Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Волкова Риска: " Попробуй Меня Одолей " - читать онлайн

Сохранить .
Попробуй меня одолей! Риска Волкова
        Попробуй меня одолей, Кларус! Ты просто идиот, если считаешь, что я - парень! В Академию Меча и Магии, куда не принимают девушек, я поступила лишь затем, чтобы найти здесь брата… Но что делать, если вместо него я нашла здесь себя и… любовь?
        Риска Волкова
        ПОПРОБУЙ МЕНЯ ОДОЛЕЙ!
        1
        - Попробуй меня одолей, Кларус! Ведь ты даже не подозреваешь о том, что я девчонка! Да-да, та самая неженка, которых ты так любишь водить на свидания за ручку и дарить им слащавые поцелуи и конфеты! Думаешь, что я - слабая? Думаешь, что не сумею тебя победить? Держись, мужчинка! Подумаешь, принц… Подумаешь, наследник империи! Да я тебя… Да я тебя как масло на бутерброд намажу! - вопияла я, изо всех сил размахивая в комнате мечом. Замах, выпад, поворот, рассекающий удар. У воображаемого Кларуса, с которым я сейчас так яростно сражалась казенным, выданным Академией Меча и Магии, мечом, уже явно не оставалось никаких шансов. Выдохнувшись, я плюхнулась прямо на пол и отерла рукой выступивший пот. Что говорить? На самом деле сражалась я плохо. Для девушки моей комплекции - худенькой и не высокой - это был подвиг, прорыв! Но для парня, которого я изображала уже две недели - очень плохо. Скверно. Хуже не бывает. И Кларус, в общем-то, прав со своими насмешками. «Рин, ты слабак! Рин, зачем ты вообще поступил в эту академию, если у тебя меч из рук вываливается?! Рин, ты тюфяк и рохля…» Ненавижу! Ненавижу
его… И себя. Нужно было сидеть паинькой дома, а не ломиться сломя голову искать брата в Академии, едва только кто-то пустил о нем в столице слух.
        Вообще-то, меня зовут Рина. Но, переодевшись парнем и наложив заклинание неузнаваемости, я стала парнем - Рином. Мне даже не пришлось магически внешность подправлять, так как я вполне могла сойти как и за очень симпатичного мальчика, пусть невысокого, так и за девушку, стоило мне только распустить волосы, чего я ни в коем случае сейчас себе позволить не могла. Ведь меня поселили в одной комнате с тремя парнями! Это был ужас, кошмар! Когда я на чистом энтузиазме сюда поступала, то думала лишь о том, что сейчас найду брата и вернусь. Ну и подправлю свои воинские навыки, как-никак меня отец учил! Но не тут-то было. В Академии училось более четырех тысяч человек. Распознать среди них брата, да еще и под магической личиной, это как искать иголку в стоге сена. Нереально. Нужно очень много времени. Но где его взять, если меня вот-вот раскусят, а все из-за этого Кларуса?
        Распахнувшаяся внезапно дверь явила мне трех моих соседей, которые уже успели стать закадычными друзьями. И я в их компанию не вписывалась… Все делала не так как нужно с самого начала. То у одного из них любимую чашку разобью, то будильник слишком писклявый поставлю… И как с ними уживаться? Нет, они не травили меня так открыто как Кларус, но отсутствие друзей и того, кому можно довериться, жутко нервировало меня. Мне хотелось тоже посмеяться и поприкалываться над преподами, погулять после занятий, помочь кому-нибудь с домашкой… Но нет. Пока такой шанс еще не выпал. Хотя, две недели - это не такой уж и большой срок, чтобы сдружиться. Однако, весть, которую принесли парни, все изменила.
        - Эй, Рин! - сказал один из них, высокий и светловолосый, по имени Маргус. - Мы ходили к ректору сегодня. Тебя переселяют в комнату к аутсайдерам!
        Двое его друзей сочувственно пожали плечами.
        - Извини, Рин, но с нами хочет жить брат Маргуса, а место есть только у них. Ты же не будешь против?
        Естественно против я не была. Да и кто бы меня спрашивал? Ведь слово ректора - закон. Но то, что меня селят к аутсайдерам, означало полный провал. Теперь травить меня будет не только Кларус, но и вся Академия… И как мне быть?!
        Тяжело вздохнув, я начала собирать свои вещи, которых, если подумать, у меня было не так уж и много. Темный рюкзак из выделанной кожи, пара склянок с зельями, несколько книг, расческа, зубная щетка и зеркальце, бинты, которыми я маскировала выступавшую грудь, ну и тот самый злосчастный меч.
        - Зачем ты с собой привез бинты, Рин? Боишься вывихнуть хрупкую ручку?! - издевательски завел Маргус, а я поняла, что у меня появился еще один враг.
        В комнату к так называемым «аутсайдерам» я шла как на заклание. Уж теперь Кларус во всю надо мной посмеется. Его любимейшая жертва отмочила такую хохму! Не постучавшись в дверь, я распахнула ее и зашла внутрь. В ноздри ударил запах нестиранных носков и прокисшего сыра. Зажав нос рукой, прошествовала к свободной кровати и, кинув на нее свою сумку и меч, позволила себе оглядеться. По мимо меня в комнате было трое парней: жирдяй, очкарик и худощавый придурок. Вместе со мной - идеальный набор для изгоев Академии.
        - Привет! Я - Вальк! - представился толстый, помахав мне пухлой ручкой. - А это Шурс и Пипс… - представил он мне так же друзей. Те переглянулись и в ожидании уставились на меня.
        На всякий случай уточню - Шурс - это очкарик, а Пипс (боги, кто даровал ему это имя!?) - тот самый придурок.
        - Я - Рин. - представилась я и, вытащив меч из ножен, стала его начищать, решив, что лучше снизить контакт до минимума. Но мои новые знакомые желали общаться. Видимо, всеобщая травля сделала свое черное дело, и теперь парни хватались за любую возможность общаться с кем-нибудь еще. Я начинала их жалеть. И это была самая дурацкая, а, может, самая гениальная моя ошибка.
        - Знаешь, ты, наверное, думаешь, что раз мы аутсайдеры, то с нами не весело… - начал Вальк. - Но я докажу тебе, что это не так!
        Я вздернула бровь, а в следующий миг друзья сгрудились в одну кучу, словно на сцене. Вальк подобрался и сделал шаг вперед.
        - Я - могучий и грозный Вальк, гроза всей нечестии этого мира! - он выпрямил спину и подняв руки и согнув их в локтях, надул бицепсы. Те смотрелись просто смешно на его рыхлом теле, но я отчего-то улыбнулась. - Да-да! Смотри на меня! Трепещи Ррррииин!
        Я не выдержала и засмеялась. Следующим вышел Шурс.
        - Если ты хочешь, чтобы я рассказал тебе всю историю мира от сотворения богами до сегодняшних дней - спроси меня! Если хочешь найти заклинание, но не знаешь где - спроси меня! Если хочешь создать такой артефакт, который еще никто не изобретал - тоже спроси меня! Потому что я - Шурс, зазнайка и ботаник, которого травят на протяжении всей жизни! Но… эти жалкие людишки ошибаются! Они не знают, с кем связались! Трепещи Ррррииин!
        Я захлопала в ладоши. Это же надо при полной попе в жизни и ситуации сохранять такое спокойствие и оптимизм?
        - Ну а я - придурок Пипс! У меня дурацкое имя и вообще, я странный… Но, скажу тебе по секрету, все чудаки - гении! Так что, трепещи Рррррин!
        Я совсем разулыбалась, а настроение резко стартонуло вверх. Подчиняясь секундному порыву, я подскочила с кровати и, выйдя перед ребятами на середину комнаты, залихватски поклонилась.
        - Ну а я - Рин! И я - слабак, у которого меч из рук вываливается! Но я покажу этим мелким людишкам, кто я есть на самом деле! Тррррепещите!
        Ребята захлопали в ладоши, а я раскланялась, принимая овации. До меня медленно, но верно доходил смысл произошедшего. Эти ребята, эти странные чудаки приняли меня как свою. А это значит, что теперь я не одинока!
        - Слушайте, если теперь мы команда, то у нас должно быть какое-то название? Ведь мы самая крутая компашка Академии! - торжественно сообщила я, а друзья воодушевились.
        Началось бурное обсуждение того, какое бы название нам взять. За этим обсуждением и гвалтом я уже и сама не заметила, как мне налили вишневого сока и в руки всучили здоровенный ломоть того самого прокисшего сыра, который я с удовольствием жевала.
        - Может, гидра? - предложил Вальк, но друзья забраковали.
        - Слишком эксцентрично и вызывающе! - поправив очки, сообщил Шурс. - Как насчет оксюморон мироздания?
        Пипс сморщился, словно съел кислый лимон.
        - Опять ты за свое! Я даже не понял, что ты сказал! Предлагаю - ноздри жирафа!
        Я едва не застрелилась.
        - Ребята, это все не подходит! Нужно что-то простое, но запоминающееся. Вроде «Торнадо» или аббревиатурой СКИС…
        - Скис? Кто скис? - приподнял бровь Вальк, а я замахала на него руками.
        - Да нет же! Это сокращение - СКИС. Самые Крутые И Симпатичные!
        Вальк заулыбался и показал большой палец.
        Сегодня впервые за две недели я сидела за столиком в столовой не одна. Рядом со мной, словно верные пажи, расположились Вальк, Шурс и Пипс, и я была благодарна им за это. Даже несмотря на то, что половина студентов Академии смеялась на нами, показывая на нас пальцами и остря какие-то шутки, я не очень расстраивалась. Одной - быть хуже. К тому же, парни оказались не такими уж и плохими. Да, они были чудаками, но мне они показались очень даже милыми и забавными…
        - Сегодня на завтрак дают творожную запеканку с малиновым джемом! - похвастался Пипс, принесший нам всем поесть.
        Я забрала с подноса свою тарелку. Ковырнула запеканку вилкой. Пережаренная подошва. Едва заметно сморщилась, но ребята ничего не заметили, с удовольствием уплетая еду. Сразу было видно, что воспитывались в спартанских условиях. Наверное, как и все здесь… Так же, как и мой брат Гер. Я огляделась вокруг. Столовая гудела как разворошенный улей. Кто-то опрокинул свой поднос. Со звоном полетели чашки. Как найти во всей этой суете брата? На каком он курсе? Под какой личиной скрывается?
        Я незаметно применила магию внутреннего видения, медленно обводя зал взглядом. В глазах все запестрело линиями связей, светящимися магическими потоками, стала отражаться суетливая аура людей. Но ничего такого, чтобы могло выдать личину, я не увидела. Кстати, если таким зрением посмотреть на меня, то можно было бы заметить легкий магический фон, которым я слегка подправляла внешность. На всякий случай. Магия была ненадежна, поэтому я всегда страховалась сама, стягивая волосы в хвост, бинтуя грудь и одеваясь в мужскую свободную одежду. Мне не нужны были проблемы.
        - Вижу у тебя пропал аппетит, Рин? - тяжелая мужская ладонь опустилась мне на плечо, вырывая из сотворенной мной магии. Я медленно обернулась. Кларус, что б его! Высокий блондин с волевым зеленым взглядом воина-ведьмака и ехидной улыбкой наследника престола Иридари, соседнего с нами государства.
        - И тебе доброе утро, Кларус. - невозмутимо ответила я и стала ковыряться в запеканке, делая вид, что не замечаю его. Но тяжелая рука на плече и не думала никуда пропадать.
        - Смотри, кушай хорошо, а то в своих маленьких ручонках меч держать не сможешь… Мамочка с папочкой не говорили тебе, что таким хрупким маленьким мальчикам лучше сидеть дома за книжками с нянечками, чем танцевать с мечом в ратном бою?
        Я едва не зарычала. Вот ведь… химера! Встала со скамьи под удивленными взглядами друзей, с силой убрала руку хама со своего плеча. Вызывающе посмотрела в глаза.
        - Это мы сегодня посмотрим, кому нужно было остаться с мамочкой! Вернее, с папочкой, да, Кларус? Ты ведь ничего не добился сам! Тебе все принесли уже готовым на блюдечке! - выплюнула в лицо, заметив как заходили у мужчины на лице желваки. Я оскорбила его, значит, жди беды.
        - Да что ты знаешь обо мне, щенок?! Я всего добивался сам! И никогда не проигрываю! Так что смотри, не оплошай сегодня! - бросил он и довольно быстро ушел.
        Я облегченно выдохнула.
        - Это был наследник Иридари?! - в ужасе зашептались друзья.
        Я уже приготовилась к тому, что меня сейчас будут отчитывать за неподобающее поведение, но просчиталась.
        - Всыпь ему сегодня как следует, Рин! Не урони честь СКИСА! - сказал с улыбкой Вальк, а друзья его поддержали. Я была растрогана. Правда. Вот только как я сегодня ему всыплю, если у меня меч из рук вываливается, не выдерживая напора противника?
        В голову полезли упаднические мысли, но я гнала их прочь. Может, физически этот наследник и силен, но не магически точно… Но я смогу его победить! Смогу!
        За несколько минут до занятия по «Искусству ратному», где мне предстояло встретиться с Кларусом, я истово заговаривала свой корявенький клинок, стараясь не упустить даже самой незначительной детали.
        - Так, на «удачу» прочитала, от «удара разящего» - тоже. «От злого умысла» не забыла… - шептала я, перебирая в памяти все, что могла упустить.
        Внезапно дверь в комнату, с жутким скрипом несмазанных петель, распахнулась. Я невольно дернулась, испугавшись, что кто-то может явиться невольным свидетелем моей паники. Это был Шурс. Взлохмаченный очкарик довольно серьезно глянул на меня, заметив в моих руках меч.
        - Это тебе не поможет одолеть Кларуса. - внезапно сказал он, а у меня словно лопнула в груди натянутая струна.
        Я посмотрела на очкарика.
        - Почему? Я вроде бы все правильно прочитал! Я знаю много заклинаний! - заверила я, но Шурс лишь покачал головой.
        - Твоя комплекция несовершенна. Плюс то, что Кларус прекрасный маг и меч у него тоже заговоренный! В общем, он просто задавит тебя силой.
        - Что же мне делать? - спросила я, уже едва не распрощавшись с идеей победить этого хама.
        - Ну, то, что я предложу, потребует времени. Так сразу, за несколько минут до боя, мы не сможем тебя подготовить. - заявил Шурс.
        - А что ты можешь предложить?
        - Я считаю, что тебе нужен особенный меч. Артефакт. Для твоего телосложения - это то, что нужно. Если он будет сделан под тебя, под твою массу, твою руку и твои способности, то сделает тебя непобедимым… Ну, или значительно увеличит твои шансы на победу практически в любом бою. С учетом, что ты владеешь достаточным мастерством.
        - Знаешь, где такой меч можно взять?
        - В этом тебе сможет помочь Пипс. Он мастер на подобные штучки.
        Весть, конечно, была радостной, но вот что мне было делать сейчас?
        Шурс, заметив мое смятение, усмехнулся.
        - Думаешь, что тебе делать сейчас?
        Я кивнула.
        - Проигрывать, разумеется.
        - Что!? - я едва не задохнулась от самой только мысли о проигрыше. - Но я… Я не могу!
        Шурс покачал головой.
        - У настоящего воина хладнокровие должно быть в крови. А ты вспыхиваешь как спичка! Если не сможешь победить противника - прими поражение. Но вот, что я тебе скажу… Порой достойное поражение гораздо лучше лживой победы!
        - Боюсь, меня вываляют в грязи и наставят тумаков. Сомневаюсь, что о достойной победе вообще будет идти речь… - посокрушалась я, но Шурс меня подбодрил.
        - А ты держись изо всех сил! Используй мощь противника против него самого. Кларус самоуверен до крайности, так что - сыграй на этом. И еще… Удачи, Рин!
        2
        Ратное искусство, где мы уже неоднократно пересекались с Кларусом, вел старенький вояка - Грум Вольный. Когда-то о нем ходили легенды. Сейчас же это бы мужчина, весь свой нехитрый заработок тративший на выпивку и карты. Для парней нашего потока он был кумиром, для меня - человеком, достигшим дна. В методах преподавания Грум Вольный был не особенно искусен, раздавая нам всем задания, разбиться на пары и попытаться «не убить друг друга».
