые через ветку веревки, ладно хоть выпустили.
        - А что же? Убили они кого? Дома спалили? Да, свели двух кляч, признаю. Уж простите, люди добрые, ноги очень разболелись, издалека иду.
        - Дык, Светлая! Тебе - завсегда! Дык они ж не сказали! Свели и все! Одежа, опять же, пропала...
        - Круг сыра не забыл? И хлеба полкаравая? - Лена сдернула с руки простенькое серебряное колечко, почему-то не исчезнувшее вместе с польским платьем и шуршащим пакетом, и швырнула его мужикам. - Ничего больше у меня нет.
        Те чуть ниц не пали.
        - Да прости ты нас, Светлая! Не знали мы! Не гневайся! - заорали они хорошо отрепетированным хором. - Все забирай, только прости нас!
        - Ну-ка развяжите их! - скомандовала Лена, и пропойца, спотыкаясь, рванулся под березу, торопливо стянул петли, резанул веревки на руках, вернулся и с разбегу ткнулся лбом у самых Лениных ног.
        - Да прости ты их, Светлая, - лениво посоветовал Маркус. - Пусть жадничают и дальше. Пусть кляч своих забирают, рубахи вшивые... вот хлеб с сыром вернуть можно только в переработанном виде, там, за кустами. Тоже могут забрать.
        - Забирайте! - приказала Лена, отдергивая ногу, которую мужичок вознамерился облобызать. - И сами убирайтесь. Чтоб я еще раз сюда зашла... Никогда!
        Тогда они завыли. Громко и невнятно на тему "не губи, барыня". Маркус издал странный звук: давил смех, но не очень удачно. Мужички услышали и завопили еще громче, видно, решив, что Проводник страдает, а Светлая по этой причине немедленно потемнеет и нашлет на деревню огонь, град и королевских мытарей. Шут зажал рот рукой, потому его смешок услышан не был. Лена подумала, не упереть ли кулаки в бедра, но не стала, показалось уже перебором. Почему для них такая трагедия - обещание больше не приходить? Вот уж странно. По словам Маркуса, Странницы ни во что не вмешиваются, только ходят и смотрят. Даже иногда разговаривают. Ну понятно, что раз Светлая, то и накормят, и напоят и ночевать под открытым небом не заставят и все такое прочее. А что ж случится, если просто не придет? Причем данная конкретная новоявленная Странница? Другие зайдут. Когда-нибудь.
        И вот что еще интересно: деревушка захудалая (опять же по мнению Маркуса), однако Светлую в момент узнали и рубахи от отчаяния рвут, что обидели ненароком. Значит, часто ходят? А если часто, то почему шут не встречал в своих книгах никаких материалов по данному подвиду гомо сапиенс? то есть, конечно, фемина, а не гомо. Или сказочный персонаж вроде доброй феи? Как себя вести-то? Как выпутаться из совершенно дурацкой ситуации? Этим двоим смешно, будто не их только что вешать за конокрадство собирались, а Лене что делать?
        Выручил Маркус.
        - Прости их, Светлая. Что взять с мужичья? Да и не со зла они, не знали, что для тебя я лошадь свел.
        - Не со зла! - взвыл хор имени Пятницкого... Нет, скоре краснознаменный имени Александрова. - Не ведали! По дурости!
        - Значит, - вкрадчиво спросила Лена, и вопли немедля стихли. Теперь ей внимали, стоя на коленях и глядя снизу вверх, словно на икону. - Значит, если лошадь украли не для меня, вешать - можно? А если для меня - то уже и нельзя?
        Нестриженые и нечесаные головы синхронно замотались слева направо.
        - Вешать за кражу - нормально? - уточнила Лена. - Разве можно казнить за это?
        Мужики опешили. Дескать, а как же. Лена покачала головой и не стала убеждать их в том, что если уж казнить, то за более страшные преступления. Кто знает, может, лошадь тут дороже человеческой жизни. Средневековье. Моральный кодекс строителя коммунизма, равно как и десять заповедей свято не соблюдаются. Да и есть ли они, эти заповеди в мире меча и магии? В реальном, а не компьютерном или книжном варианте...
        - Хорошо. Можете забрать... - Вопль стал совсем уж отчаянным. - Хорошо, я оставлю ваших лошадей. Благодарю вас за них. - Маркус делал непонятные знаки, и Лена на всякий случай добавила: - Я вас прощаю. Верю, что не со зла. Возвращайтесь к своим делам, и будь благословенна ваша земля.
        Мужики пали ниц. В самом прямом смысле. Маркус показал ей большой палец - надо же, жесты совпадают, потому что вид у него был чрезвычайно довольный. Не без труда избавившись от почитателей, Лена наорала на мужчин, и орала, пока Маркус не взял ее в охапку и не тряхнул пару раз.
        - Молодец. Как ты хорошо сказала! Что важнее земли для мужика, а ты ее благословила. Можно я тебя за это поцелую?
        - Нельзя! - подал голос шут. - Я и без тебя справлюсь.
        - Ну и благословила, - проворчала Лена. - Слова и есть слова, даже если они представляют собой акустические колебания определенного ритма... заклинания то есть.
        - Не уверен, - пробормотал шут и погромче добавил: - Даже если и всего лишь слова, вреда от них не будет точно. Особенно от таких. Маркус, ты ее поставишь на землю или нет?
        - Поставлю, если она больше не будет буянить! - засмеялся Проводник, опуская Лена на траву. Шут нагнулся и поднял кольцо. Ничего особенного, банальный ширпотреб - узкий серебряный жгутик с листиком и псевдобрильянтом, называемым фианит.
        - Еще пригодится, - улыбнулся он, надевая кольцо ей на палец. - Ты прости нас, и правда вели себя как мальчишки. Там маленький пруд, вода почти теплая, не хочешь умыться?
        Лена не только умылась, а просто разделась догола и влезла в воду. Именно что почти теплую, но старая привычка мыться каждый день еще не отмерла. Удивительно, что она не потела, хотя дни были жаркие... а руки шута еще горячее. Впрочем, до "стихии" дело не дошло, невовремя появился Крон, зато очень вовремя - Карис. Милый и забавный Карис. Значит, Гильдия магов отрядила его на поиски отступника. Действительно, полкоролевства знает и о ненормальной Светлой, обрыдавшей королевскую залу, и о еще более ненормальном шуте, то рвущемся прочь от символической казни, то готовым на настоящую...
        Три дня. Всего три дня - и столько событий, каких в прежней жизни, к счастью, и быть не могло. Сколько раз шут избежал смерти за эти три дня? Да от одного ощущения веревки на шее помереть можно. Уж Лена бы точно умерла...
        Вытираться было нечем, пришлось обсыхать, надеюсь, что мужчины и сами к прудику не полезут, и других не пустят. Мало ли кто еще на них наткнется - или за ними погонится. Лена жутко замерзла, воздух был утренне прохладен, и незатейливые свои тряпки натянула с солдатской скоростью. Тряпок-то две: трусики и платье с длинными рукавами. Все явно нуждается в стирке, но задерживаться здесь не хотелось. Лучше пешком подальше, по полю с колючками, по кустам шиповника, обдирающим руки, но не рвущим платье... Хотя трясясь на жесткой лошадиной спине еще лучше.
        Возле сарая стояла еще одна лошадь и мужик попричесаннее и поаккуратнее прочих. Староста? или как это тут называется? Впрочем, поклоны он бил с тем же рвением, Лене пришлось три раза повторить, что она их прощает и зла не держит, чего не бывает между друзьями и вообще отвали, надоел... Мужик и отвалил, оставив корзину и большой узел. Взяточники! Маркус немедленно сунул нос в корзину и провозгласил:
        - Живем!
        - А мне есть совсем не хочется, - посетовал шут. - Хоть не тошнит уже, и то ладно... Плохо я магию переношу.
        - Кто ж ее хорошо переносит? - хмыкнул Маркус. - Главное - жив. И на своих ногах. А поесть все же надо. Холодного молока кто хочет?
        Кроме молока, в Лену ничего и не лезло, но настырный Маркус чуть не силой заставил ее съесть кусок хлеба, а шуту и просто запихивал в рот куски и ворчал, что тот ведет себя, словно барышня капризная. Отчего-то веселье его казалось Лене натужным. Порой он бросал настороженные взгляды по сторонам и словно бы ежился. Ему было неуютно... Лена посмотрела на амулет шута. Рош покачал головой: ничего не чувствую. Маркус заметил из переглядывания и признал:
        - Согласен, надо убираться, плохое это место. Еды на пару дней хватит, а что в узле, потом посмотрим. Ты как, шут? Удержишься верхом? Делиену удержишь?
        - С Делиеной - удержусь, - улыбнулся шут. - И окрепну. Лена, поверь, я действительно чувствую себя лучше, когда касаюсь тебя.
        - И не только ты, - сообщил Маркус. - Лезь на лошадь, я подсажу Делиену.
        "Лезь" - это было похоже на правду. Если вчера шут буквально взлетел, не коснувшись лошадиной спины руками, то сейчас взобрался на ее, как на забор. Маркус даже не улыбнулся, поднял Лену в воздух и передал шуту. Это у него называлось подсадить. Ну и силен же он все-таки. Лена отнюдь не была бестелесным созданием, даже просто худой не была, но Маркус поднимал ее без всяких усилий. Будто и не он корчился на полу у ног Крона...
        Ехали долго. Маркус то обгонял их, бдительно озирал окрестности, то немного отставал и чувствовал себя, похоже, весьма бодро. С шутом дело было похуже. Сначала он едва держался на лошади, руки с поводьями бессильно лежали на коленях, а Лена боялась прислониться к нему, чтобы не уронить, поэтому ужасно устала, сидеть боком на костлявой спине лошади было неудобно. Потом он перехватил поводья одной рукой, а второй обнял Лену, вынуждая ее прижаться к его груди, и шепнул:
        - Спасибо. Теперь мне лучше. Если бы не ты... меня бы уже не было.
        - Не преувеличивай.
        - Я не преувеличиваю. Если бы вчера ты не дала мне столько силы, Крон бы убил меня. Ты разве не поняла? Маркуса он только сдерживал, а меня убивал. И был уверен, что убил. Я и сам... был почти уверен. А потом почувствовал тебя. - Он воровато оглянулся на Проводника и поцеловал Лену куда-то в район уха. - Ты меняешь мою жизнь, Лена. И меня. Я снова умею радоваться, понимаешь? Одиннадцать лет... Я смеялся, но не радовался. Коррекция много отнимает.
        - А что за коррекция?
        Шут помолчал, погружаясь в воспоминания. По его телу прошла волна дрожи. Он не может не лгать.
        - Не надо. Не рассказывай.
        - Ничего. Ты же ничего не знаешь о нашем мире. Тебе трудно. А для меня это уже прошлое. Магические действия бывают разные. Можно человека заставить молчать или говорить, можно... как Крон. Но это воздействия на тело. Коррекция - воздействие на мозг. Штука опасная, поэтому Гильдия магов карает за такие попытки нещадно.
        - Понятно.
        - У вас такое тоже есть?
        - В книжках пишут, но я думаю, выдумки.
        Он тут же переключился на новую тему:
        - В книжках? Ты умеешь читать? То есть... извини, у нас редкие женщины умеют читать. Ты много читала?
        - Много, только не таких книг, как ты. Я развлекательные всякие книжки читала последнее время. И вообще - только художественные.
        - Что это?
        - Ну... то, что придумал автор, а не то, что было на самом деле. Например, про путешествия между мирами. О любви. О разных людях. О войне. Не порядок военных действий, а о том, как живут люди на войне.
        - Надо же... - восхищенно произнес он после паузы. - Как интересно... Словно сказки записаны, да?
        - Словно сказки.
        - Я всегда жалел, что сказки не записывают.
        - Почему?
        - Мне никогда не рассказывали сказок. А хотелось... я бы читал. Даже, наверное, сейчас. Ну ладно, я так и не рассказал тебе о коррекции. Вмешательство постепенное, иначе человек просто не выдерживает, почему-то протестует тело. Полчаса у мага - потом неделю жить не хочется. Я не жалею об этом, Лена. Сам выбрал. Когда я принял решение, меня предупредили, сказали, что меня ждет и в ближайшие полгода... и всю оставшуюся жизнь. И все равно... Я был молодой и глупый, казалось, что если люди будут знать правду, мир станет лучше. А в итоге получилось, что правда нужна совсем немногим...
        - Это тебя разочаровало? - со стыдом спросила Лена, потому что ей тоже нужна была далеко не вся правда. Так удобно было жить - не то чтоб закрыв глаза, но и не всматриваясь. Лена не боролась с ветряными мельницами лет с пятнадцати. Шут встревожился:
        - Что-то не так? Я тебя расстроил?
        Пришлось признаваться. Признавалась она долго, путано и невнятно, но шут честно и внимательно слушал, даже наклонялся, чтобы заглянуть ей в глаза, и у Лены вдруг возникло странное чувство, что лучше друга у нее никогда не было. Когда она наконец выдохлась, он улыбнулся.
        - Ну зачем же так? Ты ведь видишь разницу между правдой и ложью?
        - Стараюсь.
        - Вот и все. Поверь, этого - достаточно. Для начала. Таких, как я, немного. Я глупо ненавидел ложь в любых ее проявлениях и был наивен, полагая, что люди хотят знать правду - только им мешает кто-то или что-то.
        - Ты можешь мне сказать, что такое правда?
        Лена вздрогнула. Сказать, что Маркус подкрался, было нельзя - он открыто ехал рядом с ними, но Лена его не слышала. Шут пожал плечами:
        - Что такое правда, не знает никто. Правда конкретна, Проводник. Не бывает правды как таковой. Так же и ложь. Ложь ведь часто совершенно безвредна... ну например, тощий подросток просит сшить куртку с подбитыми плечами, чтобы казаться покрепче. Или девица носит накладные волосы и говорит нежным голосом, чтобы обратить на себя внимание.
        - И им ты сообщал эту правду? - усмехнулся Маркус. Взгляд шута потемнел.
        - Порой. Если они досаждали мне.
        - Намек понял. Я не боюсь правды, шут. Никакой.
        - Сколько тебе лет, Маркус из горских Гаратов?
        - Не знаю. Да и как считать? Я забыл, когда родился. Могу сказать, что помню вторую эльфийскую войну.
        Шут был потрясен.
        - Это же было двести лет назад!
        - Ну вот. Мне тогда было лет... ну, может быть, четырнадцать. В те времена я получил свое первое оружие. Страшно гордился. И даже повоевать пришлось через пару лет.
        Лена оглянулась и критически осмотрела Маркуса. Бодренький старичок, однако. Геронтологи по нему плачут. Он засмеялся:
        - Погоди, Делиена, вот лет через сто поговорим... Шут, не грусти. Это не магия. Это Граница. Не спрашивай меня, как это происходит, но когда ты начинаешь часто переходить границу, ты перестаешь стареть. Я смертен, как и ты, как и Делиена. Могу даже лихорадку подхватить и умереть от нее, хотя вообще-то я здоров как конь.
        - Но если это так, почему люди не ходят через Границу так часто? Ведь это возможно - ты же кого-то проводишь?
        - Невозможно, - покачал головой Маркус. - То есть раз-другой можно, потом Граница начинает противиться. И дальше уже определяется, кто может быть Проводником. Я не могу стать шутом, он не может стать Проводником. А может, и может. Проверим. Я чувствую - Путь где-то рядом.
        Лена прислушалась к своим ощущениях - никаких Путей она не чувствовала. Руки шута - чувствовала, запах свежего воздуха и разомлевшей под солнцем травы - чувствовала, жесткую лошадиную спину - очень даже чувствовала... всем мягким местом. Впереди виднелись горы - точнее, горки, невысокие, как и положено предгорьям Салаира. Сияла под солнцем река. Мостов в наличии не имелось, а Иня - если, конечно, это была Иня - речка коварная, с плохим течением, а Лена плавать не умела ни под каким видом. Маркус объявил привал и первым делом снял Лену с лошади. Суставы ныли больше, чем после двенадцатичасового сидения перед компьютером.
        Пикник получился неплохой, хотя сыр почти растопился, зато его можно было мазать на хлеб вместо масла, а колбаса почему-то сохранила свежесть. Правда, Маркус велел колбасу съесть без остатка, но мог и не стараться - и так бы съели. У шута проснулся аппетит, заметно улучшился цвет лица. После еды отдохнули немножко, и мужчины отправились купаться, попросив Лену на минутку закрыть глаза. Она и закрыла, и спала до тех пор, пока Маркус не брызнул на ее водой.
        - Не хочешь поплавать, Делиена? Вода теплая, будто ее специально подогревали. Мы не будем подсматривать, а больше людей тут не видно. Не зайцев же стесняться?
        Плавать не плавать, но искупаться Лена решила. Мужчины честно сидели спиной к реке, хотя периодически Маркус бросал взгляд вправо-влево, и разбирали узел, который притащил крестьянин. На самом берегу лежал кусок полотна - вместо полотенца. Лена тщательно вытерлась и обнаружила рядом с платьем чистые трусики приемлемого размера. Надо же, какой заботливый тут народ, бельем Странниц снабжает.
        - Белье, рубашки, юбка, одеяло и плащ, - доложил Маркус. - Плащ явно для тебя. Хоть бы догадались бритву положить, а то скоро от нас зайцы шарахаться начнут.
        - Зайцы сейчас шарахаются. А скоро мы будем похожи на нормальных бородачей, - засмеялся шут. - А я бы и в самом деле побрился. Не люблю эту растительность на лице.
        - И я не люблю, - признался Проводник. - Но единственные острый предмет - кинжал - унес в своем... в себе Крон. Я без оружия чувствую себя просто голым. Честно! Мне без штанов легче, чем без меча. Ну что, двигаем? Делиена, плавать ты не умеешь, да? Дальше есть брод. Есть и мост, но на мосту стража. А нас тут быть уже не должно. Решай.
        - Лошади ведь умеют плавать? - спросила Лена. - А я могу за нее держаться. Река неширокая, справлюсь как-нибудь.
        В конечном счете все получилось хорошо. Лена болталась возле лошади, которая старательно плыла за шутом. Щадя ее стыдливость, Маркус дал ей рубашку вместо купальника, и на другом берегу Лена надела черную безразмерную юбку, которая делала ее раза в три толще, чем на самом деле, оставив мокрую рубашку просыхать на себе. Шуту Маркус посоветовал проехаться с голым торсом: солнце, по его словам, ускорит заживление ран, да ран, собственно, уже не было - только шрамы, тускнеющие прямо на глазах. Даже полоса от удавки на шее стала намного уже.
        Было жарко. Поразмыслив, Лена поняла, что ее черное платье сшито из какой-то фантастической ткани, позволяющей не чувствовать солнца, и решила переодеться при первой же возможности. Пока рубашка была влажной, было нормально, а когда высохла, Лена начала умирать от жары. Маркус обмотал ей голову куском полотна и периодически поливал эту чалму водой. Лена боялась даже думать о том, что у нее с волосами. Как хорошо, что в окрестностях нет зеркал.
        Горы неторопливо приближались, так же неторопливо садилось солнце. Ехали они почти до заката, уже в глубоких сумерках Маркус нашел подходящее для ночлега место, развел костер, как-то мгновенно добыв огонь самым первобытным способом - трением. По дороге он умудрился голыми руками поймать в мелкой речушке пару внушительных рыбин, так что ужин у них был царский.
        - Что бы мы без тебя делали!
        - Ты? Зашла бы в любую деревню, в любой дом, и тебя замечательно бы накормили. Шут? Ну... шут бы стал травоядным, как корова.
        - Ладно тебе, - улыбнулся шут. - Я не всю жизнь был городским парнем. Вырос я на ферме. Что-то еще помню.
        Маркус развел руками:
        - Не даешь покрасоваться перед Делиеной! За это... за это я не оставлю вас одних. Не красней. Светлая, я бы оставил, да лучше нам не разделяться. Ночь будет холодной, так что спать придется, крепко обнявшись.
        Шут преувеличенно вздохнул, и несколько минут они еще перепирались, вгоняя Лену в краску. Честно говоря, она отлично понимала, что мужчины всего лишь шутят, как все мужчины во всем мире, а здесь, может, это и тем более в порядке вещей. Откуда ей знать, какие тут нравы и какова мораль. Журнала "Плейбой" нет, а вольности в разговоре - сколько угодно. А щеки все равно пламенели. Лена положила подбородок на колени и уставилась в огонь. Пусть болтают. Маркус и не знает, что она и вовсе старой девой была вплоть до совсем недавнего времени. А шут поддерживает легкий треп. Пусть. Надо привыкать.
        Интересная мысль. Она собралась привыкать? А домой уже не собирается? Ведь шута уже не привязывают к кресту и удавку ему на шею не набрасывают, даже если он будет продолжать вляпываться в большие проблемы, это будет его добрая воля. Лена тут будет ни при чем. Почему так естественно пришла мысль о привыкании? А родной, пусть и не слишком любимый Новосибирск? Привычная, хотя и не захватывающая работа? Друзья? Ведь друзья у Лены были. И приятели. И родственники, с которыми она не то чтоб тесно общалась, но и не пренебрегала. И мама с папой. И книги, музыка, кино и все, что входило в ее образ жизни? Поменять на это средневековье, ездить не на маршрутке, а на костлявой лошаденке, спать на голой земле, тесно обнявшись с двумя мужчинами, идти неведомо куда, в другой мир, который от этого наверняка отличается весьма несущественно. Вряд ли Маркусу захочется в техногенный мир Лены...
        - Маркус, а ты можешь привести в конкретный мир или это случайность?
        - В конкретный. Чаще всего в тот, какой знаю. А что? Ты хочешь домой? Не думаю, но я попробую.
        Лена не ответила, и это насторожило мужчин. Шут накинул ей на спину одеяло, обнял, Маркус заботливо подал бутыль с вином - кружек у них не было. Лена послушно сделала пару глотков. Местные вина ей нравились. Куда вкуснее молдавских и даже болгарских. Впрочем, неудивительно, ведь никакой химии, только перебродивший виноградный сок. А здесь растет виноград или развита торговля с дальними странами. Глупости. Станут в убогой деревеньке покупать привозное, а потому дорогое вино.
        - Из чего это вино?
        - Из жимолости, - удивился Маркус. - Не пробовала раньше?
        - А виноград разве здесь растет?
        Он удивился еще больше:
        - А почему ему здесь не расти?
        - Потому что холодно.
        - Холодно зимой, а виноград растет летом.
        - И лоза не вымерзает?
        - Случается, если морозы сильные. Ну так и малина вымерзает, и жимолость, и яблоки. Кстати, хочешь яблоко? Из первых, так что наверняка кислое.
        Он порылся в корзине и подал Лене огромное невероятно красное яблоко. Дома такие не росли. Такие привозили из очень дальних и теплых краев. Из Аргентины, например.
        - Большое.
        Маркус его разломил. Просто руками. Пополам. А потом половинку еще пополам и честно поделил: Лене половинку, себе и шуту по четвертинке. Яблоко было восхитительное, брызжущее соком, крепкое и вовсе не такое уж и кислое. Настроение немного поднялось, и Лена ответила на вопрос Маркуса:
        - Я не уверена, что хочу домой. И это меня пугает.
        - Напрасно, - сказал Проводник утешающе и обнял ее с другой стороны, сдвинув руку шута. - Это судьба. Твоя судьба. Ты заметила, что тебя называют по-разному? Знаешь, почему я говорю - Странница?
        - Потому что у меня нет дома. Или потому что я везде дома.
        - Потому что твой дом - дорога. Не стоит горевать. Ты непременно научишься пользоваться Путем... или как вы ходите, я ведь и не знаю. Вернешься домой, если заскучаешь по-настоящему. А мы тебя подождем. Я... видишь ли, Делиена, я не уверен, что ты можешь провести нас своим Путем. Я тебя - смогу.
        - Я не собираюсь от вас уходить. Разве можно вас одних оставить? Вас же непременно повесят или в прах развеют. А тут я - важная и вся в белом. Злодеи падают ниц и просят прощения...
        - Это сарказм? - осведомился шут на всякий случай. - Сарказм по моей части. А ты чистую правду сказала, хотя ты не в белом. Кстати, Маркус, почему ее, несмотря на черное платье, зовут Светлой?
        - Не знаю. Почему Ищущей зовут - тоже не знаю. Это к магам. Знаешь, их всех зовут чуточку по-разному, но всегда имя означает - Свет. Может, потому и Светлая? Да и... зла в них нет. Тьмы нет. Ей вот и в голову не пришло проклясть землю, а благословить - пришло. Ты много таких знаешь?
        - Королева бы прокляла.
        - Но проклятие королевы бы не сработало. А ее - может. И благословение - тоже может. Зря, что ли, мужики в таком восторге были. Делиена, ты просто прими... что ты такая. Не напрягайся, чтобы все понять сразу. Так не бывает. Все равно никто тебе про тебя ничего объяснить не сможет, Я расскажу, что знаю, только ведь это бессмысленно. Ты - это ты. И ты - особенная.
        - Чрезвычайно, - буркнула Лена.
        - Чрезвычайно. Потому что Странницы не вмешиваются. Смотрят. В том числе и на казнь шута. И на повешение Проводника. И на исполнение королевского приговора.
        Голос шута был тягостно нейтрален. Словно он не хотел этого говорить, но и молчать не мог. Истина? Ну если Странницы такие стервы, то и пусть. Смотреть, как вешают, Лене не хотелось.
        Странно было другое. У нее получалось. Никогда в жизни ни черта серьезного не получалось, ну текучка и текучка, никаких глобальных решений Лена никогда не принимала, жизнь текла по привычному и не шибко извилистому руслу и девяносто процентов проблем были, так сказать, чисто размышлительными, а оставшиеся десять не стоили выеденного яйца. И отсутствие желания возвращаться домой вызывалось никак не тем, что она боялась оставить мужчин одних, а именно тем, что она хоть что-то сделала. Это шутам делать нельзя, а нам можно.
        - Спать! - приказал Маркус. - На рассвете подниму ведь. Если проснусь.
        Одеяло расстелили на траве, уложили Лену посередине, прижались к ней с боков, укрылись плащом, и она снова немедленно провалилась в сон и снова проснулась на рассвете. Вернее, в сером предрассветном мареве. Маркус безмятежно похрапывал, тихонько дышал шут, обнимая ее, и под его руками было тепло, а в остальных местах - очень знобко, несмотря на волшебное платье. Лена прижалась к шуту, а Маркус немедленно придвинулся ближе, повернулся на бок, забросил руку Лене на живот... Стало немного теплее. Почему я просыпаюсь так рано, куда девались привычки совы? Всегда было так трудно вставать утром, зато лечь могла когда угодно... А тут даже еще не рассвело - и ведь спать совершенно не хочется.
        Лена лежала, мерзла и слушала, как бьется сердце шута. Это успокаивало. Думалось обо всем и ни о чем. Например, о любви. Не получалось у нее назвать свои отношения с шутом любовью. Не вписывалось. Что-то мешало. Вот брат - да, близость духовная - да, хотя и понимала она, что будь они сейчас одни, он бы обязательно проснулся и обязательно... ну а что такого? нормальная реакция любого мужчины. И в то же время не очень нормальная, потому что и шут не видел в ней прежде всего женщины. Сам же Маркусу говорил. А врать он не умел. Откорректировали человека до такой степени, что вынужден он говорить самые неприятные вещи, против собственной воли, просто потому, что они - истинны.
        Хотя... конечно, мужчина. Причем весьма и весьма привлекательный, на вкус Лены, настолько привлекательный, что простушка Лена не могла его интересовать как женщина. Как объект, так сказать, страсти. Да, тянулся к ней утром, да, целовал, да, нежен. В благодарность за подаренную силу. И это, увы, тоже истина...
        Ага, все-таки - увы. Значит, нравится. Обычное женское тщеславие тут не замешано - вот уж чего Лена была напрочь лишена. Собственно, оно вырабатывается долгими тренировками, опытом покорения мужских сердец или хотя бы тел, а Лена относилась к себе критично, понимала, что поразить воображение интересного мужчины не может - нечем, соблазнять не умеет и сексапильностью уж точно никак не отличается. Это ее даже не расстраивало. Что остается? Остаются душевные качества, самые что ни на есть заурядные. Не злая, не подлая, не особенно вредная... хотя бывает. Нормальная. Никакая. Даже, наверное, неплохая. Врагов не имела. Друзей имела. То есть подруг. Виртуальных друзей - тоже...
        Ритм дыхания шута изменился - он проснулся, как-то сразу понял, что Лена не спит, осторожно коснулся губами ее виска, щеки, тихонько погладил плечо кончиками пальцев. Так приятно было, что Лена чуть не замурлыкала и в благодарность, тоже тихонько, чтобы не разбудить Маркуса, погладила его колючую от щетины щеку. Ей показалось, что шут тоже едва не заурчал по-кошачьи. Ничего особенного. Никаких вольностей. Просто находиться рядом. И все-таки не любовь. Ей-богу. А что тогда?
        Она и не заметила, как шут плавно перешел к поцелуям - это казалось так естественно что она даже не поняла, почему вдруг Маркус выразительно закашлял. Шут засмеялся, не спеша выпускать Лену из кольца рук. Было слишком хорошо...
        * * *
        Салаир, как бы он ни назывался здесь, не представлял собой непроходимые горы. Кручи не вздымались не невиданную высь, камнепады не грохотали, снежные лавины не низвергались за неимением снега на вершинах. Горки были так себе, средненькие, однако мужчины спешились, вели лошадей в поводу, а Лену заставили сесть верхом, подложив вместо седла одеяло. Сидеть было жутко неудобно, но Маркус пресек все ее попытки слезть: "Сиди, еще находишься, лошади через перевал не пройдут". Он нередко останавливался, осматривался, вслушивался в тишину, иногда погружаясь в себя и свои ощущения, а потом выбирал маршрут. Как-то он чувствовал Путь. Тоже, наверное, своего рода магия. Не только на шиану хватает.
        Подношение крестьян кончилось на второй день, но Маркус ухитрился поймать какого-то зверька, Лена на всякий случай отвернулась, чтоб не устроить филиал общества защиты животных. Даже ей очень хотелось есть, а что уж говорить и мужчинах. Шут нашел дикую яблоню - вот эти яблоки были по-настоящему кислыми, аж глаза на лоб лезли, но Маркус размял их камнем и обмазал тушку зверька, прежде чем начать делать из него шашлык, и в итоге получилось очень вкусно. Хотелось думать, что это все-таки был кролик, а не заблудившаяся домашняя кошка. Лена не чинясь съела предложенный ей и явно самый лучший кусок, но от добавки отказалась: вполне хватило.
        Рубцы на груди шута уже походили на старые стершиеся шрамы, Маркус уверял, что через несколько дней от них и следов не останется, исчез синяк на горле. У самого Маркуса зажила рана от меча. Посмотрев на Лену, он поручил шуту "снять швы", и тот ловко выдергал нитки - Лена бы не отважилась, хотя Проводник даже не морщился. Щетина на их лицах превратилась в короткие бородки, которые не шли ни тому, ни другому. Шута борода старила, Маркуса превращала в опереточного разбойника. Мылись за эти дни они только раз, и то без особенного удовольствия - слишком холодной была вода. Зато шут нашел мыльный корень и Лена наконец-то смогла вымыть голову, едва не отморозив уши и мозги в этой воде. Что удивительно, ее непослушные волосы улеглись сами по себе лучше, чем после посещения дорогой парихмахерской. Потом они щелкали зубами у костра, пока Маркус жарил мелкую рыбешку, которую буквально начерпал в той же речке собственной рубашкой, а потом ели ее прямо с костями, и было безумно вкусно. Вообще, пропитание мужчины находили без труда ("Не зима же", - повторял Маркус): то шут выкапывал плоды, смутно напоминавшие
огородный топинамбур, только крупнее, вкуснее и сытнее, то Маркус сбивал камнем здоровенную птицу с жестким и горьковатым мясом, раз даже Лена внесла свой вклад, заметив в лощине россыпь крупных грибов, и эти грибы они ели два дня. Лена удивлялась самой себе. Она никогда не тяготела к романтике походов, предпочитала теплую квартиру холодной палатке, но нынешняя жизнь ее почему-то не раздражала, хотя ночами и правда было холодно, спали они, тесно прижимаясь друг к другу, по очереди поддерживая огонь в костре. По очереди - но только мужчины. Никогда и никто так не заботился о Лене. Она уставала идти - тут же сильные руки взгромождали ее на лошадь, она замерзала - тут же чужая куртка укутывала ее плечи. Маркус отыскивал для нее ягоды, шут не поленился влезть на дерево, чтобы нагло разорить птичье гнездо и накормить ее печеными яйцами - на всех не хватало, и они с Маркусом грызли совершенно несъедобные, по мнению Лены, дикие тыквы.
        Наконец Проводник остановился, почесал затылок и посмотрел вверх.
        - Все. Нам через перевал, лошади там не пройдут.
        - А я пройду? - усомнилась Лена.
        - Тебя я в случае чего на спине донесу, а вот лошадь - вряд ли, - пошутил Маркус. - Тропа широкая, но крутая, не стоит мучить животных. Не переживай, они не пропадут, рано или поздно к жилью выйдут, а еды для них тут полно.
        Тропа не была крутой. Она была просто вертикальной. Маркус делал пару шагов, вставал потверже и тянул Лену за руку, а шут подталкивал снизу, потом взбирался сам - и так целый день. Лена уже была готова лечь на землю и отказаться идти дальше, но Маркус сам объявил привал, обнаружив пригодную для ночлега пещеру. Шут натаскал веток для постели, Маркус - дров для костра, а Лена сидела на узле из одеяла колода колодой и тупо наблюдала за их манипуляциями. Потом Маркус отправился на поиски ужина, велев шуту оставаться с Леной. Шут ловко добыл огонь тем же первобытным способом, развел небольшой костер, и воздух в пещере быстро нагрелся. Маркус вернулся не позже чем через полчаса, таща на спине крупного волосатого поросенка. То есть, наверное, кабанчика. Шут заметно оживился. У них не было никакого оружия, но они соорудили себе первобытные каменные ножи еще на одной из первых горных стоянок и теперь весьма ловко разделали тушу. Лена уже почти без эмоций наблюдала за превращением кабанчика в свинину и не оплакивала судьбу бедного животного. Жизнь на природе удивительным образом способствует возрождению
примитивных рефлексов и стиранию всякого антропогенного воздействия. Кабан не элемент красной книги, а еда, убит не ради охотничьего азарта, а чтобы не умереть с голоду.
        - Там папаши поблизости не было? - поинтересовался шут.
        - Там и мамаши не было. Бедное дитя заблудилось, за это мы его и съедим. Чтоб другим неповадно было от дома отходить. Любишь свинину, Делиена?
        - Я люблю еду, - сообщила Лена, насмешив обоих. - Любую. Уже... уже... а сколько времени я здесь?
        - Две недели, - посчитал Маркус. - Я же говорил, привыкнешь. Ладно, я пойду еще пройдусь, послушаю, где Путь. Чувствую, что рядом, а вот где... Следите за свининкой.
        Следить не получилось, потому что шут, едва дождавшись, когда Маркус выйдет из пещеры, обнял Лену, и вовсе не так, как раньше, пробормотав ей на ухо: "Прости, не могу уже больше, совсем не могу, гони меня пинками или...".
        Получилось именно что или. Наверное. Потому что Лена опять ничего не помнила, словно просто выпадала из жизни. Шут имел ошалевший вид и пьяные глаза. Пахло жареным мясом. Почему оно не подгорело, осталось секретом. Пошатываясь, шут приблизился к костерку, поправил "шашлык" и вернулся к Лене.
        - Не понимаю... Ничего... Что это, Лена?
        Лена молчала. Ей бы кто объяснил, что происходит. Девчонки, случалось, рассказывали о своих ощущениях, но никто не говорил о провалах в памяти. Последнее, что она помнила твердо, - это горячую руку шута на своем бедре. Левом. Вот эту самую руку, которая сейчас поправляла ее универсальное платье и обнимала за плечи. Нежно-нежно, будто она была стеклянной.
        - Океан... - тихо сказал шут. - Я не видел его никогда и вряд ли увижу, но мне кажется...
        - Океан, - прошептала Лена. Стихия. Она то ли летала в океане, то ли плавала в космосе, то ли купалась в магме. Стоило шуту произнести это слово, все не то чтоб вспомнилось - нет, никаких деталей, ни лица шута, ни его слов, ни его губ. Только океан.
        - У меня было много женщин, Лена, - виновато проговорил шут. - Наверное, больше, чем у иных красавчиков. Женщин тянет к необычному, а что может быть необычнее шута, который говорит только правду? Не надо им было знать, что не всю правду, да и не хотели они знать, но если уж я восхищался глазами или там ножками, это было для них дороже самого изысканного комплимента, потому что было правдой. Так что опыт у меня... не меньше, чем у Маркуса точно, хотя я его существенно моложе. Конечно, мне это нравится, как и любому мужчине, и шуты не отказывают себе в радостях. Я не очень настойчиво избегал дамских ухаживаний. Только никогда ничего подобного не было. Даже похожего. - Его лицо исказила мучительная гримаса, изменился голос. - Я не знаю, люблю ли тебя. Я не знаю, нужен ли тебе. Но без тебя я жить теперь не хочу. Наверное, смогу. Но не хочу.
        - Не любишь, - спокойно ответила Лена. - Не можешь просто. Ты уж прости, но я тоже могу говорить правду. Хотя могу и не говорить. Я знаю себе цену, Рош. И в зеркало смотрюсь иногда. Я старше тебя на шесть лет, и это заметно. Я не красавица. Не уродина, конечно, даже, наверное, не такая уж дурнушка, но я обыкновенная, заурядная, что еще хуже. Не мастерица в сексе. Не великой души человек и не великого ума. Имя нам легион. Я даже не тщеславна. Я даже никогда не стремилась к мужскому вниманию. А ты? Мало того что ты образован, умен и вообще... шут. Ты чертовски хорош собой, опытен, обаятелен. И никогда у тебя не было такой серенькой женщины, как я. Я понимаю, что ты чувствуешь сейчас. Ты просто очень благодарен мне. За спасение, хотя роль Маркуса в этом куда больше. За силу. Мне не обидно, правда.
        Он выслушал, не перебивая, кивнул.
        - Не красавица. Старше. И фигура не божественная. А я вполне ничего себе, женщинам во всяком случае нравлюсь. Но какое это имеет значение?
        - Нормальное значение. Человеческое. Человек тянется к себе подобным, и...
        - Глупости. Человек тянется вверх. Но это неважно. Что мне до того, что ты старше и глаза у тебя не в пол-лица? Что талия не осиная и волосы не до колен? Что морщинки на лице и не нежная кожа на руках? Ты всерьез считаешь, что это важно, если отношения не ограничиваются только постелью? Ты - моя судьба, Лена. Я слышу тебя. Я увидел тебя и понял - есть для чего жить. Есть для кого жить. Всегда не для кого было - и вот теперь ты... Даже если ты будешь меня гнать, я не уйду. Это не простая благодарность, хотя, конечно, я благодарен так... как никто не был благодарен никому. Мне трудно судить о любви, я, пожалуй, не был всерьез влюблен, только в юности, когда имел совсем другое понимание мира. Наверное, это и не любовь. Это куда больше. И - да, я тебя хочу. Но если не хочешь ты, я больше к тебе не прикоснусь.
        Лена промолчала. Еще чего. Где так спокойно, как в его руках сейчас? Шут потерся щекой о ее волосы.
        - Не веришь? Вот странно... Я так привык, что мне верят, даже если я этого не хочу... Ты убедишься. Помнишь, Маркус сказал о нашей связи? Он не соврал. Я тебя чувствую. Знаю, когда ты устала, расстроена, голодна, даже если не вижу тебя. Я не увидел тебя в толпе на площади. Просто вдруг понял, что должен посмотреть именно в этом направлении. Это судьба, Лена. Тебе сейчас плохо? - Лена помотала головой, не отрывая ее от плеча шута. - И мне. Просто так сидеть... Никогда...
        Отодвинул нависающий над входом ветки, вошел Маркус, выглядевший очень довольным.
        - Есть Путь. Нашел. Отдохнем как следует и завтра двинемся. Если нет возражений. Тебя в этом мире что-то держит, шут?
        - Нет. И ни в каком другом. Если я не смогу пройти...
        - Сможешь, - перебил Маркус. - За пять раз не ручаюсь, но уж один - сможешь точно. Молодой, здоровый, упертый... Куда ты денешься. Не смотри укоризненно. Я тебя понял. Тебе все равно, какой мир, лишь бы с ней. Мне тоже.
        - А если я никуда ходить не захочу? - поинтересовалась Лена. - Вот осядем где-то, хозяйство заведем - тоже со мной останешься? Разве ты не собирался просто побродить рядом со Странницей?
        Маркус сел с другой стороны костра. Огонь ему шел. Был к лицу то есть.
        - Собирался, - неохотно признал он. - Это такой шанс был... Только ты не Странница... То есть Странница, только не такая. Совсем не такая. И я тебя не оставлю, даже если попросишь. Даже если потребуешь. Уйдешь - буду искать. Потому что без меня ты точно пропадешь.
        - Пропадет? - тем же странным голосом полуспросил-полузаявил шут. Маркус сосредоточенно посмотрел в огонь и поднял глаза, в которых отражалось пламя.
        - Пропадет. Станет Странницей.
        - Запугали, - буркнула Лена. - Будто я вас палкой гоню. Куда я без вас денусь? С голоду умру или пойду по деревням землю благословлять за кусок хлеба?
        - Вот-вот, - кивнул Проводник. - Заметил, Рош? Она за кусок хлеба готова землю благословлять. То есть отрабатывать. Делиена, ни одной Страннице это и в голову не придет. Ей дадут хлеб и так. Она скажет спасибо и пойдет дальше.
        - Может быть, сначала они такие же дуры, а потом меняются?
        - Может быть. Не хочу я. чтобы ты менялась, понимаешь? Странницы... Они чужие. Вроде эльфов, хотя и люди. Смотрят на тебя, вроде и благожелательно, вроде и не свысока, но так, будто знают о тебе что-то, что тебе и в голову не приходит, будто видят тебя насквозь... Все твои грехи, все твои слабости, все твои неудачи. Понимают. Прощают...
        - Боги они, что ли, - прощать? - удивилась Лена. - А можно не загадывать? Не решать, что я такое и для чего нужна? Можно просто отдохнуть, поесть, поболтать? Я ничего о вашем мире не знаю, о вашей истории. Что за эльфийские войны? Причина этих войн? Что за проблемы у королевства Родага? Большое ли королевство и как он с ним справляется, если дорога из города в город может занимать неделю?
        - Неделю! - фыркнул шут. - От края до края и за месяц вскачь не доехать, даже если останавливаться только на ночь постоянно менять лошадей. Королевство большое. Одно из самых больших в мире. А при необходимости можно и мгновенно попасть куда нужно, если иметь хорошие отношения с Гильдией магов. Родаг - имеет.
        - Ты же видела, - напомнил Проводник, - Карис увел Крона через проход.
        - Карис? - изумился шут. - Никогда бы не подумал, что Карис способен открыть проход.
        - Ну, либо Карис хорошо прикидывался, либо имел мощный амулет. Его послала Гильдия, так что могли и озаботиться. Уж не знаю, король ли принял всерьез твое предупреждение, или Карис...
        - Карис его не слышал, - возразил шут. - Король. Сам он не имеет возможности проверить мага, но это может сделать Гильдия.
        - Гильдия магов. Гильдия бойцов. Гильдия воров. Компьютерная игрушка.
        - Что? - одновременно не поняли мужчины.
        - Так. Ерунда. Воспоминания о моем мире. Нет эльфов. Нет магов. Нет волшебных проходов, Самолеты есть. Телефонная связь. Интернет.
        - Эльфов нет? Странно. Ушли?
        - В сказку. Или вышли из сказок. Понимаете? Это - сказки. Серия "Век дракона", подсерия "Магия и меч".
        - А это, - обвел рукой вокруг Маркус, - тоже сказки? Крон - сказка? Ну я понимаю, ты можешь считать суету вокруг себя суевериями, традициями, чем угодно, но ты видела, что делает Крон? Как ты это назовешь?
        - Гипноз. Внушение на ментальном уровне. Внушил, что вам больно, вот и все.
        - А слабенький маг Карис внушил тысячам человек, что я стою на коленях у креста и прошу о милости... Это тоже на... ментальном уровне?
        - У нас один был... сразу миллионам внушал, что у них сейчас шрамы рассосутся, а язва желудка пройдет.
        - И рассасывались?
        - По слухам. Я в это не верю. Может, я не внушаемая.
        - Магия на тебя не действует, - согласился шут. - Я же помню. Мне амулет грудь жег, когда ты шла к Крону, а ты даже не запнулась. Лена, не все ли равно, как это назвать? Магия или сказка? В твоем мире нет магии, есть что-то другое. Нет эльфов и драконов, но может, есть носороги.
        - Носороги? Есть, конечно, - удивилась Лена. - Черные и белые. Только в Африке.
        - В Африке? Носороги? Интересно...
        И они принялись расспрашивать Лену о животном мире, с детским восторгом выслушивая описания жирафа, бегемота, кенгуру и верблюда. Слоны в этом мире имелись, как и львы и тигры, зато не было белых медведей и полярной лисы. Шут, судя по всему, по местным понятиям был человек широко образованный, Маркус имел опыт путешествий по другим мирам, но рассказы Лены были для них откровением. Аппетитно похрустывали поджаристой корочкой свинского мяса, передавали друг другу бутылку с водой, заедали переспелыми крупными ягодами, смутно напоминавшими вишни и просто болтали, причем не Лена узнавала об их мире, а они - о мире Лены, и, судя по темнеющим глазам шута и скептическому взгляду Проводника, не нравился им далекий и совершенно чужой мир. Лена не обижалась. Ей вот тоже не нравилось, что можно публично бить человека плетью, да не в назидание, а чтоб пощады просил, что можно по воле одного человека вполне законно и без эмоций удавить другого человека и назвать это казнью, что без приказа короля пытки применять нельзя, а вот по приказу - пожалуйста...
        Сидели они долго. Лена не помнила, чтобы когда-то ей было так уютно. Ложе из веток, накрытое толстым и грубым одеялом, не казалось неудобным. Шут обнимал Лену за плечи, но не свойственным мужчинам жестом собственника, а как-то иначе, почти робко, а другой рукой перебирал ее пальцы. Маркус полулежал с другой стороны от нее, не прикасаясь - ведь сейчас она не нуждалась в утешении или защите, но Лена все равно чувствовала его присутствие.
        И утром Маркус дал ей как следует выспаться. Как ни странно, она все равно проснулась незадолго до рассвета, но никто не спешил вставать, и ей удалось благополучно проспать, пока ее не разбудил запах свинины. Лена, забыв о своей привычке завтракать какой-нибудь мелочью, с аппетитом слопала приличный кусок мяса. Почему-то у мужчин вызывала бурное одобрение ее любовь к мясу, и они подсовывали ей кусочки поаппетитнее. Лена не отказывалась: в любом случае ей требовалось в два раза меньше еды... или даже в три. Пока шут отлучался в кустики, Маркус ласково ей улыбнулся:
        - Ну что? Нормально?
        Поняв, о чем он, Лена, конечно, покраснела, а он недоуменно пожал плечами, но развивать тему не стал. Все равно было ясно, что он постарается почаще оставлять их наедине. Надо же, какие мы деликатные. И какие мы заботливые. Беспокоимся о сексуальной жизни товарищей по путешествию. Знал бы он, что это не сексуальная жизнь, а... океан, непонятный, незнакомый и немного пугающий даже шута, не то что Лену.
        Дорога оказалась почти нормальной. Лена всю жизнь боялась высоты, но здесь горы густо поросли лесом и никаких особенных круч под ногами не обнаруживалось. Маркус по-прежнему шел впереди, шут - по мере возможности рядом с Леной или, если тропинка становилась слишком узкой, позади. Беда обнаружилась на привале: у Лены начали разваливаться туфли. Маркус покряхтел, внимательно их рассматривая, и соорудил ей нечто вроде обмоток, чтоб останки обуви хотя бы не сваливались.
        Темнело странно: постепенно все заливало голубоватым тусклым, но ровным светом, пропадали и появлялись тени, причудливые, в самых необычных местах, там, где просто нечему было отбрасывать тень. Заметно похолодало, и Лена с грустью вспомнила о замечательных теплых колготках, которые проносила всю прошедшую зиму. Сейчас бы они ей очень пригодились. Платье и плащ согревали, но холод забирался под юбку и кусал голые ноги.
        - Это и есть Путь? - вдруг спросил шут, и Маркус кивнул, не оборачиваясь. Странности стали если не понятными, то научно объяснимыми. Ну что вы хотите, уважаемые господа, Путь -это вам не дорога из пункта А в пункт Б с пересадкой в пункте В, это нечто мистическое, мертвенно-белесо-синее, холодное и неуютное. И где-то там впереди Граница. А за Границей...
        Лена почувствовала себя эмигранткой. Из тех, первых, рвущихся не куда-то в Израиль или благословенную Америку, не куда - но откуда. Кого-то и впрямь душил воздух несвободы, во что верилось с трудом, а кому-то просто хотелось жить спокойно и сытно, во что верилось охотно и легко. Право каждого человека - жить там, где хочется. Если получается, конечно. Сама Лена никакого гнета КГБ не чувствовала, бардак и серость жизни видела, но бороться за право выезда ей и в голову не приходило, даже не потому что она не была еврейкой, просто это требовало столько сил, сколько она затратила бы на обычную жизнь в родной стране до глубокой старости. Страна изменилась, да так, что прежняя жизнь казалось уже чем-то вроде... эльфийских войн. Никуда не делись серость и бардак, однако стало иначе. Пусть и не для Лены. Она разве что получила возможность читать то, что хочется, а не то, что рекомендовано к изданию конторой под названием ЛИТО. Как жила, так и жила, как работала, так и работала, хватало на какие-то мелочи, но она, к счастью, не была амбициозна и отдавала себе отчет, что бизнес-вумен ей из себя не сделать.
        И вот, подобно эмигрантам, совершенно не знающим, что там впереди, за кордоном, Лена невольно вглядывалась вперед, а так как впереди была спина Маркуса, то он даже ежился иногда, и Лена тут же опускала глаза под ноги, хотя ежился он, вероятнее всего, просто от озноба. Ее плащ был теплее, чем куртки мужчин, но мужчины были в штанах, а Маркус так и вовсе в сапогах, да и кондовые башмаки шута было надеты тоже не на босу ногу. Деревья постепенно сменились странной чахлой растительностью, что наводило на тревожную мысль об отсутствии костра и постепенном замерзании насмерть. Лена стучала зубами так громко, что Маркус решительно накинул ей на плечи остатки одеяла и еще кулаком погрозил - мол, только попробуй отказаться, а шут обернул ее голову полотном, которое они использовали вместо полотенца. Француз под Смоленском. Немец под Сталинградом. Светлая перед Границей.
        Когда Лена выдохлась окончательно, Маркус объявил привал и тут же исчез, пообещав раздобыть дров. Лене показалось, что он сделал шуту какой-то знак, но ей было не до краснения - она просто посинела от холода. А руки шута все-таки согревали...
        Вместо дров Маркус притащил охапку то ли мха, то ли травы, сложил аккуратным стожком и на этот раз добыл огонь более современным способом: высек искру. Лена заранее зажмурилась, ожидая клубов дыма, но дыма не было вообще, огня тоже не было видно, но через несколько минут от стожка полилось мягкое обволакивающее тепло.
        - Долго по Пути идти? Как-то здесь... неуютно.
        - Неуютно, - хмыкнул Маркус. - Я предупреждал, что будет трудно. Холод пройдет... ну, жарко не будет, но и такого - тоже. - Он протянул руки к костру и посетовал: - Аж пальцы плохо гнутся. Зато сейчас будет хорошо. Эта гадость может гореть два дня, так как что спать нам будет хорошо. Особенно в обнимку.
        - Вон с тем бревном в обнимку спи, - засмеялся шут. - Ишь какой прыткий.
        - Ну не все ж тебе!
        Они опять начали перепираться. Лена просто уткнулась носом шуту в плечо. Пусть себе веселятся. Не со зла же. И звучит это даже не скабрезно... Был у Лены на работе один академик с гипертрофированным чувством юмора, которые в ответ на уважительное "Ну, вы все-таки действительный член академии наук" легко откликнулся: "Вот член-то как раз недействительный", и получилось у него так мило и совершенно не пошло. Был он, правда, стар и толст, но прежние времена слыл большим бабником...
        Маркус притащил еще кучку травы, сложил ее в стороне, разжег и сделал широкий приглашающий жест:
        - Прошу! И всем будет тепло. Нам от костра и от тебя, Делиена, тебе - от нас. Верьте мне, это у меня не первая ночевка в Пути.
        Они поели, разогрев свинину. Маркус жестом фокусника извлек из узла неопознанный то ли фрукт, то ли овощ, и шут восторженно присвистнул. Фрукт поделили на три части, и почему-то Лене досталась самая маленькая. Вряд ли мужчины решили лишить ее лакомства, но Лена, привыкшая уже к вкусным кусочкам, немножко удивилась. Все оказалось просто: фруктоовощ пьянил, как водка...
        * * *
        Потом Лена перестала считать дни. Она устала так, что на эмоции не хватало сил. Она даже холод уже не чувствовала, боли в ногах не ощущала. Сказывалась привычка к лежаче-сидячему образу жизни. Только в книжках почему-то всегда бывало наоборот: после нескольких дней мучений вдруг становилось легко, тут же все иначе. Может быть, Лена держалась только на этих самых эмоциях, а когда они прошли, проявилось все остальное. Пожалуй, она совсем бы упала духом, но мужчины ей не позволяли: тормошили, веселили, взваливали на закорки - и вовсе не потому, что у нее ноги больше не шли, а просто так. Маркус на всяком привале обязательно находил себе какие-то дела и оставлял их с шутом наедине, Лена уж и краснеть перестала, потому что если бы не океан, утром она бы точно уже не встала. Холод уже не был настолько промораживающим, а может, голые ноги уже адаптировались к этой температуре. Туфли уже представляли из себя подошвы, привязанные к ногам, и это больше всего беспокоило обоих мужчин. Они готовы были тащить Лену на себе, но она этого не позволяла: какими бы крепкими они ни были, на тяжелоатлетов не тянули, а
Лена не была ни маленькой, ни худенькой.
        От серо-голубого тусклого света болели глаза. Поросенок кончился, но это Лену не беспокоило: есть ей как раз не хотелось. Ей было как-то странно: она словно наблюдала за троицей, пробирающейся по лабиринту голубых ущелий, со стороны. Компания была та еще. Джек Лондон со своими описаниями застревающих в горах золотоискателей был романтик. Развалившиеся башмаки, рваные куртки и грязные рубашки выглядели в реальной жизни куда менее привлекательными. Вода им встречалась регулярно, но только в виде узких струек-водопадиков, из скалы вытекающих и к скалу уходящих: напиться было легко, умыться возможно, но постирать или основательно вымыться - никак. Да и мыться при таком холоде не тянуло даже чистюлю Лену. Запахов, которых не быть не могло, она не ощущала. Обоняние предусмотрительно атрофировалось до лучших времен. Одно только ее черное платье не порвалось, не помялось и даже не запылилось.
        Маркус подшучивал и бодрился, пока Лена не попросила его не врать: она чувствовала, что он озабочен. Он почесал в затылке и признался, что Граница ускользает, но они не заблудились и он непременно их выведет. Похоже, в этом он и впрямь был уверен. Теперь перед ночевками он отсутствовал подолгу, уже не только для того чтобы оставить Лену и шута вдвоем. Он просто разведывал дорогу.
        Шут и Лена разговаривали мало, казалось, что им слова были и не особенно нужны. Лена чувствовала, что его переполняет нежность, но боялась спросить, что чувствует в ней он. Шут обнимал ее то ли как хрупкую статуэтку, то ли как человека с обожженным телом - так ласково и осторожно, что хотелось умиленно плакать. Удерживало малоприятное воспоминание о массовом шоке при виде слез Странницы. Суеверие суеверием, однако мало ли что... Магии тоже не существует.
        Иногда Лена все-таки начинала расспрашивать их о здешнем мире, о мире, из которого они уходили. Маркус уверял, что существенная разница между мирами довольно редка и он ведет их в мир похожий, даже почти такой же, населенный в основном людьми, но и не без древних рас, так же наполненный магией, где так же чтут Странниц и так же называют их Светлыми, зато не казнят шутов такими своеобразными способами: там провинившихся просто вешают, хотя и тоже публично. Лена вздрагивала от черного юмора Проводника, а шут успокаивающе обнимал ее и клялся, что в шуты больше ни ногой. Маркус рассказывал о тамошних людях и королях, магах и эльфах, троллях и прочей нежити, которую все боятся, а совершенно зря, потому что нежить безобидна совершенно и боится людей куда больше.
        - Такое впечатление, что ты неплохо знаешь эльфов, - заметил как-то шут. Маркус кивнул:
        - Неплохо. Был у меня в давние времена напарник-полуэльф. Хороший парень. Не прижился ни у эльфов, ни у людей. А что? Не любишь эльфов?
        - Не люблю, - пожал плечами шут. - Кто их любит? Ты вон вторую эльфийскую помнишь, а я третью.
        - Третья - это уже не война была, так, вылазки, налеты.
        - Ну да. Только гораздо дольше, чем обычно. Сколько себя помню, всегда были вылазки и налеты. И мягкостью нрава эльфы не отличаются.
        - А люди? - жестко спросил Маркус. - Люди отличаются? Сколько эльфов перевешали после этих налетов? А сколько людей наказали за то, что они эльфов вырезали?
        - При Родаге - много, - усмехнулся шут. - Давно ты дома не был. Родаг поддерживает равновесие и мир. Эльфов вешают за налеты на людей, людей - за налеты на эльфов. Никому это, знаешь, не нравится, поэтому все стараются жить спокойно. Торгуют вон даже. Только ведь все равно никто их не любит. Мы их, они нас.
        - Да, - признал Маркус. - Мы для них все равно что животные. Да еще бесполезные. Вроде блох. Делиена, а у вас иначе?
        - Никакой разницы, - вздохнула Лена, - чеченцы режут русских, русские чеченцев, американцы иракцев, иракцы американцев... хотя все люди. И каждый со своей точки зрения прав.
        - У нас внешних войн не было лет сто, и то хорошо. А у вас?
        Лена рассказала им о Второй мировой - и о Великой Отечественной, о разнице между ними, о Ковентри и Хиросиме, о Ленинграде и Освенциме, кусочками, фрагментами, как вспоминалось. Они притихли. Магия магией, но в их истории крематориев не придумали. Даже для эльфов.
        Поразмыслив, Маркус решил:
        - А и неплохо, что ты ушла из того мира.
        Не так уж он был неправ. Несмотря на усталость и все неудобства Лена мечтала не о своем мире, а о своем диване и уютных джинсах, о теплых колготках и ботинках. Все это существовало и здесь, но так уж случилось, что им пришлось уходить не подготовившись. Угадав ее мысли, Маркус пообещал:
        - Устроимся. Два мужика без дела никогда не останутся, заработаем. Да и есть там один старикан, который мне прилично обязан, поможет по-первости.
        - А что вы будете делать? - засмеялась Лена. - В телохранители пойдешь? А шут? В библиотекари?
        - И я в телохранители, - улыбнулся шут. - И буду не хуже, чем Маркус. Я не только книгочей, я и боец неплохой. Лена, я и правда не представляю себе, чтобы двое здоровых нестарых мужчин не смогли устроиться.
        - А этот вон и вовсе образованный, - тоном "а еще шляпу надел" добавил Маркус, - когда большая часть даже горожан читать-то толком не умеет.
        - А ты умеешь? - подначил шут.
        - Я умею. Я ж все-таки Гарат. Аристократов, даже провинциальных, грамоте учат. Хотя в мои времена не очень старательно, особенно по сравнению с владением оружием. Делиена, а ты читать умеешь?
        - Не знаю. То есть на своем родном языке - конечно. У нас все грамотные. А здесь - не знаю.
        Шут и проводник тут же начали, отталкивая друг друга, писать на земле палочками разные слова, очертания букв были совершенно незнакомые. Те, что рисовал Маркус, больше всего смахивали на латиницу с добавками иероглифов, а те, что рисовал шут, - на иврит, только более округленный. "Я все-таки тебя люблю", - сообщал шут. "Движение меча должно быть подобно падающему листу", - информировал Проводник.
        - Ты знаешь древний язык? - удивился Маркус.
        - Я много что знаю, - туманно ответил шут. - Всю жизнь любил читать. Ну, Лена, ты поняла?
        Лена кивнула. Читать - да, а вот писать? Впрочем, надо ли ей уметь писать? Если спрашивают, умеет ли она читать... Не рассказывать же им о своем высшем образовании? Никому не нужном, надо признать, и основательно забытом. Учили чему-то, училась чему-то, а в памяти все равно осталось только то, чем она занималась практически, остальное стерлось за ненадобностью. Ну а уж здесь ее познания в патентоведении уж точно лишние. Или в научном коммунизме. Такой уж важный был предмет, такой важный, что у декана палец неизменно воздымался в назидательном жесте...
        Лена отобрала палочку у шута и схематично нарисовала карту мира. С географией у нее было хорошие дружеские отношения. Евразию они опознали оба, Африку откорректировали, о существовании Австралии не догадывались, а гелиоцентрическая система мира оказалась для Маркуса большой новостью. Шут задумчиво заметил, что читал о том, что земля на самом деле круглая, и теория ему понравилась, потому что объясняет очень и очень многое непонятное. Лена рассказала им о Галилее, Бруно и Копернике, и тут у обоих глаза просто выкатились: как? казнить за научное открытие? даже если оно неправильное? ну и мир... лучше уж с эльфами воевать. Пришлось углубляться, говорить о религии, о христианстве, о кострах инквизиции. Слушали как сказку. В этом мире с верой было проще: верь во что хочешь, только другим не мешай. Вот и верили кто во что горазд, в основном в одного бога - Создателя, потому что в Разрушителя верить глупо и неинтересно, особенно есть учесть, что создать-то он создал, но на том в дела людей вмешиваться перестал, а Разрушитель вообще имеется чисто гипотетически, просто согласно теории, что у каждой палки
все-таки два конца, и даже у кольца две стороны - внутренняя и внешняя. Обращение Маркуса к ветру было число фольклорным, ни к какой конфессии отношения не имеющим ("Так, дурная привычка"), а шут и вовсе был нормальным агностиком вроде Лены: может, Создатель и есть, а может, и нету, мы и друг без друга неплохо существуем, а со своими проблемами лучше разбираться без вмешательства свыше.
        Они очень старались ее поддержать. Лена подозревала, что начни она рассуждать о моде, они всерьез бы принялись вспоминать фасоны дамских платьев и белья и даже адреса портних.
        С библиотеками здесь и правда было не очень. Беллетристики не было как таковой. Не запрещалось, просто никому в голову не приходило. Книги были дороги, хотя и книгопечатание вроде давно изобрели, но то ли бумаги было мало, то ли еще что, но библиотеки были редки и бедны, в основном при королях и в Гильдии магов, большое количество книг и тем более рукописей вообще считались запретными, как Хроники Былого, ради которых шуту пришлось долго ублажать в постели королеву. Правда, Хроники были рукописью и содержали много материалов, нелестно характеризующих лиц, которых принято было считать непогрешимыми. Частные коллекции были тоже почти уникальны: если в доме какого-то просвещенного барона был пяток книг, его считали богатеем. Наукой как таковой занимались преимущественно в Гильдии магов, впрочем, никому не возбранялось проявлять инициативу, и Верховный маг даже поощрял энтузиастов. Король Родаг предпочитал поощрять изобретателей вне зависимости от направления изобретений: хоть плуга с несколькими лемехами, хоть нового мельничного колеса, хоть нового способа производства черепицы. Образованные люди вне
Гильдии магов были нередки, конечно, это были не крестьяне или мелкие торговцы, но совсем необязательно аристократы или богачи. Способного и мечтающего учиться ребенка могли и отправить в школу, а школы содержала только Гильдия магов. Если ребенок проявлял свою талантливость, его учили до тех пор, пока ему самому не надоедало или он не уходил в самостоятельное плавание. И все это совершенно бесплатно, хотя пожертвования на образование активно приветствовались. Шут, неохотно вспоминавший свое детство, сказал, что читать учился дома и развивать тему не стал.
        На следующий день Маркус вернулся из разведки чуть живой. Его шатало как крепко пьяного. Шута как волной смыло с незатейливого ложа, и он едва успел подхватить Проводника под мышки. Рукав куртки ниже локтя был разодран, и, хотя рана оказалась вроде бы не смертельной, шут мгновенно стал серьезным. Ох... Маркус же говорил, что запах крови должен выветриться, потому что иначе по Пути не пройти...
        Он терял силы на глазах несмотря на тугую повязку, сделанную шутом из их грязного полотенца. Чахлая трава, на которую попали капли крови, хищно шевелилась. Поднялся легкий ветерок, а ведь до этого царила полная тишина, которую так и хотелось назвать Безмолвием. С большой буквы. Лена беспомощно посмотрела на шута, тот кивнул и резко встал, чтобы уйти.
        - Нет, - прошептал Маркус, - не надо жертв. Я все равно... не смогу. Уже не смогу. Сам понимаешь, для этого кое-какие силы все же нужны. Граница рядом, я ее видел уже. Завтра бы дошли. Запоминай...
        - А если сейчас? - перебил шут. - Я тебя дотащу.
        - Далеко еще. Ну дотащишь... А через Границу как? Запоминай. Я дольше чем до утра не дотяну все равно. Первый поворот налево, третий налево, опять третий, но направо, а там ты ее просто увидишь. И осторожно. Делиену береги.
        Лена легла с ним рядом, обняла покрепче и прижалась губами к его рту.
        - Вот-вот, - прокомментировал шут, - нечего языком чесать, займись-ка лучше делом. С поцелуями-то справишься? Она и так дает силу. - Он принялся собирать вещи, сноровисто связал в скромный узелок все, что у них оставалось. - Лена, это придется нести тебе, но он уже не тяжелый. Дорогу я запомнил. Пойдем сейчас, будем останавливаться, как только он начнет слабеть. Ты снова дашь ему силу. Может быть, - голос прервался, но он геройски закончил: - Может быть, у него появился достаточно сил для...
        - Обойдусь, - отдышавшись и заметно бодрее отказался Маркус. - Ну смотри. Я тяжелый. А вот идти все-таки не смогу.
        - Главное - дыши, - отрезал шут. - Донесу. Не сто миль.
        - Но не меньше двух. Плохая дорога...
        - Заткнись. Береги силы. И не рассчитывай, что мы тебя тут оставим.
        Шут взвалил Маркуса на закорки и, чтобы он не тратил силы, просто связал ему руки у себя на груди, подхватил под колени и выпрямился довольно легко. Маркус был среднего роста и, казалось, среднего сложения, но Лена знала, что крепкие мускулы весят больше, чем сало, и предполагала, что Проводник тянет килограммов на восемьдесят. Она подняла узел, действительно совсем легкий, и поравнялась с шутом. Маркус молчал, чтоб не тратить силы. Лена ласково погладила его по щеке, он слабо улыбнулся и даже подмигнул.
        Дорога ухудшалась с каждым шагом. Под ноги лезло все больше камней, из земли выступали переплетенные корни отсутствующих деревьев, появились лужицы, мелкие, но идти по ним было скользко, как по накатанному льду. Ноги у Лены мгновенно промокли и так заледенели, что чувствовать их она быстро перестала. Шут споткнулся раз, другой, а на третий не удержал равновесия и приземлился на колени, встал - и такое упрямство было на его лице, что Лена перестала сомневаться: донесет.
        Часа через два он остановился, осторожно усадил Маркуса на валун, потом развязал ему руки и сел рядом, откинувшись на скалу.
        - Я предупреждал... - начал было Маркус, но наступила очередь Лены. Сначала он никак не реагировал, а потом даже оживился, во всяком случае глаза заблестели. Может быть, и правда, есть у ее какая-то сила и она может ей делиться через прикосновение? Шут наблюдал за ними сквозь ресницы. Длинные, как у куклы, и какие-то лохматые, даже тень лежала на щеках. Единственная тень в этом сумрачном мире.
        Оторвавшись от ее губ, Маркус, однако, не выпустил ее руки.
        - Насколько тебя хватит? - спросил шут.
        - Часа на четыре, - подумав, ответил Маркус. - С ее помощью.
        - За четыре часа я тебя дотащу.
        - Ты меня через границу не протащишь.
        - И что там с Границей?
        Маркус помолчал. Дышал он словно через силу, а лицо казалось синим вовсе не из-за здешних оттенков.
        - Там самому-то пройти нелегко, - наконец проговорил он. - Я пугать вас не хотел. Думал, что мы с тобой вдвоем Делиену как-нибудь протащим. Там... такая тяжесть... и проламываться придется. Слабому через границу не пройти.
        - А как же контрабандисты таскают грузы?
        - Грузы не живые... Они весят столько, сколько весят. А человек... намного больше.
        - Ладно. Прорвемся.
        Останавливались еще два раза. Профиль шута, казалось, заострился, а в потемневших глазах застыла такая целеустремленность, что Лене было страшновато. Маркус слабел, уже едва дышал и с трудом поднимал веки. Лена разбила коленку и теперь отчаянно хромала, из ссадины сочилась кровь, но почему-то никакой особенной слабости она не чувствовала, только обычную усталость. И трава, которую она запачкала кровью, никак на ее кровь не отреагировала. Могла бы завять, что ли... Границу они увидели сразу: густой карамельно-розовый экран перегораживал ущелье. Возле него сделали последний привал. Лена коснулась блестящей розовой массы но никакого сопротивления не почувствовала, рука исчезла, как в непрозрачной воде.
        - Лена, - позвал шут. - Поможешь мне? Немного.
        Наверное. Лена уже перешла какой-то психологический барьер, поэтому несмотря не серьезность и даже трагичность ситуации невольно фыркнула. Светлая приступает к поцелуйному обряду. Или шуту нужна стихия? Прямо на глазах у Маркуса? А ведь смогу и на глазах, подумала Лена, и с Маркусом смогу, какая тут у свиньям скромность, когда вопрос жизни и смерти...
        Шуту хватило поцелуев, а вот Маркус на них почти не реагировал. Он был совсем холодный, Лена обняла его, накрыла своим плащом, прижалась потеснее, гладила по щеке, отчаянно мечтая, чтобы он открыл глаза.
        - Пора, - решительно встал шут. - Лена, я думаю, нам разделяться нельзя. Пожалуйста, держись за меня, хорошо?
        - Ты... двоих... не...
        - Заткнись! - рявкнул шут, вскинул Маркуса на спину и шагнул в розовый глянец. Уцепившись за куртку Маркуса, Лена поспешила следом, чтоб увидеть, как зашатался и медленно опустился на колени шут, и услышать, как застонал Маркус. Вокруг не было ничего. Ни земли, ни неба, ни скал, ни розовой стены. Висели, как персонажи мультика, посреди светлого вакуума. Шут отпустил Маркуса, потом подхватил его подмышки и потащил волоком. Его бледное лицо наливалось краской, на шее выступили вены. Лена оттеснила его немного в сторону, схватила Маркуса за одну руку, шут - за другую, и вдвоем они потащили его в никуда. Маркус был тяжелым, тем более что ничем им не помогал, голова бессильно болталась, глаза были закрыты. Кажется, он даже не дышал, но голубая жилочка на виске слегка пульсировала. Шут хрипел, и было видно, что и его силы на исходе. Лена ничего не понимала и ничего особенного не чувствовала. Разве что запах озона. Шут рухнул на колени, и Лена торопливо поцеловала его в щеку, потом в губы. Это словно и правда придало ему сил, он пополз на коленях, не выпуская Маркуса, но Лена понимала, что тащит
Проводника уже больше она. Даже волоком тянуть восемьдесят килограммов было ужасно тяжело.
        Кончилось все внезапно и бесследно. Никакой розовой стены. Горная гряда, опушка леса, ровная мягкая трава, больше похожая на классический английский газон из кино, широкая сверкающая под солнцем река, поросль ивняка вдоль берега, ясное небо и удивительное тепло... Шут упал, перевернулся на спину и замер, судорожно вздохнул Маркус.
        Не шевелились они долго. Лена, кажется, даже вздремнула, а скорее, впала в состояние полусна, вроде бы и осознавая, что лежит на аномально шелковистой траве под аномально чистым небом, но видя себя как-то извне. Первым пришел в себя Маркус. растормошил Лену, растолкал шута. Шут вяло отмахивался, а потом завалил Маркуса на спину и уселся сверху.
        Первым делом они бросились к воде: мыться. В этом средневековье люди имели привычку мыться, может, потому не было страшных эпидемий, как в Европе. Для Лены в ивняке обнаружилась маленькая заводь, и она, горько сожалея об отсутствии мыла и шампуня, все же долго плескалась в чистой и теплой воде, как могла, постирала свое немногочисленное белье и даже прополоскала чудо-платье, натянув на себя рубашку и бесформенную юбку. Мужчины уже валялись на траве, развесив по кустам свои одежки. Маркус высыпал Лене в подол две пригоршни крупной земляники.
        - Перекуси, потом я чего посущественнее найду.
        - Знаешь этот мир? - спросил шут.
        - Знаю, - с облегчением кивнул Проводник. - Сюда и шел. Мало чем от нашего отличается, разве что к эльфам нетерпимы, да нам это не страшно. Странниц чтят... впрочем, я не знаю мира, где было бы иначе. У меня здесь есть знакомцы, так что все устроится. Я даже это место, кажется, знаю. Несколько дней пути до столицы, места не очень заселенные. Где-то на этом берегу живут эльфы...
        - А они к людям тоже нетерпимы? - одними губами усмехнулся шут. Маркус помотал головой и поскреб мокрую бороду.
        - Они к людям никак. Смотрят сквозь тебя, если не нарываешься, и все.
        - Где они смотрят не сквозь... Лена, ты ешь. Мы уже. Правда.
        - Спасибо тебе, Рош, - вдруг решительно сказал Маркус. - Я знаю, что такое пройти Границу с грузом. Пробовал... пару раз. Больше бы не рискнул.
        - В следующий раз я тебя обязательно брошу, - лениво пообещал шут. - И правда не подозревал, что может быть так тяжело. Будто я на себе небо несу... А благодарить надо не меня - Лену. Без нее я бы тебя не вытащил. Или надсадился, оба загнулись бы. Тебе не было тяжело?
        - Не было, - призналась Лена. Земляника была сладкая до безобразия. Эх, к ней бы взбитых сливок... - То есть было. Но я бы и здесь так же устала. Как обычно. И знаешь, Маркус, я коленку разбила, но никакой потери сил не чувствовала. Кроме обычной, от усталости.
        Они бросились к ней и задрали юбку куда выше разбитой коленки, пришлось стукать обоих по макушкам.
        - Твои прелести меня в данном случае не волнуют, - проворчал Маркус, - так что не дерись. Нам еще идти и идти... То есть если что, тебя нести будет куда легче, чем меня... Ну что, значит, Путь на тебя не действует, как на всех. И это хорошо. Не хотелось мне, чтобы ты это переживала... мне-то ничего, я на Границе сразу вырубился, а уж шуту каково...
        - Шуту каково, - согласился он. - Никогда в жизни так не уставал. Руки до пяток вытянулись. И хоть ты меня убей, сегодня мы никуда не пойдем. Надо как следует отдохнуть.
        - Я и не предлагаю. Думаешь, мне враз похорошело? Нет, знаешь, сам себя младенцем чувствую, когда на четвереньках передвигаться легче. К тому же надо какую-то обувь для Делиены сделать.
        - Умеешь?
        - Попробую. До первой деревни. А там уж на башмаки заработаю. Хотя ей и так дадут и еще просить будут, чтоб взяла. Пойду-ка я вот туда, к излучине, рыбу посмотрю... Нам сейчас надо как следует наесться.
        - А я по лесу чуток поброжу. Нет, Лена, ты сиди. Лучше всего на берегу. Ноги в воду опусти - тебе поможет.
        Он был прав. У берега вода была совсем теплая. Река была широкая, как Обь, спокойная, непривычно прозрачная. Конечно, если всех промышленных стоков чуть... Да и канализационные тоже вроде не намечаются: ничего такого по воде не плывет. Лена закатала рукава рубашки, подняла юбку, выставив ноги на солнце. Колено болело, хотя, конечно, ничего сломано не было, такая нормальная детская травма - ссадина, небольшой отек. Просто Лена не привыкла к боли. Совсем. Если бы она разбила коленку дома, то уж точно страдала бы на диване и мазала ссадину из разных тюбиков. Отдых радовал.
        Вот интересно, врут мужчины о ее неоценимой помощи? Или правда им помогают ее прикосновения? а тем более поцелуи... кстати, у Маркуса это получалось вовсе недурно, хотя и не так, как у шута. А если порассуждать логически? Ну, предположим, имеется у нее некая Сила (надо полагать, светлая, если по имени судить) и передается она при соприкосновении открытых участков кожи. Шут в карете Крона говорил, что она придает ему силы, а ведь она всего лишь держала его за руку. Потом его практически излечила... стихия. Лене даже казалось, что не только излечила, но и сделала крепче, чем он был, может, даже без этого... без этих полетов в океане он не смог бы донести Маркуса и уж тем более протащить его через границу. Лена видела, что он даже шевелился на пределе человеческих сил, видела, как вздулись вены на руках, как напряжена была шея. То есть, выражаясь языком протокола, интимная близость дает максимум, а поцелуй дает больше, чем просто поглаживание по щеке. Чем больше площадь соприкосновения... И вот еще. Слизистые ткани. Поцелуй эффективнее держания за руку, близость эффективнее поцелуя. И что теперь, ей
так хронически и работать зарядным устройством? Ведь если б Маркус смог, она б ему стихии не пожалела. Жизнь дороже. Причем не только жизнь Маркуса, но и своя собственная, потому что без него было бы куда труднее. Он даже лапти плести умеет, не то что рыбу голыми руками ловить.
        Шут сел рядом, пощекотал ей шею губами.
        - Устала?
        - Меньше, чем ты.
        Он словно бы удивился:
        - Я мужчина, как можно нас сравнивать? Я и должен быть сильнее. По природе. Лена... Я знаю, ты в это не веришь, но это правда: если бы не ты, мы с Маркусом там бы и остались. Я чувствовал тебя... как рука чувствует ожог. Или порез. Только не боль, а что-то совсем другое. Я не знаю, как это объяснить. Никогда ничего... И когда я с тобой...
        Шут обнял ее так, что стало больно, прижал к себе и с отчаянием в голосе проговорил:
        - Никому не отдам. Никогда. На все ради тебя пойду: на смерть, на позор, на убийство. Только не прогоняй.
        Лене стало страшно. Никто не собирался ради нее... ни на что не собирался. Даже на мелкие жертвы, не говоря уж о смерти или убийстве. Не без труда вывернув шею, она нашла губы шута - может, кроме силы, она способна дать и душевное равновесие? Лене вовсе не хотелось, чтобы он шел на смерть и вообще куда-то дальше трех шагов от нее. Лучше двух. А еще лучше - чтоб касаться щекой его мягкой и негустой бородки и гладить его руку.
        Маркус не стал их беспокоить. Лена слышала, как он ходит чуть в стороне, ломает ветки, складывает костер. Потом раздался тихий свистящий звук: он опять тренировался в первобытном способе добывания огня, потом поплыл запах жареной рыбы... А Лена и шут так и сидели обнявшись и смотрели на реку. Даже не целовались, потому что и так было противоестественно хорошо и спокойно.
        В конце концов, когда река немного потемнела, а солнце начало клониться к горизонту, Маркус поинтересовался, не изволят ли они откушать. Они изволили. Рыбку он поймал ого-го какую, судя по практическому отсутствию костей, осетра или его двоюродного брата, запек в глине огромные куски, опять ухитрившись какой-то травой заменить соль. На гарнир были жареные на палочках белые грибы (или их родные братья), на десерт - огромное количество земляники. Когда шут успел набрать столько? Лена ела до тех пор, пока живот не начал переваливаться через шнурок, заменявший юбке пояс, а мужчины, естественно, еще больше.
        Вечер был теплым, но с реки тянуло прохладой, и по настоянию Маркуса, они ночевали в лесу. Выстиранная одежда высохла. Лена снова надела черное платье, а мужчины куртки. Лену укутали плащом, улеглись по бокам и отменно выспались. Проснувшись на рассвете, Лена послушала местного родственника соловья, позволяя шуту тихонько целовать себя в область уха, а потом снова уснула и дрыхла, пока ее не разбудил Маркус. Его мокрый загорелый торс прямо-таки сверкал на солнце, а рана на предплечье, едва не стоившая ему жизни, выглядела тем, чем была на самом деле - просто глубокой царапиной.
        - Сплавал на тот берег, - сообщил он. - Посередине такое течение, что лучше не рисковать, ты совсем плавать не умеешь. Ничего, дойдем до переправы. Теперь попробуй обувку... так себе, но все лучше чем босиком.
        - Тут трава мягкая, - проворчала Лена, примеряя брата-близнеца родного российского лаптя. Маркус хмыкнул и ловко ее обул, пустив на онучи последний кусок полотна.
        - Трава мягкая, - согласился шут, - а муравьи огромные.
        - Муравей и близко не подползет, у меня амулет от насекомых. А вот на сучок напороться можно. Зачем тебе лишние проблемы? Я понимаю, что не особенно красиво, но единственное, что я могу тебе предложить другое - это мои сапоги. Обе ноги всунешь в один и прыгать будешь. У тебя ножка-то какая... аккуратная. Туфли жалко, справные были, но о камни чего только не собьешь. Рош, твои-то башмаки целы?
        - Местами, - засмеялся шут, - пока выдержат. Потом на сапоги заработаю. Ну что? В какую сторону идем?