        - И это профессор Академии?! - в сердцах прошептала я, ища взглядом Кларуса. Тот, памятуя наш с ним разговор в столовой, не заставил себя долго ждать, появившись прямо у меня за спиной.
        - Что малыш-Рин, у тебя уже поджилки трясутся? - насмешливо изогнул он бровь, извлекая начищенный до блеска меч из ножен.
        Я раздраженно на него посмотрела, с трудом вытащив свое громоздкое оружие.
        - Кого тут бояться? Папенькиного сынка? Может, хочешь сдаться, Кларус?
        Мужчина зло осклабился.
        - Никогда! Если сам струсил - беги меняй штанишки, я подожду!
        Я фыркнула и сделала резкий выпад вперед, стараясь нанести противнику сокрушительный удар. Кларус, легко уклоняясь в сторону, не замедлил ответить, едва не задев мою скулу.
        - Тебе повезло! - сообщил Кларус, со звоном отражая мои яростные нападки.
        Еще бы! Повезло! Я столько заклинаний навесила на меч, что теперь он был в силах справиться даже с самим дьяволом. С ним… Но не с Кларусом.
        Снова резкий выпад. Кларус все же меня достал, оставив острым лезвием порез на плече. Я тихонько зашипела от боли, но хватку не потеряла.
        - Молодец, папашин любимчик! Смотри не загордись! - сказала я, стараясь не думать о раненом плече.
        Удар, блок, снова удар. Это был настоящий железный танец. Только, если Кларус был превосходным танцором, то я едва могла сойти за сносного партнера.
        Еще один выпад. Кларус снова меня достал, поставив отметину на ключице. Дыхание сбилось, а горло сжала обида. Почему? Почему я не могу его победить? На гране отчаяния из подсознания выплыла фраза Шурса о достойном проигрыше. Может же он быть прав…
        Что есть силы я стиснула зубы и, вновь ринувшись в бой, почти достала Кларуса острием клинка. Тот чудом ушел из под удара, удивленно сощурив глаза.
        - А ты заставил меня напрячься, малыш!
        Он хотел было сделать еще один выпад, но зычный голос профессора сообщил о том, что урок окончен.
        - Ты проиграл, Рин! - крикнул мне вслед Кларус, убирая оружие в ножны.
        Я, усмехнувшись, обернулась.
        - Ошибаешься, Кларус! Бой только начался. - я быстро зашагала к выходу из тренировочного зала. Расслышала уже на выходе его «Вызов принят» и только посочувствовала сама себе.
        Надеюсь, что Шурс прав и Пипс сможет мне сотворить «чудо-клинок».
        Пока возвращалась к себе в комнату, заметила, что у стенда с информацией для студентов собралась приличная толпа. Подойдя ближе, закусила до боли губу.
        Только этого не хватало! Прямо на самом видном месте висела ориентировка на розыск.
        «Внимание! Сообщаем о поисках пропавших августейших детей Аустерлингов! Один из них наследник престола, старший принц Геральд Аустерлинг. А так же его сестра - Ринарина Аустерлинг, третья по старшинству принцесса! Нашедшему и выдавшему высокородных детей их отцу, королю Фридриху Четырнадцатому, королевство сулит золото по его весу и дворянский титул!»
        Рядом с надписью красноречивым проклятием висели наши с Гером портреты.
        И сюда пролезли королевские проныры! Я же ясно сказала отцу, что не успокоюсь, пока не найду брата.
        И все же, мой портрет заставил меня напрячься. Решив перестраховаться, я перешла на внутреннее зрение и, вызвав магический поток, слегка подправила изображение. Немного расплющила нос, сделав его картошкой, чуть более пухлыми стали губы. Изменения вроде незначительные, но меня уже было не узнать.
        Вечером, сидя за ужином в столовой и, делясь событиями дня с ребятами, я рассказала о неудаче в своем поединке с Кларусом. Вальк расстроился, как будто бы он сам проиграл.
        - Он просто выскочка, Рин! Не обращай на него внимания. Знаешь, сколько их таких будет на твоем веку?
        Я знала. Вся мачехина свита, составлявшая королевский двор, могла бы любого с легкостью довести до самоубийства, не то, что взбалмошную дочь короля. Но я научилась выживать среди них, пугая и отталкивая эксцентричным характером. Своими безумными выходками, любовью к ратному искусству, которую мне, кстати, привили отец и Гер… Здесь же, с Кларусом, все было совсем по-другому. Я уже сотни раз прокляла себя за то, что решилась на побег. Задний ход я давать не умела, поэтому продолжала бороться. Не ради себя, ради Гера, ради королевства. Мой брат был веселым и беспечным, бремя власти для него было не чем-то желанным, а тяжелой ответственностью, от которой он желал избавиться как от назойливой мухи. Особенно его разозлило то, что отец пытался навязывать ему свои правила, попрекал ленью. Я знала, что рано или поздно брат не выдержит. Но не думала, что все обернется так фатально, ведь уже целых два года мы искали его.
        - Мне нужно будет снять мерки с твоего роста. - внезапно отвлек меня от воспоминаний голос Пипса.
        Я непонимающе на него посмотрела, не забыв отхлебнуть душистого черничного морса. Здесь в столовой Академии его делали просто изумительно вкусно!
        - Я сделаю для тебя меч, Рин. О котором тебе говорил Шурс. - сказал мой друг.

* * *
        Кларус Иридари задумчиво разглядывал портреты пропавших августейших «детей». Хотя, какие по сути дети, если наследнику престола уже исполнилось двадцать с лишним лет, а Ринарине - восемнадцать. Тоже мне, кроха! Нашла, небось, себе какого-нибудь симпатичного кавалера, да и сбежала из дома. И братец этот. Кто вообще доверил такому разгильдяю престол?
        Так думал Кларус и уже собирался уходить, как услышал рядом с собой чей-то удивленный шепот.
        - Это не она…
        Кларус обернулся и увидел высокого светловолосого эльфа, озадаченно изучавшего это же объявление.
        - Прости, что ты сказал? - переспросил Кларус.
        - Я?! Не перегибай палку, дружище! Тебе что-то послышалось… - весело отозвался эльф и поспешил достаточно быстро скрыться из виду.
        Наследник Иридари нахмурился. Следуя интуиции, он перестроился на магическое зрение. Так и есть! Портрет принцессы был кем-то магически подправлен. Незначительно, едва касаясь… И все же, это была не она!
        Каждому клинку положено давать имя. Потому что меч - это продолжение твоей руки и твоей души. Меч - это воплощение твоей внутренней силы. Особенно, если клинок сделан под тебя.
        То, что мне сегодня показал Пипс, было чудом! Взаправду говорят, что все чудаки - гении.
        Небольшой и тонкий, изготовленный из неизвестного мне сплава, клинок просто поражал воображение! Идеально сбалансированный, он, словно ладонь любимого, лег мне в руку.
        - Что это, Пипс? Из чего он сделан? - восторженно выдохнула я, сделав взмах, другой клинком.
        Артефактор смущенно потупил взгляд.
        - Ну, он вообще-то не из металла…
        - Что? - я не могла поверить.
        - Это особое вулканическое стекло, застывшее в ипостаси металла, так как обладает даром оборотничества.
        Пипс взял меч у меня из рук.
        - Может быть твердым… - Пипс с силой ударил мечом по спинке деревянного стула, стоящего у нас в комнате. Та развалилась на две части, словно была сделана из пластилина, а не из дерева.
        - Может быть пластичным… - парень подбросил меч вверх, в воздух, и тот изогнулся в форме тугой спирали. Попав в руку Пипса, он вновь стал твердым, принимая свою первоначальную форму.
        - Может быть жидким… - Пипс бросил клинок на пол, где он благополучно растекся небольшой темной лужицей.
        - Но… Как ты такое сотворил? Это же настоящее чудо! К тому же, это стекло, должно быть, стоит очень дорого!
        Пипс покачал головой.
        - Мне оно досталось бесплатно. Я хранил его как раз для подобного случая. Правда, все никак не мог придумать, что же из него сделать. Так что и думать забудь о деньгах… Для друзей мне ничего не жалко, Рин!
        Но я не могла не поблагодарить самого талантливого мастера в мире. Повинуясь переполнявшим меня чувствам благодарности, я кинулась к тумбочке, где хранила весь свой не очень обширный скарб. Достала из маленького сафьянового мешочка рубиновый перстень, с которым не расставалась раньше никогда, и вручила его Пипсу.
        - Держи! Каждому мастеру за хорошую работу необходима плата. Надеюсь, этот перстень принесет тебе удачу!
        Рутинно отсидев теоретическое занятие, вглядываясь все время в ауры там находящихся, я не оставляла тщетных попыток отыскать Геральда. Мои старания были безуспешны и это погружало меня в состояние упадничества и депрессии.
        В столовой на обеде, где я встретилась с Шурсом, Пипсом и Вальком, нас ждали неприятности.
        Началось все с того, что кто-то решил поиздеваться на нами, кинув нам на стол на тритона-липучку. Этот отвратительный зверек закапал нам весь обед вонючей и жирной слюной.
        Парень, решивший тоже поиздеваться, толкнул Пипса плечом, да так, что тот не удержался на ногах и плюхнулся в испорченный обед носом. Слабохарактерный Пипс, поднялся и заскулил обиженной собакой.
        У меня защемило сердце. Терпеть не могла подобного отношения к слабым. Тем более, что Пипс мне помог.
        Я хотела было кинуться разбираться, но раньше меня за Пипса вступился Вальк, запустив тритоном в напавшего. Раздался крик.
        - Жирный решил на нас наехать! - заявил обидчик, оттираясь от слизи.
        Наш столик медленно обступала толпа. Вальк воинственно сжал кулаки, Шурс спокойно смотрел на обидчиков сквозь очки. Пипс за нашими спинами тихонько поскуливал, прикрыв от страха глаза.
        Я встала, заслонив собой ребят и вытащив меч из ножен.
        - Каждый, кто сделает хоть шаг к этому столу, будет иметь дело со мной! - грозно сказала я.
        - И со мной! - Вальк встал рядом.
        - Жирдяй и малыш решили защитить своих трусливых дружков? - крикнул кто-то, вызвав волну противного гогота. Один из них двинулся вперед, тоже вытащив меч.
        - Ну давайте! Попробуйте меня остановить! - крикнул он, подступая все ближе.
        Он сделал выпад вперед, стараясь ударить меня по запястьям и выбить меч, но я оказалась проворнее, выставив блок. Его меч со звоном налетел на мой и… вдруг с громким скрежетом треснул, обнажая страшную угловатую зазубрину.
        Парень в ужасе отпрянул в сторону, разглядывая свое изломанное оружие.
        - Ведьмак! - закричал он в страхе. - У него заговоренный меч!
        Парень оборачивался к потрясенной толпе, словно ища поддержки.
        Я же лишь усмехнулась.
        - Может, тебе силенок не хватило, а? - иронично изогнула бровь, а в следующий миг раздался гневный окрик ректора.

* * *
        В наказание за устроенный дебош, который, разумеется, весь списали на нас, мы были отправлены на конюшни.
        - Спасибо, Рин! - подошли ко мне ребята. - Если бы не ты…
        Я махнула рукой.
        - Это вам спасибо! Если бы не этот меч…
        - Нет, Рин! Просто мы команда, мы - СКИС!
        Мы засмеялись, с легким сердцем принимаясь за работу.
        Трудясь в поте лица, выгребая конский навоз и начищая лошадей, я услышала как кто-то зашел в конюшню. Послышалось конское ржание.
        - Спокойно, Гром.
        Я обернулась на знакомый голос. Кларус! Вот ведь, принесла нелегкая.
        - Что, Рин, осваиваешь будущую профессию? - язвительно усмехнулся нарушитель моего спокойствия.
        - А ты пришел забрать коня, чтобы поскорее драпануть из Академии? Учеба стала невмоготу папашенькиному сыночку?
        - Когда вернусь, еще раз схлестнемся с тобой на мечах! Тогда покажу тебе, кому учеба идет явно не в прок.
        С этими словами Кларус Иридари с силой пришпорил коня, и тот сорвался с места, обдав меня комьями грязи.
        - Скотина! - фыркнула я.

* * *
        Кларус Иридари отбыл спешно в столицу по приказу своего короля и отца. Мужчина был излишне взбудоражен для подобной встречи, а все потому, что этот мелкий… со своим острым язычком, порой просто выводил его из себя!
        Спеша к отцу и быстрым шагом проходя по длинным и величественным залам дворца, Кларус размышлял о том, чтобы могло так срочно от него потребоваться отцу.
        Король обнаружился в зеленой гостиной с чашкой душистого чая в руках. Три года назад отец привез этот напиток с Востока и теперь он просто не представлял без него своей жизни, подсадив на него и Кларуса.
        - Отец?
        - Садись, Кларус. Выпей со мной чаю.
        Кларус взял в руки чешечку из тонкостенного фарфора. Отхлебнул глоток душистой бодрящей жидкости.
        - О чем ты хотел поговорить?
        - О твоей женитьбе, Кларус.
        Мужчина закатил глаза.
        - Отец, не начинай!
        Но король покачал головой.
        - Недавно я услышал новости, которые не предназначены были для огласки. Именно поэтому я вызвал тебя как можно быстрее.
        - Какие же?
        - Ты слышал о пропаже наследника Аустерлинга?
        Кларус кивнул.
        - Три недели назад пропала его сестра, Ринарина.
        - Я видел в Академии ориентировки. И что?
        - Принцесса Ринарина - цветной маг.
        Кларус удивленно приподнял брови. Он даже забыл как дышать, услышав подобную новость.
        - Но их же…
        - Единственный в мире, Кларус. Она обладает способностями к любой магии, способна сплести абсолютно любое заклинание. К тому же… Помнишь битву на Алом камне?
        Кларус кивнул. Как не вспомнить самую кровавую бойню всех веков и народов.
        - Победа была за Аустерлингами лишь благодаря ей!
        - Но ей же тогда не было и десяти лет… - не поверил наследник Иридари.
        - Живое оружие, Кларус! Опаснейшее! И тот, кто будет им обладать, обретет небывалую мощь.
        3
        И все же, несмотря на ошеломляющую новость, Кларус покачал головой.
        - Я бы не хотел жениться только из политических интересов… - сказал он.
        - Кларус! - едва не схватился за сердце король. - Если девочка не войдет в нашу семью, она войдет в семью нашего врага! И тогда ничто не спасет Иридари!
        Наследник Иридари опустил погрустневший взгляд.
        - Хорошо. - сказал он, но его отец и не думал успокаиваться.
        - Ничего хорошего! - крикнул он. - Неделю назад я отправил от твоего имени предложение о браке ее отцу.
        - И когда свадьба?
        - Никогда! - словно выплюнул король. - Нам было отказано!
        - Что? - брови Кларуса взлетели от удивления вверх. Не было случая, чтобы кто-то мог отказать когда-либо в чем-то Иридари.
        - Старый пень сказал, что без согласия дочери замуж ее не отдаст.
        Мужчины помолчали.
        - И что ты предлагаешь? - спросил Кларус.
        - Как это что?! Конечно же найти Ринарину, очаровать ее и привезти сюда! Устроим пир и сыграем свадьбу!
        Кларус с недоверием посмотрел на отца. В его сердце закрались подозрение, что отец в амурных делах вообще почти ничего не смыслил. И к тому же, для начала эту принцессу нужно было еще найти!
        - Как ты себе это представляешь? Я буду разъезжать по миру и спрашивать у каждой незнакомки, не принцесса ли она?
        Король Иридари покачал головой.
        - Вовсе нет. Мои доверенные люди сообщили мне, что самоцветного мага можно найти.
        - Каким образом?
        - Мы с придворным магом Эшулом провели специальный ритуал. Ринарина находится в стенах Академии, где ты учишься.
        Кларус опешил.