        Маркус повел их лесом, на непроходимую чащобу не похожим, но и на городской парк тоже. Трава стала повыше, но ненамного, и будь Лена в джинсах и кроссовках, прогулка даже доставила бы ей удовольствие. А что? Комары и мухи, бич сибирских лесов, не донимали, амулет Маркуса не подпускал их близко, даже пауки спешно покидали свои плетения. К непривычной обуви Лена приспособилась, потому что о кроссовках оставалось только мечтать. Судя по изумлению Маркуса, местным дамам не приходило в голову носить мужскую одежду, хотя камнями бы такую не забросали, но вот сумасшедшей бы сочли. Девы-воительницы здесь не водились, а если и водились, носили все равно юбки, только что не в пол, а малость покороче. В отместку Лена рассказала им о моде ее мира, вспомнив девчонку с голым пузиком - последнего человека, которого она запомнила перед тем, как попасть в толпу на площади. И про мини-юбки рассказала, про прозрачные кофточки без белья, и про шедевры модельерского искусства под названием "стринги", и про голопопые купальники.
        Им не понравилось. По их мнению, женщина теряет шарм, прелесть, загадку, открывая слишком многое. Ну что за удовольствие созерцать скопище голых ног? Приедается! А вот когда ненароком ветер юбку взовьет да колено обнажит... Лена тут же напомнила им, как они вместо ветра чуть не до ушей ей юбку задрали, и они немедленно переключились на обсуждение ее коленей. Лена пригрозила вот прямо сейчас соорудить себе мини-юбку (которых она вообще-то не носила никогда), а шут с тяжким вздохом признался, что в таком случае он за себя не ручается, а Маркус, почесав нос, тоже заметил, что устоять перед искушением ему будет трудновато и что ей будет за счастье, если они с шутом из-за нее друг друга поубивают, как два оленя во время гона...
        Лена взвизгнула, потому что из ниоткуда прямо у нее перед носом возник человек. Мужчина. Красивый, высокий, глазастый, с крайне презрительным лицом и длинными гладкими волосами. По инерции похватав отсутствующий эфес, выругался Маркус. Шут плавно переместился и оказался перед Леной. Мужчина, пожав плечами, переложил лук в левую руку, а правой прозаично звезданул его в челюсть и сбил с ног. Маркус буркнул:
        - Не глупи. Собираешься драться с десятком вооруженных эльфов?
        Мужчина не удостоил его внимания, а Лену осмотрел со всем вниманием и склонился в легком полупоклоне.
        - Прошу тебя пойти со мной, Светлая.
        Просит?
        - Интересная просьба, - холодно сказала Лена слегка сиплым после взвизга голосом, - подкрепленная большим количеством вооруженных людей и грубой физической силой. А если я не хочу расставаться со своими спутниками, ты заберешь меня силой?
        Он еще раз поклонился, прижав к груди ладонь, но Лене мерещился некий оттенок издевательства в его почтительном тоне:
        - Не волнуйся, Светлая. Твои спутники направятся в то же место, что и мы, только они пойдут пешком, тебе же я предлагаю коня.
        - Я не умею ездить верхом, - мстительно бросила Лена, посмотрев на роскошного черного жеребца с роскошной расчесанной гривой и под роскошной золотистой попоной. А может, кобылу: в этом ракурсе было не понять. Мужчина взлетел в седло, а следом за ним взлетела и Лена: в очередной раз чьи-то сильные руки подняли ее за талию, а всадник легко принял ее и осторожно опустил перед собой на попону. Мягкую, как ватное одеяло. Шут понуро потирал челюсть, не сводя с Лены несчастных глаз. Маркус вздохнул.
        - Я обещаю тебе, Светлая, ты увидишь своих спутников, - странно певуче пообещал мужчина, подумал и на всякий случай добавил: - Живыми, конечно. Путь далек, ты устанешь. А они мужчины. Дойдут, - и он тронул лошадь.
        Через час у Лены ужасно устала спина. К шуту она прислонялась, было уютно, надежно, а тут сидела, словно проглотила кол. Тогда мужчина обнял ее за талию правой рукой, прижав к себе, и пустил коня рысью. Наверное, рысью, потому что мелко трясло и было страшно неудобно. Она не оглядывалась. Не из гордости - бесполезно, лес был густым и люди терялись из виду уже в полусотне шагов. Рядом скакали еще трое, как ни смешно, таких же писаных красавцев, высоких, с обалденной осанкой. Не знают они, что такое остеохондроз, сразу заметно. Странно, что ветки не хлещут по лицу, как он выбирает дорогу на такой скорости... и как вообще можно управлять лошадью, держа поводья в одной руке, откуда она знает, куда поворачивать... и вообще...
        Он придерживал лошадь (или коня?), давая ей отдохнуть. Другой с вежливым полупоклоном предлагал ей фляжку с холодной водой - Лена не отказывалась, третий протянул нечто вроде рулета с непонятной начинкой, а первый объяснил:
        - Мне бы не хотелось устраивать привал, Светлая, в лесу быстро темнеет, поешь, пожалуйста, на ходу.
        Лена поела. Рулет был очень вкусный, кажется, с мясом и большим количеством легких специй. Четвертый что-то спросил. Лена не расслышала или не поняла, и первый уточнил:
        - Может быть, ты хочешь вина?
        - Ты уверен, что я увижу своих спутников? - хмуро поинтересовалась Лена.
        - Они идут туда же, куда и мы. Возможно, будут там даже раньше нас. У нас нет причин их убивать, но если вдруг по дороге им встретятся люди, я не знаю, что будет. От нас им не грозит опасность, особенно если они не попытаются бежать. Но они производят впечатление разумных, особенно Проводник. Он удержит своего товарища от опрометчивых поступков.
        - Почему они могут оказаться там раньше нас?
        - Их проведут другой дорогой. Короткой, но неподходящей для женщины. Тяжелой. Кони там не пройдут. Я знаю, что ты устала, Светлая, но мы должны спешить.
        Ага. Вот щас скажу: нет, останавливайся - и они послушно остановятся, костерочек разведут, массажик сделают... нет, массажик не надо, потому что больше всего устала даже не спина, уже не спина, а самое сидячее место, несмотря на мягкую попону. Всадник еще раз проявил заботу:
        - Может быть, тебе удобнее сидеть по-мужски?
        - Юбка узкая, - буркнула Лена. Юбка узкой не была, но чтоб сесть верхом, ее пришлось бы задирать выше колен, демонстрируя ссадину и лапти. Очаровательно. Таким мужикам... Эльфам. Это - эльфы. И почему не дошло сразу, ведь Маркус внятно сказал: десяток эльфов. Имеющих напряженные отношения с людьми.
        Наверное, это был город. Но он так был вписан в лес, как строителям Академгородка никогда бы сделать не удалось, а лучших примеров сочетания человеческого жилья и деревьев Лена не знала. Было невероятно страшно и от этого холодно. Она так привыкла к присутствию Маркуса и шута, что сейчас чувствовала себя просто эталоном одиночества. Ее сняли с лошади и, поддерживая под руку, ввели в дом. Размеры его снаружи определить было невозможно, уже стемнело, и освещенный весьма смутным светом фасад растворялся уже в шаге. Лена не шла - ковыляла. Ее сопроводили до просторной, но не гигантской и даже не очень большой комнаты и, отвесив по почтительному, хотя и неглубокому поклону, оставили одну. Стало еще страшнее. В комнате было странно светло - ламп или свечек не было, а свет был, ненавязчивый, неяркий. Пожалуй, читать при нем было бы дискомфортно. Мебели почти не было: три плетеных кресла, небольшой стол, кровать... точнее, возвышение под красивые покрывалом, которое, скорее всего, предназначалось для сна. Стены были неизвестно из чего, несколько гобеленов по красоте существенно превосходили те, что Лена
мельком видела во дворце Родага. Наверное, у эльфов искусство было развито лучше.
        Взгляд она почувствовала и резко повернулась. Стало совсем тоскливо. Высокий... очень высокий, но при этом не огромный, хотя и плечистый мужчина, чуть склонив влево голову, рассматривал ее ничего не выражающими синими глазами. Сказать о нем "красивый" значит ничего не сказать. Красивыми были ее четыре всадника... фу, тоже мне Апокалипсис. Этот же был... в общем, таких просто не бывает. Даже в кино. Разве что в некоторых японских мультиках, что поэстетичнее. Лена тоже на него уставилась. Она ненавидела, когда ее вот так рассматривали симпатичные мужчины (когда красивые женщины - тем более), не за сам процесс - за то, с каким выражением они потом отводили глаза, и Лена переставала существовать в их мире.
        Он был и правда очень высокий, что-то под метр девяносто, но, что называется, тонкий в кости - пальцы скрещенных на груди рук (тоже - позер!) были длинные и тонкие, запястья - узкие, сам длинноногий и узкобедрый. Одетый не без изысканности вкуса. Куртка была простой, но явно из хорошей ткани того синего цвета, который старается как можно быстрее выгореть на солнце, но выгоревшей она не была. Узкие штаны были темнее и сидели так, будто он прямо в них и родился и они росли вместе с ним, ухитряясь не становиться излишне обтягивающими. Из-под воротника-стойки белела рубашка. На широком ремне не имелось никакого оружия.
        Волосы у него было длинные, волнистые и золотые. Блондин. Классический - с не самими темными бровями и ресницами и бумажно-белой кожей. Такого размера глаза действительно рисуют только узкоглазые японцы. Рот, который тянуло назвать надменным. Или насмешливым. Что одинаково неприятно. Нос, к которому нельзя придраться. Лоб и вовсе просто роскошный. Лена вот раньше не знала, что в человеке может быть прекрасным именно лоб. И подбородок.
        Убила бы. За этот взгляд, за эту несуществующую улыбку, за эти ничего не выражающие глаза цвета холодного зимнего неба. Скотина. Она сюда не стремилась! Лет ему было под сорок, как показалось на первый взгляд. На второй - за шестьдесят. А с учетом информации о возрасте Маркуса, и все пятьсот.
        - Что так заинтересовало тебя в моем лице? - спросил он, опуская обращение - то ли намеренно, то ли просто так.
        - У человека не бывает таких старых глаз, - не успев подумать, выпалила Лена.
        - Конечно. Но разве я человек?
        - Откуда мне знать, кто ты!
        Он опустил левую руку, прижал к сердцу правую и слегка склонился:
        - Лиасс. Владыка эльфов. Рад приветствовать тебя, Светлая.
        Лена ответила кивком. Перебьется без реверансов, тем более что делать реверанс Лена не умела, а кланяться ни за что не позволила бы спина. Господи, ну что да жизнь! Приходится перед таким мужиком стоять скособоченной, с непромытыми и пятерней расчесанными космами. В лаптях! С грязными и обломанными ногтями и ссадиной на коленке!
        - Чем обязана такой чести?
        - Нужда, - пожал плечами он. Владыка! фу. Тоже мне... епископ Афанасий в исполнении Лапикова. - Великая нужда, Светлая.
        - И чем я могу помочь Владыке эльфов? - с максимальным сарказмом полюбопытствовала Лена.
        - Мне нужна твоя сила, Светлая.
        Лена пошатнулась. Он удивился, и, как ей показалось, искренне.
        - Неужели я настолько отвратителен? Или у тебя особая неприязнь к эльфам?
        - Нет у меня неприязни к эльфам, - пробормотала потрясенная Лена. Точно - зарядное устройство. Удобно. К сети подключать не надо, в койку завалил, трахнул - и бодр и свеж. Даже еще удовольствие получил. - Но и никакого желания тебе помогать - тоже нет. Особенно так.
        Он качнул головой.
        - Позволь мне объяснить, Светлая. Я Владыка эльфов. Поверь, я нужен своему народу... по разным причинам. Но главная - это вероятность скорой войны. Я должен успеть хотя бы приготовиться к ней.
        - А я тут причем?
        - Дай мне закончить. Два дня назад я получил в спину стрелу.
        - Обратись к магу.
        - Какая ты нетерпеливая... Позволь мне все-таки закончить. Маги не всесильны. Стрела была отравлена и заговорена... редкое сочетание. Мне осталось несколько часов. Потом я просто умру.
        - Я должна расплакаться от жалости?
        - Нет, плакать не стоит, - впервые улыбнулся он, - слезы Ищущей вряд ли помогут моему народу. Почему ты так противишься?
        - Я должна взвизгнуть от восторга и с разбегу прыгнуть в твою постель?
        Он коротко засмеялся.
        - Визжать необязательно.
        Лена смотрела в холодную синеву и чувствовала, что начинает свирепеть. Еще чуть-чуть - и она начнет швыряться мебелью... потому что больше ничего в комнате не было. Эти наглые красивые самцы свято уверены, что им достаточно только пальцем поманить или придумать красивый мотив... Судьбы народа, понимаешь ли, решаются...
        - Не припомню случая, чтобы вследствие смерти одного человека, пускай даже владыки, погибал целый народ.
        - Не сразу. И не непосредственно. Но смерть одного часто приводит к смерти многих. А эльфы - немногочисленный народ.
        - Мне есть дело до эльфов?
        - Никакого, - легко согласился он. - Однако я не уверен, что тебя не будет мучить мысль, что ты стала причиной гибели народа, пусть и совершенно тебе чуждого. Как только мелькнет у тебя в голове: а ведь я могла бы их спасти...
        - Ты уверен, что мелькнет?
        - Нет, - признал он. - Люди редко вспоминают эльфов. Почему вы так не любите тех, кто хоть в чем-то вас превосходит?
        - Философский вопрос? "Вы" - в данном случае понятие общее, надо полагать? Ну а общо это как раз очень легко. Человек всегда, осознанно или нет, стремится к лучшему, хочет быть умнее, красивее, богаче, моложе, что вызывает зависть к тому, кто обладает этими качествами. Если бы имелась некая раса, превосходящая эльфов, то "вы" относилось бы не к нам, а к вам.
        - Такая раса есть, - пожал плечами эльф, - но мы не завистливы. По крайней мере, я не замечал в своем народе стремления стереть с лица земли эту расу. Светлая, беседа с тобой доставляет мне истинное удовольствие, но у меня действительно очень мало времени. Ты хочешь, чтобы я умер?
        - Не хочу. А ты хочешь, чтобы я ложилась в постель с любым умирающим? Боюсь, мне тогда и вставать не придется.
        На секунду он опустил глаза.
        - Прости, Светлая, но я вынужден...
        - Конечно, ты со мной справишься...
        Он так удивился, что Лена замолчала, хотя страстный монолог так и рвался с языка.
        - Светлая, ты разве не знаешь? Твою силу нельзя отнять. Ею распоряжаешься только ты, и только ты можешь ее дать. К тому же я не имею привычки насиловать женщин. У меня нет выбора...
        - Выбор есть всегда, - выпалила Лена вычитанную неведомо где и неведомо когда гениальную мысль человека, никогда не попадавшего в безвыходные ситуации. Эльф не возразил.
        - Есть. Либо умереть, либо прожить еще какое-то время. Как ты думаешь, что я выберу?
        - Но если силу нельзя отнять, на что ты рассчитываешь? Уговаривать меня всю ночь?
        - Я не доживу до утра, Светлая. Я рассчитываю на твое благоразумие. На твой выбор.
        Он подошел к окну и поманил Лену. Она подошла почти против воли. Окно выходило на большую поляну. Было похоже на кадры голливудского фильма: неровный, но яркий свет костров, поголовно высокие и поголовно красивые мужчины, занятые какими-то своими делами. Кто кивер чистил весь избитый, кто штык точил, ворча сердито... К двум деревьям были привязаны голые по пояс шут и Маркус. Шагах в двадцати веселилась группа эльфов. Потом один медленно поднял лук, тщательно прицелился и спустил тетиву. Стрела вонзилась в дерево десяти сантиметрах от головы Маркуса. Эльфы захохотали, место стрелка занял другой, тоже тщательно прицелился... Шут дернул головой: стрела царапнула ему шею, капелька крови медленно потекла вниз. Стрелка, что называется, освистали. Потом его место занял третий... четвертый...
        Эльф оттеснил ее от окна.
        - У тебя тоже есть выбор, Светлая, - сказал он. - Ты свободна, можешь уйти хоть сейчас, хоть завтра, хоть через неделю. Ты получишь необходимые припасы, одежду, обувь... если захочешь, коня. С тобой будут обращаться почтительно даже после моей смерти, даже если через какое-то время ты снова зайдешь сюда. Но если ты уйдешь, они останутся. Сначала будут учиться стрелять юноши. Потом подростки. Потом дети. Если же ты останешься, то завтра вы уйдете вместе, получив все необходимое для дороги.
        Лена оцепенела. Выход есть всегда. Уйти - и оставить. Остаться - и уйти. И цена, наверное, невелика. Кто-то и не задумался бы. Эльф прошелся по комнате, переставил кресло и посмотрел на нее.
        - Я знал, что ты согласишься, - кивнул он, хотя Лена молчала. На нее накатил самый настоящий ступор: ни движений, ни мыслей, ни чувств. Пустота. Эльф присел на легкое креслице, чтобы стащить сапоги, расстегнул куртку, стянул через голову белоснежную рубашку, снял штаны и бросил их на пол. Лена не шевелилась. Понял, что ждать от нее каких-то действий бессмысленно, эльф приблизился и так же спокойно и равнодушно начал расстегивать пуговицы на ее платье, развязал пояс, снял с нее платье по-мужски - через ноги. Лена тупо смотрела прямо перед собой. Перед глазами была его шея, белая, как и лицо, с белой же цепочкой затейливого плетения. Что висело на цепочке, Лена не видела: надо было опустить глаза, а ни сил, ни желания делать это не было. Он покачал головой, присел перед ней на корточки, чтобы снять с нее шедевр обувного искусства Маркуса. Наверное, ему не доводилось видеть Светлых в лаптях. Нечесаных, плохо вымытых и с разбитыми коленками.
        Выпрямившись, он поднял пальцем ее подбородок, и Лена, вспомнив вычитанный в каком-то детективе прием, уставилась ему между бровей. Он хмыкнул, легко подхватил ее на руки и отнес к постели.
        Лена надеялась, что дальше все будет так же просто и по-деловому: трахнул быстренько, получил свою подпитку и успокоился. Напрасно надеялась. Сама же цитировала: надежда - глупое слово.
        Эльф был нежным и точно знал, что нужно женскому телу. Лена невольно вздрагивала, ненавидя себя за то, что тело ее предает, поддаваясь ласкам. Чтобы не видеть холодной синевы, она не просто закрыла глаза, а крепко зажмурилась, а ему это и не мешало. У него были холодные мягкие губы и ледяные ласковые пальцы. Холодным было колено, которым он раздвигал Лене ноги, холодным - торс, все его вдруг потяжелевшее тело, и... и... весь он был холодный.
        Это было совсем не так, как с шутом. Никакого океана. Зато похоже на то, что рассказывали девчонки. Лене было стыдно за то, что ей хорошо, что по телу растекаются мягкие волны... Она чувствовала все, каждое движение эльфа, каждое касание его губ, что-то ритмично задевало ей шею и грудь - наверное, то, что висело на затейливой цепочке... Тело эльфа стало теплым, а когда оно вдруг напряглось и сразу расслабилось - горячим, и тут Лене самой стало жарко и как-то невероятно хорошо, и она, кажется, то ли ахнула, то ли вскрикнула...
        - Ну посмотри же ты на меня, - попросил он через какое-то время. - Не настолько же я страшен, чтоб ты боялась смотреть мне в лицо.
        Он обнимал ее теплыми сильными руками. Лена попробовала отстраниться. Он тут же ее выпустил, позволил отодвинуться, ласково провел пальцами по щеке. Лене было так плохо из-за того, что только что ей было так хорошо... Слезы подкатили к горлу, заполнили глаза. Эльф поймал выкатившуюся слезинку губами.
        - Вот уж этого точно не нужно... Слезы Ищущей никак не нужны этой земле. Здесь и так хватает бед.
        Он опять обнял ее, чуть встряхнул, прижал к себе и отпустил. Он тоже верит, что ее слезы - страшная сила? Лена постаралась загнать их обратно, но не получалось, они так и стояли в глазах, иногда выскальзывали, а эльф опять ловил их губами. Пока все не выловил.
        - Спасибо, Светлая. Ты подарила мне жизнь... - почему-то в его очень мужском голосе было удивление. А чего он ждал - разве не этого? - Я твой должник.
        - Я могу уйти?
        - Не спеши, - шепнул он. - Никогда не спеши. Почему ты так боялась? Ведь ты именно боялась. Что такого страшного? Тебе ведь было хорошо, я достаточно опытен, чтобы это понимать... Подожди...
        - Нет! - пискнула Лена, но его рука уже легла ей на грудь и... и черт возьми, никаких объяснений этому не было и быть не могло. Ощущения, сравнимые только с самым последним моментом, только гораздо сильнее, гораздо ярче - и по всему телу, от натертых пяток до макушки, даже до кончиков волос, неописуемое, невыразимое, небывалое удовольствие, не существующее в реальности блаженство, от которого, наверное, и умирали подопытные мыши, которым экспериментаторы в белых халатах воздействовали на центры наслаждения. Кажется, она то ли стонала, то ли кричала, и эльф тоже то ли стонал, то ли кричал, а может, ей мерещилось, и эльф вроде был какой-то другой, сильнее, быстрее, активнее, горячее... а потом был взрыв... Даже не атомный. Взрыв сверхновой...
        На этот раз ей понадобилось куда больше времени, чтобы начать воспринимать окружающее. Эльф тихонько, едва касаясь, целовал ей плечи и шею.
        - Тихо, тихо, - прошептал он успокаивающе. - Нельзя так сразу... это нужно отпускать постепенно, иначе потом будет тяжело... Это была моя маленькая благодарность. Почему ты так смотришь? Никогда не была в постели с магом?
        - Это магия?
        - Конечно. Это первое, что рвется освоить любой ученик мага. Что тебя смущает, Аиллена? Отчего ты так стыдишься чувственности? Напрасно... Свое тело нужно любить, заботиться о нем, доставлять ему удовольствие, тогда и оно будет вернее служить тебе.
        - Мало тебе было силы, да?
        - Силы? А ты не заметила? Я остановил твою волну. Никто не может получить больше силы, чем способен вместить. Это было уже просто... для удовольствия.
        - Я бы обошлась без...
        - Разумеется, потому что ты не знала, что такое любовь мага, - перебил он, не прекращая легонько ее целовать. Волосы у него были мягкие, как у семимесячного племянника Лениной соседки. Зачем мужчине такие волосы? Густые, вьющиеся, а такого цвета никакими красителями не добьешься. - Но не стоит лгать себе. Ведь сейчас ты так не думаешь.
        - Думаю, - буркнула Лена, с ужасом подумав, что шут мог чувствовать ее... Эльф посмотрел ей в глаза. Синева вовсе не была морозной. Нормальной была, только непривычной, противоестественной, не яркой, но глубокой и усеянной темными пятнышками, будто погасшими звездами. В жизни такая бывает только если надеты жутко дорогие контактные линзы.
        - И правда... Странно. Ах да... Кто из них - Проводник или полукровка? Нет, Проводник для тебя слишком прост... Значит, второй. Ничего. Он поймет. Поверь мне, он поймет. Ему ты тоже дала жизнь или просто любовь?
        - Не знаю, - зачем-то ответила Лена. - Просто или непросто.
        - А теперь будешь знать, - заметил эльф. - Если с каким-то мужчиной тебе будет лучше, чем только что было со мной, не сомневайся: это даже не любовь. Это судьба.
        - А они...
        - Они в полном порядке. Стрелять перестали, как только ты легла со мной. Мне нет резона обманывать тебя, Аиллена. У меня нет особенной неприязни к людям, хотя и симпатии тоже нет. Но ты... моя благодарность тебе безмерна. Я бы сказал - проси что хочешь, но ты обязательно попросишь что-нибудь не то. Поэтому ты подумай, что бы ты хотела больше всего.
        - А ты можешь все? - саркастически спросила Лена.
        - Почти. - Он встал, ничуть не стесняясь своей наготы (впрочем, стесняться было нечего: он был великолепен), поднял с пола одеяло и накрыл Лену. - Пожалуй, нам стоит выпить вина. Ты какое предпочитаешь - розовое, красное, белое? Или доверишь выбор мне?
        Когда он повернулся спиной, Лена увидела на светлой (но, кстати, на такой уж белой, как ей казалось) коже багровый шрам. Стрела попала в то место, где, по представлению Лены, у человека находилась печень, а любое ранение печени практически смертельно. Правда, она не была знакома с анатомией эльфов и методами магического лечения... Он открыл шкафчик, которого Лена не заметила, достал оттуда два высоких узких стакана из дымчатого стекла, кувшин, разлил вино и поводил руками над стаканами.
        - Немного магии улучшает вкус вина, - пояснил он. - И это совершенно безвредно. Я думаю, нам стоит поговорить. Нам есть о чем поговорить, Аиллена.
        Он подсунул ей под спину подушку и сел рядом.
        - Я больше не прикоснусь к тебе, если, конечно, ты сама не захочешь. Можешь перестать меня бояться. Я последний эльф во всех мирах, которого ты должна бояться. Пей, Аиллена. Это очень хорошее вино. Больше такого не будет долго... Скоро начнется война, а она никак не способствует виноделию.
        - Ты предпочитаешь виноделие?
        - Я - да. Люди - нет. Эльфы не воинственны, хотя умеют воевать лучше людей. Послушай меня. Когда я говорил, что ты подарила мне жизнь, я не шутил. Мне действительно оставалось всего несколько часов... существования. Но не жизни. Собственно, я умер еще вчера. Но мне хватило сил наложить на себя заклятие, которое давало мне еще возможность пробыть в мире живых еще сутки. Я знал, что в мир пришла Странница, и послал несколько групп отыскать тебя. Я рассчитывал получить силу, которая позволила бы мне продлять заклятие еще несколько раз, хотя бы месяц, в лучшем случае два...
        - Ты хочешь сказать... - наконец прорезался голос у Лены. Он засмеялся.
        - Нет, я еще не был гниющим трупом. Я задержал смерть, вот и все. Остановил процессы в организме. Ты не заметила, что я почти не дышал, что у почти меня не билось сердце, что я был холодным, как черный демон? Немного найдется магов, способных на такое, так что я даже горжусь собой. А сейчас... - Он взял руку Лены и приложил к своей груди. Сердце очень даже билось. Учащенно. То ли эльфам так положено, то ли причина та же, что и у Лены: у нее тоже все еще колотилось - ой-ой. Кожа у него была гладкая и теплая. Обычные тридцать шесть и шесть. И вовсе не бумажно-белая. Просто светлая, как у всякого нормального блондина. - Ты вернула мне жизнь, Аиллена. Понимаешь?
        - Нет, - честно призналась Лена. - Я вообще ничего не понимаю. Ты знаешь, что я такое?
        - Ты? Источник.
        - Э-э-э...
        - Ты Источник, - повторил он. - Для тебя это ново? Ты недавно вступила на этот путь?
        - Кто б мне объяснил, что это за путь...
        - Объясню, - пообещал он. - Все, что знаю, пока могу сказать, что ты, скорее всего, Первичный Источник. Такие приходят в мир перед великими потрясениями.
        - Лучше бы не приходили...
        - Да, лучше. Но потрясения все равно происходят, и только Странницы удерживают миры от разрушений.
        - Ага. Только я уже нарушила равновесие.
        Эльф захохотал.
        - Ты? Нарушила равновесие? Странница? Никогда ничего более смешного не слышал. Ты не можешь нарушить равновесие, потому что ты и есть Равновесие. Странницы забыли о своем предназначении. Или толкуют его на свой лад... Они сторонятся людей, сторонятся эльфов, стараются не вмешиваться и думают, что сложившийся порядок вещей и есть равновесие. Но это не так. Невмешательство - удобно, но не всегда верно, потому что непринятое решение - тоже решение, а бездействие - худший вид действия...
        - Чтобы дать силу, я обязательно должна...
        - Ложиться в постель? Нет. Погоди возмущаться. У меня особый случай. Мне нужно очень много силы, Аиллена. Куда больше, чем любому из живущих. Я Лиасс, Владыка эльфов.
        - Ты маг?
        - Все эльфы маги. Люди получили магию от нас. Бывает и любовь между нашими расами. А бывают просто телесные радости, после которых рождаются дети. Именно так магия рассеялась в мире людей. И знаешь, - усмехнулся он, - я только что открыл тебе тайну, которую, пожалуй, не знает ни один человек. Просить тебя, чтобы это и осталось тайной? Нет, вижу, что не надо... Все эльфы маги. Только по-разному одаренные.
        - Ты великий маг?
        - Я Владыка эльфов, - повторил он. - Великие маги - мои ученики.
        - Как ты получил стрелу в спину?
        Он почесал шрам.
        - Как обычно. Из лука. Из длинного лука, бьющего на большое расстояние. Было очень больно... Я был дома, Аиллена. Среди своих. Среди эльфов не бывает предателей. Поэтому я был спокоен... только и успел, что слегка отвести стрелу. Если бы она попала мне в позвоночник, никакая магия меня бы не спасла. Даже ты не спасла бы.
        - Средоточие силы?
        - Что тебе сказать на такую глупость? Где сосредоточена твоя сила, Источник? В матке? А почему же ты можешь давать ее простым прикосновением? Нет, все проще - если бы яд попал в спинной мозг, я бы не смог двигаться. Не смог бы даже наложить на себя заклятие. Скажи... ты что, не умеешь давать силу?
        - Только стихийно.
        - Я постараюсь тебя научить. Ты устала? Засыпаешь? - Он забрал у Лены почти пустой стакан. - Отдыхай. У нас еще есть время. У меня есть время!
        И столько ликования было в его голосе, что Лена наконец немного успокоилась и тут же безмятежно заснула. Разбудил ее запах шианы. Эльф водил кружкой у нее перед носом и посмеивался.
        - Выспалась? Тебе нужен был отдых... Выпей. Завтрак будет потом. Ты, наверное, не прочь принять ванну?
        - А можно?
        - Тебе можно все, Аиллена, а уж такая малость...
        Он щелкнул пальцами. Женщина, вошедшая в комнату, была такая красивая, что в Лене мгновенно взыграл комплекс неполноценности. Эльф чуть подождал, потом, видно вспомнил о стеснительности Лены, и удалился. Оделся он, кстати говоря, только частично: кроме штанов, на нем была только цепочка с амулетом.
        - Позволь мне помочь тебе, Светлая, - поклонилась женщина. Лена набралась храбрости и вылезла из-под одеяла. Ванна оказалась за тонкой перегородкой. Водопровода, похоже, тут еще не изобрели, потому что возле ванны стояли ведра с водой. Эльфка (или правильно эльфийка?) пресекла все попытки Лены проявить самостоятельность...
        Как хорошо было помыться в нормальной горячей воде, с пенистым мылом, от которого восхитительно пахло травой, вымыть голову, вытереться не куском грубой ткани, мягким-мягким полотенцем... А потом надеть чистое белье, да еще и вполне кокетливое, да еще и не только трусики, но и очень удобный лифчик... как размер-то подбирали? Эльф инструктировал? Вместо надоевшего уже черного платья ей предложили другое - тоже очень простое, но красивое, как в кино: по бледно-зеленому фону струился тонкий растительный орнамент. Лена присмотрелась - это была самая настоящая вышивка. Сколько ж труда было потрачено на это платье? Туфли оказались еще удобнее, чем развалившиеся по дороге, но куда более женственные. Эльфийка долго расчесывала ей волосы, и в результате прическа получилась очень даже ничего...
        Финал все испортил. Женщина вдруг опустилась на колени и поцеловала Лене руки.
        - Благодарю тебя, Светлая, за то, что ты вернула нам Владыку. Тебе достаточно приказать, и любой мужчина моего рода сделает для тебя все, что ты захочешь.
        Лена выдернула руки и с перепугу сухо спросила:
        - Как мои спутники?
        - Прости, Светлая... - взмолилась женщина. У Лены подкосились ноги...
        * * *
        Эльф погладил ее по щеке.
        - Рона тебя испугала. Прости глупую женщину. Твои спутники живы и здоровы. Просто вчера ночью молодой лучник повел себя не лучшим образом: требовал, чтобы твой полукровка отвел взгляд, ну а он, естественно, не отвел, и лучник его ударил. Вот и все. Можешь выбрать для него любое наказание. Подчеркиваю - любое.
        - Дай ему по морде, - мрачно сказала Лена. Она лежала на том же ложе, поверх покрывала. Давненько она не падала в обморок. Собственно, никогда не падала. Эльф что-то приказал, и буквально через пять минут в комнате появился молодой парень... и тоже неземной красоты, очень подавленный и несчастный. Первым делом он опустился перед Леной на колени и склонил голову.
        - Моя жизнь принадлежит тебе, Светлая.
        - Нужна она мне! - фыркнула Лена. Лиасс довольно улыбнулся, а юный эльф совсем сник.
        - Встань, Айрит. Я должен исполнить просьбу Светлой.
        Парень встал и очень героическим жестом посмотрел ей в глаза.
        - Я принимаю твою волю, Светлая. Прошу простить мой род, Владыка.
        - Твоя вина не ложится на твой род, - кивнул Лиасс и подмигнул Лене. Парень явно собрался умирать, поэтому, получив в морду, улетел к противоположной стене и вставать не спешил. Ждал, что там его и развеют или как там Владыка управляется с провинившимися.
        - Убирайся. И постарайся не попадаться мне на глаза, - скомандовал Лиасс. Явно не веря себе, парень встал, поклонился - сначала Лене, потом ему - и, стараясь не терять достоинства, удалился. На челюсти стремительно возникал синяк. Ничего. Не помрет. - Ты добра, Аиллена. Спасибо. Ему это будет уроком. Он еще совсем мальчишка... и недавно потерял отца.
        - Его убили люди?
        - Да. Эльфы не убивают друг друга.
        - Какие благородные, - съязвила Лена.
        - Если б ты знала, каких трудов мне стоило привить им это благородство, - усмехнулся Лиасс. - Нас мало, Аиллена. Нас слишком мало по сравнению с людьми. Наши женщины не могут рожать каждый год. У нас не бывает по десятку детей. А если еще мы будем убивать друг друга... Я вижу, что ты простила этого юного дурака. Спасибо.
        - А если бы я сказала - убей его?
        - Я бы его убил, - пожал плечами Лиасс. - Мне было бы его жаль, но твою просьбу я бы выполнил. Ты еще не знаешь, что практически во всех мирах твое слово может быть равносильно закону. И очень многие расценят его как приказ. Но Странницы стараются не быть опрометчивыми. А ты не потребовала бы смерти. Ты не отнимаешь жизнь. Ты ее даришь. - Он поцеловал Лене ладонь. - Я предложил твоему полукровке исцеление, но он отказался. В общем, правильно сделал. Не стоит применять магию, когда без этого можно обойтись. Походит с синяком. Припарку из жизнянки сделает, в конце концов. Давай-ка позавтракаем. И не волнуйся, твои друзья уже сыты. Проводник показывает юношам некоторые приемы владения мечом. Он Мастер - редкость среди людей.
        - А я почему-то считала, что эльфы все больше лучники, - сообщила Лена, идя следом за ним. Какие удобные были туфли... не отберут же. За накрытым столом сидела женщина. Та, что прислуживала Лене, была уродиной. Крокодилом. Бабой Ягой без грима. Примерно как сама Лена по сравнению с ней. Потому что эта была... ну просто королева. Галадриэль - макака. Эта... как ее... в которую Арагорн был влюблен - шимпанзе.
        - Это моя дочь Ариана, - представил эльф. Женщина поклонилась, прижав к груди раскрытую ладонь.
        - Я рада приветствовать тебя, Аиллена. Ты вернула мне отца - я твоя вечная должница.
        - Она знает, - пояснил эльф. - Она помогала мне с заклятием. Отвечу на твой вопрос. Эльфы - непревзойденные лучники, но и во владении легкими мечами нам трудно найти равных. Проводник - один из таких. Вот двуручный меч - не наше оружие.
        Еда была простая - сыр, какая-то дичь, хлеб и шиана. И слава богу, что владыка не имеет склонности к салату из соловьиных язычков. После завтрака Ариана попросила разрешения уйти, и Лиасс отпустил ее кивком.
        - Я хочу...
        - Увидеть своих спутников. Подожди. Увидишь. И перестань смотреть на меня с таким ужасом, я больше не прикоснусь к тебе, если ты этого не захочешь. Ты думаешь, что я обманываю? Взгляни в окно.
        Лена торопливо подошла к окну. Маркус медленно и плавно описывал мечом какую-то длинную волнобразную кривую, а десятка полтора молодых эльфов смотрели во все глаза и неуверенно повторяли его движения. Шут сидел неподалеку на траве, прислонившись к дереву, и жевал травинку. Его худое лицо украшали два синяка: на челюсти и под глазом. Умирающим он не выглядел, зато тут же посмотрел в сторону Лены, словно почувствовал ее взгляд.
        - Убедилась?
        Эльф слегка коснулся ее щеки.
        - Он смелый парень, твой полукровка. Но глупый. Иногда стоит опустить глаза. А он, боюсь, слишком горд, и гордость может когда-нибудь стоить ему жизни.
        - И вчера стоило?
        - Нет, вчера, разумеется, не стоило. Кстати, Айрит принес ему извинения. В унизительной для эльфа форме, хотя, я ему не приказывал. Он решил сам. Извинения были приняты.
        Да, вряд ли шут способен отвергнуть извинения. Он великодушен. Это жестокий мир, но вряд ли синяк под глазом может стать поводом для долгосрочной ненависти. Так, текучка...
        - Позволь мне, - попросил Лиасс, надевая ей на шею цепочку с красно-серым прозрачным камнем, больше всего похожим на каплю застывшей лавы. - Прошу тебя, не расставайся с этим амулетом. Силой его у тебя никто не посмеет отобрать, да никому другому он ни на что и не сгодится. А я буду знать, что с тобой все в порядке. И тебе...
        - Ага, - насмешливо бросила Лена, - мне надо будет подумать о тебе, и ты придешь на помощь.
        - При необходимости, - кивнул он. - Но я с трудом представляю себе ситуацию, при которой тебе понадобится моя помощь. Вчера ты действительно могла повернуться, и уйти и ни один эльф не стал бы относиться к тебе хуже. Ты не понимаешь своего положения, своей роли... Может быть, это и к лучшему. Этот амулет поможет тебе делиться силой без... такого тесного контакта. Если ты очень захочешь кому-то помочь, ты поможешь. Если хочешь, можешь сжимать амулет свободной рукой. Но телесный контакт все же нужен, лучше всего положи вторую руку на грудь человеку, на область сердца. Если человек будет касаться твоего лица или любого другого открытого участка тела, эффект будет сильнее. Должно получиться кольцо, понимаешь? Если же этого будет мало - поцелуй. Вообще, чем больше площадь соприкосновения кожи, тем сильнее эффект. Расстегни платье, обними, прижми к себе. Надеюсь, это не пугает тебя так сильно, как постель.
        - Меня и постель не пугает! Я просто...
        - Хочешь быть с одним. Не смущайся. Это хорошо. Надеюсь, полукровка этого достоин. Впрочем... впрочем, теперь ты и сама это поймешь. Если с ним будет лучше, значит, он действительно твоя судьба. Вы связаны, я вижу это отчетливо... Но еще более отчетливо... - Он прервал сам себя, встал, и следом поднялась Лена, глядя снизу вверх в глубокую синеву. - Возвращайтесь в свой мир.
        - Мы не можем.
        - Кто может запретить Ищущей?
        - Мне не запрещали. Я сама пообещала. Понимаешь, так получилось...
        Удивительно, но Лене, никогда не страдавшей точностью формулировок, зато страдавшей излишним многословием, удалось рассказать всю новейшую историю своей жизни буквально за четверть часа.
        - Всего лишь? - усмехнулся эльф.
        - Ты считаешь, что слово держать не надо?
        - Надо. Но что ты предпочтешь: нарушить слово или потерять своих спутников? - Он успел подхватить Лену и бережно опустить на стул. Она молча смотрела ему в глаза, и он заговорил: - Я позволил себе посмотреть линии ваших судеб. С тобой... с тобой все в порядке. Твоя линия тускнеет, но не исчезает. Их линии обрываются. Они молодые и крепкие, так что это, скорее всего, насильственная смерть. С очень большой вероятностью. И я посмотрел внимательно.
        - Ты можешь видеть будущее?
        - С большой степенью вероятности, - повторил он. - Точно знать ничего невозможно. Но я почти уверен в том, как они умрут. Проводник - в бою, защищая тебя. Полукровку казнят.
        - Почему ты все время называешь его полукровкой?
        - Потому что он полукровка, - удивился Лиасс. - Это же очевидно. Он по меньшей мере на четверть эльф. Ты что, его глаз не видела? Или моих? Это наиболее очевидный признак. И некоторые косвенные - сложение, структура скелета, форма ушей. Да он, может, и сам не знает. Мало ли... Бабушка согрешила с заезжим эльфом, а мужу благоразумно не сказала. Мы не так уж отличаемся от людей, и полукровка в местах, где нечасто бывают эльфы, вполне сойдет за своего. То, что незаметно в мирное время, становится приговором во время войны.
        - Ты все время говоришь о войне...
        - Король Лот объявит ее со дня на день. Вчера в столице были казнены эльфы, которым не хватило ума, чтобы уехать. Все. Мужчины. Юноши. Дети. Включая грудных младенцев. - Лена заглянула в потемневшую синеву и задохнулась от понимания того, что он не лжет. - Ты знаешь, как у нас казнят эльфов? Что ж, я покажу.
        Он за руку подтащил Лену к столу, стряхнул с большого серебряного блюда крошки, плеснул в него воды из кувшина, поводил над ним руками и заговорил совершенно нечеловеческим голосом. Голосовые связки человека не способны издавать такие звуки. Как не научить собаку разговаривать, так не научить человека это произнести.
        Поверхность воды стала гладкой, темной, как экран телевизора, потом включилось изображение, и в этот момент эльф замолчал. Лена вздрогнула, потому что зрелище оказалось знакомым, но более страшным. Эшафот. Толпа. Крест. Только не стеклянный, а сколоченный из двух досок в форме буквы Х. Несколько собак - нормальных шавок без признаков благородного происхождения.
        Подталкивая в спину копьем привели совершенно обнаженного мужчину, очень молодого, красивого, глазастого... глаза были серо-синие в крапинку. Его привязали к перекладинам, растянув руки и ноги: он морщился, но толпу игнорировал, словно это происходило не с ним. Толпа взревела, когда пугающего вида палач поднял нож - огромный нож совершенно кухонного вида, Лена таким дома мясо резала.
        Первым взмахом палач отрезал мужчине ухо. Он дернулся, закусил губу и бросил первый взгляд на толпу: презрительный, оскорбляющий, насмешливый. Лене стало нехорошо. Но тут же стало совсем плохо, потому что палач бросил ухо собакам. Потом второе. Толпа восторженно ревела. Молодой эльф нашел в себе силы улыбнуться, нет - посмеяться над толпой, и улыбка погасла, превратившись в гримасу боли - палач отрезал ему гениталии и тоже бросил собакам. Голова эльфа запрокинулась, но он молчал, по подбородку текла кровь из прокушенной губы. Потом он посмотрел прямо на Лену. Сине-серыми глазами в крапинку.
        Но это было еще не все: через несколько минут, когда толпа насладилась зрелищем - или кто-то счел, что эффект достаточен, палач аккуратным жестом вспорол ему живот, вытянул наружу внутренности и позвал собак...
        Приведя Лену в чувство, Лиасс сказал:
        - Ты должна была это увидеть. Здесь эльфов казнят только так. А грудных детей просто бросают собакам. Вот, выпей... И прости меня за жестокость. Если вы останетесь здесь, с твоим полукровкой случится именно это. Не позднее, чем через двадцать дней.
        - Что... что это было?
        - Память. Я могу показать то, что видел собственными глазами.
        - Ты был на площади?
        - Я был привязан к соседнему кресту.
        - А этот юноша...
        - Мой младший сын. Пожалуйста, Аиллена, будь сильной. Я это пережил, переживешь и ты.
        - Но ты же маг!
        - Есть природные материалы, подавляющие магию. К счастью, они большая редкость. Меня и старшего сына успели спасти. Эльфы воюют лучше, чем люди, а Ариана всегда была своевольной... Но у старшего нет правого уха.
        - Как же ты должен ненавидеть людей, - прошептала Лена. Теплая рука эльфа легла ей на плечо.
        - Тебя? Проводника? Лекаря, который исцелил старшего, получившего стрелу в грудь? Ученого, который составил словарь нашего языка? Смешной словарь, не соответствующий реальности, но человеку трудно понять многие наши понятия не из-за глупости, а из-за разной истории... Нет, Аиллена, я не ненавижу людей. Тех, кто убил моего сына, - да.
        - Ты...
        - Нет, я не мстил. Месть непродуктивна. Среди эльфов начались волнения, столицу осадили, и люди, как мне казалось, поняли, что прямая война приведет к слишком большой крови... Тогда мы заключили мир. И Лот готов его нарушить. Он уже нарушил его.
        - Но ведь чтобы казнить, нужно хотя бы придумать обвинение.
        - Он и придумал. Заговор против короны.
        - Заговор грудных младенцев?
        - Ты дрожишь, - заметил он, обнимая Лену и прижимая ее к себе - сильно, надо признать, до боли. - Успокойся. Не стоит принимать это так близко к сердцу, пока ты не научилась сдерживать свой гнев. Не забывай, Аиллена, ты - Источник. Нет темной силы, нет светлой, есть только чувства. Возьми себя в руки. Ты должна быть сильной. Я верю, что ты научишься пользоваться своей силой. Но это произойдет не скоро. Ты слишком молода.
        - Это тоже магия?
        - Да. Совсем другая, чем у нас.
        - Может быть, я не человек?
        - Может быть. Не вырывайся, я не отпущу тебя, пока ты не успокоишься. Ты знаешь, что такое стихийное бедствие? Хочешь стать его причиной? Ты можешь себе представить, что произойдет, если твоя сила вырвется наружу?
        - А ты?
        - Не могу, - признался эльф, разжимая руки. Лена судорожно вздохнула, чуть не задушил ведь. Лиасс налил ей и себе вина. Господи, ну что за привычка пить с утра, подумала Лена, искренне жалея, что в стакане не водка - чтоб вырубиться и забыть последний взгляд юного эльфа.
        - Твой старший сын...
        - В городе. Ты же не думаешь, что здесь - наша столица? Мы живем далеко отсюда, но этот лес по давнему соглашению принадлежит нам. Мы и так отдали почти все. Нам некуда больше отступать, и Лот это понимает. Впрочем, ему не нужен повод. Это война не за землю, как раньше, и не за рудники, какой была война с гномами, это война на уничтожение. Всегда бывали люди, которые считали, будто единственный пусть в будущее - уничтожить кого-то. Гномов, драконов, эльфов... Убить всех гномов - и придет богатство. Убить всех драконов - и придет мир. Убить всех эльфов - и придет всеобщее счастье. Здесь долгое время будет плохо. Уводи своих друзей. Лучше нарушить клятву, чем дать ему умереть так, разве нет?
        В этом Лена и не сомневалась, но вот у шута могли быть свои понятия о чести. И вряд ли страх смерти пересилит его дурацкие принципы. Поэтому о смерти говорить не надо. Вообще ничего говорить не надо. Упереться рогом, топнуть ножкой и потребовать, чтоб ее вели обратно к Родагу. Кто клялся, что ее не оставит? А не нравится - пусть остается...
        А если он решит остаться?
        Эльф надел куртку и предложил Лене руку. Чувствуя себя то ли царицей, то ли полной идиоткой, она пошла рядом с ним. Встречавшиеся по дороге эльфы кланялись, причем сначала ей, потом уже ему. Да. Шут был полукровкой - среди них он вообще бы не выделялся. Они были блондины, брюнеты, русые и рыжие, но не было темноглазых: глаза были серые, голубые, зеленые или синие, и непременно в крапинку. Они были высокие и тонкие, длинноногие, с изящными пальцами и надменными лицами - до тех пор, пока не встречались с ней взглядом. Похоже, весь лагерь знал, что она вернула в жизни их владыку (или он тоже с прописной буквы?) и, что существенно хуже, каким именно способом она это сделала. Лена чувствовала, что щеки начинают пламенеть. Увы, аристократической бледностью она никогда не отличалась.
        Посреди большой поляны был поставлен шатер. Внутри тоже было просто, но имелось побольше мебели и побольше народу. Наверное, тот дом был личными апартаментами, а это - приемной. Или штабом. Ставкой Верховного.
        Эльфы склонились в поклоне, прижимая раскрытую ладонь к сердцу, и вразнобой проговорили:
        - Приветствуем и благодарим тебя, Светлая.
        Лена тут же перестала чувствовать себя царицей. Полной идиоткой - не перестала. На всякий случай, она слегка поклонилась в ответ, вроде как - принимаю вашу благодарность, ну трахнул меня ваш Владыка, все мужики кобели, но вот акцентировать на этом внимание не стоит, если стихийного бедствия не хотите...
        Через минуту появились Маркус и шут. Увидев ее, шут просиял как-то изнутри. У него засветились глаза. Что красиво оттенялось классическим фингалом. Выглядели они оба весьма прилично, были хорошо выбриты, одеты, как почти все здесь, в темные штаны, не особенно высокие сапоги и практичные куртки. Маркус широко улыбнулся.
        - Я, Лиасс, Владыка эльфов, приношу вам свои извинения за доставленные неудобства, - официальным тоном сказал Лиасс. Благоразумный Маркус опередил шута:
        - Мы принимаем твои извинения, Владыка, и благодарим за подарки.
        - Подарки? - усмехнулся Лиасс. - Одежда не подарок. Но я прошу вас принять и подарки. Ты прекрасно владеешь мечом, Проводник. Возьми этот меч, и пусть он никогда тебя не подводит.
        - Эльфийский клинок! - ахнул Маркус. Лица эльфов на миг превратились в самодовольные рожи, будто они коллективно всю ночь этот клинок ковали. Конечно, восторг не простого рубаки, а мастера показался им лестным. - Я благодарю тебя, Владыка.
        - Защищай ее, - велел Лиасс. Маркус как-то очень неприятно усмехнулся, но все расценили это правильно: дескать, без вас знаю, можно было клинка и не дарить, зубами рвать буду...
        - Ты, я полагаю, неплохой лучник? - спросил Лиасс шута. Тот кивнул, глядя на него без приязни. - Не любишь эльфов?
        - Не люблю, - спокойно согласился шут. - У нас это семейное - не любить эльфов.
        - Твоя мать тоже нас не любила? - засмеялся один. - Или она не любила только одного, чье лицо видела над собой?
        - Я думаю, все эти десять лиц слились для нее в одно, - равнодушно сказал шут. Подчеркнуто равнодушно. В крапчатом взгляде эльфа мелькнуло смущение.
        - Прости, я не знал, что ты сын насилия.
        - Теперь ты знаешь.
        - У тебя есть право ненавидеть эльфов... - начал Лиасс, но шут непочтительно его перебил:
        - Но я не ненавижу эльфов. Разве что тех десятерых, которые насиловали мою мать и старшую сестру. Тебя там не было, Владыка, их - тоже.
        - Позволь спросить, полукровка, это было во время войны?
        - Нет. В местах, где жила моя семья, бандиты напали на поселение эльфов. Вот они и мстили... как могли.
        - Как казнят эльфов в ваших местах? - взглянув на Лену, глухо спросил Лиасс. Шут пожал плечами:
        - Как всех. Зависит от приговора. Обычно вешают. Случается, что и колесуют.
        - То есть эльфов казнят так же, как людей? - удивился самый молодой. Шут тоже удивился:
        - А что, есть особые эльфийские способы? Я слышал, кое-где еще головы рубят.
        - Сжигают, - мрачно признался Маркус. - Я бывал в местах, где эльфов сжигают на кострах. Людей, правда, тоже.
        - Я не слышал, - отозвался шут. - У нас могут сжечь чернокнижника, но это самосуд. Не знаю, бывают ли эльфы чернокнижниками.
        Возникла пауза, которая не тяготила разве что шута. Он смотрел на Лену теплеющим взглядом и улыбался свой чудесной чутошной улыбкой. Эльфы запереглядывались и заперешептывались. Лиасс строго кашлянул и стало тихо.
        - Откажешься ли ты принять от меня подарок?
        - Почему я должен отказываться от подарка, предлагаемого от души? - удивился шут. - Мне ты ничего не сделал, Светлую не обидел... я надеюсь, что не обидел.
        Угрозы в его голосе не было. Но... была. Эльфов это, однако, не возмутило, но удивило. Ага, конечно, кому в голову придет обижать Светлую. Ее можно просто уложить в постель шантажом. Она, дура, своих друзей пожалеет...
        Наверное, что-то отразилось на ее лице, потому что шут встревожился и подобрался. Неужели он такой дурак, что готов кидаться защищать ее сейчас, один против десятка? Против десятка эльфов, которые дерутся лучше, чем люди?
        Успокойся, Рош. Пожалуйста. Все хорошо.
        Лиасс вздрогнул и... не будь он так красив и величественен, можно было бы сказать, что выпучил глаза. Шут оскорбляюще усмехнулся. Маркус двинул его локтем в бок, даже не рассчитывая, что этого не заметят.
        все хорошо, лена.
        Лиасс взял со стола лук и колчан со стрелами и протянул их шуту. Тот взял с небольшим и чуточку издевательским полупоклоном.
        - Благодарю тебя. Владыка. Хороший эльфийский лук - большая ценность. Обещаю, что ни одна стрела не будет потрачена напрасно. И обещаю, что это оружие никогда не будет обращено против твоего народа.
        От Маркуса он, однако, предусмотрительно отодвинулся на шаг, тоже не рассчитывая, что этого не заметят. Эльфы засмеялись. Потом Ариана подарила им по кинжалу, и шут ерничать не стал, поблагодарил вполне серьезно и искренне и поклонился поглубже. Ну да, у них в моде джентльменство, а к высшему обществу он попривык. Интересно, а он знает, что значит - Владыка? или полагает, что это аналог короля? Ласкающий взгляд шута скользнул по ее лицу и слегка пригладил волосы. Как это у него получается: смотреть осязаемо? Сногсшибательно прекрасные девушки разнесли вино.
        - Откажешься с нами выпить, полукровка? - провокационно спросил Лиасс. Маркус прикрыл глаза, да и Лена бы не удивилась, выкинь тот какой-то номер.
        - Не откажусь, - поклонился шут. - Мне не раз доводилось пить с теми, кого я не люблю. А тебе, Владыка? Насколько мне известно, эльфы тоже не питают особой любви к людям. Ты откажешься со мной выпить?
        - Он всегда играет с огнем, Аиллена?
        - Регулярно, - вздохнула Лена. Шут лукаво улыбнулся. Все выпили.
        Наверное, примерно так и проходят разного рода тусовки, вечеринки и прочие светские мероприятия. Каждый эльф считал своим долгом подойти к Лене и выразить свою благодарность, причем чуть ли не на уровне той женщины, что довела Лену до обморока: всякий клялся, что готов выполнить любую ее просьбу. Лене захотелось дурным голосом заорать, что просьба у нее одна - чтоб в покое оставили. Лиасс разговаривал с шутом и Маркусом, не выпуская Лену из вида.
        - Мы утомили тебя, Светлая? - спросил юный эльф. Вообще, никто здесь не выглядел старше сорока, да и этот, наверное, не был двадцатилетним, однако при сравнении было очевидно, что он юноша.
        - Сколько лет Владыке?
        - Я не знаю. Но он помнит, как в наш мир пришли люди.
        Лена уронила свой стакан, но эльф с грацией и ловкостью фокусника его поймал и поставил на стол, посмотрел ей в глаза (у него глаза были цвета речной воды) и очень серьезно сказал:
        - Я не знаю, что гнетет тебя, Светлая, но поверь, среди эльфов не найдется такого, который не отдаст за тебя жизнь. Ты вернула нам надежду. Я клянусь тебе в вечной верности, Аиллена.
        - Ты его сын?
        - Что ты, - улыбнулся юноша, - я сын его внука.
        - Зачем ты клянешься? Зачем мне твоя клятва?
        - А как я могу отблагодарить Светлую, кроме как предложить ей свою жизнь? - очень серьезно произнес юноша. Очень может быть, что годами он был никак не моложе Лены. Черт знает, сколько живут эльфы. Черт знает, когда люди пришли в этот мир. Может, всего лет двести назад, и Лиасс не старше Маркуса...
        Да что там... Старше.
        - А сколько лет тебе?
        - Тридцать четыре, - смутился он. - Я понимаю, что еще мальчишка, но мы живем гораздо дольше, чем люди. Я... Прости мне мою дерзость, Светлая.
        - Я не сержусь. Правда... Просто...
        - Ты недавно вступила на Путь, да? Ты так много не знаешь, ты растеряна? Но у тебя надежные спутники. Проводник - настоящий Мастер клинка, я даже не слышал о человеке, который может так владеть мечом. А полукровка... Он с характером.
        - Скажи, - перебила его Лена, - магия передается по наследству?
        - Да, конечно, - удивился он. - Но не всегда ее сила. Я никогда не стану и вполовину так силен, как Владыка. Или моя бабушка.
        - Ты внук Арианы? - обомлела Лена. Вот бабушка так бабушка... Юной она не кажется, конечно, но даже выражение глаз, то есть то, что старит женщину куда больше, чем морщины или второй подбородок, у Арианы было... не бабушкино.
        - Эльфы живут гораздо дольше, чем люди, - тихо сказал юноша, словно стыдясь этого, - а сильные маги - гораздо дольше, чем все остальные. Магия препятствует старению. Особенно твоя магия. Тебе стоит приготовиться к очень долгой жизни, Светлая...
        Подошел Лиасс, что-то бросил юноше, тот склонился в почтительном поклоне и исчез.
        - Испугана? Чем? Я уж решил, что лишусь мальчика: твой полукровка едва не испепелил его взглядом.
        - Лиасс! - шепотом воскликнула Лена. - Я ничего не знаю ни об этих мирах, ни о магии, ни о себе! Ты не понимаешь, что магия, эльфы и всякие границы - это сказки? Просто сказки!
        - Случается, что человек попадает в сказку, - мягко произнес эльф. - Аиллена, пожалуйста, старайся сдерживать свои эмоции. Твои слова могут материализоваться. Да и полукровка чувствует тебя, а он, как мне кажется, не особо... благоразумен. Иногда случается, что обычного человека забрасывает в чужой мир. Но ты-то не обычный человек. Тебе намного легче: везде чтят Светлых. А если не чтят, то боятся. Если тебе плохо здесь, ты можешь вернуться к себе домой. Но поверь: ничего не случается просто так. Если ты попала в наш мир, значит, так должно быть.
        - Расскажи мне еще о предназначениях, - язвительно бросила Лена. Эльф засмеялся.
        - Я бы рассказал, если знал. Найти свое предназначение и тем более его выполнить удается далеко не каждому. Свое я нашел, но вот смогу ли выполнить, не знаю. Но благодаря твоему появлению - именно здесь и именно сейчас! - у меня появилась возможность это сделать. Ты же видишь: каждый эльф действительно готов отдать тебе свою жизнь. Хоть сейчас. Скажи любому "умри" - и он это сделает.
        - Зачем мне это? - испугалась Лена. - Нет уж, пусть живут и благоденствуют.
        Лиасс снова поцеловал ей ладонь.
        - Помни, что твои слова и твои действия могут иметь непредсказуемые последствия.
        - Ну да, я сейчас прокляну этот лес и твоих эльфов - и они погибнут...
        - И они погибнут, - кивнул он, проигнорировал столь тщательно выданный сарказм. - Но не потому, что их убьет твое проклятие. Потому, что они в него поверят.
        - То есть все-таки само по себе мое проклятие или благословение...
        - Не знаю. Твое проклятие может погубить и само по себе, но только если будет искренним. Но ты не хочешь гибели моих эльфов и этого леса. Успокой полукровку, пока он не начал делать глупости.
        Лена взглянула на шута и улыбнулась. Он действительно готов был начать делать глупости. Он тревожился за нее. Да и Маркус не казался безмятежным: так уж старательно он держал правую руку подальше от эфеса...
        Все хорошо, Рош. Он не желает нам зла.
        я не верю эльфам.
        А мне?
        Чутошная улыбка стала виноватой, и шут отвел глаза. Лиасс опять поцеловал Лене ладонь. Похоже, здесь этот жест не нес никакой сексуальной нагрузки. Так, элемент этикета, выражение почтения, уважения или еще чего не самого интимного. И слава богу, потому что Лене очень не хотелось вспоминать о сумасшествии прошедшей ночи.
        - Мне жаль твоего сына, Лиасс.
        - Я знаю.
        - Он был ни в чем не виновен?
        - Почему? Был. Он покалечил человека... ревнивого мужа своей подруги. Сломал ему руку. Но если бы он был человеком, его посадили бы в крепость или просто как следует выпороли кнутом на площади. А я бы в этом еще и поучаствовал ... Но на свою беду он родился эльфом.
        - Разве можно за это - так...
        - Нас не казнят иначе. Нас не заключают в крепость и не ссылают в дальние рудники. Для эльфа за любое преступление существует только один приговор и одна смерть. Может быть, именно поэтому городские эльфы были наиболее законопослушными подданными короля Лота. До вчерашнего дня. Ты уведешь своих друзей отсюда?
        - Любой ценой. А... а как же...
        - Как же мы? - синие глаза эльфа потемнели. - Нам не оставили выбора. Сразу после того, как вы покинете лагерь, мы уходим. Война есть война. Не одну сотню лет мы прожили в мире с людьми, избегая конфликтов и стычек... и наверное, люди решили, что мы слабы и легко сдадимся.
        - Эльфы сдаются?
        - Сдаются. Но не здесь. Разве не лучше умереть в бою, чем на эшафоте?
        Лена заморгала, чтобы сдержать слезы. Наступила тишина, эльфы напряглись: несмотря на свою врожденную магию, долгую жизнь и прочие преимущества, они явно верили в сказки. Лиасс просто подал ей платок. Шут отстранил эльфа, преграждавшего ему дорогу, и тот не рискнул ему помешать, стремительно подошел и обнял Лену, не удержав вызывающего взгляда на Лиасса. Лена уткнулась лицом ему в плечо, краем глаза заметив подсохшую царапину на шее - здесь его задела стрела скверного лучника. Лена не видела, но знала: рука Маркуса легла на эфес меча, напряглись эльфы - и только Лиасс оставался спокоен. Он-то знал, отчего ей хочется плакать. Может, объяснить этим сумасшедшим, которые знают только один способ решения конфликта - драка?
        Она выпрямилась. Если пара слезинок и прорвались, то они впитались в мягкую ткань куртки.
        - Я желаю вам мира, эльфы, - тихо сказала она. - Вечного мира и покоя. Но это не в моей власти. Благодарю за помощь. Нам пора уходить.
        Эльфы склонились в поклонах, не исключая и Лиасса. Сами проводы были недолгими: две лошади под толстыми попонами терпеливо ждали снаружи. Лиасс запомнил, что она не умеет ездить верхом. На самом краю лагеря их догнала Ариана.
        - Подожди минуту, Светлая! Помоги ей спешиться, Проводник. Я хочу с ней пошептаться... как женщина с женщиной. Вам необязательно это слышать.
        Маркус снял Лену с лошади. Ариана отвела ее чуть в сторону.
        - Позволь мне сделать тебе маленький подарок, - улыбнулась эльфийка. Бабушка. Вот хоть бы одна морщинка где была. Только глаза не девичьи... Но и не старушечьи. - Я слышала, что на Пути холодно. Ты можешь пройти и без Пути, но они - не могут. Они мужчины, привыкшие к трудностям, но ты слаба. Ты устаешь и мерзнешь. Возьми этот плащ, он тебе пригодится. И сапоги подойдут для твоих дорог куда больше, чем туфли. Мужчины никогда не думают о таких мелочах, правда? А это... это просто маленькая женская радость. - Ариана надела Лене на запястье тонкий браслет. - Спасибо, Светлая. Ты этого не понимаешь, но ты вернула надежду моему народу. Я благодарю тебя. И счастливого Пути.
        Лена смотрела на Ариану через плечо шута, пока деревья не скрыли ее. Шут молчал, а уж Лене тем более не хотелось говорить, хотя тишина была гнетущей, давила, напряжение словно стояло вокруг них и становилось все сильнее. Так они ехали не меньше трех часов, а потом не выдержал Маркус. Он преградил им дорогу и решительно сказал:
        - По-моему вам двоим надо основательно поговорить. Хватит мучить друг друга. Слезай на землю, Делиена, и скажи этому дураку все, что захочешь. А я пока осмотрюсь.
        Он буквально сдернул Лену с лошади, развернул свою и рысью погнал ее к деревьям. Шут спешился, бросил на траву плащ, сел и потянул за собой Лену. Ничего она ему не собиралась говорить. Что вообще она должна говорить? Что там Маркус навоображал? А то он не понял, зачем вдруг эльфу понадобилась Светлая...
        Шут обнял ее и потерся щекой о ее волосы.
        - Я чувствую себя таким виноватым...
        - Что? Ты? Почему?
        - Ты плакала. А я сидел у костра и ничего сделать не мог. Ничего... Да я и не пытался.
        - Я не пла...
        - Я же чувствовал, - перебил он. - Ты плакала. Может быть, не слезами. Может быть, в душе. Какая разница? Я чувствовал, что тебе плохо.
        - Я боялась, что ты почувствуешь что-то другое, - буркнула Лена. Никакая сила не заставила бы ее посмотреть ему в глаза.
        - Что? - удивился шут. - Было что-то еще? Ой... подожди... Лена, ты о... О том, что тебе было хорошо с эльфом?
        Лена отвернулась от мира, прижавшись лицом к темно-серой куртке. Легкая рука шута погладила ее спину, а чуть севший голос произнес:
        - Из какого же дикого мира ты пришла, Лена? Чего ты так пугаешься? Эльф был груб с тобой? - Лена помотала головой, не отрываясь от теплого сукна. - Тогда что ж удивительного? Если мужчина ласков, женщине и должно быть хорошо. Я... я даже не знаю, как объяснить-то...Ты не моя собственность. Я не вправе что-то решать за тебя. Ты свободна. И если тебе пришлось лечь с другим... значит, пришлось. Вот если бы тебе с ним было плохо, если он тебя обидел...
        - Я не хочу быть с другим, - в нос сказала Лена. Шут замолчал, затих и вдруг прошептал с радостью и силой, испугавшей ее:
        - Я никогда в жизни не слышал ничего лучше. - Он насторожился, прислушался и торопливо продолжил: - Лена, ни в коем случае нельзя стыдиться того, что тебе было хорошо с мужчиной. Это нормально. Собственно, ради этого в постель и ложатся. Мне ведь было хорошо с другими женщинами, а уж одну ведьмочку я, наверное, никогда не забуду... Знаешь, когда это приправляется магией...
        - Знаю, - перебила Лена, чувствуя, как пламенеют уши.
        Шут засмеялся и поцеловал ее в макушку. Подъехал Маркус.
        - Ну что, выяснили отношения, два дурака?
        - А по шее? - осведомился шут. - За дурака?
        - Неужто умный? - притворно изумился Маркус. - А скрываешь-то как!!! Делиена, он тебе не рассказывал, как в глаз получил? За проявления ясного ума.
        - Он - нет.
        Маркус сел рядом.
        - Ну что скажешь, Светлая? Куда идем?
        - Обратно.
        - К эльфам?
        - Нет. В ваш мир.
        Обалдели, кажется, даже лошади.
        - Лена, мы не можем. Мы дали слово Родагу...
        - И тем не менее мы идем обратно. - Лена отстранилась и поочередно посмотрела им в глаза. - Я, во всяком случае, иду.
        Маркус смущенно почесал нос.
        - Делиена, но мы вроде как и правда...
        - Можете оставаться, - перебила Лена, умышленно не напоминая, что еще раньше Маркус клялся, что ни при каких обстоятельствах ее не бросит. И шут, между прочим, тоже. Проводник решал недолго:
        - Я с тобой.
        Шут опустил голову.
        - Лена, я дал слово королю. Мы должны были...
        - Рош, - прервала его Лена, - ты свободен. Можешь делать то, что сочтешь нужным. Но я возвращаюсь. И даже обсуждать это не стану.
        Какое там обсуждать... У нее внутри все дрожало от ужаса. Если он скажет - остаюсь? Если для него слово чести дороже всего? Говорят, у мужчин это бывает. Если он не пойдет, что - просить Маркуса стукнуть его по голове, связать и тащить волоком?
        Через несколько минут он поднял потухшие глаза:
        - Я с тобой.
        Маркус едва слышно облегченно вздохнул и развил бурную деятельность: привел их лошадь, чуть не пинками загнал на нее шута, подсадил Лену.
        - Той же дорогой пройти легче. Граница еще помнит нас, да и Путь окажется короче. Не понадобится много времени, чтобы его найти... - Помолчав, он спросил: - Нам обязательно будет являться в столицу?
        - Необязательно, - успокоила его Лена. - Я не стремлюсь в гости к Родагу. Но мы должны туда вернуться.
        Не приведи бог сказать "уйти отсюда". Пусть думает, что Светлой вожжа под платье Странницы попала... Кстати, надо переодеться. Светло-зеленое платье никак не годится для путей.
        Она вытащила из сумки платье, расправила его. Шут помог ей слезть с лошади, подождал, пока она переодевалась. Маркус деликатно смотрел в сторону, а шут не сводил с нее больных глаз.
        -Ты оставь это платье, - вдруг попросил он. - Ты в нем совсем другая... Оно так тебе идет.
        Другая. Просто женщина. Не Светлая. Он встал на колени, чтобы помочь ей надеть сапоги. Сапоги - летом. С ума сойти. Ноги просто сгорят. А уж амбре будет - все монстры в округе задохнутся... если здесь водятся монстры.
        Здесь водились люди. Они ехали вдоль горной гряды, Маркус всматривался в каждую щель, прислушивался и принюхивался, поэтому и заметил группу мужчин. Если толпа мужичков, вознамерившаяся повесить из-за кражи лошадей, выглядела как крестьяне, то эти - исключительно как бандиты. Маргиналы. Таким бы пограбить, подраться, покуражиться. Таких даже менты обходят стороной, когда ментов всего двое.
        - Ух ты... Хорошие лошадки, - прокомментировал один, хватая лошадь под уздцы. - Тебе, эльфийское отродье, они уж точно не понадобятся. Слезай. Ты уже приехал.
        - А я? - с нехорошей ласковостью спросил Маркус, вынимая меч из ножен.
        - А ты ехай дальше. Бери бабу и ехай. Вы ж люди. Нешто мы людей обидим?
        - А мне случалось обижать людей, - сообщил Маркус, съезжая с лошади, как с горки. Шут тоже соскользнул на землю и, мягко улыбнувшись, вытащил кинжал.
        - А ну пошли вон! - рявкнула Лена. Бандиты соизволили на нее посмотреть, и странно было видеть на немытых и тупых лицах узнавание, плавно перетекающее в благоговение. - Помоги мне!
        Шут послушался, но умудрился снять ее с лошади, не выпуская из руки кинжала.
        - Дык, Светлая... эльф же! - беспомощно объяснил один.
        - Полукровка, - любезно поправил шут. - Тебе что-то не нравится?
        - Помолчи, - приказала Лена голосом барыни, отдающей распоряжение дворовому мужику, надеясь, что шут ей это простит, если не поймет. На той стороне Границы я ему все объясню. Расскажу ему, как расправляются с эльфами в этом мире. Он поймет, почему я вынудила его нарушить слово. Почему сейчас говорю с ним, как со слугой.
        - Светлая, ты ж понимаешь, сиятельный король повелел...
        - Плевать мне, что повелел ваш сиятельный король, - базарным тоном бросила Лена. - Пошли вон с дороги, если не хотите, чтобы на ваши тупые головы пало проклятие Странницы!
        - Ты, это, прости, Светлая, - сказал самый смелый, с рожей, наглой до того, что в нее хотелось плюнуть, - ты Проводника-то забирай, нам только эльфийское отродье нужно.
        - И что? Силой его у меня заберешь?
        - Ну дык... придется, видно, силой. Да и то - зачем тебе эльф-то? Человеков не хватает? Так что ты иди, доброго тебе пути, Светлая, а этого оставляй... все одно заберем.
        - Все одно заберете? - свирепея и от этого понижая голос спросила Лена, наступая на бандитов, которые как-то деликатно пятились всей шеренгой, не пытаясь даже взять их в кольцо. - Тогда не забудь передать королю Лоту, что не будет ему и его народу ни победы, ни мира, ни покоя! Запомнишь или на примерах объяснять!
        Она протянула руку, и мужики кинулись врассыпную, даже наглец отступил на пару шагов, заметно бледнея. Сам проклятие снести готов, но вот королю об этом говорить ему явно не хотелось.
        - Ну смотри, - неохотно пробурчал наглый, - не понравится это сиятельному королю.
        - Я это переживу. А ты исчезни с глаз моих и больше не попадайся, сильно жалеть будешь, да только опоздаешь!
        Через минуту Маркус внес рациональное предложение:
        - А теперь сматываемся, и поскорее.
        Шут подал Лене руку, но она помотала головой:
        - Посади меня у него за спиной, Маркус.
        - Лена! - воскликнул потрясенный шут, но ярость у Лены еще не улеглась.
        - Ты мне слишком дорого стоил, чтобы я позволила какой-то скотине всадить стрелу тебе в спину! Маркус, ну!
        Рефлекс послушания у Маркуса был развит заметно сильнее, и он без долгих разговоров забросил Лену на круп лошади. Лена села по-мужски, и наплевать ей было за задравшуюся юбку, это они не привыкли к виду женских коленей, а она хоть мини и не носила, но укороченных платьев не гнушалась. Маркус свистнул...
        Что это было - галоп или еще чего, Лена и знать не хотела. Вцепившись в шута мертвой хваткой, она мечтала только о том, чтоб не свалиться с лошади, - и свалилась, когда Маркус свистом остановил их.
        - Путь! - радостно сообщил он, показывая на узкую расселину в отвесной скале. Кое-как Лена поднялась на ноги. Отбитый зад, наверное, превратился в один большой синяк, куда более красочный, чем у шута под глазом. Маркус накинул ей на плечи плащ Арианы, перебросил через плечо плотно набитые кожаные мешки.
        - Идите первые! - скомандовала Лена. - Ты видел, что мне эта твоя грозная Граница вроде шоссейной дороги.
        Шут посмотрел на нее, но ничего не сказал, поплелся за Маркусом. Ничего, потерпит. Вот потом, когда они вернутся в страну, где правит не безумный эльфоненавистник Лот, а вменяемый Родаг, которому ведь и объяснить что-то можно будет, если, не приведи бог, придется встретиться... В конце концов, пусть обижается. Лишь бы живой.
        Всю дорогу, которая и правда оказалась куда легче, шут держался отчужденно, почти не разговаривал, зато с демонстративной охотой выполнял любой намек Лены. Маркус его за это пилил, но шут делал непроницаемые глаза и удивлялся: а что, мол, не так? От этого Лене все время хотелось даже не плакать, а этак нормально пореветь с подвывом, но все время помнилось, какой ужас вызвали ее слезы во дворце Родага, и даже эльф все уговаривал ее не плакать. Было попросту больно, но и шута она понимала, но объяснения - потом. Все - потом. Подальше от казней, придуманных чьим-то извращенным умом. Если уж Родаг разгневается так, что никакие слезы никакой Странницы его не остановят, так пусть уж лучше его просто и незатейливо задушат... Маркуса тревожило ее настроение, он, собственно, и на шута наезжал-то только потому, что его поведение расстраивало Лену, но и ему она боялась что-либо объяснять. Потом. Когда синие скалы сменятся нормальными горами, а лучше обыкновенной дорогой... Когда можно будет натянуть зеленое платье - а вдруг в нем она совсем не похожа на Странницу, может, платье - своего рода опознавательный
знак. Когда можно будет снять сапоги и надеть туфли... Когда будет река, в которое можно будет нормально вымыться вкусно пахнущим эльфийским мылом. Когда можно будет все-все объяснить этому дураку, попробовать доказать ему, что лучше быть клятвопреступником, чем видеть, как собаки рвут твои внутренности... Все что угодно объясню. Извинюсь. Покаюсь. На колени встану. В ногах буду валяться. Удавлюсь, если не поймет.
        Физически идти и правда было легче. И не так было холодно - в сапогах-то и с теплым мягким плащом, но в руках шута было теплее. А он... Нет, он помогал ей перебраться через камни, ложился рядом с ней ночью, прижимался к ней, чтобы согреть, но не обнимал. И отлучки Маркуса не использовал. И не разговаривал.
        Не выдержала все-таки Лена. Когда кончилось розовое безвременье Границы и они оказались даже не в горах, а у их подножия, когда Маркус авторитетно сказал, что они попали в нужное место, когда шут, сильно побледнев, опустил глаза, Лена завизжала:
        - Да можешь ты забыть о своей патологической честности на пять минут?
        - На пять минут могу, - с трудом ответил он, - но ты, кажется, понимала, что для меня нарушить клятву действительно тяжело.
        - А умереть так, как казнят в том проклятом мире всех, кто имеет эльфийскую кровь, легко? - заорала Лена так, что Маркус вдруг крепко-крепко обнял ее, притиснул к себе - ей даже дышать стало трудно - и неприязненно сказал шуту:
        - Ты хоть способен понять, что она опять жизнь тебе спасала? Оставался бы там, раз такой честный. Не понимаешь, что просто так она не стала бы требовать от тебя невозможного? Ты и правда дурак, и никакая эльфийская кровь, никакая начитанность не делают тебя мудрее. Хоть бы о том подумал, что нам необязательно оставаться именно в этом мире, что важно было уйти из того? Ты хоть понимаешь, что она там сделала, на что пошла? Не думаешь же ты, что добровольно? Не думаешь же, что она наплевала на свою гордость ради прекрасных глаз эльфа? Ты не понял, почему на нас вдруг перестали тренироваться лучники? Ты вообще понимаешь, что она - всего лишь женщина? Одинокая, несчастная, заблудившаяся, оказавшаяся в нашем кровавом мире, ничего о нем не зная? Ни жизни не видела, ни смерти, ни любви! Ты вообще вспомнил, что она для тебя сделала? Сколько раз она тебя из петли вынимала? Ты соображаешь, что она ради твоей шкуры все бросила, что имела, - дом, семью, друзей, целый мир? Она впервые увидела, что человека можно бить кнутом на площади, и вместо того чтобы ужаснуться и бежать, она осталась с тобой. Способен ты
вообще думать не только о своей драгоценной честности, а хоть о чем-то еще? Ты не обратил внимание, что эльфы спрашивали о казнях? Не стало любопытно, почему? А я поинтересовался. Ты знаешь, что эльфов не вешают? Им отрезают все выступающие части тела и скармливают собакам. А потом вспарывают живот, и собаки жрут внутренности, когда эльф еще жив. Хочешь? Возвращайся! Могу даже проводить. - И ласково-ласково добавил, уже для Лены: - Ты только не плачь. Все уже хорошо. Мы ушли оттуда. Даже если грешным делом встретимся с Родагом, не страшно, он мудр, он поймет. Успокойся, девочка. Успокойся...
        Лену распирала обида. Она попробовала вырваться, и Маркус ее отпустил. Она повернулась, чтобы увидеть, как шут упал на колени. На его осунувшемся лице была такая мука, что Лена сразу забыла все гневные слова, готовые сорваться с языка. Маркус незаметно удержал ее сзади за плащ, а то она немедля рванулась бы утешать шута, а вот Проводник явно считал, что тот нуждается в наказании.
        - Прости, - только и сказал он. Наверное, кто-то и способен гордо отказать в прощении стоящему на коленях мужчине, но только не Лена. Она расстегнула застежку плаща и шагнула к шуту - хотела опуститься на колени рядом с ним и тоже попросить прощения, но не успела: он обхватил ее руками и прижался лицом к черному платью.
        - Я никогда больше не усомнюсь в тебе, - глухо произнес он.
        - Не клянись, - бросил Маркус, - потом опять пожалеешь.
        - Что бы ни было, - повторил шут, - я всегда буду с тобой. Сделаю все, что ты захочешь. Прости, Лена.
        Тут у нее, конечно, подкосились ноги. Шут подхватил ее, осторожно опустил на траву, а Маркус торопливо снял с пояса флягу и поднес к ее губам. От ледяной воды заныли зубы, а Проводник безжалостно полил ей лоб.
        - Сейчас полегчает. Расслабься, Делиена. Расслабься. Полежи. Отдохни. Ты просто устала... Попробуй поспать.
        После обжигающе холодной воды его руки, массировавшие виски, казались горячими, и тепло расплывалось по телу, обволакивало. Лена впала в странное состояние полусна-полуяви. Шут подсунул ей под голову свернутую куртку, Маркус заботливо накрыл плащом. Она закрыла глаза.
        Долго-долго стояла тишина, только шуршал по листьям слабый ветерок и отчаянно верещали вдалеке птицы.
        - Спасибо, Маркус, - через силу произнес шут. - Я был дурак.
        - Хуже, - сухо отозвался Проводник. - Гораздо хуже.
        - Хуже, - согласился шут понуро. - Я не привык, чтобы кто-то обо мне думал...
        - Она простит. Не знаю, любит она тебя или это что другое, но простит. Только ты уж больше ее не мучай. Ты хоть понял, почему она не сказала еще там?
        - Потому что я бы остался.
        - И она осталась бы с тобой. А я с ней. И вряд ли кто-то из нас выжил. Мы с тобой - точно нет. А что бы сделала она, оставшись одна?
        - Пошла бы к эльфам...
        - А что такое Странница, которая чувствует только боль и гнев, ты себе представляешь? Тот мир бы рухнул. А эхо прокатилось по всем остальным.
        - Она для меня не Странница.
        - Для тебя... Разве выбор от нее или от тебя зависит? Она Странница. Ищущая. Светлая.
        - Приносящая надежду.
        - То-то я смотрю...
        - Маркус! - взмолился шут. - Ну набей мне морду.
        - Можно? - обрадовался Маркус.
        - Я тебе набью, - пробормотала Лена. - И без тебя справлюсь...