        - Женщина?! У нас в Академии?! Если только одна из кухарок…
        Король вспылил.
        - Значит проверь каждую кухарку! Ты должен ее найти, сын! Ты понимаешь, как это важно?

* * *
        Поздно вечером мы всем СКИСом сидели в комнате и резались в карты. Выигрывал, как всегда, Шурс, ну а мы выполняли довольно дурацкие его задания. Я уже и покричала петухом, и поблеяла овцой и даже станцевала танец маленьких утят под громкий хохот друзей. Фантазия у Шурса была безгранична, но в этот раз я проиграла по-крупному. Причем сразу всем.
        - Нужен подвиг! - безапелляционно заявили друзья.
        Подвигом было задание пробраться на кухню и стащить оттуда пончиков с джемом, аромат которых уже битый час витал в стенах Академии, вызывая обильное слюноотделение у учащихся.
        Именно поэтому я сейчас и прокрадывалась на цыпочках в пекарную. На удивление, здесь было тихо. Мышью кинувшись к полке с пирожками, стащила несколько и услышала странный шум. Пришлось спешно прятаться за одну из полок с полок с выпечкой. Зажав себе для верности ладошкой рот, увидела как в пекарную вбежала разгоряченная служанка. Следом за ней шагнул мужчина, в котором я с ужасом опознала Кларуса.
        - Адетта! Ты такая сладкая, как спелое яблочко! - слащаво шептал наследник Иридари. - Ты сводишь меня с ума!
        Он прильнул к ее губам, а меня чуть не стошнило. Мало того, что козел, так еще и бабник!
        - Скажи, милая, ведь это ты принцесса Ринарина?
        Услышав собственное имя, я дернулась, задела и так наладом дышащую полку, и в следующий миг оказалась с грохотом погребена под грудой свежевыпеченных пирожков.
        - Мелкий? - Кларус явно не ожидал меня здесь увидеть.
        - Ээээ… Вы прекрасная пара! - сообщила я. - Но вот, Кларус, до принцессы Аустерлинг твоя фаворитка явно не дотягивает! Главное отличие знаешь в чем? У Ринарины есть мозги, чтобы не замечать рядом с собой подобных тебе мужчин! - фыркнула я и, с трудом выбравшись из под кучи пирожков, дала деру под рассерженный вопль Кларуса. Однако, далеко убежать мне не удалось.
        Во внутреннем дворике Академии Кларус схватил меня за руку.
        - Что ты знаешь про Ринарину Аустерлинг? - его внезапный интерес к моей персоне вызвал во мне тревогу. Зачем ему я? Что ответить?
        - Я знаю ее лично. - выпалила я.
        Кларус даже в лице переменился. Вцепился в меня, словно я была его последней надеждой.
        - Мелкий! Ты знаешь, где она сейчас?
        Я прищурилась, пытаясь прочитать мысли этого мужчины, но наткнулась на довольно мощный щит.
        - Знаю.
        - Мне нужно ее увидеть!
        Я усмехнулась.
        - Обойдешься! Рина не хочет никого видеть.
        - Рин! Мне нужно, правда! Ну не как друг, ну как враг помоги мне, в конце-концов! - взмолился мужчина, а я задумалась.
        Сказать, что познакомлю и выспросить, что ему нужно? Блин! Придется самой узнавать, что ему нужно от меня.
        - Рина мне дорога. Вдруг ты захочешь над ней надругаться, так же, как над этой кухаркой?
        Кларус едва не зарычал.
        - Это не твое дело, мелкий!
        Я усмехнулась и едва не потерла ладошки.
        - Ах так! Тогда я не буду рисковать. Оставь свои романтические фантазии при себе!
        Наследник Иридари понял, что совершил ошибку.
        - Рин! Как мужчина мужчине! Мне нужно ее увидеть! Что хочешь, сделаю!
        - Прям все-все?
        - Слово Иридари!
        - Хочу, чтобы научил меня драться.
        Кларус облегченно выдохнул. Видимо, ожидал от меня чего пострашнее.
        - Сделаю из тебя мастера меча. Только познакомь с Ринариной.
        Я усмехнулась.
        - Сегодня.
        - Сегодня?
        - Да. Очень скоро. В полночь. В «Старом саду».
        - Как я узнаю ее?
        Я хмыкнула.
        - Мы с ней похожи. Так что не ошибешься.

* * *
        Спустя полчаса я уже спешила к гостинице «Корона», где спешно заказала номер, а так же доставку женского платья и туфель. Я собиралась узнать правду.
        Интересно, что ему нужно. Вдруг, это какая-то ловушка? Но брать с собой меч было опасно. Значит, оставалась надежда только на магию. Цветную магию, которой я старалась почти никогда не пользоваться, памятуя битву на Алом камне. Я была совсем ребенком… Я не хотела. Но мне не дали выбора.
        Перешагнув порог номера с платьем в руках, я спешно начала перевоплощаться в «принцессу».
        С наслаждением скинув мужские тяжелые ботинки, распустив длинные темные волосы и, избавившись от магии, я первым делом полезла в душистую ванную. О, какое это счастье лежать в ароматной пенке, вместо дурацкого казарменного душа! Какое счастье натирать свое дело приятными цветочными и медовыми маслами, не боясь, что кто-нибудь унюхает во мне женщину.
        Накупавшись вдоволь и, замотавшись в душистое полотенце, я выплыла в комнату. Присев у высокого зеркала, магией высушила и завила себе волосы, подкрасила зеленые глаза, коснулась нежным блеском губ. Облачившись в платье, осталась совсем довольна. Пойдет для сельской местности.
        Покрутившись у зеркала и оценив еще раз свой образ в золоченом платье и туфельках, добавила к образу маленькую сумочку, и отправилась на встречу.
        Кларуса я увидела в саду сразу. Он стоял в том месте, где мы условились ранее. Я немного понаблюдала за ним, опасаясь подходить сразу, чтобы не выдать своего знакомства с ним. Он сам подошел спустя несколько минут.
        - Принцесса Ринарина… - его неожиданно вкрадчивый голос застал меня врасплох. Я как-то уже привыкла к его «Эй, мелкий!».
        Я присела в реверансе, немного склонив голову, как положено по этикету.
        - Добрый вечер… милорд.
        Кларус всматривался в мое лицо, словно стараясь запомнить каждую черту. Это меня очень смущало, но я старалась не подавать виду.
        - Я должен был сразу представиться, простите мою оплошность! - деликатно извинился он. - Кларус Иридари, наследник Империи Иридари.
        - Зачем Вы искали встречи со мной?
        Кларус замялся, а ко мне в душу закрались нехорошие подозрения.
        - Позвольте для начала проявить качества джентльмена и пригласить Вас в одно уютное заведение, чтобы угостить ужином…
        Я против ничего не имела. Разговаривать лучше в тепле и уюте, чем на улице, продуваемой всеми ветрами.
        - Только инкогнито, Ваше Высочество. Я опасаюсь преследования. - согласилась я.
        Кларус кивнул, целуя мне руку и беря под локоток.
        - Как пожелает Ваше Высочество.
        Почти в безмолвии мы дошли до небольшого и малолюдного ресторанчика. В таком месте меня бы вряд ли кто смог узнать. Сев за столик, мы заказали поесть, а Кларус велел принести бутылочку «Морозного». Это особый и очень дорогой в наших местах сорт красного вина.
        Пригубив напиток, я расслабилась, но бдительность не потеряла.
        - Я вновь повторю свой вопрос, Ваше Высочество… - сказала я, гладя мерзавцу Кларусу прямо в глаза. - Зачем Вы искали встречи со мной?
        - Мечтал увидеть… Влюбился, едва увидел на портрете. Я много слышал про Ваш чудесный характер, к тому же…
        Это был прекрасный спектакль! Назвать мой характер чудесным мог лишь тот, кто никогда не встречался со мной лично. По поводу внешности… Портретов моих было немного, отец не рассылал их направо и налево, не желая меня слишком рано выдавать замуж. Мой отец любил меня и уважал мой выбор.
        - Ваше Высочество… - в моем голосе послышались грозовые нотки. - Если Вы пришли сюда, чтобы беззастенчиво врать мне в лицо, то, пожалуй, я сочту эту встречу оконченной прямо сейчас! - сообщила я и сделала вид, что уже собираюсь уходить.
        Кларус весьма неучтиво придержал меня за руку.
        - Рина, Арина… Как Вас называют дома? Послушайте… я действительно солгал, сегодня я увидел Вас впервые.
        - Зачем Вы искали встречи?
        - Я имею намерение жениться на Вас. Мой отец уже просил Вашей руки у короля Аустерлинга, но тот ответил отказом.
        Я облегченно выдохнула. Даже в условиях моего побега папа не предал меня.
        - Вы знаете. Иридари не отказывают. Мы сильный политический противник. С нашей Империей лучше находиться в дружеских отношениях и…
        - Чем же я Вас так заинтересовала? Думаю, что о личной привязанности не может быть и речи.
        Кларус вздохнул.
        - Стало известно о Вашей магии. Цветной магии. Иридари хотелось бы иметь Вас и Ваше государство в союзниках, а не врагах.
        Я вся похолодела. Стало известно о цветной магии! Папа, наверное, в сердцах проговорился! Это полная катастрофа! Нужно немедленно возвращаться домой, пока за мной не началась охота.
        - Спасибо за честность. Мой ответ - нет. Вы ведь за ним прибыли?
        На лице у мужчины заходили желваки.
        - Чем же я Вам не угодил? Не красив? Не богат? Не знатен и умен?
        Я усмехнулась.
        - Вы не любимы мной, Ваше Высочество. Даже если бы Вам принадлежал весь мир, я бы не вышла за Вас! - фыркнула я и, поднявшись со своего места, направилась к выходу. Иридари кинулся за мной. Он был зол. Обиженное самолюбие ударило в голову.
        - Вот как? Быть может, у Вас уже есть кто-нибудь на примете?
        - Может быть, - я шла быстрым шагом по направлению к гостинице, но Кларус не отставал.
        - Кто же он? Какой-нибудь лорд? Тоже наследник какого-нибудь престола?
        - Не Ваше дело, милорд. И разрешите мне, наконец, остаться наедине с собой.
        Но Кларус сдаваться не хотел.
        - Не разрешаю! - он довольно резко развернул меня к себе, преграждая дорогу. - Кто он? Кто-нибудь из знакомых?
        Я старалась не смотреть на него, испугавшись горящего взгляда.
        - Аааа… Я, кажется, понял! Неужели Ваш возлюбленный этот тот, кто устроил мне с Вами встречу? Этот малыш Рин?!
        Я вспылила.
        - А если и так? Вам довольно этого? Теперь пустите, иначе мне придется закричать! - сказала я и, вырвавшись, поспешила вперед. Затем, все же обернулась. Кларус стоял, скрестив руки на груди, и смотрел мне вслед.
        - Прощайте, Кларус! - сказала я, решив проявить напоследок вежливость.
        - До свидания, Ринарина! Я буду с нетерпением ждать нашей следующей встречи.
        - Ее не будет! - отрезала я.
        Приперевшись в комнату СКИС под утро, принесла парням по бутылочке имбирного эля из города и, ничего не говоря, завалилась спать. День был сложный.
        Но и другой, как оказалось, не легче. С самого утра меня уже подкарауливал Кларус. Вальк попытался ему что-то сказать, но быстро сдался под напористым взглядом.
        - Нам нужно поговорить! - Кларус буквально силой утянул меня в сторону.
        - Что еще?
        - Послушай, мелкий. Я знаю, что у тебя роман с принцессой Ринариной. Так вот. Хочу сказать, что она - МОЯ. И только попробуй перейти мне дорогу!
        Я едва не рассмеялась ему в лицо, но сдержалась.
        - А то что?
        - Мне придется вновь с тобой сразиться. Уже по-серьезному, а не в учебной комнате под присмотром профессора. И передай Ринарине, что я хочу ее видеть сегодня. Там же, где и вчера.
        Во мне тихо закипала ярость. Это же надо быть таким…
        Не помня себя от злости и ненависти, я сняла с руки перчатку и бросила ее в лицо Кларусу.
        - Хочешь сражаться - изволь. Вот только Рина сегодня никуда не придет. И твоей она тоже никогда не будет!
        Наследник Иридари в бешенстве поднял перчатку. Сжал ее в руке.
        - Значит, сегодня мы встретимся только с тобой! - выплюнул он и, развернувшись на пятках, быстрым шагом ушел.
        А я только что начала осознавать в какой кошмар сама себя затащила. Особенно сейчас, когда мне необходимо вернуться домой.
        Друзья, узнав о том, что мне ночью предстоит снова биться с Кларусом, схватились за головы.
        - Ты спятил, Рин! - выдал в итоге Вальк, а Шурс лишь покачал головой.
        - Вся надежда на клинок и твое умение сражаться!
        - И то, что Кларус меня не убьет, а только покалечит! - добавила я, а Пипс засмеялся.
        - Рин, послушай. Все дело в твоем отношении. - сказал вдруг Шурс. - Не делай раньше времени из себя проигравшего.

* * *
        Кларус Иридари нервно ходил по комнате. Этот Рин смел встречаться с ЕГО принцессой! То, что принцесса Ринарина именно его, он теперь даже не сомневался. Девушка была баснословно красива. Надменна, своевольна, дерзка… и обладала при этом прекрасными манерами. Настоящая королева Иридари!
        Кларус усмехнулся, вспомнив, как девушка говорила о любви. Какая наивность! Это же надо было такое выдумать! Все династические браки совершались во все времена только по расчету.
        Этот Рин… В голову Кларуса вновь полез образ этого мелкого мальчишки. Он был ему, по сердцу сказать, даже симпатичен. С какой отвагой он тогда ему проиграл! Если бы не принцесса Ринарина, то, возможно, Кларус даже бы предложил бы Рину свою дружбу, но не при таких обстоятельствах.
        Необходимо было еще раз увидеть принцессу. И показать этому Рину, что с ним шутки плохи.
        На бой я собиралась с особой тщательностью. Свой меч начистила до блеска, хотя он в этом и не нуждался. Одела удобный костюм, завязала в тугой хвост волосы, проверила как держится магия внешности, маскирующая меня под мальчишку.
        В комнату зашел Шурс.
        - Рин.
        Я вопросительно подняла на него взгляд.
        - Хочу пожелать тебе удачи и дать совет.
        Я, помятуя, что советы у парня всегда стоящие, кивнула.
        - Не спались, принцесса Ринарина.
        Я едва не вскрикнула от ужаса. Откуда? Откуда он узнал про меня!?
        - Удивлена, что я знаю… Не беспокойся, я никому не говорил. Даже ребятам.
        - Но как ты узнал?
        - Я же ботаник, Рина. Я знаю все обо всем, и у меня отлично получается логически мыслить. В учебниках по истории пару раз попадались твои портреты. Ты - третья дочь короля. Ну, а газетные хроники, порой пестрящие твоими подвигами, дают представление о твоем характере. Потом, слух о Геральде, что он учится здесь… Все это навело меня на мысль, что принцесса Ринарина где-то рядом. Ты ведь очень похожа на саму себя даже в образе парня. Я присмотрелся, и увидел на тебе легкий магический след. Ну а бинты и перстень, что ты подарила Пипсу, подтвердили мою уверенность.
        - Потрясающе! - выдохнула я.
        - Не забудь мой совет. Если сильно поранишься, тебе придется себя выдать. Так что лучше проиграй.
        Я покачала головой.
        - Ты не понимаешь, этот идиот решил на мне жениться! А про Рина думает, что я с ним встречаюсь.
        - Это из-за того, что ты цветной маг?
        - Ты и это знаешь?
        - Сейчас это главная новость в газетах. Твой отец проговорился в сердцах.
        Я закусила губу.
        - Мне нужно домой!
        Шурс пожал плечами.
        - Так езжай. Скажем, что Рин заболел или умер.
        Я усмехнулась.
        - Пусть я и девчонка, но понятие о чести имею. Вот одолею Кларуса, и тогда…
        Шурс снова покачал головой.
        - Рина. Не выдай себя. Это первое, что ты должна помнить.

* * *
        К полуночи я уже была на злополучном месте встречи. Кларус был уже здесь и, увидев меня, сделал шаг навстречу.
        - Не струсил, мелкий? Я думал, что ты уже плачешь от страха в подушку, и зовешь мамочку.
        Я усмехнулась.
        - Ой-ой-ой! А твой папочка знает, что тебя сегодня убьют? Надеюсь, ты успел послать прощальную телеграмму?
        Кларус зарычал и выхватил меч из ножен.
        Я достала свой.
        - Защищайся, Рин! Видят боги, я не хотел этого делать!
        Однако, в тот миг, когда я выставила свой меч, уже готовая схлестнуться с Кларусом, рядом с нами возник высокий светловолосый эльф. Положив руку на мое плечо, он с усмешкой посмотрел на моего противника.
        - Мое почтение, Ваше Высочество! - эльф иронично изогнул бровь.
        Кларус едва не зашипел.
        - Какого лешего ты вмешиваешься в чужие разборки!?
        - Почему же чужие? Ты ведь собираешься чинить самосуд, касаемо моей невесты, ведь так? Хочешь, чтобы назрел политический конфликт?
        - Твоей невесты?! - потрясенно выдохнул Кларус.
        Эльф мягко засмеялся.
        - Думал, что у Ринарины роман с ее адъютантом? - эльф незаметно мне подмигнул.
        А я все пыталась осмыслить происходящее. Кто он? Кто этот эльф, что пришел мне на помощь?
        Поддавшись минутному порыву, я перешла на магическое зрение и обомлела. Геральд! Мой брат, любимый Гер, здесь, рядом со мной! Но зачем он ввязался во все это?
        Увидев недоверие Кларуса, я решила подыграть брату.
        - Ринарина просила передать, что сегодня будет ждать Вас, милорд! - под одобрительный смешок я поклонилась Геру, едва сдерживая свою радость встречи с ним.
        - Вот как? Я по ней соскучился! Дорогой наш Кларус, Вы ведь позволите украсть Вашего оппонента? Тем более, что претензий у Вас к нему, как я понимаю, больше нет.
        Кларус подозрительно сощурил взгляд. На мгновение я даже подумала, что он не поверил в наш с братом спектакль.
        - Могу я узнать Ваше имя? - обратился он к Геральду.
        Но мой брат покачал головой.
        - Я здесь немного неофициально. Не люблю огласку.
        4
        Оставшись с братом наедине, я едва не кинулась ему на шею.
        - Геральд, Гер! - я с нежностью смотрела на мужчину, отмечая, что личину он выбрал для себя стоящую. Обычно темноволосый и кареглазый, в образе блондинчика-эльфа его было не узнать!
        - Рина! Какого черта ты приперлась сюда за мной!? Ты хоть понимаешь, какой опасности подвергаешь свою жизнь, да и сейчас судьбу нашего Королевства? Еще этот Иридари, к тому же! Прицепился на нашу голову… - едва не выдыхая пламя, подобно дракону, ругал меня заново обретенный брат.
        - Я знаю, Гер! Я завтра же уеду к отцу… - я виновато опустила голову. Теперь мне было стыдно за свое самовольство.
        Но Геральд покачал головой.
        - Не нужно. С отцом я связался, едва только тебя нашел.
        - Ты?! Нашел меня?! - удивилась я, - И написал отцу?
        - Разумеется. - отозвался брат. - Я даже и не думал переставать с ним общаться. Мое исчезновение - это политическая игра, Рина.
        Мне стало обидно. На глаза навернулись слезы. Знал бы он, как я ждала его эти два года! А здесь - игра… И, выходит, что и отец и брат все знали, а меня специально держали в неведении?
        - Но я… - тихо прошептала я. - Почему мне никто ничего не сказал?
        Брат покачал головой.
        - Мне запретил отец. Зреет заговор, а нам пока сложно было вычислить всех. Изменники королевства день и ночь следили за мной. И они знали, в каких теплых отношениях мы с тобой состоим, отслеживая всю переписку, поступающую во дворец.
        Я шмыгнула носом и все же обняла брата. Он ласково погладил меня по голове, чмокнув в макушку.
        - Послушай, малышка. Твой побег сейчас единственное прикрытие. Все знают, что ты цветной маг. Будь ты не в бегах, отца бы уже давно убедили выдать тебя замуж. Здесь же у тебя есть защита. И здесь я. Так что оставайся в Академии, пока все не образуется. Учись, ты ведь всегда имела склонность к ратным искусствам? Кстати, кто тебе выковал подобный клинок? - брат с интересом осмотрел мой меч.
        - Друзья. У нас есть один талантливый артефактор. - сказала я.
        - Я напишу отцу, чтобы прислал для него официальный запрос на место дворцового артефактора. Нам такие люди нужны. - подмигнул мне Гер.
        Я улыбнулась, представляя, как обрадуется Пипс. Здесь, в Академии, ему не очень-то хорошо жилось.
        - А что будем делать с Кларусом?
        - Как это что? Он явно так просто не сдастся. Думаю, даже решит за мной проследить… Так что, оденешься сегодня барышней, вечером погуляем с тобой за ручку, он поймет, что шансов нет и отстанет!

* * *
        Кларус разъяренным тигром метался по комнате. Опоздал! Он, Кларус Иридари! Тот, кто никогда не проигрывает! И чего только эта принцесска нашла в эльфе? Слащавый красавчик!
        Но, несмотря на подобные мысли, он не собирался сдаваться. Вечером он решил проследить за соперником. Тот, разумеется, направился к выходу из Академии. Кларус едва не зашипел, когда увидел, как эта девчонка кинулась на шею эльфу. Поворковав у ворот, голубки двинулись на прогулку. Кларус следовал за ними незримой тенью, ощущая для себя отчего-то новые чувства обиды и злости. Что это было? Ревность? Кларус не мог понять. Всю дорогу, он уговаривал себя, что это лишь его самолюбие взыграло в нем, но отчего-то эти чувства не оставляли его до самого отеля «Корона», где испарилась принцесса. Эльф поцеловал ее в щеку и ушел в неизвестную сторону. А Кларус еще долго смотрел на зажженные окна здания, размышляя о том, что сейчас делает там принцесса… Легла ли уже спать? Или, быть может, читает на ночь интересную книгу?
        Следующим днем мы с друзьями зачитывали пришедший на Пипса запрос из Королевской канцелярии магии на должность главного артефактора. У Пипса даже глаза на лоб полезли от удивления.
        - Нет! Это определенно какая-то шутка! Кто-то решил посмеяться надо мной… - все не верил он, вновь и вновь перечитывая письмо.
        Но умный Шурс, явно зная, чьих это рук дело, покачал головой.
        - Здесь есть оттиск от королевской печати. Неподдельный. Думаю, что кто-то, кто близок к королю, прознал про твой клинок. Вот и доложил королю. Слухи быстро разносятся, сам знаешь. Так что, поздравляю!
        Однако Пипс не спешил радоваться.
        - Но я… - замялся он, - не знаю, стоит ли ехать. Ведь здесь вы - мои друзья. Я не думал, что кто-то вообще будет дружить со мной… Разве я могу оставить вас?
        Но Вальк протестующе замахал руками.
        - После выпуска нам все равно пришлось бы расстаться. А это твой шанс утереть всем обидчикам нос! - подмигнул Вальк, а я его поддержала. - К тому же, мы можем приезжать к тебе в гости на каникулы!
        Пока Пипс раздумывал над приглашением, я вышла в коридор, чтобы набрать в чайник кипятка из стоящего там кулера, который магией подогревал воду. Однако, не успела я сделать и нескольких шагов, как была схвачена за руку Кларусом.
        Я поспешила освободить конечность и с подозрением уставилась на мужчину.
        - Рин, послушай… - начал он. - Я хотел бы извиниться. Был дураком.
        - Ладно, все нормально. - немного удивленная заявлением врага отозвалась я.
        - Помнишь, ты просил меня о занятиях? Сегодня в перерыве приходи.
        Я машинально кивнула. Кстати, с каких это пор я перестала быть для Кларуса «мелким» и «слабаком»?
        В перерыве я пришла в пустой тренировочный зал. Достала свой клинок, махнула им пару раз, подбросила вверх, глядя как он меняет форму, поймала.
        - Браво! - похлопал в ладоши вошедший наследник Иридари. - Клинок делал настоящий гений!
        - Да…
        - Ну что, начнем? - Кларус вытащил меч из ножен и принял боевую стойку.
        Я невольно залюбовалась его грацией. Словно было в нем что-то дикое, кошачье…
        Я сделала пробный выпад, который Кларус с легкостью отразил.
        - Не так рьяно, малыш Рин! А то ты провоцируешь меня на решительные действия! - сказал мужчина, делая хитрую подсечку. Мой меч, встретившись с его, зазвенел и закрутился вокруг него змеей.
        - Малыш, фу! - закричала я на меч, словно он был ручным, а Кларус заржал.
        Я с силой дернула за рукоятку, надеясь отцепить металл или хотя бы заставить его изменить форму, но не рассчитала сил и плюхнулась пятой точкой на пол.
        Кларус хмыкнул и навис надо мной нерушимой скалой, прожигая зеленым ведьмаческим взглядом. Затем подал руку, помогая мне встать.
        - Дурацкое имя для меча! - заметил он, а я пожала плечами.
        - Он спас меня. Потом… Каков хозяин, таков и меч.
        Наследник Иридари усмехнулся.
        - Думаю, на сегодня хватит. Да, может, пропустим сегодня вечером по чарочке душистого эля? Я угощаю! - предложил он, а я отчего-то смутилась. Если честно, я даже вообразить себе не могла, что куда-то пойду с Кларусом. Я уже хотела ответить «Нет», как Иридари начал надо мной подшучивать.
        - Что, для малыша Рина это слишком большая честь, поужинать с наследником Иридари?
        Я вспыхнула словно спичка.
        - Вовсе нет! Где встретимся?
        Кларус довольно улыбнулся.
        За обедом к нашей компании подсел Гер, представившись Ариэлем. Друзья радостно приняли его, хотя и удивились его внезапному интересу к нам.
        - Рин, ты пойдешь сегодня на оружейную ярмарку вечером? - спросил Вальк, уплетая пушистые пончики в сахарной пудре, подаваемые на десерт. - Обещают, что будет весело. Приедут борцы из Дальноморья.
        Я покачала головой.
        - Увы! У меня есть дело сегодня. - отказалась я, хотя на ярмарку попасть, конечно, очень хотелось.
        - Дело? - эльф приподнял бровь, а я сделала как можно более невинный вид. Брата провести было сложно.
        - Нужно кое в чем поупражняться в одиночестве.
        Брат нахмурился, но отвечать ничего не стал, делая вид, что увлечен обедом.
        Внезапно, я почувствовала чей-то взгляд на своей спине. Обернулась и встретилась с прищуренными зеленым глазами Кларуса. Видимо, он заметил Гера в нашей компании и теперь злился.
        Брат тоже удивил. Заметив, что я отвлеклась на Кларуса, он довольно резво поднялся со своего места и вытащил притороченный к поясу меч.
        - Если хочешь урок по ратному искусству, то… защищайся! - крикнул он мне с лукавой улыбкой, а в глазах его зажегся игривый огонек.
        Я с хохотом вскочила с места и достала клинок. В столовой стихли голоса - все, затаив дыхание, смотрели на нас.
        Зазвенела сталь. Фехтуя, мы словно сливались в танце, зная повадки друг друга, и умело уходя из под особенно сложных моментов. Брат был одним из тех, кто учил меня драться на мечах, поэтому я могла с легкостью назвать его сильные и слабые стороны.
        Фехтуя, выделывая железом причудливые фигуры и па, задыхаясь в собственном радостном смехе, мы не замечали ничего вокруг. В том числе и удивленных взглядов моих друзей и праздных зевак. А так же того, с каким напряжением и жадностью за нами наблюдал Кларус.

* * *
        Наследник Иридари и вправду уже довольно долго наблюдал за Рином. И если вначале, когда просто поглядывал на него исподтишка, списывал все на простое любопытство, то когда за столик к мелкому и его друзьям подсел уже знакомый ему эльф, напрягся.
        «Интересно, что ему надо рядом с моим малышом Рином?» - думал Кларус, напряженно смотря за каждым его движением. Друзья о чем-то разговаривали, и наследник Иридари уже почти успокоился и даже хотел отвернуться, как вдруг малыш Рин, задиристо улыбаясь и хохоча, вскочил со своего места и выхватил меч из ножен. Эльф ответил ему мягким смехом, и мужчины сплелись в железном танце. Кларус невольно залюбовался юрким и гибким Рином. Как парень может быть так хорошо сложен? Тонкая шея, изящные запястья… Такая лукавая и интригующая задорная улыбка… Внезапно Кларус испугался собственных мыслей. Ему что, нравится парень?! Закашлявшись, он едва не пропустил момент, когда клинок эльфа со звоном отлетел в сторону. Малыш Рин одолел его! Эльф с какой-то неуместной нежностью потрепал мальчишку по волосам, а тот вновь со звоном рассмеялся.
        - Я верно схожу с ума! - тихо зарычал Кларус и, поднявшись со своего места, быстрым шагом покинул столовую.
        О том, что Кларус пригласил меня посидеть в трактире, я никому не говорила. В конце концов, нужно налаживать с ним мирные отношения, да и как учитель фехтования он весьма хорош. Быть может, сражается он даже лучше, чем брат!
        С Кларусом мы встретились вечером после занятий у входа в Академию. Я заметила, что мужчина был чем-то встревожен, если не сказать даже, что зол.
        - Что, малыш Рин, дядя эльф тебе поддался? - внезапно снова начал язвить Кларус, а я едва не обиделась. Может, не стоило с ним сегодня никуда идти?
        Я хотела было ответить что-нибудь такое же колкое, но Кларус неожиданно приобнял меня за плечи, словно старого друга, и повел в сторону города, даже не дав ничего ответить.
        - Не бери в голову мои едкие нападки! - неожиданно выпалил он, все так же увлекая меня за собой. - Я сегодня немного не в духе! - оправдывался он, а я могла думать лишь о том, что его рука, по сути, рука чужого мужчины, до сих пор покоилась у меня на плечах.
        - Ээээ, Кларус, как ты смотришь на то, чтобы зайти сюда? - я подгадала момент и легко отстранилась от мужчины.
        - Сюда? - его брови удивленно взлетели вверх. - Но здесь же эль не крепкий, да и официантки старые!
        Кларус с изумлением смотрел на кафешку со звонким названием «Баба Яга».
        - Там хороший антураж. Потом, они варят там бамбуковое пиво… - отозвалась я, радуясь, что ранее, во время вылазок из дворца, изучила практически все подобные заведения в городе.
        - Ооо… Ну тогда это меняет дело! - сообщил Кларус и, вновь водрузив руку на мои плечи, потащил меня в сторону кафе.
        В «Бабе Яге» было и взаправду довольно атмосферно. Официанты, разряженные во всякую нежить… живая этническая музыка.
        - Две чарки бамбукового! - попросил Кларус у подоспевшей официантки, которая сверкнула ему улыбкой с зачерненным зубом.
        Я усмехнулась. Обожаю это место!
        - Слушай, а ты довольно неплохо дерешься! Хуже меня, конечно, ведь я первый клинок Иридари… Но вполне даже сносно! - внезапно похвалил меня Кларус.
        - Меня учил отец.
        - Кстати, Рин! - вновь заговорил мужчина. - А из какой ты семьи? Кто твой отец?
        Я напряглась, терпеть не могла подобных вопросов, потому что терпеть не могла врать.
        - Купец. А вообще, я не люблю об этом говорить. - улыбнулась я, делая глоток пива.
        Я ненавидела этот напиток, даже немного сморщилась от горечи, что не укрылось от цепкого взгляда моего собеседника.
        - Малыш Рин не умеет пить? - удивился он, а я пожала плечами.
        - Просто не очень вкусно. Хоть и бамбуковое.