        Проводник облегченно вздохнул:
        - Пришла в себя? Ну и славно. Шут, марш за водой. Надо напоить ее горячим чаем. Видишь, ее знобит.
        - Я не заболела.
        - Знаю, что не заболела. Это от напряжения. Но чай все равно поможет.
        Благодаря эльфам они путешествовали почти с комфортом: у них был котелок, в котором Маркус варил весьма вкусный суп из сушеного мяса и трав, которыми их тоже снабдили эльфы, у них была большая фляга с вином, были плащи и одеяла, прочная обувь и чистое белье. Лена вытащила руку из-под плаща и в очередной раз полюбовалась подарком Арианы.
        - Старинная работа, - заметил Маркус. Шут, словно искупая вину, собирал ветки для костра, потом принес воды, потом ушел куда-то в лес. - Не тревожься, здесь он такой же, как я, специально на него никто не охотится, а уж постоять за себя он может. Зря ты его так быстро простила. Дураков надо учить.
        - Маркус...
        - Поверь моему опыту, - перебил он. - Ты умница, Делиена. Чувствуешь, когда и что надо сделать или сказать. Может, это твой дар, может, проклятие. А я старый волк-одиночка, просто повидал... разных. И таких, как он, тоже.
        - Ты не одиночка уже.
        - А он - все еще. Не верит ни во что и никому.
        - Может быть, боится верить.
        - То-то и есть, - вздохнул Маркус и погладил ее по голове. - Никогда таких, как ты, не видел. Чтоб Странница для других что-то делала... да так, как ты, себя не жалея... Поверь - любая бы просто ушла. Эльф тебя... не обижал?
        - Эльф со мной спал, - возвестила Лена замогильным голосом, но не открывая глаз.
        - Это я понял... Он потом к нам вышел. Полуголый. Долго на меня смотрел, потом на этого... с синяком под глазом. Хорошо, что мы оба связаны еще были. Я-то сдержался бы, а шут - нет.
        - Ну и получил бы синяк под другим глазом.
        - Ты... не переживай сильно. У тебя ж выбора не было, я понимаю. А если он ласковый был, так и тем более ладно. Всяко ж в жизни бывает.
        - Он был ласковый. Он даже магию применил.
        - О-о-о... - мечтательно произнес Маркус, - бывало у меня... с магией... Сам-то я не умею... Не учился, хотя, говорят, на это и моего Дара бы хватило, да не маг я, боец. А эльф... Эльф великий маг.
        - Нет, Маркус. Великие маги - его ученики...
        - Если он и правда Владыка эльфов...
        - А что это такое? Типа верховного правителя всей эльфов?
        - Больше. Гораздо больше. Я, в общем, только легенды и слышал. Точнее, те эльфийские легенды, что до людей дошли. Эльфы - они ведь одиночки. Их ничего особенно не объединяет. Живут долго... так долго, что им уж и неинтересно. Воюют они лучше нас, да только им нашего азарта не хватает. Отгонят от своих рубежей - и все. Единственный, кто может объединить всех эльфов, - это Владыка. Не просто вождь и сильный маг. Его не выбирают и не назначают, но так уважают, что его авторитет непререкаем. Понимаешь, ослушаться короля нельзя, а Владыку вроде как можно, и ничего тебе за это не будет. Только ни одному эльфу не примерещится даже ослушаться Владыку.
        - Ты же был в том мире, неужели не слышал о Лиассе?
        - Пару раз был. Что-то слышал. Внимания не обращал. Мне не особенно интересны эльфы.
        - А правда, что у них уши заостренные?
        Почему-то ничуть не удивившись глупости вопроса, Маркус кивнул:
        - Правда. Они вообще от людей отличаются, если их много. А так... Ну вот шут - почти типичный эльф, но мало кто в королевстве это замечал. Эльфы здесь редки.
        - А ты замечал?
        - Я заметил, что он очень похож на эльфа, - усмехнулся Маркус, - но ведет себя как человек. Так же непоследовательно и глупо.
        - Хватит уж, - проворчал шут, опуская на землю огромный лист лопуха, в котором пламенели крупные ягоды, похожие на вишню, только ярко-красные. - Вот. Созрели. Добавь в чай.
        - Хватит? Да я тебя еще знаешь сколько пинать буду? - пообещал Маркус. Шут пожал плечами: пинай, виноват. - Рассказал бы о детстве.
        - Что там рассказывать, - неохотно проговорил шут.
        - Например, почему мать от тебя не избавилась.
        - Думаешь, она не старалась? Не помогло ничего. Цепкий я оказался. Не скинула. Думала подбросить куда, да соседи заметили, что беременная, пришлось оставить... Никто ж не знал, что на ферму эльфы напали. Сестра тоже забеременела, а ей всего-то тринадцать лет было, так что она до срока и не доносила, родила девочку, та через несколько дней умерла. Братья молчали, отец тоже... что за мужчины, которые не смогли защитить своих женщин? Ведь эльфы их не убили. Избили, конечно, но даже не сильно. Связали и заставили смотреть.
        - Наверное, то же самое сделали люди с их женщинами.
        - Наверное. Отцу так хотелось скрыть позор... свой позор. Эльфов было около десятка и они почти без драки справились со всей семьей: с отцом и тремя братьями.
        - Братья-то дети были еще.
        - Младшему было пятнадцать. В общем... Я родился, рос... Меня родители не обижали. Но и не любили. Только терпели. Старались, как могли. Отец вот и читать научил - единственного из всех. Книги мне привозил из города. На зиму отправлял в школу. Летом-то я дома жил - на ферме всегда рабочих рук не хватает.
        - Как ты узнал? - спросила Лена.
        Шут горько улыбнулся.
        - Меня всегда отличало... стремление к истине. Я никогда не врал и очень не любил, когда врали мне. Ссорился из-за этого с братьями... даже дрался. Смешно, наверное, это было. Я чувствовал себя чужим и хотел понять, почему так. Сестра меня ненавидела страстно. Замуж она так и не вышла - кому она нужна была, опозоренная. Лет двенадцать было, когда я начал спрашивать, и в конце концов мне сказали. В пятнадцать лет я ушел, и все вздохнули с облегчением. Я, надо признать, тоже.
        - Ты их тоже не любил?
        - Уже не любил, - вздохнул шут.- Не понимал. Мать - не понимал. Я ведь никак не был виноват в том, что родился от насильников. А вот отца любил... как ни странно.
        Маркус осторожно бросал в кипящую воду разные травки в одному ему ведомом порядке, потом снял котелок с огня, добавил в него несколько ягод и разлил в кружки. Напиток был просто сказочно вкусным. К нему Маркус выдал им по приличному куску мясного рулета - последние эльфийские запасы. Хорошо, что в Пути было холодно, мясо не испортилось.
        - Мальчик с трудным детством, - проворчал Проводник. - А у кого оно было легкое? Ты вон до сих пор его в себе носишь, хотя пора бы и забыть...
        - У меня, - сказала Лена. - У меня детство было легкое. Мама и папа любили. Про войну только в книжках читала. И вообще...
        - Я ж не об этом, Делиена. Он до сих пор несчастный одинокий мальчик. А пора было бы научиться быть взрослым, то есть думать и людей ценить...
        - А много я встречал людей вроде вас? - перебил его шут.
        - А что ты с королем не поделил? - не остался в долгу Маркус. Лицо шута потемнело.
        - Вот ему я и имел неосторожность поверить, - произнес он. - Забыл, что прежде всего он король, а уже потом человек. И я для него прежде всего был шут, а уж потом... человек. Ты, Маркус, просто не знаешь, какой там... гадючник.
        - Не знаю? - усмехнулся Маркус. - Я ж таки из Гаратов, хоть провинциальный, да аристократ... был когда-то.
        - Гараты вроде всегда гвардейцами были, - заметил шут. - Или стражами.
        - Гараты всегда были бойцами, - поправил Маркус. - Я научился шпагой махать раньше, чем читать, а верхом ездить - раньше, чем разговаривать. Тем более что война была.
        - А потом ваши края посетила Странница...
        - Умный, - хмыкнул Маркус. - Да. И я заболел... дорогой. Правда, первый раз на Путь вступил, когда мне уж лет тридцать было. Не помню. Давно.
        "Приготовься к очень долгой жизни, Светлая", - вспомнила Лена и испугалась. Ей не хотелось жить очень долго. Настолько долго, чтобы терять. Сколько проживет Маркус? А шут?
        * * *
        Шли они уже несколько дней. Не прячась, но и избегая больших дорог. Мужчины честно пытались заработать, но стоило крестьянам увидеть Лену, они немедленно начинали тащить ей разнообразную еду, молоко и даже что-то вроде бражки - сладкий хмельной напиток, который очень понравился мужчинам. Не возникало и проблем с ночевкой - Лену устраивали с полным комфортом, мужчины без проблем высыпались где-нибудь на сеновале. Для них топили бани - ну совершенно такие же, как было у половины знакомых дачевладельцев, обязательно приносили попробовать что-нибудь нового урожая и с трепетом ждали ее реакции.
        Но, как ни странно, ночевать под открытым небом ей нравилось больше. Наверное, просто потому, что она не оставалась одна. Плохо было, когда на несколько дней зарядили дожди, и даже замечательный эльфийский плащ промок и стал тяжеленным, как тулуп. Как назло, ни одной деревни не попадалось, ночевать приходилось в наспех сооруженных шалашах. Дождь в них почти не проникал, но одежда все равно была мокрой, Лена отчаянно мерзла. Поэтому когда тучи наконец разошлись и солнце быстро высушило траву, они устроили грандиозный привал, отмылись в озерце, развесили по кустам одежду, развели костерок, а Маркус взял лук шута и в одних трусах отправился охотиться.
        - Лена, - сказал шут, - ты сними платье, пусть просохнет.
        Лене стало грустно. И обидно. Все это время шут к ней не притрагивался, и она по старой привычке по всем винить себя думала, что он все-таки не может забыть красавца-эльфа. Что бы он ни декларировал, мужчины - собственники... А она сдуру сама призналась, что было хорошо. И вот результат: сними платье, только чтоб просохло. А и в самом деле...
        Шут покачал головой и начал расстегивать мелкие пуговки. Его холодные пальцы сильно дрожали
        - Замерз? - невольно спросила Лена.
        - Замерз? Нет, - усмехнулся он. - Думаешь, мне так легко каждый день видеть тебя и не иметь возможности прикоснуться? Ты простишь меня? Ну хоть когда-нибудь?
        - Так, - сказала Лена, отстраняя его руку. - Давай подробнее. Я думала, мы уже с этим разобрались, кто кого и за что прощает. И что... тебе мешает? Эльф?
        Он опустил глаза.
        - Эльф. Я знаю, что такое магия... в этом случае. По себе помню. А у женщин это... ну, куда сильнее. Я понимаю, что я после...
        Вообще-то Лена никогда не имела привычки драться, но шут получил такую полновесную затрещину, что у нее заболела ладонь. Он сидел перед ней на корточках и не удержал равновесия, смешно свалился на бок, недоуменно помотал головой. Лена отвернулась. Ну и черт с ним. Без океана она вполне бы обошлась, но так спокойно было чувствовать его руку на талии, так умиротворяли легкие, почти неуловимые прикосновения губ к волосам. Жаль. Впрочем, на что могла рассчитывать тетка в ее возрасте, да еще и не особо симпатичная. Конечно, шут не был писаным красавцем, особенно если сравнивать его с эльфами: лицо у него было слишком худое и бледное, нос длинноват, носогубные складки резковаты для его возраста, но мужчине красивым быть и не надо. А женщине - надо. Тогда мужчины не ищут дурацких оправданий, не списывают ничего на магию и...
        Шут осторожно прикоснулся к ее шее губами. Лена сунула назад локтем, как тогда, на площади, чтоб Маркус заткнулся, и тоже попала. Шут крякнул, но вместо того чтобы отстать, просто опрокинул ее на спину и прижал руки к земле.
        - Не дерись, - предупредил он, - я лучше подготовлен.
        Крапинки в глазах посветлели и заискрились.
        - Отстань!
        - Ну уж нет...
        Он легко переместился, не отпуская ее рук, легонько поцеловал в нос.
        - Лена, я дурак. Самый настоящий. Ну прости, а? Я привык мерить по себе, а ты совсем другая. Я... Лена, я просто боюсь, что ты будешь сравнивать меня с эльфом.
        - Буду! - злорадно пообещала Лена, но он не поверил, засмеялся счастливо, начал ее целовать, не забывая расстегивать пуговки на платье. А потом их унес океан. И ни с каким эльфом сравнивать она не собиралась. Потому что это было ни с чем не сравнимо.
        С трудом открыв глаза, Лена увидела над собой лицо шута - близко-близко, а позади сияло солнце и получалось, что вокруг его встрепанной головы - сияющий нимб.
        - Иначе, - прошептал он. - В этот раз - иначе... хотя я все равно ничего не помню. Мы здесь были или нет? Или я просто с ума схожу? Почему я ничего не помню? Но знаю, что... что... словом, я точно знаю, что хочу повторить!
        - Маркус сейчас вернется, - пробормотала Лена. - Успеешь еще.
        Ох как нравились ей его легкие прикосновения... вроде и не целует. Словно ветер задевает разгоряченную кожу. И странное-странное чувство...
        А ведь все, наверное, просто. Впервые шут снял с нее платье, впервые был полностью раздет сам. Их тела соприкасались. Чем больше площадь соприкосновения, тем больше силы она дает, но никто не может взять больше, чем способен вместить - так, может быть, он возвращает силу, а она снова отдает, и этот вихрь и оказывается океаном?
        Издалека донеслась песня, которую старательно горланил Проводник. Шут сморщился.
        - Не вовремя...
        - Ты лучше ему спасибо скажи.
        - Скажу, - пообещал он, отстраняясь. - Ну вот, а платье не просушили... Погоди. Я тебе сейчас свою рубашку дам, она уже сухая. Солнце жаркое, и платья твои высохнут. Наденешь потом зеленое, а?
        - А ты Маркуса прямо так встречать собрался?
        Шут хмыкнул и молниеносно впрыгнул в трусы. Лена торопливо натянула белье, надела сверху тонкую рубашку. Шут покачал головой:
        - Да, бедный Маркус... Ты знаешь, что у тебя красивые ноги?
        Его голова опять закрывала солнце, и опять сиял нимб. Лене внезапно стало холодно и страшно.
        - Не стой там, - попросила она, и шут сел напротив. Синяки на лице прошли, царапина на шее исчезла, а следов казни не осталось вовсе. Гладкая теплая кожа.
        - Откуда у тебя ожог? - удивилась Лена.
        - От амулета, - поморщился шут. - В эльфийском лагере был очень сильный маг... может, даже не один. Амулет реагирует на магию. Светится и сильно нагревается. В какой-то момент... я чуть не заорал, так больно стало. Перед тем как мы тебя увидели. Видно, кто-то применил Высшую магию.
        В это время Лена видела казнь юного эльфа. Магия это была или боль отца?
        Появился Маркус. Выглядел он смешно: в трусах, сапогах, с луком за плечами и парой крупных куроподобных птиц в руке. Шут заметно оживился.
        - О, это вкусно!
        - Пока нет, - отрезвил его Маркус. - Ощипи-ка для начала!
        - Может, я? - предложила Лена. Маркус фыркнул:
        - Позволь усомниться в том, что ты можешь ощипать и выпотрошить птицу. Нет уж, сиди. Пусть этот отрабатывает свой кусочек.
        - Непременно отработаю! Лена, это такая вкуснятина... Сколько стрел потратил?
        - Две. И обе вернул. Я не самый лучший в мире лучник, но с десяти шагов попасть во влюбленную парочку могу.
        Шут расхохотался.
        - Да их можно было голыми руками брать!
        - Лук хотел проверить, - объяснил Маркус. - Я, честно говоря, предпочитаю арбалеты.
        - У арбалета точность не такая, - покачал головой шут, резко ощипывая птицу. - И бьет не дальше длинного эльфийского лука. Я даже с этим точнее выстрелю на двести шагов.
        Лена поджала ноги, чтоб не смущать Маркуса. Он давненько обходится без женщины, да еще их деликатно оставляет... Она потянулась и поцеловала его в щеку. Маркус заворчал, как старый пес, которого хозяин разбудил чесанием уха. Шут снова засмеялся.
        - Ну и ладно, - улыбнулся Маркус. - Помирились, я вижу.
        - А хотелось бы мне знать, почему ты так озабочен нашими отношениями? - выдергивая длинное перо из птичьей гузки и втыкая его себе в волосы, спросил шут. Маркус пожал плечами и сделал вид, что чрезвычайно озабочен проверкой высыхания штанов. Шут ткнул его длинной ногой в бок. - Не увиливай от ответа. Если мне хочется что-то знать, я могу потратить на выяснение много времени. Очень много времени. Лучше уж сразу скажи.
        - Сказал бы, если б знал. Вижу, что вы не такие, как обычные влюбленные парочки. Даже не уверен, что влюбленные. Связывает вас что-то, и крепко. Я ведь чуток вижу... ну, ауры, например, если кто-то сильные чувства испытывает - гнев, ярость... А вы... знаете, ребятки, когда вы рядом сидите, тоже вижу. Только она у вас одна на двоих. Когда порознь - нет, а когда вместе - есть. Я не знаю, что это значит, не обучался. И не видел раньше, хоть и живу немало. Особенные вы.
        - Лена - точно, - кивнул шут, - А я обыкновенный парень. Честно. Если бы во мне что-то было, Верховные маги заметили бы. Карис бы увидел, он умеет немножко просматривать будущее, а уж мое он не мог не посмотреть, мы все ж приятели.
        - А почему тебя так хотел убить Крон?
        - Ты б тоже захотел, - усмехнулся шут, - если б я тебя несколько раз на посмешище выставлял и в лужу усаживал с громким плюхом. Что может шут - только смеяться. Вот я и отводил душу.
        - У нас шут - тот, кто должен веселить, - вздохнула Лена. - А правду говорить - это так, побочный эффект.
        - У нас тоже, - удивился шут. - Думаешь, я веселить не умею? Я и потешные истории знаю, и насмешить могу, и колесом пройтись...
        - Ну-ка! - оживился Маркус. - Давай-ка колесом.
        Шут бросил в него недоощипанную птицу и лихо, как олимпийский чемпион по гимнастике, прошелся колесом, сначала плавно, потом прыжками на руки на ноги и закончил потрясным сальто, Лене даже померещилось, что двойным. Возвращался он на руках, смешно дрыгая длинными тонкими ногами. Подойдя, он свернулся в двойной морской узел, выглянул из-под левой ноги и сообщил:
        - Я и жонглировать умею. И акробатом могу, как видишь. С фокусами хуже, только мелкие всякие, которые без магии. А если начну истории рассказывать - животы со смеху заболят.
        - Не знал бы, что ты шут, сроду б не поверил, - покачал головой Маркус, хлопая его по заду. Шут развинтится в нормальную позу и грустно сказал:
        - Мы встретились не в лучшее время... Я вообще-то веселый... был раньше.
        - Я чувствовала твой взгляд там, на площади. Физически. Будто ты мне волосы поправлял или щеки касался. Даже когда спиной стояла.
        - Точно, - подтвердил Маркус. - Все дергалась и оглядывалась, когда ты на нее смотрел.
        - А тебя я и не заметил, - улыбнулся шут. - Честно. Лену увидел - в голову стукнуло: она. А что "она" - не знаю... И сейчас не знаю.
        - Зануда, - констатировал Проводник. - Все тебе надо знать. Зачем? Вот ты, вот она - ну что тебе еще? Лена, посмотри, там у нас еще хлеб остался?
        - Остался. Даже вы не способны сожрать каравай зараз.
        - Не способны? - усомнился шут. - Плохо ты нас знаешь. Я, как все худые, любого толстяка переем. Лена... дальше мы куда?
        - Это не ко мне. Это к Маркусу. Где он Путь найдет. Я ведь ничего такого не чувствовала ни около Пути, ни на нем, ни даже на границе.
        - Это потому, что у нас пути разные, - пожал плечами Маркус. - Тебе и не нужен Путь. Ты ходишь как-то иначе, но нам этого не дано. Мы к вечеру... ну, может, к ночи доберемся до одного моего знакомца... Он мне должен... в общем, довольно много должен. Заглянем. Купим лошадей, а там... Есть еще Путь, я направление чувствую, но вот сколько до него ехать, не скажу. Довольно далеко.
        - А мы не подведем твоего знакомца?
        - Вряд ли столичные новости сюда уже дошли. Да и... я все ж не государственный преступник. В крайнем случае пара лет в крепости, а скорее изгнание. Даже Стража, не приведи ветер столкнуться, сквозь пальцы посмотрит.
        - А если столкнемся? - испугалась Лена. Шут пожал плечами.
        - Если повезет, не обратят внимания. Я не думаю, что Родаг распорядился оповестить Стражу. Я ведь... ну вроде как покаялся. Немногие знают, что произошло на самом деле, и даже догадываются немногие. А уж тебе точно бояться нечего. Ты можешь ходить везде.
        - Он же сказал "уходи"...
        - Мало ли что он сказал, - лениво-лениво протянул Маркус. - Если я сейчас солнцу скажу "уходи", что-то изменится? Оно послушается? Делиена, нет у людей над тобой власти. Ни в одном мире, о котором я хотя бы слышал. Я думаю, Родаг просто хотел, чтоб мы не появлялись в столице... Знаете, там, на опушке такой земляничник... Шут, ты только штаны надень.
        Шут надел штаны, Лена, заставив Маркуса отвернуться, натянула платье - еще влажное черное, не ползать же по траве в светло-зеленом. Проводник выдал им маленькую корзинку и велел без полной не возвращаться.
        Они честно набрали корзину земляники, крупной, одуряющее ароматной, посидели на поваленном дереве, обнявшись и ничего не говоря, и так это было хорошо, что ничего другого и не надо... Эльф говорил: должно получиться кольцо. Кольцо из его рук, например. То есть из их рук. Может, действительно эта сила курсирует между ними произвольно, превращаясь в океан. Ведь с эльфом все было, так сказать, традиционно. Как в книжках пишут, в кино показывают, девчонки говорят... то есть говорили. Нормальное проявление чувственности. К тому же эльф очень постарался. Наверное, стихия выплескивается в самый пик, вот он из кожи вон лез, чтоб этот пик обеспечить. А вот как ему с замороженными жизненными процессами удалось себя до нужной стадии довести? Маркус вон на Пути не смог... или наврал, что не может. С него станется. Впрочем, эльф - маг, может, просто приказал одной части тела: восстань, мол, а то так навек и... того. Кто их разберет...
        Если быть честной с собственной персоной, то Лена бы осталась у эльфов еще, несмотря на все неприятные воспоминания о приятном. И не ради прекрасных синих глаз Лиасса. От синих глаз ее как раз в дрожь бросало. Ей хотелось узнать побольше, хотя бы о себе, но эльф так скоропостижно их выставил. То ли и правда чтобы спасти, то ли какие другие причины имел, разве ж теперь узнаешь. Что вообще теперь узнаешь... Что там? Как идет эта кровавая война? Если у эльфов перспектива такой казни, драться они будут безрассудно и вряд ли очень гуманно. И весьма вероятно, с помощью магии. Что может Лиасс, если Великие маги - его ученики? Может, он просто разнесет вдрабадан столицу безумного короля с библейским именем? А может, Лиасс навешал ей лапши на уши и насчет войны, и насчет Лота, и насчет всех этих безумных обычаев. Не узнать. Лена погладила каплю лавы на груди.
        Шут вздрогнул и ахнул.
        - Что? - испугалась Лена.
        - Что это было?
        Кольцо! Шут обнимал ее за плечи левой рукой, правой держал ее за руку, а она левой прикоснулась к амулету.
        - Тебе было больно?
        - Нет... Странно. Будто... Лена, это твоя сила?
        - Наверное, - вздохнула она. - Эльф говорил, что никто не может взять больше, чем способен вместить. Даже он.
        - Зачем тогда надо было... с магией... - проворчал шут. Лена вывернулась, слезла с дерева.
        - А ты не помнишь, что мне в сарае говорил? "Ты дала мне силу, я могу только подарить тебе радость". Может, он тоже...
        Шут легко (куда легче и изящнее, чем она) спрыгнул на землю, взял ее за плечи и заглянул в глаза.
        - Ну прости. Это было глупо. Я просто ревную.
        Лена высвободилась.
        - А ты уверен, что до сих пор не просто "хочешь подарить мне радость"?
        - Что не просто - уверен. Но хочу. Ты мне нужна... больше, чем я тебе. Лена, это не просто... - Он медленно опустился на колени. - Чем хочешь клянусь. Ты моя судьба, счастливая или проклятая, но я с тобой.
        - Встань, - испугалась Лена, - я ж не бог, чтоб передо мной на коленях стоять.
        - У нас перед богом на коленях не стоят, - покачал головой шут. - Это знак подчинения. Покорности. Я в твоей власти. Я приму от тебя все. Пусть это кажется тебе диким, ну что ж, у нас такие нравы. Ты помнишь, когда я Родагу в верности клялся, я на одно колено вставал, а когда смерть принять был готов, - на оба? Я хочу, чтоб ты знала: ничего, кроме тебя, нет. Никого. Скажешь умри - умру. Скажешь убей - убью. Скажешь - нарушу клятву верности, пусть даже это меня убьет.
        - Не надо, - прошептала Лена. Он снова покачал головой:
        - Тебе - нет. Это нужно мне. Может быть, и ты поймешь потом, что значит слово шута. Лена, я знаю, что ты не попросишь сделать что-то дурное. И тем более не прикажешь. Маркус основательно прочистил мне мозги. Но я хочу чтобы ты знала - я сделаю все. Не сомневайся во мне, пожалуйста.
        - Знаешь что... Достало меня ваше средневековье! Ваши позы, ваши клятвы, ваше легкое отношение к смерти... Ты вот эльфа вспомнил, а как ты думаешь, он еще жив? Жив еще тот мальчик, которого ты чуть взглядом не испепелил? А Ариана жива? Сколько крови там уже пролилось и сколько еще прольется?
        Шут не стал вставать, потянул Лену вниз, обнял и крепко прижал к себе.
        - Мы дикие, жестокие и привычные к крови и смерти. Я знаю. И там, наверное, действительно кровавая бойня. Эльфы... знаешь, эльфы редко сдаются. Чаще умирают. Но разве в твоем мире нет войн? Разве в твоем мире совсем недавно не придумали сжигать людей в печах? Какая разница, Лена, заживо скормить собакам или деловито заживо сжечь в печи? Это не зависит от мира, Лена. Это в природе людей, и случается, что приходит в мир массовое безумие, и людей гонят в печи или скармливают собакам, именно безумие, потому что не может человек в здравом уме совершить такого - и даже просто знать, что такое совершается рядом. Мы можем вернуться туда, можем ввязаться в эту войну, можем даже выжить. Мы с Маркусом. Но не ты. Потому что я не знаю, чем может обернуться война, в которой примет участие Светлая.
        - Но Лиасс...
        - Лиасс не случайно отправил нас именно в тот момент. Знаешь, маг, в присутствии которого мой амулет раскаляется, ничего просто так не делает. У него были немалые причины поступить так, а не иначе. И уверена ли ты, что он не рассуждал так же, как и я?
        - Он не хотел, чтобы убили вас.
        - Уверяю тебя, эту потерю он бы пережил легко. Даже не заметил бы. Нет, Лена, он хотел удалить из своего мира тебя. Может быть, чтобы спасти - тебя или свой мир. Может быть, не поэтому. Эльфы не самый простодушный народ. Я много читал о них.... ты понимаешь почему. Они даже не коварны. Они просто принимают в расчет только свои планы и свои мысли. Людей для них просто как бы и нет. Я не говорю, что это плохо, просто они такие и есть. Мы очень похожи - и мы совершенно чужие. Никогда человеку не понять эльфа, а эльфу - человека. Я думаю, Лиасс хотел сберечь тебя, и именно потому, что благодарен тебе. Я видел это в его глазах, понимаешь? Ты действительно спасла его жизнь и дала ему время...
        Он замолчал так резко, что Лена без особенного труда продолжила его мысль: дала ему время подготовиться к войне, а что может наделать маг такой силы, вряд ли мог вообразить даже шут, который магии повидал все-таки больше.
        - Я знаю, - шепнула Лена. - И все же они имеют такое же право на жизнь. И бороться за свою жизнь они тоже имеют право. Любой ценой.
        - Любой, - согласился шут. - Но мы вряд ли узнаем, что там будет. И стоит с этим смириться. Наверное, ты в первый раз видела народ на пороге войны. Ты вспоминаешь эльфа и думаешь, жив ли он.
        - Я думаю, убивает ли он.
        - Убивает. Лена, на войне всегда убивают. Или ты, или тебя. Ты можешь вернуться в свой мир, только это уже не поможет. Ты увидела - и запомнила. Ты теперь все время будешь думать не о войне вообще, а о том, что эльф, который тебя целовал и был так ласков, теперь убивает. Или убивают его. Такая у нас жизнь, Лена. И я, если понадобится, пойду убивать и умирать. И Маркус. Это нормальная мужская работа - убивать себе подобных.
        - Нормальная? - почти взвизгнула Лена и умолкла. У шута были тоскливые усталые глаза.
        - Нормальная, - повторил он. - Так было. Так есть. И так будет еще очень долго. Всегда найдутся люди, готовые убивать эльфов за то, что они эльфы. Найдутся и эльфы, готовые убивать людей только за то, что они люди.
        - Но когда-то не эльфы пришли в мир людей, а наоборот...
        - А до эльфов это был еще чей-то мир. Это - история, Лена. Это - спираль. Как человек - приходит в мир, живет, умирает. Народ приходит в мир, живет, исчезает. Сколько народов даже следа о себе не оставили? Это - жизнь. Не стоит принимать так близко к сердцу.
        - А что стоит?
        - Стоит - жить, - тепло улыбнулся шут. - Жить, любить, а когда придет время - умирать. Пока ты помнишь эльфа - он немножко жив. Пока он помнит тебя - жива ты. Не стоит из-за этого плакать.
        Лена положила голову ему на плечо. Можно подумать, она этого не знала. Уж по крайней мере, в книжках читала, да и самой нечто подобное приходило в голову. Абстрактно, как пришло, так и ушло. Ужасала ее война в Чечне, ужасали теракты - только все это было далеко, только отзвуки долетали: а у Кати Морозовой сын из Введенского района не вернулся, а у Виктора Петровича вся родня из Гудермеса уехала в Россию, кто жив еще... Лично ей не приходилось разговаривать с человеком, который завтра пойдет на войну. Ей не приходилось видеть, как человека бьют кнутом на площади. Ей даже не приходилось ложиться в постель с одним, чтобы не дать умереть другому. Ей вообще ничего делать не приходилось. Так... на работу ходила, с друзьями общалась и книжки читала. Грядки на даче у друзей иногда еще полола, но неохотно. Очень насыщенная жизнь.
        Шут прижимался щекой к ее волосам, легонько поглаживал по спине. Ей не приходилось стоять на коленях в обнимку с мужчиной, который готов защищать ее от любой напасти, даже от нее самой. Столько времени зря потеряно... Она обняла его за талию. Век бы так простояла, если б не проклятое ушибленное в метро колено.
        - Пойдем? - спросил он. - Маркус уже заждался, наверное.
        Маркус дегустировал птичье крылышко, причмокивая от удовольствия. Лене он выдал солидный кусок грудки. Птица и впрямь была вкуснейшая, нисколько не похожая ни на курицу, ни на индюшку, ни на гуся, а другой дичи Лена не ела. Разве что здесь, но такой замечательной - нет.
        - Долго вы, - заметил Маркус, зашвыривая обглоданную косточку за спину. - Надеюсь, не зря время провели?
        - Не так, как ты думаешь, - улыбнулся шут одними губами. - Говорили. О войне, мире и природе людей. Даже если они эльфы.
        Маркус покачал головой.
        - Печальная тема. Я постараюсь найти мир, где войны редки... как здесь. А можем попробовать выбраться из королевства... Только я не уверен, что в других местах так же спокойно, как здесь. Родаг - неплохой король.
        - Рина - неплохая королева, - согласился шут. - А я их подвел. Погоди орать, Проводник. И короли нуждаются в поддержке.
        - Да ну? А что ж привело тебя на эшафот?
        Шут вздохнул.
        - Он не хотел. Но короли не всегда делают то, что им хочется. А я действительно... нарывался. Королеву оттолкнул при людях. Советнику в челюсть засветил. Я ведь только говорить мог, что вздумается, но не делать.
        - Бедный, бедный, - поддразнил Маркус. - Вот к чему приводит несчастное детство. Собаку бы завел.
        - У меня была собака, - не поддаваясь на подначку, ответил шут. - Но закон защищает только шута, а не его собаку. Так что больше я не пытался найти того, кто будет меня любить.
        - А о законе можно подробнее? То есть ты мог говорить что угодно, а тебе за это и в морду было нельзя?
        - В морду было можно. Только назавтра король бы спросил, кто дал мне в морду, а я не смог бы соврать. Шут - собственность короны. Родагу не нравилось, если кто-то стремился повредить его собственность.
        - А, скажем, на поединок тебя можно было вызвать?
        - И признать равным себе? То есть да, можно. Вызывали. И Родаг даже разрешал драться. Только вот никто не стремился меня убить, чтоб не навлечь на себя его гнев.
        - А уметь фехтовать тоже входит в обязанности шута?
        - Конечно. Я ведь и защитить должен был уметь при необходимости.
        - Ты неплохо дерешься, хотя бывает и получше, - признал Маркус. Шут запустил костью в ближайший куст.
        - Я хорош в рукопашной. Стрелок неплохой. Меч - это не мое оружие.
        - Ну да, ты ж фермер. Землю-то пахать умеешь?
        - Нет, - засмеялся шут. - Косить умею, коров доить, стричь овец...Снопы вязать. Что мальчишке доверяли. Где там наша земляника? Люблю сладкое.
        Лене захотелось шоколадку. Темную. С орехами... Но здесь такого слова никто и не слышал. Эх, и в том мире были свои приятности.
        * * *
        Маркус предусмотрительно заставил ее надеть сапожки, и оказался прав: трава-то высохла, но шли они по дороге, и грязища была... ну такая вполне сибирская. Второй месяц здесь... уже почти два. Дома был конец июня, значит, сейчас конец августа, откуда земляника? Она давным-давно должна была кончиться. Она спросила Маркуса, и тот прочитал ей длинную лекцию об особенностях местного климата. Здешняя Сибирь (королевство, кстати, называлось Сайбия, ладно хоть не Сайбери, а столица - Сайба) была не столь суровой. Лето не было коротким и малоснежным, тепла ожидали еще долгого, а вот зима была короткой - снег лежал никак не дольше трех месяцев. Однако Лена смутно представляла себе пешее зимнее путешествие - или в теплые края уходить, или оседать где-то. Какого-то особенно долгого ненастья Маркус не помнил, и тем более не помнил шут, - ни особо лютых морозов, ни убийственной жары, ни бесконечных ливней, неурожаи случались, но чаще не по вине стихии, а как следствие войн, но войн давно не было, и народ Сайбии жил совсем неплохо и уж точно не голодал. Вот, говорят, где-то в Африке плохо, а в обозримых землях
особенно не жалуются. В земле росло все. Из серии "воткни оглоблю - будет дерево". Охотно плодились овцы и птицы, коровы исправно давали молоко, только, конечно, требовало это крестьянского труда. Еще бы... Лена с ужасом вспоминала времена, когда принято было сажать картошку, потому что магазинную есть было нельзя, а на рынке покупать считалось буржуйством. Лена бы предпочла вовсе ее не есть, лишь бы не мучиться в поле с лопатой.
        Лена рассказала им о мероприятиях под названием "помощь подшефному совхозу". Они просто не поняли: то есть как это - послать Гильдию, скажем, белошвеек помогать полоть морковку? или Гильдию бойцов - капусту осенью рубить? им даже орудий труда выдавать не надо - мечами поработают... Дикий мир, Делиена, совсем дикий. Человек должен заниматься своим делом, лучше всего тем, к которому он расположен, а не работают одни аристократы, им некогда, они интригуют. Тогда она рассказала о причудах "новых русских", что вызвало разговоры, напомнившие Лене тоску иных ее знакомых о "твердой руке". Правда, шут и Маркус под "твердой рукой" подразумевали короля и его наместников: не сильно-то позволялось аристократии разгуляться, хотя, конечно, свободы у "сливок общества" было побольше.
        Уже совсем стемнело, когда возник замок. Не большой барский терем, а самый настоящий замок-крепость. С башенками. Со рвом и мостом на цепях (ржавых, по заверению Маркуса). Они сошли с дороги.
        - Я так думаю, шуту туда все ж лучше не соваться. А я схожу. Вы подождите.
        - Если не вернешься?
        Маркус подумал.
        - Вернусь. Так что ждите через пару часов.
        Шут расстелил на влажной от росы траве одеяло. Было промозгло. Все же август, ночи уже холодные. Правда, эльфийский плащ был чудесно теплым, и они завернулись в него оба. Шут ласково поглаживал Лену... где придется. Приходилось все больше на талию.
        - Тяжело тебе у нас, - заметил он. - Ты похудела.
        - Я всю жизнь об этом мечтала, - сказала Лена. - На диете сидела, даже в спортзал ходила. А оказывается, всего-то надо было по свежему воздуху пешочком...
        - А почему мечтала?
        - Любишь толстых?
        - Толстых не люблю. А ты была толстой? Не заметил. Ох, знала бы ты, чего я хочу...
        - Знаю, - буркнула Лена. - Нетрудно догадаться. Туда, в замок, чтоб ванну с горячей водой, а потом нормальную постель. Мягкую и чистую.
        - В нормальную постель. Мягкую и чистую. С тобой. Не веришь? Ну, убедиться-то легко, - он тихонько засмеялся и поцеловал ее в висок. Где уже два месяца отрастали седые волосинки среди темных. Седеть Лена начала не так давно, но красила волосы тщательно, почти в свой собственный цвет, потому никто и не догадывался.
        - Почему у тебя столько седых волос? Ты ведь молодой совсем.
        - Так, - неопределенно заметил шут. Лена надулась. - Ну прости... Это смолоду. результат коррекции. Мне трудно давалось. Начав, ее нельзя прекратить. Маги думали, я не выживу. - Он мальчишески улыбнулся. - А я цепкий.
        - Не дождетесь, - пробормотала Лена, вспомнив анекдот про Рабиновича. Шут заинтересовался, пришлось рассказывать, потом объяснять, потом вдаваться в историю евреев и историю антисемитизма, в истоки еврейских анекдотов, которые они часто сами про себя и выдумывают, вспоминать еще несколько анекдотов - и шут весело хохотал и рассказывал ей смешные анекдоты о кайтах - местном варианте чукчей.
        И вдруг оборвал себя.
        - Маркуса давно нет. Больше двух часов.
        Дальнейшее ожидание было уже не веселым. Время тянулось, и чем ближе к утру - тем дольше. Когда начало светать, Лена спросила:
        - Мы же его не оставим?
        - Нет. Я схожу...
        - Нет, схожу я.
        - Лена, ты всерьез думаешь, что я отпущу тебя одну? Не дождешься.
        - А ты всерьез думаешь, что я тебя одного отпущу?
        Вспомнились американские фильмы, где герой, не желая рисковать другом, вырубает его аккуратным нокаутом и под горькое "sorry" отправляется крушить врагов в одиночку. Будь Лена Шварценеггером, она так бы и сделала, но поблизости не имелось кирпичей, а без помощи тяжелых предметов ей не удалось бы вырубить даже кошку, не то что шута. Поэтому они молча встали, шут вскинул на плечо их изрядно похудевший багаж и решительно зашагал к мосту. Лене пришлось догонять его бегом.
        В нежном утреннем свете замок казался декорацией. Был он невелик, крепостная стена сильно напоминала кремлевскую ровной кладкой темно-красного кирпича и аккуратными зубцами наверху. Ворота были закрыты. Шут побарабанил кулаком во врезанную в мощные ворота узкую дверцу и невольно отступил, когда в проеме появился стражник в кирасе и приказал:
        - Войди.
        Шут глянул на Лену.
        - А я могу войти, гвардеец?
        - Прошу, Светлая.
        Он поклонился, уступая ей дорогу. Шут неохотно шагнул следом. Их провели в сам замок, тоже очень похожий на декорацию: по стенам было развешано слишком много гобеленов, секир, мечей и щитов. В небольшой холодной несмотря на огонь в камине, комнате под охраной нескольких стражников сидел понурый Маркус и не менее понурый толстячок, видно, хозяин. Взглянув на них, Маркус покачал головой, а офицер в белой кирасе удовлетворенно кивнул:
        - Я же говорил, Проводник, что они придут сами.
        - Ну и дураки, - огрызнулся Маркус. При нем не было оружия, а вот короткий подсохший порез на шее был. Это называется "нож к горлу". Или меч.
        - Проводник Маркус Гарат и бывший королевский шут, - возвестил офицер, - вам предписано явиться в Сайбу. Вы пойдете добровольно, или вас доставят в цепях. Отдай мне оружие, шут.
        Шут снял лук и колчан со стрелами, отцепил от пояса кинжал, а взамен получил сияющий металлический браслет. Стражники оттеснили его в сторону. Он прислонился к стене и посмотрел на Лену.
        - Мне тоже предписано явиться в Сайбу? - вежливо поинтересовалась она. Гвардеец вроде даже испугался:
        - Что ты, Светлая! Как можно приказывать тебе?
        - Нет у нас выбора, - буркнул Маркус. Шут кивнул и тихо произнес:
        - За все надо платить.
        - Гвардеец, - еще тише произнесла Лена, чувствуя, как подступают слезу - к глазам, к горлу, даже к ушам, - мы хотели уйти из этого мира. Действительно. Что нужно королю от моих друзей?
        Шут сделал было шаг, но охнул и шарахнулся назад, ударившись затылком.
        - Стой на месте, - скомандовал гвардеец, - если не хочешь неприятностей. Проводник! К стене!
        Маркус присоединился к шуту и сказал с укором:
        - Зря вы пришли, - и тоже дернулся назад, и тоже стукнулся затылком. И тут встал еще один, такой неприметный, вроде самой Лены, такой серенький, что сразу стало ясно, чей он сотрудник.
        - Довольно, гвардеец, - прошелестел он, и тот щелкнул каблуками и звякнул кирасой. - Маркус Гарат и бывший королевский шут, я полагаю, у вас действительно нет выбора. Светлая, я всего лишь гонец, но, может быть, ты позволишь мне сказать несколько слов от себя лично?
        Он стиснул пальцами какой-то амулет - сразу воцарилась абсолютная тишина - и продолжил:
        - Возникли некие обстоятельства, которые вынудили короля послать стражу на поиски твоих спутников. Я полагаю, им не угрожает ни немедленная казнь, ни даже суд. И еще я полагаю, что король будет крайне благодарен тебе, Светлая, если ты согласишься посетить Сайбу.
        - Не думаешь же ты, охранитель, что я оставлю их? - удивилась Лена.
        - Нет. Я - не думаю. Я скажу тебе больше, Светлая. Что-то неладное происходит в Сайбии. И как-то это связано с твоими спутниками.
        - И со мной?
        - Я не знаю. Я всего лишь сыщик, Светлая. Я ищейка короля. Но мне кажется, что король нуждается в тебе.
        - Успокойся, охранитель. Я не оставлю своих спутников. Никогда не оставлю. Только позаботься о том, чтоб гвардеец больше не причинял им боли.
        - Не в моих силах, если они нарушат правила.
        - Не нарушат.
        - Тогда обещаю тебе это.
        Он снова стиснул амулет, и в мир вернулись звуки. Интересная штука. Шут и Маркус встревоженно, и неизвестно кто больше, следили глазами за Леной, однако стараясь не делать резких движений. Лена шагнула к ним, и оба синхронно вздрогнули. Охранитель покачал головой, а Лена резко развернулась к гвардейцу и ласково спросила:
        - Это как понимать? Они разве нарушили какое-то правило? Стоят себе смирно и не шевелятся. Что ты себе позволяешь, стражник?
        - Тебе нельзя с ними разговаривать, Светлая.
        - Мне - нельзя? - искренне удивилась Лена. - Это ты так решил? Или король Родаг? Запретить мне? Очень интересно.
        - Если ты захочешь поговорить с ними, то должна...
        - Должна? - самым сладким голосом спросила Лена. - Охранитель, разве я кому-либо что-либо должна?
        - Разумеется, нет, Светлая, - вздохнул охранитель.- Гвардеец просто ретив... не в меру.
        - Я должен обыскать их, - сообщил гвардеец. Против этого Лена не возражала. Маркус поднял руки и терпеливо ждал, пока офицер старательно шарил по его телу; нащупав амулет, решительно его снял. Маркус хмыкнул. Шут тоже безропотно позволил себя обыскать, но вот амулет не снимался - цепочка оказалась слишком короткой. Гвардеец рванул что было сил, но единственным результатом было только то, что шут не удержал равновесия и упал у его ног, схватившись за шею. Посмотрев снизу вверх, он сказал:
        - Амулет можно снять только вместе с головой. Если короля это устроит - приступай. Но не родился еще человек, который сможет порвать цепочку гномской работы.
        - Меня обыскивать будешь? - медово поинтересовалась Лена. - Или все же воздержишься?
        - У меня нет никаких приказов насчет тебя, Светлая, - с сожалением сказал гвардеец, ставя на стол их дорожную сумку и расстегивая ремень.
        - Давай, давай, - подбодрила Лена, - поройся в моем белье.
        Шут фыркнул, а Маркус откровенно захохотал - впрочем, веселились они недолго, браслеты мигом привели их в крайне серьезное расположение духа. Гвардеец героически порылся в сумке, а там действительно ничего не было, кроме хозяйственных мелочей, белья и зеленого эльфийского платья. Мужчины не давали ей нести даже свои вещи. Лена хихикнула, когда он вытащил лифчик и, покраснев, торопливо засунул его обратно.
        - Нравится? Там еще трусики есть. И туфли. Кстати, будь любезен, дай-ка мне туфли, у меня ноги в сапогах устали.
        Лена и правда с облегчением переобулась. Что понадобилось Родагу? Верить охранителю она не спешила. Во-первых, верить спецслужбам любой страны в любом мире не стоит. Во-вторых, Родагу могла понадобиться именно она, а он, вероятно, считает, что нет другого способа заманить Светлую, кроме как держа на цепи ее друзей. Как Лиасс. Ну и дурак в таком случае, потому что можно было бы просто попросить прийти. Она бы пришла. Наверное.
        Хозяин замка с тоской и виной смотрел то на Лену, то на Маркуса. Ему тоже выбора не оставили. Даже из помещения не выпускали. Разумный сыщицкий ход: куда может податься Проводник, как не к старому приятелю, который ему должен, особенно если учесть, что имущества у Проводника было только то, что на нем надето. Так, видно, и разослали засады по друзьям Маркуса, может, даже на ферму, где жил когда-то шут... Хотя вряд ли. Его даже по имени не называют - просто бывший королевский шут. Он никто в этом мире. А для Лены - все.
        - И когда отправляемся?
        - Если позволишь, Светлая, то немедленно, - поклонился охранитель, покопался в кармане длинного жилета, вытащил еще один амулет, направил его на стену и сжал. Стена исчезла, вместо нее открылось чистое поле и скромный домик вдалеке. Переносной телепорт. И никакой камеры нуль-транспортировки. Подкачали Стругацкие, не додумались...
        - Надо спешить, амулет одноразовый, - сказал охранитель. Солдаты резво повыскакивали в чисто поле, следом гвардеец выгнал (явно не без помощи браслета - ну что за садист, он мне еще за это заплатит!) обоих пленников, вышел сам, а охранитель подхватил сумку и сделал Лене приглашающий жест. С поклоном. Ох, не нравились ей поклоны этого типчика... Российский стереотип, наверное. Не верь гебистам.
        Солдаты поглядывали на Лену виновато, а на начальника - осуждающе, но, конечно, когда он отворачивался. До арестантов им дела не было: велено доставить - доставим, а вот со Светлой обращаться надо поуважительнее. Когда путь им пересек ручей, один из солдат, не спрашивая, подхватил Лену на руки и перенес ее на другой берег, чтоб она, не дай бог, ножки не замочила. Гвардеец вошел в домик, а Лена тут же подошла к мужчинам.
        - Больно?
        Шут помотал головой. На шее слегка кровоточила ссадина - этот придурок перестарался.
        - Вы уж постарайтесь вести себя прилично, хорошо? Особенно ты, - она прикоснулась к щеке шута. Довольно демонстративно. Наблюдая краем глаза за дверью, Лена ловко поймала момент и поцеловала шута к щеку, как могла, нежно, чтоб гвардеец увидел, кого обижает. И подумал, чем это может обернуться. Кажется, ее слова могут материализоваться. Если в это верил даже Владыка эльфов, то уж простой гвардеец просто обязан быть в этом убежден. Тем же краем глаза она заметила, что гвардеец остановился и ошарашенно уставился на нее. Шут прыснул: он-то прекрасно все понял, а чтоб его смешок не был замечен, пришлось поцеловать его не в щеку, а он без всякой показушности, зато с удовольствием ответил...
        Солдаты смотрели на шута благоговейно. Интересно, а Странницы вообще должны проявлять интерес к мужчинам или по рангу не положено? Маркус как-то обходил этот вопрос. Надо будет спросить...
        Если вообще получился спросить... Что там на уме у короля? И у короля ли? Ох устрою я им тогда, мало слез Светлой показалось, самолично собственную кровь пролью, посмейте только их обидеть...
        Им был предоставлен транспорт - карета типа "черный воронок" и лошади. Перед гвардейцем встал выбор: в карету Лену нельзя - там место для пленников, а верхом она ездить не умела. На решение проблемы у него ушло полчаса. Никакой силой не удалось бы ее усадить на лошадь рядом с гвардейцем. Охранитель взял весь риск на себя: Лене позволили сесть в черный ящик на колесах. Сидячих мест там было всего четыре, а людей набралось пять, но шут решил эту задачу быстрее гвардейца: просто сел на пол у ног Лены. Не без демонстрации.
        Ему было неудобно, впрочем, неудобно было всем, карету немилосердно трясло, потому что ехали быстро, и, приземляясь на пол после особо крупных ухабов, шут болезненно морщился. На физиономии охранителя пару раз промелькивало умиление, которое он старательно сгонял, и, на взгляд Лены, чересчур старательно. Не нравилось ей все это. Очень не нравилось. А делать что? Особенно с учетом магических наручников и этого садиста...
        Гвардеец поежился под ее неприязненным взглядом. Пусть помучается, пусть пресловутое равновесие летит к чертям. Если бы шут и Маркус нарушили правила, сделали что-то недозволенное, а то ведь так - для острастки. Власть получил, малюсенькую такую, но власть. Можно амулеты с шеи рвать...
        - Позволь спросить, Светлая. Это эльфийская работа?
        Охранитель любовался браслетом на ее руке. Он и правда был красив настолько, что Лене не верилось, будто чьи-то руки могли создать такую прелесть. Браслет состоял из чуть скругленных квадратиков, соединенных между собой и плотно, и в то же время подвижно, а на каждом квадратике что-то было вырезано: рассмотреть без очков Лене не удавалось. Металл был совершенно незнаком: вроде белый, как серебро, но под солнцем играл цветами спектра, а при свете костра отливал красным и золотым.
        - Эльфийская. А что?
        - Красиво. У меня тесть ювелир, и хороший, но такой красоты я никогда не видел.
        Тряхнуло так, что высокий гвардеец стукнулся головой о крышу кареты. Шут невнятно выругался и потер сидячее место.
        - Сейчас начнется хорошая дорога, - пообещал охранитель, словно ждал именно этого последнего ухаба, и не ошибся, дальше карета покатилась по гладкой дороге. Ехали долго. Лена непроизвольно поглаживала плечо шута, когда оно попадалось ей под руку, а попадалось оно почти постоянно. Ну совершенно случайно! Гвардеец злился, но не рисковал активировать браслет - а вдруг бы и ее как-то зацепило. Снаружи однообразно грохотали копыта, внутри молчали, даже охранитель перестал имитировать светскую беседу. Что потребовалось королю от шута? Передумал? Все-таки решил удавить? В интересах государства... Странно: шут вроде говорил не то чтоб о дружбе, но об отношениях достаточно близких. Ну, допустим, он действительно сам виноват и публичную - и символичную - казнь заслужил, но не смерть же. Во имя каких государственных интересов можно смотреть, как у тебя на глазах душат человека, которого ты сам же другом называешь? Нет. Что-то тут не так. И неслучайно шут не говорил о дружбе, хотя в целом слова плохого о Родаге не сказал. Наоборот - только хвалил. И король замечательный, и человек хороший. Странные
представления о "хорошести".
        Солнце стояло уже очень высоко. Окон в карете не было, кроме одного - и очень небольшого - в крыше. Вот в него солнце и жарило. Лена никак не могла отстраниться, охранитель любезно предложил ей свое место, но гвардеец вряд ли позволил бы пересесть шуту, и Лена отказалась. Когда карета наконец остановилась, у нее уже основательно болела голова и настроение оставляло желать лучшего. Солдат открыл дверцу, и гвардеец вытолкнул шута наружу, не дав ему даже встать. Правда, шут выпал как-то очень ловко, аккуратно сгруппировавшись, но локоть все-таки ушиб и от помощи солдата не отказался. Когда офицер занес ногу над ступенькой, Маркус мощно поддал ему под зад сапогом, и тот шмякнулся во весь свой могучий рост. Кираса загремела о камни, шут фыркнул, да и охранитель с трудом подавил улыбочку. "Старый дурак!" - прошипела Лена, и не ошиблась, потому что гвардеец немедленно активировал браслеты. Оба. У Маркуса подогнулись колени, а шут и вовсе просто опустился на брусчатку совершенно без сил. Лена выбралась из кареты и только собралась устроить гвардейцу Варфоломеевскую ночь, как появился старый знакомый
офицер из горских Гаратов, которого они вообще-то похоронили. Порядок был наведен мгновенно. Ретивый гвардеец изгнан в казармы, охранитель вынут из кареты, солдаты выстроены в две шеренги, пленники загнаны между ними... Перед Леной он склонился в глубоком поклоне.
        - Рад твоему возвращению, Светлая. Позволь мне проводить тебя.
        Лена позволила, потому что ее провожали в том же направлении, что и остальных.
        - Мы думали, что Крон... что он...
        - Он пытался, Светлая. Но я был к этому готов и, как видишь, жив и рад тебе служить.
        Ему Лена почему-то верила, хотя именно эти руки затягивали удавку на шее шута. Даже неприязни к нему она не чувствовала. Начала привыкать к этому миру? Служба у человека такая: велено удавить - удавит, велено спасать - спасет, как королю будет угодно.
        Их привели в ту же самую комнату с тремя креслами, и одно кресло было немедленно предложено Лене. Кроме того, ей принесли шиану, а арестантам дали напиться. Маркус подмигнул ей: ну, пусть больно было, уже прошло, зато удовольствие-то какое! Шут тоже выглядел не умирающим, но и не веселым. Пожалуй, его перспективы были не самыми лучшими.
        Стремительно ворвался Родаг и увидел Лену. Какая радость появилась на его скорее суровом, чем мягком лице - ни в сказке сказать, ни пером описать. Он подошел, почти подбежал к Лене, поклонился, почтительно, но с королевским достоинством - Лена в ответ присела в реверансе. Не самом изящном, если быть честной. Вообще говоря, это был первый реверанс в ее жизни.
        - Я боялся надеяться, что ты придешь, Светлая, - поднимая ее, сказал король.
        - Разве я не клялась тебе в верности?
        Он опешил. Странно. Лена отчетливо помнила, что довела их тут всех до полуобморока этой своей клятвой. Или он счел, что слова Светлой - так, полная фигня, собака лает - ветер носит?
        - Но я не смел и думать... Разве ты... не фигурально?
        - Не фигурально, - отрезала Лена. - Прости, что у нас не получилось... уйти. Шут нарушил клятву не по своей вине. Я не отпустила его.
        - Прощаю, - охотно согласился король, поворачиваясь к пленникам. - Я прощаю тебе нарушение клятвы, шут.
        Тот опустился на одно колено и склонил голову, но облегчение на его лице Лена увидеть успела. Кто знает, как он чувствовал себя в качестве клятвопреступника... после коррекции. Маркус на всякий случай тоже встал на колено, и тоже был прощен небрежным кивком.
        - Я возвращаю вам вашу клятву. Это официальное заявление. И прошу вас остаться в Сайбе.
        - Я поклялся тебе в вечной верности, - тихо сказал шут, - и эту клятву обратно не приму.
        Маркус просто кивнул: мол, аналогично, горские Гараты клятвами просто так не разбрасываются, мы народ простой, незатейливый, вояки и рубаки, только скажи... Король посмотрел на них очень внимательно, и покивал - согласился. Он усадил Лену в кресло, сел в соседнее, однако Маркуса и шута поднимать с колен не спешил. Дурные королевские привычки. Впрочем, оба чувствовали себя вполне комфортно и ничего особенного в своих позах не видели. Дурные средневековые привычки. Лучше бы они тут курили травку и пили водку.
        - Я пока не могу объяснить тебе всего, Светлая... не потому что хочу скрыть это от тебя, я просто и сам не знаю. Вас ведь настиг Крон? Мне жаль, что я не внял предостережению шута. Я был зол, а гнев плохой советчик. Но Карис запомнил его слова и сообщил в Гильдию магов. Так вот, после... возвращения Крона и произошли некоторые события, вынудившие меня послать на ваши поиски несколько отрядов. Я надеялся, что вы еще не успели покинуть королевство, ведь мужчины были ранены, а я слышал, что через Границу не пройти с кровоточащими ранами. Я уже начал отчаиваться, когда вы появились.
        - Могу я задать вопрос, мой король? - тихо спросил шут. Родаг покосился на него, подумал и кивнул. -Открылось Зеркало?
        - Откуда ты... Как ты можешь это знать? - аж задохнулся король. Шут поднял голову:
        - Я читал Последнюю книгу, мой король.
        Маркус аж рот открыл. Король реагировал немножко более сдержанно, однако удивлен был не меньше. Вот бы понять еще, что там за Последняя книга, куда открылось Зеркало и какое отношение к этому имеют они трое. А заодно и что бы делал Родаг, если бы Лиасс не выпроводил их из своего мира.
        - Да, мой шут. Открылось Зеркало. И Верховный маг увидел в нем три силуэта - два мужских и один женский. Согласитесь ли вы встретиться с Верховным магом?
        Маркус никакого энтузиазма не высказал, а шут кивнул, хотя и без всякого желания.
        - Я готов.
        - Я вот не готов, - буркнул Маркус, - но я дал клятву, и если ты потребуешь, то встречусь.
        - Я потребую, - сухо сказал король, и Маркус тоже кивнул:
        - Я готов.
        - Светлая, могу я просить тебя о встрече с Верховным магом?
        В его голосе были умоляющие нотки. Интересно, чем страшен этот маг, если Лене удалось пережить близкое знакомство с Владыкой эльфов? Очень близкое знакомство.
        - Я встречусь с ним.
        Все-таки Родаг был непозволительно порывист для короля. Он вскочил, поцеловал Лене руку буквально вылетел из комнаты.
        - Вы так стоять и будете?
        - Так и будем, - вздохнул шут, - пока он не вспомнит, что у нас колени не каменные. Лена, не бойся. Вряд ли для тебя встреча с Верховным магом может быть опасна.
        - А для вас?
        - Неприятна, - признался шут. - Но большей частью не смертельна.
        - Большей частью, - проворчал Маркус.
        - Ага. Я с ним не раз встречался, так что можешь мне верить.
        - А что такое...
        Тут вернулся король. Вообще, Лена ждала седобородого старца в мантии, но с Родагом был невысокий стройный крепыш лет под шестьдесят на вид, блондин, но другой масти, чем король. У Родага были льняные пушистые волосы и ярко-голубые глаза (без крапинок), а голову крепыша украшала роскошная копна кудрей соломенного цвета, зато глаза было черные. Не карие, а черные - без зрачков.
        - Светлая, - вежливо поклонился он, - благодарю тебя. Нет, не вставай. У тебя может закружиться голова. Я должен посмотреть тебе в глаза, если позволишь.
        Лена позволила. Голова не закружилась, хотя взгляд был неприятный - словно яма бездонная. Нефтяная скважина. Тюменская сверхглубокая. Потом он подошел в Маркусу, крепко, как мальчишку, взял его за подбородок и тоже вгляделся ему в глаза, а когда отпустил, Маркус попросту свалился на пол. Шут поднял голову сам.
        - Все так же безрассуден, - тихо, но явственно пробормотал маг, вглядываясь в темные крапинки, и потом шут тоже упал. Маг неспешно дошел до свободного кресла и опустился в него.
        - Все будет хорошо, Светлая. Скоро им станет лучше... а пока не стоит мешать. Пусть отдохнут. Скажи мне, Делиена, не висит ли у тебя на груди под платьем серо-красный камень в форме капли?
        - Висит, - не стала отрицать Лена. Маг кивнул.
        - Это бесспорно они, мой король. Идущая к свету и два ее спутника. Оберегай их. Всех троих. Я понимаю, что тебе будет трудно объяснить возвращение шута... и шутом он быть уже не может...
        - Трудно будет не мне, - дернул плечом Родаг, - я в конце концов имею право на королевскую блажь. Трудно будет ему. Больше его не защищает закон. Только я.
        - И она. Немного найдется людей, которые рискнут прогневить Светлую. Делиена, ты ничего не почувствовала?
        - Ничего, - призналась Лена. - А должна была? Разве на меня действует магия?
        - Действует. Просто не так, как на других. Но раз ты ничего не почувствовала... ни головокружения, ни сердцебиения?
        - Ничего. А я имею право знать, что за Зеркало?
        - Карис Кимрин все объяснит тебе. Ответит на все твои вопросы. Ты помнишь Кариса? Он звезд с неба не хватает, но честный малый. Можешь располагать им по своему усмотрению. Гильдия предоставляет его в полное твое распоряжение. Сразу предупреждаю: боевая магия не является его сильной стороной. Но не гони его. Он довольно начитан, сообразителен и... он просто преклоняется перед тобой, Светлая.
        Преклоняется? Уж не за то ли, что Маркус около его шеи шпагой манипулировал? Ну... у всех свои кумиры. Прожить почти сорок лет совершенно незаметной серой мышкой, быть женщиной, на которой редко останавливается взгляд мужчины - и вдруг оказаться предметом культа. Фу. Первое, конечно, нехорошо, но нормально, второе хорошо, но ненормально. Можно еще понять Маркуса с его бзиком на путешествиях и Странницах, можно понять вкусившего силы шута, можно понять возвращенного к жизни эльфа, но остальных - увольте!
        Лена одним глотком допила оставшуюся шиану. Говорить магу, да еще Верховному, о своей банальности она не стала. Да и королю об этом знать не следует, раз он сам не догадался. Маг поднялся, поклонился.
        - Я прошу прощения, но мне лучше не находиться среди людей, лишенных магии. Прощай, мой король. Прощай, Светлая.
        Родаг коротко кивнул, посматривая на шута и Маркуса. Лена хотела подойти к ним, но Родаг остановил ее жестом:
        - Не стоит. Ты им сейчас не поможешь, пусть придут в себя. Мне пару раз довелось так... пообщаться с Верховным... Я им не завидую. Светлая, я могу попросить тебя остаться? В твое распоряжение будет предоставлено... да все, что ты пожелаешь. Ты вольна делать то, что тебе заблагорассудится, но молю тебя: не покидай Сайбу.
        - А им ты прикажешь остаться.
        - Им - прикажу. Но разве я могу приказывать тебе? Светлая, Сайбия нуждается в тебе. В вас троих. Их я могу удержать своей волей, но тебя удержит только твое желание. Если ты уйдешь... Я не знаю, что может случиться. Может погибнуть моя страна. Это не самая плохая страна в мире.
        - Скажи, король Родаг, а можешь ли ты попросить их остаться?
        Он растерялся, взъерошил пушистые волосы.
        - Не приходило в голову. Я король, Светлая, я рожден королем и воспитан королем. Я не привык просить своих подданных...
        - А ты попробуй, - предложила Лена. - Для разнообразия. Даже королю не всегда пристало приказывать.
        - Хорошо, - решительно кивнул он после паузы. - Я попрошу их, как прошу тебя. И... ты останешься?
        - А ты как думаешь? - вздохнула Лена. - Конечно, останусь. Я не оставлю их.
        Родаг улыбнулся. Он был все-таки симпатичный. Наверное, даже посимпатичнее шута и куда симпатичнее Маркуса. Один недостаток - король.
        - Шут будет нуждаться в твоей защите. Он нажил здесь столько врагов... Конечно, они бы все помалкивали, останься он шутом. Его защищал бы закон, который никто не рисковал нарушить уже две сотни лет. Но он... Я не знаю, что с ним сделалось, Светлая. Он стал просто невыносим. Раньше он был весел - стал язвителен. Был остроумен - стал саркастичен. Был очарователен - стал зол. Говорил жестокие вещи, как мне казалось, с удовольствием. Словно... словно потерял себя и никак не мог найти. Поверь, я не хотел... Я держался, сколько мог. Терпел его колкости, спускал все выходки подряд. Но когда он... Я не знаю, Светлая, есть ли мир, где шут может себе позволить ударить королевского советника и сохранить голову. У нас может. Так он и этого не захотел. Когда я узнал, что он сбежал с казни, я рассвирепел.
        - Ты приказал его убить.
        - А у меня был выбор?
        - Выбор всегда есть. Ты выбрал смерть человека, которого хотел считать другом. Прости, я не могу этого принять.
        - Я понимаю. Сейчас я не смогу его защитить, а удержать его и не мог. Вдруг получится у тебя. Он тебе обязан жизнью и честью, он должен тебя слушаться. Не отпускай его одного. Никогда и никуда. Пусть будет всегда... ну хотя бы с Проводником, если не с тобой. Шут хороший боец, но безрассудный. Будто у него сто жизней. Никогда не останавливается!
        - Не преувеличивай, мой король, - слабо произнес шут. Он еще полежал несколько секунд, потом неуклюже перевернулся на спину, сел и пожаловался: - Ну почему после разговоров с магами у меня непременно что-нибудь должно болеть? Ты не будешь возражать, мой король, если я тут непочтительно посижу?
        - Сиди уж, - отмахнулся король. - Как там Проводник? Он действительно из горских Гаратов?
        - Откуда мне знать, действительно или нет? Говорит, что из них, а зачем бы ему врать? Тем более мне, тем более по такому незначительному поводу? Эй, Маркус, не притворяйся, ты уже пришел в себя.
        - Не уверен, - умирающим голосом проговорил Маркус. Король фыркнул. Маркус, кряхтя и поскрипывая, тоже сел и привалился к стене. - Прости, мой король, но встать я, пожалуй, пока не способен. Интересно, что он во мне увидел, этот маг?
        - Мы соответствуем отражению в Зеркале? - спросил шут совсем другим тоном. И совсем другим тоном король ответил:
        - Соответствуете. Все трое. И я прошу вас остаться в Сайбе.
        Да, справиться с шутом наверняка было нелегко. Уж он-то не мог не понимать, что король редко просит своих подданных - он провел рядом с Родагом много лет, однако вместо того чтобы хоть как-то показать, что заметил просьбу, а не приказ, он вопросительно посмотрел на Лену, чуть улыбнулся и сказал:
        - А это уж как она решит.
        Родаг вскочил.
        - Ты понимаешь, о чем идет речь, шут? Твое Отражение появилось в зеркале! Я прошу тебя остаться в Сайбе, не приказываю - прошу!
        Шут покачал головой.
        - Я это заметил. И поверь, польщен. Но прости, мой король, сейчас моя жизнь принадлежит не тебе и даже не мне. Я хочу, чтобы ты это знал. Я пойду за Светлой, и только за ней. Уговаривай не меня, а ее. Если сумеешь. А ты сумеешь. Если будешь искренним.
        - Ты поставил все точки над i? - спросила Лена. - Или над чем у вас ставятся точки? Высказался? Успокоился?
        - Я спокоен, Делиена. Я не хочу, чтобы оставались какие-то сомнения. У короля.
        - Но ты хочешь остаться?
        Он помолчал, поизучал несложный рисунок на каменном полу и кивнул:
        - Да. Это моя страна и мой король. Если я им нужен, то я хотел бы остаться. Но я не уверен, что это нужно тебе. Зеркало - штука крайне опасная. В том числе и для тех, кто в нем отражается. Ты не сказал ей об этом мой король?
        - Все о Зеркале расскажет Карис Кимрин. Я вообще о нем не говорил, шут. А что скажешь ты, Проводник?
        - То же самое, мой король. Если останется Делиена, останусь я. Если уйдет она, уйду и я, и можешь отдать меня под суд за нарушение клятвы. Только, если мне позволено будет сказать, она останется. Шут тебя просто дразнит. Я бы на твоем месте как следует дал ему по шее.
        - Не надо по шее! - запротестовал шут. - Как чуть что - сразу по шее... И не дразню... почти. Да, мой король, я уверен: она останется, если ты просишь ее о помощи.
        - Прошу, Светлая, - он сделал пару шагов и встал прямо перед ней, поколебался не дольше секунды и очень так изящно и с достоинством опустился на правое колено и прижал в груди руку. - Я прошу тебя, Делиена Светлая, останься в моей столице. Сайба нуждается в тебе, и я нуждаюсь в тебе.
        - Хорошо, - испугалась Лена. Не нравилось ей, когда перед ней становились на колени: хоть на одно, хоть на оба. Совершенно не нравилось. И так же совершенно было очевидно, что шуту смертельно хочется, чтобы она согласилась остаться, потому что он чувствует свою вину перед королем. - Мы останемся. Только пусть им вернут оружие...
        - Разумеется, - не менее изящно вставая, кивнул король. - Прошу тебя остаться во дворце. Но если ты не хочешь, я подыщу достойное жилье в городе.
        Лена посмотрела на шута и вполне отчетливо прочитала все в его глазах.
        - Спасибо за приглашение. Я бы предпочла пока остаться во дворце. И я прошу тебя, соразмеряй слово "достойное" с моими понятиями, а не со своими. Мне не нужно ничего роскошного.
        - Как пожелаешь, - радостно улыбнулся король. Он и правда думал, что Лена откажется, и они все, гордо задрав носы, наплюют на просьбу короля. А даже интересно. Короли ее еще ни о чем не просили. Один, если Лиасса можно назвать королем, торопливо выгнал, заглянув в будущее, второй просит остаться... Наверное, в Зеркале отражается тоже что-то из серии "судьба", только не личная, а государственная. Ленка Карелина решает судьбы государства! Даже на анекдот не тянет. Впрочем, эльф говорил: они умрут, потому что поверят в твое проклятие. Вот и тут верят, что ее присутствие само по себе способно чем-то помочь.
        - Вам отведут комнаты в левом крыле. На втором этаже. Как, шут? Достойно?
        - Лучше на третьем, - возразил шут. - Зеленые комнаты?
        - А не тесно?
        - Ничуть. Поверь, мой король, ей там понравится.
        Родаг снова поцеловал ей руку.
        - Благодарю тебя, Светлая. Вас проводят.
        Он не по-королевски быстро удалился, вместо него тоже бегом, но без признаков величественности вкатился забавный маг Карис, раскланялся с порога и пригласил их следовать за ним. Шут с третьей попытки поднялся на ноги, подал руку Маркусу, и тот, не чинясь, принял помощь. Карис смотрел на них с сочувствием, но поддержать не рвался, а вот Лену деликатно взял под руку, вызвав негромкое ворчание шута. Наверное, все просто: мужчина должен справляться сам, не стоит подчеркивать его слабость, особенно если эта слабость преходяща.
        - Я очень рад, Светлая, что мне оказана такая честь, - искренне произнес Карис. - Если тебя не устроят мои услуги, достаточно сказать королю... но я сделаю все, чтобы ты была довольна.
        - Я вообще не уверена, что мне нужны услуги мага, - проворчала Лена. Карис был ей симпатичен, но она как-то вдруг устала до дрожи в коленях, и рука мага, крепкая, несмотря на его кажущуюся неатлетичность, была очень кстати. Он не обиделся.
        - Кто знает! Я могу оказаться полезным. Для начала должен рассказать тебе... о Зеркале.
        При последнем слове он понизил голос и, кажется, был действительно испуган.
        - Ну расскажи, - согласилась Лена. - Древний магический артефакт, похожий на зеркало, только в нем ничего не отражается, и только в переломные моменты истории возникают некоторые изображение, которые Верховный маг трактует то ли в силу своего воображения, то ли в силу своей магической подготовленности. На этот раз ему примерещились мы, хотя вовсе не исключено, что это были совсем другие женщина и мужчины.
        - Он подтвердил... Он видел. Светлая, Верховный маг не ошибается.
        - Homo, как известно, errare est, - вздохнула Лена, - а маг он или не маг, он все равно всего лишь человек. Тем более что на меня магия не действует, следовательно, все, что он может увидеть, малопредсказуемо и вовсе не безошибочно.
        - А рассуждать логически? - обрадовался Карис. - Ну пусть он ошибся, хотя я этого себе не представляю. Но в них-то он ошибиться не мог, они обычные люди, на них магия действует... как видишь. И если с двумя определенными мужчинами отражается некая женщина в платье Странницы, но не логично ли предположить, что это именно ты? Тем более что ты уже изменяла судьбы людей - я сам это видел.
        - Карис, - укоризненно проговорила Лена, - ну ты же образованный человек. Что ты видел? Ты видел только одно: король Родаг помиловал своего шута, отправив его в изгнание, и решил не обращать внимания на мелкое преступление некоего Проводника.
        - А причины, по которым он поступил именно так? Поверь, Светлая, я не сомневался в неизбежной смерти шута! Король просто не мог оставить его в живых после такого оскорбления...
        - Оставил же, - пожала плечами Лена. Или этот дворец был поболе Эскуриала и Лувра вместе взятых, или их водили кружными дорогами, или архитектор, его строивший, был большим любителем лабиринтов. Одна надежда на шута: прожив здесь столько лет он наверняка запомнил хотя бы парочку входов-выходов. - И нам с тобой не дано знать почему. Может, он моими слезами воспользовался как поводом, а на самом деле просто не хотел убивать шута. Могло так быть?
        Карис аж рот открыл. Ну да, перл мудрости! Пожалуй, стоит держать при себе не только свои эмоции, но и свои изречения, а то и вовсе молиться начнут. Тут у них с религией полный разброд и воля, божественное место практически вакантно, так что могут и неправильно истолковать.
        - Но он король...
        - И не человек, что ли?
        Карис надолго замолчал, переваривая выдающуюся мудрость. Сзади хихикнул шут, и Лена показала ему кулак, не поворачиваясь. Коридор наконец завершился дверью, за которой обнаружилось симпатичное помещение, отделанное в зеленых тонах, обставленное просто и практично - стол со стульями вокруг, несколько кресел у камина и нечто вроде этажерки с всякими безделушками. Имелось и несколько дверей. Интересно, как тут с туалетом? Лену сильно растрясло в карете, и терпела она уже из последних сил. Никому ж не пришло в голову, что организм Светлой обладает теми же физиологическими потребностями, что и всякого другого человека.
        На столе лежало конфискованное оружие, на полу стояла сумка. Карис раскланялся и пошел распоряжаться насчет обеда. Когда за ним закрылась дверь, шут быстро сказал:
        - Она - первая! Лена, вон та дверь!
        За "вот той" дверью обнаружился классический ватерклозет с верхним бачком, только что бачок был стеклянный, а унитаз имел форму небольшого креслица, что было очень удобно. Мужчины тоже посетили туалет и выходили с почти блаженными лицами.
        - Ну никогда не подумают о самых естественных вещах, - посетовал Маркус. Его еще пошатывало, да и шут выглядел бледно, что не помешало ему обнять Лену и громко чмокнуть в щеку.
        - Как ты Кариса! Красиво! Я, правда, не думаю, что Родаг просто искал повод меня помиловать, но Карис долго будет в затылке чесать. Он и правда честный малый, порядочный человек, но посредственный маг. Родаг его возле себя держит исключительно из личной симпатии... Так, я думаю, Лена, вот эта комната будет твоей, а нам с Проводником той хватит. Маркус, если ты будешь так храпеть, я тебя задушу подушкой.
        - А ты вряд ли услышишь, - двусмысленно пошутил Маркус, покосившись на дверь комнаты, которую шут предназначил для Лены.
        Там было хорошо. Уютно. Просто, но в простоте чувствовался шик. Впрочем, в шике Лена разбиралась только на уровне костюмного кино, но комната ей понравилась. Просторно, минимум мебели - впечатляющих размеров кровать, кресла, столик с зеркалом... Мамочки, здесь было зеркало! Может, сразу разбить, чтоб не расстраиваться? Шут распахнул еще одну дверь, за которой оказалась ванная.
        - Общая, так что задвижку на той двери закрывай. Умеешь пользоваться?
        Лена покрутила краны. С горячей и холодной водой. С ума сойти, какая роскошь. Шут еще раз чмокнул ее в щеку.
        - Принесу твои вещи. Надень зеленое платье, а?
        До надевания платья Лена почти час просидела в ванне. С горячей водой без хлорки и ржавчины. С мылом и ароматическими солями. Со щеточками, мочалочками и даже совершенно узнаваемой пемзой для пяток. На сто раз вытерев голову пушистым полотенцем, она все же подошла к зеркалу - надо же было причесаться.
        Оттуда смотрела незнакомая женщина. Действительно заметно похудевшая, талия, хоть и не осиная, просматривалась вполне явственно и попа не отличалась обширностью. Цвет лица был такой... здоровый. Не то чтоб кровь с молоком, но вполне свежий, загар естественный и не чрезмерный. Смешно - загорелое лицо и белое тело. Морщины никуда не делись, зато очень активно проявилась седина, будто здешняя лишенная искусственных химикалий вода смыла всю краску. Волосы нелепо отросли, челка лезла в глаза и вообще полное безобразие.
        В дверь постучала и тут же зашла женщина, сделала книксен.
        - Маг Карис прислал меня помочь тебе, Светлая.
        Лена не успела возразить, как женщина развила бешеную деятельность. На Лену был надет халат, извлеченный из шкафа на лицо намазано нечто жутко красное из баночки на туалетном столике, на руки - нечто не менее жутко зеленое, волосы расчесаны, осмотрены - и вокруг головы защелкали ножницы.
        Еще через час Лена смогла надеть зеленое платье. Выбирать все равно было не из чего. Универсальное платье Странницы все же нуждалось в стирке. Служанка ахнула:
        - Какая красота! Светлая, это же настоящая эльфийская работа!
        Она еще помахала вокруг Лены щетками и расческами - салон-парихмахерская времен начала перестройки - и повернула ее к зеркалу.
        Красавицей, конечно. Лена не стала. Но и оборванкой уже не выглядела. Прическа имела приличный вид - аккуратная и, похоже, простая в уходе стрижка, обветренность с лица исчезла, и руки смотрелись вполне прилично для ее лет. А платье ей и правда шло - и русые волосы оттеняло, и фигуру стройнило, и вообще само по себе было просто обалденным.
        Женщина распахнула дверь. Мужчины, включая Кариса, сидели за столом и облизывались на еду. Лене стало совестно, что она потратила столько времени на себя, заставив их ждать. Они повскакивали с мест: Карис из почтения, а эти двое - за компанию. А может, решили соблюдать местные правила. Ну ладно, в чужой монастырь никаким Светлым лучше не соваться со своим уставом. Положено чтить - пусть чтят.
        Мужчины были тщательно выбриты и тоже подстрижены. Маркус - коротко, и теперь опять напоминал голливудского мачо, а лохматость шута никуда не делась, хотя его шевелюре явно пытались придать пристойный вид. Одеты они были неброско: темные штаны, темные куртки и белые рубашки. Царапина на шее шута казалась бледной ссадиной. Опять мазь какая-нибудь магическая, наверное. Обед прошел легко, Лена даже поверила, что шут на самом деле веселый парень. Беседу направлял он, ухитрившись ни разу не коснуться каких-то щекотливых тем, не упомянув ни Границу, ни эльфов, ничего, что могло бы вызвать расспросы. Ну путешествовали и путешествовали, ноги били. Вот про попытку повешения на суку рассказал, да так смешно, что и Лена хохотала и почти не вспоминала свой тогдашний страх, а уж Маркус даже икать от смеха начал, будто и не его вешать собирались. Заодно шут вытянул из Кариса местные сплетни, Лене ничего не говорившие, подробную историю магического артефакта, похожего на зеркало, и рассказ о переполохе в Гильдии магов, когда стало очевидно: в нем отражается Светлая. А последняя Странница появлялась в Сайбе лет
тридцать назад, и двоих мужчин с ней не было, да и толще она была раза в полтора. При этом Маркус внимательно осмотрел Лену, даже из-за стола привстал, и, критично покачав головой, поправил: "В два!" Он ту Странницу помнил, даже говорил с ней.
        Было выпито лишнего. У Лены шумело в голове, у Кариса разъезжались глаза, а у Маркуса заплетался язык, особенно на удвоенных согласных, да и шут был заметно шумнее обычного. Карису было стыдно, поэтому он попросил разрешения удалиться, удалился, вернулся, чтоб сообщить, что поставил магическую защиту от подслушивания, удалился, вернулся, чтоб сообщить, что поставил магическую защиту от посторонних, удалился, вернулся, чтоб сообщить, что поставил магическую защиту от крыс, и шут выгнал его окончательно, участливо уточнив, что тот поставил комплексную магическую защиту. Отношения шута и мага были приятельские.
        Странным образом мужчины протрезвели, как только ушел Карис. Прикидывались! А Лена - нет. Впрочем, пьяной она себя не ощущала. А вот беззаботной - очень даже. Шут пересадил ее в кресло у камина, Маркус бухнулся в другое. Шут разжег огонь - жарко в этих помещениях, наверное, никогда не было - и расположился у ног Лены. Даже голову ей на колени положил.
        - Ну как дома? - трезво спросил Маркус.
        - Дома тревожно, - вздохнул шут. - Надо подумать.
        - Давай. Думать - не по моей части. Ты будешь думать, я - действовать, а Делиена являть собой святой образ Ищущей.
        - Я не умею являть святой образ.
        - Придется научиться, - задумчиво произнес шут. - С Карисом у тебя вышло хорошо. Ты, собственно, вовсе и не обязана разговаривать со всяким, кто захочет. Чести много. Так, выслушай, кивни, улыбнись и проходи мимо.
        - Ага. Они все так делают. А вообще не вздумай оставаться одна. Я кого хочешь отпугну.
        - Дельно, - одобрил шут. Лена сгребла его за вихры и заставила посмотреть на себя.
        - Дельно? Самое дельное, чтобы ты никогда не оставался один, понял? Ни при каких обстоятельствах. Чтоб только со мной или Маркусом, понял?
        Пришлось подергать его за волосы, прежде чем он изобразил смирение:
        - Хорошо. Но...
        - Без "но"! Ты - моя тень, понятно? Ни шагу в сторону. Иначе тебя, дурака, просто удавят или зарежут. Сколько ты себе врагов нажил?
        Шут взял ее руки в свои, поцеловал ладони.
        - Много. Хорошо. Я постараюсь не оставаться один.
        - Не постараешься, - поправил Маркус, - а не останешься. Она права. Ее-то никак уж не тронут, а тебя точно зарежут, как бы ни был ты хорош в рукопашной.
        Шут скорчил гримаску.
        - Хорошо. Обещаю. Был шутом короля, стану шутом Светлой. Сами б подумали, зачем я нужен Светлой настолько, чтоб таскаться за ней, как собачка.
        - А кому она должна это объяснять? - фыркнул Маркус. - Вот королю приходится порой объяснения давать, а с нее кто спросит? Ты лучше вот что скажи: это, с Зеркалом, и правда так важно?
        - С Отражением. Оно предвещает большие перемены. Неизвестно какие. Может, повальное благоденствие, может, страшной силы ураган или кровопролитную войну. Карис кое о чем умолчал. - Глаза шута стали серьезными. - Неизвестно, что приносит Отражение - спасение или гибель. Тем, кто отражается.
        - Может, нам тогда лучше смыться?
        - Дельное предложение. Возможно, стоит. Я даже советую. Как решит Лена, так и будет. Но я должен сказать...
        - Я знаю, что ты не хочешь нарушать клятву верности, - перебил Маркус, - я тоже не хочу. Гараты никогда не предавали. Только речь идет не о нас с тобой.
        - Не о нас. В Зеркале отражались аристократы и простолюдины, люди и эльфы, маги и солдаты, но никогда - Странницы. И я никогда не видел Верховного мага напуганным.
        - Напуганным? - удивился Маркус. Шут тоже удивился:
        - А ты разве не заметил? Не почувствовал? Когда маг смотрит в твою душу, он не может полностью закрыть свою, и самое сильное его чувство так или иначе касается тебя.
        Маркус нахмурился, крепко подумал и покачал головой:
        - Нет. Я ничего не почувствовал. Меня просто вывернули наизнанку - и все. Так плохо мне не было никогда, даже когда я в одиночку выпил две бутыли радийского крепкого.
        - Две-е? - присвистнул шут. - Я крепок на выпивку, однако с одной кружки под стол валюсь.
        - Я тоже свалился. Со второй бутылью.
        Шут захохотал. Лена представила себе проводника, валяющегося под столом в обнимку с бутылкой, как младенец с соской, и тоже засмеялась.
        - А есть у тебя здесь друзья? - старательно сменил тему Маркус.
        - Смеешься? У шута? Откуда ж. С Карисом отношения нормальные, ну, может еще с двумя-тремя приближенными. Да и то, после казни вряд ли... Когда я стал шутом, из мира исчез Рош Винор, когда казнили шута, я просто исчез из мира. Меня нет. В общем... каждый имеет право плюнуть мне в лицо или пнуть в зад. Правда, и теперь имею право ответить.
        - Ни шагу в сторону. Ты - тень. Моя тень, - строго сказала Лена. - Мне просто надоело тебя из петли вытаскивать.
        - Это вообще-то меня не спасет от пинков и плевков, - пожал плечами шут. - Ну, не зарежут. От стрелы или метательной звездочки - не спасет.
        - Стрелять в сторону Светлой? - обалдел Маркус. - Что-то не так в этом мире.
        Шут положил голову Лене на колени.
        - Шут, обнимающий Светлую, - это уж точно не так в этом мире. Так что...
        - Я не собираюсь этого скрывать, - оборвала его Лена. - Афишировать тоже не буду, конечно...
        - А что такое афишировать? - с любопытством спросил шут. Пришлось объяснять про афиши и все прочее. Всякую новую информацию он глотал, как продукт фирмы Intel, был жаден до любых, даже бесполезных, знаний и, по мнению Маркуса, был образованнее всех, кого он знал в своей долгой жизни. Лена искренне жалела, что в ее голове мало действительно практических знаний: ну что ему до патентов, оформления заявок и тем более до основательно забытого курса научного атеизма? - О, Карис говорил, что сегодня в большом зале выступают менестрели, давайте сходим? Лена, клянусь держаться за твою юбку! Особенно если ты пойдешь в этом платье.
        - Менестрели? Это хорошо, - одобрил Маркус. - Пойдем, Делиена?
        Лена, конечно, согласилась. Судя по всему, с искусством в этом мире дела обстояли не так чтоб очень. Живописи как таковой не имелось. Скульптуры тоже, если не считать скульптурой мелкие резные изображения зверей (чаще) и людей (реже). Художественной литературой и не пахло. Был некий гибрид цирка, варьете и театра. Балет отсутствовал, зато были светские балы и деревенские танцы. Музыкальных инструментов насчитывалось всего-ничего, шут знал только пять, а названия Лене ничего не говорили, из его описаний она поняла, что три были струнные, а два - духовые. Сам шут, по его смущенному признанию, умел играть на двух, но не так чтоб хорошо.
        Лена с трудом удержалась от того, чтоб не взглянуть в зеркало, поправила браслет так, чтоб его было видно, и амулет так, чтоб его видно не было: ну уходит в неглубокий вырез затейливо плетеная цепочка, а что на ней - не ваше дело. Не гармонировала капля лавы с бледно-зеленым платьем.
        Шут отлично знал дворец, все его коридоры и как минимум две трети потайных переходов. До большого зала они добрались быстро. Встречавшиеся люди в лучшем случае косились на него неодобрительно, в худшем бросали какие-то обидные слова, но шут не реагировал ни на кого, честно держался рядом с Леной, а Маркус как надел маску мачо, так и не снимал ее. На Лену не смотрели, а вот на платье - еще как. В зале было множество народа, но Маркус, умело двигая локтями и ножнами, освободил им местечко возле стены.
        Постепенно слух о возвращении шута то ли облетел, то ли обполз зал, и он оказался в центре внимания. Маркус как бы невзначай поглаживал эфес кончиками пальцев, а так как шут стоял рядом с ним, воспринималось это однозначно, и тем не менее грозил разразиться скандал. На несколько реплик шут ответил - едко и больно, пока Лена как следует его не ущипнула. Он смиренно повесил нос и начал внимательно изучать орнамент на полу. Крупный, как не сказать, толстый мужчина протолкался к ним и радостно вопросил:
        - Вернулся, мерзавец?
        Шут старательно промолчал.
        - А ну посмотри на меня?
        Сначала шут посмотрел на Лену, словно прося разрешения, а потом уже на мужчину.
        - Ты скучал по моим взглядам, барон?
        Ох как двусмысленно это прозвучало! А что, тут тоже имеют место быть сексуальные меньшинства? да еще такие крупногабаритные?
        Мужчина без долгих разговоров решил въехать шуту в челюсть, но тот плавно перетек чуть в сторону, мужчину занесло, и он ненароком толкнул Лену. Это крайне обрадовало Маркуса и дало ему возможность легким движением плеча отправить задиру на несколько шагов назад.
        - Смотри, куда прешь, - посоветовал он светским тоном. Мужчина посмотрел и буркнул извинения: женщин тут и правда уважали. Но неизвестно, чем бы все кончилось, но два зычных голоса возвестили о появлении короля. Толпа быстро начала расступаться, дамы приседали в реверансах, мужчины сгибались в умеренно низких поклонах. Король Родаг, наверное, всегда ходил быстро, за ним спешила королева и едва поспевала невеликая свита.
        Родаг резко свернул и остановился перед Леной. Она неуклюже присела, он элегантно поклонился. По залу прокатился шум. Королева сделала изящнейший реверанс. Шум усилился. Шут опустился на одно колено и склонил голову, а Маркус проявил еще один скрытый талант: он тоже умел красиво кланяться.
        - Окажи мне честь, Светлая, - подчеркнуто громко сказал король, предлагая Лене руку. Пришлось оказывать. - Приветствую тебя, барон Гарат. Шут? Ты решил вернуться? Готов просить прощения?
        - Готов, - ответил шут, не поднимая головы. - Прости меня, мой король. Прости, моя королева.
        - Он не мешал тебе, Светлая?
        - Он очень мне помог, мой король, - ответила Лена, - и был верен.
        Король милостиво кивнул и протянул руку, у шута хватило ума почтительно поцеловать ее. Потом Родаг отвернулся, подал поцелованную руку жене и повел обеих женщин к самому удобному месту, бросил через плечо:
        - Ради Светлой я прощаю тебя, шут. Охраняй ее, барон Гарат. И следи, чтобы он не наделал глупостей.
        На Лену таращились. Выпучивали глаза. В тупой полицейской слоновости. А вот вам. Светлые и в обалденных эльфийских платьях ходят. Иногда.
        Сидячих мест было всего несколько, видно, исключительно для особ, приближенных к императору в число которых попала и Лена. Нормально. Ничего не объявляя и не объясняя, дал всем понять: вот Светлая, извольте почитать, а вот ее каприз в виде моего публично поротого шута, пусть забавляется, а барон, ежели чего, за ним присмотрит, чтоб он никого не обижал... или чтоб его не шибко обижали.
        Королева наклонилась к ней.
        - Ты довольна своей комнатой, Светлая?
        - Да, спасибо, там очень хорошо.
        - Мне она тоже нравится. Там, может быть, скромно, но так уютно... Скажи, в чем ты нуждаешься? эти мужчины никогда не подумают о мелочах, так необходимых женщине. Я пришлю тебе свою белошвейку и башмачника, но, может быть, нужно что-то еще?
        - Нет, моя королева, там есть все нужное.
        - Ночные сорочки? Белье? Платья? Ну вот видишь... И я прошу тебя, зови меня Рина. Я не твоя королева, и Родаг не твой король, пусть даже мне очень приятно это слышать, но истина дороже.
        Лена кивнула. Никаких проблем. Рина так Рина. Ее не в королевском дворце воспитывали, даже не в президентском, поэтому особого почтения к чинам она не испытывала. Там, дома, президенты и прочие губернаторы были из другой жизни, а здесь пиетет выработаться не успел. Сильно помогало и то, что королева была на добрых пятнадцать лет моложе. Надо бы как-то разузнать побольше о статусе Светлой, чтоб слишком громко в лужу не плюхнуться, но вот как? Маркус как-то очень уж пристрастен, Карису лучше продолжать благоговеть, а шут, похоже, больше интересовался не мистическими Странницами и их невнятными целями и мотивами, а реальностью окружающей жизни.
        Во время выступления менестрелей Лена поняла и скудость инструментарного ассортимента, и отсутствие балета вкупе с оперой и все такое прочее. Незапомнившиеся названия оказались вариантами лютни, скрипки и гитары, разве что с большим количеством струн и с божественным звучанием. То, что при некоем воображении можно было принять за многострунную лютню, в руках менестреля ухитрялось звучать струнным оркестром. Не меньше чем квинтетом. Какая опера - в опере и хором поют, а этот голос слушать можно только соло. Ангелы - вороны каркливые. Паваротти - алкаш, орущий из подворотни "Ой, мороз, мороз". Пласидо Доминго достоин только смахивать пыль с башмаков этого юноши. А великой Монсеррат - удавиться на корабельном канате, потому что простая веревка ее не выдержит. Баскова же, случись вернуться домой, Лена бы пристрелила лично из рогатки. Тухлым яйцом и гнилой помидориной.
        Из-за одного воспоминания о попсе Лена просто сгорала со стыда. От вспоминавшихся текстов песенок становилось дурно, потому что здесь звучала не только божественная музыка, но и прекрасная поэзия. Хоть бы одна рифма кривая, хоть бы в одном месте сбился ритм или порядок слов был неудобовоспроизводим. Один менестрель пел без музыки - с ума сойти было можно от звуков этого голоса, а когда он умолкал, пела его десятиструнная скрипка, да так, что Ойстрахам с Коганами руки повыдергивать, чтоб инструмент не поганили.
        Благодарили музыкантов так, как привыкла Лена, - аплодисментами, и она тоже стесняться не стала. Когда концерт, если это можно было назвать концертом, кончился, не хотелось ни говорить, ни слушать. Стал понятен смысл выражения "услышать - и умереть". Но пришлось какое-то время провести в зале, придерживаясь придуманного шутом стиля: выслушивала, кивала и проходила мимо, а Маркус как-то не располагал к попытке их догнать. Король поинтересовался, хорошо ли они устроились, и всячески выказывал свое почтение, не удостаивая шута даже мимолетного взгляда, да и на Маркуса особого внимания не обращая. Что ему, правителю огромного королевства, мелкопоместный безземельный барон?
        Уйти удалось только после того, как зал покинула королевская чета. Шута больше не задевали, но смотрели, мягко говоря, без приязни, и ясно было, что сдерживает светское общество исключительно уважение к Светлой. Выражение лица шута Лена бы описать затруднилось. Ироничная готовность? Глумливая насмешка? Неуловимо оскорбляющий взгляд? Ох и попадет ему за эти тонкости...
        Правда, когда они наконец добрались до своего углового помещения, Лена подостыла, да и чутошная улыбка шута была виноватой и даже где-то покаянной. В покаяние она, конечно, не верила, но подумала: а легко ли ему было под этими взглядами... В итоге она только стукнула его ладонью в лоб, а он рухнул, будто его кувалдой огрели и еще левой ногой подрыгал, умирая. Падал он, надо сказать, красиво - полная иллюзия настоящего падения, только в последний момент сгруппировался и мягко приземлился на пятую точку и тут же вольготно разлегся на полу. Вот, кстати, тоже вид искусства - мозаичный пол.
        - Как тебе наши менестрели? - поинтересовался шут, приоткрыв один глаз. - Неплохо, да?
        Лена обозвала его дураком и решительно ушла в свою комнату, услышав, как задвигает засов на входной двери Маркус. День выдался тяжелым. Насыщенным. Ей-богу, топать по чавкающей грязи или стареющей горной козой скакать по камням было легче. Бессонная ночь - ведь все трое глаз не сомкнули. Стресс из-за ареста. Придурок гвардеец с садистскими наклонностями. У мужчин - отчего-то крайне неприятное заглядывание в глаза мага. Кайф от ванны. Здоровенный стакан вина за обедом. Изумительный концерт - тоже ведь своего рода стресс, хотя и приятный. В общем, очень хотелось в кровать. Лена попыталась расстегнуть пуговицы на спине.
        - Погоди, - тихонько попросил шут. Чуть заикой не оставил. Лена резко повернулась, но ничего не сказала. Лицо у него было какое-то особенное. - Как ты думаешь, почему я попросил тебя надеть это платье?
        Лена заглянула в зеркало.
        - Потому что оно красивое и мне идет.
        - Оно тебе очень идет. Но если бы ты знала, как мне хотелось его с тебя снять...
        Иногда он передвигался так быстро и неуловимо, что Лена не успевала заметить. Вот и сейчас он оказался перед ней, завел руки ей за спину и неторопливо продолжил расстегивать пуговицы. Лена почувствовала, что цвет лица у нее опять меняется в сторону плебейского. Он же мечтал принять ванну и оказаться в кровати с чистым бельем - и с ней. А так не бывает. Не бывает.
        - Что не так? - насторожился он. - Лена?
        Она промолчала, даже в глаза ему смотреть не стала. Что можно было сказать? Не может он мечтать о ней. Ни в каком виде.
        Шут постоял несколько мгновений, потом решительно отвел ее к кровати, усадил и сел рядом, не выпуская ее руки.
        - Ну объясни мне, что такое?
        - Я уже объясняла.
        - Ну объясни еще. Сухо, по пунктам, без эмоций. Я дурак, но, может, со второго раза пойму.
        - Будет тебе по пунктам. А ты слушай и, пожалуйста, сухо и по пунктам опровергай. Тебе тридцать три года. - Шут кивнул. - Ты и выглядишь на эти тридцать три. - Он снова кивнул. Глаза были внимательные-внимательные и мерцающие, словно темные крапинки в них светлели и перемещались. - Мне тридцать восемь, скоро тридцать девять. И я выгляжу на эти самые тридцать девять. - "Угу", - согласился шут. - Ты, может, и не красавец, но мужчина чертовски привлекательный. - "Ага, знаю", - признался он. - А я, хоть и не уродка, но совершенно банальная и неинтересная женщина без признаков красоты. - "Ну да", - кивнул он. - Ты прекрасно сложен и прекрасно двигаешься, а моя фигура не то что не идеальна, но и вообще... не очень. - "Не очень", - вздохнул шут. - Я к жизни не приспособлена, а ты умеешь все на свете. - "Угу, верно". - Ты образован и умен, а я хоть и не круглая дура, однако совершенно заурядна и неинтересна.
        - Не согласен. То есть я образован и умен, но ты не заурядна и не неинтересна. Смотря что вкладывать в понятие "ум". Ты, пожалуй, не мыслитель и уж точно не логик, но я считаю тебя умной. Со стороны это виднее.
        - Ну пусть, пусть умная, хоть не мыслитель и не логик!
        - Ага. Продолжай, пожалуйста.
        - Ты, черт тебя возьми, опытный и умелый, а я...
        - Тоже верно. Правда, этот недостаток со временем проходит. - Он подождал еще, но аргументы у Лены иссякли. Неужто мало? - Да, это все... ну, может, не все ты мне уже говорила. И я не спорил. Это правда. Ну и что?
        - Рош! - чуть не со слезами в голосе воскликнула Лена и усердно начала брать себя в руки. Ей почему-то нельзя плакать, хотя это полное безобразие - лишить женщину права пореветь в свое удовольствие. Шут долго смотрел на нее, потом удивленно покачал головой.
        - Так странно - ты мне не веришь... Я отвык... Собственное, я и не привыкал, мне обычно верили и в детстве, а уж потом-то... Знаешь, я иногда и рад бы наврать с три короба, да только не получается. Я не по каким-то своим высоким душевным качествам не могу обманывать. Я физически не могу. Не произнесу, даже если буду очень-очень стараться. Я могу немножко схитрить, увильнуть, сформулировать ответ как-то не особо однозначно, но не могу врать впрямую. Я лишен этой возможности. Как немой не может говорить, а безногий не может ходить, так шут не может лгать. Послушай меня спокойно, хорошо? Не опровергая по пунктам. Неужели ты думаешь, у меня глаз нет? Больше того, скажу по секрету: у меня зрение и слух эльфа. Как же я могу не видеть, что ты меня постарше и что ты вовсе не красавица? У тебя морщинки здесь и здесь, - он ласково провел кончиком пальца у Лены под глазами и посередине лба. - У тебя нет роскошной груди и тонкой талии. То есть ты совершенно права. Только объясни мне, какое это имеет значение, если мне с тобой хорошо? Мне нравится звук твоего голоса. Кстати, у тебя славный голос. Мне нравится
разговаривать с тобой и просто болтать о пустяках. Такое со мной случалось и раньше, и даже нередко. Но никогда я не видел женщины, с которой мне нравилось бы молчать. Ты только вспомни, как мы сидели на поваленном дереве и молчали... Мне нравится прикасаться к тебе, нравится легонько целовать твои волосы или висок, и мне нравится, что тебе при этом хорошо и ты не ждешь ничего. Помнишь, ты мне сказала, что не хочешь быть с другим? Милая, я действительно ничего лучшего в своей жизни не слышал! Да, ты совершенно не приспособлена в нашей жизни, но почему ты считаешь, что это плохо? Наоборот, это дает мне возможность защитить тебя, позаботиться о тебе. Я хочу о тебе заботиться. Я хочу быть с тобой. - Он виновато улыбнулся. - Черт возьми, я тебя просто хочу. И наплевать мне, что я ничего из нашей близости не помню, кроме этого полета... или падения... не знаю... Но я уверен, что это не может быть плохо. Было бы плохо - не хотел бы. Это, извини, животное.
        Он соскользнул с кровати, встал перед ней на колени и прижался лицом к ее рукам.
        - Знаешь, почему я так мечтал снять с тебя именно это платье? Потому что я не хочу видеть в тебе Светлую. Я хочу видеть в тебе просто женщину. Пусть ты завела дурную привычку спасать мне жизнь, но я все равно хочу видеть не Делиену, а Лену. Я все сделаю, чтобы ты мне поверила. Не отстану. Тебе придется понять, что слова шута - всегда правда.
        Лена, кажется, даже перестала моргать. Так не бывает. Если ничего подобного не было в юности, то уж тем более не может быть сейчас. Верить безумно хотелось, но не верилось. Вот будь здесь Маркус, поверила бы. Маркус проще, понятнее, Маркус - нормальный мужик без комплексов и сомнений, да и из возраста Христа вышел даже не сто лет назад, а намного раньше, циник и прагматик...
        Шут покачал головой и приступил к дальнейшему расстегиванию пуговиц. Их, кстати, было не так чтоб очень много, но он не спешил. Он вообще не спешил, решив максимально использовать свою мечту. Кто знает, может быть, завтра снова придется ночевать в поле, а рядом будет похрапывать Маркус, где-то заухает сова или завоет волк, испугав Лену до полусмерти, или пойдет дождь, или...
        Ничего она не помнила. И он тоже. Но до чего им было хорошо просто лежать обнявшись и вместе молчать... Никакого магического кайфа не нужно.
        - У меня провокационный вопрос, - шепнул шут. - Даже два. Один может тебя обидеть, но ты постарайся не обижаться.
        - Постараюсь.
        - С кем тебе лучше - с эльфом или со мной?
        - С тобой.
        - А он в сто раз красивее, умнее, образованнее, опытнее - и дальше по твоему списку, - радостно засмеялся он. - У него даже фигура намного лучше: вон какой плечистый. Ну какая связь между внешностью и отношениями? Теперь второй вопрос.
        - Давай.
        - Еще хочешь?
        - Не знаю. Мне так хорошо, что я не способна хотеть или не хотеть.
        Шут помолчал и со вздохом признался:
        - Мне тоже хорошо... но я все равно хочу.
        Однако ничего он делать не стал, так и лежал рядом, слегка поглаживая ее руку кончиками пальцев. Лена не заметила, как заснула, и снилось ей нечто не запомнившееся совершенно, но до такой степени прекрасное, что она чувствовала себя счастливой, даже когда шут разбудил ее на рассвете, заставил надеть ночную сорочку - незачем давать повод для сплетен - и ушел к себе. На миг стало одиноко, но вспомнилось ощущение красивого сна, и Лена вернулась туда.
        Ее не беспокоили, и она благополучно продрыхла до полудня. Во всяком случае, солнце стояло высоко. Она прокралась в ванную, с удовольствием поплескалась в теплой воде, жалея только об отсутствии душа, причесалась и надела черное платье Странницы. В зеленое можно будет переодеться и к вечеру, чтоб шуту опять захотелось...
        Ой, ну и мысли грешные! Хотя и нормальные. Лена чувствовала себя не то что хорошо - куда лучше. К полету готова, и никаких аппаратов не надо, взлет прямо с места, как у показываемых в кино истребителей: стоял-стоял - и вдруг начал подниматься, словно его на веревочке вверх тянут. И ракеты к крыльям подвешены. Нет уж - арбалет наносит куда меньший урон. Вряд ли в здешних войнах люди гибнут сотнями тысяч.
        Жив ли Лиасс? Жив ли его правнук с прозрачными глазами? Ариана? Вспыльчивый мальчик Айрит? Тот эльф, что с поклоном передавал ей фляжку? Женщина, помогавшая принять ванну? Какая разница - ракета, арбалетный болт, удар мечом...
        Лена встряхнулась, вышла в общую комнату. На столе ее ждал накрытый салфеткой завтрак: сыр, хлеб и большая кружка шианы. Ровно столько, сколько она смогла съесть, значит, оставили мужчины, уже знающие ее аппетит. Лена заглянула в их комнату. Маркуса не было, а шут одетый лежал на кровати, опершись на локоть, и читал толстенную книгу. Он увлекся и не услышал, как Лена прошла через всю комнату, и подпрыгнул, когда она погладила его по голове.
        - Ой! Прости. Зачитался. Давно не держал в руках книг, а тут Карис новое приобретение для библиотеки притащил по старому знакомству. Какие планы на день?
        - Никаких. Откуда я знаю, что мне делать?
        - Можно пойти погулять по Сайбе, - предложил шут. - На ярмарку заглянуть. Ты была на ярмарке когда-нибудь?
        - У нас ярмарки все равно не такие. А где Маркус?
        - Велел мне закрыться на засов и не сметь высовывать носа, а сам ушел. Я даже догадываюсь, куда.
        - Куда?
        - Тебе этого лучше не знать, - засмеялся шут. - Ладно, не дерись! Два месяца без женщины - это грустно. Я его вполне понимаю.
        Лена взглянула на страницу. Увы, шрифт был мелковат, а очки остались в той жизни, где были технические удобства, но не было шута и соскучившегося по женской ласке Маркуса.
        - Я тоже его вполне понимаю, - сказала она. - Погулять по Сайбе можно. А он нам потом поочередно поотрывает головы.
        - Не поотрывает. В городе мне опасность вряд ли угрожает, только здесь, во дворце. Ты думаешь, я случайно просил зеленые комнаты? Отсюда мы можем выйти прямо в город. Минуя стражу.
        - А ты откуда знаешь?
        - Сто раз выполнял поручения Родага. Конфиденциальные. - Он вдруг схватил ее за плечи, завалил на кровать и крепко поцеловал. - Ну что? Идем гулять? Ничего со мной не случится, честное слово. К тому же я не буду безоружен. У меня вон ножик есть!
        - Зато у нас нету денег.
        - Родаг предусмотрителен. Деньги у нас есть, и немало. Правда, хотел бы я посмотреть на торговца, который захочет взять деньги с тебя.
        - На халяву, плиииз, - пробормотала Лена. Шут немедленно пристал, пришлось объяснять не только про самолеты, но и про национальный менталитет. Он, конечно, не понял, чтобы это понять, надо лет сто в России прожить, но к сведению принял, поцеловал еще раз и начал натягивать сапоги. Куртку он застегивать не стал, кинжал в скромных ножнах прицепил в поясу, с другой стороны привесил небольшой кошель и поклонился:
        - Я готов сопровождать тебя, Светлая. И только попробуй отойти от меня хотя бы на шаг!
        * * *
        Лена несколько раз вспоминала о Маркусе, но неугомонный шут тянул ее в какое-нибудь новое место. Они посмотрели выступления гимнастов и жонглеров, послушали менестрелей - не таких, как вчера во дворце, с этими можно было сравнивать Паваротти и Доминго, хоть и не в пользу последних, посмеялись на представлении театра марионеток - куклы были как живые, перепробовали массу всяких вкусностей, причем каждый торговец действительно считал великой честью угостить Светлую и ее спутника. Шут успокоил ее: все равно платить пришлось бы совсем уж мелочь, так что никто по миру не пойдет, если даст пару леденцов бесплатно. Обедали они в шумном трактире, не особенно чистом, не особенно респектабельном, зато никто на них внимания не обращал - ну сидит за столом парочка не первой молодости, никому не мешает, ест мясное рагу и запивает слабеньким вином. Шут был совсем не такой, как прежде. Не было в нем отчаянной сосредоточенности, не было смутной тревоги, не было маетной растерянности. Пожалуй, только сейчас Лена поняла, как нелегко ему было покинуть короля в трудное время. Он поддался собственным желаниям,
наверное, даже неосознанным, наделал глупостей, обиделся - действительно ведь обиделся - на публичное наказание, точнее - на публичное унижение, он увидел Лену и пошел за ней, но что-то грызло его всю дорогу. Было это результатом пресловутой магической коррекции или просто больной совести, Лена не знала. Может, он и сам не знал. Чувство вины его, вероятно, и не покинуло, но появился шанс ее искупить. Да и с Леной ему на самом деле было хорошо. Он то и дело невзначай касался ее руки, улыбался по-особенному, незаметно для других, только ей, и это было самое замечательное во всей прогулке. В конце концов у Лены начали отказывать ноги, и шут привел ее на берег реки, которую так хотелось назвать Обью, примерно в районе старого железнодорожного моста, бросил под деревом свою куртку, усадил ее поудобнее, а сам развалился рядом прямо на траве, опершись на локоть.
        - Люблю это место. Знаешь, на том берегу есть роща... Говорят, в незапамятные времена она была священной у эльфов. Не знаю, священная она или нет, но так там хорошо... Можно будет взять лодку и побродить там. Если Маркус нас не убьет.
        - Убьет.
        - Значит, не судьба, - комично сморщился шут.
        - А где ты раньше жил?
        - В детстве? Милях в ста к юго-западу.
        - Там есть эльфы?
        - Есть. Пара поселений.
        - Почему ты не любишь эльфов?
        - А кто их любит? - Шут сорвал травинку и сунул ее в рот. - Нет оснований для любви. Люди не любят эльфов, эльфы - людей...
        - А почему? Не бывает же, чтоб без причины? Вот ты, лично ты. Из-за...
        - Нет. Не из-за. Ну как тебе объяснить... Эльфы дольше живут, лучше воюют, быстрее бегают. Это древняя раса с культурой и искусством, которых нам и через тысячу лет не достичь. Это все правда.
        - Это объяснение разве?
        - Нет, это вступление, - засмеялся он. - Придумал! Вот почему. Давай возьмем меня и Маркуса. Прости за нескромность, но я превосхожу его ну абсолютно во всем, кроме, разве что, боя на мечах. Ну и Границу искать не умею. Я умею все то, что умеет он, а прочитал за свои тридцать три намного больше, чем он за свои двести. Я знаю древний язык и еще несколько других и помню наизусть сотню самых красивых баллад. В рукопашной ему, скорее всего, со мной не совладать. Я просто умнее. И даже красивее. Но разве это дает мне право смотреть на Маркуса, как на насекомое?
        - А эльфы разве смотрят на нас, как на насекомых? И те эльфы?
        - Именно как на насекомых. По-разному. Кто воспринимает нас как комаров, кто - как жуков-навозников, кто - как мокриц. И те эльфы ничем от других не отличались. Лена, ты - это особый случай. Во-первых, ты Светлая. Во-вторых, будь ты даже обычной женщиной, которой каким-то чудом удалось бы спасти их Владыку, они бы сделали для тебя исключение. А мы с Маркусом - именно что насекомые. Которых не грех и прихлопнуть. - Он выразительно потер глаз.
        - Но ты же...
        - Ну да, я полукровка. Полукровок они от людей отличают. Полукровки свои, если живут с ними, и некоторое недоразумение, если живут среди людей. А этот мальчишка видел во мне человека.
        - Лиасс сразу назвал тебя полукровкой.
        - Ой, Лена! Лиассу сколько лет? Этому мальчишке от силы двадцать пять, он даже меня моложе, для эльфа это вообще детство еще. Покуражиться захотелось, самоутвердиться, поставить мокрицу на место. Лена, не стоит обольщаться на их счет.
        - Мне показалось, что Лиасс не врал мне.
        - Конечно, не врал. Даже он не знает, к чему может привести обман Светлой. Но поверь шуту: есть много разных способов не врать. Можно недоговаривать. Можно просто промолчать. Можно сказать одно и забыть о другом. Не стоит верить эльфам. Впрочем, людям тоже не стоит.
        - А тебе?
        - А я не человек и не эльф, - улыбнулся он. - К тому же шут. Мне нужно верить. Не хмурься. Морщинки появятся.
        Река выглядела странно. Непривычно. Наверное, всего лишь потому, что многочисленные заводы не сливали в нее отходы и она была чистой. У берега вообще было видно дно. Неподалеку в воде с визгом плескались ребятишки. Идиллия.
        - Ты старше меня, - вдруг сказал шут тихо и очень серьезно. - Только это ненадолго. Так что можешь просто вычеркнуть этот пункт из своего списка недоверия. Тебе предстоит долгая жизнь, Светлая.
        Лене стало страшно.
        - А тебе?
        Шут воровато оглянулся и быстро поцеловал ей ладонь. Совсем не так, как целовал Лиасс, а очень даже с сексуальным подтекстом.
        - Я полукровка. Эльфийская кровь сильнее человеческой. Так что успею еще тебе надоесть.
        - Сколько?
        - Кто знает? Вообще, эльфы живут лет по триста. Некоторые, говорят, намного дольше. Но я-то все ж не чистый эльф. Лет на полтораста могу рассчитывать. Если раньше не удавят. Или если Маркус сегодня шею не свернет, что куда более вероятно. Видишь, как ты изменила мою жизнь? - Он встал на колени напротив Лены и заглянул в глаза. - Я кому-то нужен. Впервые в жизни, Лена. Не полезен - полезен я был и раньше, вот хотя бы Родагу. А тебе - нужен. Я чувствую, что нужен. Не шут. Рош Винор. Смешной, безответственный и нахальный. Ты подарила мне не только жизнь, не только свободу, не только себя, но и друга - Маркуса. Я ему не полезен. Он легко без меня обойдется. Но я нужен ему сам по себе. Ты просто не представляешь, что это значит для меня.
        - Ты так и остался мальчиком, которого никто не любил, - прошептала Лена, глотая слезы. Плакать нельзя. Нельзя. Нельзя. Шут виновато пожал плечами:
        - Детство никогда не проходит бесследно. Ну что, пойдем сдаваться?
        Он встал, и солнце снова озарило его встрепанную голову нимбом.
        - Не вставай перед солнцем! - чуть ли не взвизгнула Лена. Шут немедля отступил, хотя и не понял ее истерики. Он протянул ей руку, помог встать и расправить юбку, встряхнул свою темно-серую эльфийскую куртку и накинул ей на плечи. Было и правда прохладно. Лена попробовала протестовать: у нее платье теплое, а он в одной только рубашке, но он и слушать не стал, только удивился, как она себе представляет - ей будет холодно, а он спокойно пойдет рядом в теплой куртке? Разве он не мужчина?
        Во дворец они прошли тем же путем, через потайную дверь. В тайном ходу было темно, мерзко и сыро, но шут ориентировался там лучше, чем на улице. Внешне спокойный Маркус встретил их широкой улыбкой, но стоило шуту подойти поближе, как Маркус вскочил и крепко стукнул его в ухо. Лена ойкнула, хотя ее он бить в ухо не стал, но полчаса читал нотацию и кончил категорическим требованием без него никуда ни ногой. Хочется побыть вдвоем - в спальню зашли и дверь закрыли. А в остальных случаях придется терпеть его общество.
        - Прости, Маркус, - покаялся шут. - Я понимаю - мальчишество, если хочешь, дай мне еще раз. Мы были в городе, а кто там меня знает?
        - Треть населения, - рявкнул Маркус. - Налюбовались на площади.
        - Два месяца назад? Ты полагаешь, они способны узнать меня в лицо? У меня разве есть особые приметы? Я выделяюсь из толпы? Нет, Маркус, чернь уже забыла шута. А в общем... Прости. Я был неправ. Мне действительно хотелось побыть с ней вдвоем. Я постараюсь впредь не быть таким безрассудным. Правильно ты дал мне в ухо.
        - Погоди, - остывая, пообещал Маркус, - вот когда до тебя доберется король, будет существенно хуже. А Делиену я свяжу и рот ей заткну, чтоб за тебя не заступалась.
        - Не сердись, Маркус. - виновато попросила Лена, - мы должны были хоть записку тебе оставить.
        - Уйди с глаз, а? Пока я тебе по мягкому месту не наподдавал.
        Шут сделал большие глаза, да Лена и без него охотно поверила, поэтому шустро проскользнула в свою комнату, где долго-долго занималась туалетом в ожидании, пока не успокоится Проводник. Когда она рискнула высунуть нос, мужчин не было. Маркус обнаружился в спальне с книгой шута.
        - Где он? - севшим голосом спросила Лена. Маркус отбросил книгу и успел перехватить Лену, пока она не ринулась на поиски шута. Вырываться из его железных рук было бесполезно, но Лена потрепыхалась и даже попробовала его укусить, то толстая куртка надежно защитила плечо... А ведь, пожалуй, об эти мускулы очень даже легко можно сломать зубы.
        - Все? Утихла? Делиена, это для тебя нет законов и правил королевств. Для нас - есть. Мы подданные Родага и должны подчиняться его приказам. Ты не должна, а я и шут - должны. Особенно сейчас, когда он нас все-таки простил. Ты даже не представляешь, чего ему стоило простить шуту его выходку. Нарушая законы и приказы, мы должны принимать наказание. За все приходится платить. Даже за счастье побыть с тобой наедине. И тебе придется с этим примириться. Откровенно говоря, я даже рад, что шуту крепко влетит. Его это уму-разуму не научит, но ты - запомнишь и больше не позволишь ему так себя вести. Не волнуйся, голову ему не отрубят, в цепи не закуют и в крепость не посадят. Даже к позорному столбу не выставят. Ну что смотришь так жалобно? Все равно не выпущу.
        - Что с ним сделают?
        - Да уже, наверное, сделали. Ничего страшного. Выдерут. Поступил как мальчишка - накажут как мальчишку. Плакать собралась? Не вздумай себя винить, тебе бы и в голову не пришло уйти в город. Это была его идея... а уговаривать он умеет.
        Открылась и закрылась дверь, и Маркус выпустил Лену. Шут виновато развел руками. Держался он неестественно ровно, но Лену отстранил:
        - Не нужно. Ничего страшного. Надо сказать, Родаг был потрясен, когда я сам пришел и попросил наказания. Думаю, если б я этого не сделал, было б существенно хуже.
        - Сидеть-то сможешь? - прагматично поинтересовался Маркус. - Карис хочет пригласить нас на ужин.
        - Сидеть? Сидеть смогу. А Карис меня не отравит за то, что я Лену подверг опасности?
        - Слабительного разве что подсыплет, - фыркнул Маркус. - Но это тебе только на пользу пойдет.
        - На пользу?- запротестовал шут. - Да я и так худой!
        Лена села на кровать Маркуса.
        - Что за дикий мир? Как можно не ребенка, а взрослого человека выдрать?
        - Плетью, - пожал плечами Маркус. - Плеть кожу не рвет, в отличие от кнута, от десятка плетей еще точно никто не умирал, и этот не умрет.
        - Не умру, - подтвердил шут. - Зато осанка какая горделивая стала! Лена, ну ты только посмотри, как я держусь! Любой аристократ позавидует. Правда, барон Гарат? Кстати, а ты в самом деле барон?
        - Как всякий Гарат, - пожал плечами Маркус. - Не подался бы в Проводники, был бы графом.
        - Не был бы, - подумав, заявил шут. - Но на твоей могильной плите было бы написано: "Под камнем сим покоится доблестный граф Маркус Гарат, коего оплакивают любящие праправнуки". А рассказал бы ты Лене о второй эльфийской войне.
        - Не хочу я ей о войне рассказывать.
        - Надо, - как-то даже сурово произнес шут. - Чтобы не питала иллюзий относительно эльфов и их отношения к людям. Расскажи ей, что эльфы делали с пленными.
        - Ничего не делали, - резко ответил Маркус, - потому что они не брали пленных. Города - брали, а пленных - нет. Вырезали всех. Но вырезали, а не скармливали собакам заживо. Я могу понять твое отношение к эльфам...
        - У меня нет никакого особого к ним отношения, поверь, - перебил шут. - Я сам полуэльф.
        - Человек ты, - покачал головой Маркус. - Просто человек. И что с того, что ты проживешь дольше и видишь дальше? А ты хочешь ее настроить против. Не надо. Она не дура, пусть разбирается сама. К тому же в Сайбии давно нет проблем с эльфами. На месте тех, кто напали на вашу ферму, могли быть и люди.
        Шут сел рядом с Леной.
        - Она не может забыть эльфов, - тихо проговорил он. - Ей жаль их.
        - Мне их тоже жаль. Никто не заслуживает такой смерти. Зря Владыка сказал ей...
        - Не сказал бы, может, сейчас собаки переваривали бы мои внутренности, - усмехнулся шут. - Он ничего зря не делает. Думаю, это была его благодарность. Не нам с тобой, сам понимаешь, а ей.
        Лена закрыла лицо руками и, как мантру, начала монотонно повторять про себя: не плакать, не плакать, не плакать... Не очень-то она верила в волшебную силу своих слез, но верили они - циник Маркус и ни во что не верящий шут, поэтому Лена давилась то ли слезами, то ли воздухом и твердила заклинание "не плакать". Эльфов было даже не жалко. Она испытывала ни с чем не сравнимый ужас при мысли о том, что Лиасс, или его правнук, или Ариана не погибнут в бою, а попадут в плен живыми. Она видела воспоминание Лиасса отчетливее, чем свои собственные, и невольно представляла себе, как смотрят от косого креста глаза цвета морозного неба... И никуда и никогда не уйдет от нее эта чужая память.
        Маркус почти насильно влил в нее полный стакан вина. Вот бы взять их обоих и привести в свой мир...
        Совсем дура. Вот уж кто будет там чужим, так это шут со своей правдой. А она сама-то кому нужна? Папе с мамой. Ну, подруги будут вспоминать. А каково родителям? Не плакать... не плакать...
        Оказывается, это она уже говорила вслух, чужим сдавленным голосом. Маркус гладил ее по спине, шут стоял на коленях у кровати и держал ее руки в своих. Никто никогда так о ней не заботился.
        - Ты можешь вернуться, - сказал Маркус. - В любой момент. Хоть сейчас. Можешь остаться там, можешь сказать, что хочешь начать новую жизнь и уехать далеко-далеко. У тебя есть возможность выбора. Если ты уйдешь домой, мы оба поймем.
        Домой. Уйти домой. В спокойный мир телевизионных страстей, очков с пластиковыми линзами и тесной дружественной обстановки пазика в час пик. Туда, где эльфы - придуманные персонажи со смешными ушами, шуты - понятие условное, а проводники разносят чай по купе. Где на казнь - мораторий, где короли только в далеких Англиях и Непалах, чтобы погулять в Бугринской роще, нужно сесть на автобус и проехать через мост, а не нанимать лодку. Где ни один мужчина за столько лет не сказал: да, Ленка, ты некрасивая и немолодая, но какая, к черту, разница, если ты мне нужна. Где собак не приучают к вкусу эльфийского мяса. Где есть живопись, опера и Стивен Спилберг, а на сцене не поют, а жалко сипят в микрофоны или прыгают козлами под фанеру.
        - Останься, Лена, - умоляюще произнес шут. - В моей жизни наконец-то появился смысл. Не шикай на меня, Маркус, да, я только о себе думаю, а я и не хочу ни о ком больше думать. Лена, ты мне нужна, как никто никогда нужен не был. Я все сделаю, все, что ты захочешь, только не уходи. Лена, ведь я тебе нужен. Ты же понимаешь, что я тебе нужен.
        - Ну зачем ты ее подталкиваешь, - укоризненно, но уж никак не осуждающе сказал Маркус. - Пусть бы она сама...
        - Не может она пока сама. Ты разве не говорил, что она ни жизни не видела, ни смерти, ни любви? Так вот сейчас - видит! Ты считаешь, это ничего не стоит?
        Лена одной рукой прижала голову шута к своим коленям, другой обхватила Маркуса за плечи и все-таки поплакала. Чуть-чуть. Слез и было-то всего ничего. Мужчины ее не трогали, дали успокоиться, а ей и правда после этих нескольких слезинок стало легче. Маркус крякнул и сообщил, что он пойдет отказывать Карису, но Лена остановила: не надо, все нормально, пойдем на ужин и вообще будем вести светскую жизнь. Маркус тут же придумал другой повод оставить из одних: "Ну пойду скажу, что мы придем". Шут сел на его место, обнял Лену, ласково, как ребенка, заставил прилечь, а сам просто сидел рядом и держал ее за руку.
        Ужин прошел не так весело, как предыдущий, однако Карис не догадался ни о чем, а некоторую напряженность списал на неважное самочувствие шута после наказания - он был в числе посвященных и, по его признанию, сам бы в процессе поучаствовал: Светлой-то ничего, а вот этого дурака точно могли зарезать.
        А ночью шут опять пришел, и прогнать его Лена не смогла, несмотря ни на какую его неестественно прямую осанку. Ему это и не мешало, и Лена бы забыла совершенно, если б не проснулась посреди ночи по естественным причинам, а шут не спал бы на животе. Спина у него выглядела, по мнению Лены, жутко, и заснуть она не могла, теперь уже от жалости, у нее просто сердце кровью обливалось, а слезы лились непрерывным потоком, но внутрь.
        Он открыл глаза, как-то сразу - он вообще просыпался мгновенно, увидел несчастное лицо Лены и всполошился:
        - Что? Что случилось?
        - Твоя спина случилась.
        Шут рефлекторно попробовал посмотреть на свою спину, ничего не увидел и, спрыгнув с кровати, подошел к зеркалу. Наготы он не стеснялся, как и Лиасс. А Лена даже в туалет в халате ходила.
        - А что спина? Нормальная спина. Лена, честное слово! Через пару дней и думать забуду. Вот почему тебе мою спину жалко, а ухо не жалко? Ты только посмотри, что Маркус с ним сделал! Нет, ты посмотри! - Он начал совать Лене ухо прямо в лицо (ухо и правда было красное и припухшее... и заостренное сверху) и жаловаться на жестокосердного Маркуса и в конце концов развеселил. - Лена, не обращай внимания. Я действительно заслужил наказание.
        - А тебе не приходило в голову, что людей просто нельзя бить плетью в наказание?
        Он улегся поперек кровати, положив голову Лене на живот, и подумал:
        - Нет, не приходило. А почему? Как еще можно наказать не за преступление, а за провинность? Штраф? Так с меня взять нечего. Посадить в крепость на неделю? И кормить за счет казны? Выставить к позорному столбу? Нет уж, пусть лучше десяток плетей. Ты видишь, я уже на спине лежу.
        - Не лежи, больно ведь.
        - Ну больно, - переворачиваясь на бок, согласился шут, - но вовсе не так, как тебе кажется. И даже не так, как кажется Маркусу. Я говорил, что эльфийская кровь сильнее? А эльфы выносливее и терпеливее людей. И вообще... Вот при прежнем короле всем доставалось. Гневлив был и скор на расправу. Я в те времена частенько... с горделивой осанкой ходил. А то еще случалось королевским кулаком получить, а папенька был не чета сыну - на голову выше да крепче. Я молодой совсем был, глупый, еще не умел приспосабливаться. А вот однажды осерчал он крепко и всыпали мне тридцать плетей... Это было неприятно. Даже очень. Не хочешь знать, за что?
        Лена пригладила его хронически встрепанные волосы.
        - Ты и сам сейчас расскажешь.
        - А то! Расскажу, конечно. Хватило у меня ума приударить за королевской... хм... подругой. А поаккуратнее быть ума не хватило. И застукал он нас в самый, можно сказать, пикантный момент. Мне сразу в ухо, а уж потом и выпороли.
        - А с ней что было?
        - То же самое, - вздохнул шут. - Кроме в ухо. Дама, правда, не дожидаясь и десятой плети, предусмотрительно в обморок упала, так что ее помиловали. Я тоже хотел, но вовремя понял, что все равно не поверят. Ну, ее из дворца-то турнули, а мне пришлось через два дня гостей веселить. Так хоть бы на аллели играть заставили, а то ведь жонглировать да кувыркаться. Вот какой жестокий он был человек. Пожалей меня, а?
        Лена почесала его за отшибленным ухом, и шут очень натурально замурлыкал.
        - Он был крут, но справедлив. Когда он умер, я хотел было уйти, но Родаг попросил меня остаться. А он совсем на отца не похож. Зря руками не махал, особенно тогда, да и сейчас... знаешь, раньше король двух палачей держал, чтоб посменно работали, а у Родага один вон пузо отъел от безделья. Я, наверное, у него первый был за неделю.
        - А что, редко казнят?
        - Нечасто. За мятеж казнят, за убийства. Разбойников казнят... да, считай, за те же убийства. Вот в прошлом году одного насильника поймали, на девчонок малолетних нападал, животное. Четвертовали бы непременно да оскопили для начала, так не дожил до казни, в крепости арестанты насмерть забили. Знаешь, в королевстве порядок. Гораздо лучше стало, чем когда я мальчишкой был. Можно спокойно по дорогам ездить, а то, бывало, караваны собирали, охрану нанимали. Охрану, конечно, и сейчас лучше нанять, но не отряд уже, а одного-двух рубак.
        - А что все-таки у тебя произошло с Родагом?
        Шут помрачнел, и Лена тут же укорила себя за неделикатность и прижала ему губы пальцем. Палец он поцеловал и улыбнулся, хотя и вовсе не весело.
        - А ты ведь и так догадываешься. Мы с Родагом всегда ладили. Больше чем ладили. Ну я и понадеялся, что и у шута может быть друг. Позволил себе лишнего...
        - Посмеялся?
        - Смеяться мне как раз было можно. Нет. Поспорил. Попробовал с позиции логики убедить его в том, что решение он принял неправильное. Ну и получил по морде. Да если б кулаком... Он дал мне пощечину, да такую... весьма королевскую. И поставил на колени. Вижу, не одобряешь. И Маркус бы не одобрил. Маркус, видишь, от эмоций - в ухо. Это понятно и даже не обидно. К тому же я при желании мог ответить ему тем же. А королю не ответишь. Знаешь, он так и не понял. Потом держал себя как ни в чем не бывало, о личном говорил. Ну, и я тоже. Только спорить больше не пытался.
        - Тогда ты и выпрягся, да?
        - Нет, выпрягся я раньше, но держался еще дольше. Это уж в последние месяцы никаких сил не было. Словно щелкнуло что-то - и как отрезало. Чувствую, что не туда несет, а остановиться не могу. Словно на прочность всех проверял. Вот и допроверялся. Только ты знаешь, я страшно этому рад. - Он потянулся и погладил ее по щеке. - Угадай почему?
        * * *
        Жизнь во дворце Лене не нравилась. Конечно, имелись преимущества в виде унитаза, а не кустиков, ванны, а не ледяной воды в ручье и мягкой постели, а не одеяла, брошенного на голую землю. Но вот говорить с незнакомыми людьми не хотелось. Не нравились косые взгляды, которые бросали на шута, да и не только взгляды: однажды он улизнул, чтобы принести чего-нибудь вкусненького с кухни, а по дороге напоролся на пару своих недоброжелателей и вернулся слегка помятый, в разорванной рубашке и порезом на руке - правда, пустяковым. В общем, Лена выбрала образ жизни отшельницы и общалась только с Карисом, но ведь и с ним нужно было помнить, что она - Светлая. То есть Ищущая. Да и разочаровывать его было бы жаль. Карис научил ее местной разновидности покера, и порой они коротали вечера за игрой, причем шут отчаянно блефовал, корчил невероятные рожи и вообще придуривался как мог. Еще Карис развлекал ее фокусами. Кроликов из шляпы не доставал, а бабочек из рукава выпускал, и бабочки выписывали по комнате затейливые фигуры, а потом превращались в снежинки и таяли в воздухе.
        Из комнаты она выходила только в сопровождении обоих спутников, нередко присоединялся и маг, и, конечно, тогда к ней никто не рисковал подойти. Стоило покинуть дворец, как на нее переставали обращать внимание, как в старые добрые времена, и такие "выходы в мир" она ценила, хотя и были они редки. Развлечься в городе всегда было где: то в некоем трактире выступает менестрель, то на рынке еще одно кукольное представление, то заезжие фокусники (которые на самом деле были просто плохими магами) устраивали целый спектакль с фейерверками, да какими - то диковинные звери расцветали в темнеющем небе, то фантастические цветы, красиво было необыкновенно. Архитектурных достопримечательностей в Сайбе не было, здесь явно отдавали предпочтение практичности, а не изящности, но никакого отвращения улицы не вызывали. Никак не хуже Новосибирска.
        Конечно, с визитом в местный вариант Закаменки они больше не ходили, тем более что Маркусу вернули его невеликое имущество - какие-то амулеты, шпагу с потертым эфесом, одежду и деньги. Правда, он предпочитал теперь эльфийский клинок. Прочитал Лене целую лекцию о разнице между самыми лучшими мечами людей и самыми простенькими - эльфов, и получалось, что любой понимающий человек не задумываясь отдаст шпагу работы знаменитого мастера (при этом он погладил свою старую) на плохонький эльфийский кинжал, да еще приплатит сверху. А им дали отнюдь не плохонькие. Эльфы продавали свое оружие людям, но секретами производства не делились. Лена вспомнила сказки и поинтересовалась гномским оружием, не обращая внимания на хихикающего шута. Маркус и вовсе воодушевился. Эта тема была ему интересна, так что Лена прослушала настоящий курс о холодном оружии. Даже шут был вынужден признать, что Маркус в вопросе разбирается и рассказывает интересно. Гномское оружие кое-где сохранилось, но использовали его только очень крупные и сильные мужчины: больно уж тяжелым оно было. К тому же это были в основном секиры, топоры,
алебарды, палицы... а остальные названия Лена слышала впервые в жизни, да и чем секира отличается от алебарды, представляла очень смутно. Потом для наглядности была проведена экскурсия: Маркус сводил их к знакомому оружейнику, продал свою шпагу за очень неплохие деньги и в качестве бонуса выпросил возможность показать коллекцию "для особых клиентов". Было похоже что сам он был именно особым, но шут - нет, а уж женщина - тем более. Оружейник провокационно спросил, какой бы меч выбрала дама, и был просто поражен, когда Лена остановилась перед неброским клинком, чуть изогнутым, кажется, в ее мире такие или похожие назывались катанами. Чем ей понравился этот меч, она ни за что бы не сказала. Там были и покрасивше, и сталь была поголубее, и эфесы понаряднее, и ножны поузорнее - что еще должно было заинтересовать женщину, но Лену отчего-то потянуло именно к этому. Была в нем какая-то сдержанная смертоносная красота. Человек, который взял бы эту катану в руки, непременно бы ей пользовался. И шинковал бы врагов на манер электрической мясорубки... Как оказалось, это был лучший экземпляр коллекции, древний
эльфийский клинок, принадлежавший некоему непобедимому вождю, начавшему ту самую вторую эльфийскую, которую застал Маркус, и побежденному прозаично: отравленной стрелой в спину, и не оказалось рядом Странницы, чтобы вернуть ему жизнь. Без лидера эльфы проиграли: были они действительно разобщены, разрозненны и, по большому счету, не азартны, а клинок стал добычей бравого наемника, пропившего его в первом же трактире. И так был потрясен оружейник, что подарил Лене маленький кинжальчик (Лена бы его скорее стилетом назвала за узкое, как жало, лезвие), да еще долго уговаривал, чтобы приняла.
        * * *
        Хуже было, когда кто-то приходил с визитом. Бывал у них Верховный Охранитель, все старавшийся дознаться, за каким таким делом они решили Отразиться в Зеркале. Приходил какой-то большой чин из Гильдии магов, наконец-то похожий на волшебника - с длинными седыми волосами и весьма почтенный, хотя без бороды и без мантии. Приглашал король. Приглашала королева. А королева Лене категорически не нравилась, хотя та всячески старалась снискать ее расположение. Родаг был сдержаннее, но и доброжелательнее.
        Рина прислала ей белошвейку, и теперь у Лены были две ночные сорочки, весьма симпатичное белье, совершенно обалденные тонюсенькие чулки, непонятным образом державшиеся на ноге - шут заурчал от удовольствия, когда обнаружил чулочки и снимал их особенно долго. Даже платье новое появилось - простое, вполне подобающее ее положению и начисто лишенное кокетства.
        У Родага был наследник: не так давно ему исполнилось шесть лет, и он получил первую в своей жизни настоящую шпагу (с благоразумно затупленным концом), но не знал, чем лучше похвастаться перед Светлой: этой шпагой или новым красным мячом. Мальчишка ей понравился, а она понравилась ему, от этого королева была в восторге, а король не без облегчения вздохнул. Раньше он, наверное, думал, что Светлая ест детей или выбрасывает их в окно, но уж никак не играет с ними в мяч.
        Но в один прекрасный момент, на четвертой неделе проживания во дворце, Лену вдруг стукнуло: три месяца здесь - и никаких женских проблем, зато в наличии имеется мужчина, каждую ночь проскальзывающий в ее спальню. Мысль испугала. Вот только залететь не хватало для полного счастья. Лена отчаянно боялась беременности, хотя и не знала почему. Да, рождение ребенка означало безоговорочное: здесь придется остаться навсегда. Но ведь в глубине души она и так знала: навсегда. Новосибирск и прежняя жизнь становились сказкой, какой раньше были эльфы, мачо со шпагами у пояса и смешные маги, наколдовывающие бабочек. Да, там остались друзья и родители, но друг был и здесь, и здесь был шут.
        Шуту она, конечно, ничего не говорила, но он действительно чувствовал ее настроение, пытался расспрашивать - и она на него наорала, он расстроился и начал просить у нее прощения, и от этого стало только хуже. Шут маялся, глядя на нее, она обмирала от страха перед неизвестностью... хотя ребенка ей хотелось. И именно от шута. Маленького такого полукровку-эльфенка. И страшно было: не двадцать ведь лет, и даже, увы, не тридцать. Вымотавшись за неделю до предела и вымотав своим настроением шута, Лена вдруг вспомнила заверения Маркуса: "у тебя нет и никогда не будет детей" - и, набравшись решительности, как бы между прочим спросила, откуда он это взял. Он, паразит, сразу все понял, но прикинулся дурачком и ответил честно: слышал это от Светлой, она говорила, что у них никогда не бывает ни семьи, ни детей, вот про мужчин она ничего не говорила... А в конце концов не выдержал, обнял ее и сочувственно спросил:
        - Ну хочешь, к знахарке свожу? Знаю я одну бабку, молчать будет, никто ничего не узнает. А ты успокоишься. Ты не беременна.
        Шут подслушивал и даже скрывать этого не стал, вошел, оттеснил Маркуса, прижал ее к себе и грустно подтвердил:
        - Ты не беременна, Лена. Шуты бесплодны. Коррекция убивает наше семя. Не знаю, как насчет Светлых, но не бывает шутов, у которых есть дети.
        Вроде все выяснилось, но радоваться Лене отчего-то совсем не хотелось. Собственно, она довольно давно смирилась с мыслью, что детей у нее не будет, но когда мелькнул шанс - и растаял, стало грустно, а еще было жалко шута, хотя тот и уверял ее, что невозможность стать отцом расстраивает его существенно меньше, чем многое другое в жизни.
        Ну, хорошо, не беременность, что тогда - скоротечный и ранний климакс? Не похоже, потому что тайных визитов шута она ждала, в том числе и ради его безудержных ласк, и ради океана, а говорят, что в климаксе ничего такого уже не хочется.
        Но ведь что странно: не только она не помнила ничего - он тоже. И с вечным своим стремлением докопаться до истоков, глубин и истин, он расспрашивал Лену о ее ощущениях, заставил даже вспомнить эльфа. Правда, начиная такие разговоры, он непременно гасил свечу, понимая, что ее отчего-то смущает свет. Сам он ничего не стеснялся - как можно стесняться самого естественного, что только есть в человеке? - но ее чувства щадил. Он был вообще удивительно деликатен, если ему хотя бы мерещилось, что Лена не хочет близости (как правило, все ж таки второй раз), никогда не настаивал. И Лена поняла: он действительно знает, что и когда ей нужно...
        Он признался даже, что обсуждал эту тему с Маркусом - тот все ж долго жил, много чего видел, вдруг да о чем подобном слухи доносились, но Проводник его надежд не оправдал. Ему не показалось так уж странным, что Лена не запоминает ничего, с женщинами это порой бывает, а вот с мужчинами - ну просто сказки страшные. "Страшные?" - уточнила Лена. "Для Маркуса, - засмеялся шут, - я, по-твоему, сюда каждую ночь бегаю, чтоб побояться вволю? Понимаешь, мне просто непонятно, что это значит". Лена, набравшись дерзости, спросила, похожи ли его ощущения после на те, что возникали после близости с другими женщинами, и ответил он вполне категорично: "Все не так, но если ты имеешь в виду удовлетворение - то да, оно явно было. Как и положено".
        Он не стеснялся и разговоров о своих прежних пассиях. "Бывало, что мне было интересно общаться с женщиной, хотелось сходить с ней на представление, потанцевать, но всегда больше всего мне хотелось в конце концов оказаться с ней в постели. Не было желания просто постоять на берегу или побродить по улицам. Не было желания постоянно держать за руку. Не было желания сидеть на полу у ее ног. Не было желания просто находиться рядом с ней. Так что выводы сама делай".
        А Лена никаких выводов делать не собиралась, потому что и ей хотелось просто постоять с ним на берегу и побродить по улицам. Ей было необыкновенно уютно, когда шут вдруг устраивался на полу, прислонясь к ее ногам или просто глядя снизу вверх своими эльфийскими крапчатыми глазами. Маркус посмеивался, но так открыто и добродушно, что даже Лене не приходило в голову на него обижаться. Проводник не то чтоб был для них этаким добрым дядюшкой, нет, он был другом, и Лена не хотела думать о том, что ему больше двухсот лет. Он был Маркус, лучший друг, какого только можно придумать, и шут с ней совершенно соглашался. Мужчины, кстати, действительно сблизились, Лена даже как-то подслушивала их разговоры: так откровенны могут быть только друзья. Да и она теперь не особенно стеснялась Маркуса. Мачо? Ну да, что есть, то есть, крутизна так и прет, на носу табличка подвешена: "Осторожно, злой Проводник", а уж в деле его видеть было и вовсе жутко, даже если это дело - всего лишь тренировка.
        Тоже было развлечение: наблюдать, как они друг на друга мечами машут. Первый раз она устроила им скандал: тоже удумали боевым оружием тренироваться, а они, хоть и не поняли, согласились драться учебными мечами - тупыми, как ложки. Это было красиво по-настоящему. Лена поняла выражения из книжек - они и правда танцевали. А в то же время она знала, что, будь мечи настоящими и будь этот танец не учебным, никакого восторга она не испытывала бы. А на это зрелище сбегались посмотреть и гвардейцы, и аристократы, и женщины всех мастей. Голый по пояс шут вился вокруг голого по пояс Проводника, а потом вдруг Проводник начинал летать вокруг шута, а мечи мелькали так быстро, что только солнечные зайчики в глаза летели, увидеть же само движение было невозможно, и в этаком бешеном темпе они выдерживали не две-три минуты, а четверть часа... потом все-таки Маркус крепко припечатывал шута, или сбивал его с ног убийственным ударом плашмя, или останавливал тупую железку в миллиметре от его горла, или глаза, или сердца. Он был действительно Мастером. После первой же тренировки его авторитет взлетел выше крыши, зато
начали приставать штатные дворцовые забияки, и если они очень уж надоедали, Маркус разделывался с ними этим тупым учебным мечом именно что за две минуты, почти не сходя с места, а у них оружие было настоящее. Шут опасался назойливых, но Маркус отмахнулся: "Человек пять опозорю, другие смекнут, что до меня им лет сто тренироваться на соломенных чучелах". Шута же он уважительно называл хорошим бойцом, и шуту это было явно приятно. Он с удовольствием учился и никогда не обижался, если Маркус шлепал его клинком пониже спины.
        Правда, торс шута украшался синяками - силушку Маркус не сдерживал, но с этим Лене пришлось смириться. Мужчины долго на два голоса втолковывали ей, что нельзя всерьез тренироваться на деревянных мечах, это - для начинающих, учебный меч должен соответствовать боевому хотя бы по весу, а желательно и по остроте... Но тут Лена сказала категорическое нет, и смирились они.
        * * *
        Никаких глобальных перемен не происходило. Шута однажды пригласили в Гильдию магов, пришлось его отпустить, Маркус уверил, что только законченный недоумок решит вступить в схватку с парой молодых магов, у которых, чувствуется, руки чешутся проверить парочку заклинаний на живом материале. Обратно его привели под руки, и Лена уже была готова разнести всю эту Гильдию в мелкие щепочки, но он поклялся, что это к утру пройдет, что никто его не принуждал, что он сам отлично понимает, что такое Отражение, поэтому и позволил магам немножко пошариться у него в голове. Крамольных мыслей у него нет... по крайней мере, ничуть не больше, чем всегда было, а так как он шут и врать не умеет, то королю и Охранителю эти крамольные мысли известны давным-давно, а ежели маги и узнали о его отношениях со Светлой, так не сегодня, если уж Маркус их общую ауру видит, то Карис и подавно не слепой и исправно докладывает по начальству все, что видит, именно для этого его и приставили.
        Лена всю ночь просидела возле его постели. Пытался выгнать - прикрикнула и напомнила, что и в какой форме он ей обещал. Подействовало. Маркус похрапывал на своей кровати, а шут, бледный до синевы, держал Лену за руку, старался ей улыбаться, хотя было ему по-настоящему плохо, а как плохо - он объяснить не мог, плохо - и все, это нормальная реакция нормального человека на магическое вмешательство, ничего не болит, только голова кружится, тошнит и сердце заходится. Лена положила ладонь ему на грудь и пообещала себя высказать магам все, что она о них думает. Высказать Карису и потребовать, чтоб передал по инстанции. Не рискнет отказать. Сердце у шута шло вразнос, такой аритмии Лена в своей жизни не видела. Он трудно дышал, постоянно тянулся к кружке с водой, но в конце концов заснул, но спал беспокойно, вздрагивал, широко открывал глаза и снова засыпал...
        Утром сердце утихло, и он успокоился, губы порозовели, и Лена прикорнула рядом, помня слова Лиасса о контакте обнаженной кожи - даже рукав платья закатала повыше, чтоб обнимать голой рукой, но не смущать Маркуса.
        Карис выслушал ее краткий монолог, краснея и бледнея. Ничего, побудь между молотом и наковальней, особенно если Ищущую ты чтишь заметно больше, чем собственное начальство. Лена просила (очень холодно и вежливо) впредь спрашивать ее согласие на магические манипуляции с ее спутниками, но можно и не спрашивать, потому что она его не даст никогда, а ежели рискнут проявить самостоятельность, так пусть сами и разбираются со своим Зеркалом, а она не только сама покинет Сайбу, но и этих двоих законопослушных с собой заберет. Решив остаться, она вовсе не предполагала, что ее друзей будут использовать как подопытных кроликов, так что не будет ли любезна уважаемая Гильдия разбираться со своими заморочками без шута и Проводника? Приняв обязательства перед Светлой, разве не утратил шут всех прочих - перед королем и тем более магами? Последнюю фразу она брякнула по наитию - и не ошиблась, судя по смущению Кариса. И особенно по тому, что Гильдия передала извинения, даже не через Кариса. К Лене явился некий высший чин и торжественно пообещал, что без ее согласия больше никогда! А вот не позволено ли будет
поговорить с ней лично? Прямо сейчас? Без никакого вмешательства?
        Лена позволила. Маг, высокий, мускулистый, смуглый, сел напротив нее в кресло и честно спросил, что она сама думает по поводу Отражения. Точнее, по поводу парадокса: Светлые, как известно, поддерживают Равновесие, а Зеркало, как известно, предвещает огромные перемены. Гильдии и ему, лично боевому магу Кироту, очень хотелось бы знать мнение Ищущей, ведь не может же быть, чтобы она над этим не размышляла.
        Лена как раз и не размышляла, потому что от прагматичности двадцать первого века никак отделаться не могла и в предзнаменования, а также свою особую роль нисколько не верила, поэтому сказала первое, что пришло в голову:
        - Может быть, для поддержания Равновесия необходимы большие перемены. Разве огромные перемены - это всегда плохо?
        - А ты как считаешь?
        - В одном мире есть проклятие, - вздохнула Лена. - "Чтоб ты жил в эпоху перемен". Да, я думаю, большие перемены - всегда плохо, когда они приходят. Но вот что наступит после них, не дано знать ни тебе, ни мне.
        - Прости, Ищущая, мою дерзость, но я задам тебе один личный вопрос. Я надеюсь, он не оскорбит тебя. Твои отношения с бывшим королевским шутом...
        - Разве отношения между мужчиной и женщиной могут принести большие перемены в жизни страны? Особенно если при этом нет обиженных? Разве я увела шута от жены, разве он оторвал меня от детей? Мы оба взрослые свободные люди. Или шут не мужчина, а Ищущая не женщина?
        - Что ты! - даже испугался Кирот. - Каждый имеет право на любовь, и вы оба свободны. Но твоя сила, Светлая...
        Лена улыбнулась.
        - Никто не может взять больше силы, чем способен вместить. К тому же шут лишен Дара. Или это не так? Или вчера его не проверили?
        - Лишен, - подтвердил маг, - иначе ему не было бы позволено стать шутом. Да и коррекции он бы не перенес. Но твоя магия, Ищущая, особая.
        - Особая. Но разве она темная?
        Маг, казалось, был потрясен ее мудростью. Ну почему самые элементарные вещи никогда не приходят в голову умным людям? И почему эти умные люди искренне верят, что один человек способен перевернуть судьбу государства? Особенно если этот человек - потерявшаяся женщина?
        - Позволено мне будет узнать, что стало с Кроном?
        Маг помрачнел.
        - Крон заключен в темницу Гильдии. Оттуда не выходят, Ищущая. Если ты выскажешь такое пожелание, он будет незамедлительно казнен. Если ты действительно этого хочешь.
        - Я не уверена, что хочу чьей-то смерти, - призналась Лена. - Даже Крона.
        - Я не сомневался. Ты - Светлая. Ты не можешь искренне желать смерти. Я должен сказать тебе, Светлая... Крон считает шута опасным.
        - Для кого и для чего?
        - Он не говорит. Невозможно заставить говорить мага такой силы, как Крон. Увы.
        Он встал и низко поклонился.
        - Благодарю тебя, Ищущая. Хотя я бы и посоветовал тебе требовать казни Крона, но я всего лишь боевой маг. И прости меня за шута, в следующий раз подслушивать не будет.
        Он удалился, а Лена кинулась в комнату мужчин. Обалдевший шут сидел у двери на полу и тряс головой, а Маркус хохотал на своей кровати. Лена наградила шута хорошей затрещиной: надо ж знать, кого можно подслушивать. Правда, она пересказала им разговор с магом по мере возможности дословно, а шут кинулся ее целовать, и Маркус одобрительно пробормотал что-то о ее мудрости. Еще два идиота на ее голову...
        Шут начал подлизываться, даже предложил ей свою книгу почитать, и пришлось Лене признаваться, что насчет почитать у нее большие проблемы в виде отсутствия очков и полной неразвитости оптики в этих краях. Шут и Маркус опешили:
        - Ты плохо видишь?
        - Плохо, - призналась Лена. - Читать без очков точно не могу.
        - А почему не сказала?
        - Ну вот говорю. И что? У меня очки сложные, вряд ли у вас такие делают...
        - Я не знаю, что такое очки, - нетерпеливо перебил шут, - но почему ты не сказала магам?
        - Зачем?
        - Чтобы хорошо видеть, - удивился Маркус. - Хороший маг даже старикам зрение возвращает, а уж тебе-то... Пойду-ка я Кариса поищу, что ли.
        - Карис слабоват, - предупредил шут.
        - Зато знает, кто может помочь.
        Буквально через час явилась целая делегация: Маркус привел Кариса и еще пару магов, которые немедленно начали вглядываться Лене в глаза и расспрашивать, что она видит, а что нет, потом поводили у нее вокруг головы руками, попросили закрыть глаза и посидеть так несколько минут. Лена послушалась. В присутствии Маркуса и шута она не боялась даже магов.
        Открыв глаза, она первым делом обратила внимание на то, что по бледно-зеленой обивке стен струится едва заметный растительный орнамент. Шут сунул ей под нос книгу, и Лена увидела буквы совершенно отчетливо, будто лежала на диване под хорошей лампой, водрузив на нос лучшие очки. Маги выглядели довольными и долго объясняли, что именно они сделали. Внимательно слушал только Карис - наверное, надеялся научиться. Мир стал ярче. На радостях Лена едва магов не расцеловала, но вовремя остановилась.
        Книгу она взяла, и шут, как обычно придя к ней ночью, разочарованно покрутился вокруг (она старательно читала, ожидая, что же он будет делать), а потом опустился на пол у ее ног, положил голову ей на колени и притих... Желание читать пропало мгновенно. Лена погладила его непокорные волосы. Наверное, будь они длинными, как у Лиасса, то просто вились бы такими же крупными волнами, а будь короткими, как у Маркуса, то просто торчали бы ежиком. В этой его лохматости был свой шарм. Как он ни боролся со своей шевелюрой: смачивал водой, приглаживал, причесывал, природа брала свое, волосы высыхали и разлохмачивались. А коротко он не стригся, чтобы не показывать окружающим свои эльфийские уши.
        - Интересно, - сказала она, - а если тебе отрастить очень длинные волосы, что получится.
        - Эльф, - тут же ответил он. - Только не такой красивый. Я лучше таким похожу.
        - Походи.
        Они просидели так, наверное, целый час, даже не разговаривали, потом у шута все-таки кончилось терпение и он начал потихоньку целовать ей колени, сначала сквозь платье, а потом руки нахально скользнули под подол, а потом они просто перебрались в постель...
        Утром шута и Маркуса вызвал король. Подразумевалось, что Лена может прийти, если ей хочется, но король звал их, чтобы всего лишь устроить для каких-то послов показательный бой на мечах с Маркусом в главной роли и рукопашный в исполнении шута и определенного количества невинных жертв. Лене категорически не хотелось смотреть, как шута пытаются ударить пять человек одновременно. Он уверял, что справится, но Лена понимала, что без синяков все равно не обойдется, и видеть их возникновение вовсе не желала. Вот за Маркуса она была совершенно спокойна: не было в королевстве и его окрестностях бойца, который мог бы с ним сравниться, ведь в тренировках с шутом он просто доставлял удовольствие публике, шут признавал, что Маркус мог разделаться с ним в пять минут, просто по дружбе позволял сохранить лицо и разделывался в четверть часа.
        Лена решила почитать. Книга, если уж честно, скучна была до невозможности, и либо надо было быть фанатом знаний, как шут, либо просто не знать, что книгу можно написать и поинтереснее. Но не в зеркало же было смотреть, вкуса к этому занятию она никогда не имела. А вот если попросить у Рины почитать легендарные Хроники былого, что ответит? Откажет ли Светлой? Шут вон на какие жертвы пошел... А почему, хотелось бы знать, не обиделся на него король? или не знал? или ему все равно, с кем проводит ночи его жена, если уж он сам к ней не захаживает? Надо будет...
        Яркий свет в углу испугал Лену до икоты. Тонкая вертикальная линия сияла как солнце - и вдруг прорвалась, расширилась, раскрылась, и в комнату шагнул Владыка эльфов.
        - Лиасс! - радостно воскликнула Лена, вскакивая с кресла. Фолиант тяжело бухнулся на пол - шут бы умер от столь кощунственного обращения с книгой, но Лене было не до шедевров печатной продукции. Эльф был жив! Он заметно удивился, но руки навстречу Лене протянул, позволил себя обнять и прижаться лицом к синему сукну куртки.
        - Ты и вправду рада меня видеть, Аиллена, - задумчиво сказал он, проводя рукой по ее волосам. - Почему?
        Она отстранилась, чувствуя себя крайне неловко - ну что за детская непосредственность, можно было бы светски улыбнуться, интеллигентно произнести что-то вроде "Я счастлива видеть тебя в добром здравии", а не кидаться с объятиями, чего доброго, не так поймет.
        - Я рада, что ты жив, Владыка.
        - Лиасс. Ты называла меня Лиасс. Продолжай, пожалуйста, так же.
        - Ты не хочешь, чтобы я произносила слово "владыка"?
        - В том числе, - кивнул он, - но не только. Мне приятно, когда ты называешь меня по имени, Аиллена. Позволишь мне сесть?
        Лена, конечно, позволила.
        - Как ты меня нашел? Амулет?
        - Разумеется. Я же говорил: я буду знать, что с тобой все в порядке. А с тобой все в порядке.
        - Но как... Это же другой мир.
        - Я маг, Аиллена, - мягко напомнил он, - я очень сильный маг. Мне не нужно искать Границу, как не нужны Пути тебе. Правда, ты можешь просто перейти из одного мира в другой, а мне приходится затрачивать очень много сил...
        Он был даже не утомлен - измучен. Вокруг глаз темнели тени, лицо осунулось, стало заметно, что он весьма немолод. Сейчас Лена навскидку дала бы ему лет шестьдесят, и неважно, сколько столетий ему было на самом деле. В прошлый раз он, умирающий, если не уже умерший, казался моложе.
        - Ты ведь не просто так?
        - Нет. Хотя я на самом деле рад тебя видеть, Светлая Ты выглядишь счастливой. С полукровкой тебе лучше, чем со мной? - Лена без колебаний кивнула. - Ну, значит, действительно судьба.
        - Говори, Лиасс.
        Он вдруг встал, шагнул к Лене и опустился перед ней на одно колено, прижав к груди раскрытую ладонь.
        - Я пришел к тебе за помощью, Приносящая надежду.
        - Но чем же я могу помочь? - растерялась Лена. - Кому-то нужна моя сила?
        - Нет. Вовсе нет. - Он склонил голову. - Позволь мне сказать?
        - Встань для начала. Не верю я отчего-то в смирение Владыки эльфов.
        - Напрасно, Аиллена. - Лиасс еще ниже опустил голову. Светлые волосы закрыли его лицо, и Лене стало вовсе не по себе. Не то чтобы она так уж свято усвоила просьбу не доверять эльфам. Будь на месте Лиасса кто-то другой, она могла бы воспринять все совершенно серьезно, но Лиасс... Он был такой уверенный в себе и своей силе, такой... в общем - Владыка. Других слов у Лены просто не было. - Помочь можешь только ты. Ты - наша последняя надежда. Ты понимаешь, что значит слово "последняя"?
        - Лиасс, я не могу говорить с человеком, который стоит передо мной на коленях.
        - Я не человек.
        - Какая разница? С эльфом, гномом, орком, кто тут у вас еще водится? Уж ты-то мог понять, что я... разве что стихийный источник, а не нечто... умеющее помогать. Встань, Лиасс. Я прошу.
        Он поднял голову. Синие глаза были усталые и больные.
        - Я хочу, чтобы ты поняла, что это даже не просьба. Это мольба.
        - Но разве... Встань. Негоже Владыке эльфов преклонять колени.
        Интересно, откуда выплыла формулировка? Нет, фэнтези, конечно, чтиво вполне подходящее, но чтоб цитировать...Лиасс не послушался.
        - Нет, Аиллена. Выслушай.
        Истерику ему устроить? Дескать, не буду слушать, пока не встанешь и вообще ведите себя прилично, сударь: дама сказала "встать", значит, надо встать... типа "упал - отжался". Или все же не выпендриваться, но держать на уме, что не просто так все это, то ли на эмоции давит, то ли еще чего... На эмоции не надо. В родном мире стояние на коленях не входит в число эмоций, поэтому вызывает только растерянность и некоторое неудобство, вроде того, которое возникает, когда усталая до невозможности сидишь в электричке и даже шевелиться сил нет, а рядом появляется этакая бодрая старушонка с огромным рюкзаком и парой сумок и начинает демонстративно сверлить взглядом, испускать душераздирающие вздохи, не выпуская, однако, сумок и не снимая рюкзака и телепатировать всякие нехорошие мысли про современную молодежь. В ответ не хочется даже отсылать ее к сидящему напротив мальчишке-подростку: вот уж кто прямо-таки обязан старшим место уступать, остается столь же демонстративно читать "АиФ", но настроение все равно портится.
        - Я слушаю тебя, Владыка эльфов. - "Владыка" - это назло, чтоб ты понял.
        - Мой народ гибнет, Аиллена, - буднично сказал Лиасс, и от этой обыденности у Лены закружилась голова. - Я не могу победить в этой войне. И не хочу. Я хочу спасти мой народ.
        - Но что могу сделать я? - беспомощно пробормотала Лена.
        - Ты можешь попросить здешнего короля, чтобы он позволил эльфам прийти в его мир.
        - Попросить? Конечно, могу. Только... Лиасс, здесь не любят эльфов.
        - Эльфов не любят ни в одном поселении людей. Но все же не везде убивают. Ты чиста душой, Аиллена. Ты Светлая. Король может внять твоей просьбе. Я ничего больше не прошу. Поговори с королем.
        - Да хоть сейчас... Лиасс, там совсем плохо?
        - Плохо, - тихо ответил эльф. - Нас уничтожат. И, ты понимаешь, мы не будем сдаваться. За месяц войны погибло не менее двадцати тысяч эльфов. И не менее ста сорока тысяч людей. Мы деремся отчаянно, Светлая. Нам нечего терять. Нас осталось чуть более пятидесяти тысяч. Людей - несколько миллионов. Нас уничтожат, но мы опустошим мир. Мы заберем с собой столько людей, что оставшиеся долго еще будут приходить в себя. Не одно столетие. Может быть, им это и не удастся.
        - Ты ведь этого не хочешь.
        - Не хочу. Тем более такой ценой.
        - Что мне сказать королю?
        Он покачал головой.
        - Не знаю. Это твой разговор, Аиллена. Я не хочу ничего тебе подсказывать.
        - Когда ты придешь?
        - Я подожду. Открывать проход между мирами тяжело даже для меня. А если тебе не удастся... мне понадобятся все силы.
        Лена встала. Лиасс смотрел снизу вверх, без мольбы и без надежды. Ни черта он на нее не надеялся. Это называется последняя соломинка: ясно, что не удержит, но не попробовать нельзя.