        Кларус пожал плечами.
        - По мне, так даже очень! И про официанток я ошибался. Вон та, с зубом, очень даже ничего… У нее такая большая…
        Я почувствовала, как наливаюсь краской. Вот уж не думала, что придется разговаривать на подобные темы! С моими друзьями по комнате было как-то проще. Ну а брат всегда щадил мои девичьи уши.
        - Давай закажем чего-нибудь поесть? - предложила я, стараясь сменить тему.
        Кларус охотно согласился и мы углубились в меню.
        - Что будешь? Смотрю, здесь есть сочное мясо на углях. Или же вот - селедочка с луком! То, что нужно для здорового мужика!
        Я же себя здоровым мужиком не ощущала… Ну вообще. Лук! После него вонять будет на всю комнату, зубы не отчистишь даже магией. Ну а мясо… Жирное и калорийное. После него ни в одно платье не влезешь.
        - Я, пожалуй, салатик возьму… Вот тот, из овощей.
        На губах у Кларуса забродила странная улыбка. Заказав выбранные блюда из меню, он всматривался в меня ехидным взглядом, я же все больше смущалась, не зная куда деть глаза. Прокололась! Точно где-то прокололась! Сейчас он встанет и скажет, что узнал меня! Я паниковала так, словно сейчас настанет апокалипсис или еда на тарелках превратится в жаб.
        Но Кларус ничего не говорил, лишь продолжал наблюдать за мной. Я не выдержала.
        - Что?
        - Ммм?
        - Зачем ты смотришь на меня так? - спросила я, а наследник Иридари засмеялся.
        - Думаю, я понял, в чем твоя беда! Отчего ты такой маленький, Рин! Ты просто очень мало ешь! У настоящего мужчины должен быть достойный аппетит, чтобы организму было откуда брать энергию и наращивать мышечную массу. Решено! Возьмусь за твое воспитание.
        Я даже опешила.
        - За мое воспитание?
        Кларус кивнул.
        - Буду откармливать тебя, чтобы ты хоть немного подрос и возмужал. А то как на тебя будут девушки смотреть?
        Как на меня будут девушки смотреть, меня, если честно, заботило мало, но пришлось что-то пробормотать в ответ, чтобы себя не выдать.
        - С этого дня, малыш Рин, будем ходить сюда каждый вечер! И будем брать только то, что я скажу! Иначе, так и останешься мелким до конца своих дней! - заключил Кларус, а я едва не застонала от ужаса… Это что же, мне придется по его прихоти есть селедочку и эти гигантские шматки мяса?!
        5
        Кларус сидел в трактире и смотрел на маленького и худощавого Рина, ковырявшегося лениво вилкой в салате. Рассматривал зачем-то его лицо, нос, тонкие губы и слегка вздернутый подбородок. Спускался ниже, к шее, где пульсировала тонкая голубая жилка, невольно подмечал изящность ключиц… Сейчас, хлебнув спиртного, пусть даже и легкого напитка, Кларус мог с уверенностью сказать - да, Рин его волнует. Вызывает в нем интерес и что-то еще… Что-то, что заставляет его сердце биться сильнее. И мужчина ничего не мог с этим поделать. И сейчас, расслабившись, он не хотел запрещать себе что-либо. Оттого его мысли уходили куда-то, куда бы в трезвом состоянии их Кларус просто не пустил.
        - Какой у вас самый крепкий напиток? - спросил мужчина у официантки под ошарашенным взглядом Рина.
        - Клюквенная наливка, милорд. - отозвалась девушка, ряженная под ведьмочку.
        - Неси! Да побольше! - велел Кларус, грея в голове одну занятную идею.
        Отчего-то он хотел малыша Рина напоить. Посмотреть, что он расскажет о себе, о чем раскроет душу. Да и к тому же все друзья становятся более близкими, если вместе выпьют. На трезвую голову к откровенным разговорам никто не расположен.
        - Кларус… - раздался робкий голос мальчишки. - Я не хочу эту клюквенную наливку.
        Кларус сурово сдвинул брови. Малыш Рин, оказывается, умеет себя держать в руках в плане выпивки. Достойное качество. Но сейчас мужчине на руку было обратное.
        - Какой мужчина откажется от бесплатной выпивки? Тем более, что здесь она хороша! Если не выпьешь со мной, начну считать тебя девчонкой!
        Официантка как раз принесла выбранный мной напиток, аккуратно поставив на стол две маленькие стопки и графинчик. Кларус разлил наливку.
        - Я не девчонка! - заявил вдруг Рин.
        Мужчина решил, что это отличный способ заставить его выпить.
        - Девчонка! Вон какой маленький, да изящный… еще и нюни разводит перед крепким! И пить не умеет! - припечатал Кларус и не прогадал.
        Малыш Рин, вспыхнув как маков цвет, залпом опрокинул в себя содержимое стопки, закашлявшись в конце, и краснея еще сильнее.
        Кларус улыбнулся и подлил еще.
        Я была пьяна. Да, именно так! Ужас как пьяна. И во всем виноват этот хитрец Кларус! Тысячи раз я пыталась отказаться, но он все подливал и подливал мне этот крепкий напиток. Единственной мыслью пульсировала в голове та, что лишь бы не расколоться. И вот, когда я почувствовала, что близка к состоянию рухнуть на стол, вытрепав Кларусу всю подноготную своих отношений с братом и с отцом, но так и не выдав себя, я почувствовала, что чьи-то сильные руки подхватили меня и, перекинув через плечо, словно я была мешком с картошкой, куда-то потащили.
        - Эй, ты! - послышался разъяренный окрик моего врага.
        Но тот, кто меня уносил из ловко расставленной Кларусом ловушки, даже и не думал останавливаться. Стараясь остановить произвол, я заколотила кулаками по сильной спине.
        - Рина, тьма тебя дери! Я не для того написал отцу, что с тобой все в порядке, чтобы сейчас стыдиться собственной сестры.
        Я узнала в незнакомце собственного брата и заметно успокоилась, обмякнув ветошью у него на плече. Однако, далеко уйти нам не дали.
        - Стоять! - раздался голос Кларуса, когда мы уже шли по улице то ли по направлению к Короне, то ли по направлению к Академии…
        Мой брат остановился и дольно неосторожно сгрузил меня не землю. Я широко распахнутыми глазами посмотрела на звездное небо. Красота! Звездочки, кометы, планеты и огромная луна, похожая на яичницу!
        - Крааааасиииивооооо… - протянула я, слыша как переругиваются рядом о чем-то мужчины. - Луууунаааа такаааая большаааяяяя… - тянула я. Послышался лязг железа, но он меня ничем особо не испугал. Сейчас для меня главное была красота природы, которой я любовалась без зазрения совести.
        - Клянусь, тебе не жить, если ты сделаешь хоть еще шаг! - услышала я рассерженный голос брата.
        Вновь зазвенела сталь.
        - Праааативныыые мужики. Лишь бы драться! - я возмущенно погрозила пальцем луне.
        Та ответила молчаливым согласием.
        Раздался крик.
        - Мммм… Это кошмар и он мне снится! - решила я не загружать собственную голову проблемами и, пожелав луне и звездочкам спокойной ночи, благополучно уснула, подложив под щеку прохладную ладонь.

* * *
        Кларус Иридари был вне себя от ярости. Этот наглый эльф, что уже не первый раз переходит ему дорогу, теперь соизволил вмешаться в их с малышом Рином дела! Когда парень был уже готов рассказать ему самые заветные тайны, которыми бы Кларус смог потом козырнуть, этот эльф появился словно из ниоткуда и, погрузив Рина на плечо, куда-то понес.
        Вдыхая прохладный воздух ночи, наследник Иридари выбежал на улицу. Увидев быстро удаляющегося соперника со своей ношей на плечах, Кларус быстро догнал его.
        - Стоять! - сказал он, обнажая звенящую сталь.
        Эльф развернулся и, поморщившись словно от зубной боли, сгрузил Рина на землю. Тот что-то залепетал, тыча пальцами в небо.
        - Клянусь, тебе не жить, если ты сделаешь еще хоть шаг! - оповестил Кларуса эльф.
        Наследник Иридари усмехнулся и, сделав тот самый шаг, резко взмахнул клинком. Опасный момент, который не удалось бы пережить никому из знакомых Кларуса Иридари. Но эльф довольно легко от него ушел.
        Теперь защищаться настала очередь Кларуса.
        - Уходи! Мы с Рином разберемся сами! - крикнул Иридари, но эльф отчего-то упирался, словно горный козел.
        - Не могу, прости. Рин еще мал…
        - Я собираюсь сделать его своим приближенным! - выдал свой козырь Кларус. Он подумывал об этом последние дни. Такому смышленому мальчишки место в свите самого Наследника даже и не снилось.
        Но эльф упорствовал, все снова и снова атакуя Кларуса.
        - Ему это не нужно, поверь!
        Выпад, блок, уход и подсечка. Мужчины танцевали опасный танец. Но верх все равно одерживал Кларус. В момент, когда эльф едва не выронил меч, он сдался, решив проиграть, соблюдая свои интересы.
        - Хорошо. Пойдем с нами. Я заказал номер в Короне. Там приведем Рина в порядок, если ты так уж не хочешь его бросать. - процедил эльф, а Кларус Иридари довольно усмехнулся, убирая меч.
        - По рукам!
        Кларус Иридари послушно шел за эльфом, несшим Рина на руках. Прошмыгнул в высокие ворота отеля Корона, затем и в заказанный эльфом номер. Остроухий бережно, словно великую ценность, опустил мальчишку на застеленную пушистым покрывалом кровать. Наследник Иридари испытал острый укол ревности. Особенно ему не понравился взгляд эльфа, брошенный вскользь на Рина, полный нежности и тепла.
        - Нужно дать ему поспать. - сообщил эльф, стягивая с малыша Рина тяжелые сапоги. Кларус удивленно отметил, что лодыжки у мальчика очень изящные, тонкие, а кожа на них такая нежная, что ее невольно хотелось коснуться рукой.
        - Да что за бред со мной творится… - прошептал Кларус, для верности даже тряхнув головой. Но это не помогало, взгляд вновь и вновь притягивался к Рину. И вот, он, клявшийся только что себе, что больше не будет ни о чем таком думать, с замиранием сердца рассматривает худые запястья, плечи, манящий изгиб шеи, полуприкрытые губы, словно раскрытые двумя половинками алых лепестков для поцелуя…
        Кларус зарычал. Извинившись перед изумленным эльфом, вылетел в ванную комнату, где склонился, опустив голову под ледяной душ. Прополоскавшись там минут десять, с трезвыми мыслями и убеждениями вышел в комнату… однако, никого там не обнаружил. Эльф и малыш Рин пропали, словно их здесь и не было.

* * *
        Пробуждение было так себе. Если не сказать, что кошмарно. Сердобольный Вальк принес целую бадью соленых огурчиков в рассоле. Хлебнув из банки и сморщившись от кислоты, со стоном поднялась, глядя на столпившихся вокруг меня друзей. Первым бросился в глаза Пипс, уже одетый в дорожный костюм.
        - Пипс, ты…
        - Да. Уезжаю. Я принял приглашение короля. Так что поприветствуй нового королевского артефактора! - довольно похвастался он, а я с радостью потянулась обнять друга, но, так и не осилив это действо, рухнула обратно на подушки.
        - Где ты успел так… так… - пытался подобрать слова Шурс, но я махнула рукой.
        - Кларус. Подставил меня, гаденыш… Ну ничего! Я поквитаюсь с ним еще. Вот только беда, что я ничего не помню… Как в Бабе-Яге сидели - помню, как пили - тоже помню, а вот потом - провал. Кажется, кто-то меня куда-то нес?
        - Я тебя нес, Рин. - я только сейчас заметила, что в комнате сидит еще один человек - мой брат. - Так как одно место в комнате освобождается, его буду занимать теперь я. Так что, я надеюсь, что у нас всех друг от друга не будет никаких тайн? - Гер сурово сдвинул брови. Эта недовольная гримаса так смешно смотрелась на точеном эльфийском лице, что я невольно засмеялась.
        Шурс усмехнулся.
        - Он еще и хохочет! Ох… Рин, надеюсь, ты больше не заставишь нас волноваться? Тебя не было полночи.
        Я стыдливо кивнула, а Шурс сунул мне в руки пузырек с какой-то светящейся жидкостью.
        - Держи. Это снимет все симптомы твоей… гхм… болезни.
        Я благодарно улыбнулась и залпом выпила содержимое.
        Однако, опомниться мне не дали. Дверь в нашу и так не большую комнатку распахнулась, явив на пороге довольно свеженького Кларуса - не чета мне.
        - Ошибаешься, эльф! - буквально выплюнул он.
        - Что? - мой брат изумленно заломил бровь.
        - В этой комнате буду жить я! Ректор очень внимательно отнесся к прошению со стороны наследника Иридари. Так что можешь занимать свое прежнее место. - Кларус демонстративно завалился на бывшую кровать Пипса в сапогах, весело мне подмигнув.
        Я в шоке смотрела на происходящее и прямо попой чувствовала, что грядет буря. Зная брата, я вскочила со своего места в надежде хоть что-то еще сделать, и правильно сделала, потому что он уже потянулся за клинком.
        - Гер! - шепнула ему на ухо. - Нужно поговорить! Не при свидетелях!
        Брат, плотно сжав зубы, вышел в коридор, не забыв со всей силы хлопнуть дверью.
        Я спешно выбежала за ним.
        - Гер, мы не можем сейчас с ним тягаться. Для ректора - Иридари большая шишка, чем какой-то обычный студент! Если ты пойдешь к нему и все про себя расскажешь, нам будет грозить беда! - шептала я ему.
        Брат и сам понимал, что ничего не может сделать, и от того злился еще сильнее, едва не рыча.
        - Ты хоть понимаешь, насколько он опасный противник, Рина?!
        Я кивнула.
        - Я понимаю. Но мне… Мне кажется, что он не расположен ко мне враждебно. Скорее, пытается установить дружбу. Может, не стоит все драматизировать?
        - Не стоит драматизировать!? Какую дружбу он тебе собирается предложить? Алкоголь и девочек? Я вчера нашел тебя едва живую в этом трактире! - едва не сорвался на крик брат, а я стыдливо потупила взгляд.
        - Прости. Правда, прости. Это больше не повторится.
        - Если повторится - все расскажу отцу и выпорю как сидорову козу! - пригрозил мне брат. Я вздохнула.
        - Ну что я еще могу тебе сказать? Я не специально…
        Брат махнул рукой.
        - А впрочем, поступай как знаешь. Все равно ничего уже не поделаешь…
        Геральд вздохнул и, попрощавшись, куда-то ушел. Я же вернулась в комнату.
        Кларус, заметив, что я вернулась одна, повеселел, но ничего говорить колкого про эльфа не стал. Пипс вскоре ушел, попрощавшись со всеми, а мы остались куковать вчетвером. Я, Вальк, Шурс и Кларус. И если Шурс с Вальком резались со смехом в карты, а я начищала меч, то Кларус валялся на кровати, закинув нога на ногу и о чем-то напряженно думал. Затем вдруг вскочил и, скрестив руки на груди, встал посреди комнаты будто памятник.
        - Значит так, карапузы! С этого дня я живу здесь. И я не собираюсь жить с аутсайдерами! Это всем, надеюсь, ясно? Поэтому с сегодняшнего дня я начну делать из вас настоящих мужиков! - торжественно сообщил он, а мы с ребятами шокировано переглянулись. Пока я думала, чего бы такого ответить, меня опередил Вальк, точно так же вскочив и встав напротив Кларуса.
        - Значит так! Мы с этого дня живем вместе! А это значит, что у тебя есть редчайший шанс вступить в СКИС! И раз ты кандидат на вступление, то, будь добр, подчиняйся нашим правилам!
        Я мысленно похлопала Вальку в ладоши.
        - Да! Все верно! - поддержала я друга, а Шурс, усмехнувшись, так же кивнул.
        - В чужой монастырь со своим уставом не ходят… - многозначительно добавил ботаник.