        У первого встречного Лена потребовала проводить ее к королю, долго шла по бесконечным коридорам замка и завидовала людям, которые умеют готовиться к разговорам, составляют хотя бы примерный план, продумывают, что и как сказать. У нее не получалось ни о чем думать. Вообще. Даже о том, что где-то умирают эльфы, стараясь убить как можно больше людей, убивают жестоко, чтобы не попасть к ним живыми, чтобы не оказаться привязанными к косому кресту. Лиассу понадобятся все силы не на возвращение - на войну. Лена даже вообразить себе не могла, на что способен маг, в учениках у которого бегали великие (наверное, они же верховные). Какие силы он умеет вызывать, какие разрушения произвести, какие страхи или болезни наслать на противника, какие разбудить стихии...
        Король принимал послов, но официальная часть мероприятия уже закончилась, люди разной степени расфуфыренности бродили по просторному залу с кружками шианы или стаканами вина. В отдалении Лена заметила шута и Маркуса (вместе держатся, и то хорошо) и заметила, что они встревожились, увидев ее. Короля она разыскала не сразу, зато поймала его, когда он направлялся к выходу.
        - Светлая, - произнес он удивленно-обрадованно и слегка поклонился, - ты решила поскучать здесь или искала меня?
        - Я искала тебя. Мне нужно поговорить с тобой, мой король.
        Он сделал приглашающий жест и провел ее в маленькую и не очень уютную комнату.
        - Здесь не особенно хорошо, - извинился он, предлагая ей кресло, - но я подумал, что ты не хочешь, чтобы кто-то нас услышал. Здесь нас не услышит даже самый сильный маг. Ты хочешь говорить об Отражении?
        - Пожалуй, да. Кажется, я знаю, что может произойти, мой король.
        - Я не твой король, Светлая, - мягко поправил он, - хотя мне лестно слышать это обращение. Ты свободна, над тобой нет королей и магов. Называй меня Родаг. В этом нет никакого нарушения этикета. Не хочешь ли шианы?
        - Ты оттягиваешь разговор?
        - Нет, я вижу, что ты взволнована. И это меня беспокоит.
        Он налил в две кружки шианы, и Лена свою выпила едва ли не залпом.
        - Я пришла к тебе с просьбой, Родаг.
        - Я постараюсь удовлетворить любую твою просьбу.
        - Это опрометчивое обещание.
        - Ничуть. Ты не можешь попросить чего-то дурного. Что я могу сделать?
        - Спасти пятьдесят тысяч эльфов, - выпалила Лена. Все. Главное сказано. Сейчас он начнет задавать вопросы, и будет существенно легче. Родагу изменило его королевское достоинство: он вытаращил глаза и приоткрыл рот, но довольно быстро взял себя в руки, чуть нахмурился и начал обдумывать вопросы. А Лена успокоилась. Способна она помочь или нет, но вот уж сделать все мыслимое и немыслимое для этого - способна.
        - Пятьдесят тысяч эльфов? Едва ли в королевстве наберется столько. И необходимости их спасать я не вижу. Эльфы такие же мои подданные, как и люди... Ну, признаюсь, не совсем уж и такие же, мою власть они признают чисто номинально, но платят налоги и... В общем, живем мы мирно и даже не без взаимной выгоды.
        - Я знаю. Мы не просто бродили по твоему королевству. Мы были в другом мире. А там война, Родаг.
        - Войны с эльфами, увы, не редкость, Светлая.
        - Ты знаешь историю своего королевства лучше меня. Ответь себе, кто начинал эти войны? Чья вина была искрой, зажигавшей это пламя?
        - В конечном счете люди, - неохотно признал король. - Но в любом случае войны заканчиваются, в большими или меньшими потерями со всех сторон, и ты знаешь, Светлая, наши потери неизменно больше.
        - Количественно, - сказала Лена тихо. - Гибнет тысяча эльфов из десяти и пять тысяч человек из ста.
        - И эльфы не берут пленных.
        - А люди берут. Для чего, Родаг? Чтобы повесить? А как дрались бы эльфы, если бы знали, что их не повесят, а заживо скормят собакам? По частям? Отрежут уши, гениталии... потом выпустят кишки и позовут собак? И то же самое сделают с маленькими детьми. И то же самое сделают с женщинами.
        По телу Родага прошла дрожь. Он был нормальным вменяемым человеком, не видевшим ничего особенного в повешении, но такая казнь оказалась для него чем-то новым.
        - Дикий мир... - пробормотал он. - Но Делиена, жестокость не редкость в мире. И даже бессмысленная неоправданная жестокость. Я не могу изменить мир, только свое королевство. Я не могу спасти всех.
        - Всех - уже не можешь. Их уже стало на четверть меньше. Родаг, это были эмоции. А теперь давай попробуем поговорить о выгоде. Разве ты не хотел бы получить пятьдесят тысяч благодарных эльфов? Которые принесут тебе клятву верности? Которые примут все твои условия? Или ты считаешь, что эльфам нельзя верить по определению?
        - Что за глупости? - удивился Родаг, заметно оживившийся при слове "выгода". - Эльфам можно верить ровно в той же степени, что и людям. То есть не особенно. Но ни в каком сверхъестественном коварстве они не замечены. А почему ты уверена, что они принесут клятву верности?
        - Потому что это будет условием. Моим условием.
        Он потер подбородок.
        - Что им нужно?
        - Место, где они смогут жить. Твое королевство велико, Родаг.
        - Да уж место не проблема... Светлая, я просто боюсь впускать в мир такое количество эльфов.
        - Ты можешь впустить женщин и детей. Но дети вырастут и, глядя на тебя, будут помнить, что ты мог спасти их отцов, но не сделал этого. Родаг, у тебя есть шанс...
        - Что такое шанс? - перебил он.
        - Возможность. У тебя есть возможность заставить эльфов иначе относиться к людям. Неужели ты думаешь, что они не умеют быть благодарными? И Родаг, разве помешают тебе их умения? Разве будет плохо, если эльфийских клинков станет больше? Если будет много эльфийских тканей? Украшений? Это оживит торговлю. Конечно, не сразу, но что такое несколько лет?
        - Я могу ставить любые условия?
        - Любые.
        - И я могу прямо поговорить с их представителем?
        - Да. Я должна сказать тебе еще одно. Родаг, возможно, все эльфы королевства принесут тебе клятву верности. Ты хотел бы иметь в своей армии эльфов? На северных границах?
        - Лучше на восточных, - задумчиво произнес король. - Только эльфы не хотят служить в нашей армии. Никогда и нигде...
        - А у тебя - будут.
        - Почему вдруг ты решила, что у меня будут?
        - Потому что это будет твое условие.
        - А почему мне принесут клятву все эльфы? Они разобщены, никакой единой власти у них нет...
        - Идем? Может быть, он ответит на все твои вопросы.
        Родаг подумал еще немножко и кивнул. Шут и Маркус увязались за ними, но на приличном расстоянии. По замку король ходил без охраны, а по слухам (исходившим, конечно, от шута), даже в город мог выйти один, Его, похоже, и правда любили. Шел он быстро, Лена едва поспевала, а заметив это, он резко притормозил:
        - Извини, Светлая. Я все время забываю, что король должен быть степенным и величественным.
        - Я тоже забываю, - призналась Лена, - что должна являть собой... нечто. Скажи мне... Ведь ты даже особенно удивленным не выглядел. Почему?
        - Не выглядел? - образовался он. - А мне показалось, что я рот открыл, как мальчишка, впервые увидевший фейерверк. Понимаешь, Делиена, раз открылось Зеркало, перемены неизбежны. Лучше в них участвовать, чем сидеть и тупо ждать. В Зеркале - ты. И ты приходишь с таким странным предложением, которое может все перевернуть... Я не дал согласия, Делиена. Я только готов выслушать.
        - Я большего и не ждала.
        - Я знал, что случится что-то... когда ты заплакала, стало ясно, что идут перемены. Столько всего потом... Предательство Крона. В Верском уезде вдруг из земли полезла какая-то плесень, земля становится мертвой, а маги понятия не имеют, что это такое, и плесень расползается... Интересно, есть ли у эльфов маги? То есть сильные маги? Они никогда нам не помогают.
        - Помогут. - Лена почему-то была уверена, что Лиасс справится с плесенью одним движением бровей. Если уж он из мира в мир ходит...
        Лиасс спал, сидя в кресле. Спал так крепко, что Лене пришлось потрясти его за плечо. Он немного смутился, встав и склонился в этаком королевском поклоне: приветствую тебя, брат по власти, но я знаю, что сегодня главный - ты. Родаг ответил аналогично.
        - Позволь представить тебе: Лиасс, - сказала Лена и выдала последний аргумент, - Владыка эльфов.
        Лиасс посмотрел на нее укоризненно, а Родаг обалдел вторично.
        - Владыка... - прошептал он. - Вот оно что... Делиена, не заболела ли ты? Ты предлагаешь мне впустить в мир Владыку эльфов?
        - Который даст тебе клятву верности, - твердо произнесла Лена. Лиасс не дрогнул. У Родага вдруг ослабли колени, он подвинул кресло и сел, забыв даже предложить сесть Лене. Хорошо, что за порядком в комнате следит не столько служанка, сколько шут, и никакие интимные предметы нигде не валяются. А то обстановка для саммита и так весьма своеобразная: женская спальня.
        - Клятву? Мне? Владыка?
        - Если ты примешь мой народ, король Родаг, я готов принести тебе клятву верности, - твердо проговорил Лиасс. - И каждый из моих эльфов. А со временем и каждый из твоих эльфов. Если же тебя пугает присутствие Владыки, я покину твой мир.
        - Послушай меня еще чуть-чуть, Родаг, - попросила Лена. - Когда-то у Лиасса казнили младшего сына. Я говорила тебе, как казнят эльфов. Но после этого он не начал войны. После этого он заключил мир с людьми. Как это характеризует его, по-твоему?
        Лиасс опустил голову. Немножко.
        - Я приму любые твои условия, король Родаг.
        - Ты будешь присылать эльфов в мою армию?
        - Да.
        - Они будут охранять мои границы?
        - Да.
        - Вы согласитесь жить в строго отведенном районе?
        - Да.
        - Соблюдать наши законы и подчиняться нашим судам?
        - Да.
        - Даже если приговором будет казнь? Э-э-э... через повешение.
        - Да.
        - Ты действительно готов принести вассальную присягу и привести в повиновение всех эльфов королевства?
        - Да. Кроме того, я действительно готов дать клятву верности. Не только вассальную присягу.
        - Но как воспримут это твои подданные?
        - Я не король. У меня нет подданных. Но мои эльфы последуют моему примеру.
        - Последуют ли они твоему приказу?
        - Любому.
        Родаг наконец пришел в себя, посмотрел на Лену и устыдился:
        - Прости, Светлая, прошу тебя сесть. Садись и ты, Владыка. Я... Я несколько не готов был к такому разговору. Мне нужно подумать.
        - Я и не жду, что ты примешь решение быстро, - удивился Лиасс. - Но я, Лиасс, Владыка эльфов Трехмирья, готов принять любые твои условия. Если ты захочешь отправить меня на эшафот, я пойду, и мои эльфы не взбунтуются.
        - Зачем мне послать тебя на эшафот? - не понял Родаг. - А, это фигура речи.
        - Это фигура речи. Но если твоим условием будет моя смерть - ты опасаешься Владыки, и я могу это понять, - я приму и это условие. Нам нужна только земля, король Родаг, Место, где мы сможем жить. И мы готовы заплатить за эту землю.
        - Пятьдесят тысяч, говоришь...
        - Пока ты думаешь, их станет заметно меньше, - прошептала Лена, не рассчитывая, что он услышит, но слух у него был не хуже, чем у эльфа.
        - Делиена?
        - Скажи ему, Лиасс. Скажи, что за месяц войны погибли двадцать тысяч эльфов.
        - И сто сорок тысяч человек, - кивнул Лиасс. - Возможно, ты не поверишь, король Родаг, но я не хочу и гибели людей.
        Родаг задумался.
        - Зачем твой... друг подслушивает под дверью? - вдруг поинтересовался эльф. - Пусть уж войдет, если король не возражает.
        - Шут! - взревел король. Шут бочком протиснулся в дверь и сделал смиренное лицо. Вряд ли кто-то поверил в это смирение. Родаг точно не поверил, и наверное, только присутствие Лены удержало его от вульгарного рукоприкладства.
        - Лиасс, ты не знаешь, что за плесень может вылезти из-под земли? - спросила Лена. Эльф подумал.
        - Нет. А что маги?
        - А маги рвут на себе волосы, - сообщил шут. - Не видели, не слышали, не понимают.
        - Это далеко? Я могу взглянуть.
        - А убрать ее сможешь? - оживился Родаг.
        - С большой степенью вероятности - смогу, - усмехнулся Лиасс. - Если там такие же маги, как те, что ставили защиту на эти комнаты, то на них надежды мало.
        Шут сделал жест в сторону двери.
        - Ты позволишь, мой король? Я возьму у Кариса портальный камень.
        Родаг махнул рукой. Пока ему было не до шута и не до плесени. Он забывал только о том, что королю пристало быть степенным, но не забывал, что королю нужно быть дальновидным. И явно взвешивал за и против. Ему очень и очень не хотелось пускать в свой мир такое количество озлобленных войной эльфов - и очень и очень хотелось быть единственным королем, у которого имеются эльфийские пограничники. Какое счастье, что он не был убежденным ксенофобом...
        - Как ты хотел назвать моего бывшего шута, Владыка?
        - Полукровкой.
        - Полу... а в нем есть эльфийская кровь? Понятно тогда, почему он такой бунтарь. Как ты относишься к людям, Владыка?
        - Без приязни. Но я умею жить с вами в мире. И уж точно не жду приязни с вашей стороны.
        - Ты выглядишь очень усталым.
        - Я мало спал в последнее время.
        Лена протянула ему руку. Эльф опешил, но руку принял с благодарностью. Левой Лена сжала амулет, но он покачал головой:
        - Не нужно. Я могу брать сам, когда ты позволяешь. Расслабься. И благодарю. Я действительно устал, а мне предстоит трудное возвращение.
        Несколько минут они сидели молча. Лена не чувствовала ровным счетом ничего, кроме нормального тепла его ладони, а вот его лицо становилось менее утомленным. Родаг с благоговением наблюдал за ними и, поймав взгляд Лены, смутился:
        - Я никогда не видел... как это происходит. Даже не знал, правда это или сказка. Ты действительно даешь силу, Светлая. Даже магу... Ведь ты маг, Владыка?
        В дверь просочился шут и протянул королю плоский серый камешек. Родаг передал его эльфу:
        - Ты можешь открыть проход?
        Вместо ответа тот слегка сжал камень двумя пальцами, и в нескольких шагах от них заискрилась вертикальная щель - ровно такая же, как та, в которую Карис увел Крона, такая же, как та, через которую их провели из замка Маркусова приятеля к карете. По ту сторону была трава. Родаг первым шагнул в проход. Шут осуждающе покачал головой и скользнул следом, потом прошли Лена и Лиасс, а уж откуда взялся Маркус, который вроде как не имел привычки посматривать и подслушивать...
        Плесень она увидела сразу. Правда, это была не плесень. А черт знает что такое, отчего-то похожее на расплавленный пластик. В сотне метров от них расстилалось мертвая белесая земля, возле которой суетились два мага. Метрах в пятидесяти в другом направлении стояло редкое оцепление. Хуже всего, что это происходило посреди деревни. Конечно, жителей и след простыл, но вот что означали продолговатые бугры на белесой поверхности, Лене знать не хотелось.
        - А, это, - узнал Лиасс. - Разрыв границы между мирами. Я знаю, откуда это.
        - И можешь убрать?
        - Разумеется. Только пусть эти двое подойдут.
        Маги уже спешили к королю.
        - Приветствую, мой король, - поклонился один. - Начала расползаться быстрее. Огонь ее не берет...
        - Внимательно смотрите, - перебил Лиасс, - и запоминайте. На самом деле это очень просто, если знать, что делать.
        Он шагнул вперед, широко развел руки и замер. Маги смотрели во все глаза. А вот Лена ничего не видела. Поежился шут и вытащил амулет из-под куртки: он светился, как догорающий уголек. Минут пять ничего не происходило, а потом плесень начала гореть веселыми голубыми язычками. Как спирт.
        - Всего-то? - изумился первый маг и тоже развел руки и замер. Через пару минут огоньки еще повеселели, и второй присоединился к товарищу. А Лиасс повернулся к королю.
        - Дальше они справятся сами. Прости меня, король Родаг, но меня ждут. Когда я смогу вернуться, чтобы услышать твое решение?
        - Завтра. Утром. Нет, лучше ближе к полудню. Ты сможешь?
        - Да. Благодарю тебя. Твои маги смогут открыть для вас проход? Если хочешь... - Он провел пальцем сверху вниз по воздуху, и словно нарисовал дрожащую голубую линию, которая почти сразу открылась в комнату Лены. - Я приду завтра в полдень. - И, отвернувшись, он прочертил другую линию. Это заставило королевских магов впасть в панику и прекратить поджигание плесени, Родагу пришлось на них прикрикнуть. Не обернувшись, эльф шагнул в проход, почти мгновенно за ним захлопнувшийся. Король несколько секунд смотрел... вот даже не сказать, что вслед, потому что следа не осталось, потом почти вбежал во второй проход, а шут с Маркусом, подхватив Лену под руки, втащили ее за ним.
        Родаг немного побегал по невеликой Лениной спальне, подвигал немногочисленные предметы на туалетном столике и удивился:
        - Почему у тебя так мало всего, Светлая? Никогда не видел, чтоб у женщины было мало всяких притираний и... и... ну всего такого.
        - Я все равно уже не стану моложе и красивее, - ответила Лена. Сюр. Ему государственные проблемы решать надо, а не о притираниях думать. Родаг пробежался еще, остановился перед ней и пожаловался:
        - Ну втравила ты меня... Давайте-ка сядем.
        В комнате было два кресла и стул возле зеркала, поэтому шут, не долго думая, уселся возле Лены на полу. Родаг посмотрел на него грустно, и Лене подумалось, что раньше, наверное, так непринужденно он мог устроиться у ног короля.
        - Давайте представим себе, что я не король, - предложил он, - а вы не подданные. Мы случайно встретившиеся люди, сидим себе а трактире и за кружкой вина обсуждаем новости.
        Шут осмотрелся и покачал головой:
        - Не пойдет. Здесь явно не хватает вина.
        - Ну так вели, чтоб принесли, - бросил Родаг раздраженно, и шут исчез. Что за привычка пить в любое время дня? Стоит признать, конечно, что крепких напитков здесь почти нет, исключая тот, с которого валился под стол Маркус, вина удивительно не пьянящие, а скорее бодрящие. Маркус ужасно смешно выглядел на фоне туалетного столика. Поймав взгляд короля, он резко передвинулся вместе со стулом.
        - Слышал я, что король собирается впустить пятьдесят тысяч эльфов, - сообщил Родаг. - С ума сошел, не иначе. Решил поискать хлопот на свою... голову.
        Лена улыбнулась. Здесь тоже искали проблемы на свою задницу, в присутствии дам заменяемую на голову. Даже в трактире.
        - Точно с ума сошел, - подтвердил Маркус, под дверью не подслушивавший и потому не знавший и просьбе Лиасса. - А с чего это он?
        Шут принес кувшин и кружки, ловко разлил вино и заметил:
        - А я слышал, что король как раз в своем уме, потому что решил последовать совету Светлой. Не припомню, чтоб Светлые давали плохие советы.
        - Не припомню, чтоб они вообще советы давали, - проворчал Маркус, не без удивления покосившись на Лену. - Но если Светлая...
        - А Светлые не ошибаются? - удивился король.
        - Кто не ошибается? - философски протянул шут, опускаясь на прежнее место. - Только тот, кто ничего не делает. Королю виднее, конечно, а вот я бы подумал, что Светлая плохого не пожелает.
        - Ты где это вино взял? - спросил Родаг, сделав глоток. - В погребе стянул?
        - Не стянул, а отлил, - поправил шут с достоинством. - Еще вчера. Должна же Делиена попробовать хорошего вина, а?
        - Должна, - согласился король, - но если бы тебя поймал Вакус, то утопил бы тебя в бочке с сидром.
        - Если б догнал, - хихикнул шут. - А я вот еще слышал, что король решил спасти пятьдесят тысяч эльфов... и заполучить этакую силищу в союзники.
        - Зачем королю людей спасать эльфов? Какое ему до них дело? Ему б все внутренние проблемы решить... У него, говорят, Зеркало открылось, а он туда же - эльфов впускать.
        - Спасать, - поправил шут. - Может, это и есть те перемены, которые предвещает Зеркало? В нем, говорят, Отражение Светлой. Когда ж такое было, а?
        - Да, это странно. Никогда не было. Почему?
        - А ты не понимаешь? - удивился шут. - Маркуса спроси. Он у нас лучше всех разбирается в Странницах. Правда, он занят непривычным делом: он думает, но вот через пару дней, когда сей многотрудный процесс завершится...
        Маркус выразительно показал ему кулак.
        - Я вижу, твое мнение уже изменилось, - заметил Родаг. - Ты счел короля сумасшедшим, но стоило тебе услышать, что это совет Странницы, и ты уже не возражаешь.
        - Просьба, - поправила Лена. - С чего бы Странница стала советовать королю?
        - Правильно. Королю советовать нельзя. Для этого у него специальные люди есть. Он им жалованье платит. Иногда только для того, чтобы поступить наоборот. Поэтому королю лучше просто рассказать - а там пусть сам решает. Решать - это его королевское дело. А я б эльфов впустил.
        - Потому что ты сам полуэльф? - резко спросил король. Шут помотал головой.
        - Не знал ты, что я полукровка, и не подозревал в симпатиях к эльфам. А тут вдруг заподозревал. Что изменилось? Или пять лет назад у меня уши другие были? Или в прошлом году глаза были черные? Меня не спрашивали, кем я хочу родиться. И мою мать тоже не спрашивали, хочет ли она, чтоб ее изнасиловали всей дружной компанией. А разве на их месте не могли быть люди - обыкновенные бандиты? Я не люблю эльфов, как и ты. Но по большому счету ничего против них не имею. Какой вред, если они будут жить, скажем... в предгорьях Силира? Люди там селятся неохотно, а эльфы не суеверны.
        - А бунт?
        - Бунт? А когда это эльфы бунтовали? Что-то не слыхал. Против чего им бунтовать? Против власти, что ли? А что им власть? Они власть просто не признают. Они сами по себе, власть сама по себе. Налоги платят? Платят.
        - Неохотно.
        - А кто платит налоги охотно? Смешно. Мне нет дела до эльфов. Но вот Светлой - есть.
        Маркус мрачно молчал. То ли его беспокоило, что его мнение пошло вразрез с мнением Лены, то ли он действительно просто задумался, то ли ему не нравилась перспектива получить такое количество малосимпатичных персон, которые смотрят на людей, как на насекомых.
        - Ну ладно - эльфы! - хлопнул себя по колену Родаг. - Они и правда большей частью равнодушны к тому, что мы вообще существуем, но ведь за последние три сотни лет мы имели четыре большие войны и сотни мелких стычек.
        - Да, вот во Фризне с эльфами не воюют, - радостно согласился эльф. - Им некогда. За последние три десятка лет у них там были три большие войны с Джорной, одна с Инглом, полтора десятка пограничных стычек с Прегунтом и восемь внутренних бунтов разной интенсивности. Одни только тамошние эльфы ни в какие драки не ввязываются, только в границы своих земель никого не пускают - ни чужих, ни своих, ни сборщиков налогов... Благодать и благолепие.
        - Я тебе язык отрежу, - пригрозил король. Шут ужаснулся:
        - Как, опять? А я вот еще слышал, что король у нас милостив.
        - Вот потому язык, а не... что-то другое, - хмыкнул король. - Пусть бы эльфы. Наверное, даже выгоду какую-то с этого можно получить. Обещают вон за землю заплатить, границу восточную охранять, даже клятву верности принести...
        - И король еще думает? - подпрыгнул шут. - Да иметь в армии эльфов - это не иметь войн. Иметь эльфов на охране границ - не иметь набегов. Клятва верности - от эльфов? Да король и правда сумасшедший, если не хочет учесть этих выгод.
        - Король не хочет впустить в мир Владыку! - рявкнул Родаг. - Эльфа, который способен их объединить!
        - Не впускай, - тут же предложил шут. - Он согласится. Приведет своих, заставит их клятву дать и уйдет обратно.
        - Какая чудесная уверенность! - съязвил Родаг.
        Шут глянул снизу вверх на Лену и серьезно сказал:
        - Это простейшая логика, а не чудесная уверенность. Он не просто эльф. Не просто вождь. Не просто маг. Он - Владыка. Он не только объединил всех эльфов Трехмирья, он болеет за них. Отвечает за них. И если у него будет возможность спасти их ценой своей жизни, он на это пойдет. И не задумается. Вот если бы он не был Владыкой, можно было бы опасаться. Владыка эльфов думает прежде всего о своем народе.
        - Хочешь сказать, что я не думаю...
        - А ты опять король? Я думал, мы сидим себе в трактире, пьем вино и перемываем косточки всем, кто на язык попадет. Но если ты король... Ты думаешь о своем народе, Родаг, и это тебе говорю я, твой бывший шут, человек, который не может лгать. Вот и думай. Решать в любом случае только тебе. И отвечать за решение только тебе. Если ты обратишься к своим советникам... Сам знаешь, что будет, если ты обратишься к ним. А ты пей вино, Делиена. Это замечательное вино.
        Он снова посмотрел снизу вверх и чуть улыбнулся. Король перевел взгляд с него на Лену, потом обратно, и так забавно было видеть на его симпатичном лице недоумение, переходящее в изумление и понимание. Он ничего не сказал, и Лена была за это благодарна. Откуда вот маги пронюхали... неужели после этой непонятной и тяжелой процедуры? Ментальное сканирование, как любят выражаться в фантастике. Или что-то еще хуже.
        - Почему ты молчишь, Проводник?
        - Говорю ж - занят, - фыркнул шут. - Думает. Как ты не понимаешь, любое непривычное дело требует огромных усилий. А тут оказалось, что он не попал - Светлая считает иначе... Ну как тут жить?
        - Мы в трактире? - осведомился Маркус, привстав со стула. - Ты у меня точно получишь, и подозреваю, что король меня простит.
        - Король простит! - торопливо произнес Родаг. - Только не насмерть.
        - Чтоб помучился, да? - забеспокоился шут. - Экие вы все злые. Только бы дрались да наказывали. А людей надо любить.
        - Я советовать не стану, мой король, - тяжело проговорил Маркус. - Не мое это дело. Только послушал бы ты Делиену...
        - Странница! - шут воздел палец. - Не ошибается!
        - Заткнись, а? Прости меня, мой король. Но я подумал... - Покосился на шута, но тот промолчал. - Я подумал: почему Странница никогда не отражалась в этом Зеркале? Шут сказал - все были, и люди, и эльфы, простолюдины, аристократы, короли и солдаты, но никогда - Странницы.
        - Надумал?
        - Да, мой король. Не знаю, прав ли я... Но Зеркало предвещает перемены. А Странницы никогда не вмешиваются.
        - Они поддерживают Равновесие, - пожал плечами король. - Они ни на чьей стороне. Не делают зла.
        - Добра тоже. Прости, мой король, но разве Равновесие - это бездействие? Невмешательство? Как же они его поддерживают, если ничего не делают?
        - Вот так разочаровываются в идеалах затянувшейся юности, - трагическим шепотом произнес шут, но Маркус даже не посмотрел на него.
        - Послушай Делиену, мой король. Я никогда не видел... неравнодушную Странницу. Не видел, чтоб она что-то делала. Вот тут шут рассказывал, что разбойник Харем вырезал целый караван, а Странницу не тронул... А она хоть одного ребенка с собой прихватила, когда он ее отпускал? Да я и сам видел... не вмешиваются они. Никогда. Даже если несправедливость видят, даже если преступление. Делиена другая. Совсем. Она действительно - Светлая. Я б на ее месте Владыку этого ненавидел, есть у нее повод, а она его спасти хочет. Она не для себя живет, не для равновесия какого-то, а для людей. Она чистая. Светлая. Она не может желать дурного, мой король.
        - Хорошо сказал, - вздохнул шут. - Молодец. Я бы еще добавил... Маркус, ты часто слышал, чтобы Странница давала силу?
        - Слышал... ну... В общем, нас бы не пожалела. Это - точно.
        - И решила бы, что дать силу Лиассу - нарушить Равновесие, - кивнул шут. - Потому что он Владыка эльфов. Владыки приходят в мир куда реже, чем Странницы. А она не только силу ему дала, но и потом чуть не плакала, что эльфы там умирают... Послушай ее, мой король. Сделай так, как подскажет тебе твой королевский разум, но прислушайся к ее словам. А потом к королевскому разуму. Придумай условия, которые будут выгодны Сайбии. Ну... ну хотя бы требование, чтобы эльфийские мастера брали в обучение людей. Потребуй, чтобы объяснили, каким образом они получают вдвое большие урожаи. Потребуй, чтобы их маги тоже служили короне. Мне, что ли, тебя учить?
        Король долго молчал. Очень долго. Они выпили все вино, шут сбегал и принес еще, правда, притащил еще корзинку с яблоками, сыром и хлебом, наделал этаких мужских бутербродов на всех, и король, не чинясь, с аппетитом молодого человека умял парочку, но так ничего и не говорил. И они тоже молчали. У Лены сил не было гадать, что решит Родаг. Не хотелось, чтобы он полагался на некие мифические силы Отражения, Светлой и прочий фигни типа пророчеств, примет и равновесия. Странный, дикий мир, если обыкновенное желание обыкновенного человека помочь другому человеку воспринимается как некое откровение. Ведь помочь не ценой собственной жизни и вообще ничем особенным не жертвуя. Уж тем более здесь - никак не ханжеское общество, хотя никакого разврата вроде бы и не наблюдается. Просто отношения мужчины и женщины просты и естественны, особенно если эти мужчина и женщина не связаны семьями. Что потрясло шута - то, что она дала ему эту самую стихию? Ну дала и дала, что уж тут особенного. Тем более что ему в результате понравилось. Да и ей тоже. Так что никакой жертвы, скорее наоборот. К тому же надо было дело
доводить до конца: раз с эшафота увела, из петли вынула, то уже и логично помочь выжить и дальше. Лена всегда старалась все сделать как надо, задания начальства исполняла старательно и аккуратно, да и вообще если уж что-то начинала, то заставляла себя доделывать, даже если очень не хотелось. Не приходилось ей преодолевать никаких особенных трудностей, так ведь и сейчас не преодолевала, за нее это делали шут и Маркус. Разве ж сама она смогла бы вообще куда-то дойти, а тем более найти еду в чистом поле? Она вон даже птиц ощипывать не умела. Что делать, если куры продавались всегда уже ощипанные и потрошеные, даже когда были синими трупиками, плохо бритыми и длинноногими и худыми, как манекенщицы. Она не умела делать ровным счетом ничего, что было бы полезно в этом мире, и мужчины все взяли на себя, до последней мелочи, и теперь сидят и рассказывают, какая она хорошая да душой чистая. А чистота души определяется всего лишь тем, что ей, душе, не нравится, когда люди и эльфы убивают друг друга в пропорции один к семи. И теперь уж точно люди будут убивать эльфов уже не за то, что они эльфы, а за то, что они
убили сто сорок тысяч человек. А эльфы будут драться до последнего, драться так, чтоб не попасть в плен.
        - Я не знаю, как должен думать король, - тихо произнесла она. - Поэтому я скажу человеку. Король пусть рассматривает перспективы, выгоды и убытки. А человек пусть помнит о другом. Чтобы потом не сказать себе: "Я мог их спасти, но не спас".
        Родаг поднял голову и долго-долго смотрел на нее. И Маркус. И шут. А она так устала, что ей даже не было неуютно в перекрестье трех пар глаз.
        - Ты можешь спасти не менее трехсот пятидесяти тысяч человек, - так же тихо проговорил шут, - которых не убьют эти пятьдесят тысяч эльфов.
        - Уже меньше, - прошептала Лена. - Если двадцать тысяч за месяц...
        Родаг опять долго молчал, потом встал, поцеловал Лене руку, поклонился и стремительно вышел, даже не кивнув остальным. В комнате было уже темновато. Оказывается, уже вечер.
        - Ты приляг, - сказал Маркус. - Отдохни. Пойдем, шут.
        Лена полежала в теплой воде. Нет, определенно, ванна - это вершина цивилизации, если не считать ватерклозета. И мягкие полотенца тоже. И ночная сорочка из самого что ни на есть натурального материала, никакой тебе синтетики под названием "чистый хлопок", который в темноте сыплет искрами почище любого нейлона. И аналогичное постельное белье. Интересно, чем они набивают подушки? ни на пух, ни тем более на перья не похоже. Трава какая-то, наверное. Потому что запах...
        Мужчины вошли без стука, правда, первым - шут, потом уже он сделал знак Маркусу. Маркус сел в кресло, шут расположился на кровати у Лены в ногах и сообщил:
        - Ты все равно не будешь спать. Одной тебе будет плохо.
        - С тобой она не была бы одна, - проворчал Маркус.
        - А вот этого ей сейчас совершенно не хочется, - возразил шут. - Не до того ей. Вон посмотри, даже не покраснела, хотя поняла, о чем мы. Лена, если захочется спать - спи. Если мы тебе действительно мешаем - только скажи, мы уйдем. Если захочешь, чтобы остался только я... в общем, я сам пойму. Нет, Маркус, ты посмотри, как она беспокоится: опять не покраснела, а раньше-то... Может, расскажешь нам подробнее? Если это не тайна.
        Лена подумала, что от них ей тайн иметь нельзя. К тому же эти не разболтают. Никогда и ни при каких обстоятельствах. Ведь даже под пыткой промолчат. Конечно, она рассказала, со всякими лирическими отступлениями, эмоциональными комментариями и явными оправданиями. Сейчас ей было действительно не по себе: ну какого, спрашивается, черта, ей понадобилось вмешиваться в ход истории? Эльфов жалко стало? Ну жалко, конечно. И дураков людей, так ненавидящих эльфов в том мире, тоже жалко, хотя бы потому, что эльфы их уж точно не пожалеют. Это естественный ход истории - войны. Немцы уничтожают евреев или люди эльфов - разница не принципиальная. Так было, есть и будет. Она ведь вообще ничегошеньки не знает о том мире, может, Лиасс, смекнув, что она представления не имеет, где оказалась, навешал ей на уши тонну лапши по-флотски, а на самом деле люди там - ангелы во плоти, а эльфы - истинные монстры, которые кровь младенцев в мацу добавляют и приносят в жертву Владыке юных человеческих девушек... Впрочем, очень многие девушки охотно сами принеслись бы в жертву такому мужчины, не обращая внимания на форму его
ушей.
        Маркус покачал головой:
        - Нет, Делиена. Эльфы не приносят жертв, не едят детей и ничуть не хуже людей. И не лучше. Просто бывает так... Ненависть. Она тлеет. Тлеет и в Сайбии, но здешние власти вовремя заливают водой эти угольки. А там, видно, раздувают. Я не думаю, что эльф тебя обманывал. Он маг, он не может не знать, к чему приведет обман Светлой...
        - А к чему? - тут же спросил шут. Он уже развалился поудобнее и словно невзначай положил Лене руку на бедро... хоть и поверх одеяла. - Я бы иначе выразился. Он не знает, к чему приведет обман Светлой. Следовательно, рисковать не станет. Да и... Нет у меня впечатления, что он был неискренним.
        - Ну да, ты же умеешь понимать, - кивнул Маркус.
        - Умею. Хотя я больше на людях практиковался, но все равно чувствую. Ему страшно не нравится то, что он делает. Страшно не нравится собственное обещание принять все условия. Но он примет. Он увидел возможность спасти свой народ. Единственную возможность. И на остальное ему уже наплевать, в том числе и на свою жизнь. Особенно если учесть ее продолжительность.
        - Ты короля знаешь. Что он решит?
        Шут покачал головой.
        - Он сам не знает, что он решит. Родаг непредсказуем. Я даже не хочу пытаться угадать. Но эльфов он не любит.
        - Хотел бы я посмотреть на человека, который любит эльфов. Извращенец какой-то. А вот зачем Лиасс тебя королю заложил?
        - Что я полукровка? Ну, меня можно считать человеком, только если рядом люди, а в толпе эльфов это любому станет очевидно.
        - А сам ты себя кем считаешь?
        - Человеком, конечно, - удивился шут. - Я воспитан людьми, живу только среди людей, у меня человеческое мировоззрение, только внешность вот малость подкачала.
        - А тебе на самом деле тридцать три? Эльф в твои годы мальчишкой выглядит, а тебе и побольше можно дать.
        - На самом. Даже проверить легко. Спросить на ферме, когда родился Рош. Трудности старят, Маркус, а пройти коррекцию очень трудно. Я действительно едва выжил. Может, именно из-за эльфийской крови.
        - А маги знают?
        Шут пожал плечами.
        - Мне никак не давали понять. Скорее всего, они проверили каждый день моей жизни, так что если не точно знали, то догадывались, да и уши не обрежешь, сердце не переместишь. Но понимали, что любви к эльфам я питать не могу. А почему ты считаешь, что я понимаю мотивы магов? Нет. Несмотря на то что я неплохо разбираюсь в интригах... Лена, ты умеешь интриговать?
        Лена хлопнула его по макушке. Еще и дразнится. Умела бы она интриговать, разве была бы столь прямолинейной?
        Они долго разговаривали, и об эльфах, и просто так, ни о чем, и о книге, над которой зевала Лена и с таким интересом читал шут, и даже об отношениях Лены и шута. Как-то само собой об этом зашла речь: Маркус опять сказал о связи, которую заметил даже он, об общей ауре - а видеть он способен только очень яркие ауры, а шут положил голову поверх собственной руки (все туда же - Лене на бедро) и вздохнул.
        - Я не знаю, что между нами происходит. Честное слово, не знаю. Но не позавидую человеку... или эльфу, который решит ее у меня отнять. Или просто разлучить нас. Я его без всякой магии в порошок разотру и по ветру развею.
        - А чего тут знать? - удивился Маркус. - Есть давно известное слово, которым это все называется.
        - Это любовь, что ли? - легкомысленно спросил шут. - Не могу судить. Сравнивать не с чем. Но мне кажется - гораздо больше. А ты можешь?
        - Откуда мне знать, что именно ты чувствуешь? Мне кажется, что ты ее любишь.
        - Само собой. Я же говорю - это больше, чем просто любовь. А ты любил?
        Маркус помолчал, и даже в скудном свете свечи было заметно, как потемнели его глаза.
        - Любил. Даже дважды.
        - Не хочешь говорить?
        - Почему? Могу и рассказать. Давно это было. Любил так, что Пути забросил, даже не тянуло. Жили мы уединенно, в тихом месте: мир был неспокойный, вечно кто-то с кем-то воевал и никто толком не знал, за что и против кого. Разбойников было - не пересчитать. А мы как-то спокойно устроились, домик был в лесу, места дикие, не населенные, до ближайшей деревни два дня верхом, я туда раз в пару месяцев ездил за припасами. Нам и так всего хватало. А раз налетели... Я во двор-то выскочил, нескольких положил, да получил арбалетный болт в спину... Очнулся через несколько дней. У эльфов.
        - А чего это пожалели? Или решили для назидательности - как в Трехмирье?
        - Ты не понял, - вздохнул Маркус. - Не эльфы налетели - люди. Эльфы уж потом, к вечеру проезжали. Эвиана вроде тебя была, полукровка. Вокруг меня - несколько трупов, а я с мечом в руке и еще живой, хоть и без сознания. Поняли, что я ее защищал, подобрали, выходили. А Эвиану зарубили. Ладно хоть не надругались. Я жить потом не хотел. То есть и повеситься на первом суку не собирался, но и жить не хотел. Кое-как выбрался из этого.
        - Долго ее помнил?
        - Я ее и сейчас помню. Это давно было. Очень давно. Я уже лет восемьдесят прожил. И девять лет с ней.
        - А вторая? Тоже погибла?
        - Нет, вторая просто наградила меня развесистыми рогами, а потом бросила. Прихватив мой кошелек, - фыркнул Маркус. - Но я ее все равно любил. Вспоминаю, конечно, не так, как Эвиану, но без зла. Веселая она была.
        Шут вздохнул.
        - Детей не было?
        - Была дочка. Четыре года. Эльфы их вместе... по своему обычаю. Сказали, для меня же лучше, что я их не видел. Эвиану хоть узнать было можно. А что делает удар мечом с маленькой девочкой... Почти пополам разрубили. Может, и правда хорошо, что я их не видел. Хоть живыми помню.
        - Ты не мстил?
        - Почему это? - удивился Маркус. - Всех выследил до единого. Руки-ноги отрубал и оставлял. То есть кому руки, кому ноги... Все равно никто не выжил.
        - И почему мне их не жалко? - вопросил шут. - А тебе, Лена?
        - Не жалко. Почему ты думаешь, что я буду жалеть убийц?
        Лена поймала себя на том, что гладит макушку, по которой совсем недавно стукнула, а шут только что не мурлычет.
        - Если б я сейчас пошел мстить, ты б меня остановила, - усмехнулся Маркус. - А за старое не судишь, верно?
        - А кто я, чтобы судить? - рассердилась Лена. - Вы вообще что из меня сделать решили? Я самая нормальная баба, ничего во мне нет особенного - ни чистоты, ни доброты. Просто я пришла из другого времени, у меня привычки другие, взгляды другие.
        Шут перевернулся и обхватил ее обеими руками.
        - Тихо! Разбушевалась! Мне все равно, откуда ты пришла. Понятно? Я вижу тебя здесь и сейчас. И вижу, чем ты отличаешься... ну хотя бы от нас с Маркусом, от Родага, от Рины...
        - Трудно от нее отличаться! - засмеялся Маркус. - Вот ведь стервозная баба, а? Я никак не могу понять, как ты сумел с ней... ну... это...
        - С трудом, - признался шут. - Думал, и вовсе опозорюсь, а ничего, зажмурился покрепче. Тело-то у нее ладное... И больно уж хотелось почитать Хроники былого... Так хотелось...
        - Что ты их под собой вместо королевы представлял, - серьезно подсказал Проводник. Грубая шутка почему-то насмешила их всех.
        Проснулась Лена довольно поздно. Рядом тихонько дышал шут, прижавшись к ней всем телом и отчаянно дрожа: под одеяло он так и не забрался, в комнате было промозгло, несмотря на лето, а он был в одной рубашке. Маркус, предусмотрительно не снявший куртки, спал в кресле, свесив голову, и даже не храпел. Лена разбудила шута, и он, покосившись в сторону Проводника, немедленно полез к ней с поцелуями, легкими и такими нежными, что настроение у Лены чуточку улучшилось.
        - Над вами воздух искрит, - сообщил Маркус. - Может, я все-таки выйду? Или вам уже все равно.
        Лена, забывшая о его присутствии, покраснела так, что щекам стало больно. Шут засмеялся и соскочил с кровати.
        - Завидно?
        - А то!
        Лена залезла под одеяло с головой. Так стыдно ей не было с раннего детства, когда он воровала халву из вазочки, а бабушка ее застукала и долго пугала, что непременно расскажет родителям. Шут начал с нее одеяло стягивать, она не давала, вцепилась изо всех сил, даже пальцы заболели, но он дернул посильнее и, конечно, справился. Оказалось, это был вовсе не шут, а Маркус.
        - Перестань, а? - попросил он. - Я ж не со зла... Ну представь себе, что я твой дедушка...
        - Пра-пра, - уточнил шут. - Лена, похоже, у нас и правда нравы проще. Ну что уж тут такого, что я тебя целовал, а он это видел? Ему же хуже. Не волнуйся, я бы дальше поцелуев не зашел. Но ты спросонья такая милая, что я удержаться просто не мог. Ну прости, а? Ну ничего же страшного? Он и так знает, что мы с тобой не только книжки обсуждаем, а еще иногда и целуемся! И вообще, он во всем виноват! Он нас свел, да так, что теперь никто развести и не сможет. А завидно ему? Ну я сейчас и его поцелую! Жалко мне, что ли?
        Маркус шарахнулся, а шут, вытянув губы трубочкой, начал гоняться за ним по всей комнате, пока не выгнал в гостиную и не стукнулся носом о дверь, которую Маркус захлопнул прямо перед ним.
        - Ну вот. Пострадал ни за что! Совершенно не эльфийский нос - длинный слишком, - трагическим шепотом возгласил он, прошелся колесом до кровати и приземлился на колени, прижав руки к сердцу. - Прости! Если не простишь, я буду рыдать! И биться головой об пол! - Он осторожно стукнулся лбом об пол и передумал: - Нет, биться не буду. Только рыдать. Но громко и горько, чтобы всем стало ясно, какая ты жестокосердная!
        Паясничал он еще долго, пока наконец не насмешил Лену, а тогда, удовлетворенно кивнув, скрылся за дверью. Лена умылась (от нового куска мыла пахло тысячелистником, а этот запах Лене нравится больше, чем токсикоману клей), почистила зубы (зубные щетки здесь были точно такие же, как дома, только с деревянными ручками, а паста хранилась в баночках, а не в тюбиках, была чуть-чуть пожиже и намного нежнее, а уж вкуснее - хоть ложкой ешь), причесалась деревянной расческой с надписью "На память о Сайбии" (смех и грех, такие же расчески продавались в Новосибирске, и написано на них было, и почему-то по-английски, "Из Сибири с любовью") и начала натягивать платье. Зеленое эльфийское. Почему-то захотелось надеть именно его, а на нем пуговицы были сзади, и одеваться самой было истинным мучением. Лена уж подумала, не позвать ли шута, но чьи-то руки вдруг коснулись ее спины. Лена взвизгнула - в комнату немедленно влетел Маркус с обнаженным мечом и шут с готовностью убивать в глазах.
        - Тьфу на тебя, Владыка! - красочно выразился шут. - Зачем ты ее пугаешь?
        - Мне и в голову не приходило, что Светлая может не почувствовать открытия прохода, - несколько виновато произнес Лиасс. - Но позволь мне помочь тебе, Аиллена.
        - Обойдешься, - отстранил его шут. - Сам справлюсь. Лена, вообще-то уже дело к полудню. Так что он не виноват. Не подумал, что мы тут испереживались и ночь не спали. Да не дергайся ты, дай все застегну. Вот зачем, спрашивается, сто пуговиц на одно платье?
        - Чтобы снимать было приятнее, - пожал плечами Лиасс, - и не говори мне, что тебе это не нравится - все равно не поверю.
        Он был еще бледнее и утомленнее, чем вчера. Маркус принюхался.
        - Да ты ранен, Владыка? Пахнет кровью.
        - Не опасно. Проход - не Пути, здесь кровь ничего не значит.
        - Чего ж не исцелили? - озаботился шут.
        - Целители тратят силу только на тяжелораненых, - объяснил эльф. - Безнадежным дают спокойно умереть, а тем, кто ранен легко, оказывают помощь лекари. Почему для меня должны делать исключение?
        - Ты нужен им живым больше, чем кто-то другой.
        - А от таких ран не умирают. - Лиасс снял куртку и закатал рукав рубашки. Бинт на предплечье был запятнан кровью. Эльф несколько раз сжал кулак, демонстрируя, что рана несерьезная. - Стрела пробила мякоть. Пустяк, Проводник не даст соврать.
        - Пустяк, - согласился Маркус. - А что ты делал там, куда долетают стрелы? У тебя лучники закончились?
        - Я маг, - коротко ответил эльф, и мужчины замолчали, словно силились вообразить, какие же разрушения может принести врагам маг в авангарде. Лена повернулась было к кровати, чтобы заправить, но шут оттеснил ее и ловко, по-солдатски, пригладил одеяло и набросил сверху шелковое покрывало. Вообще ничего делать не дают!
        Лиасс надел куртку, не стал ее застегивать и без разрешения опустился в кресло. Лена протянула ему руку, и он с благодарностью приник к ней губами, словно пил ее силу, как воду из ручья. Без стука ворвался Родаг. Он, конечно, здесь у себя дома, однако вламываться в комнату женщины все равно неприлично. И как хорошо, что шут успел застегнуть все сто пуговиц, которых на самом деле было двадцать. Лиасс встал и поклонился. А Лена не стала - из вредности. Чтоб стучался.
        - Я не знаю, во что это выльется, - без предисловий начал король, - во что вы меня втравили, но я даю тебе свое согласие, Владыка эльфов. Ты можешь привести в Сайбию свой народ. Непременное условие - клятва верности. Остальное... остальное решим. Я полагаю, сейчас не до дипломатии, времени в обрез. Как ты можешь определить место, где открыть проход для всех?
        - Я оставлю здесь мага... с твоего позволения. На нужном месте он даст мне сигнал. Когда мы можем начать?
        - Я думаю, завтра утром. Мои маги не умеют так сразу... открывать проход в неизвестное место. Им требуется время. Когда ты пришлешь своего?
        - Сейчас.
        Лиасс провел черту в воздухе и с заметным усилием раздвинул ее, что-то сказал, и в комнату скользнул молодой эльф с пронзительно-зелеными глазами. Ответив Лиассу на странном, больше похожем на песню, языке, он поклонился вслед Владыке, потом опустился на одно колено перед Родагом.
        - Мое имя Сим. Ты можешь располагать мной по своему усмотрению, король людей.
        Родаг посмотрел на него с забавным выражением лица: так ребенок смотрит на непонятный предмет, который очень хочется потрогать, хотя мама и не велела, слегка нахмурился и пробормотал:
        - Интересно, удастся ли мне стать и королем эльфов?
        Он явно не учел тонкий слух эльфов. Сим поднял голову и посмотрел ему в глаза:
        - Если будет на то воля Владыки, ты станешь первым королем людей и эльфов.
        - Если будет воля... Хм.. Ну ладно. Ты можешь встать, Сим. За тобой придут. Пока отдохни, поешь. Ты выглядишь усталым. Шут, иди за мной.
        - Ты обещал, что он не будет ходить один по коридорам дворца, - возразила Лена. - Пришли Кариса, или мы пойдем все вместе.
        Родаг потер ладонью лоб. Выглядел он явно похуже эльфа. Не только они провели бессонную ночь.
        - Я забыл совсем. Конечно. За вами придет Карис. Ведь ты, Светлая, тоже захочешь быть там?
        - Мне кажется, я должна быть там.
        - Конечно! Кто ж заварил эту кашу!
        Он как-то совершенно не по-королевски подмигнул и быстро ушел. Шут пообещал принести еды и шианы, а Маркус выразительно напомнил:
        - Кто не должен ходить по коридорам один?
        - Тогда пойдем вместе. Тебе все равно не удастся раздобыть то, что смогу достать я. Сим, эльфийские маги пьют вино?
        Не дожидаясь ответа, он исчез за дверью. Эльф стоял посреди комнаты в позе, настолько непринужденной, что Лена ему искренне позавидовала. Немногие виденные ею эльфы вообще держались очень естественно, вот и Сима не смущала некоторая нелепость своего положения. Лена вспомнила туристскую песенку, слышанную еще в детстве: "А я стою посередине, словно лошадь в магазине, словно мышь в пустой корзине..."
        - Идем в гостиную, Сим, - предложила она. - Там нам будет удобнее.
        Он поклонился, и снова с большим почтением, чем преклонял колени перед королем. Главное - верить. Например, что Светлая - венец творения. Ну он же маг, должен кое-что...
        Приехали. Довод для человека из двадцать первого века: он же маг. Вот уж точно, с кем поведешься. Еще пару месяцев, и придется уверовать в собственное величие и грандиозную значимость...
        Шут и Маркус притащили целую гору еды, явно в расчете на голодного эльфа - и не ошиблись, он был действительно голоден; к тому же, как выяснилось, маг восстанавливает потраченную силу самыми примитивными способами: отдыхом, сном, едой и (извиняющийся взгляд в сторону Лены) общением с женщинами. Разумеется, если потеря сил не критична. Маг может и выжечь себя. Какое-то время будет себе жить и дальше, а вот как будет себя чувствовать - другой вопрос, легко ли обычному эль... человеку потерять ноги, или зрение, или слух? Для мага потеря Дара еще труднее. Нет, бесследно Дар не исчезает, вот шиану готовить можно, свечи зажигать еще всякую мелочь... Но и безногого можно посадить в тележку а слепой может ощупывать предметы, а глухой может их видеть... Вот очень сильный маг, потеряв Дар, может и умереть. Нет, он, Сим, не из лучших, лучшие нужны там, он же просто активирует сигнальный амулет и поддержит открытие прохода. Ну, кое-что умеет... Вот, например.
        Он подал Лене цветок. Простенький, очень похожий на подснежник, только почему-то зеленый. "Приколи к платью!" - завопил шут и помчался разыскивать булавку, а потом еще долго возился, прикалывая цветок. Сим довольно улыбался. Маркус все подкладывал ему на тарелку еду посытнее, пока тот наконец не признался, что больше съесть не сможет, даже если очень захочет.
        Он был красивый, как, наверное, все эльфы, высокий, тонкий в кости, с прямыми светло-русыми волосами почти до лопаток, но вот удивительно: изящное сложение, длинные волосы и огромные глаза никак не делали его женственным. У шута хотя бы нос был длинноват и черты лица порезче. Сим не смотрел на них, словно на насекомых. Даже на Маркуса. То ли взгляды у него были пошире, чем у большинства, то ли приближенность к Светлой делала Маркуса необычным человеком, то ли еще что. Кстати, в шуте он признал полукровку только часа через полтора, когда увидел, так сказать, крупным планом его ухо: шут потянулся к Лене, чтобы передать ей яблоко, и его голова на миг оказалась прямо перед глазами мага. "Так ты полуэльф?" - искренне удивился он, и шут немедленно поклялся, что он больше никогда не будет. Шут вообще дурачился больше обыкновения, может быть, именно поэтому обстановка была, как среди старых друзей, которые много лет не виделись, сидят за рюмкой чая и наперебой рассказывают о своих делах...
        Наверное, он старался, чтобы никто не думал о войне. И наверное, старался больше ради Сима, чем ради Лены. Что удивительно, у него получалось. За те почти семь часов, что они провели вместе, Сим заметно повеселел, щеки зарозовели и ушла из глаз сосредоточенность. Шут уступил ему свою кровать, пожертвовав своим покоем: он улегся рядом с храпуном Маркусом, бросив на Лену полный сожаления взгляд. Легли они не раздеваясь: Лена только представила себе процесс застегивания пуговок при экстренной побудке (а другого от Родага ждать и не приходилось), как ей стало дурно. Она прилегла поверх покрывала, укрывшись мягким эльфийским плащом, и даже заснула. Снились ей классические кошмары из прежней жизни: то она опаздывала на работу, где свирепствовало начальство, то торопилась на поезд, который, естественно, отходил перед самым ее носом, то цеплялась новыми колготками за стул и до конца дня была вынуждена ходить с огромной дырой... Эх, где те проблемы, подумала Лена, когда шут разбудил ее вороватым поцелуем.
        - Пора, - шепнул он. - У тебя есть десять минут. Советую надеть чулки и сапожки - погода прескверная.
        Через десять минут Лена была готова, чем немало удивила мужчин (включая эльфа). Как объяснил Маркус, когда женщине дают десять минут на сборы, это означает, что ее готовы ждать минимум полчаса.
        Что удивительно, цветок не завял. Шут приколол его так, что он касался кожи, и только стебель был на платье. Шут накинул ей на плечи плащ. Как оказалось, это было совсем не лишним, погода была не прескверная, а классическая сибирская: за ночь температура упала градусов до пяти, было по-осеннему сыро, задул зимний пронизывающий ветер. Посреди чистого поля, куда они прошли вслед за королевской четой и немногочисленной свитой, это было особенно гадко. Правда, гвардейцы сноровисто установили шесты и натянули тент, так что хотя бы сверху не капало. Рина посмотрела на Лену непонимающе, Карис даже не пытался узнать, за каким чертом его вытащили из теплой постели, потому что здесь присутствовало его начальство в виде мага настолько солидного вида, что даже Лена сразу поняла - Верховный. Сим держался обособленно - среди людей он чувствовал себя не особенно уютно, тем более что Верховный маг просто сверлил его взглядом.
        - Ну что ж, - начал Родаг, когда относительные удобства были созданы и все, кроме стражи, сгрудились под тентом. - Вот сейчас я удовлетворю ваше любопытство. Я принял решение передать эту землю эльфам из другого мира. Никаких возражений! - рявкнул он на вытаращившего глаза советника (Лена его уже знала и очень не любила - тип был еще более неприятный, чем Рина). - Я так решил - и так будет!
        Рина наградила советника истинно королевским взглядом, и тот увял. Похоже, перспектива разговора с ней была намного уже, чем спор с королем. Верховный маг нахмурился, и даже обычно безмятежный Карис выглядел весьма озадаченным и переводил взгляд с Лены на короля. Правильно догадался. Даже начальника обскакал. У того понимание в глазах появилось заметно позже, когда он обнаружил полное отсутствие удивления на живой физиономии шута.
        - Ты можешь начинать, Сим, - кивнул король. Эльф поклонился, отошел на сотню метров и принялся манипулировать с коротким белым жезлом: то так помашет, то этак, а оба человеческих мага не сводили с него глаз. Карис явно напряженно запоминал. А зачем? Похоже, без амулета у Сима не вышло бы ничего.
        Воздух задрожал, покрылся рябью и словно беззвучно взорвался - открылся проход, в который тут же шагнул Лиасс, поклонился в сторону короля, отвернулся и широко развел руки, раздвигая проход еще больше. Стало видно застланное дымом небо другого мира. В проход выскочили еще несколько эльфов и напряженно замерли у его краев. Лиасс подождал еще несколько минут, опустил руки и только тогда подошел к ним. Перед Родагом он склонился в глубоком поклоне.
        - Приветствую тебя, король Родаг. Мы можем начинать?
        Король только кивнул. Он был напряжен и от этого суров. Лиасс повернулся и подал знак. Шут едва слышно зашипел сквозь зубы, но когда Лена посмотрела на него, ободряюще улыбнулся.
        Эльфы шли, как войска на параде на Красной площади: сомкнутыми ровными рядами, четко сворачивая направо-налево и постепенно заполняя поле. Следом за первой группой вооруженных до зубов воинов (Верховный маг обеспокоился) так же слаженно, словно репетировали не одну неделю, шли женщины, дети, подростки. Все несли какие-то грузы, вели в поводу лошадей, гнали коров и овец. Потом настала очередь повозок, запряженных какими-то буйволоподобными, но достаточно быстрыми тягловыми животными. Прижимаясь к ногам хозяев, бежали собаки.
        Эльфы уже ставили палатки, женщины распрягали первые повозки, мужчины снимали с них раненых и вносили в палатки. Лена снова видела мельчайшие детали, но не потому, что ей так хорошо исправили зрение: это постарался Карис, большой специалист по настройке. Эльфы действовали молча, но удивительно слаженно, не делая лишних движений, не суетясь, и делом были заняты все, даже маленькие дети. А в проход вливались новые волны. Ни на одном лице не было улыбки. Никто не оглядывался. Они покидали свой жестокий мир навсегда, но никто не знал, что ждет их здесь, и вряд ли они верили в гостеприимство людей. Но они верили Лиассу.
        Лена по мере возможности незаметно приблизилась к нему и взяла за руку. Сначала он вздрогнул, но потом благодарно сжал ей пальцы. Рука у него была ледяная.
        Молчали и люди. На неприятном и холодном лице Рины появилось смятение: раненых было слишком много, а королева была всего лишь женщиной, матерью - и видеть обожженных и окровавленных детей ей было больно, независимо от того, были это маленькие люди или маленькие эльфы. Верховный маг продолжал хмуриться, но с королем не спорил и даже на него не смотрел. Он не сводил взгляда с прохода: эльфы все шли и шли. Лена не знала, что пятьдесят тысяч - это так много. Пространство до реки уже было заполнено, но так рационально и четко, что думалось о долгом предварительном планировании и репетициях. А ведь у Лиасса было всего несколько часов. Или для эльфов такая организованность не удивительна?
        Лена оглянулась на своих друзей. Лицо Маркуса было сурово и неподвижно, шут страдальчески морщился, и до Лены дошло: здесь сейчас столько магии, что амулет у него на груди раскалился, а снять его он не может.
        Это продолжалось почти целый день, но никто даже не сошел с места. Зрелище было одновременно трагическим и величественным. Эльфы не обращали внимания на группу людей под тентом, но не заходили сзади: все располагались перед ними. Ровными рядами ставили шатры и палатки, вбивали шесты и привязывали к ним лошадей, дети следили, чтобы не разбредались животные.
        Потом снова пошли вооруженные воины, видно, прикрывавшие отход. Собственно, практически все эльфы, даже дети, были вооружены: у кого висел у пояса кинжал, у кого виднелся за спиной лук. Но по этим сразу было видно: солдаты. На них не было кирас, как на королевских гвардейцах, но были серебристые шлемы, куртки и перчатки были покрыты металлическими пластинами.
        Последними прошли маги. Лиасс благодарно кивнул Лене, вскинул руки - и задымленное небо исчезло. Проход закрылся.
        Эльф повернулся к королю и поднял правую руку. Послышался странный звук - пятьдесят тысяч эльфов прекращали свои занятия и поворачивались к ним. Лиасс опустился на одно колено, прижал к сердцу раскрытую ладонь - и все пятьдесят тысяч повторили его движение, кроме, наверное, грудных детей.
        - Я, Лиасс, Владыка эльфов, благодарю короля Родага, принимаю его законы, обязуюсь исполнять его требования и клянусь ему в вечной верности.
        И пятьдесят тысяч голосов повторили:
        - Я клянусь королю Родагу в вечной верности.
        Лиасс склонил голову - и пятьдесят тысяч голов склонились.
        Верховный маг был потрясен. Да и сам король, хотя и надеялся на это, не выглядел спокойным, хотя голос его звучал твердо:
        - Я принимаю твою клятву, Владыка. Я принимаю вашу клятву, эльфы.
        - Приветствую короля людей и эльфов, - не вставая, произнес Лиасс, и пятьдесят тысяч голосов повторили:
        - Приветствую короля людей и эльфов.
        Родаг протянул ему руку. Только тогда Лиасс встал и пожал протянутую руку. Потом он склонился в глубоком поклоне перед Риной:
        - Приветствую, моя королева.
        - Приветствую, Владыка.
        Лиасс взмахнул рукой, и эльфы вернулись к своим занятиям.
        - Сколько их? - спросила Рина потрясенным шепотом.
        - Пятьдесят тысяч, - тихо ответил Родаг. Лиасс услышал и покачал головой:
        - Сорок четыре, мой король. Две тысячи прикрывают наш отход.
        - Четыре тысячи за два дня... - с нескрываемым ужасом повторил Родаг. - Четыре тысячи - за два дня!
        - И восемнадцать тысяч человек, - добавил эльф.
        - А как же те, которые прикрывают отход?
        - Если ты позволишь, рано утром я открою проход последний раз. Хотя я не надеюсь, что кто-то из них доживет до утра. - Рина, даром что королева, ахнула, и Лиасс склонил голову: - Благодарю тебя за сочувствие, моя королева. Поверь, мы умеем быть благодарными. - По его знаку несколько эльфов притащили сундучок, сам по себе бывший произведением искусства, и еще какие-то предметы. - Прошу тебя, моя королева, прими это в знак нашей преданности. Прошу тебя, мой король, прими это в знак нашей преданности.
        Королю, естественно, достался клинок, вызвавший вздох восхищения у невозмутимого Маркуса, а королеве - диадема, вызвавшая вздох восхищения не только у небалованной Лены, но и у самой Рины. Сундучок поставили перед королем. Лиасс откинул крышку:
        - Это плата за землю, мой король.
        Через пару минут Родаг обрел дар речи:
        - Здесь слишком много, Владыка.
        Наверное. Такое Лена видела в кино про пиратов. Сундучок был заполнен вовсе не золотом, а шлифованными или ограненными драгоценными камнями немаленьких размеров. Лиасс пожал плечами:
        - Значит, остальное пойдет в зачет налогов за какое-то время.
        - У нас не настолько высокие налоги.
        Лиасс засмеялся.
        - Даже странно, мой король, что приходится тебя уговаривать. Если и этого много, значит, мы сможем купить у короны фуражное зерно, необходимые припасы, инструменты. Мы взяли все, что могли, но этого мало. Я же говорил, что это будет выгодная для тебя сделка, мой король.
        - И твои маги будут служить мне? - покосившись на Верховного мага, спросил король.
        - Я же принес тебе клятву верности, мой король, - вроде бы даже удивился Лиасс. - Я принял все твои условия - и мои эльфы приняли их вместе со мной. Я - маг.
        - И сильный, - проворчал Верховный. - Хотя магия эльфов имеет несколько иную природу, я чувствую твою силу... Владыка. Магия эльфов - на службе короля... Может быть, это действительно выгодная сделка, мой король.
        Лена потянула шута за руку и почти беззвучно поинтересовалась:
        - Откуда такая святая вера в клятвы?
        - Потом объясню, - ответил он одними губами.
        - Пусть твои советники подготовят письменный договор, - предложил Лиасс. Король удивился:
        - Разве ты не хочешь, чтобы в составлении договора принимали участие и твои советники?
        Лиасс покачал головой.
        - Я не беру назад своих слов, мой король. Я сказал, что приму любые условия, значит, приму любые.
        Советник явно оживился, да и Верховный маг тоже приободрился. Наивные люди! Да Лиасс купил Родага с потрохами этим заверением, и теперь уж точно король лично проверит каждую буковку договора и самолично вычеркнет все, что покажется ему излишним. Лиасс не дурак. И физиономист неплохой. Пусть Родаг король - он честен и порывист, способен действовать под влиянием эмоций, а не логики. Именно это Лене в нем и нравилось, пусть даже эмоции - и их следствие - были отрицательными, потому что воздействовать на логику она никак не могла, а вот на эмоции - вполне. Сама такая...
        - Хорошо, - решил Родаг. - Ну что ж, я рад приветствовать эльфов в Сайбии. Я действительно рад.
        - Я знаю, - кивнул Лиасс. - А теперь не позволишь ли заняться делами? Сейчас у нас будет много хлопот.
        - Да. Конечно. Нам пора возвращаться. Я оставлю здесь пару гвардейцев и... вот, скажем, Кариса Кимрина. При необходимости он может связаться со мной.
        - Я бы тоже хотела остаться здесь, - услышала Лена свой собственный голос. А молодец. Без всяких "позволено ли мне будет". Я, чай, Светлая, сама решаю, где мне быть и что делать. Вот и за эльфами присмотрю, чтоб не безобразничали.
        Самое смешное, что это было воспринято именно так. На лице Верховного мага появилось явное облегчение, а Карис и вовсе просиял: его не радовала перспектива остаться одному в среде, которую он считал враждебной. Лиасс отвесил глубочайший поклон:
        - Я и мечтать не мог о такой чести, Светлая.
        Родаг замялся. И оставлять Лену здесь не хотел, и приказать ей не мог. Соображал он, надо признать, быстро. Пробросав несколько вариантов, смирился:
        - Как тебе будет угодно, Светлая. Полагаю, ты захочешь оставить при себе своих спутников? Вот только...
        - Моя палатка в распоряжении Светлой, - опять поклонился Лиасс. Сразу видно, остеохондрозом не страдает и с радикулитом не знаком. А ведь и я забыла, что такое остеохондроз! Сидячий образ жизни кончился, а вот ночевки на голой земле отчего-то не повредили. Король помялся еще - но заметно стемнело, погода испортилась окончательно, влага в воздухе уже не была похожа на взвесь, а капала на землю в виде мелкого холодного дождика, и Родаг кивнул.
        - Да будет так. Вот карта - здесь отмечены границы, в которых вы будете жить. Разумеется, вы не прикованы к этому месту, можете приезжать в города или поселки. Завтра же вся Сайбия будет знать о том, что предгорья Силира - эльфийский район. Надеюсь, вы не будете препятствовать проезду людей... хотя должен сказать, что люди здесь бывают неохотно.
        - Безусловно. Первое время у нас будет слишком много хлопот. Зима здесь, я полагаю, суровая, и негоже женщинам и детям зимовать в палатках.
        - Да, вон там, - показал рукой Родаг, - неплохой строевой лес. В ваших границах есть все необходимое для жизни: пахотные земли, луга, леса, река, несколько озер... Неподалеку старая заброшенная каменоломня. Люди считают, что здесь нехорошее место.
        - Мы не суеверны, мой король, - спокойно сказал Лиасс, - и мне эта земля кажется хорошей. На ней не убивают эльфов.
        Помявшись еще секунду, Родаг тихо произнес:
        - Прими мои соболезнования, Владыка.
        - Принимаю, мой король.
        Через несколько минут Верховный маг открыл проход во дворец, и под тентом остались только Лена и ее немногочисленные друзья.
        - Ты устала и продрогла, Аиллена, - ласково произнес Лиасс. - Войти в мою палатку, согрейся.
        - А ты?
        - Ты думаешь, мне не найдется места? - засмеялся он. Смеется еще. А выглядит - краше в гроб кладут.
        Он проводил их до палатки - собственно, это скорее был большой шатер, в котором легко разместились бы еще полтора десятка человек. Эльфы отрывались от своих занятий и коротко кланялись, прижимая к груди открытую ладонь, - кланялись не Владыке, а Лене.
        - Они знают о твоей роли, - пояснил Лиасс, - и понимают: если бы не ты, мне не удалось бы убедить короля. Думаю, мне и встретиться с ним не удалось бы. Ты по-прежнему умудряешься так себя недооценивать? Хоть бы ты придал ей уверенности в себе, полукровка.
        - Я стараюсь, - вздохнул шут, - но очень уж холодно. Ты не позволишь гвардейцам тоже войти внутрь?
        - Ты хочешь поговорить с ними или беспокоишься об их удобствах?
        - Я не беспокоюсь. Гвардейцы даже в лагере эльфов не пропадут. А вот она сейчас начнет беспокоиться, вот я и выслуживаюсь.
        - Да они уже тент в палатку превращают, - проворчал Маркус, - солдат нигде не растеряется. Сейчас на реку сходят, рыбы наловят... может, еще и нам перепадет.
        - Не думаешь же ты, Проводник, что эльфы оставят голодной Светлую? - усмехнулся Лиасс. - Разве ты не чувствуешь запаха? Женщины уже сварили ужин. Не бог весть что, но горячее. Ты не откажешься, Аиллена?
        В шатре было сухо и сравнительно тепло. Буквально через минуту вошла женщина с большим котелком в одной руке и несколькими ложками в другой.
        - Вот с тарелками проблемы, - улыбнулся Лиасс, - не смутит Светлую необходимость есть прямо из котла?
        - Не смутит, - хихикнул шут, - у нее уже так в животе бурчит, что она и без ложки поест.
        Лена ткнула его локтем в бок. В шатре нашлись складные легкие стульчики, вроде тех, что наиболее предприимчивые старушки тащат с собой в электричку и усаживаются прямо посреди прохода, только эти были из алюминиевых трубок, а из чего-то вроде бамбука. Котелок поставили посередине и уселись в кружок, и только сейчас Лена узнала Ариану. Война старит женщин, грустно подумала Лена. Но Ариана так радостно ей улыбнулась, что грусть тут же прошла. Несчастный Карис топтался поодаль, пока Лиасс не повернулся к нему:
        - А разве тебе, Карис Кимрин, нужно особое приглашение? Или ты не голоден?
        - Не выпендривайся, - сказал Маркус, - не до церемоний. Я правильно понимаю, Владыка?
        - Правильно. Ариана, а есть ли у нас кружки? Вино я вижу...
        - Вино, - назидательно изрек шут, - вполне можно пить и из горлышка. Надеюсь, дурными болезнями здесь никто не страдает. Карис, ты сядешь или нет? Делиена, будь добра, сделай отдельное приглашение. Разрешение есть рядом с тобой в письменном виде. Тебя ведь не присутствие Владыки смущает, а?
        - Ты, часом, не шут ли, полукровка?
        - Уже нет, - засмеялся шут, - но привычки неискоренимы. Карис, ты наконец сел? Теперь перестань таращить на меня глаза. Ну, я полукровка. Это что-то меняет? Тем более что со своими эльфийскими родичами я не знаком.
        - Перестань его дразнить, - рассердилась Лена. - Дай ему привыкнуть. Двигайся ко мне, Карис, и не обращай внимания на этого болтуна. Я рада тебя видеть, Ариана.
        - И за что же мы выпьем? - спросил Лиасс, выдергивая пробку из большой бутыли темного стекла. - Кто скажет? Ариана?
        - У меня нет слов, Владыка, - отказалась она. - Может быть, Светлая?
        Лена приняла бутылку, подумала и тихо сказала:
        - За тех, кто не пришел сюда. За всех погибших эльфов.
        Вино было ого-го. Почти коньяк. Горло не обжигало, зато почти мгновенно согрело. Все молча сделали по глотку и наконец начали есть. В котелке было нечто среднее между супом и кашей, не особенно вкусное, но явно сытное и, главное, горячее. Опустел он быстро. Лена, конечно, наелась первой, а вот Ариана не отставала от мужчин, и до Лены дошло: она ведь была среди тех нескольких, что держали проход.
        - Ты тоже маг? - робко спросил Карис. - Я не могу определить силу эльфийского мага.
        - Ариана очень сильный маг, - улыбнулся Лиасс. - Но ты можешь быть спокоен...
        - Я спокоен, - возразил Карис. - Вы дали Истинную клятву и уж точно не рискнете ее нарушить в первый же день.
        - Почему? - заинтересовался Лиасс, и Карис снова смутился. Или изобразил смущение. Было у Лены подозрение, что он не так прост, как прикидывается, и с каждым днем оно крепло.
        - Потому что вы потратили слишком много сил на создание и удержание прохода и нарушение клятвы просто убьет вас на месте. Ведь у тебя почти не осталось силы, Владыка.
        - Потому ты и не можешь определить силу эльфийского мага, что у нас ее осталось слишком мало, - вздохнула Ариана. - Боевая магия истощает. А проход отнял почти все. Нам потребуется много времени, чтобы набрать достаточно силы... для нарушения клятвы.
        Карис засмеялся: понял, что она шутит. Маркус пожал плечами:
        - Дураки они, что ли? Выбраться и одной войны, чтобы начать другую? Нет. Я верю Владыке. Все-таки верю. А главное, что ему верит Делиена. Так что я бы выпил за то, чтобы люди и эльфы наконец смогли понять друг друга.
        - И принять, - серьезно добавил шут. - Понимать ведь даже необязательно.
        - А ты этого хочешь? - посмотрел на него эльф. Шут пожал плечами.
        - Не знаю. Мне раньше хотелось, чтобы люди лучше понимали друг друга. А потом я понял, что и это не обязательно. Гораздо важнее просто понимать, что всякий человек - личность. Что он имеет право на собственное мнение - и высказывать это мнение он тоже имеет право. Что он имеет право на жизнь - такую, какую готов сам выбрать и за которую готов платить. Человек имеет право быть свободным, если его свобода не мешает кому-то еще...
        - Да ты философ, - заметил Лиасс, я Лена почувствовала привкус сарказма в его словах. Шут, однако, не обиделся, хотя и наверняка все понял.
        - Нет. Я шут... хоть и бывший. Не мыслитель. Философ придумывает объяснения для всех, а мне достаточно найти объяснение для себя. Я не эльф, Владыка. Я человек.
        - Откуда же тебе знать?
        - Кому ж это знать, как не мне? - усмехнулся шут. - Тем более что вот Карису, например, и в голову не приходило, что я полукровка, хотя он знает меня почти двенадцать лет. И знает достаточно хорошо. Карис, я похож на эльфа?
        - Ты вообще ни на кого не похож, - заявил маг. - Нет, эльфа ты не напоминаешь, а внешность... Внешность ничего не значит. Только ты и правда не похож ни на одного человека, которого я знал.
        - А что, Делиена похожа? - шут все-таки отпил вина: - Ну не нравится тост, так я и один выпью.
        Маркус отобрал у него бутылку и протянул Лене. Карис даже шарахнулся.
        - Ты что, совсем разум потерял? Ее-то как можно сравнивать? Она же Ищущая! Светлая!
        Шут похлопал его по плечу.
        - Ладно, не напрягайся. А вот Проводник и иных Ищущих видал, так вот он - сравнивает. Преврати его за это в мышь.
        - Не ссорьтесь, - попросила Лена. Бутылка неспешно шла по кругу. - Все мы разные. Ну - люди. Ну - эльфы. Ну - Странница. Карис, вот он - Владыка эльфов. Странницы куда чаще встречаются, ведь правда, Маркус? Ты думаешь, я хочу быть какой-то Странницей? Думаешь, я хочу, чтоб немолодой уже человек вроде тебя смотрел на меня, как на чудо? Чтоб мне кланялись ниже, чем королеве?
        - Разве у тебя есть выбор? - сделав большой глоток, спросил Лиасс. - Или у меня есть выбор?
        - Выбор есть всегда! - в сердцах сказала Лена, тут же вспомнив, какой выбор он ей предоставил. Лиасс кивнул:
        - Именно, Светлая. И мы стараемся выбрать меньшее из зол. Даже я. И уж тем более ты.
        - Почему - тем более? Потому что я - Светлая?
        Лиасс расхохотался, улыбнулась и Ариана. Лене стало обидно, да так, что на глазах выступили слезы. Лиасс протянул руку и коснулся ее щеки:
        - Вот этого делать не стоит, Аиллена. Ты путаешь причину и следствие. Ты выбираешь меньшее из зол, ты выбираешь свет, потому ты и светлая. Не свет выбирает тебя. Ты по сравнению со мной просто ребенок. Я выбираю умом, ты сердцем. Не смотри на меня с таким гневом, Карис Кимрин. Я точно знаю: Аиллена выбирает сердцем. Иначе я не обратился бы к ней. Судьба не просто так привела ее в наш мир.
        - Судьба не просто так привела тебя именно на площадь и именно в час моей казни, - сказал шут. - Не просто так ты наткнулась на Проводника.
        - Это верно, - согласился эльф. - Может быть, твое предназначение уже исполнено? Может быть, все еще впереди? Но ты здесь и сейчас, и любой эльф отдаст за тебя и жизнь, и честь. Включая меня и Ариану.
        - Зачем мне ваши жизни и тем более честь? - возмутилась Лена и тут же вспомнила про здешние средневековые нравы.
        - Затем, что иначе мы не можем показать тебе свою благодарность. Знаешь ли другой способ, Карис Кимрин?
        - Она... она... Прости, Светлая. Но когда ты вдруг поднялась на эшафот и забрала шута, я понял, что идут большие перемены. Зеркало еще не открылось, а я уже знал, - покаялся Карис.
        - Может, предвидение? - предположил шут не без иронии. Карис отмахнулся от него, а эльф заинтересовался:
        - Зеркало? В вашем мире есть Зеркало перемен? И оно открылось?
        - Поэтому Родаг, я думаю, и согласился вас принять, - задумчиво сказал шут. - А вот сундуками с драгоценностями можно было бы и не разбрасываться. Или хотелось произвести впечатление?
        - Ничуть, - удивился Лиасс. - Во-первых, я не знаю цен в вашем мире. Во-вторых, цена жизни все равно не измеряется золотом. В-третьих... Король честен?
        - Да, - мгновенно ответил шут. - У него масса недостатков, но он крайне честный человек. Я бы даже сказал, излишне честный.
        - Значит, какое-то время мы будем получать все необходимое от короны, а не от случайных торговцев. Я не уверен, что окрестные крестьяне захотят с нами торговать.
        - Почему это? - опешил Маркус. - С эльфами всегда охотно торгуют. Вот воюют неохотно...
        - Ты воевал с эльфами, Проводник?
        Маркус посмотрел на Ариану и сухо отозвался:
        - Да. Я убивал эльфов.
        - А я убивал людей, - пожал плечами Лиасс. - И Ариана тоже. Пока я жив, в этом королевстве не будет войн эльфов и людей.
        - А сколько ты еще проживешь? - безжалостно спросил Карис. - Я не великий маг, но даже я вижу, насколько ты истощен. Ты на пределе, Владыка. Никто не может безнаказанно открывать проход между мирами.
        Шут наплевал на хорошие манеры, придвинул свой стульчик поближе к Лене, обнял ее и укорил Кариса:
        - Ты пугаешь ее. Ты даже не представляешь, как ты ее пугаешь.
        Лиасс улыбнулся:
        - Нет, Аиллена, пугаться не стоит. Не скрою, мне понадобится твоя помощь, но я жив, верно ведь?
        Лена вцепилась в его руку. Черт его знает, еще помрет, а ложиться с ним в постель не хотелось категорически. Ни под каким видом. Измученное лицо эльфа осветилось, потеплели глаза, просияла Ариана. А Лена опять ничегошеньки не чувствовала. Карис обеспокоился:
        - Ты оставишь ее без сил, Владыка?
        - Можно ли выпить море? - философски спросил Лиасс. - Нет, маг, я не оставлю ее без сил. Ты привязан к ней, верно? Просто по-человечески? Как мужчина?
        Карис выпучил глаза в праведном гневе. Ему этакое кощунство и в голову не приходило. Маркус хмыкнул, а шут принялся с превеликим интересом изучать потолок шатра. Ариана погладила его по лысеющей голове:
        - Ты милый, Карис Кимрин. Должно быть, ты хороший и добрый человек. Но скажи мне, что такого дурного ты услышал в вопросе моего отца? Разве есть что-то ненормальное в том, что женщина может нравиться мужчине, даже если он маг, а она Светлая?
        - Я обидел тебя? - удивился эльф. - Извини. Я не думал, что здесь есть что-то обидное. Ты искренне переживаешь за Аиллену, что ясно: она дорога тебе. Это ведь может быть не только дружба и уж точно не только благоговение.
        - Нет, - буркнул Карис. - Я действительно ценю внимание Светлой, но не как мужчина и не как маг. Как человек.
        - Как друг, - подсказал шут. - Попробовал бы ты начать смотреть на нее как на женщину, я б тебе быстро объяснил, насколько ты неправ. Да ладно, Лена, не сейчас он узнает, так завтра. Он и так догадывался, только боялся сам себе в этом признаться. Только никакое это не кощунство, Карис. Ты же маг. Ты должен видеть, что у нас общая аура, если ее видит даже Маркус.
        - Аура? - Ариана склонила голову набок и всмотрелась. - Общая. И необычная... Посмотри, Карис. Посмотри, как они связаны.
        Свободной рукой Лена погладила щеку Кариса, и тот так резко отклонился назад, что свалился вместе с табуреткой. Лиасс удержал Лену.
        - Он просто почувствовал поток силы. В первый раз это пугает. Мне нужна ее сила, маг. Утром я должен ее раз открыть проход.
        Карис, багровый от смущения, неловко встал и снова угнездился на стульчике. Никто даже не улыбнулся, хотя шуту очень хотелось посмеяться, да и Маркус наверняка это Карису еще припомнит.
        - А что тебя беспокоит, полукровка?
        - Меня? - удивился шут. - Ничего.
        - Вот врать мне не надо, - укорил Лиасс.
        - Не могу врать. Я - шут. Моя судьба - говорить только правду. И иногда это кажется мне непосильной ношей...
        - Так и скажи правду, - перебила Ариана. - Я тоже вижу - что-то с тобой не так.
        Шут звонко стукнул себя ладонью по лбу:
        - Ах, это!
        Он расстегнул куртку и верхние пуговицы рубашки. Карис ахнул, увидев ожог, а Лена едва не выдернула руку, но Лиасс ее удержал:
        - Ариана поможет ему.
        - Не трать магию, - криво усмехнулся шут. - У тебя ее и так немного осталось.
        - Даже и не собираюсь. У меня есть мазь от ожогов. Кто же наградил тебя таким жестоким амулетом?
        - Наградили вот, - неопределенно ответил шут, и Лена поняла - Верховные маги. Чтобы он мог почувствовать, когда рядом с королем применяют магию.
        - Если хочешь, я сниму его с тебя, - предложила Ариана. - Я знаю, как разъединить цепочку.
        Шут покачал головой.
        - Не стоит. Я надеюсь, такой сильной магии больше не будет... по крайней мере какое-то время. Пока вы сил не наберетесь. Ой, щиплет же!
        Через несколько минут Лиасс отпустил руку Лены и благодарно наклонил голову.
        - Спасибо, Аиллена. А сейчас, я думаю, всем стоит поспать. Идем, Ариана.
        - И куда ты собрался, Владыка? - удивился шут. - Разве здесь так тесно? Не такая же злодейка Светлая, чтоб выгнать тебя на улицу.
        - Ну вот, - огорчилась Лена, - получилось, что я вас стеснила. У вас и так столько проблем.
        Лиасс захохотал, и к нему присоединилась Ариана. Смеялись они долго, потом Владыка все же объяснил:
        - Да любой эльф готов до конца дней спать под открытым небом, только бы ты была с нами! Завтра я выберу для тебя подходящую палатку: эта действительно великовата, в ней тебе просто будет холодно. Но сегодня, если ты позволишь, мы можем переночевать под одной крышей.
        Ариана взяла два одеяла.
        - Вместе нам будет теплее, правда? А ты, полукровка, сегодня будешь согревать Проводника и мага!
        Спать легли не раздеваясь. Лена уже успела снова попривыкнуть к мягкой постели, поэтому уснула не сразу, а Ариана даже не успела голову опустить на узел с одеждой, который служил им подушкой. Но рано утром, едва рассвело, они проснулись одновременно. Похоже, на природе Лене суждено просыпаться с рассветом.
        - А знаешь, Аиллена, я ведь, кажется, получила от тебя силу, - шепнула Ариана. - Ты даешь ее даже неосознанно.
        - Тому, кто в ней нуждается. Зато осознанно не умею.
        - Река тоже не умеет осознанно давать воду. Неважно. Твоя магия совершенно особая, не похожая ни на человеческую, ни на эльфийскую.
        - Лиасс говорил, что магия досталась людям от эльфов.
        - Конечно. Только она стала другой. Она как бы подстроилась под людей. Скажи, вот этот славный Карис - сильный маг?
        - Не знаю. Шут говорит, что не очень.
        Ариана еще тише сообщила:
        - Даже ребенок сильнее его. Конечно, ребенок, наделенный Даром. Ты думаешь, король случайно обрадовался, что ему будут служить эльфийские маги?
        - Ариана, как ты относишься к тому, что Владыка готов принять все условия короля?
        - Владыка знает, что делает, поверь мне. Если он готов принять все условия, значит, понимает, что они не будут неприемлемы.
        - А ты тоже... воевала?
        - Да. Я боевой маг, Аиллена. Очень сильный. То есть была. А тебе лучше не думать о войне. Не знать, на что способны маги... с любой стороны. Сначала тебе стоит привыкнуть к своей новой жизни и новой роли... Ой, ты носишь мой браслет. Это приятно.
        Зашевелился и встал Лиасс, потянулся - высокий, сильный, красивый. Вот ему титул Владыка шел, а Верховным магам Сайбии их звания - не очень. Поднял всклокоченную голову шут, вскочил Маркус, на ходу цепляя к поясу меч.
        - А до кустиков тут далеко, - вздохнула Лена. Ариана удивилась:
        - Сорок шесть тысяч эльфов не могут пользоваться кустиками, иначе тут через день дышать нечем будет. За ночь должны были вырыть несколько выгребных ям... а потом мы все наладим. Если хочешь, я могу согреть воды.
        - Холодной умоюсь, - отмахнулась Лена, - для кожи полезнее. А вот зубной щетки у меня нет.
        Ариана порылась в сумке и подала Лене маленький шарик.
        - Просто пожуй. Потом можешь выплюнуть, а можешь и проглотить, это довольно вкусно.
        Эльфийский вариант жевательной резинки больше был похож на мягкую ириску с мятным вкусом. Пока они посещали отдельную палаточку с очень аккуратно оформленным сортиром на одно очко, кто-то принес воды, а еще у входа обнаружился довольно весомый сундук с вещами, доставленный из дворца - то ли король лично позаботился, то ли еще кто. Лена и Ариана умылись в палатке, потом Лена все же решила надеть черное платье: сырость на улице не кончилась, и грязно было до чертиков, светлое платье было просто жалко. Эх, джинсы бы в эти сапожки заправить - и вообще красота. И куртку вроде мужской. Но пришлось поверх платья накидывать теплый и легкий, но жутко неудобный плащ.
        Сегодня лагерь казался повеселее: если вчера эльфы двигались молча и выглядели подавленными, то сейчас звучали голоса, и у Лены опять создалось впечатление, что они поют, а не говорят. Наверное, певучее произношение эльфа, который вез ее к Лиассу, было обыкновенным акцентом. Владыка поднимался на холм. Лена подобрала юбку и пустилась бежать за ним, проклиная глупейшую здешнюю моду. Платье, конечно, по грязи не волочилось, но было слишком длинным, чтоб его удалось не забрызгать. А стиралка-автомат осталась там же, где и джинсы. Рядом бежала Ариана, только у нее и ловчей получалось, и красивей, она явно старалась не обогнать мгновенно запыхавшуюся Лену. Позади топали мужчины. Ну конечно, как же ее отпустят на два шага, защитники верные!
        Лиасс оглянулся и остановился, дождался их, почему-то бросил осуждающий взгляд на дочь, но ничего не сказал. Никто из эльфов не увязался следом, но Лена просто физически чувствовала их взгляды.
        Лиасс вскинул руки, с заметным усилием раздвигая проход. Тихо зашипел шут - амулет опять раскалился. Ариана знает, как его снять, вот и снять к чертовой бабушке, если каждый эльф - маг, то здесь рано или поздно шута прожжет насквозь.
        Их было всего десятка три, измученных, окровавленных, однако в проход они вошли сомкнутыми рядами, выстроились и как по команде опустились на колено. Лиасс быстро осмотрел их и тускло спросил:
        - Милит... погиб?
        После паузы один из эльфов тихо ответил:
        - Прости, Владыка. Мы были слишком далеко от него. Он дрался яростно, но его взяли живым.
        Лиасс словно окаменел. Ариана закрыла ладонями лицо. Эльфы поникли, а Лену вдруг охватила такая ярость, какой она не чувствовала никогда в жизни. Живым? Еще одного эльфа убьют так унизительно и мучительно? Последнего эльфа Трехмирья?
        Кто-то вцепился в ее плащ с воплем: "Стой, Светлая, куда ты?", но вряд ли имелась в мире сила, способная ее удержать...
        * * *
        Впереди волновалась плотная толпа. Закрытое дымом небо, казалось, никогда и не было голубым: в отдалении горел целый город.
        - Светлая, ну разве так...
        Лена оглянулась, и Карис замолчал. Она шагнула вперед. Пробиться сквозь такую толпу было трудновато, потому она почти вежливо попросила:
        - Пропустите.
        Мужчина оглянулся, ахнул, отступил в сторону, потом второй, третий... Лена шла по узкому коридору, чувствуя Кариса позади себя и понимая, что за ним коридор снова смыкается в плотную стену. Им не лень было соорудить эшафот для последнего эльфа, не лень было тащить сюда большой косой крест: поблизости Лена не увидела ни одного дерева. Обнаженная фигура у креста вдруг стала видимой очень отчетливо - не только для Лены, для всех, это постарался Карис. На левом боку у него была жуткого вида рубленая рана, но кровь не шла, не поленились, наверное, мага привлечь, остановить кровь, чтоб эльф выдержал казнь.
        Люди расступались перед Леной, и она была уже близко, когда палач отрезал эльфу ухо, продемонстрировал его толпе и бросил собаке, обыкновенной дворовой шавке, которую держал на поводке юноша крайне интеллигентного вида. Собака схватила подарок и еще хвостом повиляла. Эльф только невольно дернул головой, а смотрел на толпу... как на скопище насекомых. Просто очень большое количество тараканов или мокриц. Он даже на собаку смотрел с большей симпатией - и то, животное ведь уж точно не виновато в мерзких повадках хозяев. А еще это был взгляд человека, который уже ни на что не надеется. Который уже умер. Последний взгляд последнего эльфа.
        Кровь у эльфов была точно такая же, как у людей, - алая. Она стекала из-под длинных волос, не встречая препятствий в виде одежды, и потому казалось, что ее много, очень много. Толпа радостно взревела и заулюлюкала. Лена поднялась по пяти на совесть сколоченным ступенькам - тоже не лень ведь было делать - и сказала:
        - Остановись, палач.
        Голос ее разнесся не только над толпой, но и намного дальше. Видно, звуковыми эффектами Карис тоже неплохо владел. Палач оглянулся, узнал ее - куда вообще в таких ситуациях девалась незаметность Странниц вообще и Лены Карелиной в частности? - и поклонился низко-низко, прижав к обширной груди руки. А в одной руке был окровавленный нож. Чрезвычайно похожий на кухонный.
        - Светлая! - одним голосом выдохнула толпа.
        - Я забираю с собой этого эльфа. - Она повернулась к толпе: - А тот, кто хочет сообщить королю Лоту о проклятии Светлой, может мне помешать.
        Стало тихо-тихо, Лена даже услышала, как скрипят веревки под кинжалом Кариса. Тупой у него был кинжал. Не оглядываясь, Лена спустилась по крепким ступенькам, слыша в тишине и шаги мага, и шаги эльфа, и даже понимая, где чьи шаги: эльф ступал тяжелее. Толпа не особенно доброжелательно расступалась, и они прошли уже больше половины пути, когда эльф сдавленно охнул. Лена оглянулась. Кто-то бросил в него камень и попал в лоб, и теперь кровь заливала все лицо. Он почти повис на Карисе, маг закряхтел: эльф был намного крупнее и выше его и весил явно немало. Вряд ли соображая, что делает, Лена выхватила из ножен у пояса дареный стилет, полоснула себя по ладони, сжала кулак, чтоб кровь не вытекала, и выбросила руку в сторону:
        - Вы этого хотели! - негромко сказала она и даже сама услышала свой голос, хотя в ушах звенело от гнева. - Я, Делиена Светлая, проклинаю эту землю! - и она повернула руку ладонью вниз. Толпа завопила, когда первая капля ее крови упала на вытоптанную траву, люди падали на колени, тянулись к ней: она отмахнулась от назойливых рук, и вопль усилился, потому что кровь брызнула на лица людей, от них начали шарахаться другие, а они орали как резаные. Боялись проклятия? Получили! Убивает не проклятие, а вера в его неотвратимость.
        Она схватила Кариса за куртку и сделала Шаг.
        Моросило. Маг поскользнулся на траве и неловко упал, не удержав и эльфа, правда, тут же вскочил. Эльф лежал у их ног и недоумевающе смотрел на Лену синими глазами Лиасса. Кровь почти сплошь залила его лицо и правое плечо. Карис торопливо опустился на колени, стянул куртку и стыдливо прикрыл наготу эльфа, а потом положил правую руку ему на голову, левой вцепился в свой амулет и забормотал нечто невнятное. Эльф не обращал на него внимания, но не сводил взгляда с Лены.
        Карис поднялся.
        - Ну, кровь-то я заговорил, - смущенно признался он, - но целитель я так себе...
        - Где мы? - перебила его Лена. Карис осмотрелся, потаращился в затянутое однообразными серыми тучами небо, принюхался и уверенно заявил:
        - Да милях в двух от лагеря.
        - Ну так беги за помощью! - почти закричала Лена. Карис кивнул и рванул с места. Бежал он, надо сказать, красиво - ровно и удивительно быстро для своего возраста. Лена присела рядом с эльфом.
        - Потерпи. Скоро... уже недолго...
        - Недолго, - согласился он неожиданно звучным певучим голосом. - Мне недолго осталось, Светлая. Но поблагодарить тебя я успею. Ты избавила меня от позорной смерти, Странница. Будь благословенна.
        - Умирать собрался? - усмехнулась Лена. - Вот еще! По-твоему, я ради этого проклинала ваше чертово Трехмирье?
        - Нельзя проклясть то, что уже проклято, Светлая, - улыбнулся эльф.
        - Заткнись! - вульгарно бросила Светлая, берясь левой рукой каплю застывшей лавы и прижимая правую к груди эльфа. - Ну-ка обними меня! Как любимую женщину никогда не обнимал, как мать родную не обнимал, и чтоб пальцы касались моей кожи.
        В глазах эльфа мелькнула растерянность, но он послушался, закинул руку ей за шею, просунул пальцы под платье - какие же холодные они были! Лена не знала, действует ли амулет, получает ли силу эльф. Похоже, что нет, потому что в глазах его было только недоумение. Тогда Лена наклонилась еще ниже и поцеловала его, как умела крепко, и вот тут дрогнули длиннющие ресницы, появилась жизнь в глубине взгляда, и эльф словно приник к источнику: как Лиасс, когда целовал ей руку, он пил силу с ее губ. Да не просто пил! Он ведь и целовал ее уж точно не как мать родную, а именно что как любимую женщину (теперь Лена знала, как это), на миг отпускал и снова целовал, и не будь ситуация такой своеобразной, Лене бы даже понравилось. То есть ей понравилось на самом деле, только никогда она не призналась бы в этом шуту. И даже самой себе.
        Продолжалось это довольно долго. Промокло на коленях платье, волосы прилипли к голове. Не без труда выпрямившись (спина затекла), Лена подумала, экая она сейчас красавица. Эльф улыбался. Весело ему.
        - Раздумал умирать? - спросила она, снимая плащ и расстилая его. Она хотела перетащить эльфа - ведь голому, да еще раненому, на сырой траве лежать уж точно не полезно. Он неожиданно легко помог ей, перекатился, перевернулся на спину. Лена снова укрыла его курткой Кариса, стараясь даже случайного взгляда на него не бросить. Холодно было - жуть. Не спасало даже универсальное платье Странницы. За какое время Карис пробежит дистанцию? Эльфы-то наверняка на лошадях...
        Услышав топот копыт, она улыбнулась, но это были не эльфы. Шут на ходу спрыгнул с коня, а тот по инерции пробежал еще немного и удивленно остановился. Шут поднял Лену и как следует встряхнул.
        - С ума сошла? Никогда больше так не делай! Почему одна? Почему меня не подождала?
        Лицо у него было какое-то перевернутое, осунувшееся, серое, словно несколько дней он не ел и не спал.
        - Тебя надо было взять туда? - спросила Лена сердито. - На соседний крест захотелось?
        - Ну не меня! - заорал он. - Маркуса! Лиасса! Кого угодно, а ты одна пошла! Ты понимаешь, что я перестал тебя чувствовать? Понимаешь, что это такое?
        - Это значит другой мир, и ничего больше!
        Шут обхватил ее руками и прижал к себе довольно грубо и очень крепко.
        - Как ты меня испугала, Лена. Я места себе не находил, думал - все, до утра не доживу.
        - Не преувеличивай, меня и не было-то полчаса.
        - Три дня. Три дня тебя не было.
        Лена положила голову ему на плечо. Три дня! Три дня... Маркус ее точно убьет, и ему возразить будет нечего. Он не эльф, его вполне можно было взять с собой. А если б Карис не уцепился же ее плащ? Как бы она тащила своего спасенного, ведь ростом под два метра и даже не так чтоб мелкий для эльфа - плечи вон какие...
        Эльф улыбался. Шут наконец соизволил обратить на него внимание, но первым делом он снял куртку и надел ее на Лену. Еще и пуговицы застегнул, не дав просунуть руки в рукава.
        - Ты еще и ранен? Не повезло. Там не Карис мне по дороге попался? Резво бежит. Скоро помощь придет.
        - А разве не Карис тебе сказал, где я?
        - Нет. Я почувствовал, - коротко ответил он, вставая на колени возле эльфа. Мелкий дождик уже смыл кровь с его лица. Рана на лбу казалась ужасной, но шут не обратил на нее внимания. - Ну вот, одним безухим эльфом стало больше.
        - Одним живым эльфом, - поправил тот. - А уши - это, конечно, красиво, но у меня в конце концов еще одно осталось...
        - Главное, что у тебя осталось нечто другое, - очень серьезно сообщил шут, заглянув под куртку. - Вот без этого жить и правда грустнее, чем без ушей. Крепко тебя мечом-то... Болит здорово?
        - Здорово, - согласился эльф. - Холодно. Очень.
        - У тебя жар, - пожал плечами шут. - К тому же здесь вообще не тепло. Ну, там в лагере целителей много, уж как-нибудь наскребут на тебя силы. Лена, ну как же ты людей лишила такого удовольствия - отняла возможность посмотреть на смерть последнего эльфа?
        - Я вообще склочная и жестокая баба, - проворчала Лена. - Расстегни меня, а то Маркус этим непременно воспользуется.
        - Потому и застегнул. У меня-то рука не поднимается, а вот у него очень даже, - хихикнул шут. - Ух ты... а это вот хуже. Чем они мечи мажут?
        - Горчанкой. Ты понимаешь, что это означает?
        Шут энергично помотал головой. В стороны полетели брызги. Эльф перевел синий взгляд на Лену.
        - Склочная и жестокая баба? - переспросил он и засмеялся. Ну очень весело.
        Лена села на краешек плаща. Ноги не держали. Шут немедленно ее обнял, то ли согревая, то ли просто так.
        - Вот уже едут, слышишь? Может, это Маркус. Карису вроде не успеть.
        - Знала бы, его б не гоняла.
        - Почему? - удивился шут. - Он предупредит, что этот... недоеденный ранен, там приготовятся, и целителя покрепче отыщут, и лекаря, травника... в общем, откуда я знаю, кто и как у них лечит. Лена, там без малого пятьдесят тысяч! Это огромный город. Сайба - крупнейший город королевства, и в нем нет и двухсот тысяч человек. Пожалуй, только в Тайме и Омно наберется пятьдесят тысяч. Даже эльфам не удастся все найти мгновенно. Очень хорошо, что ты послала Кариса. Этому... помогла?
        - Немножко.
        - Немножко? - засмеялся эльф. Весельчак. - Без твоей помощи я бы уже не дышал. А здесь всегда так холодно, человек?
        - Нет, что ты. Зимой куда холоднее. Но зимой ты вряд ли будешь голышом валяться на снегу, верно? Вот, Лена, кстати, там успеют и воду согреть, и одеяла для него найти.
        - Лена, - словно пробуя на вкус, произнес эльф. Пропел эльф. - Удивительно. Неужели это твое имя?
        - Мое. Мама так назвала. А что? Тебе хочется называть меня Делиеной? Или Аилленой? Называй. Я уже на сто прозваний откликаюсь.
        - Лена, - повторил эльф. - Невероятно...
        Подскакали несколько всадников, и одним оказался, конечно, Маркус.
        - Ох, Делиена, - только и сказал он, - мы с тобой потом поговорим.
        Не зная, как подлизаться к Проводнику, Лена просто чмокнула его в щеку. Эльфы ловко и слаженно погрузили раненого на носилки (не забыв при этом поочередно перекланяться Лене), закрепленные между двумя лошадьми, укрыли его целой кучей плащей. Шут вскочил на своего коня, а Маркус подсадил Лену. Она с облегчением прислонилась к шуту.
        - Всю жизнь бы так ехал, - шепнул он, трогаясь с места. - И ничего больше не надо.
        - А я бы не отказалась, чтобы дождь кончился, - вздохнула Лена. - Замерзла ужасно.
        Один из эльфов обернулся:
        - Дождь кончится сегодня к вечеру, Светлая. Ночью будет сильный ветер, он высушит землю, а завтра будет тепло.
        Гидрометеоцентр. Прогноз погоды на радио России. Лена положила голову шуту на плечо. Сил не было. Вообще. Никаких. Даже от холода дрожать не получалось. Кто-то из эльфов набросил шуту на спину свою куртку, тот поблагодарил кивком. Похоже, за эти три дня он стал среди них своим. Нет, с ума сойти - три дня! Однажды, на второй день пребывание здесь, Лена уже побывала в другом - своем - мире, но как исчезла на минуту, так через минуту и вернулась, а тут - три дня. Понятно, почему Маркус выглядит всего-то лет на пятьдесят... даже, пожалуй, меньше. Ведь седины у него практически нет, о возрасте, пожалуй, только взгляд и говорит...
        Ехали, как могли, быстро: раненый нуждался в помощи. Лена попробовала представить себе, что он чувствует. Не боль - это она вряд ли могла представить. А вот что у него на душе? Ведь и правда, ни малейшей надежды у него не оставалось. Он знал, что все его сородичи ушли - надеялся, что ушли, он ведь и прикрывал отход. Изначально не надеялся выжить. Надеялся, наверное, только умереть в бою. А что он чувствовал, когда это не получилось, когда его сбили с ног ударом меча, когда навалились, отняли оружие, связали? Ведь некому было прийти ему на помощь. Откуда люди... то есть эльфы берут мужество - мужество презрительно смотреть на палачей, мужество достойно принимать жуткую смерть? Лена бы при такой перспективе по дороге на эшафот просто умерла бы от страха.
        - Ох, - воскликнул вдруг шут, - что у тебя с рукой?
        Лена абсолютно забыла о порезе. И о силе, которую якобы имеет ее кровь. Наверняка ведь сколько-то попало на землю, а уж сколько на эльфа, пока они целовались... Шут перетянул ей ладонь платком и укоризненно покачал головой.
        - Нельзя же быть такой безрассудной?
        - Я забыла. Правда.
        - Кто тебя порезал?
        - Сбегаешь в тот мир, чтоб отомстить? Там как раз давно никому ушей не отрезали. Я сама. Мне же надо было как-то испугать их, чтоб не помешали увести эльфа.
        - Ты прокляла их? - после долгого молчания спросил шут упавшим голосом.
        - Ага. Знаешь, что сказал мне Лиасс? Что умирают не от проклятия, а от веры в него.
        - Ты... не всерьез?
        - А откуда я знаю, как проклинают всерьез? Ты не забыл, кто я и откуда? Рош, неужели ты веришь в эту чушь?
        Он пожал плечами. Или поежился.
        - Я верю в магию.
        - Но я не маг. Тебе жаль тот мир?
        - Да причем тут тот мир? - удивился он. - Хоть сто миров пусть пропадут навеки, особенно такие, где кого-то казнят только за форму ушей. Дело только в тебе. Разве ты не понимаешь?
        - Проклятие отдаляет от света? Понимаю. Только я никогда ведь и не была Светлой. Я обыкновенная женщина.
        - Которая волей судьбы стала Светлой, - кивнул шут. - Пора бы к этому привыкнуть. Что ты чувствуешь сейчас? Сильнее всего?
        - Твое плечо.
        - Я серьезно.
        - Я тоже. Потом - усталость. И холод.
        - А гнев?
        - Еще там прошел. Когда я увидела, как они ревут, словно дети. Как уши резать, так спокойны и радостны, а как капля моей крови попала - так паника и дикий ор. Знаешь, жалко их стало.
        - Жалко? - повеселел шут. - И ты говоришь, что не Светлая? Тогда ты просто дура!
        - Наконец-то поверил, - съязвила Лена. - А я тебе что говорю? Сам уверял: умная.
        - Ошибся! - радостно заявил шут. - Ошибся и больше никогда не буду! Дура ты и есть! Ладно. Разберемся. А почему эльф с таким трагизмом говорил о горчанке? Ты не разбираешься в травах?
        - Я ни в чем не разбираюсь, а про горчанку вообще впервые слышу.
        - Ну трава такая... ядовитая. Только ведь не смертельная. Поболеет и поправится.
        - Он же эльф, откуда ты знаешь, может, для него это и смертельно.
        - А я кто? - усмехнулся он. - Не умер же. Ну вот и приехали.
        За три дня лагерь эльфов превратился в палаточный город с ровными улицами и площадями, даже, кажется, с указателями. На площадях горели костры: женщины готовили немудреную еду на всех. При виде Лены возникал какой-то шепоток, мгновенно расползавшийся в стороны. Ее приветствовали, она даже устала кивать в ответ, а улыбаться не было сил.
        Шут снял ее с лошади возле небольшого шатра.
        - Родаг прислал для тебя... ну, для нас троих. А Карису не повезло, его к советнику отселили. Должен ведь кто-то за ним присматривать. Советник у нас теперь посол.
        - Чрезвычайный и полномочный, - пробормотала Лена.
        - Почему полномочный? Ему полномочия давать - себе дороже. Во-первых, дурак, во-вторых, мерзавец, в-третьих, именно ему я по шее дал в свое время. Мне кажется, Родаг нарочно его сюда прислал, чтоб тот на меня обозлился и как-нибудь правила нарушил, тогда его можно будет с чистой совестью турнуть куда подальше. Не дергайся. Ну да, я тебя раздеваю, но вовсе не для того, о чем ты подумала. Лена, успокойся. Первый раз я с тебя платье снимаю? Оно же насквозь мокрое, очень хочется заболеть, да? Светлая с мокрым носом! Чихающая Странница! Кашляющая Ищущая! Ты вся мокрая, Лена! - он притащил полотенце и начал энергично растирать Лену. Вошел Маркус и ни чуточки не смутился, гад такой, а вот Лена в трусиках и лифчике почувствовала себя не особенно уютно.
        - Сейчас шиану разогрею, - мрачно пообещал Маркус. - А может, лучше горячего вина? Пряностей вот только не хватает...
        - Вина, - решил шут. - И шиану. На троих. Я тоже замерз. Сказано тебе, не дергайся, ты не голая, нечего стесняться. Маркус не смотрит, а я уже все видел. Сядь-ка, я сапоги с тебя сниму. Чулки-то тоже лучше сухие надеть, правда?
        Шут заботливо натянул на нее и чулки, и даже сухой лифчик, и мягкое теплое серое платье - подарок Рины. Маркус заставил выпить горячего вина и мечтательно произнес:
        - Когда-нибудь я тебя все-таки выпорю, Делиена. Меня кликнуть не могла? Понятно, почему шута не взяла, но я-то тебе бы пригодился. Сядь-ка сюда, к жаровне. Согреешься. Тебя вон трясет. Заболела?
        - Нет, это она от переживаний. Прокляла, понимаешь ли. Кровью своей окропила.
        - Я переживаю? - удивилась Лена. - По-моему, переживаешь ты. Я не верю в такие штуки... в своем исполнении... Ой, Карис, милый, получается, я тебя зря гоняла. Маркус, там вина не осталось?
        - Не зря, Светлая. К прибытию раненого все было готово, - отчитался Карис. Словно и не бежал две мили. Дышал ровно, только вот на Лену косился встревоженно. Он охотно принял кружку и сел на пол - с мебелью и тут было скудновато.
        - Карис, ты тоже волнуешься из-за проклятия?
        - Из-за тебя, Светлая. Зачем ты порезала руку? Я хоть кровь тебе и остановил, но мало ли какую заразу ты могла подцепить. Дай-ка я посмотрю.
        Шут захохотал и в изнеможении повалился на спину.
        - Ой не могу! Пусть рухнет мир, лишь бы Светлая пальчик не занозила! Подумаешь - проклятие крови!
        Карис веселье не поддержал, покосился снисходительно:
        - Кто из нас маг? Я, по-твоему, не знаю, как выглядит проклятие крови? Она просто испугала это стадо. А вот когда в эльфа камень бросили, я и сам испугался. Подумал, что... Но она не стала. Она настоящая Светлая.
        И с таким неподдельным восторгом он это произнес, что Лена только головой покачала. Настоящее некуда. Не захотела, понимаете ли, убить всех на свете... в прямом смысле - на свете. В Трехмирье.
        - А тебе часто попадаются женщины, всерьез мечтающие о гибели целых стран? - поинтересовалась Лена.
        - Встречались, - неопределенно отозвался Карис. - Но ты бы больше не пробовала одна куда-то ходить, а, Светлая? Они ж тут с ума сходили все. А шуту до полного безумия совсем мало надо.
        - А в лоб? - миролюбиво спросил шут.
        - Видишь? Уже в буйство начинает впадать.
        Лена наконец согрелась, даже усталость начала отступать. Да какая там усталость: просто слабость накатила. От стресса. Как увидела распятого эльфа, сразу вспомнила казнь, которую показал ей Лиасс. Вот в тот момент она и правда была готова убить всех, кто толпился у эшафота, и никакая гуманность даже близко бы не осмелилась появиться.
        - Я хочу узнать, как там эльф.
        - Хочешь, так пойдем и узнаем, - встал шут. - Я только рубашку сухую надену, ладно?
        Он быстро переоделся. Ожог под амулетом выглядел старым шрамом, и сколько же у него этих шрамов появится, если каждый эльф - маг? Шут натянул куртку (вот почему, интересно, местные куртки и плащи синтетики не содержат, резины вроде тоже, а промокают далеко не сразу?) и пригладил волосы. Несколько секунд они вели себя прилично, а потом пришли в прежний беспорядок. Карис пошел их провожать, увязался, конечно, и Маркус. Похоже, теперь они ни на шаг от Лены отставать не станут.
        Идти было довольно далеко, но Лена все же задержалась у одной палатки. Не могла пройти мимо. Там в большой перевернутой набок корзине расположилась собака, вылизывавшая новорожденных щенков. На людей она не обратила никакого внимания. Казалось бы, эльфы не должны любить собак - а ничего подобного, даже в другой мир привели с собой.
        - Любишь собак, Светлая? - выглянул из палатки хозяин. - Славные звери. Добрые, умные. Моя вот хорошая охотница. Вчера ощенилась. Правда, славные? - Он взял щеночка (мамаша проводила его озабоченным взглядом) и потерся щекой о нежную шерстку. - Приходи, когда подрастут, выберешь себе собачку. Лучшая охотница в Трехмирье была.
        Лена поблагодарила. Щенка хотелось. А вот заведи - и гулять с ним, кормить, воспитывать все равно будет кто-то другой. Ей ничего не давали делать. Даже мокрое платье переодеть самостоятельно не дали. А его надо будет непременно постирать, потому что подол грязью заляпан.
        Дождь перестал, как и обещал гидрометеоэльф, поднимался по-летнему теплый ветер, трепавший вымпелы и флажки на шестах. Может, так обозначались улицы, может, палатки в которых жили эльфы определенных профессий, а может, это были просто украшения. Возле большого шатра бился по ветру флажок с красным крестом. Если здесь нечто вроде больницы, просто умереть не встать. А красного полумесяца нету?
        Лена начала уставать, когда Карис наконец остановился, заглянул внутрь палатки и спросил:
        - Светлая может навестить раненого?
        Светлой позволили. А Карису объяснили, что задавать столь глупые вопросы магу не пристало, даже если он человек.
        Эльф, весь перевязанный, лежал на узкой складной кровати и вроде бы спал.
        - Как он? - спросила Лена у Арианы и чуть не села прямо на пол, услышав ее ответ:
        - Умирает.
        - Почему? - опешил шут. - Рана серьезная, я понимаю, но разве ж смертельная?
        - Они смазывают мечи отваром горчанки, - объяснила Ариана.
        - Ну и что?
        - Это яд.
        Маркус отстранил шута.
        - Погоди-ка, Ариана. А что, противоядие на эльфов не действует?
        - Противоядия нет, Проводник.
        - Куда ж оно делось? - удивился Маркус. - Равные доли жизнянки, тысячелистника и огоньков. Заварить и пить несколько раз в день. Еще можно развести крепким вином и рану промывать.
        - Что такое огоньки?
        Маркус крякнул, развернулся и вышел. Шут медленно сказал:
        - Цветы такие. Яркие, как солнышко. В начале лета цветут. Неужели у вас нет? Давайте я в ближайшую деревню сгоняю, у любой травницы их всегда немерено. Сами по себе они не целебные, зато усиливают действие многих трав. Даже я знаю, а я, в общем...
        - Да и гонять не надо, - пожал плечами Карис. - Проводник сейчас принесет. У него есть. Он только что их в горячее вино добавлял. Разве ты не видел, шут? А сколько... сколько он еще проживет?
        - Не знаю, - сказал Лиасс. - Несколько дней, может быть, неделю. Или даже две.
        - За две недели, - пообещал шут, - мы вас завалим огоньками до макушки. У Маркуса много быть не может, но ведь Карис может открыть проход в Сайбу... Научился проход-то открывать, горе мое?
        Ариана и Лиасс переглянулись. Не верят. Почему ж они так не верят тому, что говорят люди? Шут же полукровка, он для них почти свой. Лена села на корточки около кровати и погладила эльфа по щеке. Может быть, на эльфов травы действуют не так, как на людей? Хотя ведь явно один... этот... геном. Разные расы - как негры и белые. Общих детей иметь могут? Могут. И отнюдь не искусственным путем. Значит, разница незначительна. Лиасс подошел, положил руки ей на плечи, поднял и развернул к себе. Синие-синие глаза. Как у Милита.
        - Никогда больше так не делай, - процитировал он то ли Кариса, то ли Маркуса. Сговорились. - Ты слишком чиста и слишком неопытна. Не стоит поступать так опрометчиво...
        - Да о чем ты, отец! - Ариана оттолкнула его, постояла секунду, крепко сжав руки у груди, и вдруг быстро встала на колени. - Благодарю тебя, Светлая, за то, что ты избавила моего единственного сына от позорной и мучительной смерти. Умереть от раны среди близких все равно в тысячу раз лучше, чем стать последним казненным эльфом. Моя жизнь принадлежит тебе, Светлая. Можешь распоряжаться ею по своему усмотрению.
        Она прижала раскрытую ладонь к груди. Шут тихонько охнул и поежился: Ариана применила магию.
        - А зачем мне сдалась твоя жизнь? - разозлилась Лена. - Никому она не принадлежит, кроме тебя самой. И нечего тут цирк устраивать. Встань! Совсем сдурели со своими клятвами.
        Лиасс обнял ее.
        - Поздно. Она все равно дала истинную клятву. И означает это ее безмерную благодарность и готовность в любой момент прийти тебе на помощь. Ведь ты не потребуешь излишнего, Аиллена. Я... я тоже бы поклялся, но не могу: моя жизнь принадлежит моему народу. Но знай, Владыка эльфов - твой вечный должник. Спасибо за Милита. Даже если он умрет, он умрет спокойно.
        - Заладили, - проворчал Маркус, ставя на пол большой сундучок и роясь в нем. - Карис, как ты думаешь, меня повесят или колесуют? Советник не хотел давать травы, пришлось ему... того... в челюсть.
        - Слева или справа? - оживленно спросил шут. - Я слева... того... в челюсть. Отчего и попал к кресту.
        - А я справа. У меня удар левой крепче, хотя я вообще обеими руками одинаково владею, а вот бью лучше левой. Ну вот вам огоньки, эльфы. Тысячелистник и жизнянка-то есть? Ариана, ты бы с коленок-то встала да делом занялась. Сын он тебе или как? Смешай в равных долях и завари. Чем больше выпьет, тем лучше. Вместо воды давайте. Хорошо еще смешивать с горячим молоком. И мед добавлять. Вкус, конечно, мерзкий, но тут уж не до вкуса.
        Шут бережно поднял Ариану.
        - Ну? Властительница, попробуй. Хуже ему точно не будет.
        - Помогает ли это эльфам? - простонала Ариана.
        - Мне помогало, - пожал плечами шут, - а я, сама видишь... Ну чем ты рискуешь? Если ты считаешь, что он все равно умрет, терять все равно нечего.
        - Удивительно, - пожал плечами Маркус, - до чего люди... или эльфы доходят, когда уверились, что надежды нет. И не переубедишь ведь! Ладно, давай я, если ты готова только рыдать, будто обычная крестьянка. Где тут у вас травы?
        Ариана, словно опомнившись, поднялась с колен и они с Маркусом в четыре руки занялись фармацевтикой. Маркус умел и это. Ну хоть бы чему-то нужному научиться, а то самые бесполезный человек в лагере - варить нехитрую еду и то не умеет. Она прислонилась к шуту, не сводя взгляда со спящего эльфа. Ну неужели он избежал казни только для того, чтобы умереть несколькими днями позже? Конечно, как умирать - это тоже принципиально, но чтоб мать благодарила за то, что сын все-таки умрет... неладно что-то в местном королевстве. Милит - ее сын. Отец того мальчика, с которым разговаривала Лена. Внук Лиасса.
        - Лиасс, а его сын... - робко начала Лена, боясь услышать ответ. Эльф улыбнулся:
        - Кайл жив, хотя был серьезно ранен. Настолько серьезно, что его исцелили. Ты не понимаешь? Стоит объяснять ей, полукровка?
        Шут обнял ее за плечи:
        - Стоит. Она и это поймет.
        - Легкораненых лечили травники. Или просто перевязывали и отправляли в бой. Тяжело раненых исцеляли, чтобы снова отправить в бой. Если на исцеление требовалось слишком много сил... раненому давали умереть спокойно.
        - Давали яд? - спросил шут. Его руки стали крепче, потому что Лена вздрогнула. - Лучше яд, чем крест.
        - Они просто засыпали. Легкая и безболезненная смерть. У нас не было выбора, Аиллена. Это война. Кайл мог вернуться на стены, поэтому его исцелили.
        - А твой сын?
        - Выжег себя еще в начале войны.
        - Умер? - не понял шут.
        - Он был очень сильным магом... и не рассчитал силы. А может быть, как раз рассчитал. Атака людей захлебнулась, и очень многие эльфы получили возможность выбраться из осажденного города... и в итоге оказаться здесь. Он просто выжег себя. Это бывает. Сильные маги этого не выдерживают. Да, он умер. Я на это очень надеюсь... Впрочем, он уже умер в любом случае. Даже если на кресте.
        - Мне жаль, Лиасс, - пробормотала Лена, глотая слезы. Шут заставил ее уткнуться лицом в его плечо.
        - Я знаю, - тихо ответил эльф. - Но ты вернула мне Милита, Приносящая надежду. Я верю, что противоядие спасет его. У нас не было... огоньков. А отвар только жизнянки и тысячелистника мог оттянуть смерть, иногда надолго, но не избежать ее.
        Подошел Маркус с кружкой мерзко пахнущего месива, растолкал спящего и заставил его выпить все. Собственно, Милит и не сопротивлялся. Хотя пить горячее молоко - само по себе адово мучение, а если в него еще травы намешать... Лиасс взял у Проводника кружку и вылил себе на язык последние капли.
        - А почему ты говорил, что вкус отвратительный? Странный, но не более того. Верно, Милит.
        - Мне сейчас все вкусно, Владыка, - слабо улыбнулся Милит. - После поцелуя Светлой...
        Шут оторвал одну руку от Лены. Наверное, кулак показывал. Лена высвободилась и снова присела на корточки. Нет, у Милита глаза были даже синее, чем у деда, а крапинки искрились. Интересно, что все-таки означает это изменение цвета? У шута они тоже то светлеют, то темнеют, и именно крапинки, а сами глаза остаются сине-серыми. И ужасно красивыми.
        - Как ты, Милит?
        - Чувствую себя неплохо. Правда. А что будет дальше, не знаю. Скажи, Светлая, почему он тут кулаками машет? Он имеет на тебя какие-то права?
        - Я пока еще не махал, - пообещал шут, - а то ведь и не посмотрю, что умирающий.
        - Я не чувствую себя умирающим, - сообщил эльф. - Владыка, знаю, что должен, но не чувствую. А где мать? Скажи ей, что я не чувствую приближения смерти. Я, конечно, потерял Дар, но смерть-то чувствовать должен.
        Ариана стояла в другом конце шатра, молитвенно сложив руки перед грудью, и не шевелилась. Даже не моргала.
        Лиасс встал на колени около Лены, положил руки на перевязанную голову внука и сосредоточился. Заметно сосредоточился, и Лена вдруг подумала, что он ведь тоже едва не выжег себя. Он потратил столько силы, что очень не скоро сможет ее восстановить. Если вообще сможет. Но уж точно пусть обходится без ее помощи. Максимум, на что он может рассчитывать, - поцелуй. Не больше. Не умирает. И даже если умирает - дело его жизни уже выполнено.
        Кого ты уговариваешь, Ленка?
        Лиасс отнял руки и потрясенно произнес:
        - Ты не умираешь, Милит. Аиллена, неужели ты... неужели ты смогла...
        - Я его только поцеловала! - возмутилась Лена. - Сам же говорил...
        Вот тут он ее поцеловал. Крепко и совершенно несексуально. И обнял тоже совершенно несексуально - Лена невольно пискнула, потому что если он и потерял силу, то только магическую. Шут еле ее отобрал, поставил на ноги и защищающе обнял и очень выразительно сказал:
        - Я на нее никаких прав не имею, но только попробуй сунуться - мало не покажется. Понял?
        - Там посмотрим, кому чего не покажется, - лукаво улыбнулся эльф.
        - Он тебя дразнит, а ты покупаешься, - укорила Лена. - Не думаешь же ты, что он всерьез.
        Шут посмотрел на нее сердито:
        - Вот он-то именно что всерьез. Владыка - от радости, а этот - всерьез.
        Лена хлопнула его по макушке.
        - А меня? - запросил Милит. Ариана наконец ожила и, словно не веря себе, медленно подошла. Эльф обрадовался:
        - Ты здесь, мать? Как хорошо. Ты ведь не дашь меня в обиду этому полукровке?
        Маркус прокашлялся.
        - А он тут у вас случайно не шутом числился? - и невинно посмотрел на шута. Милит возмутился:
        - Я? Как можно! Я самый серьезный эльф! Мать, что с тобой? Не веришь, что я не умираю? Я и сам не верю. Но ты-то можешь это узнать точно. Попробуй.
        - Я боюсь, - прошептала Ариана. - Я так боюсь тебя потерять, Милит, что... Отец, ты правда...
        - Я чувствую искру. Я ослаб, Ариана, но Дара не утратил. Проверь. Может быть, я принимаю желаемое за действительное.
        - А можно я? - робко спросил Карис. - Я не знаю, может, у эльфов это выглядит как-то иначе...
        - Ровно как у людей, - покачал головой Лиасс. - Если ты способен найти Искру в человеке, способен найти ее и в эльфе. Мы не такие разные, как ты привык думать, Карис Кимрин.
        Карис положил руки на голову эльфа и замер. Ариана снова перестала дышать.
        - Ну... Искра. Только голубая, - сказал маг. Милит вытаращил глаза:
        - Ты способен различать цвет искры, человек?
        - А как? - не понял Карис. - Она обычно такая... как уголек. А у тебя голубая. Потому что ты эльф?
        - Потому что он маг, - негромко сказала Ариана. - А ты только что смог оценить силу эльфийского мага. У меня искра тоже голубая. Можешь проверить. И если ты уверен в цвете, то мой сын действительно не умирает.
        - Голубая, - присмотревшись к чему-то невидимому, подтвердил Карис. - Точно. Такая... как льдинка. И холодная. Почему Искра холодная? Я не вижу, чтобы он умирал. Он болен, и болеть будет долго, может быть, до конца так и не поправится...
        - И будет ходить перекошенным на один бок, - мечтательно продолжил шут, - и тогда Делиена точно не обратит на него внимания.
        - Аиллене будет меня жалко, а от жалости совсем недалеко до любви!
        - Получается, я зря бил советника, - почесал в затылке Маркус. - Точно - колесуют.
        - Нет, - безмятежно откликнулся Милит, - я попрошу мать превратить его в жабу.
        - В свинью, - посоветовал шут, - почти никаких изменений не потребуется.
        Конечно, тут в палатку вошел советник. Свою заметно увеличенную челюсть он прямо-таки внес.
        - Ах, ты здесь, мерзавец? - злорадно воскликнул он. - Лиасс, я требую ареста этого человека. Он поднял руку на королевского советника! А ты дал клятву соблюдать законы Сайбии.
        - Руку - это не ногу, - вздохнул Милит. - Заднюю... Начать превращение?
        Лиасс нахмурился. А ведь и правда: он поклялся соблюдать законы королевства, а нападение на советника наверняка карается.
        - Да ладно, - вздохнул Маркус, - делай что должен, Владыка, я же понимаю, что такое истинная клятва. Насчет колесуют я не всерьез. Вот полсотни плетей назначить могут.
        - Здравствуйте, советник, - медовым голосом сказала Лена. - Обо что это вы так ударились? Споткнулись или поскользнулись? Грязно на улице, я и сама бы раз пять упала, если бы Проводник меня не удерживал.
        - Светлая! - советник раскланялся. - Этот мерзавец напал на меня, избил и ограбил.
        - Маркус! Зачем же ты ограбил советника?
        - Прости, Делиена, но я ему три раза повторил: Светлая просит лекарственные травы, а он не понял, - покаянно повесил нос Маркус. Этот не шут, этот и соврет - не покраснеет. Как и Лена. - Я виноват, готов понести наказание... Ты попросишь за меня, Светлая? Ведь после полусотни плетей я надолго из строя выйду.
        - Светлая, он нагло обманывает! Он не упоминал твоего имени!
        - Я не упоминал? - возмутился Маркус. - Да я начал с того...
        - Не упоминал! - завизжал советник. - Я требую, чтобы он был наказан! Со всей строгостью! Лиасс, ты слышал? Ты слышал, что я требую! Выполняй!
        - Слышал, - медленно проговорил Лиасс, - но клятву я давал не тебе, советник, а королю. Попрошу тебя не кричать... в присутствии Светлой.
        - Ты готов поклясться, что упоминал имя Светлой, Проводник?
        - Клянусь! - Маркус опустился на колено. - И пусть Карис проверит мою правдивость.
        Карис, давясь он смеха, сделал скорбное лицо, возложил руку на макушку Маркуса, замахал второй в воздухе и через пару минут этаких пассов подтвердил:
        - Не врет.
        Советник подостыл, но растерялся. Маркус и Карис врали в лицо куче магов, в лицо Светлой, и он это понимал, и понимал, что требовать немедленной кары чревато ссорой с Леной, но оставить безнаказанным человека, так смачно врезавшего ему в челюсть, он тоже не мог. И начался торг. Милит отвернулся, плечи его слегка вздрагивали - ему было весело. Лиасс был недоволен, ему не хотелось наказывать Маркуса, однако он клялся выполнять законы, а закон любого государства требует карать за избиение, особенно государственного чиновника. Лена вставляла сладкие реплики, не гнушался комментариев и шут. Сошлись не десятке плетей, и удовлетворенный советник поклонился Лене - только Лене, поганец! - и удалился, начисто забыв про свой сундучок с травами.
        - Давненько меня не пороли, - хмыкнул Маркус. - Последний раз мне было лет восемь.
        - Тебе даже больно не будет, - утешил Лиасс. - Но я не могу ему отказать. Он... он прав в своем требовании, а я не могу не исполнить клятву.
        - Да ладно, - удивился Маркус, - не колесуют же в самом деле. Ты не меня утешай, Владыка, а вон ее. Ее телесные наказания отчего-то очень пугают. Делиена! Ну не переживай.
        Милит вдруг захохотал, сморщился, схватился за забинтованный бок, снова захохотал и снова сморщился.
        - Ну каков! Владыка, и этому человеку ты должен подчиняться?
        - Должен, Милит. И ты - должен. Ты не давал клятву, но дашь. Я хочу, чтобы ты дал клятву. А этот убогий - представитель короля, который дал приют твоему народу.
        - Ему точно мало не покажется, - угрюмо пообещала Лена. - Он у меня еще наплачется.
        - Аиллена, Проводнику не будет больно, я обещаю. А этот почувствует себя сытым. Почему король оставил именно его?
        - А чтоб он тут прокололся как следует, - безмятежно объяснил шут, - и стало можно его отправить куда подальше. Родаг любит его не больше, чем, например, я. Лиасс, а нельзя, чтоб ему все-таки было больно, а? Может, тогда надо мной смеяться перестанет?
        - Никак нельзя! - заторопился Маркус. - Ну совершенно никак. Я ж не по глупости ему в челюсть-то, а осознанно, ради дела.
        Лиасс позвал какого-это эльфа, что-то сказал ему на своем поющем языке и улыбнулся Маркусу. Тот браво подмигнул Лене и вышел.
        - Никогда эльфу не понять человека, - осторожно вздохнул Милит. - Тут вопрос жизни и смерти, а он порки требует.
        - Много бы ты переживал за жизнь человека? - удивился шут.
        - Совсем не переживал бы, - чистосердечно признался Милит. - Но я бы не наказания требовал, а сам разобрался. Не по-мужски как-то.
        - С Проводником? - усмехнулся шут, снова обнимая Лену. Он словно боялся выпустить ее из рук, чтоб опять не сбежала. - Ну, поправишься, попробуй разобраться по-мужски. Меня позвать не забудь.
        - Милит, перестань вести себя как мальчишка, - с притворной строгостью потребовала Ариана. Ее глаза лучились нежностью. - Аиллена, ты не сердись на него, он так и не повзрослел.
        - И не собираюсь, - подтвердил Милит. - Взрослый с одним ухом - это как-то несолидно, а мальчишка - совсем другое дело. Владыка, неужели я должен поклясться... этому вот в вечной верности?
        - Не ему, - поправила Лена, - а королю. Король - хороший человек.
        - Не хочется мне давать истинную клятву человеку, - покачал головой эльф. Лиасс ответил резко:
        - А жить - хочется? Чтобы сын твой жил - хочется?
        - Кайл жив? - обрадовался Милит. - Я и не рассчитывал. Владыка, а я могу его увидеть? Я не видел его так давно...
        - Увидишь еще. Ты слаб и пока будешь выполнять любое требование матери. И пить травы столько, сколько дадут.
        - Если с молоком - буду, - согласился Милит. - А Светлая не может меня поцеловать еще разик? ну хотя бы в щеку? Мне сразу станет существенно лучше.
        - Ненадолго, - хмуро бросил шут. Лена нагнулась и чмокнула эльфа в нос. Он был такой веселый и чертовски красивый, хоть и в бинтах, хоть и с расползшимся на пол-лица синяком... Он успел положить руку Лене на затылок, не выпустил и быстро и крепко поцеловал у губы. Лена физически ощутила недовольство шута, но он промолчал.
        - Милит! - рявкнул Лиасс, и эльф уронил руку. Глаза сияли.
        - Прости, Светлая. Сама виновата - дала попробовать вкус твоих губ.
        - Для тебя будет лучше, если ты не поправишься, - пообещал шут. - Светлая устала, Владыка. Ты позволишь нам уйти?
        Лиасс позволил, и шут увел ее подальше от безухого юмориста.
        - Ты ревнуешь?
        - Конечно, - отозвался он недоуменно. - То есть... Лена, ты совершенно свободна, ты вправе выбирать любого мужчину, а я не вправе вмешиваться в твой выбор, но если он будет слишком назойлив, я обязательно набью ему морду.
        - Или он тебе, - поддразнила Лена, - он вон какой здоровый. Крупнее Лиасса. А ведь эльфы такие... тонкие. Ты посмотри! Как целая раса может быть поголовно красивой, а? Ну хоть бы один был нехорош.
        - А я? - обиделся он.
        - А разве ты не полуэльф? И я даже рада, что ты не такой ослепительный красавчик, честное слово. Не сердись. Неужели ты не видишь: Милит просто рад, что выжил.
        - Неужели ты не видишь, что он смотрит на тебя, как на женщину? - вздохнул шут. - Или не хочешь видеть?
        - Он просто благодарен. И придуривается.
        - Придуривается, - проворчал шут. - Какая ты все-таки... Ты уж не сердись, но я тебя и правда ни на шаг больше не отпущу. Я попробую тебе объяснить... Не знаю, сумею или нет. Когда ты ушла, у меня будто что-то отключилось. Оторвалось. - Он остановился, повернул ее к себе и умоляюще заглянул в глаза. - Не бросай меня, Лена. Пожалуйста, не бросай.
        Тактичные эльфы старательно на них не смотрели. Лена погладила его по щеке.
        - Я и не собираюсь.
        - Не уходи больше.
        - Я не могла не пойти.
        - Как не могла не увести с эшафота меня, - усмехнулся он. - У тебя явная слабость к эльфийской крови. Почему ты не взяла с собой Маркуса, раз уж не хотела брать меня?
        - А ты считаешь, я о чем-то думала и чего-то хотела? - удивилась Лена. - Рош, я бы и рада взвешивать каждый шаг и каждое слово. Я вообще не очень понимала, что случилось, и так и не понимаю, каким образом я оказалась в Трехмирье, да еще с Карисом.
        - Однако о проклятии ты подумала.
        - Я злая была, как сто чертей. Но подумала, правда. Я знала, что они испугаются - и отступят. Вот только кинжальчик там уронила, жалко, красивый.
        - Я тебе другой найду, - пообещал шут. - Карис уверен, что проклятия не было.
        - Но они поверили в него.
        - Тогда какая разница?
        - Разница? - начала свирепеть Лена. - А разница в том, что сейчас, что бы они ни делали, они сделают это сами! И больше не будут скармливать эльфов собакам!
        - Будут. Колдунов, например. Или рыжих. Или неверных жен. Если люди способны кого-то предать такой казни, им все равно, кто на эшафоте. Кончились эльфы, остались люди.
        - Предлагаешь их спасать? Ни за что. Пусть разбираются сами.
        Кто-то подергал ее за подол. Лена опустила глаза. Маленький эльф таращил снизу ясные серые глазенки и протягивал Лене пряник.
        - Возьми, - подтолкнул шут. - Представляешь, как они к тебе относятся, если уж ребенок отдает тебе сладости?
        Лена присела на корточки, и малыш тут же начал запихивать ей в рот угощение. Лена откусила кусочек (было очень вкусно, кстати говоря), отвела его ручонку и заставила тоже откусить. Так они съели пряник вдвоем. Лена поцеловала розовую щечку, вызвав восторженный взвизг. На вид малышу было года три, и он был... он был очарователен, как всякий маленький ребенок. Эльфы по-прежнему усердно не обращали на нее внимания, но Лена чувствовала их взгляды. Теплые и доброжелательные взгляды. Эльфы хотели верить, что спасла их именно она, хотя на самом деле это был Лиасс. Лиасс, раскусивший ее за несколько часов знакомства... Впрочем, что уж такого в ней раскусывать? Никакой ее заслуги в их спасении нет. Попросила Родага? Попросила. Очень хотела, чтоб он помог. А он к этому был морально готов - из-за дурацкого магического артефакта. Просто звезды так встали, говаривала одна знакомая Лены еще в том мире. Не доказывать же им, что благодарить надо исключительно хитромудрого Лиасса, который очень точно все рассчитал.
        А он и правда потерял много сил. И вообще, остались ли у эльфов по-настоящему сильные маги? Надо будет спросить... только кого? Карис слабее любого эльфенка с Даром, да и вряд ли он специалист в эльфийской магии. Ариану? А вот именно что Ариану. Клялась? Пусть теперь работает источником информации. Как иначе распоряжаться ее жизнью? Что за глупости: как чуть что - жизнь сдавать в бессрочную аренду...
        * * *
        Палатка была невелика. Лена, помня, какие палатки таскали за собой туристы или геологи, назвала бы ее шатром: в ней легко было ходить в полный рост не только ей, но и шуту, да и пространства было вполне достаточно. Имелось даже некоторое убранство: легкий столик, складные стулья, вместо кроватей - скатанные матрацы, два ближе ко входу, один - за ширмой, очевидно, для нее, там же стоял сундучок с ее вещами и висело на шесте тщательно вычищенное черное платье. Ну что за безобразие!
        - Устала? - заботливо спросил шут. - Приляжешь?
        Лена покачала головой, опускаясь на стульчик. Интересно, как эта неустойчивая конструкция выдерживает эльфов, самый маленький из который ростом с шута и заметно выше Маркуса? Лена глянула на шута снизу вверх. Сто восемьдесят? Нет, пожалуй побольше, но не так чтоб... Лиасс вот выше и шире в кости, хотя для его роста тоже не кажется здоровенным. Действительно - тонкая кость. А вот Милит крепче. Плечи шире, во всяком случае.
        Шут присел на корточки.
        - Лена, предупреждаю сразу, я так просто не сдамся.
        - Кому? - не поняла Лена. Шут усмехнулся.
        - Скажу по-другому: я тебя так просто никому не отдам.
        - И не отдавай, - охотно согласилась Лена. - Хоть просто, хоть сложно. Мне и с тобой хорошо. А с чего ты взял, что придется меня отдавать?
        - Ты думала об эльфе, - пожал плечами шут. - Мне до него, конечно, далеко, зато я человек.
        Лена взяла его за уши и притянула к себе лохматую голову.
        - Мне наплевать, кто ты. Эльф, человек, гном или орк.
        - Главное, что он дурак, - сообщил Маркус, входя. - Я, конечно, прошу прощения, но тут нет двери, в которую можно было бы постучать.
        Лена вскочила. Шут не удержал равновесия, шлепнулся на мягкое место и засмеялся.
        - А, явился! Квиты?
        Маркус хмыкнул.
        - Квиты? Кто неделю осанку держал, как барышня из хорошей семьи? Делиена, ну чего ты так испугалась? Ну смотри, смотри! - он решительно снял расстегнутую куртку, задрал рубашку и повернулся к Лене спиной. - Что ты страшного видишь? Я тебе клянусь, практически не больно было. Шут, ну-ка, доставь себе удовольствием, хлопни меня по спине.
        Шут хлопнул и улыбнулся.
        - Лена, а теперь мою спину вспомни. Да его, считай, просто отшлепали.
        - Странные вы, - вздохнула Лена. - Дело даже не в том, что больно...
        - А в чем? - удивился Маркус, заправляя рубашку в штаны. - Делиена, ну скажи, вот в твоем мире некий наглец дал в морду представителю короля. Его что, никак не накажут?
        - В тюрьму посадят, скорее всего.
        - Нет, - покачал головой Маркус, - пусть уж лучше выпорют. Даже всерьез.
        - А я тебе позавидовал, - серьезно сказал шут. - Ты можешь врать. А мне пришлось честно признаваться, что в челюсть я ему дал исключительно из-за неприязни. Рад он был, когда тебя пороли?
        - Ага. А эльфы ему на радость такие рожи зверские корчили, меня смех разбирал. Делиена, я уж не знаю, как они это сделали, но мне практически не больно... было, пока шут не постарался. Ну что делать, если законы у нас такие? Вот в одном мире я был, там, если на чиновника королевского руку поднял, то ее отрубают. В смысле руку.
        - Ты быстро из того мира убегал? - невинно осведомился шут.
        - Очень. Потому что мне бы отрубили голову, а не руку.
        - Ты его боднул?
        - Я его убил, - спокойно сообщил Маркус. - Не знал, правда, что он чиновник, уже на суде узнал. Ладно, казнь на утро назначили, я и сбежал. Делиена, мне доводилось убивать и эльфов, и людей. Такая у нас здесь жизнь. Меня, случалось, тоже убивали, то есть пытались. И его вон едва не удавили у тебя на глазах. И Крон мечтал его убить, и убил бы, если бы ты не помешала. Ты прикинь, сколько людей убил Лиасс. Или Милит. Ведь из сотни убитых на этой войне две трети приходится на магов.
        - Мне тоже... доводилось, - пожал плечами шут, - а я даже и не воин. И знаешь, никакого душевного трепета. Это обычное дело для мужчин - убивать себе подобных. Разве в твоем мире этот акая редкость?
        - Не редкость, - признала Лена. - Но я не сталкивалась. Все. Я молчу.
        - Не молчи, - удивился Маркус. - Зачем? Шут, ты б раздобыл ей чего поесть. Я бы сходил, но мне положено лежать мордой вниз и жалобно стонать.
        Шут хихикнул и выскользнул из палатки. Маркус придвинул стульчик и сел напротив Лены.
        - Ну что, поговорим?
        - О чем?
        - О твоих глупостях, например. Что тебе стоило меня позвать?
        - Маркус, я не подумала, - покаялась Лена. - Что шуту туда нельзя, подумала... и то уже потом. Я знаю, что ты мой друг...
        - Уже хорошо, - одобрил он. - А об эльфе поговорить не хочешь? Ты что с ним делала?
        - То же, что и с тобой, - поцеловала. Он нуждался в силе.
        - Ага. Ну, это понятно. Но он с тебя глаз не сводит, Делиена. Имей в виду, эльфы смотрят на отношения мужчин и женщин куда проще, чем люди, и уж точно намного проще, чем ты. Он от тебя не отстанет.
        - Да с чего вы оба взяли? - возмутилась Лена, не уточняя, однако, что они "взяли". Маркус покачал головой.
        - Не слепые. Даже я вижу, а что уж говорить о шуте. Я просто хочу, чтобы ты была готова к его ухаживаниям. Эльфы настойчивы.
        - Маркус, а тебе не кажется, что тут должно быть нечто обоюдное? Или ты считаешь, что настойчивости эльфа вполне достаточно?
        Он улыбнулся.
        - Делиена, за тобой, похоже, мужчины не часто ухаживали. Особенно настойчиво. Они с шутом теперь будут один перед другим выделываться... в общем, имей в виду, что у тебя появился поклонник. Невооруженным глазом видно, что он тебя хочет. Не красней. В этом нет ничего плохого. Я бы сказал, что скорее есть хорошее.
        - Маркус, но я ж и тебя целовала...
        - А кто тебе сказал, что я не хочу? - хмыкнул Маркус. - Только я уважаю твой выбор, а ты выбрала шута. Милиту же наплевать и на шута, и на меня, так что он от тебя не отстанет. И ни Лиасс, ни Ариана ему не попытаются воспрепятствовать, потому что они эльфы и ничего дурного тут не увидят. Я, собственно, тоже ничего дурного не вижу. Шут видит, конечно, но это уже его дела. А ты по-другому на все смотришь... кстати, зря.
        - Предлагаешь мне ложиться с любым, кто этого захочет? - съязвила Лена, очень стараясь не краснеть.
        - С любым, кого захочешь ты, - уточнил Маркус. - Как мне кажется, пока тебе хочется только с шутом. Но кто знает, что будет завтра. Будь готова к настойчивости Милита. И... вот я для чего об этом заговорил. Шут вспыльчив, ты уж постарайся удержать его от глупостей. Когда Милит поправится, он шута просто размажет по траве без всякой магии. Шут ведь так хорош в рукопашной в основном потому, что он полукровка: у него реакция лучше, чем у человека, скорость выше. А Милит - эльф, и не только эльф, он - воин. Так что ты уж постарайся далеко от себя шута не отпускать. Если уж они встретятся, то пусть в твоем присутствии.
        - Привяжу к себе, - пообещала Лена. - И к Милиту не подпущу. Маркус, не нужно мне никаких милитов. Мне шута хватает. А тебя я больше целовать не буду.
        - Это еще почему? - удивился Маркус. - Делиена, ты что? Тебя смущает и... Ну, если ты еще не знала, так скажу: у мужчин желание возникает очень часто, но это же не значит, что мы немедленно и любой ценой кидаемся его удовлетворять? Тем более что тебя с шутом я же и свел... Правда, не думал, что так получится. Ты на меня за это не сердишься? Я ведь, в общем... понимал, что ты не спишь и что ты захочешь ему помочь.
        - Не сержусь. Я тебе благодарна. Честное слово. Мне с ним так... спокойно. Так...
        - Хорошо? - улыбнулся Маркус. - И славно. А за меня не беспокойся. Здесь всегда найдется одинокая красотка... А уж теперь, после войны...
        - Мало осталось мужчин?
        - Да нет, не мало. Эльфийки дерутся не хуже мужчин. То есть хуже, конечно, но рядом с мужчинами. А женщин у эльфов всегда было меньше, чем мужчин. Может быть, поэтому их не бывает много. Только они все равно спокойнее на все смотрят, так что и мне перепадет. - Он помолчал. - Я боялся за шута, пока тебя не было. Он почти не ел, совсем не спал. Только и делал, что изводил себя. Плохо ему без тебя, Делиена.
        - Плохо, - проворчал шут, - но я это и без твоей помощи мог сказать. Лена, смотри, что я для тебя раздобыл. Маркус, а нам с тобой супчик.
        - Супчик - это вовсе не плохо, - оживился Проводник. Шут притащил легкий столик, поставил для себя стульчик. Вместо хлеба было что-то вроде лаваша, а Лене он принес тот самый рулетик: что-то мясное, завернутое в нежное тесто. - Король только что прислал текст договора, кстати сказать. Ты не хочешь почитать, пока Лиасс не подмахнул его не глядя?
        - Я не очень разбираюсь в договорах... впрочем, почитала бы. Родаг вряд ли потребует чего-то неисполнимого, но если кто-то из советников настоял?
        Шут фыркнул.
        - Настоять? Если Родаг не хочет? Это вряд ли. Но почитай все равно. Лиасс и правда готов подписать не глядя.
        - А какая разница, если Лиасс дал истинную клятву?
        - Ну знаешь, - засмеялся шут. - Очень просто. Лиасс дал клятву верности Родагу - а не Сайбии. Советники не могли этого не заметить. А Родаг хоть и молод, но человек и проживет куда меньше любого эльфа. Вот они и заботятся о будущем.
        - А если я спрошу Лиасса, что он вкладывал в клятву, он ответит?
        - Тебе? Может быть. Хотя я не знаю эльфов настолько хорошо...
        - Брось, - поморщился шут. - Ты, наверное, во всей Сайбии лучше всех относишься к эльфам.
        - Отношусь-то хорошо, - кивнул Маркус. - Но вот чтоб знать - не скажу. Они чужие. Ты же сам подчеркиваешь, что ты человек, хотя они считают тебя своим. Потому что - чужие. И чуждые. Э-э-э, Делиена, сначала поешь. Не выпущу, пока не поешь.
        Без стука вошел советник, и Лена позволили себе удивиться:
        - А попросить разрешения войти - это выше твоих сил, советник?
        - Я посол, - поправил он важно.
        - Разве это дает тебе право врываться ко мне без разрешения? - удивилась Лена. - Очень интересно.
        Шут отправил в рот ложку супа и очаровательно улыбнулся. Встать он и не подумал.
        - Почему твои люди не приветствуют меня должным образом? - возмутился советник. Ну дурак. Нет, ну каков дурак!
        - Потому что, как ты правильно заметил, это мои люди. А я, как мне помнится, даже вне юрисдикции Родага.
        Вряд ли советник знал, что такое юрисдикция, но суть понял правильно, и язвительно сказал:
        - Как мне кажется, ты тоже давала Родагу клятву верности.
        - Как мне кажется, Родаг ее мне вернул,- заметила Лена. Кто сболтнул, спрашивается? Там посторонних не было. Охранитель? Королева? Гвардейцы? - Но даже если бы и нет, я давала ее лично Родагу, а не Сайбии и тем более не тебе. Так что не хами, я не посмотрю, что ты представитель короля, и попрошу Проводника выкинуть тебя из моей палатки.
        - Лучше меня попроси, - предложил шут. - Я просто с удовольствием. Готов заранее принять десяток плетей.
        От входа послышался голос:
        - Позволь войти гонцу Владыки, Светлая.
        - Вот, учись хорошим манерам, посол, - посоветовала Лена и разрешила войти. Молодой эльф склонился перед ней в глубоком поклоне, а потом уж поклонился советнику, и вовсе не так почтительно.
        - Владыка просит тебя прийти в его шатер, когда ты сможешь. Что ему передать?
        - Я скоро буду, - пообещала Лена. - Вот только доем.
        Эльф поклонился и вышел. Лена, удивляясь собственному спокойствию, доела рулетик и подождала, когда мужчины опустошат миску с супом. Она не предлагала советнику сесть, да и некуда было: стульчиков имелось всего три. Нажила себе смертельного врага. Не верит в Светлых? Ну и фиг с ним, либо пугануть потом можно, либо прозаично нажаловаться королю: груб, мол, причем не только с Владыкой, но со мной, а я вроде как не только Светлая, но еще и женщина, а в Сайбии принято с женщинами вежливо обращаться.
        Шатер Лиасса был он них не очень далеко. В нем собралось десятка полтора эльфов, включая Ариану. Увидев сидящего Милита, Лена удивилась: он был слишком слаб... Ах да, он же был внуком Лиасса и, наверное, не последним человеком... то есть эльфом, конечно, в их иерархии.
        Эльфы дружно поклонились, даже сидящий Милит.
        - Прошу простить моего внука, посол, - вежливо сказал Лиасс. - Он не может приветствовать тебя, как должно. Он ранен и слишком слаб.
        - Ну, - милостиво произнес советник, усаживаясь на стульчик (кстати, Милит сидел в креслице со спинкой и подлокотниками, иначе он, наверное, просто свалился бы), - я не сомневаюсь в почтительности твоего внука, Лиасс. Раз ранен, пусть сидит.
        - А у меня возникли сомнения в твоей почтительности, посол, - укоризненно покачал перевязанной головой Милит. - Я хотя бы ранен, а ты здоров, но сел, не предложив сесть Светлой.
        - Не дерзи мне, эльф, - нахмурился советник. - Я посол короля.
        - А она - Светлая, - сообщил Милит. - Если ты вдруг этого не заметил, она еще и женщина. И даже не эльфийка.
        - Прекрати, Милит, - скомандовал Лиасс. - Прошу тебя, Светлая, садись.
        - Прошу сесть и тебя, Владыка, - предложила Лена, устраиваясь на стульчике. - О дурном воспитании посла, я полагаю, мы можем поговорить и после. С королем. Владыка, король прислал текст договора?
        - Да, Светлая. И я готов подписать его в присутствии посла и твоем.
        - А прочитать его ты не готов? - удивилась Лена. - Тогда позволь, я это сделаю.
        - Ты сомневаешься в праве короля выставить любые требования этому эльфу? - возмутился советник. Принимая из рук Лиасса несколько листов бумаги, Лена пожала плечами:
        - Я не сомневаюсь в том, что имею право прочитать текст договора перед тем, как его подпишет Лиасс. Ты не забыл, что я поручилась за эльфов?
        Взгляд должен был испепелить Лену на месте. Может, для почтительности советнику не хватает черного платья Странницы? Нет, при первом же удобном случае надо будет настучать на него Родагу.
        Текст договора восхитил Лену. Он был прост и прозрачен и, по крайней мере на первый взгляд, не допускал никаких двойных толкований. Владыка от лица всех эльфов приносит вассальную присягу королю Сайбии, признает себя и их подданными короны и обязуется выполнять все законы королевства. Эльфийский маг должен постоянно находиться в Сайбе в распоряжении короля и Гильдии магов. Сотня эльфийских воинов должна служить на границах Сайбии начиная с нового года, отбирать воинов должен сам Владыка или уполномоченный им эльф, сменять их на границе - тоже в ведении Владыки, требование короны - на королевской службе постоянно должно находиться не менее сотни эльфов. Десять воинов должны служить в королевской гвардии и постоянно присутствовать в Сайбе, если короля не устроит их служба, Владыка должен их поменять. В случае войны эльфы должны предоставлять отряды воинов, соответствующие таким, какие предоставляют люди. Эльфы не должны препятствовать людям в проезде по их землям. Не должны препятствовать торговле и обмену. В обмен на это эльфам предоставляется земля (координаты прилагались), даруются все права
подданных короны, разрешается любая разрешенная законом торговля и свободный проезд по Сайбии. Они освобождаются от налогов на два года, в последующем должны будут платить налоги и сборы в соответствии с законами королевства. Корона обязуется поставлять необходимые припасы и материалы исходя из средних цен в Сайбе и с учетом выплаченных денег начиная с текущего месяца. Кроме того, корона берет эльфов Трехмирья под свою защиту как полноправных подданных. С надеждой на добрую волю эльфов - Родаг. Король людей и эльфов. Подпись. Печать. Расцелую его при встрече.
        Лена вернула Лиассу свиток, не обратив внимания на протянутую руку советника. А вот тебе не положено. Лиасс выжидательно посмотрел на нее.
        - Прочти, - попросила Лена. - Прочти, Владыка.
        Лиасс опустил глаза. У него на прочтение ушло меньше времени, Лена не сразу воспринимала слова, уж больно заковыристо были оформлены начальные буквы абзацев. Владыка был удивлен. Явно удивлен. Он ждал куда более жесткого договора.
        - Где мой маг! - капризно потребовал советник. - Он должен присмотреть, как ты подписываешь договор, Лиасс.
        - Я здесь, - мрачно сообщил Карис. Похоже, ему было стыдно за своего нынешнего начальника. - Я непременно прослежу, посол.
        Лиасс обмакнул в чернильницу перо (на вид вполне гусиное, хотя гусей здесь Лена не заметила), расписался, снял с шеи амулет на затейливой цепочке и внятно проговорил:
        - Я, Владыка Лиасс, от лица эльфов Трехмирья, принимаю все пункты договора с королем Родагом и обязуюсь их выполнять. Признаю Родага королем эльфов и приношу ему вассальную присягу. И выражаю ему вечную благодарность за предоставление убежища моему народу.
        Совершено неожиданно для Лены он надрезал себе запястье, намочил в своей крови амулет и прижал его к тексту. Шут еле слышно охнул, да и у эльфов глаза на лоб полезли. Карис так даже рот раскрыл. Очевидно, это была самая нерушимая клятва.
        - Милит, - негромко приказал он. Милит не без посторонней помощи сполз с креслица, встал на одно колено и прижал к груди раскрытую ладонь.
        - Я, Милит, от лица воинов Владыки Лиасса, приношу вассальную присягу Родагу, королю людей и эльфов, и обязуюсь выполнять законы королевства и выполнять должную воинскую повинность. Кроме того, я, Милит, приношу личную клятву вечной верности королю Родагу.
        Шут вздохнул. Надо уговорить его снять этот амулет или хотя бы завернуть его во что-то непрожигаемое.
        Милита усадили на прежнее место. Было заметно, что это стоило ему больших усилий, и Лене стало его отчаянно жалко. Наверное, он у них нечто вроде главнокомандующего. Министр обороны. А Ариана, наверное, министр здравоохранения. Она подошла к сыну и положила руку ему на плечо.
        - Не применять магию в моем присутствии! - взвизгнул советник, и Ариана покорно убрала руку. Ну дурак, ну скотина... Да, эльфы повиновались, но своего отношения к королевскому посланнику не скрывали. Лена тоже не стала скрывать. Советник произнес краткую речь, сильно напомнившую Лене бессмысленные монологи думских депутатов и иных чиновников.
        - Я рада за вас, эльфы, - сказала она, едва дождавшись, когда советник снова сядет. Как Родаг терпел возле себя этакое ничтожество? Политика? Влиятельная семья? А сейчас на стороне Родага больше сорока тысяч эльфов. С ума посходили?
        Эльфы, включая и Лиасса, дружно опустились на одно колено, поприжимали руки в груди и отрепетированным хором поблагодарили Светлую. Советник аж взвился над стулом, но промолчал. Тоже, видно, нажалуется. А что он еще может? Даже интересно, вдруг советник на самое деле настолько прогрессивен, что не верит в Светлых, как повально верит все население?
        До советника вдруг дошло, что он не читал договора, и он потребовал, чтобы ему дали документ. Лиасс, конечно, дал, и любезен был сверх меры, так что Лена сразу заподозрила что-то неладное.
        - Договор неполный, - заявил посол. - Король не мог составить столь краткий документ. К нему должны быть приложения.
        - Вероятно, - пожал плечами Лиасс, - но я их не получал. Получу - подпишу. Но этот договор уже не изменить.
        - Это еще почему?
        - Он подписан, - удивился Лиасс. - И я подписал его точно так же, как и король. Магически скрепленный договор нарушить нельзя. Маг Карис, я неправ?
        - Прав! - злорадно подтвердил Карис. - Подпись короля заверена магией Гильдии. Лиасс, сам будучи магом, заверил договор своей кровью. Я не знаю подписей надежнее. Если хочешь, посол, я свяжусь сегодня с королем и передам ему твое неудовольствие.
        Милит ухмыльнулся. Советник поразмыслил и неторопливо встал.
        - Идем со мной, Карис.
        Карис тяжко вздохнул и поплелся за начальством, с сожалением оглянувшись через плечо.
        - Славный малый этот маг, - заметил один из эльфов. - Может быть, если хотя бы часть людей похожа не него, мы действительно сможем жить в мире.
        - Часть людей похожа на него, - сказал Лиасс, - часть - на Проводника, часть - на полукровку...
        - Рош, - вдруг сказал шут. - Мое имя Рош Винор. Или шут... хотя я уже не шут. Перестаньте звать меня полукровкой. Я человек.
        - Даже если мы перестанем звать тебя полукровкой, ты не перестанешь им быть, Рош Винор, - улыбнулся Милит. - Можем мы узнать, что там в договоре, Владыка?
        - Больше, чем я ожидал, - медленно произнес Лиасс. - Намного больше. Мы теперь подданные короны. Такие же как люди. С равными правами и обязанностями. С начала нового года сотня воинов должна будет охранять границы королевства. Милит, ты должен будешь отобрать хороших солдат. Таких, которые станут беспрекословно подчиняться командирам из людей.
        - Всего сотню? - удивился Милит. - И даже не сразу? Дает время привыкнуть? Похоже, здешний король... не похож на Лота. Да, Владыка, я отберу хороших солдат. Если нужно - лучших.
        - Один из магов должен обязательно быть в столице... В Гильдии магов. Кавен, подбери хорошего мага, который не слишком исчерпал себя. Остальные должны быть готовы поделиться с ним частью силы.
        - Было б чем делиться, - проворчал Милит. - Меня сейчас даже на фокусы для детей не хватит. На истинную клятву едва хватило. Кстати, не мало ли? Я даже оценить не могу...
        - Речь не о тебе, Милит. Я говорю о тех, кто здоров. Твоя клятва была истинной. Еще. Десятеро должны прибыть в столицу и служить в гвардии короля. Этих я отберу сам.
        - Не посылай туда Кайла, Владыка.
        - Почему, Милит? Я собирался...
        - Потому что он еще мальчишка. Прости Владыка, что перебиваю тебя. Я понимаю, что таким образом ты хочешь показать свое доверие королю людей, но Кайл даже не юн. Может не сдержаться... если во дворце есть люди, похожие на посла. Как казнят эльфов здесь?
        - Вешают, - сказал шут, и всем стало ясно, с каким удовольствием он бы полюбовался этим действом с Милитом в главном роли. Эльфы заулыбались. Милит удивился:
        - Всего лишь? Славный мир.
        - Я подумаю, - пообещал Лиасс, тоже не сдержавший улыбки. С чувством юмора у эльфов все было в порядке. - Я не ожидал столь... благородного договора.
        - Не каждому человеку удается стать королем эльфов, - пожал плечами и поморщился Милит - ему было больно. - Ради этого он и пошел на такие уступки. Но вот как примут это его приближенные? Как примут люди?
        - С последней серьезной войны с эльфами прошло двести лет, - сказал шут. - Конфликты были, но больших войн нет. Да и последний конфликт... больше тридцати лет назад. Конечно, эльфы не признают власти короля, но делают вид...
        - Дай мне время, - попросил Лиасс, - и они признают. А сейчас... - Он сделал знак, и пара юных эльфов быстренько разнесла стаканы с вином. - За наши надежды.
        - За короля людей, - поднял свой стакан Милит, - и эльфов.
        - За тебя, Светлая, - поклонился незнакомый эльф. Лена обреченно вздохнула.
        - Милит, - строго проговорила Ариана, - тебе не вино, а лекарство.
        - Один глоток, мать, - наклонил голову эльф и действительно сделал один глоток. - Хотя бы за Светлую. Впервые вижу человека, который спасает жизнь эльфа. Моя признательность вечна, Приносящая надежду.
        - Четвертое, - проворчала Лена. - Уже четвертое наименование. Светлая, Ищущая, Странница, Приносящая надежду... Кроме того, Делиена и Аиллена.
        - Лена, - произнес-пропел Милит. Эльфы вытаращились на нее. Даже Лиасс. - А вы не знали? Разве это не ее имя?
        - Тебя зовут Лена? - потрясенно прошептала Ариана. - Тебя действительно зовут Лена?
        - Мое полное имя Елена, и действительно, когда-то это слово означало "свет", но друзья всегда звали меня Леной. А вы не слишком много придаете значения именам? Имя даже не символ. К тому же вы просто не знаете, сколько женщин и девочек зовут Ленами в моем мире. Наверное, больше, чем как-то иначе.
        - Но только ты попала сюда, Светлая. И здесь только ты носишь имя Лена.