        6
        Это был кошмар! Несчастные Шурс и Вальк, которых Кларус битый час гонял по залу, в изнеможении разлеглись на паркетном полу. Я еще была жива, но уже была близка к поражению. И ладно бы, если бы мы дрались на мечах и оттачивали воинское искусство. Нет! Кларус решил нам устроить марафон по ОФП. Бег по залу, прыжки, подтягивания, пресс… И… самое ужасное… метание молота.
        В чем была не сильна, в том не сильна. Если Вальк еще и кинул его на пару метров, Шурс ограничился тем, что сразу отказался от подобной процедуры, я же с дуру решила все же попытаться.
        Ага. Попыталась. В итоге молот покоился на моей лодыжке, я же изо всех сил стискивала зубы, стараясь не заорать. Кларус с Шурсом кинулись ко мне.
        - Рин, я же просил тебя аккуратнее! Сказал, куда нужно было метать! - с укоризной в голосе произнес Кларус, осторожно забирая с моей ноги тяжеленный предмет. Я едва не зашипела, пошевелив пальцами.
        - Похоже на перелом… - задумчиво сообщил Шурс, не добавив мне оптимизма. Я с ненавистью воззрилась на Кларуса, а тот отчего-то потупил взгляд. Поверить не могу! Ему что, стыдно!?
        - Тебе нужно к лекарю, Рин! - сказал Вальк.
        Кларус ругнулся и, подойдя ко мне, подхватил меня на руки. Я едва сдержалась, чтобы не залепить ему оплеуху. Вовремя опомнилась, что сама-то вряд ли дойду до целительского крыла. Отчего-то застучало сердце. Все это дурацкое волнение! Еще и Кларус принюхивался зачем-то к моим волосам.
        Шурс с Вальком бежали следом за нами.
        - Я заплачу за лечение, Рин. - тихо сказал Кларус, я же вспыхнула от негодования.
        - У моей семьи есть достаточно средств, чтобы оплатить эти расходы! - сказала я, но мужчина даже и слушать ничего не захотел.
        - Я виноват.
        Быстрым шагом пройдя в медицинский кабинет, Кларус осторожно положил меня на кушетку, застеленную белой накрахмаленной простыней. В нос ударил запах противных медикаментов. С детства не любила целителей!
        - Что случилось у благородного господина? - подоспела старушка-лекарка, встревожено глядя на нас.
        - Проблема не у меня, а у этого мальчишки! Ему упал на ногу молот.
        Старушка усмехнулась.
        - Я Вас, наследник Иридари, и не спрашивала. Под благородным господином я имела ввиду того, кто лежи сейчас на кушетке. Уж поверьте моему опыту, я с легкостью могу отличить истинную кость.
        - Боюсь, в этот раз Вы ошиблись… - задумчиво пробормотал Кларус, я же выдохнула от облегчения, что Кларус ни о чем не догадался. Обернувшись на Шурса, поймала его ободряющий взгляд.
        Пока старушка-лекарка бинтовала мою ногу, прежде щедро политую костесращивающими настоями, Шурс, Вальк и Кларус маячили у моей постели, словно я уже была на смертном одре, ну или, по крайней мере, близка к нему. Первым не выдержал Вальк, сославшись на то, что ему необходимо подготовить к завтрашней лекции доклад. Мы дружно его отпустили. Шурс оставался немного дольше, но затем, бросив на меня виноватый взгляд и поправив съехавшие с носа очки, тоже куда-то смылся. Кларус же уходить, судя по всему, вообще не собирался.
        - Эммм… Кларус. Ты не собираешься уходить?
        Мужчина покачал головой.
        - Нет, Рин. Дождусь, пока тебя освободят, и отнесу в комнату.
        Я зарделась багряным румянцем, вспомнив как Кларус нес меня по коридору. Дурацкое чувство вновь вызвало странное сердцебиение. Наверное, во всем было виновато волнение.
        - Может, не стоит? Я и сам бы мог… - попыталась я пойти на попятную, но мужчина так грозно на меня посмотрел, что захотелось застрелиться от собственной немощности. Это еще Гер не узнал о случившемся! Я ребят просила не говорить ему…
        Тем временем, старушка закончила свои процедуры, отпустив меня на все четыре стороны и сказав, что чудо-настой вылечит мой перелом всего за ночь.
        Кларус бережно поднял меня на руки и, перенеся в комнату, положил на кровать. Сам же устроился на соседней койке. Если честно, меня это очень смущало, потому что он вытребовал у ребят поменяться с Вальком местами даже, под предлогом, что ему дует от окна.
        - Поспи, Рин. - посоветовал он, а я, пользуясь тем, что Вальк с Шурсом где-то прохлаждались и стояла в комнате относительная тишина, прикрыла глаза.
        Сон навалился почти сразу, погружая меня во тьму и грезы.

* * *
        Кларус Иридари вначале старался не мешать малышу Рину спать, поэтому даже не смотрел в его сторону, повернувшись на другой бок и размышляя о том, что сейчас делает принцесса Ринарина. Гуляет, наверное, со своим красавчиком-эльфом… Или, быть может, пьет какое-нибудь вкусное и легкое вино, зачитываясь какой-нибудь книгой?
        Услышав, что Рин мирно засопел, Кларус не выдержал и повернулся. Малыш спал, напряженно сдвинув брови, словно и во сне собираясь с кем-то воевать. Повинуясь какому-то порыву, мужчина свесился с кровати и, наклонившись совсем низко, хотел коснуться щеки малыша Рина рукой, но его остановило что-то, что находилось у мальчика под кроватью. Какой-то кусок белой ткани… Стараясь не дышать, Кларус дотянулся до непонятного ему предмета и через некоторое время с удивлением вытащил что-то длинное и странное, укутанное в холщовый мешок. Развернув эту вещь, Кларус неожиданно опознал в ней широкий бинт. Зачем он Рину? Не в медицинских же целях, в конце концов, если есть медпункт? Какая-то догадка закралась к наследнику Иридари в голову. Еще неоформленная, неясная, но довольно интересная.
        С легкой усмешкой он встал с кровати и, шепнув на всякий случай заклинание крепкого сна, потянулся к рубашке Рина, плотно застегнутой на все пуговицы под самое горло. Воровато оглянувшись на дверь, Кларус быстрыми движениями расстегнул первые четыре. То, что он увидел, и потрясло его, и обрадовало, и ввело в замешательство. Там, под рубашкой, где Кларус ожидал увидеть стройное тело подростка, были бинты! Те самые, плотно обмотанные вокруг груди, призванные скрывать или жесточайшие раны или же…
        - Девчонка! - прошептал Кларус, осторожно застегивая пуговицы Рина. Затем, решившись, перенастроил зрение и, увидев магический след на внешности, с легкостью распустил его, как будто это был завязанный в узел бант. Распустил лишь для себя, на время… Каково же было его удивление, когда в спящем малыше Рине он узнал ту, о которой грезил последние несколько дней?!
        - Моя принцесса…
        Проснулась я уже под утро. Видимо, ребята не стали меня будить, желая моего скорейшего выздоровления. Сами они еще спали. Поднявшись, я на цыпочках прошла в душ, где с наслаждением смыла с себя все вчерашние приключения. Нога как будто бы зажила, видимо, лекарство лекарки действительно помогло.
        Насухо вытершись казенным полотенцем, я перебинтовала грудь и оделась в грубую мужскую одежду. Волосы собрала в высокий хвост, подправила магию на лице. Кажется, все в порядке.
        Я вышла из комнаты и встретилась взглядом с проснувшимся Кларусом. Он лежал на своей кровати довольный, словно кот, объевшийся сметаны. Интересно, с чего бы у него такое хорошее настроение?
        - Доброе утро, Ррррин. - он прорычал мое имя, как будто желая подразнить.
        - Доброе, Кларус. Спасибо, что вчера донес меня. Я очень благодарен.
        Кларус кивнул.
        - Можешь на меня рассчитывать. Сегодня днем еще позанимаемся все вместе. Так что не опаздывай!
        Я кивнула.
        - Хорошо.
        Шурс на кровати завозился, очевидно, наш с Кларусом разговор его разбудил. В отличие от Валька, которого бы даже пушечные залпы не вырвали из цепких лап сна.
        - Эй, Кларус… Давай ты сегодня Рина в покое оставишь? Сам понимаешь - травма!
        Но мужчина лишь презрительно усмехнулся.
        - Из моего Рина я слабака делать не дам! А вот вы, ребята, сегодня можете отдохнуть. К Рину из-за его травмы нужен особый подход… Нежный…
        Не знаю почему, но его слова меня смутили. Я отвернулась, не желая выдать вспыхнувших щек. Когда это я стала ЕГО Рином?! Будь я в облике девушки, залепила бы ему оплеуху за подобные слова! Но сейчас… Сейчас придется терпеть.
        - А я нежностей не люблю, Кларус. Лучше подумай о себе. Я ведь тоже могу применить к тебе особый подход. Нежный! - выделила я последнее слово, вызвав на лице у Кларуса кошачью лукавую улыбку. Не замечала раньше, чтобы он так улыбался мне. Открыто, тепло, интригующе…
        Я закашлялась, испугавшись собственных мыслей. Бред! Как бы этот мерзавец не улыбался, он все делает для того, лишь бы мне насолить!
        - По рукам, Ррррин! - снова улыбнулся мужчина, слегка прорычав первую букву.
        Да что со мной такое!? Я поспешила собрать вещи.
        - Жутко голоден! Просто ужас! Побегу в столовую! - сообщила я Шурсу с Кларусом и, подхватив меч, понеслась по коридорам Академии, лишь бы хоть на мгновение остаться без общества наглого Иридари.
        В столовой мне остаться одной не дали. Ребята, внезапно решившие тоже прийти на завтрак пораньше, окружили меня со всех сторон. И если раньше нас было за столиком аутсайдеров четверо, то сейчас нас было десять. Как так получилось? Да просто! Все Кларус, будь он проклят! Решил, что раз теперь живет в нашей комнате, то и обедать будет с нами. Естественно тут же за ним к нам переместилась стайка верных прихлебателей! Я не любила больших компаний, но делать было нечего. К тому же, брат сидел рядом со мной, подбадривая и разговаривая о всяких глупостях. С другой, кстати, вполне себе фривольно устроился Иридари.
        - Позвольте мне представить своих друзей. - обратился к нам Кларус. - Эти трое… - наследник Иридари указал на трех близнецов-мордоворотов, в подворотне таких увидишь - испугаешься. - Это мои телохранители - Марк, Лев и Руф. Ссориться с ними не советую, ребята они горячие, с тонкой и ранимой душой.
        Ага. Тоже мне девицы! Тонкая душа! Пфффф…
        - Этот красавчик - мой младший брат Армон Иридари. Поклонник женщин и страстный романтик.
        Я посмотрела на Армона и обомлела. Он действительно был красив! Даже очень. Такие изящные черты лица, тонкие губы, светлые волосы, спадающие до самой поясницы шелковым водопадом и глаза! Синие, словно топазы!
        - Рад познакомиться. - приветливо улыбнулся младший Иридари. - Особенно с Вами, Рин!
        - Со мной? - удивилась я неожиданному вниманию со стороны Армона.
        Мужчина кивнул.
        - Кларус очень много рассказывал о Вас. Восхищался Вашей внутренней силой. Очень сложно обладая такой миниатюрной комплекцией сохранять боевой дух.
        Я немного покраснела, но расслабилась. А вот Кларусу отчего-то слова брата не понравились. Он нахмурился, ничего не сказав, но было видно, что он рассержен.
        - А я могу представиться сам! - вдруг подал голос невысокий парнишка, вихрастый и кудрявый. - Меня Филом зовут! Я слуга господина Кларуса… - признался он.
        А я улыбнулась. Парнишка был открытым и теплым, словно весеннее солнышко.
        - Не слуга, а друг! - поправил его Кларус, потрепав по волосам. Чувствовалось, что мальчик мужчине дорог.
        Заканчивая завтрак, мы разговаривали на общие темы, пропуская политику. О погоде, о природе и о всякой ерунде. Но тут Кларус решил начать разговор о женщинах.
        - Вот мне, например, нравятся высокие и смелые блондинки! - сообщил он, прихлебывая столовский компот. Особенно, если еще и формы… - на губах его отразилась игривая улыбка.
        Я слегка поморщилась. Бабник, точно бабник!
        - Да ну… Они пустые все как пробки. Главное - душа! И чтобы готовить умела! - мечтательно зажмурился Фил.
        - Нам все равно какая баба! Главное, что своя! - проголосовали близнецы.
        Настала очередь наша. Вальк с Шурсом как-то заметно стушевались. Было видно, что у них и девушек-то никогда не было, не то, чтобы определенного опыта. Не из чего было составлять мнение. Мне стало их жалко.
        - А мне нравятся такие, чтобы в них была гордость! Я не люблю пустышек, ровно как и Фил. И мои друзья, кстати, тоже предпочитают умных и независимых женщин! - припечатала я. - Кстати, гулять с каждой встречной-поперечной я не стану! - я красноречиво посмотрела на Кларуса, а тот… Тот заржал!
        Позорно так, ужасно нелепо, вызывая у меня густой румянец на щеках.
        - Ох, Рин… Ты еще слишком мал, юн и… И неопытен, малыш. Думаю, что тебе нужно будет поучиться у кого-то из нас! Могу на днях поделиться знаниями в этом вопросе! - начал он поддразнивать меня, но тут вмешался Гер.
        Одним движением он поднялся со своего места и, схватив Кларуса за воротник рубашки, вытащил из-за стола.
        - Заткни свою грязную пасть, ничтожество! - прошипел он, а я в ужасе уставилась на происходящее. Кларус, резко замахнувшись, вмазал эльфу, отбросив его от себя и разбив губу.
        - Еще раз вмешаешься в мой разговор с Рином - убью! - процедил он, а я поспешила заступиться за Гера.
        - Кларус! Я тебе не друг, чтобы ты мог так шутить надо мной! Уважай чувства окружающих! Если хочешь сидеть в столовой с нами - или веди себя прилично, или отсаживайся! - сказала я.
        Но Кларус был разозлен. Он с ненавистью смотрел на моего брата.
        - Заступаешься за него, Рин!? Чем же он лучше меня? Он слабее! Он уже проигрывал мне раз! Так что защитить слабого и беззащитного тебя не сможет!
        Я смотрела на Кларуса и поражалась. Откуда в нем столько ненависти? Вон как горят глаза! И губы… Он всегда их поджимает, когда злится…
        - Даже если умру, Рина обижать не позволю. - сказал Гер, отирая белоснежным платком губу. - Запомни это, Кларус.
        - Да знаю я, что ты Рина в обиду не дашь. Вот только тебе никогда не казалось, что в какой-то момент его захочет защищать кто-то другой?!
        Рядом раздался смешок, это Армон, оказывается, смеясь, наблюдал за нами.
        - Ох, парни, вы так общаетесь, что я начинаю думать, что Рин - это никто иной как переодетая барышня из-за которой у двух соперников спор!
        Армон шутил! Конечно же шутил! Но я в ужасе смотрела на то, как замолчали и притихли мужчины. Сейчас Гер сдаст меня! Точно сдаст… Я переживала и не знала, что предпринять. В итоге, все же решилась.
        - Ооооо… Нога… - протянула я и схватилась за лодыжку. - Кажется, опять перелом болит. Может, неправильно срослась!?
        - Перелом? - Геральд заломил бровь, а Кларус виновато поморщился.
        7
        Главной своей цели я добилась - разняла этот ужасный спор между мужчинами. Теперь предстояло отвертеться как-нибудь от медпункта. И поскольку выхода у меня особенно не было, я, под предлогом безотлагательных нужд в одном укромно месте, вылезла оттуда через окно, позорно сбежав. Да, я поступила не как мужчина. Но женщина иногда бывает мудрей, ведь так?
        Спрыгнув с высокого подоконника в академический сад, я неспешно пошла вдоль по тропинке, размышляя о том, что ситуация вокруг меня каким-то неведомым мне образом начала выходить из-под контроля. Поведение Кларуса заставляло меня задуматься о том, а все ли правильно я делаю…
        - Рин! - окликнул меня кто-то, а я обернулась. За мной, словно тихая тень Гамлета шел умница Шурс. - Я знал, что найду тебя здесь.
        Я пожала плечами.
        - Терпеть не могу все эти разборки.
        Шурс улыбнулся.
        - Я тоже, Рина… - назвав меня моим именем паренек смутился, поправив очки. - Ты очень смелая. Но я хотел бы предупредить тебя, раз уж знаю твою тайну.
        Я вопросительно уставилась на друга.
        - Мне кажется, что Кларус ведет себя странно. - почему-то сказал он.
        Еще бы! Я тоже начала подозревать, что он странно себя ведет.
        - Если бы я не знал, что он последний ловелас, то заключил бы, что у него… что он… что ему…
        - Нравятся мальчики? - приподняла я бровь.
        Шурс покраснел.
        - Да. Ты явно ему нравишься. Причем он не воспринимает тебя как женщину, значит, он не знает твой секрет… В этом я просто уверен. При даме говорить о женщинах он бы не стал, как сегодня утром.
        Я тоже это понимала.
        - Поэтому, советую от него держаться подальше, хотя, как тут удержишься, если он спит на соседней койке с тобой?
        Я загрустила. Да, вся эта ситуация изрядно выбивала меня из колеи. Однако, я не хотела признавать поражения. Сдаться, спрятаться, убежать, поджав хвост (сегодняшний случай не в счет), означало бы победу Кларуса. А я не хотела ему проигрывать. Потому что я была сильнее. Просто он еще об этом ничего не знает.
        - Эй, ребята! - вдруг окликнули нас голоса. Это Гер, уже мирно беседуя с Кларусом, шли нам навстречу, видимо, заметив исчезновение. - Если хотели поговорить, могли бы и сразу сказать.
        На следующий день Кларус уехал. Он сказал, что по делам во дворец в Империю. Я вздохнула с облегчением. Никакого тебе больше ехидного взгляда с соседней койки, никаких пошлых разговоров и плоских шуток! Однако, на сердце отчего-то скреб червячок-зануда, который говорил, что по мужчине я немного скучаю. Это вроде как когда катаешься с высокой горы, страшно, но жутко весело. Вот и сейчас… Словно я стою на этой горе, а мне нужно уходить домой.
        - Рин! Слушай, Пипс прислал письмо! - сообщил Вальк, ворвавшись в нашу комнату, словно маленький тропический шторм.
        Я с интересом посмотрела на него. Следом за Вальком в комнату вошел Шурс.
        - Вести от нашего артефактора? - спросил он, поправил очки.
        Вальк кивнул и, усевшись на свою кровать, принялся зачитывать.
        «Привет, ребята! Как вы там? Я уже скучаю безумно! Приняли меня во дворце очень хорошо. Я даже удивился! Знаете кто за меня ходатайствовал? Сам король! Откуда он узнал, ума не приложу. В общем, сейчас мне выделили собственную лабораторию. Тут столько всего полезного и интересного! У меня в планах создать настоящий летающий корабль. Чтобы мы летали как птицы по воздуху! Королю эта идея очень понравилась и он выделил на это необходимые средства. Меня здесь никто не обижает, наоборот, я очень уважаемый человек. Все кланяются, когда видят меня. Только один Зусус - наш казначей, отчего-то меня не любит. Говорит гадости… Но это мелочи! Ведь я так счастлив! Напишите обязательно, как вы там! Очень скучаю!»
        Я заулыбалась, узнав, что Пипс хорошо устроили. Отец знает толк в людях, поэтому с радостью его принял! Эх…
        - Летающий корабль - это здорово! - воскликнул Вальк. - Хотел бы я на таком покататься!
        Шурс поправил очки и покачал головой.
        - Это может быть очень опасно… не думаю, что идея будет хороша в повседневной жизни. Если только для армии…

* * *
        Кларус Иридари сидел рядом с отцом и прихлебывал из аккуратной чашечки зеленый чай. Он был свежий, терпкий и очень вкусный.
        - Значит, ты говоришь, что нашел ее? - задумчиво протянул Император Иридари.
        Кларус кивнул.
        - Да, отец. Но она… Она маскируется под мальчишку. И потом мне кажется, что у меня есть значимый соперник. Какой-то эльф. Она заявила, что крутит с ним шашни.
        Отец нахмурился.
        - Мне не нравится, что она находится в Академии. Если бы она была на территории Иридари, нам бы всем было лучше. К тому же, какой козырь я предоставлю ее своевольному отцу!
        Кларус едва заметно поморщился.
        - Не хочу, чтобы ты говорил о ней, как будто она вещь…
        Император Иридари даже закашлялся, по-новому посмотрев на сына. Он приподнялся со своего места, отставив чашку с чаем. Вгляделся в лицо Кларуса.
        - Сын… Ты… Ты влюблен!?
        Кларус смутился.
        - Вовсе нет. Просто Рина… В общем, она достойна большего уважения, чем мы с тобой думали.
        Император Иридари кивнул и вновь опустился в кресло.
        - Вот как… Что ж. Я доверяю тебе. Выходит, старый пройдоха не зря бережет свою дочь. Она - настоящее сокровище, если смогла заставить такого ханжу, как ты, себя уважать.
        Они немного помолчали, думая каждый о своем.
        - Мне бы хотелось, чтобы Рина прибыла на территорию Иридари как можно скорее.
        - Она не знает, что я в курсе того, под какой личиной она скрывается.
        - Это не важно. Главное, чтобы она была у нас на виду. Сам знаешь, что все соседние королевства уже активизировались в поисках цветного мага. Не хочу, чтобы нас обыграли.
        - Но как ты предлагаешь ее сюда привести? Во всю учебный год!
        В этот день все было необычно, с самого утра. Суетились учителя, куда-то бегали студенты, с вещами и чемоданами в руках, в столовой завтрак прошел в формате полного сумбура. Шурс обнаружил в котлете муху. Долго читал нотации про то, что это негигиенично и даже пошел разбираться к администрации, где его торжественно послали на все четыре стороны. Но хуже всего было то, что вернулся Кларус. И мало того, что вернулся, так еще и не один, а с ректором.
        - Рин! У меня для Вас хорошая новость! - сообщил ректор сияя как начищенный медный таз.
        - Да? - отозвалась я, уже предвкушая какую-то гадость.
        - Вы приглашены Императорским домом Иридари на практику во дворец! Вы будете заниматься с самим Кларусом Иридари! Лучшие учителя ратного искусства будут проводить с Вами занятия! Вы рады?
        Ну что сказать? Рада я? Что б провалился Кларус пропадом! Какая практика в середине года!? Да еще и с ним!
        - А… А разве практика не в конце учебного года? - поинтересовалась я.
        - Из-за приглашения Императора нам пришлось даже поменять расписание вашего курса. Так что, практика начнется сейчас! С сегодняшнего дня, дорогой Рин! Для тебя это большая удача!
        О да! Всю жизнь мечтала…
        - А кто со мной поедет?
        - Кларус!
        - И все? А… А мои друзья, они пройдут практику где?
        - Ооо… Для них мы приготовили романтичные дриадские леса! Небольшая деревушка, кишащая нежитью, то что надо!
        Я мрачно посмотрела сначала на Кларуса, затем на продолжающего улыбаться ректора.
        - У меня есть право отказаться?
        - Только через отчисление.
        Кто-то коснулся моего плеча. Я обернулась и увидела Гера. Лицо его было напряженным.
        - Езжай, Рин. Для меня тоже приглашение выписали. Вместе будет не скучно! - подмигнул мне брат, а для Кларуса эта новость была неожиданной.
        - Этого не могло быть!
        - А вот и нет. Приглашение от Вашего отца. Так что, думаю, нам втроем будет, что обсудить за время практики!
        Кларус едва не зарычал. Я заметила как сжались у него кулаки.
        - Как тебе это удалось, ушастый!?
        Мой брат усмехнулся.
        - За меня просил кое-кто очень влиятельный. Так что, ты уж извини, но твой папочка не всегда идет у тебя на поводу.
        Кларус уже доставал меч, но его сдержал суровый взгляд ректора.
        - Думаю, вам всем пора собираться в дорогу. Ведь выезжаете вы уже вечером сегодня.
        Однако, в тот вечер мой брат Геральд поехать со мной не смог. Из дома пришло ужасное известие - мой отец, мой любимый и нежный папа…
        - Рина, не плачь. - брат обнял меня, изо всех сил прижимая к своей груди. - Сейчас самое главное спастись самим, спасти наше королевство…
        - Но я хочу! Я хочу в последний раз его увидеть! - рыдала я, не в силах остановить самых горьких в моей жизни слез. Час назад пришло известие, что смертельно ранен при нападении заговорщиков мой отец… Геральд должен был срочно уехать, чтобы принять из его рук власть.
        - Ты же понимаешь, что сейчас это невозможно. Никто, абсолютно никто не должен знать, что ты цветной маг! Иначе все будет только хуже.
        - Клянусь, я отомщу им! - процедила я сквозь зубы. - Чего бы мне это не стоило!
        Но брат лишь покачал головой.
        - Дурочка… Спасись сама!
        Мы разговаривали в комнате Гера, пока его соседи отсутствовали, но долго времени на это мы потратить не могли. Мне необходимо было ехать с Кларусом.
        Утерев слезы, я еще раз обняла брата, взяв с него слово, что он будет о себе давать весточку, и отправилась к себе в комнату, забирать уже собранный чемодан. Едва только вошла, как ко мне кинулся Шурс. Обнял, почти так же, как брат, прошептал на ухо, чтобы держалась.
        Я с силой закусила губу, чтобы не зарыдать. Вальк, ничего не понимающий, решил, что так мы решили попрощаться на время практики, и тоже кинулся обниматься. Мне стало легче. Однако, как только мы разошлись, я встретилась взглядом с Кларусом. Он был необычно хмур и неприветлив. Его движения были резкими, он все больше был молчалив. Лишь спросил, почему не едет эльф, но, услышав, что тот уехал по делам, кивнул каким-то своим мыслям.
        - Пойдем, Рин. Нам нужно выдвигаться. Империя Иридари выделила лучших лошадей.
        Я подчинилась. Пока шла по коридору, Кларус неожиданно выхватил из рук мой чемодан.
        - Эй! Я и сам могу! - накинулась было я, но Кларус поднял чемодан высоко над головой.
        - Попробуй отбери, мелкий!
        Я ничего не ответила. Лишь, молча, прошла за мужчиной к выходу Академии. Наследник Иридари не обманул, лошади и правда были превосходные. Два красавца гнедых! С темными, как сама ночь гривами, которые трепал ветер.
        Привязав наши вещи к седлам, Кларус взобрался сам и, подождав, пока я тоже усядусь в седло, пришпорил коня.
        Он скакал так быстро, что за ним сложно было угнаться. Надеясь нагнать Кларуса, и не отстать от него хотя бы в этом, я сумела немного отвлечься от тех горьких мыслей, что разъедали мой разум, сердце и душу. И хотя слезы все равно текли по моим щекам, сейчас я могла хотя бы сослаться на ветер.
        - Что, Рин, не можешь меня догнать? Слабоват и в этом?! - будто специально раздразнивал меня Иридари.
        Я, сходя с ума от ярости, лишь сильнее пришпоривала своего коня.
        И вот, спустя какое-то время, мы с ним поравнялись. Лошади перешли на рысь.
        - Рин, ты слышал новость про короля Аустерлинга? - внезапно начал мужчина, а я растерялась, не зная, что ответить, чтобы вновь не заплакать.
        - Хотел сказать, что я… что мы с моим отцом… В общем, мы делаем все возможное, чтобы найти заговорщиков. Клянусь, мы их достанем даже из под земли! Я лично сгною их в самых темных камерах!
        Я усмехнулась.
        - Зачем ты мне это говоришь?
        Кларус кашлянул, видимо, не найдясь с ответом.
        - Просто так. Хочу, чтобы ты вникал в политику. А то еще предложу тебе место в Империи, а ты не готов! - ответил он и вновь перешел в галоп.
        8
        Ночевать мы с Кларусом решили по-спартански, в лесу. Натаскали еловых ветвей, соорудив нечто наподобие шалаша, развели костер. Мужчина насадил на палочку кусок ветчины и хлеба и теперь подрумянивал их на огне и углях, искушая меня поистине божественным ароматом пищи.
        - Держи, Рин! - протянул он мне кусок преломленного хлеба а затем, порывшись в заплечном кожаном рюкзаке, выудил оттуда нож и, разделив ветчину, всучил мне в руки.
        - Спасибо. - отозвалась я, с удовольствием откусывая кусочек. В голову снова закрались горькие, словно соль, мысли. Хотелось оплакать отца. Хотелось поцеловать его в последний раз, прикоснуться к нему рукой, шепнуть, что мы встретимся… Но я не могла этого сделать. Не могла из-за собственной глупости!
        Слезы подступили к горлу. Я изо всех сил старалась сдерживать их, опасаясь выдать себя, но не могла. Пришлось, шмыгнув носом, отвернуться и, достав платок из дорожной куртки, шумно высморкаться, изображая насморк.
        - Эй, да ты совсем расклеился, Рин! - я почувствовала как тяжелая рука Кларуса легла мне на плечо. - Не мудрено, с такой-то погодой! Ну-ка, держи вот!
        Я почувствовала, как мне в руку уткнулась жестяная походная кружка с какой-то прозрачной жидкостью. Принюхавшись, я обнаружила, что это спирт.
        - Это же…
        - Пей! В дороге тебя никто лечить не будет! - строго приказал Кларус.
        Я со вздохом опрокинула обжигающую жидкость в себя, заедая нашим нехитрым ужином. Стало легче и потянуло в сон.
        Вытерев последние слезы платком, я поблагодарила мужчину и полезла в наш импровизированный шалаш. Улеглась на колючие хвойные ветки и блаженно прикрыла глаза.
        - Спи спокойно, Рин. Я постерегу костер. - сказал Кларус.
        Я кивнула.
        - А ты? Ты же тоже должен поспать? - вдруг забеспокоилась я.
        Но Кларус лишь тихонько засмеялся.
        - Глупыш-Рин… Считай, что я обожаю сидеть у костра. Спи! Если понадобится, я разбужу тебя.
        От этих его слов отчего-то так стало тепло, как не было тепло ни от теплой куртки, ни от жаркого пламени разведенного костра. Так уютно, словно кто-то родной и близкий обнял меня.
        Я закрыла глаза, погружаясь в царство Морфея.
        И снились мне сны. Тягучие и мрачные, беспокойные… И вот, уже под утро, я увидела своего отца. Он стоял на пороге нашего замка, улыбаясь и раскрыв широко руки, словно приглашая меня его обнять. Со всех ног побежала я к нему, утыкаясь носом в теплую ткань его плаща.
        - Доченька! - прошептал он. - Прости меня, моя милая! Прости… - шептал он, а я не слушала, продолжая его обнимать, и рыдая, и стараясь навсегда попрощаться с ним, запомнив его доброту, справедливость и любовь.
        Проснулась я оттого, что кто-то с силой тряс меня за плечо. С трудом разлепив глаза, увидела взволнованный взгляд Кларуса. Судя по его лицу, что-то случилось. Иначе меня бы будить он не стал.
        - Кларус, что случилось? - спросила я, поднимаясь с импровизированного елового покрывала.
        Мужчина прижал палец к губам.
        - Тише, Рин! - зашептал он. - За нами кто-то идет.
        - В смыле?! - я как ужаленная хотела кинуться из шалаша проверять нежданных гостей, но Кларус меня удержал.
        - Не стоит. Они еще на приличном расстоянии, однако, стоит нам начать перемещаться как мы выдадим себя. Кто-то установил слежку с помощью магии движения.
        Я замерла. Кто это, кто? Тот, кто убил отца? Что им нужно? Выходит, что не по своей воле я втравила в это все еще и Кларуса?
        - Впервые жалею, что не взял с собой своих верных телохранителей. Отправил днем позже с остатком вещей, представляешь?