        - А что оно означает? - полюбопытствовал Маркус. - Я не слышал никогда.
        - Ну кто из людей знает древний язык эльфов, если его знает далеко не каждый эльфийский маг? - усмехнулся Лиасс. - Лена и значит Приносящая надежду. И пусть это всего лишь символ. И неважно, что в ее мире множество женщин с таким именем. Само по себе имя ничего не означает, кроме пожеланий родителей. Только судьба решает, у кого Истинное имя.
        - Эльфы, - жалобно сказала Лена, - никакого истинного имени, никакой символики. Просто так получилось.
        - А разве это не есть судьба? - необычно серьезно спросил Милит. - Ты попала в Трехмирье именно в тот час, когда оказалась нужна Владыке - а значит, всем эльфам. Разве это не судьба?
        - Она просто так шагнула в мир, который сошел с ума, только для того чтобы спасти незнакомого эльфа, - подал голос шут, - и это уже не судьба.
        - Ты прав, полукровка. Это уже поступок. Но объясни мне, Светлая, зачем тебе понадобился этот эльф? Зачем ты так рисковала?
        - Милит, меня уже убедили, что я ничем не рискую, что Светлых чтят и не обижают.
        - Стрелы не разбирают, кто Светлая, а кто простая крестьянка, - заметил Милит. Выглядел он жутковато, может, именно потому Советник старался не смотреть в его сторону. Бинты почти полностью скрывали его голову, наползая на глаза, а открытая часть лица переливалась багрово-черным, и на этом пугающем фоне светились яркие синие глаза. - Ответь мне, Светлая. Дело в том, что меня впервые спасает человек.
        Эльфы засмеялись. Маркус удивленно спросил:
        - А что, неужели и правда так редки нормальные люди в Трехмирье?
        - Ну почему же, - неприятно усмехнулся Милит. - Люди нормальные. Даже милые. Пока дело не касается эльфов. На моей памяти не было случаев, чтобы человек рискнул ради эльфа.
        - Но ведь есть полукровки, - возразил шут. - И в Трехмирье есть. А они, как правило, все-таки появляются по согласию человека и эльфа.
        - Любовь, - философски ответил Милит. - И человек может полюбить эльфийку, и эльф - человека. Только редко. И ничего хорошего и таких союзов не получается, полукровка.
        - Я человек, - напомнил шут, - хотя эльф и принимал участие в моем рождении.
        - Скажи об этом кому-нибудь в Трехмирье, полукровка, - посоветовала Ариана. - Оттого что ты назовешь себя человеком, ты не перестанешь быть наполовину эльфом.
        - А если я назову себя эльфом? - начал сердиться шут
        - Мы скажем тебе - добро пожаловать, эльф, - захохотал Милит. - И не отправим тебя на эшафот.
        - Здесь эльфов просто вешают, - хмыкнул Маркус, - на худой конец колесуют. Точно так же, как и людей.
        - Я и говорю - славный мир, - одобрил Милит.
        - Забавно, - протянул шут. - Выбирать мир, исходя из методов казни.
        - Я бы посмотрел на тебя у креста, полукровка. Знаешь, та собака с хорошим аппетитом слопала мое ухо. Похоже, я вкусный.
        Лена поежилась. Это даже не варварство. Это вообще неизвестно что. Мир сошел с ума. Стоп...
        - Милит, когда ты говорил, что нельзя проклясть то, что уже проклято, что ты имел в виду?
        - Что Трехмирье проклято и без твоего участия. Ваш маг тоже это заметил.
        - В каком смысле?
        - В прямом. Кто-то очень сильный проклял Трехмирье. Не ты, Владыка?
        - Нет, Милит. Я не мог позволить себе потратить на это силу. Мне нужно было открыть и держать проход. И я... я не видел следов проклятия.
        - А я видел... пока мог видеть. Может... может, это был Гарвин?
        Лиасс покачал головой.
        - Вряд ли. Гарвин вызвал огненный смерч, у него не осталось бы сил на проклятие, даже если он выжил.
        - Гарвин был очень силен, Владыка, - возразил самый немолодой на вид эльф. - Его не могло выжечь заклятие огненного смерча. Даже если до этого он потратил много силы. Меня или Варита могло, но не Гарвина.
        - Мы не узнаем об этом. Стоит ли гадать? Дорога в Трехмирье для нас закрыта. - Лиасс помолчал и тихо добавил. - Вряд ли я когда-либо снова смогу открыть проход, эльфы. Наша новая история начинается здесь. И сейчас. И мы должны, слышите, должны жить в ладу с людьми! Особенно это касается тебя, Милит.
        - Владыка! - не вставая, склонился Милит. - Я дал клятву, и остатков моей силы хватило на то, чтобы она была истинной. Но если я вдруг поругаюсь с каким-то человеком...
        - Ты будешь за это отвечать по законам людей.
        - И меня всего лишь повесят? - с надеждой спросил Милит. Точно - шут.
        - Чего захотел, - засмеялся Маркус. - Чтоб тебя повесили в Сайбии, надо совершить что-то посерьезнее, чем подраться. Вот выпороть тебя могут основательно. Или в крепость упечь. Мало ли наказаний. Только эльфов и правда не любят и здесь.
        - Ну и за что, спрашивается? - пригорюнился Милит. - Мы такие красивые, умные... Неужели за это?
        - Нет, - сухо ответил шут, - за то, что вы презираете людей, таких некрасивых, мало живущих, плохо образованных и не умеющих так быстро бегать. Наверное, тебе бы тоже не понравилось, если бы на тебя смотрели, как на мокрицу или паука.
        - Разве я смотрю на Проводника, как на мокрицу? - прищурился Милит. - Или на вашего смешного мага? Или на Светлую? Или на тебя, полукровка?
        - Перестаньте ругаться, - попросила Лена. - Как дети, честное слово. Милит, у вас появился шанс... то есть возможность начать новый этап истории. Вы больше не эльфы Трехмирья. Вы эльфы Сайбии. И от вас зависит ничуть не меньше, чем от людей.
        - Поэтому, - кивнул Лиасс, - ты, Милит, будешь помнить о клятве и с уважением относиться к людям. Слышал? С уважением. И даже если тебя оскорбит человек, ты стерпишь.
        - Ты не станешь опускаться до ссоры, - поддержала Лена. - Каждому трамвайному хаму не набьешь морду, эльф он или человек.
        - Трамвайный хам - это я? - осведомился Милит. - А что это такое? То есть я, кажется, представляю себе, однако хотелось бы уточнить.
        - Это человек, ссорящийся ради ссоры. Получающий удовольствие от ругани. С радостью унижающий того, кто слабее. А люди, наверное, слабее эльфов, Милит, - выпалила Лена, - так что будь великодушен.
        Эльф помолчал, сосредоточенно разглядывая свои руки, потом поднял глаза.
        - Я обещаю тебе, Светлая.
        Лиасс удовлетворенно кивнул. Местный бунтарь и хулиган? Непокорный ксенофоб? Конечно, у него есть полное право не любить людей, Лена бы тоже разлюбила...
        А ведь, похоже, что и разлюбила. Ей не хотелось возвращаться в Сайбу, в уютные зеленые комнаты, к мягкой постели и ванне с горячей водой. Сайба ассоциировалась с площадью, заполненной толпой, а площадь, заполненная толпой, в свою очередь, - с холмом, забитым людьми и рвущейся с поводка собакой рядом с крепко сколоченным эшафотом. В Сайбе казнь шута был развлечением. Его даже не ненавидели. Может быть, и симпатизировали. Но собрались, чтобы посмотреть на его кровь. Пари заключали, сколько ударов он выдержит. С интересом ждали, когда он запросит милости. А если бы не попросил, то просто удивились бы: ну и чего захотелось такую смерть принять? Посудачили бы, повздыхали, покачали головами - и благополучно забыли. Пошли бы смотреть выступления жонглеров. А что? Тоже интересно.
        Не исключено, что эльфы не лучше. Они ведь тоже развлекаются своеобразно: ставят к дереву человека и тренируются в стрельбе из лука. Нет, не по человеку стреляют, а как раз чтоб его не задеть, а промах и кровь вызывают не сочувствие, а смех над мазилой. И кто знает, какие у них еще есть хобби. Вон Маркус помнит, что во время войны эльфы просто не брали пленных. То есть там, где они проходили, людей не оставалось вовсе - ни женщин, ни детей, ни старух древних. Да, не мучили, не скармливали собакам, деловито резали, зато всех - поголовно. Потому что люди. Как люди в Трехмирье убивали эльфов, потому что эльфы. Форма ушей другая, рост побольше, глаза покрасивее. А гены или там хромосомы все равно одинаковые, иначе не было бы полукровок.
        Эльфы переговаривались, потягивая вино, улыбались, но напряжение висело в воздухе, Они не знали, чего ждать от людей. Может быть, Родагу они верили, но Родаг - еще не все королевство. Чужих не любят нигде. Пришельцев не жалуют. Пусть этой землей люди не пользовались, пусть принадлежала она короне, но кто знает, вдруг сразу забудутся все суеверия и землю станет жалко. Общо. По принципу: а чего это им столько всего сразу...
        Лена не сразу заметила появление еще одного эльфа. Вроде бы он был молод, так ведь и Лиасс, помнящий черт знает какие времена, старым не казался, но этот выглядел существенно моложе Лиасса и даже его внука. Красивый, естественно, ведь вряд ли есть некрасивые эльфы, пока Лена ни одного не заметила, тонкий, высокий и с инструментом, похожим на многострунную мандолину в руках. Менестрель? Он поклонился всем и никому, сел на стул, пристроил на колене инструмент и запел.
        Человеческие менестрели, услышь они это, дружными рядами пошли бы топиться. Мало того, что у него был голос ангела, песня была... В общем, Лена такого никогда не слышала. Слов она не понимала, но и так ясно было, что поет он о том же, о чем поют все поголовно, от тупой попсы до великих солистов, - о любви. Когда он закончил, вдруг испуганно воскликнула Ариана:
        - Светлая!
        И Лена почувствовала, что сейчас расплачется. Ариана увидела слезы в ее глазах.
        - Я не буду, - пообещала она мужественно. - Я никогда не слышала... чтобы так...
        Менестрель поклонился ей низко-низко:
        - Твои слезы, Светлая, - лучшая награда. Благодарю тебя.
        Однако больше он петь не стал. И правильно. Еще одна баллада - и Лена просто урыдалась бы. Шут опустил руку ей на плечо, а Лена, забыв о приличиях, просто к нему прислонилась. Что интересно, эльфы восприняли это совершенно нормально. Ну да, у них несколько иные представления об этикете.
        Примерно через час все разошлись. Было уже темно, но улицы освещались факелами, расставленными пусть и редко, но достаточно, для того чтобы найти дорогу. Впрочем, Маркус ориентировался здесь не хуже, чем в чистом поле. Они с шутом шли впереди, стараясь не оглядываться, потому что Лену провожала Ариана.
        Ариана рассказывала о своем давно погибшем в стычке с людьми муже, о братьях - казненном когда-то давно молодом и прожившем очень долго сильном маге, о хулигане Милите - мальчишкой он был, мальчишкой и остался, мальчишкой и умрет, что не мешало ему иметь влияние, уступающее только авторитету Владыки. Его жена погибла в самом начале войны от магического удара мага короля Лота, и вместе с ней погибли несколько десятков эльфов. Магу потом сладко не пришлось, Гарвин разнес его в мелкую пыль, но погибших все равно не воскресить. Правда, с женой Милит ладил не очень, большую часть времени они жили врозь, а Кайл, их сын, всегда был возле Лиасса. Мальчик талантлив, нуждается в обучении и, благодарение Создателю, не такой неуправляемый, как его отец. А вот что стало с его маленькой сестрой, неизвестно, остается только надеяться, что она погибла сразу.
        В каждой семье были потери. Когда из семидесяти тысяч остается сорок шесть, это почти катастрофа. Семья Владыки сократилась наполовину. Они были сильнейшими магами, а теперь вот... Теперь Ариане не хватает сил, чтобы исцелить собственного сына, и кто знает, сколько времени пройдет, когда укрепится ее Дар. Но у нее-то есть надежда, а вот сам Милит потерял почти все. Да и Владыка растратил слишком много, чтобы когда-то смог восстановить свою мощь. Впрочем, они живы, и это главное. Есть ради чего жить. Больно только думать, что неизвестна судьба девочки, ей ведь было всего двенадцать лет, и страшно подумать, что могли сделать с ней люди, если она попала к ним живой... Ведь известно, что делают победители с побежденными женщинами. Ариане и самой однажды довелось пройти через это, давно, очень давно, когда нередко вспыхивали конфликты и часто-часто сооружали косые кресты. Удивительно, что ей удалось избежать смерти, но люди, удовлетворив похоть, просто ушли, бросив ее и маленького Милита возле мужа, которого всего лишь пронзили мечом. Он был добрым и ласковым, таким добрым и ласковым, что Ариане больше
не хотелось выходить замуж, хотя желающие и были. Ну, само собой, она не отказывала себе в женских радостях и сама доставляла радость мужчинам, но заводить новую семью ей не хотелось. Тем более что после насилия она никак не могла забеременеть, а какой смысл в семье, если ты не можешь больше иметь детей. Ей очень хотелось иметь много детей. Ну хотя бы троих, как отец. Им, детям Владыки, было хорошо. Мать? Мать умерла давно, просто умерла, от старости. Она не была сильным магом, отец ее любил и не расставался с ней до конца. У них была очень счастливая семья. Да, конечно, маги живут дольше, а разве Светлая не знала? Любой эльф живет не меньше трех человеческих жизней, часто и четыре, но маги - намного дольше. Ведь среди магов людей возраст в двести, а то и двести пятьдесят лет не такая уж большая редкость. И да, чем сильнее маг, чем чаще он пользуется Даром, тем дольше живет. Магия обновляет организм. Знает ли Светлая, сколько лет самой Ариане? Ну тогда лучше и не знать. А сейчас среди эльфов Трехмирья почти не осталось сильных магов. Удастся ли объяснить королю, что это следствие войны? Каждый
потратил больше сил, чем мог себе позволить. Особенно боевые маги и целители. Боевых магов осталось совсем мало. Милит был сильнейшим, а теперь вот... Зато мы живы, Светлая. У нас есть надежда. У нас есть дети. И дети непременно родятся еще - если ты прислушаешься, то поймешь, чем заняты сейчас во многих палатках. Жизнь есть жизнь...
        Лена послушно прислушалась и покраснела. Хорошо, что в темноте не видно. Ариана улыбнулась.
        - Полукровка - твой мужчина? Не смущайся, разве ж это плохо? У меня тоже есть мужчина, он жив и даже не ранен. Как ты думаешь, что мы будем делать, когда я вернусь к себе? Да ведь и ты, наверное, тоже. Вот, возьми, - она сунула Лене в руку плоский камешек. - Когда ты захочешь любви полукровки, просто сожми этот амулет пальцами, и никто вас не услышит. А знаешь ли ты, какова любовь мага? - Лена заалела так, что Ариана заметила. - О, Светлая, неужели только Владыка? Ах, как же жаль, что ты не знала этого раньше...
        - Мне и без магии неплохо, - проворчала Лена. Ариана удивилась:
        - Без магии? Да? Ну, это уж как кому нравится. Я люблю с магией. Тратится ведь совсем немного, да и восстанавливается легко. Мой мужчина слабый маг, но на это его как раз хватает.
        Мужчины ждали их у палатки. Ариана слегка толкнула Лену в бок и прошептала:
        - Да, амулет тебе явно потребуется - вон как он на тебя смотрит. Доброй ночи вам, люди.
        Когда она ушла, Маркус потоптался на месте и сказал:
        - Я тут... прогуляюсь немного. Так что не ждите, - и быстро зашагал куда-то в сторону. Может, и правда, нашел себе одинокую эльфийку, а может, просто... ох...
        Но амулет Лена на всякий случай сжать успела.
        * * *
        Среди эльфов было спокойнее, чем в столице. Пусть и здесь ей почтительно кланялись при встрече, пусть и здесь готовы были выполнить любое ее пожелание, а каждый намек воспринимали, как указание к действию. Зато Лена научилась не делать намеков и вообще тщательно следить за своими словами. Никакого недружелюбия со стороны эльфов она не замечала, и пусть шут был для них своим - полукровкой, но уж человеческое происхождение Маркуса ни для кого секретом не было, и тем не менее с ним обращались точно так же, приглашали в минуты отдыха к костру, слушали его истории и делились ужином. Жизнь в палаточном городе, казалось, не замирала даже ночью. В первую же неделю эльфы начали возить бревна и строить дома. Строили удивительно быстро и слаженно, словно всегда только этим и занимались. Впрочем, они все делали слаженно.
        Из Сайбы пришел большой обоз: начались королевские поставки, и проблем с едой не возникало. Однажды прикатила здоровенная тяжело нагруженная телега, естественно, не одна: ее тащили две крепкие лошадки, а сверху восседал этакий образцово хитрый мужичонка. Эльфы расступались перед ним, настороженно поглядывали: они не знали, чего ждать от человека. Тот остановил телегу, неторопливо слез и поинтересовался, не нужна ли тут кому мука и чем платить будут. На эльфов он смотрел ну точно так же, как смотрел бы на покупателей на базаре. На всякий случай эльфы позвали Маркуса, а с ним пришли и Лена с шутом, и шут моментально мужичку объяснил, что эльфы цен не знают, а вот он очень даже знает. Расплатились с ним золотом, так что мужичок остался весьма доволен и пообещал еще фуражное зерно привезти, а то вот может еще и сахару нужно? Свекла уж больно хорошо уродилась в прошлом году, много сахара.
        Мужичок был первой ласточкой, и довольно скоро площадь стала базарной. Люди и эльфы отчаянно торговались, вспыхивали и ссоры, но вот назвать их межрасовыми конфликтами Лена не могла. Она разговаривала с одним крестьянином - степенным и важным, ну чисто сельский староста. Он в ней Светлую не признал, потому говорил без всякого пиетета, просто как с женщиной, впрочем, вполне уважительно: не только во дворце женщин чтили. "Дык а чего эльфы - нешто их не бабы рожали? Нешто грудь не сосали, пеленки не пачкали? Такие ж люди, только вон длинные да глазастые. Не воюют - и ладно. А раз король Родаг велел, значит, надоть слушаться. И чего б с ними не торговать? Вон золотом платят. А говорят, еще и в войско служить пойдут? Это славно, эльфы вояки знатные, стрелу, говорят, в полете сбивают. Вот бы их на восточные границы, глядишь, и набеги бы кончились. Эльфы - они злые до драки-то. Раскачать их трудно, это да, так ведь оно и к лучшему, а то сколько б кровушки пролилось. А кому ж это надо - чтоб кровушка лилась? Земля после крови родит плохо. А ты чья баба-то, вот этого тощего или второго? Тощего? Ну, могла б
и получше себе мужика найти, посправнее". И приосанился. Ну надо же, какая популярность среди мужского пола на старости лет!
        Ночи становились все холоднее, да и днем задувал нормальный сибирский ветерок. Деревья приобретали какой-то кислотный оттенок, еще чуть-чуть и эта ядовитая зелень запламенеет осенним огнем. Все чаще в небе появлялись перелетные птицы, и Лена убедилась в мастерстве эльфийских лучников: они били птиц влет на огромной высоте и практически не промахивались. Шут он них не отставал, а вот Маркус даже не пытался. Лене он объяснил, что стрелять, конечно, умеет и даже не стыдился раньше своего уровня, но вот на этих посмотрел - нет, лучше уж он навек останется Мастером клинка. А Лене каково было? Она вообще ни в чем мастером не была. Правда, некий суррогат пользы она все же приносила: за ней вечно бегал шлейф ребятишек, которым она рассказывала совершенно невиданные сказки да истории. Ну еще бы, разве ж тут популярен Толкиен (особенно в переложении Ленки Карелиной, которая довольно смутно помнила "Властелина колец"), а уж тем более простые русские народные сказки про Иванушку-дурачка и Емелю.
        Ни до какой работы ее попросту не допускали. Максимум, что ей удавалось сделать, - это навести порядок в палатке и постирать свою одежду. Ни Маркус, ни шут ей позволяли ей прикасаться к своим рубашкам: "Вот еще не хватало, сами безрукие, что ли?" Маркус теперь уходил далеко не всякий раз, наверное, шут ему про амулет сказал, и Лене было весело и страшновато, когда она принимала ласки шута, слыша за ширмой безмятежное похрапывание Проводника.
        Они подружились с Арианой. Эльфийка оказалась истинной матерью хулигана Милита, она была остра на язычок, мало чего стеснялась, любила поддразнить и повеселиться и, слава богу, никак Лене своего почтения не выражала. Палатки, служившие госпиталями, постепенно опустели. Милит ворочал бревна, словно и не был ранен отравленным мечом. И хотя он так и не почувствовал приближения смерти, три недели его исправно поили отваром трех трав, разведенным горячим молоком, - а вот мед кончился, и крестьяне отчего-то его не привозили на еженедельный базар. А эльфы, как оказалось, были жуткими сластенами. Лена своему знакомому крестьянину подсказала, на чем он мог бы неплохо заработать, и однажды тот привез целую телегу баклажек со свежим медом. Расхватали вмиг! Золото у эльфов водилось, а серебро они раньше и за ценность не считали.
        Конечно, им не хватало многого. Взять с собой они могли только самое необходимое. Великолепная библиотека Лиасса погибла в огне: книги были лишним грузом, с собой он взял только самые ценные. Прежде всего строили жилые дома: чтобы зима не застала детей в палатках. Но уже звенели молоты кузнецов и оружейников: совсем неподалеку в горах эльфы нашли руду и налаживали ее добычу и выплавку металла. Первый построенный дом предложили Лене, она долго ругалась, доказывая, что ей пока еще вовсе не холодно, а если они не отстанут, придется ей попросту вернуться в Сайбу. В палатке было не так уж и холодно, тем более что спала она не одна, и горячее тело шута грело ее куда лучше, чем жаровня.
        Однажды нанес визит король в компании Верховного охранителя, Верховного мага и невеликой свиты, прошелся по улицам, посмотрел на работу кузнеца, проверил, что привезли крестьяне, а заодно и провел ревизию поставок короны - и остался доволен. Что удивительно, Рина передала целый сундук полезных вещей для Лены, и что еще более удивительно, имелись там и мужские теплые вещи: неумолимо приближалась осень. Охранитель долго и с пристрастием допрашивал шута и Маркуса, потом так же долго и с еще большим пристрастием их расспрашивал маг, хотя и без своих магических штучек: Лена не спускала с него глаз. Родаг расспрашивал ее, охотно разговаривал с Лиассом и принял персональную клятву Милита, но вот когда услышал, кто такой Милит и, главное, как он здесь оказался, пришел в неописуемую ярость и так наорал на Лену, что ей захотелось спрятаться подальше. И ведь никто не вступился! Друзья называются...
        Подарки Рины Лена приняла с удовольствием. Там, например, были теплые чулки, ночная рубашка из ткани, сильно напоминающей фланель, и мягкие-мягкие перчатки. Страшновато было думать о зиме. Тут дубленки, похоже, не носили и шерстяных колготок не изобрели, а если учесть, что печек, обычных печек, Лена здесь пока не видела, стоило приготовиться к холоду.
        В палатке было уютно, пусть и не жарко. На столике в вазочке, вырезанной шутом из дерева, стоял зеленый цветок Сима и вовсе не собирался вянуть. Ариана снабдила ее совершенно необходимыми для женщины вещами: кремом для рук и для лица, и ничего лучше в своей жизни Лена не видела. Ариана даже удивилась: это самые обыкновенные кремы, разве что чуточку магии, но вот когда времени будет побольше, она непременно сделает свой знаменитый крем - и Лену научит. Добавить магию можно будет и в готовую смесь.
        Почему-то травы Ариана пошла собирать после первого морозца. Она позвала с собой Лену, и, конечно, шут и Маркус увязались за ними, правда, под ногами не путались, держались в отдалении, и если Лена и Ариана говорили о своем, девичьем, то они, судя по доносившемуся хохоту, явно обсуждали свои мужские дела. Удивительно, но Лена рассказывала Ариане такое, о чем никогда бы не рискнула говорить раньше. Например, о том, что происходит у них с шутом, - все, вплоть до своих ощущений от его самых дерзких ласк. О том, как хорошо просто сидеть рядом с ним и, как дети, держаться за руки. Как хорошо с ним молчать и как замечательно целоваться. Об океане. О том, что она чувствовала с Лиассом - с магией и без. И Ариана говорила ей о своих мужчинах, даже делилась опытом, и кое-что Лена даже потом попробовала, и это привело шута в восторг. Лена даже простила Ариане то, что однажды она попросту подсмотрела, что там они с шутом делают по ночам - Лена смутно помнила чье-то присутствие в океане, хотя Ариана и уверяла, что это невозможно, потому что она использовала магию. Так вот, Ариана уверенно сказала, что, по
крайней мере внешне, все у них происходит точно так же, как и у нее и у всякой другой пары, но вот почему они не помнят этого, она не знала. Их аура во время близости имела такой спектр, какого Ариана никогда в жизни не видела и даже не слышала ни о чем подобном. Даже то, что она советовалась с отцом, Лена ей простила. А как можно сердиться на человека, пусть он и эльф, у которого всего-навсего другие представления о морали и тем более о стыдливости? Это, говорят, самое естественное и самое прекрасное, что существует во всех мирах без исключения, потому глупо стесняться, к тому же никто и не предлагает выставлять свои отношения напоказ. Просто всем известно, что полукровка - мужчина Светлой. И пусть ему все завидуют.
        До леса они добирались верхом, и Лена, конечно, ехала с шутом. Она даже не представляла себе, как можно взобраться на неоседланную лошадь, а здесь почему-то вместо седел использовали толстые попоны. Никаких стремян! Ариана взлетела на лошадь - только юбка взметнулась, а эти кобели, шут и Проводник, даже не попытались отвести взгляда от ее коленей. А Лена и с забора бы не влезла, тем более что заборов тут не имелось. Так что Маркус привычно подал ее шуту, а тот привычно принял. Ехали довольно долго. День был солнечный и прохладный, очень кстати пришлись теплые чулки Рины. Кстати, Ариана тоже не голыми ногами сверкала.
        На опушке лошадей оставили, спутав им ноги, и углубились в лес. Маркус тоже высматривал травы, а шут зато нашел ореховый куст и набрал целый мешок орехов, пришлось ему бежать обратно к лошадям, чтоб не таскать мешок за собой. В лесу они провели целый день, пообедали зайцем, которого подстрелил шут и зажарил Проводник, и вернулись в лагерь, только когда стемнело. И это был последний погожий день. Назавтра небо затянуло тучами, то принимался, то прекращался мелкий холодный дождик, но эльфы ни на минуту не прекращали работы. Пожалуй, они даже ускорились. Удивительно, но за неполные три месяца выросла целая улица крепких и просторных домов. Мужчинам предстояло зимовать в палатках, но детей, женщин и немногих стариков обеспечили теплым жильем.
        Как ни странно, советник больше не выступал. Может, король провел с ним разъяснительную работу, может, тот лелеял какие-то свои планы, но он заняв, естественно, первый же построенный дом, особенно не вмешивался и жизнь города. С эльфами он был груб и высокомерен, а те отвечали ему смирением, в котором только слепой не увидел бы утонченного издевательства. Лиасс неизменно выслушивал все его претензии, старался их удовлетворить, а Лена бы с удовольствием его утопила. Когда выпал первый снег, снова появился Родаг, осмотрелся, сочувственно покачал головой, вызвал своего чиновника и равнодушно приказал предоставить помещение для Светлой и ее спутников, что страшно разозлило советника, зато очень обрадовало Кариса. Отчего советник так ее ненавидел, Лена не понимала, Она ему ничего плохого вроде бы не сделала, если, конечно, не считать его нынешнего положения: ведь именно она привела эльфов в этот мир.
        Лиасс и Родаг обсудили какие-то хозяйственные вопросы, чего хватает, чего не хватает, выясняли, сколько потребуется соли, а сколько фуражного зерна, потом состоялся, так сказать, торжественный прием: обед в шатре Лиасса. Поначалу было прохладно, и Родаг спросил, почему же Владыка остается в палатке, если уже имеется довольно много домов.
        - Я здоров и крепок, - пожал плечами Лиасс, - зимовка в палатке не причинит мне никакого вреда. Жилья пока хватит только для тех, кому оно совершенно необходимо. Зимы в Трехмирье суровы, мой король, так что привычка у нас есть.
        Он называл Родага только "мой король", и, как ни сдержан тот был, это ему льстило. Некоторая развязность Милита его не оскорбляла, а над его шуточками король охотно смеялся. Во время этого обеда - крайне простого и незатейливого, как и вся еда эльфов - в шатре появился юный эльф и что-то пошептал на ухо Лиассу. Тот встал.
        - Мой король позволит? Прибыли эльфы Сайбии.
        Король позволил. Здешних эльфов Лена увидела впервые. Ничего они не отличались от эльфов Трехмирья: высокие, красивые, но жутко высокомерные. Лене, правда, кланялись вполне приветливо, а королю вроде как почтительно, но именно "вроде как". Правда, Лене показалось, что совместный ужин короля и Владыки произвел на них впечатление. К ночи король убыл вместе со всей свитой, на прощание попросив Лену хоть недолго погостить в Сайбе, и пришлось пообещать, а вот эльфы остались - то ли на переговоры с Лиассом, то ли еще с какой целью. Подразумевалось, что от Лены нет секретов, но она не совала свой нос в дела Владыки и уж тем более не собиралась вмешиваться в их внутренние эльфийские дела.
        Она сидела на берегу, но не на земле, было уже холодно, хотя снег как выпал, так и растаял, а на коряге. Очень уж красиво было на другом берегу. Почему-то Лена любила тусклые осенние пейзажи больше, чем яркие красоты. Наверное, на следующий год эльфы начнут строить дома и там, но пока не было ничего, кроме простора.
        - Позволишь ты поговорить с тобой, Аиллена?
        Привыкнуть к невесомой походке высоченных эльфов Лена так и не сумела, а слух у нее был абсолютно человеческий, поэтому она подпрыгнула от неожиданности. Позади стоял незнакомый эльф.
        - Я испугал тебя? Прости.
        Лена подвинулась, освобождая ему место на коряге. Он сел, очень серьезно посмотрел на нее.
        - Ты знаешь, что значит для нас Лиасс?
        - Нет, - призналась Лена. - Я даже не знаю, здешний ты или из Трехмирья.
        - Я здешний. Что Лиасс значит для эльфов Трехмирья, догадаться нетрудно. А для нас?
        - Не знаю. Слышала, что Владыка - больше, чем вождь, но почему и с чем это связано, не знаю. А какая разница?
        - Ты привела в мир Владыку эльфов, Светлая. Вряд ли люди простят тебе это.
        - А эльфы?
        Тот уставился не нее в немом изумлении. Глаза были светло-серые в темно-синюю крапинку.
        - Каждый эльф охотно отдаст за тебя жизнь, Аиллена.
        - Ну так, значит, защитите в случае чего, - заключила она.
        Эльф покачал головой.
        - Удивительно... Но я не об этом. Скажи, зачем ты это сделала?
        - Чтобы они жили.
        - И все? Какое дело Светлой до эльфов?
        - А какое тебе дело до моих мотивов? - обиделась Лена. Попадись ей такой первым, она б поняла, отчего эльфов не любят. Эльф немедленно соскользнул с коряги, и, конечно, прямо на колено. Тьфу.
        - Прости, Аиллена. Чем я могу загладить свою вину?
        - Тем, что будешь повиноваться Владыке. Тем, что признаешь Родага королем людей и эльфов, как это сделал Лиасс. Тем, что поставишь подпись под договором короля и Владыки.
        - Чего ты хочешь, Светлая? - после паузы спросил он, не меняя позы.
        - Трудно понять? Я хочу, чтобы эльфы и люди попробовали жить дружно.
        - И все?
        - А что тебе еще надо?
        Эльф взял ее руку, стащил с нее перчатку и поцеловал ладонь. Надо все-таки спросить у Арианы, что означает этот явно ритуальный жест.
        - Ты великая женщина, Аиллена, - сообщил эльф. Ответить ему, что ли: "Да, я знаю"? Или послать к черту? И вообще, где шляется ее раздвоенная тень? - Я готов повиноваться Владыке. И если он потребует, признаю Родага королем эльфов. Тем более что он действительно неплохой король.
        Он поднялся, поклонился и ушел, но одна Лена оставалась не более минуты.
        - Позволишь? - опустился на грустно скрипнувшую корягу Милит. Вьющиеся русые волосы стекали ему на спину и золотились на солнце. - Ты на меня не смотришь. Неужели так пугает шрам? Я понимаю, что он меня не красит, но неужели так уж уродует?
        - Причем тут твой шрам? - удивилась Лена. - Я на реку смотрю. А надо на тебя?
        - Непременно.
        Лена улыбнулась и посмотрела в синие глаза. Стало не по себе, и она отвернулась.
        - Что, Аиллена, разве редко мужчины смотрят на тебя так?
        - Нечасто.
        - Не верю, - усмехнулся Милит. Лена поморщилась. Он ее совсем за дуру держит? И вообще, что он о себе мнит? - Скажи мне, Лена...
        - Не называй меня Леной, пожалуйста.
        - Потому что так тебя может звать только полукровка? Хорошо. Только он зовет тебя твоим именем, а я - Приносящей надежду. Скажи мне, Аиллена, ты любишь своего полукровку?
        - Да. А что?
        - Ничего. Только не рассчитывай, что я перестану за тобой ухаживать.
        Лена пожала плечами.
        - Если тебе больше нечем заняться. У меня есть шут, и мне этого достаточно.
        - Это сегодня, - заметил Милит. - А вот что будет завтра, кто знает. Вдруг надоест он тебе, а я - вот он, - он очень смешно поклонился, заставив Лену улыбнуться. Обижаться на него было трудно. Он, что называется, обезоруживал. - Ну вот видишь, ты улыбаешься. Уже хорошо. А если учесть, что я красив даже для эльфа... - Он замолчал, потер лоб и горестно вздохнул: - Ну был, по крайней мере... Как не обратить на меня, такого хорошего, свой благосклонный взор?
        - Я не знаю, что будет завтра, Милит, - согласилась Лена, - но я и не хочу думать о завтра. Мне хорошо здесь, сейчас и с шутом. Можешь не спрашивать, я сама скажу - во всех отношениях хорошо. Так что иди ищи себе какую-нибудь девушку посговорчивее.
        - И искать не надо, сами сбегаются, - отмахнулся Милит, - не в том проблема. Я хочу тебя, а не женщину вообще.
        - Хотеть не вредно, - пожала плечами Лена, с трудом удерживаясь, чтобы не покраснеть. Во всяком случае, ей казалось, что не покраснеть удалось. Милит захохотал:
        - Как раз вредно! Если хотеть безуспешно.
        - Спермотоксикоз замучит, - проворчала Лена, и он, хотя слово слышал впервые в жизни, прекрасно ее понял, ухмыльнулся и кивнул:
        - Что-то вроде того.
        - Отстань, Милит, - отодвинулась Лена, когда он как-то очень уж крепко прижался к ней, словно сидеть ему было тесно.
        - Ни за что. Сама виновата.
        - Я виновата? - возмутилась Лена. - У вас, мужиков, всегда бабы виноваты! Я что, с тобой флиртовала? Глазки тебе строила? Вообще давала повод?
        - Бабы виноваты часто, но не всегда, - обстоятельно ответил Милит, не скрывая смешинок в синих глазах. - Ты не флиртовала. Ты сделала куда больше - ты меня поцеловала, Аиллена.
        - Только чтобы дать тебе силы!
        - Я знаю. Знаю, и что ты сделала для Владыки, и завидую ему. Ты дала мне силы, Светлая, даже больше, чем, наверное, рассчитывала, но вот беда: я почувствовал не только силу, но и вкус твоих губ. Ты всерьез считаешь, что я смогу это забыть?
        - А постарайся, - неприветливо сказал шут, обходя корягу и становясь перед ними. Эльф поднял голову:
        - А то что?
        - Еще красивее станешь.
        Милит засмеялся:
        - Ты мне угрожаешь, что ли? Ты - мне?
        Худое лицо шута посерело.
        - Я - тебе.
        Лена вскочила, и неустойчивая коряга резко просела под тяжестью Милита, он неловко взмахнул руками, чтобы удержать равновесие, встал и посмотрел на хихикнувшего шута сверху вниз.
        - Не стоит угрожать мне, полукровка.
        - Почему же?
        - Перестаньте! - почти приказала Лена. Шут опустил голову, а Милит поклонился.
        - Разве я затеял этот дурацкий разговор?
        - Дождешься, - предупредил шут.
        - Хватит, Рош...
        Он перебил:
        - Я хочу себя уважать.
        Лена вцепилась ему в руку и потащила прочь, кипя от негодования. Шут поупирался, но совсем немного, а уж какими взглядами они обменялись с Милитом, можно было только догадываться. Лена волокла его до палатки и всю дорогу репетировала сцену, которую стоит закатить. А предварительно камешек Арианы сжать, чтоб эльфы от ее криков не разбегались. Но, бросив его руку и резко развернувшись, Лена растеряла все заготовки. Шут смотрел на нее одновременно виновато и твердо, что-то решив для себя, но не зная, как она к этому решению отнесется. Или как раз зная.
        - Ну что вы как дети? - устало спросила Лена. - Что тебе неймется?
        - Он за тобой ухаживает.
        - Ну и что? Вот если б я за ним ухаживала...
        Шут рассмеялся:
        - Если б ты за ним ухаживала, я б в сторону отошел. Ты свободна.
        - Я не свободна, чтоб ты знал. У меня есть мужчина. Рош Винор зовут. Слышал когда?
        Шут кивнул.
        - Слышал. Но Рош Винор тебе не муж и никогда им не будет, потому что не может иметь детей. Следовательно, ты вольна в любую минуту выгнать его и найти себе любого другого мужчину. Например, эльфа Милита.
        - А если я не хочу эльфа Милита? Ты понимаешь: не хочу. Мне не нужен Милит. Ты - нужен. Желательно живой и здоровый. Вменяемый, а не кидающийся в драку за самку, как молодой олень.
        - Я не кидался в драку, - неубедительно заоправдывался шут, сам понял, что получается плохо, и повесил голову. - Ты не видишь, что он смеется надо мной? Если ты хочешь, чтобы я это стерпел, я стерплю. Я клялся повиноваться тебе, но не лишай меня гордости, Лена. Это мужские дела. Прости. Если ты велишь, я подчинюсь. Но прошу, не делай этого. Позволь нам разобраться самим.
        - Морды друг другу набить? Ну хорошо. Набьете. И что случится, если не ты ему, а он тебе? Я должна перейти к победителю?
        - Что за глупости ты говоришь? - удивился шут. - К тебе это не имеет отношения... То есть, конечно, имеет, только косвенное. Ты в любом случае сама решишь, кто тебе нужен...
        - Ты, - перебила Лена. - Даже с битой мордой.
        - Тогда не вмешивайся, пожалуйста, - улыбнулся он.
        - Милит сильнее, - вздохнула Лена. Шут обнял ее.
        - Наверняка.
        - Больно будет.
        - Ничего. - Он прижался щекой к ее волосам. - Это не самое страшное. Но он должен знать, что я просто так тебя не отдам.
        - А я и не вещь, чтобы меня отдавать.
        - Тебе нравится Милит, и не надо с этим спорить. Я же чувствую.
        - Нравится. Не буду спорить. Но не так, как ты. Никого другого не хочу. Разве не это ты назвал лучшими словами?
        - Назвал, - улыбнулся шут. - Ты - моя жизнь Лена. Отнять тебя - то же самое, что отнять жизнь. Так что за свою жизнь я буду драться. В любом смысле.
        * * *
        Через два дня подморозило, но снег не выпал. Правда, не было и ветра, поэтому погода не утомляла. Приходилось заворачиваться в плащ, а он был без рукавов, как и положено в средневековье, поэтому было жутко неудобно: протянешь руку какого-нибудь малыша приласкать - холод мгновенно забирается внутрь. Вечером Лена обнаружила на своем плаще неведомо откуда взявшийся капюшон. Перестали мерзнуть уши. Эльфы продолжали неустанно работать. Вязаных шапочек здесь не изобрели, потому все были с непокрытыми головами, перчатки имелись, но работали эльфы голыми руками. Лиасс посоветовал переселяться в дом, но Лене так не хотелось иметь соседом советника, что она решила оттягивать до последнего. Мужчины не жаловались. Маркуса не смущал холод в палатке: он заворачивался в одеяло поплотнее и дрых до утра сном младенца. Лена, надо признать, особых неудобств тоже не ощущала, единственная и основная неприятность была в умывании. То есть сполоснуть нос и руки можно при любой температуре, но вот когда моешься поосновательнее, хочется, чтоб вокруг было тепло. В палатке обязательно обнаруживалась горячая вода: Маркус
вставал раньше всех и где-то ее добывал, так что Лена умывалась, а мужчины брились почти с комфортом.
        Помыться тоже было где: чистоплотные эльфы не только аккуратных сортиров настроили, но и что-то вроде бань, где было тепло и имелась вода. Один недостаток: эльфы не делили помещение на женское и мужское отделения, а мыться в компании с голыми мужиками Лена не стала бы под страхом смерти или даже отлучения от бани на целый год. В баню ее привела Ариана, но Лена пулей вылетела оттуда, сопровождаемая недоуменными взглядами эльфов, и то ли Ариана сама распорядилась (она тут тоже не последняя была), то ли кто-то другой, но в одной из бань Лене просто выгородили кусочек, где она могла спокойно и с удовольствием вымыться. А шут и Маркус ничего, не смущались, хотя поначалу им это было тоже непривычно. Лена шута порасспрашивала, он хихикал и отводил глаза и вдруг сказал, что первое время, конечно, на эльфиек таращился, тем более что их это не оскорбляло и потаращиться было на что, а потом привык и даже болтая с какой-нибудь красоткой умудрялся не замечать ее наготы. Ну не в веселый же дом пришел, а в баню, не развлекаться, а мыться. И очень просил не ревновать.
        Лиасс регулярно передавал ей приглашения на ужин, и Лена, разумеется, не отказывалась. Народу бывало немного, чаще всего семья Владыки и Лена со своими тенями, изредка включая Кариса. Шута раздражал Милит, а Милита - шут, но они ограничивались пикировками, что только веселило остальных. Если же шут был в ударе, Милит демонстративно сдавался: поднимал руки и больше в перепалке не участвовал. Было в них что-то общее, но была и огромная разница, а вот сформулировать, чем именно они так непохожи, Лена не могла. Милит оказывал ей знаки внимания, но не навязывался, так что с Лиассом она разговаривала куда чаще, чем с ним. Кайл больше помалкивал и слушал, раскованностью эльфа он отличался не в присутствии Владыки, даром что прадеда.
        Прадед выглядел старше, чем при их первой встрече: запали щеки, прорезались морщины на лбу и вокруг глаз, но назвать его стариком язык бы никогда не повернулся. Обнаглев... хотя наглеть не приходилось, Лена его не особенно стеснялась и, хоть и крепко уважала, не испытывала такого трепетного уважения, даже преклонения, как эльфы. Поэтому она спросила, с чем связано его достаточно резкое старение. Лиасс улыбнулся.
        - А ты знаешь, сколько мне лет, Светлая?
        - И знать не хочу. - испугалась Лена. - Я же не об этом. Тебя состарила война? Потери?
        - Война, - кивнул он, - но не в том смысле, какой вкладываешь ты. Ты знаешь уже, что именно магия позволяет нам не стареть. Я израсходовал слишком много. Для Кариса я по-прежнему великий маг, но то что осталось - жалкое подобие прежнего Лиасса. И никогда прежним не стану. - Он улыбнулся, собрав в углах глаз морщинки, которых раньше не было. - Если, конечно, ты мне не поможешь. Не надо так пугаться. Я пошутил. Вопрос о жизни и смерти не стоит, я себя не выжег и все еще могу очень многое, недоступное магам людей, так что успокойся. Я не попрошу тебя о такой помощи, тем более что с полукровкой тебе лучше, чем было со мной. Не смущайся. Если тебе действительно с ним так хорошо, это говорит о многом.
        - О чем, например?
        - О судьбе. Долгая жизнь научила меня верить в судьбу, Аиллена.
        - И бороться с ней.
        - И бороться - тоже. И обманывать. Но бороться и обманывать можно, если веришь. Милит досаждает тебе?
        - Не столько мне, - вдохнула Лена.
        - Пусть сами разбираются. Ничье вмешательство здесь не поможет. Я не могу запретить Милиту ухаживать за женщиной, которая ему нравится.
        - А я не могу доказать шуту, что Милит старается напрасно. То есть могу, но для него почему-то очень важно именно то, что Милит старается, а не то, что для меня это ничего не значит.
        - Разумеется. Это мужские игры. Не обращай внимания, вот и все. Выбирать-то все равно тебе. Милит всегда был... плохо управляем. Тем он и ценен.
        - Лиасс, а как отбирали те две тысячи, которые прикрывали? Добровольцы?
        Эльф посмотрел на нее с печалью:
        - Добровольцами были бы все. Нет, Аиллена, это были лучшие. Лучшие лучники и мечники, сильнейшие маги, все боевые маги, кроме Арианы. Не грусти. Они погибли, но лучшие еще родятся. Или уже родились и скоро вырастут. Без лучших этого могло бы не случиться. Две тысячи держали оборону города. Против сотни тысяч человек. Поверь мне, это очень много - когда жертвы не напрасны. Это даже утешает. Когда я думаю о сыне, я вспоминаю и те тысячи эльфов, которым он помог спастись.
        - Это правда помогает?
        Лиасс помолчал.
        - Мне - да. Я Владыка. Для меня каждый эльф - сын, и это не слова. Гибель Гарвина не приносит мне столько боли, сколько гибель дочери Милита. Я надеюсь, что она всего лишь погибла, Светлая.
        - Но ты ведь любишь Милита и Кайла больше, чем, допустим, Сима или Авита?
        - Конечно. Но в бой я пошлю Милита, а не Сима, даже если буду знать, что этот бой будет для него последним. От Милита будет больше пользы. Ты понимаешь, о чем я?
        - Не уверена. Но мне и не положено. Я женщина, а не вождь.
        - Я тоже не вождь, - пожал плечами Лиасс. - Я Владыка эльфов. Если тебя беспокоит моя старость, не бойся. Я умру еще очень и очень не скоро. Сейчас мир, и мне не приходится расходовать магию на битву. Хотя больше всего сил у меня отнял проход. Не уверен, что без твоей помощи мы могли бы его удержать.
        Деликатно приблизился Кайл и вовсе неделикатно Милит.
        - Мы можем поучаствовать в вашей беседе, Владыка? Или я должен спрашивать Светлую?
        - Ты должен развлекать гостей, - проворчал Лиасс. Милит сморщился.
        - Кого развлекать? Этого? Он с меня уже с живого шкуру снял и на подметки себе пустил. И за что? За то, что... - Под взглядом Владыки он умолк. Милит хоть и позволял себе куда больше, чем даже Ариана, перед Лиассом он благоговел не меньше, чем ребятишки, бегавшие за Леной. Тут же подтянулись Ариана, шут и Маркус. Зашел разговор о магии как таковой, Лена слушала очень внимательно и не особенно понимала. Впрочем, если экстраполировать понятия магии на мир Лены, то можно, например, сказать, что здешние маги просто намного полнее используют возможности человеческого мозга. Хотя банальной телепатии и тут нет. Маг берет силу в себе, а не в окружающем мире. У кого-то ее много, у кого-то совсем нет. Дар проявляется не сразу и не буйно, так что спонтанных магических катастроф не бывает, а подростков уже начинают учить пользоваться своими способностями, и на обучение уходит много времени, если человек, то есть эльф, решил посвятить себя только магии, но таких, как оказалось, мало. У всех есть смежные профессии. Направления магической деятельности тоже не узкоспециальны: боевой маг может остановить кровь,
целитель может запулить в стан врага белый огонь. (На всякий случай Лена не стала спрашивать, что такое белый огонь, но сразу вспомнила домишко в Сайбии и шута, вставшего на колени при виде боевого мага.) Просто кому-то лучше удается целительство, кому-то фокусы, кому-то война. Милит при этом раскланялся. Лиасс при всей его прежней мощи не был силен в тонком целительстве, Милиту оно практически не давалось, а вот Ариана была признанным мастером, но при этом еще и сильным боевым магом, а прикрывать отступление ее не оставили только потому, что там были только мужчины: бой был долгим, а мужчины попросту физически сильнее женщин. Даже эльфы. Однако Лена поняла: Лиасса очень радует, что Арианы не было среди тех двух тысяч.
        - А у меня получился первый холод, - похвастался Милит, и Лена не сразу поняла, что это заклинание, и, очевидно, очень сильное, потому что Кайл вытаращил глаза, а Ариана не поверила. Лиасс покачал головой:
        - Не может быть, Милит. Ты бы выжег себя первым холодом.
        - А я и выжег, - усмехнулся он. - Взяли бы меня живым, будь во мне хоть искра магии!
        Лиасс посмотрел на него, перевел взгляд на Лену, и выражения его лица Лена не поняла.
        - Хочешь сказать, что я вернула тебе эту искру?
        - А кто ж? - удивился Милит. - Конечно, ты. Вспомни. Я не чувствовал потока силы, пока ты меня не поцеловала. Погоди кипеть, полукровка, я пока говорю только о Светлой и ее магии. Ты разве не знаешь, что чувствовать поток силы может только маг.
        - Врешь, - с удовольствием сказал Маркус. - Я чувствовал, что она дает силу, когда она держала меня за руку.
        - А у тебя есть Дар, - с не меньшим удовольствием отозвался Милит, - малюсенький такой, но есть.
        - У меня нет, - спокойно сказал шут. - Меня проверяли Верховные маги. Но когда... в общем, после упражнений боевого мага я толком и на ногах не стоял. А она держала меня за руку, и я чувствовал, что она дает силу.
        Милит развел руками:
        - Ну, я не знаю. Я не чувствовал ничего, пока она меня не поцеловала.
        - Тебе просто понравилось, отец, - поддразнил Кайл.
        - И еще как! - засмеялся Милит, а глаза шута немедленно остыли. После этого разговор как-то увял, да и поздно было. Лена здесь потеряла свою привычку ложиться заполночь. Зато рано вставать получалось куда легче, чем раньше. Домой, то есть в свою палатку, они шли неторопливо.
        - Крепкий он, этот Владыка, правда? - спросил вдруг Маркус. - Есть в нем... сила. Не магическая.
        - Иначе он бы Владыкой не был, - пожал плечами шут. - Ты же знаешь, как редко у них появляется Владыка. Я, собственно говоря, только об одном слышал.
        - Я о трех, но двое в других мирах. И давно. Очень давно. Делиена, ты уж прости меня, но если честно, я рад, что ты все-таки ему помогла...
        - Я тоже, - неожиданно поддержал его шут. - Он действительно великий эльф. Так поступить мог только Владыка. А почему ты молчишь, Лена?
        - А я не знаю, - вздохнула Лена. - То, что кажется удивительным вам, не удивляет меня, и наоборот. Вы что имеете в виду? То, что он принял все условия Родага? То, что он захотел спасти свой народ?
        - Эльфы гордые. Даже чересчур. Знаешь, Делиена, я бы о них сказал: скорее умрут, чем убегут. Дерутся до последнего. Не отступают. С голоду умирать будут - у человека не попросят. А уж чтоб принять над собой власть человека - такого не было никогда. Понимаешь, эльфы вроде и в Сайбии - а вроде и сами по себе. Их, в общем, стараются не трогать. А Лиасс вон... Клятву верности принес, да еще истинную.
        - И что, нарушит - умрет?
        - Может, - тихо произнес шут. - По крайней мере нарушить такую клятву... В общем, Лена, если вдруг мне Родаг чего прикажет, с чем ты не согласишься, а он будет настаивать... я послушаюсь тебя, но кончиться это может плохо. Я, наверное, не умру потому что я не маг, когда я давал клятву, использовалась чужая магия, а Лиасс использовал свою.
        - Потому истинными клятвами не разбрасываются, - пояснил Маркус. - Я вот ни одной в жизни не давал и не собираюсь. Не всегда получается держать слово, как ни стараешься. Вот как у нас не получилось, пришлось вернуться в Сайбию.
        - Я не мог не дать, - пожал плечами шут. - Я был слишком близко к королю. Да меня, в общем, сильно и не спрашивали, раз решил стать шутом, принимаешь определенные правила. Обязан подчиняться.
        - Никогда не пойму, зачем ты вообще на это пошел, - признался Маркус. - Хоть бы какое удовольствие от этого было, а то ведь одни неприятности. Я вот всю жизнь делал что хотел. А ты?
        Шут болезненно поморщился:
        - Не знаю, Маркус. Уже давно не знаю. Мне казалось, что я должен. Что это лучшее применение, какое я могу найти со своим вечным стремлением к правде. Что это даст мне доступ к книгам, которые я никогда бы не смог прочитать. Что я смогу разговаривать с людьми, которые на фермерского сына никогда не обратили бы внимания.
        - Ну и что это тебе дало: книги, умные беседы, поиски правды? Ты хоть понял, насколько истина неоднозначна?
        Шут какое-то время шел, глядя себе под ноги.
        - Поздно понял, - выдавил он. Лена откинула плащ за плечо, немедленно замерзнув, и взяла его под руку. Маркус открыл полог палатки, пропуская их, вошел сам и закрылся: привязал полог, чтобы ветром не отдувало. Шут был мрачен и подавлен, отвечал невпопад, явно не был склонен к разговорам, и в конце концов Маркус махнул рукой и решил, что пора спать. Шут собрался было ложиться рядом с ним, но Лена проявила невиданное нахальство: утащила его за ширму, и вовсе не для того чтоб немедленно сжать амулет Арианы. Просто хотелось быть рядом с ним. Они легли на неширокое ложе, обнялись, чтобы было теплее, и затихли. Шут не спал. О чем он думал, Лена спрашивать боялась. Что-то он решал для себя, или просто думал о Милите и его ухаживаниях, или вспоминал свою жизнь во дворце. Лена так и не понимала особо, что он там делал. Развлекал, если верить его рассказам и умениям. Выполнял поручения Родага, о которых категорически не распространялся. Помогал ему разобраться в людях или в ситуации своими поисками истины. Задавал вопросы или отвечал на них. Был не советником, но гораздо ближе. Мог бы стать другом, но
получил по морде и отстранился.
        Перечитал все, что мог. Кто знает, не исключено, что больше всех в королевстве. Разговаривал с мудрыми людьми и с людьми, вершившими судьбы государства. С магами и мудрецами. Что он искал, какую истину нашел, если в конце концов потерял себя?
        И наутро он выглядел не намного бодрее. Лена предложила поехать погулять, пока сухо. Он даже обрадовался, привел лошадь, усадил на нее Лену и вскочил сам. Нет, ну как можно запрыгнуть на такую высоту без стремян? Полдороги Лена рассказывала ему о чудесном изобретении под названием "седло", а он все не мог себе представить и в итоге задал замечательный вопрос: а как бы они вдвоем в одном седле поместились бы? Лена вспомнила, как он соскользнул с коня, а тот по инерции промчался мимо, и как сидел: словно стоял на коленях на боках лошади. Ну правильно, когда она вскачь несется, без седла все на свете отшибить можно.
        Они отъехали довольно далеко. Стыдно быть бездельниками, зато есть свободное время, которое при необходимости можно потратить как угодно. Например, войти в голый лес по шуршащему и мягкому толстому слою листьев и, держась за руки, медленно брести куда глаза глядят, не разговаривая и, кажется, даже не думая. Как дети. Вот ведь интересно: Лена не была особенно влюбчивой, может быть, именно поэтому не слишком болезненно воспринимала дефицит мужского внимания. И в шута она тоже вроде бы влюблена не была. Никакой беспричинной радости, никакой эйфории, никакого впечатления, что они рядом не по земле идут, а по облакам ступают. Никакой приподнятости. Но ведь осталась в этом мире она только из-за шута. Ведь не зацепи ее в толпе чутошная улыбка, не скользни по щеке взгляд в крапинку - сбежала бы обратно домой и - кто знает! - может всю оставшуюся жизнь воспринимала Сайбу как короткую галлюцинацию. Судьба судьбой, светлость светлостью... Лене казалось, что судьба все-таки не хватает за шиворот и не швыряет в омут, а подталкивает. Намекает. Дает возможность. А возможность можно и не использовать. Может, не
она шуту дала силу, а шут разбудил в ней Светлую. В общем, она осталась здесь, а о доме просто не думала. Потому что если думать, становилось совсем уж тошно, и не потому, что она скучала. Она как раз не скучала, и от этого становилось еще тошнее. Вот так взять и наплевать на всех, кому она была нужна. Ну, друзья, наверное, ее исчезновение пережили. Подружки поплакали, их мужья, с которыми Лена всегда имела хорошие отношения, повздыхали сочувственно, на работе пару раз вспомнили исполнительную Карелину, а вот родителям-то каково? А что делать? Вернуться? Оставить шута? И сдохнуть там с тоски? Или вернуться, для того чтобы объяснить - но что объяснить и как? Лене никогда в жизни не приходилось принимать каких-то радикальных решений, она не любила трудных разговоров и потому старалась их избегать. Вот и сейчас: избегала. Один раз родители уже пережили исчезновение дочери и появиться для того, чтобы снова уйти, - уже чистой воды садизм. Родителей было жалко. Подружек - жалко. А здесь был Маркус - лучший друг, какого можно придумать, здесь был шут, и бросить его не было уж вовсе никакой возможности.
        С ним было хорошо. С ним было как-то правильно. Словно наконец-то (и впервые в жизни) удалось собрать кубик Рубика или какую-то феноменально сложную головоломку, все-все части сразу встали на свои места, и нарушать эту цельность (единство? гармонию?) было просто грешно. Именно поэтому Лена и думать не желала о какой-то "помощи" Лиассу или тем более о Милите. То есть о Милите она думала, внимание этакого красавца, да еще и столь уважаемого и заметного челов... то есть эльфа, конечно, было приятно, даже лестно, и воспоминания о том, как он ее целовал, тоже отвращения не вызывали, но вот желания лечь с ним в постель не было. Правда - не было. И с Лиассом несмотря на все его умения и всю его магию - тоже. Лена даже однажды старательно повспоминала свои ощущения - все равно не было. У нее был шут, и это было правильно. Не хотелось нереального, почти убивающего наслаждения с Лиассом, зато хотелось идти по осеннему лесу с человеком, который стоил того, чтобы разом изменить всю свою жизнь.
        Словно услышав ее, шут на ходу потянулся и поцеловал ее в висок. А может, и правда, именно он разбудил в ней этот самый источник? Ну пусть он говорит, что чувствовал что-то, когда в карете Крона сжимал ее пальцы. Дружеская поддержка тоже ощутима. Сочувствие - тоже. Потом Маркус навел его, а скорее ее, на мысль о том, как поддержать силу шута, и она ведь охотно поверила. Ну, разумеется, первый шок от всяческой магии и всяческого средневековья еще не прошел, и поверить она могла во что угодно. А если не только? Шута ведь не пришлось долго уговаривать, хотя он, конечно, мог свято верить во всю эту фигню...
        Вот интересно. Они тут очень боятся слез Странницы, а от крови Странницы впадают в массовую истерику. Но кровь Странницы, пусть в небольшом количестве, на эту землю пролилась. Понял ли шут, что был первым мужчиной в ее жизни, или океан сразу захватил его? Спросить, что ли?
        Она повернулась, но спросить не успела: шут обнял ее, и какое-то время они увлеченно целовались. Потом он вздрогнул, прислушался и посмотрел по сторонам. Потом услышала и Лена. Собственно, ничего особенного: компания крепких мужчин в теплых куртках, не эльфов, людей, и почему-то они Лене не понравились. Хотя бы тем, как целеустремленно направились к ним.
        - Беги, - неожиданно для самой себя скомандовала она.
        - Тебя оставить? С ума сошла?
        - Мне они ничего не сделают. А если у них будешь ты, я уж точно сделаю что угодно. Беги. И побыстрее. Возвращайся к эльфам. Лиасс меня найдет. Он смог отыскать меня в другом мире, а уж тут-то точно найдет.
        Шут раздумывал не больше секунды. Он сорвался с места, как олимпийский чемпион, побежали к ним и мужчины, но куда там, ведь шут все-таки был полукровкой и бегал намного быстрее. Один сдернул с плеча лук, наложил стрелу, и Лена встала прямо перед ним и раскинула руки, сразу позабыв о своих сожалениях об отсутствии рукавов: распахнутый плащ уменьшил обзор. Мужчина прыгнул было в сторону, Лена немедленно повторила его движение, он все же выстрелил, потом еще, и Лена, даже не оглядываясь, поняла, что он попал в цель, повернулась, но шут уже скрылся за деревьями. Жив. Слава богу, жив.
        У мужиков хватило ума понять, что им его не догнать. Лена стояла спокойно, хотя поджилки и тряслись. Светлая-то она Светлая, да вот вдруг это какие-нибудь придурки-экспериментаторы вроде Крона. Когда они ее окружили, она не шевельнулась.
        - Ну что, Светлая, попалась, - радостно возгласил один. - Ты не бойся, не обидим. Дело есть.
        - Интересное дело, если оно начинается стрельбой, - удивилась Лена.
        - Ну так просто твой дружок нам был нужен. Чтоб ты посговорчивее была. Ну да ладно, и так, поди, справимся. Ты с нами поедешь, Светлая. У нас для тебя и лошадка есть славная.
        - А я не умею ездить верхом, - злорадно сообщила Лена.
        - Чего, правда? Ну, придется с кем из нас. Нужда в тебе великая. - Он даже изобразил нечто вроде поклона. - Вожак наш ранен серьезно. Помирает.
        - Я не целительница.
        - Да ладно, ясно же, что Светлая силу дает. Вот дашь ему силу, мы тебя и отпустим. И проводим. И наградим, ежели захочешь. С дружком-то попроще бы было, да мы и так справимся.
        - Да ну? - удивилась Лена. - А то, что Светлая может только дать, а уж никак не позволить отнять, вы не слыхали?
        - Слыхали. Ну так и дашь. Убудет от тебя, что ли? Он и мужик такой, знаешь, справный, бабам нравится.
        - Наплевать, - любезно сказала Лена. Слушать ее не стали, решительно подталкивая, повели куда-то, потом взгромоздили на лошадь (у Маркуса это получалось куда ловчее) и поскакали... Вот это было чистое мучение. Лена отбила себе весь зад, а они все ехали и ехали, и продолжалось это несколько часов. По меньшей мере три. Все время Лена прислушивалась к своим ощущениям, пыталась позвать шута, но он не отвечал, и ей очень хотелось надеяться, что мешает только расстояние. Она точно знала, что стрела зацепила шута, но вот насколько серьезно, сказать трудно. Он добежит до лошади за полчаса. Или быстрее, потому что шли они медленно и кругами, потому что цели никакой не было, по прямой короче. Потом доскачет до лагеря - минимум час. Потом найдет Лиасса - может быть, еще полчаса. Итого два. Ну пусть три. А потом Лиасс ее найдет. Он же сам сказал, что может то, о чем и не мечтают местные маги. Сможет ли он открыть проход? Это ведь не другой мир, сможет, наверное. Или Ариана? Карис вряд ли... Да много магов у эльфов, и уж ее-то они точно захотят спасти.
        Конечно, это были разбойники, и конечно, они располагались в пещере. Большой, разветвленной, но сухой. Лена после скачки еле передвигала ноги. Поубиваю к чертовой матери. За шута. А вожака - первого. Удавлю своими руками. Или загрызу. Уж прокляну точно. Это производит эффект... на крестьян. Эти покруче, ни бога не боятся, ни черта, ни тем более короля. И особенного почтения к Светлой тоже проявлять не спешат, что заметно настораживает. И вообще как-то страшновато.
        Лена настолько отвыкла быть во враждебном окружении... то есть во враждебном она и не была, однако от сложностей здешнего мира ее очень надежно отгораживали Проводник и шут, да и все прочие - от Кариса до эльфов. Впервые за последние месяцы она почувствовала себя одинокой.
        - Ну вот, значит, - шмыгнув носом, интеллигентно выразился один, когда они добрались до просторной пещеры, - это, мы тут тебе Светлую доставили, щас поможет.
        - Щас помогу, - пообещала Лена, - и мало не покажется.
        Робин Гуд местного розлива приподнялся на локте. Был бы он киношно эффектен, не будь столь грязен. С этим - секс? Ни за что. Оно, собственно, в любом случае ни за что, но тут тем более.
        - Ты, Светлая, пойми, - сказал он неожиданно глубоким и красивым голосом, - у тебя все одно выбора нету. Мы тебя не выпустим, пока ты мне не поможешь. А тебе и надо-то всего не сопротивляться.
        - Ошибаешься, - сладко ответила Лена, - гораздо больше на самом деле. Только тебе все равно не светит.
        - Не светит, говоришь? Зря это ты. Ты ведь всего лишь баба... то есть женщина слабая. Не любишь, когда больно делают... ну и вообще. Ты как предпочтешь - со мной добровольно или со всеми силком?
        Один из разбойничков радостно ухватил Лену за мягкое место. Она двинула в бок его локтем, а он двинул ее в бок кулаком. Перехватило дыхание, а когда оно восстановилось, Лена отчего-то сидела на грязном полу, отчаянно болел бок и кружилась голова.
        - Так хорошо, что ли? - осведомился вожак. - Ты лучше со мной ляг, делов-то. А то со всеми ведь придется. Надо тебе? Тащи ее сюда, Дубина.
        Дубина - это имя ему очень шло - ухватил Лену за волосы и поволок. Она, естественно, взвизгнула, брызнули слезы, а вместе с ними пришла ярость.
        - Проклятия Светлой захотел? - заорала она. Вожак усмехнулся:
        - Я давно сто раз проклят. Что мне терять?
        Дубина толкнул ее к вожаку. От того воняло. Воняло болезнью, старой раной, просто немытым телом. Лена ухитрилась засветить ему в глаз, причем довольно сильно. Он повалил ее на спину, притиснул к холодному камню и замахнулся - и так и застыл.
        В открывшийся проход шагнул Лиасс. Стрела ударилась ему в грудь - и отскочила, ударился нож - острием, Лена успела это заметить! - и тоже отскочил. Эльф холодно усмехнулся и слегка повел рукой, и бандиты разлетелись в стороны. За ним следом понабежали еще несколько, потом появился Маркус, и Лена рванулась к нему, прижалась к крепкой груди и собралась зареветь, но Лиасс ласково провел рукой по ее спине, снимая напряжение, нахмурился:
        - Он тебя ударил?
        Лицо у Маркуса стало очень нехорошее.
        - Не вздумай эту мразь пожалеть, Делиена.
        - Не собираюсь. Вон тот, - наябедничала Лена. Лиасс обещающе кивнул и скомандовал своим:
        - Собирайте эту пакость. Я полагаю, Проводник, королю будет приятно получить маленький подарок?
        - То, что от них останется, - уточнил Маркус. - Или ты собрался отсылать их в целости и сохранности?
        Лиасс улыбнулся так, что у Лены даже руки похолодели. Эльфы споро повязали бандитов и без всяких усилий потащили их в проход. Кого за ногу, кого за волосы. Вожака Лиасс отправил следом, да не просто так, а мощным пинком. Маркус фыркнул.
        - Ну что, пора домой? - спросил эльф. - Ты сможешь ее донести, Проводник?
        Маркус даже обиделся. Лена вознамерилась было заявить, что прекрасно дойдет сама, но поняла, что стоит только потому, что ее держит Маркус. Он легко поднял ее на руки и тоже шагнул в проход. До палатки было довольно далеко: проход открыли за пределами лагеря, но ставить ее на землю он не собирался. А Лена и не просила.
        - Ты за шута не переживай, - сообщил Маркус, - он и так уже извелся. Только и трындит: "Я ее бросил, я ее бросил", будто кому-то стало бы лучше, окажись вы у этих бандитов вдвоем. Я уж и так ему объяснял, и этак. Не понимает. Даже не слышит. Смотрит стеклянными глазами и свое повторяет. Ты уж втолкуй ему, что он не нарушил клятву.
        - Как же нарушил, если я ему сама велела бежать за помощью? - удивилась Лена. - Он же ранен?
        - Ерундово, - отозвался Лиасс. - Стрела пробила руку, но ни кость не задета, ни крупные сосуды. Крови потерял довольно много, ну так это ничего, Ариана его травами отпоит. Даже магия не потребовалась. Заживет. Ты все сделала правильно. - Он остановил Маркуса, чтобы легонько поцеловать ее. - Молодец. Не зря я в тебя верю, Аиллена. Ты умеешь принять нужное решение.
        Маркус внес ее в палатку и усадил в креслице, которое когда-то эльфы смастерили для Милита. Шут с размаху грянулся перед ней на колени. Выглядел он жутко, и Лена приняла нужное решение: наклонилась и поцеловала, причем вовсе не целомудренно. Маркус хихикнул.
        - Как хорошо, что ты успел, - искренне сказала Лена, - я так на тебя надеялась.
        Из шута словно воздух выпустили: он обессиленно опустился на пол и положил голову Лене на колени. Лиасс бесцеремонно начал расстегивать на ней платье, Лена дернулась, но он прикрикнул:
        - Сиди! Я посмотрю. Тебе же больно.
        Шут снова взвился, но вовсе не для того чтобы помешать эльфу. Наоборот, помогать начал. Маркуса вот зря не привлекли для раздевания одной женщины. Впрочем тот привлекся сам: ловко стащил с ее ног сапожки, а потом деликатно отвернулся. Когда уже все увидел.
        На боку отчетливо прорисовывался синяк. Лиасс покачал головой.
        - Ударить Светлую - это кем надо быть?
        - Я его... - смутно пообещал шут.
        - Отдать его тебе? - поинтересовался Лиасс. - Могу. Но мне кажется, у нас лучше получится. И даже королевскому палачу кое-что останется. Всю оставшуюся короткую жизнь он будет каяться в том, что посмел тебя ударить.
        Его ладонь полностью закрыла синяк. Ладонь была теплая, но Лену обдало холодом. Она немедленно покрылась пупырышками и затряслась. Шут накинул ей на спину плащ. Через минуту Лиасс убрал руку - синяка не было, и боль ушла. Он внимательно осмотрел Лену, ища еще следы общения с бандитами, каким-то образом обнаружил и принялся гладить ее по голове - и боль тоже уходила. Лена даже перестала стесняться. На прощание Лиасс подмигнул ей и заметил:
        - А ты заметно постройнела со времени нашего знакомства.
        Лена решительно запахнула плащ и не менее решительно залилась краской. Маркус явственно хрюкнул. Когда Лиасс ушел, мужчины напоили ее горячим вином, заставили поесть, хотя кусок в горло не шел, и уложили в постель, несмотря на раннее время. Шут накрыл ее вторым одеялом и сел рядом.
        - Тебе больно? - спросила Лена. Он неопределенно пожал плечами.
        - Не особенно. То есть, конечно, больно, но так, как и должно быть. Ничего страшного. Через недельку заживет. Вот когда вытаскивали стрелу, было больно. Не высовывайся из-под одеяла, лежи смирно, а то свяжу. Лиасс только что тебя исцелил, ты сейчас мерзнуть будешь.
        - Зачем исцелял, - проворчала Лена, - у меня уж точно не смертельно.
        - Так лучше. Ты расслабься. Отдохни.
        Он оказался прав: Лену начало колотить от чудовищного озноба. Лучше бы она с синяком походила. ей-богу. Шут сочувственно гладил ее по голове, потом решился, неловко снял куртку и сапоги и забрался к ней под одеяло, обнял, прижался - и Лена почувствовала, как болит у него рука. Не особенно... А врет, что врать не может. Опять навернулись слезы, и шут принялся целовать ее глаза.
        Милит буквально вломился, кажется, даже смел по дороге что-то из скудной мебели. Или Маркуса. Ну и увидел то, чего ему видеть было не положено и явно видеть не хотелось: Лену и шута под одеялом и с поцелуями. Откуда ж ему было знать, что шут разве что без сапог, а так полностью одет, а на Лену он натянул толстую и длинную ночную рубашку. Красивое даже для эльфа лицо Милита болезненно исказилось, а шут, зараза такая, то ли краем глаза его увидел, то ли просто так совпало, но поцеловал он Лену как-то совсем уж особенно, она чуть не застонала от удовольствия. Правда, Милит мгновенно взял себя в руки.
        - Рад видеть, что у тебя все в порядке, Светлая.
        - А Владыка тебе не сказал? - недовольно глянул на него шут.
        - Очень уж хотелось самому убедиться.
        - Убедился? Можешь идти.
        Несколько секунд эльф смотрел на нее напряженно, но ничего не сказал, резко развернулся и вышел стремительно, как Родаг. И опять что-то уронил по дороге. Может, и Маркуса.
        - Ты жив там? - спросил шут.
        - Почти, - проворчал Маркус. - Здоров же, отмахнул, как муху... Вы там...
        - Мы тут просто греемся, - сказала Лена, - так что заходи. Или лучше я сейчас оденусь...
        - Нет, ты уж лежи, - удержал ее шут, выскальзывая из-под одеяла. Куртку он надевал очень неловко, и Лене опять стало больно вместе с ним. Маркус покачал головой:
        - Делиена, поверь старому бойцу: это не смертельно.
        - Конечно, - удивился шут. - Не переживай. Ну больно пока рукой шевелить. И все.
        Маркус подал ей кружку.
        - Выпей-ка. И выспись как следует.
        - Мне встать надо.
        - Куда тебе занадобилось? - рассердились оба.
        - Туда! Догадайтесь с трех раз!
        Хохотали втроем. До ближайшего туалета Лена сбегала, накинув поверх рубашки плащ. а потом Маркус все-таки заставил ее выпить какой-то травяной отвар, и ее почти немедленно стало клонить в сон.
        Наутро, довольно позднее утро, она встала с больной головой и дурным настроением. Нельзя ей давать снотворное ни под каким видом. Мужчин не было, и это показалось странным: обычно, куда бы она ни пошла, кто-то непременно ошивался поблизости. Лена умылась давно остывшей водой и немножко пришла в себя. Вчерашний день казался совершенно нереальным. Какие-то разбойники, какой-то сто лет не мытый главарь... Невольно вспомнился Лиасс в их первую встречу, аккуратный, подтянутый, в белоснежной рубашке, и пахло от него вкусно, вроде как свежескошенной травой...
        А методы и цели одни и те же: у красавца эльфа и у тупого бандита... От этой мысли стало совсем грустно. Лена оделась, привела в порядок постель и подумала, что переезжать в дом к советнику придется, как ни противно. В палатке было холодно, хотя угли в жаровне тлели и даже тепло давали. Ровно на два метра вокруг себя. Как-то дома, еще в Новосибирске, зимой где-то что-то прорвало и отключили отопление. На второй день в квартире температура упала до пяти градусов. В палатке было ненамного больше, но вот с масляными радиаторами здесь были сложности... Лена погрела руки над жаровней. Хотелось плакать. Может, воспользоваться тем, что никто не кинется утешать и говорить что она теперь даже на слезы права не имеет?
        Теплые руки обняли ее сзади. Ну вот, утешитель. Лена повернулась, потерлась щекой о сукно куртки... и не сразу поняла, почему затекает шея и вообще ощущения какие-то непривычные. Ее целовал Милит, и как целовал! Лена хотела отстраниться, но он словно и не заметил ее усилий. Тогда она затрепыхалась активнее, завертела головой и в итоге въехала ему макушкой по губам, да так крепко, что он разжал руки. Милит улыбнулся и хотел что-то сказать, но Лена разозлилась и влепила ему крайне звонкую пощечину. Эльф вздрогнул, но промолчал, прижал к сердцу раскрытую ладонь, поклонился и вышел. И что шуту говорить? Не заметила, что куртка синяя, а не серая. Не сообразила, что голову высоко задирать пришлось: шут хоть и не маленький, Милит его на полголовы выше. Даже вкус поцелуя был другой, и на это она не сразу обратила внимание, потому что ей все равно было хорошо - только в чужих руках! И кто поверит, что она просто была расстроена и ошиблась? Она бы нипочем не поверила.
        - Могу я войти, Аиллена?
        - Можешь, - буркнула Лена. Лиасс внимательно на нее посмотрел, но ничего не сказал. А Лена бы дала голову на отсечение, что он все понял. И даже, наверное, Милита видел. Тоже... весь в деда. Ну на кой вчера этому надо было напоминать о деталях их первой встречи? Постройнела она, видите ли. А тогда кривобокая и толстая была. Она и не напрашивалась, сам стрельбище продемонстрировал, чтоб ее в постель уложить.
        - Ты такое же дерьмо, как и эти бандиты! - выпалила Лена. Лиасс кивнул.
        - Когда должен добиться цели, я использую любые методы. Просто я умнее и опытнее, знаю, что насилием от тебя ничего не получить, кроме проклятия. И знаешь, я не верю, что ты вспоминаешь наше знакомство с отвращением. Тебе было хорошо. Но ты почему-то очень этого стыдишься.
        - Почему-то!
        - Почему-то, - подтвердил эльф. - Ты не могла не получить удовольствия, потому что я знаю, что для этого нужно делать. И твое тело откликалось, как и должно было. Ну а на твою душу я и не претендовал. Ничего. Ты еще привыкнешь. Э-э-э, Аиллена, не нужно плакать! - Он поймал ее за руку и обнял. Отечески, надо сказать. Попробовал бы иначе, никакая магия бы его не спасла. - Что случилось? Милит тебя обидел? Был груб?
        - Не был он груб. Зачем ты пришел, Лиасс?
        - Чтобы спросить, нет ли у тебя особых пожеланий насчет разбойников.
        - Особых? В смоле медленно сварить? Или кожу содрать?
        - Можно, - совершенно спокойно согласился Лиасс. - Смолы у нас, правда, маловато, жалко на них переводить, может, достаточно будет воды? Ну а кожу содрать совсем просто. Даже специальное заклинание есть.
        Лена оттолкнула его обеими руками.
        - Ты всерьез?
        - Я - да. А вот ты решила пошутить. Правда, воображение у тебя слабовато, есть и куда более неприятные виды смерти. - Он улыбнулся. - Не пугайся. Им вполне хватило сегодняшней ночи, да и король, думаю, вряд ли всего лишь их повесит. Мы собираемся отправить их в Сайбу, где их ждет неизбежная казнь. По крайней мере, так говорит посол.
        - Что ж вы с ними делали? - прошептала Лена.
        - Учили юных магов. Должны же они на ком-то обучаться?
        Вот так. Любые жертвы, чтобы спасти свой народ, любые условия короля, истинная клятва и прочие присяги гаранту конституции - и тренировка на людях. На мерзавцах, но на живых людях. И чем он отличается от Крона?
        - Знаешь, Лиасс, а цель не оправдывает средства.
        - Оправдывает. Если ты точно знаешь, в чем твоя цель. Беда в том, что нередко выбор цели ошибочен.
        Ну и что? Назвать его мерзавцем? Согласится. Если даже на "дерьмо" не обиделся.
        - Они пережили трудную ночь, но они живы и практически здоровы. В этом несомненное преимущество... беседы с магами, а не с палачом. Вожака я даже подлечил, чтобы он смог самостоятельно подняться на эшафот. Прощать врагов можно, Аиллена, но только умных врагов. Прощать эту шваль просто глупо, потому что им попросту недоступно понятие милосердия.
        - Я не уверена, что оно доступно тебе.
        - Я тоже не уверен, - пожал плечами Лиасс. - Ну так что, не хочешь ли посетить Сайбу? Король ведь настоятельно тебя приглашал. По-моему, тебе стоит отдохнуть от нас. А Милиту - от тебя.
        - Спасибо, что пришел за мной вчера, - наконец-то поблагодарила Лена. Владыка удивился:
        - Разве я мог не прийти?
        - Мог, если бы это показалось тебе соответствующим цели!
        Да что из меня лезет, подумала Лена, совсем сдурела? Эльф взял ее за плечи и как следует встряхнул. А потом поцеловал. Не отечески. Да что они все, с ума посходили! Лена вырвалась, отскочила, налетела на кого-то и на всякий случай двинула локтем назад.
        - Делиена, ты чего? - опешил Маркус.
        - Лечение нервного потрясения с помощью поцелуев, - насмешливо сообщил Лиасс. Маркус подумал секунду - и обхватил Лену руками, покрепче, чтоб не брыкалась, и тоже поцеловал. И тоже не отечески! Лена двинула его коленом, но не очень удачно, и за это он поцеловал ее еще раз, а потом передал... потом передал шуту. И сразу все стало хорошо. Лена вцепилась в его серую куртку, уткнула нос в плечо, а он грозно спросил:
        - Кто тебя обидел?
        - Все, - признался Маркус. - И я, и Владыка. Может, еще кто заходил пообижать. Ты не видишь. что ее из ступора надо бы вывести? Рассказать как, или сам поймешь.
        - Убью! - пообещала Лена в куртку.
        - Договорились. Пойдем-ка, Владыка, пройдемся, пока нас тут не убили. Пусть они разберутся.
        Шут заставил ее сесть на одеяло.
        - Ну что с тобой? Все уже хорошо. Плохо было вчера, а оно уже прошло. Они же тебя дразнят. Ты что, Маркуса не знаешь?
        - А чего он? Целовать-то зачем?
        Шут почесал в затылке.
        - Тебе надо объяснить, зачем мужчины целуют женщин? Потому что им это приятно. Обоим. Как тебе объяснение? А то, может, показать лучше? Целовать можно так... или так... или вот так...а еще вот так...
        Раздражение постепенно ушло. Злилась-то она на себя. Из-за того, что никто, кроме шута, ей был не нужен, однако она умудрилась перепутать его и Милита, а знакомство с Владыкой вспоминала действительно без отвращения.
        * * *
        Несколько дней они провели в Сайбе, где Лена належалась в горячей ванне и на мягкой постели, наобщалась с людьми и уверилась, что эльфы ничуть не хуже и ничуть не лучше. Просто немножко другие. Родаг все ходил возле нее кругами и все не решался что-то спросить или о чем-то заговорить. Впрочем, неудивительно, вокруг них всегда были люди, во всяком случае, непременно были шут и Маркус. Рука у шута зажила действительно через неделю: во дворце его тоже отпаивали травами, и Лена, всю жизнь скептически относившаяся к народным методам лечения, подумала, что на самом деле они вполне эффективны. По крайней мере, болезненная бледность шута, потерявшего много крови, прошла быстро, да и рана затянулась легко. Маркус все посмеивался над опасениями Лены, обзывал ее квочкой и даже демонстрировал свои шрамы. Лену особенно впечатлял один: длинный, прямой и довольно грубый. Как оказалось, это первый боевой шрам в его жизни, как раз с той самой второй эльфийской войны, рубанули мечом так, что куртку с металлическими пластинами рассекли, и на этом его участие в войне закончилось. Он провалялся в постели три недели, а
к тому времени лидера эльфов убили, война пошла на убыль и больше его в бой не посылали.
        На теле шута шрамов было два, теперь три, но никак не такие впечатляющие, один след от удара кинжалом под лопаткой, второй непонятного происхождения - над коленом. Лена уже неплохо изучила его тело. Не то чтоб она пристально его рассматривала, но шут наготы не стеснялся, под одеяло не лез, если было тепло, мог и по комнате прогуляться, так сказать, а-ля натюрель. Да и то: стесняться ему было совершенно нечего, он был красиво сложен, хотя и не отличался на вид атлетичностью Маркуса или тем более Милита. Он вообще не был суперменом ни в каком отношении. Даже мачо не был, как Проводник.
        На третий или четвертый день пребывания в столице, точнее, на третью или четвертую ночь, шут завел странный разговор. В общем, завела его Лена, а может, просто дала ему повод поговорить о том, что его тревожило: она поцеловала багровый рубец на его левой руке. И шут вдруг попросил:
        - Можешь пообещать мне одну вещь, Лена?
        - Не знаю. Наверное. А какую?
        Он помолчал, глядя в потолок.
        - Если со мной что-то случится...
        - Э-э-э, - перебила Лена, - что за мысли? Или предчувствия одолевают?
        - Никаких предчувствий. Я собираюсь прожить долго, как и положено полукровке, так что успею тебе сто раз надоесть. Но кто знает, что произойдет завтра? Придавит меня бревном, например. Или случайная стрела. Мало ли? Ведь и эта могла попасть не в руку, а в затылок. Ты послушай меня, ладно? Хочешь поклянусь, что никаких предчувствий и никаких оснований для беспокойства? Просто смерть всегда ходит рядом с жизнью.
        - Слушаю, - смирилась Лена.
        - Если со мной что-то случится, я тебя прошу: не оставайся одна.
        Лена так удивилась, что даже ничего не спросила. Шут, не отрывая взгляда от потолка, продолжил:
        - Женщина вообще не должна быть одна, и тем более ты. А ты можешь... Не надо.
        - Ты мне что предлагаешь: если что, к Милиту прийти?
        - К Милиту. К Маркусу. Сама выберешь. Главное, не будь одна. Мне кажется, ты из однолюбов. А это очень плохо.
        - К Маркусу???
        - А что, не видишь разве? Он просто очень хороший друг, и не будь меня... Я тебя уверяю, он бы запросто мог бы сейчас быть здесь. - Шут ткнул пальцем в постель рядом с собой. - И это хороший вариант.... если меня не будет. Лена, тебе нельзя быть одной.
        - Потому что я не приспособлена к здешней жизни?
        - Потому что. Знаешь, я бы не остался один. Мне, как всякому, нужна женщина, и рано или поздно это бы случилось. А вот тебе мужчина просто необходим.. Тебе нужна опора. Защита. Кто-то, кто может о тебе заботиться. Маркус, или Милит, или кто-то еще. Лиасс даже. Пусть даже не любовник, а друг, только мужчина... ну, сама понимаешь, это естественно - заботиться именно о своей женщине. Пообещай мне, что не останешься одна.
        - Ты так говоришь, будто это от меня зависит.
        - А от кого? Конечно, от тебя.
        Лена вздохнула.
        - Рош, ты не заметил, что был у меня первым?
        У него странно изменилось лицо, как-то просветлело. Вот тоже счастье: оказаться первым у тетки под сорок лет.
        - Я думал, мне показалось...
        - Это так важно?
        - Важно. Для меня - важно. Быть первым, кто дал радость любви, - разве это пустяки? Как бы ни был хорош Лиасс...
        - Еще раз о Лиассе - и в глаз получишь. - пообещала Лена. - Ты был первым, и я бы предпочла, чтоб единственным. Мне с тобой хорошо, а не с Лиассом.
        Шут радостно засмеялся и принялся ее целовать.
        - Знаешь, как приятно это слышать? Только не думай, я не отстану. Обещай. Обещай, что не останешься одна.
        - Ну как я могу?
        - Словами. Знаешь, так, как у нас, бывает нечасто... я думаю, что нечасто. Ты не смейся, но мне такая вот мысль в голову приходит. Есть такие детские игрушки-головоломки: куча угловатых кусочков, из которых можно собрать ровный шар. Вот мы с тобой - такой шар. И как-то сразу... У тебя ведь тоже было ощущение, что мы триста лет знакомы, только встретились впервые - и все встало на свои места. Что так и должно быть? Правда? - Лена кивнула - они думали практически одинаково, и он снова просиял. - Ты знаешь, что такое резонанс?
        - Естественно, - обиделась Лена. Шут засмеялся:
        - Естественно? Да я на всякий случай спросил. Лена, вряд ли в королевстве есть хоть десяток женщин, которые слышали это слово! Так вот у нас - резонанс. Но так бывает редко. Чаще... ну, куда чаще сначала возникает физическая близость, а уже потом духовная. Если что, не отталкивай Маркуса. Или Милита. Кого уж тебе больше захочется...
        - Никого мне не хочется, - прошептала Лена. Шут расстроился:
        - А меня? Меня тоже не хочешь? Почему ты молчишь? В твоем мире не принято об этом говорить?
        - Принято. Это я такая ненормальная... До моих лет в девицах проходить - тоже уметь надо. Но я скажу. Вот с духом соберусь и скажу. Тебя - хочу. Вот. Если тебе это нужно, я обещаю. Я постараюсь не быть одна. Если будут желающие.
        - Конечно, будут, - удивился шут. - как же нет? Если сейчас как минимум трое: я, Маркус, Милит... А думаешь, Лиасс бы отказался?
        - Для Лиасса я - Светлая, а не женщина. Но учти, я не хочу, чтобы с тобой что-то случалось. Лучше уж обо мне будешь заботиться ты.
        - Мы, наверное, слишком мелочны, да? Но знаешь, так приятно... и совсем нетрудно, правда. Ты удивительно нетребовательная. Честно скажу, я таких не встречал еще. Ладно, я неприхотлив, но я фермерский сын, простой крестьянский парень, всяко у меня в жизни было, я мужчина в конце концов. А ты такая... непритязательная. Согласиться жить в палатке, когда можно жить здесь...
        - Не просто в палатке, а с тобой.
        - Сейчас лопну от гордости! Или ты не понимаешь, о чем я?
        - Понимаю. Только мне все равно не хочется жить здесь. У эльфов лучше. Свободнее, что ли.
        - Это я понимаю, - шут стал серьезным. - Невозможно чувствовать себя свободным во дворце... А можно я тебя поцелую?
        - Ты начал разрешения спрашивать? - засмеялась Лена. - А хочешь, я тебе что-то скажу, от чего ты точно от гордости лопнешь? Я раньше не любила целоваться. Не нравилось - и все. Даже неприятно было. А ты привил мне вкус к этому занятию.
        Шут развеселился и перестал спрашивать разрешения.
        Над его просьбой Лена думала потом еще долго. Женщина не должна быть одна... В средневековье были и свои положительные моменты. Не только шут так думал, прагматик Маркус тоже был убежден, что одиночество женщины - вещь противоестественная. Может, именно потому здесь так легко воспринимали отношения полов? А браки в Сайбии были куда прочнее, чем дома в России. Разводы, как ни странно, не запрещались, и инициировать его могли и муж, и жена, но были они удивительно редки. Может, потому что жены спокойнее относились к прогулкам мужей на сторону, а мужья - к развлечениям жен. Теоретически развестись мог даже король, но шут не мог припомнить ни одного примера. Для королевской четы причиной могла быть только бездетность королевы, но королева в таком случае сама давала мужу развод. Потому, наверное, Родаг и жил со своей неприятной супругой, что у них был наследник.
        А у них с шутом, увы, никогда не будет.
        * * *
        А разговор с Родагом Лена начала сама. На какой-то тусовке, которая ей категорически не нравилась, она подошла в королю и в лоб спросила:
        - Ты ведь хочешь о чем-то со мной поговорить? Ну так давай поговорим.
        Он смутился, потом обрадовался и провел в ту скудно обставленную комнату, где впервые услышал о Лиассе.
        - Очень заметно, что я не решался заговорить?
        - Заметно. Что-то случилось?
        - Нет, - махнул он рукой. - Так, личное. Мне... мне просто не с кем. Быть королем не так легко, как может показаться. Друзей у меня нет, а Рина... ну кому захочется говорить по душам с Риной? Я не могу заставить себя войти в ее спальню чаще, чем раз в году, и то только если крепко напьюсь. Я знаю, что у нее бывают другие... ну так и у меня бывают, мы оба живые, и если кто-то может лечь с ней, так и пусть. Знаю, что шут мог, но не понимаю - как. Он вообще-то крайне разборчив.
        - Хроники былого, - улыбнулась Лена.- Был у него такой стимул.
        Родаг расхохотался.
        - Ну книгочей! Надо же... Ну да, другого способа у него не было, тайной библиотекой всегда распоряжается королева, даже если ни одной книги в руках не держала. Я хотел поговорить с тобой о шуте. Между нами будто стена. Прозрачная, но прочная. Давно уже... Я не понимаю, почему. Мы были с ним близки, он единственный, с кем я мог говорить по-человечески... и вдруг как отрезало. Ты ведь уже знаешь его лучше других. Он же очень скрытный, но вряд ли так же таится от тебя. Он тебя любит, да и ты его, как мне кажется, тоже. Можешь ты помочь мне понять, что произошло?
        Лене стало грустно. Трудно быть королем. Очень трудно, особенно если тебе не приходит в голову, что с друзьями нельзя обращаться по-королевски.
        - Я всегда его любил, - признался Родаг. - Поэтому его выходка стала для меня ударом. Я никогда так из себя не выходил. Спасибо тебе, Светлая, что удержала меня от поступка, о котором я жалел бы всю оставшуюся жизнь.
        - Ты сам поставил эту стену, Родаг.
        - Я? Светлая, она появилась раньше... до того как я отправил его на казнь и тем более до того, как приказал удавить.
        - Намного раньше, - согласилась Лена. - Я не уверена, что ты можешь это понять. Но друзей не бьют по лицу, Родаг.
        Он удивился:
        - Со мной такое случается, я знаю. что вспыльчив. Но он... никогда не сердился. Понимал, что я сгоряча.
        - Скажу по-другому. Друзей не ставят на колени.
        Родаг нахмурился, вспоминая. Мелкий эпизод королевского быта: отхлестать по щекам самого близкого человека, поставить на колени, напомнив, кто есть кто, и благополучно об этом забыть.
        - Но я король, Светлая...
        - Ты или друг, или король. Не одновременно. Знаешь, если б ты его сгоряча лишний раз в челюсть стукнул кулаком, стены бы не было.
        - И ее не разрушить, да?
        - Спроси его.
        - Нет, - отказался Родаг, - не хочу. Значит, не разрушить. Жаль. Мне правда, жаль. Он дорог мне.
        - Ты сам виноват.
        - Странно, - усмехнулся он, вставая и подходя к окну. - Так странно слышать "сам виноват". Нет, ты неправильно поняла. Спасибо, что сказала. Я не привык к таким словам, но это не значит, что ты не должна их произносить. Ты - Светлая, ты вне всех традиций и всех законов, ты имеешь на это право. А вот шут - не имел.
        - Либо король, либо друг.
        Родаг повернулся к ней и со страстью выкрикнул:
        - Он же знал, на что идет, когда стал моим шутом! После смерти моего отца он мог уйти, но он остался! Почему он не смог стерпеть?
        - Он стерпел. Просто не простил. Разве он перестал быть твоим шутом? Разве перестал приводить тебя к истине? Разве он предал тебя?
        - Предал? Он не может предать, - пожал плечами король. - Он шут, он прошел магическую коррекцию. Он никак не может меня предать. Не успеет. Раньше умрет, причем плохо. Только он бы и без коррекции не предал. Он честный. По природе своей - честный.
        - Как его зовут? - перебила Лена.
        - У шута нет имени.
        - А у друга - есть.
        На этом разговор как-то увял. Родаг ее не понял, но ведь и она его тоже не поняла. Шут сейчас был предан ей больше, чем королю. Он говорил об этом, и Лена верила. И что - дать ему пощечину? заставить сделать то, что он делать не может и не хочет? Уже вынуждала однажды, и если бы не Маркус, кто знает, чем бы все это кончилось. Стена уже возникала, но у них был Маркус. Какое счастье, что у них был Маркус.
        * * *
        Придворные и маги, если и заговаривали с ней об эльфах, никак не упоминали о ее роли, и Лена заподозрила, что они и не знают. В абсолютной монархии тоже есть свои плюсы: Родаг решил, и никто не решается обсуждать и тем более осуждать его решение, во всяком случае открыто. На эльфов в гвардейской форме косились с осторожным любопытством, а Лене они напоминали персонажи из какой-то серии "Властелина колец": высокие, статные, красивые, с непроницаемыми лицами. Однажды Лена расспрашивала их о местной жизни, отвечали они без особой охоты. Нет, все нормально. Смотрят на них, как на диковинных зверей. Командиры их остерегаются - почему, неужели они не понимают, что такое истинная клятва верности? Маги людей их проверяли, знаешь, Светлая, так смешно: даже не проникли в глубину мыслей, совсем не знают особенностей эльфов. Только они могут не волноваться, эльфы знают свой долг. Король? Король нормально, как и положено, едва их замечает. Другие гвардейцы? А вот другие гвардейцы привыкают. Выпить зовут. Солдаты всегда найдут общий язык. Нет, солдаты точно не обижают, да и как человек может обидеть эльфа? Вот
на занятиях стараются с ними в пару не вставать: кому понравится, если тебя раз за разом побеждают, но не поддаваться же им, правда? Бывает служба и хуже. А уж люди и подавно бывают хуже, тут к кресту не волокут и уши резать не пытаются. В город они одни не ходят, Милит велел быть осторожными, поэтому только вместе с людьми, и в таком случае никто и не понимает, что они эльфы. Странное королевство: эльфов навскидку из толпы не выделяют. Нет, Светлая, это как раз неплохо. Может, и правда люди - ничего?
        Магом, которого Лиасс прислал во дворец, был Сим. К нему и подавно не приставали, но около него постоянно крутился кто-то из магов. Сим очень обрадовался появлению Лены, старался побольше времени проводить рядом с ними, смеялся шуткам Маркуса, подначивал шута - он был веселый и озорной, хотя изо всех сил старался быть солидным, дарил Лене цветы, которые не вяли очень долго. Гильдия магов старательно его изучала, но это так забавно, Светлая, ведь он, Сим, никак не из великих магов, так, вполне средний и никогда великим не станет - выше головы не прыгнешь, однако он вполне сравним по мощи с Верховным магом королевства. А что уж говорить об Ариане или тем более Кавене? О Владыке и упоминать не стоит. Королю при таких-то Верховных никак не помешают эльфийские маги. Сим уже научил их нескольким приемам. Природа магии одна и та же, просто человеческая... проще, что ли? облегченнее? да и количественно ее поменьше. Зато как охотно Верховные маги учатся, не чинясь, не смущаясь. Это замечательно.
        Прощаясь с Симом у прохода в лагерь, Лена невольно сказала:
        - Да пребудет с тобой великая сила.
        Сим поклонился. Киношная фраза здесь оказалась уместна. Ох, верили они в то, что слова Лены могут материализоваться... Вот она и подбирала слова.
        Палатки не было, что следовало воспринимать как намек: пора и в дом вселяться. Советник от щедрот выделил им две комнаты на четверых: одну Лене, а мужчин просто подселил к Карису, а себе, любимому, оставил четыре другие. Но небалованные мужчины восприняли это нормально. Комнатка у Лены была крохотная, с нормальной и никак уж не односпальной кроватью, а у мужчин роль ложа исполняли все те же то ли матрацы, то ли толстые попоны. А что ей еще надо? Кровать есть, столик, на котором таз для умывания... А не внедрить ли здесь чудо техники под названием "умывальник", он же "рукомойник"? Правда, из чего его тут делать... Но мысль подать можно. Очень ведь удобно. Еще был крохотный туалетный столик с зеркалом и несколькими баночками - это все забота Арианы. Одежда хранилась в сундуке, для плаща имелся крючок на стене. Главное, здесь было тепло: эльфы, оказывается, изобрели нечто вроде печек, и комнатка Лены была как раз с обратной стороны такой печки.
        Маркус, наверное, провел с Карисом разъяснительную работу насчет того, где на самом деле будет ночевать шут. Почти всю первую ночь они отмечали новоселье: шут, оказывается, прихватил из Сайбы приличное количество вина и вкусностей, весьма порадовав Кариса. Кухня здесь, в лагере, была довольно однообразна: прокормить такое количество народу было трудно. Карис сказал, что через пару дней тут будет нечто вроде большой ярмарки: должны приехать не только крестьяне, но и всякие другие торговцы, хорошо, что эльфы прихватили с собой золото: по крайней мере, голодная зима их не ждет, вполне вероятно, что они сделают неплохие запасы. Владыка оказался очень практичным человеком, то есть, конечно, эльфом. Кроме того, в тот же день должны прибыть и представители других эльфийских поселений. Карис немножко нервничал по этому поводу: ему очень хотелось, чтобы у Лиасса получилось объединить всех эльфов Сайбии и вынудить или уговорить их стать настоящими подданными короны.
        Стола в комнате не было, поэтому они сидели на матрацах, а вино и еда стояли прямо на полу. Шут обнимал Лену за плечи, а Карис старательно отводил глаза, не в силах видеть этакое святотатство. Маркус по обыкновению ухмылялся в отсутствующие усы и подливал в кружки вина, да так наподливался, что наутро им с Карисом было плохо, а Лену и шута, тоже изрядно набравшихся, наверное, выручил океан, бушевавший почти всю ночь. Это вообще было какое-то сумасшествие. У шута были совершенно одуревшие глаза, а Лена и подумать боялась, на что она похожа. Лиасса они пошли навещать, когда Маркус протошнился, а шут наиздевался над ним вдоволь.
        В шатре Лиасса был и Милит. Лене показалось, что он мгновенно понял, что ее бледный вид и утомленная физиономия шута являются следствием не неумеренных возлияний, а неумеренной страсти. Лена почти демонстративно взяла шута за руку. Лиасс усмехнулся. А вот интересно, на чьей он стороне в душе? Разве не хочет счастья для собственного внука?
        - Я рад тебя видеть, Аиллена. Ты приносишь покой в мое сердце, - сказал он вроде бы искренне, целуя ее ладонь. Милит повторил его жест, но не слова:
        - Вот если бы ты приносила покой еще и в мое сердце, а ты его наоборот смущаешь.
        - Вот беда, - сокрушенно вздохнула Лена. - Что-то смущения сердца на лице не видать. Здравствуй, Лиасс. Сим и гвардейцы просили передать, что у них все лучше ожиданий.
        - Почему ты не осталась в Сайбе? - спросил Милит.
        - Мне здесь больше нравится. Один недостаток...
        - Я?
        - Лиасс, у тебя умный внук. Далеко пойдет.
        - Если раньше ему ноги не переломают, - в пространство добавил шут. И началось! Они пикировались целый час, Лене даже надоело их слушать, и Лиасс отвел ее в сторону, пока Маркус наслаждался диалогом.
        - Пусть развлекаются. Я рад, что ты вернулась. Как тебе на новом месте? Не досаждал... посол?
        - Пусть попробует. Или ты считаешь меня совершенно безропотной и бесхарактерной, Владыка?
        - Тебя? - засмеялся он. - Ни в коей мере. Ты просто жалеешь людей - и эльфов тоже, поэтому долго сдерживаешь свои эмоции.
        - Знаешь, - решилась Лена, - я давно хочу с тобой поговорить.
        - О чем?
        - О себе. То есть о Светлой. Подожди, Лиасс. Я слишком многого не понимаю и просто не знаю, а от меня все время чего-то ждут. То ли чудес, то ли проклятий. То все дружно признают, что надо мной нет ничьей власти, а мое слово едва ли не закон, то всячески демонстрируют, что я никто и звать меня никак, как этот недоумок посол. То передо мной благоговеют, то какие-то немытые бандиты уверены, что от меня силой можно добиться... силы... Глупо звучит, да? Мне не до стилистики. Маркус, который вроде как Странниц насмотрелся и с первого взгляда и вообще первый признал во мне Странницу, теперь вдруг заявляет, что я нисколько ни них не похожа. Я тридцать восемь лет прожила, и мужчины не очень-то обращали на меня внимания. Маркус говорит, что это свойственно всем Светлым - нас вроде как не замечают. А тут на меня просто обрушивается внимание мужчин: шут, Милит...
        - И не только, - кивнул Лиасс.
        - Не сбивай меня, - взмолилась Лена. - Я и так уже все забыла, что хотела сказать... Почему меня то не узнают совершенно. то падают ниц?
        - Ну, это просто. Тебя обязательно узнают, если ты этого захочешь. Если ты не будешь думать о том, что ты Светлая, например, не станешь бояться, что тебя не узнают, то тебя и не заметят. Вы и правда незаметны... до поры.
        - Ты видел Странниц раньше?
        - Разумеется. Именно от Странницы я и узнал о том, что вы даете силу... и каким образом вы можете ее давать, в частности. Мне она не дала, если тебя интересует. Я был молод, здоров, полон сил и магии. Мы просто говорили. Потом я уже убедился, что Светлые похожи друг на друга, как близнецы. Они могут быть худыми и толстыми, маленькими и высокими, но все настолько неприметны и заурядны, хотя и милы, что их нетрудно перепутать.
        - Ну так и я тоже.
        - Внешне - да. Хотя на мой взгляд, ты посимпатичнее немного. Но ты не такая. Ты не равнодушная. Ты стесняешься многих своих чувств, но не скрываешь их. Тебе не просто больно за других. Поверь мне, любая Странница искренне бы мне посочувствовала и искренне бы постаралась утешить Ариану и Кайла, но ни одна из них не пошла бы спасать последнего эльфа Трехмирья. Любая пожалела бы об уничтожении эльфов, но пальцем не шевельнула бы для их спасения. Я не надеялся, что и ты шевельнешь. Просто я пробовал все. Я пытался договориться с Лотом. Когда это не помогло, я пытался навести ужас на людей. Это помогло, но людей слишком много, и даже самый великий маг не может справиться со всеми. Я убивал людей и разрушал их дома... и города. Это тоже не помогало. И я вспомнил, как ты упала в обморок, увидев казнь моего сына. Никогда я не видел, чтобы Светлая теряла сознание от ужаса. Вспомнил, что ты говорила о короле, а ты говорила о нем не только с уважением, но и с симпатией, хотя и не понимала и не оправдывала его поступков. Поэтому я пришел к тебе - и я не ошибся.
        - Может быть, все дело в том, что я только начала?
        - Они все когда-то только начинали. И я не верю, что женщина, не юная девочка, а взрослая женщина, способная кинуться очертя голову в чужой и враждебный мир только для того, чтобы спасти неизвестного ей представителя чуждой расы, даже через сто лет способна будет пройти мимо чужой боли.
        - Только для того чтобы, - усмехнулась Лена, - Недурно звучит.
        - Только, - кивнул Лиасс. - Светлые не спасают. Даже простых эльфов. Или людей. И тем более целые народы. И тем более Владыку.
        - А я знала, что такое Владыка?
        - Ты и сейчас не знаешь. Но и они тоже. Зато понимают, как и ты, что Владыка влияет на Историю. Они считают, что судьба - то же самое, что Равновесие. И раз судьба решила, что я должен умереть, значит, это нужно для Равновесия. Да, ты не знаешь, к чему может в будущем привести то, что мы здесь. Может быть, и к катастрофе. Но одну катастрофу ты предотвратила. Как бы там ни было, король послушал тебя. И спасибо Зеркалу: оно открылось вовремя.
        - Но эти перемены могут быть совсем не вашим приходом.
        - Они и не есть наш приход.
        - У тебя тоже есть Зеркало? Или ты пророк?
        - У меня нет Зеркала. И пророк я весьма посредственный. Бывают у меня видения, но нечасто и не особо значительные. Я обязательно скажу тебе, что это будут за перемены, но пока не могу. Еще не уверен.
        - Но в них замешана я?
        - Вы трое. Не пугайся. В чем я уверен, так это в твоих помыслах.
        - О были б помыслы чисты, а остальное все приложится, - пробормотала Лена. - Песенка в моем мире такая есть.
        - Одних помыслов, конечно, маловато... хотя если помысли чисты, уже хорошо. Милит, иди развлекай гостей.
        Милит поклонился и безропотно вернулся к гостям. Шут сыто улыбнулся. Доволен.
        - Ты, Аиллена, Источник. Первичный источник. Точно знать не могу, об этом имеются только разрозненные сведения. Первичный источник появляется в нужное время и в нужном месте. Появляется редко. Реже, чем Владыка. Появление Первичного источника предвещает великие события. Но вот какие, знать не дано. Твоя сила - в тебе. Ты можешь ее давать, но можешь в ней и отказывать. Ты способна научиться ее контролировать, но я бы не советовал, потому что не стоит контролировать себя в любви. У тебя уже получается куда лучше, чем сначала. Как ты вернула жизнь мне - и как Милиту.
        - Я не вернула ему жизнь.
        - Он уверяет, что применил первый холод. Я хорошо знал пределы возможностей Милита. Он был великим магом, очень сильным, но на первый холод сил у него уже не могло хватить. Если бы в начале войны, но он уже так много израсходовал, что заклинание выжгло бы его до конца. И оно выжгло. Он действительно не дался бы живым, будь в нем хоть немного магии.
        - Он был ранен, - напомнила Лена.
        - Неважно. После казни Файна... это мой младший сын... после его казни я нашел одно заклинание, позволяющее магу остановить свое сердце. Это несложное заклинание, просто забытое. И научил ему своих детей. А Ариана научила Милита. Будь у него возможность умереть так легко, он предпочел бы крест? Ты вернула ему магию, Аиллена, а вместе с магией вернула жизнь. Сильный маг не может жить долго после того, как выжег себя. Милит слаб, он не восстановит свою мощь никогда, но он жив и совершенно здоров. А ты его только поцеловала.
        - И что, я сегодняшняя могу помочь тебе восстановить силу без... без близости?
        - Можешь. Не до конца, но можешь. Нет, я не прошу и даже не намекаю! Я по-прежнему сильнее любого эльфа и тем более человека. И тем более я не прошу тебя помочь Милиту. Ты и так вернула его мне. И... знаешь, ты вправе мне не верить, но тебе лучше жить среди нас. Какое-то время. Здесь тебе будет спокойнее. Всегда найдутся недовольные тем, что король позволил нам здесь поселиться. Просто потому, что мы чужие. И всегда найдутся те, кто обвинит в этом тебя. С тобой груб посол, тебе угрожали насилием разбойники - это плохие признаки. Ты не можешь знать, что думают о тебе окружающие люди, но я точно могу знать, как относятся к тебе эльфы. Особенно мои эльфы. Они верны тебе и без истинной клятвы. И защитят тебя любой ценой.
        - Я вообще-то и не собираюсь, - сказала Лена, - Я и чувствую себя здесь лучше. Спокойнее. Мне нравятся эльфы, Лиасс. Наверное, они ко мне относятся не так, как ко всем людям...
        - Конечно. Только ведь ты все равно человек. И Проводник - человек. И маг - человек.
        - И посол.
        - Вот к таким мы привычны. А к таким, как маг или Проводник, - не очень. Да и полукровка воспитан людьми и рассуждает, как человек. Может быть, вы и поможете нам понять друг друга.
        - Принять. Понимать необязательно. Люди разные, есть хорошие, есть плохие. И маги разные, у кого светлая сила, у кого темная...
        Эльф расхохотался.
        - Откуда ты взяла такую глупость? Сила не бывает светлой или темной. Сила одинакова. Все идет от ее носителя. Все в человеке. Или в эльфе. Если душа черная, то и маг будет черный.
        - Ну извини, - надулась Лена, - а ты не забыл, что вы все для меня - персонажи сказки?
        - Прости, - стал серьезным Лиасс. - Я не хотел тебя обидеть. Вот Ариана - темная или светлая? Если она целитель и боевой маг одновременно? Ну вот видишь. Я хотел спросить тебя. Почему ты не веришь Милиту?
        - В каком смысле не верю? В его нежные чувства? Потому что в зеркало смотрюсь почти каждый день. А вот магию ему вернуть очень хочется.
        - Обманывая тебя? Нет, Аиллена, я хорошо знаю Милита. Как бы там ни было, как бы ни хотел он вернуть магию, но в тебе он видит не Светлую, не Источник, а женщину. Желанную женщину. И не верь зеркалам. Они так часто обманывают.
        - Владыка, - позвал издалека Милит, - если ты немедленно меня не спасешь, останешься без любимого внука. Кайл осиротеет. Светлая будет понимать, что напрасно бегала в Трехмирье снимать меня с креста.
        - Тебе было страшно, Милит? - спросила вдруг Лена.
        - Страшно? - задумался он. - Нет. Мне очень не хотелось умирать так. Я даже собак разлюбил. Но страха не было. Вообще ничего не было. Знаешь, Светлая, когда ты полностью осознаешь неизбежность, страх исчезает. Бойся, не бойся, все равно умрешь. Вот сейчас мне вспоминать страшновато. Знаешь, как я удивился, когда ты сообщила, что забираешь с собой "этого эльфа"? Только и думал: куда и зачем. А когда камнем в лоб засветили, и думать временно перестал.
        - Временно? -уточнил шут с самым невинным видом. Маркус фыркнул. Что странно, Милит и шут смотрели друг на друга без неприязни. Они вполне могли бы стать друзьями, если бы Милит не вбил себе в голову, что ему нравится Лена. Когда он провожал их до дома, то постоянно грызся с шутом, но забавно и без оскорблений. Шут был язвителен, но Милит ему не уступал, а Лена прекрасно поняла, откуда у шута столько недоброжелателей в Сайбе.
        Посол встретил их у самой двери и высокомерно заявил Милиту, что эльфы в его дом без приглашения входить не должны. Милиту это сильно не понравилось (не привык, чтоб на него смотрели, как на насекомое), но он сдержанно поклонился и собрался уходить. Лена схватила его за руку.
        - Дорогой королевский посол, - сказала она, не скрывая раздражения, - это не только твой дом, но и мой, и эльф пришел ко мне, а не к тебе. Ко мне эльфы могут приходить без приглашения.
        - Светлая, ты много на себя берешь.
        Маркус вульгарно присвистнул.
        - Советник, ты в своем уме?
        - В чем? - усмехнулся шут. - Он его никогда не имел.
        - Знаешь, советник, - произнесла Лена задушевно, - ты рано или поздно основательно меня разозлишь, честное слово. Как ты думаешь, твое благополучное существование оказывает значительное влияние на равновесие?
        - Ты угрожаешь мне, Светлая? - подбоченился тот. Вел он себя, как классический мелкий злодей из сериала, - глупо. Впрочем, и Лена вела себя не умнее.
        - Нет, советник. Живи как хочешь. Но не мешай мне, пожалуйста. У нас есть свои комнаты, где мы можем принимать тех гостей, каких захочется. Людей и эльфов.
        - У нас? Уж позволь мне высказаться без обиняков. Ты ведешь себя, как распутная девка, Светлая.
        Милит успел первым. Или руки у него были длиннее. Советник пролетел пару метров и врезался в стену так, что дом вздрогнул. Защитнички дружно шагнули к нему, но Лена рявкнула:
        - Стоять! Идиоты! Готовы поддаться на любую провокацию?
        Выскочил Карис, ахнул испуганно и кинулся к начальнику. Тот слабо постанывал. Карис положил руки ему на грудь и прислушался.
        - Да ничего я ему не сломал, - проворчал Милит с сожалением. - Не успел еще. Когда очухается, скажи ему, что я нарушил закон короля, но готов за это заплатить по законам людей. Пусть радуется. А здесь эльфов и правда просто вешают или меня просто успокаивали?
        Карис оторвался от советника и посмотрел снизу вверх.
        - Дурак ты, Милит. Твой дед столько сил потратил, чтобы примирить людей и эльфов, а ты...
        - Совершенно согласен, - кивнул Маркус. - Мог бы и нам дорогу уступить. А теперь тебя выпорют.
        - Всего-то? - обрадовался Милит. - Да хоть сейчас!
        "Хоть сейчас" не получилось. Советник полночи простонал в своей кровати, нещадно гоняя беднягу Кариса то за водой, то за примочками, то за травным отваром, пока наконец не заснул. Карис успел как раз на пятую серию скандала, который Светлая учиняла своим спутникам, которые смотрели в пол, но упорно твердили, что такого прощать нельзя никому, разве что королю, а король точно никогда ничего подобного не скажет, потому что женщин уважает, да и королю вообще-то этакое прощать не след. Карис устало поинтересовался, почему же Милит все-таки так злодейски обошелся с его начальником, а услышав, взъярился так, что шут едва успел ухватить его за куртку. Лена к словам советника отнеслась без обиды, но с той брезгливостью, с какой относилась к доносящемуся из подворотни родному русскому мату. В этом не было и крупицы правды. Во-первых, по местным законам и даже традициям свободный мужчина и свободная женщина имела полное право проводить ночи вместе, не прячась от соседских глаз. А во-вторых, на людях Лена и шут никаких особых вольностей себе не позволяли, а уж на фоне вольного поведения эльфов вообще являли
собой эталон целомудрия. Ну, за руки могли держаться. Ну, мог шут украдкой ее чмокнуть или обнять за плечи. Ничего больше. И уж чего-чего, а распутства точно не было.
        Проснувшись к полудню, советник, кряхтя и кашляя, выполз на свет божий и долго демонстрировал Лене синяк на рыхлой, почти женской груди. Действительно, впечатляющий. Очень может быть, что пара ребер у него все же были сломаны. Он потребовал, чтобы все свидетели пошли с ним к Лиассу. Никому не позволено безнаказанно бить королевского советника! А уж тем более посла.
        - А с наказанием можно? - с надеждой спросил шут. - Я готов пожертвовать своей спиной ради такого удовольствия.
        Лена стукнула его по затылку.
        - Конечно, мы пойдем с тобой.
        - Карис, и ты пойдешь! Мне может понадобиться твоя помощь.
        - Я плохой целитель, - мрачно предупредил маг, но подчинился. По дороге Лена тихонько пилила Маркуса и шута, понимая, что это занятие совершенно бессмысленное. Они ее не понимали. И действительно готовы были получить по полсотни плетей авансом за счастье расквасить советнику нос. Как дети.
        Лиасс их принял. Он неизменно бросал все дела, чтобы принять советника и выслушать все, что он говорит. И чаще всего все равно делал по-своему. Но почтения выказывал больше необходимого. Советник красочно описал происшедшее, продемонстрировал синяк - Лиасс немедленно велел позвать Ариану - и даже не постеснялся рассказать о причине. Лиасс удивился. Как показалось Лене, удивился он тому, что советник после такого оскорбления еще жив.
        - Видишь ли, посол, - медленно сказал он, - у эльфов не принято оскорблять женщин.
        - Мы бы разобрались и без эльфов! Он нарушил закон! Я требую его наказания!
        - Он будет наказан, - после паузы согласился Лиасс. - Какого наказания ты требуешь?
        - Отправить его в цепях в Сайбу!
        - От двадцати до пятидесяти плетей, - сообщил Карис. - Либо заключение в крепость на полгода, но это если есть доказательства оскорбления не человека, а чиновника короны. Я усматриваю оскорбление только человека. К тому же спровоцированное. У людей тоже не принято оскорблять женщин. И я обязательно доложу об этом королю.
        - Доложит, - подтвердил шут. - Он ябеда известный.
        После долгих препирательств, в которых Лиасс не участвовал, сошлись на тридцати плетях в исполнении королевских гвардейцев. В старательность эльфов советник благоразумно не верил. Вызванный Милит не выглядел даже расстроенным.
        - Всего тридцать? Надо было на пятьдесят наподдавать!
        Маркус задумчиво спросил, нельзя ли ему заранее получить десяток или два плетей, потому что он все равно этого не спустит, и шут его активно поддержал. Пришлось Лене приказывать им заткнуться и даже не помышлять о том, чтоб прикоснуться в советнику хоть пальцем. Милита увели гвардейцы, но на их лицах Лена тоже не прочитала энтузиазма. Они неплохо прижились среди эльфов, а советника заслуженно не любили.
        - Прости, Владыка, - сказал Карис. - Мне стыдно за людей. Я доложу королю сегодня же.
        - Как ты смеешь! - заорал советник и замахнулся. Миляга Карис оскалился и выставил руку - советника отмело прямо в объятия Маркуса.
        - Не забывай, что я - придворный маг! Я подотчетен только Гильдии и короне, так что я не стал бы обострять со мной отношения.
        - Знаешь, Светлая, Карис особенно силен в насылании чирьев на самые неудобные места, - мечтательно улыбнулся шут. Чиновник выскочил из шатра, забыв об Ариане, приготовившейся его исцелять.
        - Да что вы так всполошились? - всплеснула руками Лена. - Ну дурак, хам, это понятно и привычно.
        - Нельзя оскорблять женщину! - отрезал Карис. - Я доложу и Гильдии. Никому не дозволено быть грубым со Светлой. Твое терпение, Делиена, говорит о твоем великодушии, но я этого терпеть больше не стану.
        Карис был неузнаваем. Лена растерялась.
        - А он дело говорит, - кивнул Маркус. - Оскорбить Светлую - это пострашнее, чем ударить королевского чиновника.
        - Милит - эльф. И я буду соблюдать законы людей еще более строго, чем сами люди, - уронил Лиасс. - К тому же что для Милита тридцать плетей! Спина почешется пару дней.
        - Я тоже буду соблюдать законы Сайбии, - сухо бросил Карис, - и действовать строго в соответствии с указаниями короля. Есть возражения?
        - Это насчет настучать куда надо? - уточнил шут. - Да никаких. Стучи. Одобряю. Родаг его порвет на мелкие кусочки, половину съест, а половину в сортир спустит. Или собакам скормит... Ох... Прости меня, Владыка.
        Он встал на одно колено и склонил голову. Лиасс опустил руку на его макушку.
        - Встань, полукровка. Меня радует, что в вашем мире это всего лишь шутка.
        - В нашем, - нахально поправил Маркус. - Привыкай, Владыка. Ариана, а если этот прибежит за исцелением, не исцеляй его, а? Скажи, что никак нельзя, что эльфийская магия для королевских чиновников вредна.
        Они подождали Милита. Тот вернулся через полчаса.
        - Прости, Владыка, но...
        - Ты не помнишь, о чем я тебе говорил, Милит? Сдержанность! Если тебя оскорбят - стерпи, плюнут в лицо - молчи.
        - Если бы он оскорбил меня, я бы и смолчал.
        - Мы б и без тебя разобрались, - осуждающе сказал Маркус. - Эта скотина и правда может раздуть целое дело. Не успели, мол, появиться, эльфы, как начали избивать королевских чиновников.
        - Люди понимают! А ты, эльф, - нет!
        Всегда спокойный Лиасс был в гневе. Милит упрямо наклонил голову.
        - Я приму твое наказание, Владыка, но если при мне кто-то оскорбит Светлую, я не стану этого терпеть, будь это эльф или человек, крестьянин или сановник.
        Лиасс вполне по-человечески отвесил ему оплеуху, свалившую здоровяка Милита с ног. Лена ойкнула.
        - Вы с ума посходили? Милит, я, по-твоему, не могу за себя постоять?
        Милит сел на полу и потряс головой.
        - Не можешь, - ответил за него шут. - Лена, в Сайбии действительно нельзя так обращаться с женщинами. Это наказуемо даже для королевского чиновника. Тем более что он имел глупость сделать это при мне.
        - Почему? - поинтересовался снизу Милит. Шут скосил на него глаза.
        - Потому что советник может обвинить в лжи любого свидетеля, и поверят советнику. Только если этот свидетель не шут. Общеизвестно, что шут не может лгать.
        - А ты пристрастен, - буркнула Лена. - Из-за кого меня обругали?
        - В любом случае. Суд не может не принять свидетельство шута.
        - Владыка, ты еще будешь драться или я могу встать?
        - Прости его, Владыка, - почти потребовал Карис, - он поступил честно. Я, придворный маг Карис Кимрин, прошу тебя избавить Милита от наказания по вашим законам... или по твоему желанию. В общем... даже требую, Владыка.
        Шут улыбнулся Лене и прошептал:
        - А ты думала, Карис такой простачок, каким кажется? И напрасно.
        В итоге Лиасс смилостивился над внуком, но запретил Ариане подлечить его спину, Карис отбыл в Сайбу, а Лена загнала шута и Проводника в дом и продолжила разборки, которые все равно ни к чему не привели. Ей уже хотелось только одного: чтобы эти два дурачка с повышенным джентльменством не пошли бить советнику морду. Карис вернулся поздно вечером, одновременно расстроенный и разгневанный. Король передал Лене извинения за поведение своего посла, но просил оставить его проступок без последствий, потому что ситуация в королевстве не самая благоприятная. Лена, естественно, согласилась. а эти два бунтаря при молчаливом одобрении Кариса долго выражали свое возмущение, пока наконец Лена не потребовала от них клятвы не трогать советника. Обещали повиноваться - повинуйтесь, иначе грош цена всем вашим клятвам, единожды солгав и так далее. Крайне неохотно они пообещали.
        Для советника Карис тоже привез послание короля, видно, не самое ласковое, потому что тот утром принес Лене официальные извинения и столь же официально был прощен, хотя и с дружеским советом в следующий раз тщательнее обдумывать свои слова. Конечно, послу было обидно: Лену эльфы чтили куда больше, чем его, да и эльфов он не любил, потому что они эльфы.
        * * *
        Ярмарка состоялась в удивительно погожий свежий денек. Снимать плащ не хотелось, но если он распахивался при ходьбе, холод не пробирал до костей. Нормальная поздняя осень. Господи боже, какая осень, ведь на дворе начало декабря... кажется. Календаря и часов не было, а дни Лена не считала. Полгода! Уже полгода в новом мире... Или еще полгода - и ощущение, что вся жизнь должна была пройти здесь, а Новосибирск, телевизор, институт, метро, компьютер и лучшие от Парижа до Находки колготки "Омса" - просто совершенное недоразумение, ошибка, непонятная прихоть судьбы.
        Шла оживленная торговля, местами - обыкновенный натуральный обмен. Лена видела, например, как одна эльфийка обменяла свой браслет на огромный воз крупной морковки, а крестьянка, толстенная тетища неопределенного возраста, еще добавила в придачу бочонок меда килограммов на десять. "Продешевила Магин, - прокомментировал таскавшийся за ними Милит, - браслет эльфийской работы стоит дороже овощей". - "А детей зимой она браслетом кормить станет?" - поинтересовался Маркус.
        Возле телеги, с горой нагруженной яблоками, Лена невольно притормозила. Запах стоял одурительный. Не признав в ней Странницу, крестьянин начал нахваливать свой товар, клялся, что все яблочки отборные, что сохранятся до весны, что крепкие да сладкие, а ежели вдруг гнить начнут, то он зараз всю плату вернет... В итоге Милит поменял эту телегу на амулет, отпугивающий вредителей. "Где взял?" - поинтересовался Маркус. "Кайл сделал несколько штук. В Трехмирье наши амулеты были очень популярны среди людей, - отозвался Милит, - а яблоки и правда неплохие и до весны долежат". - "Не долежат, - авторитетно заявил шут, - их съедят раньше".
        Лена присмотрелась. Люди и правда охотно меняли свои товары на амулеты. Милит объяснил, что хороший маг за день-другой может создать отличный амулет, действующий лет десять, а у Кайла это хорошо получается, он сделал несколько штук для Милита и Арианы - ну что делать, нет у них золота, золотом семьи распоряжается Владыка, а он знает, что нужнее эльфам сейчас. Но яблоки тоже не лишние.
        Яблоки были до того вкусные, что Лена слопала аж две штуки. Они были огромные, красные, сияющие и сочные. Дома такие не росли.
        Между рядами возов кроме покупателей ходили и эльфы-полицейские, на корню гасившие ссоры: если возникала перепалка, они останавливали своих, но никогда - людей. Правда, если торговец был груб или высокомерен, к нему просто больше никто не подходил, потому грубых и высокомерных становилось все меньше и меньше: то, что предлагали эльфы, людям было нужно не меньше, чем то, что предлагали люди, - эльфам.
        - Никогда такого не видел, - признался Милит. - Не скажу, что на лицах людей написана нежная любовь к эльфам, но ненависть тоже не написана. Может, и правда есть у нас возможность жить рядом, а люди?
        - У нас с тобой - вряд ли, - пробормотал шут. Милит засмеялся. Весело им. Ведут себя как молодые петухи. Лена демонстративно взяла шута под руку и, конечно, наткнулась взглядом на советника. Что его так беспокоит облико морале Светлой?
        Весь день они провели на воздухе, и только когда начало темнеть, Лена и шут вернулись в дом, а Маркус с Карисом остались с какой-то веселой компанией. Двери в комнаты советника были плотно закрыты, а вот в комнате мужчин сидела женщина средних лет, довольно полная, похожая на учительницу младших классов. Шут замер. Увидев их, женщина приветливо улыбнулась:
        - Ваш сосед позволил мне обождать здесь. На улице все же холодновато. Ну, здравствуй, сестра. Здравствуй и ты, полукровка.
        На ней было черное платье - точно такое же, какое висело на крючке в комнатке Лены. Она надела сегодня серое шерстяное платье, чтобы поменьше узнавали на ярмарке. Это была Странница. Лена немножко растерялась. Она совершенно не знала, что делать.
        - Здравствуй, Светлая, - неохотно произнес шут. Спохватившись, Лена тоже поздоровалась.
        - Ты не приготовишь нам чаю, полукровка? - попросила женщина. - Здесь есть и вода и травы, но я не решилась хозяйничать.
        Шут кивнул, снял с огня чайник и занялся священным ритуалом заваривания: почему-то здесь травы засыпали в кипяток поочередно. Правда, получалось вкусно. Лена сбросила плащ и села напротив Странницы. Та снова улыбнулась.
        - Я рада тебя видеть, сестра. Ты ведь сделала первый шаг на Пути, да? Как тебя здесь зовут?
        - Делиена.
        Только не Лена. Лена - это для шута.
        - А твое истинное имя тоже означает "свет"?
        - Да. Говорят, это обычное дело.
        - Верно. Мне это до сих пор кажется удивительным. Мне хотелось бы с тобой поговорить. Полукровка, ты позволишь мне поговорить с сестрой наедине?
        - Нет, - коротко откликнулся шут. Странница явно не ожидала такого ответа, да и Лена, признаться, тоже.
        - Он решает за тебя? - удивилась Странница.
        - Ты меня спросила, Светлая, - сухо сказал шут, - а не ее, и ответил тебе я, а не она.
        - Вот как... Хорошо. Сестра, я бы хотела поговорить с тобой наедине.
        - Нет, - почему-то ответила Лена, - у меня нет секретов от него... сестра.
        - Он твой мужчина?
        - Да. А разве нельзя?
        Она засмеялась.
        - Ну что ты, почему же нельзя? Можно и даже нужно! Мы живые женщины, нам тоже хочется мужского внимания и мужской любви. Только стоит помнить, сестра: мы не нравимся мужчинам и не вызываем в них желания, зато пользуются они нами с удовольствием.
        Шут окаменел. Лицо стало совершенно неподвижным. Он с трудом проговорил:
        - Вам действительно лучше поговорить наедине, - и быстро вышел, Лена не успела его остановить и только растерянно посмотрела вслед.
        - Не переживай, сестра, он обязательно вернется, - улыбнулась Странница. - Ты вправе выбрать себе любого мужчину, и поверь мне, ни один никогда не откажет. Ты сделала хороший выбор: он молод, симпатичен и силен.
        - Почему ты считаешь, что он мной пользуется? - агрессивно спросила Лена.
        - Потому что ты старше его, ты некрасива, хотя и довольно мила... впрочем, как и все мы. Но ты даешь ему жизненную силу, которой ему хватит на много лет. Даже полукровка не откажется прожить на двадцать лет дольше. Ты ничего о себе не знаешь, сестра. А люди не скажут, даже если и знают.
        - Скажи ты.
        - Для этого я и пришла. Ты по незнанию совершила очень серьезную ошибку. Нет, я не имею в виду полукровку, успокойся. Ты нарушила Равновесие. Ты привела в мир Владыку эльфов, и мне даже представлять не хочется, к какой катастрофе это может привести. Не надо пугаться. Все мы делаем ошибки, особенно поначалу. Очень трудно научиться не вмешиваться в естественный ход вещей. Всегда хочется кому-то помочь, а кого-то покарать. Ты научишься. У тебя еще все впереди.
        Тетка прямо лучилась доброжелательностью, и что самое страшное, вызывала в Лене доверие. Она чувствовала явное родство с этой заурядной толстушкой, а уж о Равновесии и сама не раз думала.
        - Для чего же мы приходим в мир, если не имеем права вмешиваться?
        - Почему же не имеем? Мы имеем все права. Не стоит вмешиваться - вот и все. Вмешательство может привести к тому, что в следующий раз, когда ты придешь в этот мир, он изменится до неузнаваемости. Возможно, в нем не останется людей.
        - Как в Трехмирье не осталось эльфов, - сердито сказала Лена. - Тоже нельзя вмешиваться?
        - Можно. Ты можешь делать все, что считаешь необходимым. Больше того: ты можешь сделать. Ты можешь изменить мир. Причем очень просто: дав свою силу человеку, который готов мир изменить. Или эльфу.
        - Ну знаешь, если ты о Владыке, у меня просто не было выбора.
        - Был. Ты могла отказать ему.
        - И эльфы убили бы моих друзей.
        - Но сохранилось бы Равновесие.
        Лена встала, походила по комнате, зло пнула свернутую постель.
        - Для чего мы приходим в мир? Чтобы ничего не делать? Чтобы ходить и благостно улыбаться всем и никому, позволяя разбойникам убивать детей, а людям - жестоко казнить эльфов за неправильную форму ушей?
        - История жестока. Сколько цивилизаций исчезло без следа? Вспомни школьный курс истории. Ты ведь образованная женщина из развитого мира, как и все мы. Не знала? Нам нет места в наших мирах. У вас развита техника, наука, вы плаваете под водой и летаете в воздухе. Но нет магии. Только не спрашивай меня, что такое магия, я понятия не имею. Когда меня выбросило в мир магии, я растерялась, как и ты, несколько раз пыталась вернуться, а потом вдруг подумала: а зачем? Что меня держит? Детей у меня нет, мужа нет, подруги погорюют да перестанут...
        - У меня родители...
        - Это жизнь, сестра. Ты ведь не хочешь возвращаться к ним. И не возвращайся. И поверь: они утешатся легче, чем ты думаешь. Такова уж наша особенность: нас легко забывают даже самые, казалось бы, родные люди. Моя родная сестра не вспоминала обо мне через полгода. Словно меня никогда и не было. Знаешь, как мне было обидно поначалу... А потом я увидела, как радуются люди моему появлению - люди, эльфы, гномы.
        - А также хоббиты и орки, - буркнула Лена.
        - Таких не видела. Но и они бы радовались. Понимаешь, наши слова, наши чувства имеют силу реальности. Ты сгоряча пожелала фермеру, чтоб у него корова сдохла, - и корова непременно сдохнет. Ты пожелала ему хорошего урожая - и у него обязательно будет хороший урожай. Только если твое пожелание искренне. Любое, независимо от того, добра или зла ты желаешь.
        - Проклятие Светлой?
        - Это страшная сила. Действительно, страшная. Это может повлечь стихийное бедствие невиданной мощи, или моровую болезнь, или опустошительную войну. Хотя бы техногенных катастроф здесь не бывает.
        - Трехмирье случайно не Светлая прокляла?
        - Я не знаю. А оно проклято? Может быть, и одна из наших сестер.
        - А как же Равновесие? - съязвила Лена. Странница разлила чай по кружкам и грустно вдохнула.
        - Мы уходим из мира и возвращаемся в него. Мы видим, что происходит в течение лет, десятилетий, столетий. И видим, что нарушается Равновесие. Может быть, так было и с Трехмирьем.
        - Там не осталось ни одного эльфа, - сообщила Лена. - Чисто антропогенная катастрофа, ты не находишь?
        - А до этого там не осталось ни одного гнома, и это тоже антропогенная катастрофа, - согласилась Странница, - и люди там подвержены массовому безумию. Может быть, именно это и стало причиной проклятия.
        - А почему бы не благословить мир, в котором что-то идет не так, как должно? Потому что проклясть - легче? Потому что ненависть ярче любви?
        Странница отпила из кружки и одобрительно кивнула.
        - Увы. Мы не боги, мы всего лишь обыкновенные женщины. Ключевое слово - обыкновенные. Понимаешь? Мы смотрим на мир, так сказать, усредненно. С точки зрения мирного обывателя, которого, как ты сама понимаешь, свои удобства волнуют куда больше, чем большая политика, макроэкономика или достижения генетики. Для него война в другом конце света - всего лишь яркая картинка в газете. Нет, он искренне посочувствует жертвам, ужаснется разрушениям...
        - И переключится на футбол, - уныло продолжила Лена. - Я и сама такая.
        - И я. И все мы. Но ты уж пойми: мир и создан для таких, как мы, - для обыкновенных и ничем не выдающихся людей. Для тех, кто отчаянно торгуется за лишний мешок репы, для тех, кто вырастил эту репу. Для твоего милого полукровки. Даже для того дурака, который впустил меня в дом и старается подслушивать под дверью. Он ничего не услышит, эльфы - прекрасные строители. Я вообще люблю эльфов. Ты слышала их менестрелей? Это ж чудо что такое! А какие они строят города - сказка. Ты еще не видела? Я тебе даже завидую: у тебя так много впереди! Но только представь себе: город словно естественное продолжение земли, светлый, легкий, кажется, что колонны нужны не для того, чтобы подпирать крыши, а чтобы не дать дому улететь. Какая чудная резьба...
        - Тогда почему ты считаешь дурным то, что я спасла больше сорока тысяч эльфов?
        Странница всплеснула руками:
        - Да упаси меня высший разум! Разве я упрекнула тебя в том, что ты спасла эльфов? Да разве я в чем-то тебя вообще упрекнула? Каждая из нас строит свою жизнь так, как считает нужным. Ты вспомни, что я сказала. Твоя ошибка не в спасении этих чудесных созданий, а в том, что ты привела Владыку - эльфа, способного перевернуть мир.
        - Ну так ты прокляни его, и Равновесие восстановится, - зло сказала Лена.
        - Не вижу повода. Пойми, сестра, это был не упрек. Только совет. Никогда не принимай опрометчивых решений. Помни: у тебя впереди десятилетия, чтобы сделать выбор. Ты имеешь время, чтобы тщательно все обдумать.
        - У меня - да. А у эльфов Трехмирья?
        - Ты могла прийти к ним сама и предложить переселиться сюда. И никакой король или кто там здесь правит не посмел бы усомниться в правильности твоего решения. Но только самих эльфов. Строители, маги, ткачи и менестрели. Не Владыка. Ты знаешь, какую роль может играть в истории личность? А что такое Владыка для эльфов, даже вообразить себе трудно.
        - То есть я должна была сказать Лиассу: приводи своих людей, а сам оставайся в Трехмирье и иди на крест?
        - Должна? Ты никому ничего не должна. Но возможно, это был бы оптимальный вариант. Странница никогда не приходит в мир просто так. Всегда с определенной и близкой целью.
        - А ты тоже?
        - Да. И я сделала неправильный выбор. Как и ты.
        - Хорошо. Давай я попробую порассуждать логически, хотя у меня это получается плохо.
        - У нас у всех так, - улыбнулась Странница. - Потому мы и тратим так много времени на выбор и решение. Ты пей чай. Замечательный чай заварил твой полукровка.
        Лена решительно отпила замечательного чая и продолжила:
        - Владыка Лиасс признал Родага королем людей и эльфов. Как говорит Проводник, он никогда о таком не слыхал. Владыка дал клятву верности королю, причем истинную клятву, хотя я и не очень понимаю, что это такое. Он скрепил договор своей магией и своей кровью.
        - Истинная клятва крайне серьезна. Ее почти невозможно нарушить. И Владыка будет ее соблюдать. Только для него всегда важнее всего будут интересы эльфов, и если ради этих интересов ему понадобится уничтожить людей, он это сделает. Не нарушив клятвы. Он ведь клялся в верности королю, но не короне. Король - человек, и через двадцать или пятьдесят лет он умрет, а у Владыки добавится одна мелкая морщинка. Да и то вряд ли. Что будет тогда, кто знает? Сами по себе эльфы всегда разрозненны. Они большие индивидуалисты. А человек - он общественный. Потому эльфов становится все меньше, а людей все больше. Но Владыка - единственный, кто способен объединить их и повести за собой. Ну, может быть, Лиассу это не понадобится, может быть, людям и эльфам удастся найти общий язык и мирно сосуществовать с людьми, подчиняясь законам короны. Я ведь говорю о ситуации, если король захочет изменить законы. Если появился дискриминация эльфов...
        - Да стерпят они дискриминацию, если их за малейшую провинность не будут отправлять на эшафот.
        - А если будут?
        - Тогда пусть будут прокляты люди, которые на это способны!
        - Как же ты молода... Завидую! Знаешь, правда, завидую. Сколько ты прожила до того, как сделала первый Шаг?
        - Тридцать восемь. Из примерно семидесяти пяти.
        - Нормально. Как и все мы. Я - сорок шесть из девяноста. Но здесь я уже так давно, что... Сама же понимаешь, молодость измеряется не годами, а отсутствием опыта. Не обижайся, что я сразу сказала тебе об отношении к нам мужчин. Это - по опыту, и не только моему. Ничего страшного, собственно, я тут и не вижу. Ну пусть пользуются, это объяснимо, тем более что они с нами особенно ласковы, особенно о нас заботятся... ну просто пылинки сдувают. И относятся к нам хорошо. Только не любят. Главное тут - помнить об этом и не особенно увлекаться. Полукровка очень милый, и он к тебе привязан, но ты же видела его реакцию. Он все правильно понял. У тебя здесь больше не было мужчин?
        - Ну... если не считать Владыку.
        - А почему его не считать? Он ведь не скрывал, что воспользовался тобой? Однако наверняка был очень нежен. Мы отдаем много силы во время любви. А уж сколько - в момент пика наслаждения! Вот они и стараются, чтобы нам было как можно лучше. Наша сила не становится меньше. Знаешь, у меня впечатление, что она неисчерпаема и уж точно не иссякнет, если мы будем отдаваться мужчинам. Только помни, что ему на самом деле нужна не ты, а Светлая. Вот и все. Когда все становится на свои места, жить намного легче... Ты привыкнешь.
        Лена перевела разговор на другую тему, потому что эта ей категорически не нравилась. Ну совсем.
        - А все эти страсти средневековые: слезы Светлой, кровь Светлой?
        - Это серьезно. Старайся не плакать и не проливать кровь. Ты думаешь, у нас случайно нет месячных? Оно и хорошо: хлопот меньше.
        - А как это - ходить?
        - Только сила твоего желания. Ничего другого. Ты не пробовала еще? Я могу тебе показать, но ты и сама научишься без труда. Сначала стихийно, а потом ты уже точно будешь знать, куда хочешь попасть.
        - Я пробовала.
        - Ты про эльфа? Красивый жест, но напрасный. Не сердись. Но разве он сам уже не смирился с тем, что должен умереть? И тем самым уже умер.
        Без стука открылась дверь и вошел Маркус, а следом за ним Лиасс. Оба поклонились.
        - Светлая...
        - Маркус, ты ли это? Приятная встреча, - обрадовалась Странница. - Владыка, рада познакомиться с тобой. Ты позволишь им присесть, сестра?
        На лице Маркуса не было никакого почтения, и Лену это насторожило. Лиасс опустился на хлипкий стульчик, поблагодарил Лену за предложенный чай. Маркус постоял еще минуту, словно раздумывая, потом обошел стол и встал за спиной у Лены, положил руку ей на плечо и хмуро спросил:
        - Что ты наговорила ей, Светлая?
        - Не дипломат ты, Проводник, - сокрушенно покачал головой Лиасс. - Я думаю, не только о подлости мужчин, но и о том вреде, какой может принести мое присутствие в этом мире.
        - Ты мудр, Владыка.
        - Иначе я бы не был Владыкой. Аиллена, у меня есть к тебе просьба. Ну-ка, посмотри на меня, девочка. - Лена заглянула в теплую синеву. - Забудь все, что услышала. Выкинь из головы. Словно и не было.
        Странница очень удивилась.
        - Владыка?
        - Прости меня, Светлая, за такую дерзость. Поверь, я ничуть не сомневаюсь в твоей мудрости и твоем опыте. Тем более я не сомневаюсь в твоей искренности и желании помочь Аиллене. Но это твоя мудрость и твой опыт. Пусть она накапливает свой.
        - Ты назвал ее Аилленой?
        - Как каждый эльф. Поверь и ты моей мудрости и моему опыту. Она - другая. Я говорю это тебе не как Владыка эльфов, а как сильнейший из магов.
        - Ты уже не так силен, Владыка. Я понимаю твое желание...
        - Светлая! - оборвал ее Маркус. - Оставь ее. Или во мне ты тоже подозреваешь желание получить силу, в которой я не нуждаюсь? Ты знаешь, что я Проводник и не нуждаюсь в продлении жизни? Я не маг, потому в усилении Дара тоже не нуждаюсь...
        - Ты наконец нашел свою Странницу, Маркус, - тепло улыбнулась сестрица. Родство родством, но не нравилась она Лене. То есть не нравилось то, что она говорила. Потому что это могло быть правдой. Очень даже могло. А могло и не быть.
        - Она не Странница, - отрезал Маркус. - Да, я поначалу так думал: нашел, теперь буду около нее, может, она научит меня чему-то, я а просто буду рядом - согласись, если ночуешь в чистом поле, лучше, когда дрова для костра и дичь для ужина приносит мужчина. Но она - не ты. Не такая.
        - Она просто очень молода. Это ее первый Путь, Маркус. Успокойся, я верю в чистоту твоих помыслов.
        - Да? - хохотнул Маркус. - А напрасно, между прочим. Она мне нравится именно как женщина, и я бы точно от нее не отказался, так что ты насчет чистоты промахнулась.
        - Нет, дорогой мой. Она нравится тебе как Странница, которая оказалась рядом с тобой и в какой-то момент может оказаться в твоей постели. Я верю, что ты будешь счастлив и сделаешь все, чтобы сделать счастливой ее. Но это именно так.
        - Странно, - задумчиво проговорил Лиасс. - Я думал, что Светлым присуща доброжелательность. Что Светлые не ищут двойного смысла в самых простых вещах. Я воспользовался Аилленой и признаю, что никаких угрызений совести не испытываю. Но почему ты приписываешь свойства Владыки всякому мужчине?
        - Потому что она не особенно молода и не особенно хороша собой.
        - А я резвый юноша и неописуемый красавчик? - удивился Маркус. - Грязная ты какая-то, хоть и Светлая. Я раньше над этим не задумывался, пока вот в ней не познакомился. Нет, она полукровке тоже не верит: дескать, и молодой, и симпатичный, и обаятельный...
        - Остановись, человек, - укорил Лиасс, - со Светлой разговариваешь. Извинись. Ну?
        Маркус неохотно встал на одно колено:
        - Прости мне мою грубость, Светлая.
        - Конечно, прощаю, Маркус. Ты ведь искренен. Хотя и ошибаешься. И если тебе так хочется защитить мою сестру, сядь возле нее. Не маячь.
        Маркус послушался и под столом положил руку Лене на колено. Без всякого сексуального подтекста. Лена положила свою сверху. Лиасс являл просто чудеса дипломатии.
        - Ты позволишь мне продолжить, Светлая? Ты во многом права. Появление Владыки в одном мире может нарушить Равновесие...
        - А исчезновение в другом? - некультурно перебил Маркус. - Не может?
        - Может, - согласилась Странница. - Продолжай, Владыка Лиасс.
        - И речь не обо мне. Если она потребует, я покину этот мир. Если понадобится, я покину... любой мир. Я прожил достаточно долго, чтобы эта мысль меня пугала. Ты, Светлая, была осознанно жестока, и не с полукровкой, а с Аилленой. Мужчины очень часто всего лишь пользуются женщинами, просто чтобы получить удовольствие, чтобы расслабиться. Ты думаешь, я помню имена всех женщин, с которыми ложился в постель? Или Проводник? Или какой-то другой мужчина, если он не урод и прожил достаточно долго? А нередко мы пользуемся женщиной, чтобы всегда иметь чистую рубашку и горячий обед и возможность без долгих предисловий просто опрокинуть ее на спину в любое время, не особенно интересуясь, есть ли у нее настроение для любви. Обычной женщиной. Собственной женой. А женщины точно так же используют мужчин - чтобы кто-то защитил от диких зверей, построил дом, принес дрова и наловил рыбы на ужин. Или чтобы получить красивые серьги или новое платье. Чтобы пройтись рядом с мужчиной и вызвать зависть своих подружек - вот какой у меня муж. Мир на этом стоит, Светлая. Но случается так, что двое находят друг друга - и
оказывается, что это правильно, что так и должно быть.
        - Только среди этих двоих никогда не бывает Странницы, - грустно улыбнулась женщина. Лиасс поправил:
        - Никогда раньше не бывало Странницы. Вы настолько недоверчивы, что и представить себе не можете, будто мужчина может пожелать просто вас, а не вашей силы. Мне нужна была сила, но полукровке нужна именно Аиллена. Не ты, хотя ты тоже можешь давать силу. Не другая Странница. Не какая-то эльфийка.
        - Как ты можешь это знать, Владыка?
        Лиасс засмеялся.
        - Я маг, Светлая. Я понимаю, что ты не доверяешь мне, но ты можешь спросить любого достаточно сильного мага, будь то эльф или человек. Маги видят то, что, увы, не можете видеть вы, ваша магия совсем иная.
        - О чем ты, Владыка? Я действительно не могу понять, к чему ты клонишь.
        - Клоню? Не вноси недоверие в душу Аиллены. Она еще неопытна и достаточно наивна, но чиста душой и отзывчива. Пока она не способна оставить умирать, если может спасти. Со временем это пройдет. Но дай ей это время.
        - Я лишь хочу, чтобы она не наделала ошибок, которых можно избежать.
        - Пусть наделает. Но это будут ее ошибки.
        - А мне сказать можно? - осведомилась Лена.
        - Лучше помолчи пока, - посоветовал Маркус. - Владыка дело говорит.
        - Но он обо мне вообще-то говорит. Я не имею права голоса?
        - Сестра, ты имеешь больше прав, чем любой из них. Разве не так, Владыка?
        - Истинно так, - подтвердил Лиасс. - Говори, Аиллена.
        - Знаешь, сестра, - сказала Лена с удовольствием, - иди ты к черту со своим рационализмом, всеми правами и великими возможностями. Я не хочу оставлять умирать, если могу помочь. Я не хочу наблюдать десятилетиями за гибелью целого народа, потому что цивилизации, видишь ли, исчезают бесследно. Маркус, в тот день, когда я этого захочу, зарежь меня, пожалуйста. Или сверни мне шею.
        Маркус благоразумно промолчал. Лицо Лиасса было обыкновенным, не сказать - непроницаемым, не сказать - бесстрастным, но очень спокойным и понимающим. Словно он всего этого ждал.
        - Ты горячишься, сестра. Ничего, это нормально. Так скажи, Владыка, что такого особенного увидел ты, чего не можем видеть мы?
        - Ауру.
        - Моей сестры?
        - И твою. И других Светлых.
        - И что? Ты можешь мне сказать? Очень интересно. Никто никогда не видел моей ауры.
        - Конечно, могу, - улыбнулся Лиасс. - У тебя хорошая аура. Светлая. Может, вас именно поэтому Светлыми и называют. И у остальных тоже. Твоя розовато-серая.
        - А что это означает?
        В ее карих глазах светилось детское любопытство. "Ходят, смотрят, вопросы задают..."
        - Умеренность, уравновешенность, стремление к упорядоченности. Еще, как мне кажется, ты любишь маленьких детей, особенно девочек.
        - Да, когда-то я мечтала о дочке. И у остальных Странниц тоже такие?
        - В общем - разные. Розовые реже. Обычно цвета последних фиалок или речной воды. Светлые и прозрачные. Это тоже хорошие ауры. Потом поспрашивай других магов.
        Маркус усмехнулся как-то зловеще, и Лиасс строго на него посмотрел, а Лена ущипнула за руку, так и лежавшую на ее колене, и Проводник немедленно опустил глаза.
        - А у нее - другая?
        - У нее - другая, - кивнул Лиасс. - У нее - яркая. Спроси у кого-нибудь другого, что это означает. Но я снова не об этом. У нее и у полукровки одна аура. Это бывает только при искренности чувств. Он - не пользуется. Он - любит. Ты в основном права: мужчины обращают внимание на красивых, на ярких, стройных и юных. Я и сам такой, признаю честно: если бы не великая нужда, я вряд ли захотел бы лечь с ней. Но бывает и иначе. У тебя не было, вот ты и не веришь, что может быть у нее.
        - Или хочешь, чтобы у нее тоже не было, - дерзко бросил Маркус. - Ты парня с ума свела, Светлая. Ты посеяла сомнение там, где нельзя... Понимаешь, Странница, нельзя перевязывать рану грязными руками. Да сиди, Делиена, за ним Карис присмотрит, в случае чего эльфов позовет, никуда он не денется.
        - Если он уйдет, - отчетливо произнесла Лена, - ей-богу, я тебя прокляну, сестричка. Со всей искренностью.
        Странница растерялась. Она никак не могла взять в толк, почему ее не понимают. Она ведь хотела только добра. Хотела, чтобы все было как надо. Как ей надо. Черт возьми, неужели долгая жизнь в атмосфере массового поклонения приучает к мысли о собственной непогрешимости?
        - Уходила бы ты, Светлая, - проворчал Маркус. - Клянусь ветром, так лучше будет. Ты странствуй себе, наблюдай, а ей дай жить так, как ей хочется.
        - Чтобы Владыка направлял ее жизнь? Или ты, Маркус?
        - Ты знаешь меня, - взвился он, - насквозь видишь. Как я могу направлять ее? Да чем хочешь поклянусь... - Он вдруг резко выбросил руку, полоснул себя кинжалом по запястью (Лена ойкнула) и со страстью выкрикнул: - Пусть будет проклята кровь моя навек, если я лгу!
        Капли крови, темные, густые, закапали на стол и, не долетая до поверхности, исчезали в воздухе. Лена здорово испугалась. Лиасс покачал головой.
        - Ты способна не поверить и клятве крови, Светлая? Принятой клятве?
        - Ты тоже дашь такую клятву, Владыка?
        - Я? Нет, разумеется. Да, я буду направлять ее жизнь, если в этом возникнет необходимость. Я буду вмешиваться в ее жизнь, если возникнет необходимость в моем вмешательстве.
        - И как ты будешь решать, когда возникает необходимость?
        - А как решаешь ты? - усмехнулся эльф. - Я живу не меньше, чем ты, а опыт имею намного больший, потому что я знаю любовь, ненависть, жизнь и смерть. Я любил, Светлая, и был любим, ненавидел и был ненавидим, я убивал и умирал. Я наделен Даром. Я Владыка эльфов и могу влиять на историю. Почему ты считаешь, что у тебя есть право решать, а у меня нет, Светлая? Почему ты можешь направлять ее жизнь, а я нет?
        - Потому что она - Светлая, Владыка! Как и я!
        - Ну и что? Проводник, пожалуйста, объясни послу, что даже моему терпению может прийти конец. Нехорошо в его возрасте пытаться подслушивать.
        Маркус, несколько ошарашенно следивший за тающими каплями, послушно встал и распахнул дверь. Советник не удержал равновесия и свалился в комнату.
        - Фу, как некрасиво. - поморщилась Странница. - Шел бы ты к себе, посол, да ложился спать. Не твоего ума это дело.
        - Я должен знать, что происходит в моем доме!
        - Мы можем перейти в мою палатку, - пожал плечами Лиасс, - но там намного холоднее. Разве ты хочешь, посол, чтобы Светлые страдали от холода? Если Аиллена захочет, она расскажет тебе, о чем мы говорим.
        - Перебьется, - бросила Лена. - Маркус, пусть он уйдет отсюда.
        Посол торопливо попятился, припомнив тяжесть Маркусова кулака, и захлопнул дверь. Что с шутом? Господи, что с шутом?
        Лиасс обошел стол и успокаивающе положил руки ей на плечи.
        - Аиллена, все в порядке. Все будет хорошо. Никому не верь - ни ей, ни мне. Верь только себе и своим ощущениям.
        - Некрасиво себя ведешь, Владыка, - заметила Странница.
        - Некрасиво? В чем? В том, что стараюсь не дать ей расплакаться? Ты разве не видишь: она на пределе? Проводник, привел бы ты полукровку.
        - Не стоит. Он не в себе. - мрачно сказал Маркус. - Может не удержаться. Ушла бы ты, Светлая. Не вноси смуту. Пусть она сама разбирается, кто ей пользуется, а кто ее любит, что она зря сделала, а что не зря.
        - Ты тоже прогоняешь меня, Владыка Лиасс?
        - Нет. Он тоже тебя не прогоняет. Он просит. А я даже и не прошу. Решай сама. Только вот смущать Аиллену не нужно. Если ты будешь продолжать, я просто погружу ее в сон - и все.
        - На нас не действует магия.
        - Действует, Светлая. Если с любовью - действует. А враждебная - нет. Прости за нескромный вопрос, ты не была в постели с магом? Рекомендую. На тебя обязательно подействует магия, и тебе понравится. Тем более что ты отдаешь себе отчет в том, что тобой пользуются.
        - Сестра, ты задума...
        Больше Лена ничего не слышала. Ей так захотелось спать, что она начала падать со стула, и последнее, что она почувствовала, это сильные руки Лиасса, подхватывающие ее.
        * * *
        Разбудил ее тоже Лиасс. Во всяком случае, проснувшись, Лена увидела его: он сидел в креслице рядом с ее кроватью и дремал. Почему Лена верила ему, даже если не хотела? В общем, у Лиасса были резоны ей врать - он и не скрывал, что использует ее с своих интересах. Красив он был уже не так мультяшно, как при первой встрече, хотя огромные синие глаза остались при нем. и яркие губы, и роскошные волосы... У Лены от зависти засосало под ложечкой. Ну почему бог не дал ей таких волос? На худой конец, таких, как у Милита... И лицо - то, что называется "безупречно". Захочешь придраться - не к чему. Эльфы красивы были поголовно, но сейчас Лена этого почти не замечала, может, потому, что эта классическая красота примелькалась. Шут с длинноватым носом и впалыми щеками нравился ей намного больше. Приятен был Родаг. А эльфы - красивы, но как-то одинаково.
        - Налюбовалась? - спросил Лиасс. - Я могу просыпаться?
        - Я не любовалась.
        - Не обманывай. Любовалась. Завидуешь моим волосам?
        - И еще как.
        - Они бы тебе не пошли, - тепло улыбнулся он. - Не хочешь ли шианы?
        - Хочу.
        - Проводник! - позвал эльф. - Она проснулась.
        Тут же возник Маркус с тремя кружками. Лена села, подсунув подушку под спину.
        - Кто меня раздевал? - недовольно спросила она.
        - Я, - отозвался Лиасс. - Маркус решил, что раз я уже видел тебя раздетой, то большого греха нет. Кстати, ты действительно постройнела с нашей первой встречи. И выглядишь намного лучше. Очень намного.
        - Где шут?
        Маркус помялся, но все же ответил.
        - Он так бесился, что Карис напоил его до полусмерти. Так что он пока не проспался. Примчался к нам, глаза в пол-лица, рожа серая, только об одном говорит. Что ты ему и так не веришь, а теперь и подавно не будешь. Ты верь ему, Делиена. Он не врет.
        - Ему - не стоит. Верь себе и своим чувствам, - поправил Лиасс.
        - Знаешь, Владыка, - решительно сказал Маркус, - ты не лучше Странницы.
        - Конечно, - рассмеялся Лиасс. - Я намного хуже. Но ей и правда стоит верить только себе самой.
        Маркус упрямо покачал головой.
        - Я вижу, что шут ее любит. Больше, чем я даже могу представить. А я и сам любил.
        - Любит, - удивился Лиасс, - разве с этим я спорю? Но мы с тобой ее в этом не убедим. Раз она решила, что у нее волосы не такие красивые, как у меня, а грудь не такая роскошная, как у Арианы, значит, ее и любить нельзя. Как ты предлагаешь ее разубеждать?
        - А что значит яркая аура? - перебила его Лена.
        - Яркость. Ауры отражают наши чувства. Ауры Странниц почти бесцветны. Твоя - яркая.
        - Лучше бы такой и оставалась, - вздохнул Маркус. - Хочешь, я тебе горячей воды принесу? Да не бойся ты за шута, с него и с пьяного Карис глаз не спускает. Когда он проснется, ему не до проблем будет. Его будет сильно тошнить. И вообще жить не захочется. Интересно, а маг может снять похмелье?
        - Легко, - усмехнулся Лиасс. - Только после этого жить тоже не захочется, а главное, не захочется больше напиваться. Никогда. А порой это нужно. Даже мне. Ты пришла в себя?
        Он внимательно посмотрел ей в глаза, покачал головой и совершенно нагло поцеловал в губы. Лена стукнула его кружкой по голове. Лиасс потер ушибленное место и констатировал:
        - Более чем. Я бы еще посоветовал тебе сходить в баню. Горячий пар расслабляет. И с похмелья хорошо помогает, Маркус.
        - Где... эта... сестрица?
        - Ушла, - облегченно вздохнул Маркус. - Тебе какое платье дать - черное, серое?
        - Зеленое. Наплевать, что оно тонкое, зато шуту нравится. Я не пойду в баню. Я пойду к шуту.
        - Ты представляешь, на что он похож?
        - А то я пьяных не видела? Может, хотя бы отвернетесь? А вообще мне плевать уже. Можете и любоваться.
        Лена начала решительно стягивать ночную рубашку, и они все-таки отвернулись, Маркус - более поспешно. Она умылась холодной водой, оделась и потребовала, чтобы ее вели к шуту.
        В маленькой палатке имела место классическая картина русского художника "Похмелье". Шут уже проснулся, сидел на матраце, держась за голову обеими руками. Или держа голову, чтобы не укатилась. Карис уговаривал его выпить какой-то отвар.
        - Уйди, - слабо отвечал шут, - дай мне спокойно умереть. Зачем ты меня так напоил?
        - Зачем ты пил? - резонно возражал Карис. - Выпей травки, хоть тошнить не будет. А то полдня промаешься с желудком.
        - Хорошо бы, - простонал шут. - Хоть полегчает.
        - Может, тебе вина налить?
        Шут рванулся к предусмотрительно приготовленному ведру. Карис подмигнул Лене. Она наклонилась и поцеловала его в щеку. Господи, как же ей везет с друзьями. За что такое счастье?
        Шут рухнул на прежнее место. Карис сунул ему кружку:
        - А вот сейчас пей! Живо!
        Шут, морщась, давясь и кашляя, мужественно выпил весь отвар и тут же бросился обратно к ведру. Карис хихикнул. Лена нашла полотенце, намочила его в ледяной воде и, когда шут просто упал на матрац, плюхнула ему это полотенце на лицо. Он блаженно застонал.
        - Вот что мне было нужно, а не твоя отрава... Сколько же я выпил, а?
        - Точно не скажу, я на пятой кружке сбился со счету. Но пил ты еще долго.
        - Стану трезвенником, - сообщил шут. Маркус фыркнул. - Правда, стану!
        - Ты не клянись, тебе вредно, - посоветовал Карис. - А то и правда придется стать. Пить можно и нужно, только в разумных пределах. Там таз с холодной водой. Умойся, легче станет.
        Шут, задрав голову, чтобы не падало полотенце, снял куртку, стянул через голову рубашку и долго плескался в тазу, окунал в него голову, обтирал торс.
        - Неужели у пьяниц это каждый раз? - с ужасом спросил он, протягивая назад руку, в которую Карис тут же сунул кружку с шианой. Шут опорожнил ее не отрываясь. - Мне долго так плохо будет, а?
        - Полдня, - авторитетно сказала Лена, и шут уронил кружку себе на ногу, смешно подпрыгнул и с испугом на нее уставился. На ногу. Кружка была большая и тяжелая. Маркус захохотал. - Обуйся, горе мое, не стой босиком. Холодно.
        - Лена, - беспомощно произнес шут и замолчал. - Карис, зачем ты...
        - Пойдем, Маркус. А то он меня совершенно замучил.
        Оставшись одни, они все так же молчали. Потом Лена поставила рядом с шутом сапоги, отыскала носки и присела перед ним на корточки. Когда шут понял, что она решила его обувать, то отпрыгнул назад и испуганно сказал:
        - Что ты, я сам. Сейчас.
        Он торопливо обулся, надел рубашку и долго-долго заправлял ее в штаны, и все у него не получалось, он сердился на себя, нервничал, отворачивался, но непослушная рубашка то комкалась сзади, то вылезала