        Я покачала головой.
        - Что будем делать?
        - Я знаю одно заклинание… Думаю, оно будет способно их обмануть. Даст нам фору, но ненадолго. Главное, добраться до Иридари. Там уже нас никто не посмеет тронуть.
        Я кивнула, а мужчина тем временем принялся плести вокруг нас какое-то заклинание.
        - Каково действие у этого заклятия? - спросила я.
        - Делает невидимыми, неосязаемыми… Заметить невозможно.
        Я кивнула, размышляя о том, что могла бы применить цветную магию. Но стоило ли оно того?
        Кларус творил магию столь непринужденно и легко, что я невольно им залюбовалась. Сильные руки, которые с легкостью переплетали нити волшебных потоков… такой упрямый и насмешливый взгляд, напряженно поджатые губы… Пожалуй, он бы мог мне понравиться, если бы не был Кларусом.
        Тем временем мужчина управился с заклятием.
        - Готово! - сообщил он. - Теперь главное сильно не шуметь.
        Я кивнула. Мы затаились, забыв даже как дышать. Вначале ничего не происходило. Шумел лес, пели птицы, встречающие рассвет, где-то звенел лесной ручей. Однако, вскоре я расслышала чьи-то голоса.
        Все ближе и ближе… Путники явно не были особенно говорливы, стараясь лишний раз не шуметь. Но едва они вышли на полянку, где мы с Кларусом спрятались, как стали удивленно перешептываться.
        - Где они?! - сказал один, более грубый голос, другому.
        - Не знаю! Клубок с нитью ясно вел сюда!
        - Но тут их нет, идиот!
        Послышалась отборная ругань. Я даже едва не зажала уши, чтобы не слышать подобные слова, от которых меня всегда ранее старались огородить отец и брат.
        - Что, Рин, ушки нежные заложило? - усмехнулся Кларус, а я с силой пнула его по ноге, да так, что тот едва не закричал.
        Тем временем, ругань возле нас прекратилась, а незваные гости собрались уходить.
        Они еще немного поразговаривали, прикидывая, куда идти. И все же ушли.
        Я смогла спокойно выдохнуть, вылезая из неуютного шалаша.
        Началась самая настоящая игра в кошки-мышки. Наши преследователи довольно быстро прощелкали то, что мы умудрились их обдурить и теперь отслеживали каждый всплеск магии. Оставалось решить, что для нас важнее. Остаться незамеченными и использовать весь магический резерв (о том, чтобы показать Кларусу мою цветную магию, не могло быть и речи), или же встретиться с противниками лицом к лицу.
        Мы выбрали второе.
        - Вечно убегать мы не сможем… - сказал Кларус, построив очередное заклинание, скрывающее нас с ним от мира.
        Я была с ним полностью согласна.
        - Если ты готов дать отпор, то и я трусить не стану. - заявила я.
        Кларусу отчего-то мой ответ не понравился.
        - Малыш Рин… Ты еще слишком юн и неопытен, чтобы бравировать подобными заявлениями. - он потрепал меня по волосам, словно нашкодившего котенка.
        Я легко отстранилась, смущенная действиями мужчины.
        - Говоришь, что готов дать отпор, но что будешь делать, если проиграешь? А?
        Я усмехнулась.
        - Приму смерть!
        - Это если они окажутся нормальными мужиками. С честью и совестью, в чем я сомневаюсь. В противном случае, ты примешь пытки, Рин.
        Я усмехнулась.
        - Я не трус, повторяю.
        Кларус все же, подумав, кивнул.
        - Хорошо.
        Я уже даже вытащила меч, собираясь его лишний раз почистить, как Кларус отчего-то громко расхохотался.
        - О боги, Рин! Я поверить не могу, что все это происходит сейчас.
        - Прости что? - спросила я, не понимая, что мужчина имеет ввиду.
        - Послушай. Если нам будет грозить опасность - беги. Я прикрою.
        Эта галантность была для меня неожиданной.
        - А ты не хочешь побежать, пока я прикрываю, Кларус? - заломила я бровь, но мужчина отчего-то махнул рукой.
        - А, ладно… Будь, что будет.
        Ветер вдруг зашумел. Залетела листва, запахло хвоей и сыростью. Словно сам лес вдруг нас решил предупредить о чем-то. Обезопасить. Но мы не хотели его слушать. Лишь с усмешкой вытащили из ножен мечи и, встав спиной к спине, приняли боевые стойки.
        Вот так стоять, чувствуя Кларуса лопатками и поясницей было очень странно и непривычно. Я старалась занять позицию поудобнее, а мужчина отчего-то лишь посмеивался.
        - Что, малыш Рин никак не займет более привлекательную позу перед смертью? - язвил он, а я отвечала ему какими-то ничего не значащими колкостями.
        Наконец, время нашего ожидания вышло. Наши преследователи появились перед нами на поляне. Я смогла хорошо разглядеть их. Типичные бандиты. Высокие, нагловатые и очень глупые. Вооруженные клинками, они смотрелись более, чем нелепо.
        - Попались, птенчики! За ваши жизни нам назначена высокая награда! - прохрипел один из бандитов, приближаясь к нам.
        - За наши? Разве Кларус…
        - Мне сказали привести двоих мужчин. Один женственный и хилый, маленький. Другой видный и статный, говорят, что наследник Иридари. А так это или нет, я уж не хочу проверять. Главное, что награда высока.
        Мужчина хотел было начать бой, но я никак не могла унять свое любопытство.
        - Но кто же вас послал?
        - Тот, кто прикончил старика-Аустерлинга, разумеется! Правда, зачем ему вы, ума не приложу! - разбойник захохотал отвратительным, скрипучим, как старая дверь, смехом.
        Зазвенела сталь. Мы с Кларусом, стоя спиной к спине, раз за разом отбивали атакующие нас удары. Напавшие на нас, несмотря на всю свою нелепость, оружием владели превосходно. Такая изысканная школа ведения боя, столь точные и четко просчитанные движения. Создавалось впечатление, что над разбойниками поработал хороший учитель.
        - Сдавайтесь, господа! Обещаем, что в дороге мы будем обращаться с вами нежно! Ласково свяжем, аккуратно положим в телегу и весело доставим заказчику! - сказал один из наших противников.
        - Только попробуй прикоснуться к Рину! - зарычал Кларус, с пущей яростью кидаясь в бой и даже зацепив одного, оставив на его руке тонкий кровавый росчерк.
        Это вызвало с их стороны ярость. Тот, с кем сражалась я, сделал необдуманный выпад вперед, с силой надавив на клинок, желая его сломать. Но он не знал, что мой меч особенный. Ведь его делал талантливый артефактор и мой друг Пипс.
        Клинок, который я полюбила уже всем сердцем, не желая ломаться, обвил удушающей змеей лезвие врага. Рывок, и вот мужчина лишился оружия. В ужасе заорав, он дал деру. Его сообщник, сражавшийся с Кларусом, поняв, что дела плохи, тоже пытался бежать, но был повален Наследником Иридари на землю. Кларус заломил ему руки, с силой вжимая в траву.
        - Ты! Говори, кто убил Аустерлинга! - прорычал он.
        Но мужчина лишь в панике замычал и засучил ногами.
        - Не знаю, ничего не знаю, господин!
        - Отвечай! - Кларус еще сильнее прижал несчастного.
        - Не знаю, говорю же! - его голос перешел на противный слуху визг. - Он был в маске. Высокий, широкоплечий. Очень богат!
        Поняв, что ничего от мужчины не добьется, Кларус отпустил сдавшегося противника, подтолкнув того в сторону, куда убежал его подельник.
        - Трусливые шавки! Понять не могу, чего они к нам привязались! - вздохнул Наследник Иридари, а я кивнула.
        - Да-да… Где Аустерлинги, и где мы! - притворно вздохнула.
        На деле же сердце бешено колотилось в дурных предчувствиях. Как там братец Геральд? Сумеет ли в одиночку справиться с этой напастью? Сможет ли выжить и не пострадать?
        Отерев пот с лица, мы неспешно побрели по лесу.
        - Скоро уже выйдем отсюда. Там, на выходе, есть телепорт. Необходимо как можно скорее попасть домой. - сообщил Кларус.
        Домой! Это слово так грело душу. Жаль вот только, что я домой попаду не скоро.
        На выходе из леса и правда был телепорт. Здесь, в нашем мире, это было очень энергозатратное и дорогое удовольствие, поэтому подобных сооружений было немного. Однако, это был лучший способ переместиться из одно места в другое.
        Выполнены они были в виде небольших каменных колодцев - колец, на которых рунами надо было выставить точные координаты другого такого же телепорта.
        Спустя какое-то мгновение загорался призрачный свет и человек шагал внутрь.
        Проделав все необходимые подобные процедуры, мы дождались сигнала.
        - Давай ты первый, а то я буду переживать! - сказал Кларус, а я кивнула.
        Перелезла через высокий бортик и, не страшась, спрыгнула в светящийся колодец.
        Тело знакомо закололо иголочками. Оно разбиралось на молекулы, переносилось через пространство, и собиралось вновь. Было очень необычное впечатление, но я, будучи одной из членов королевской семьи, часто пользовалась подобными штуками, а потому уже достаточно к ним привыкла.
        Едва только снова смогла дышать и видеть, с любопытством огляделась по сторонам, оценивая то место, где очутилась.
        9
        Это был замок. Вернее, его подвальная часть. Видимо, в Империи Иридари имелся стационарный телепорт прямо в нем. Я сделала несколько шагов по направлению к выходу - тяжелой дубовой двери. Подошла, подергала за ручку. Не открывалась.
        Спустя пару минут рядом со мной материализовался Кларус.
        - Что, малыш Рин с утра ел мало кашки? - посмеялся он, а я обиделась, но виду не подала.
        Кларус поступил проще - вышиб ногой дверь с петель. И едва не зашиб стоявшего за ней стражника, с изумлением уставившегося сначала на меня, а затем на Наследника.
        - Оооээ… - издал он непонятный звук, будучи шокированным в самую пятку, а затем, опознав Кларуса, низко поклонился. - П… пп… простите, Ваше Императорское Высочество! Не признал.
        - Да ладно, расслабься… - махнул рукой Иридари. - Лучше скажи, отец у себя?
        - Да, вроде был у себя… - отозвался стражник.
        Кларус повел меня по длинным каменным коридорам, затем из подвалов вверх по лестнице, на этажи. Там уже было гораздо более оживленнее. Слуги, завидя нас, низко кланялись, а разряженные девицы, фрейлины, покрывались ярким румянцем и смущенно отводили глаза.
        - Куда мы идем? - поинтересовалась я у Кларуса.
        Мужчина мягко мне улыбнулся.
        - Представлю тебя отцу! Не терпится увидеть его лицо!
        - Увидеть его лицо? - слова Кларуса показались мне странными, а на душе заскребли кошки, но я старалась этого не замечать.
        - Да, я много рассказывал ему о тебе! - отмахнулся Иридари, уже подходя к высоким дверям зала, где, видимо, находился Император.
        Дорогу здесь нам преградили стражники, причудливо одетые в серебристые кафтанчики и шляпы с перьями. Я едва улыбнулась. У нас такой вычурной моды у военных не было…
        - Доброго Вам дня, Ваше Императорское Высочество! - низко поклонились стражники Кларусу. - Ваш отец принимает важного гостя…
        Но мужчину это не остановило. Распахнув решительно двери, он пропустил сначала меня, а затем прошел сам.
        Я сделала несколько шагов и замерла как вкопанная. Видя мою нерешительность, Кларус шепнул, чтобы я ждала, а сам подошел к Императору, который разговаривал с человеком, сидевшим к нам спиной. Я видела лишь его идеально прямую спину и волосы, словно жидкий огонь. Они шелковым дождем струились по плечам. Подобные я видела лишь однажды… Именно этот человек и заставил меня остановиться, именно это мое чувство узнавания Кларус ложно принял за смущение.
        Но вот, Кларус что-то шепнул отцу. Сначала поднялся он, затем Император, а затем и тот, кого я тут же узнала, стоило ему обернуться. Это был он! Высокий, худой, с идеально ровными и острыми чертами лица, что не портили его, а лишь придавали шарм. Да, я знала этого человека! Даже больше… Я… Я… Но выразить свою мысль у себя же в голове мне не дали. Потому что старый Император, отец Кларуса, вдруг распахнул руки и, сделав шаг ко мне, стиснул в крепких объятиях.
        - Девочка моя! - сухим надрывным голосом сказал он.
        В моей груди словно лопнула натянутая струна.
        Я стояла в том зале и умирала, не зная, как быть. Как получилось так, что Император Иридари знает, кто я? Кларус не удивлен, значит, и он знал…
        - Отец, я же просил не говорить! - укоризненно сказал Кларус, еще больше оправдывая мои догадки.
        Император вздохнул, выпуская меня из объятий.
        - Я бы молчал! Но гость, прибывший к нам, утверждает, что знаком лично с принцессой! К тому же он был в курсе того, что она направляется к нам. Ваш брат, принцесса Аустерлинг, сам рассказал нам правду.
        Я ничего не понимала. При раскрытии моего инкогнито маска мальчишки-Рина развеялась сама собой. Я, нервничая, распустила собранные ранее волосы. Посмотрела на того, кого уже столько лет не видела.
        - Привет, пчелка. - сказал он. Подошел ко мне. Обнял, обдав запахом меда и пряностей, поцеловал обжигающим поцелуем щеку.
        - Ну, раз встреча состоялась, думаю, что могу сразу сказать Вам, принцесса, что мой сын просто мечтает на Вас жениться! Отец Ваш при жизни ответил отказом, но может быть Вы… - начал Император.
        Мне словно вывернули душу наизнанку. Не дав опомниться… Я уже хотела что-то ответить, но тот, коого я столько лет не видела, король Родарии, Кир Тийский, с прозвищем «Саламандра» за свою способность обращаться в огонь, решил ответить за меня.
        - Думаю, принцесса Ринарина ответит отказом.
        Император даже лишился дара речи.
        - Что?! Как отказом? Почему? Принцесса Ринарина, скажите, что это не так!
        - Геральд, пчелка, отдал тебя мне. Вот соответствующая бумага. Он опасался, что прибыв в Иридари, ты будешь в опасности. Мне твой брат доверяет как себе. Надеюсь, что и ты тоже…
        Я взяла в руки бумагу, которую протянул мне Кир. Удивленно уставилась в написанный там почерком Геральда текст.
        «Я, новый король Аустерлинг, даю свое благословение на брак моей сестры Ринарины Аустерлинг с королем Родарии, Киром Тийским и желаю, чтобы событие это состоялось как можно скорее ввиду напряженной политической обстановки».
        Я зачитала это послание вслух. Мой голос дрогнул.
        Кларус вырвал послание у меня из рук, перечитав его лично.
        - Чушь! Ринарина моя! - едва не прорычал он, вызвав во мне непонимание и удивление.
        - Как видите, нет. - припечатал Кир. - Ринарина Аустерлинг по велению своего брата и нового короля отправится со мной.
        Я заметила, что Кларус хотел что-то ответить, но его перебил его отец.
        - Ну что же, не по темноте же! Останьтесь хотя бы на ночь, дорогие гости!
        Кир Тийский кивнул.
        - Останемся. Но только на одну ночь.
        В зале воцарилось молчание.
        - Кир… Это что правда? - только и смогла я выдавить из себя.
        Мужчина чуть улыбнулся тонкими губами.
        - Геральд очень заботится о тебе. Он попросил меня…
        На глаза невольно навернулись слезы. Но как так? Как такое вообще может быть?!
        - Но ты же не… Мы же… Мы же не любим друг друга, Кир! Я хотела… Отец хотел… - я шмыгнула носом и все же позорно разревелась. Кларус кинулся было ко мне, но его опередил Кир. Обнял меня, поцеловав в висок.
        - Ну что ты, пчелка. Конечно же я тебя люблю…
        - Как друга! Но не как…
        - Глупенькая… Как женщина ты тоже мне нравишься. Теперь, когда ты стала совсем взрослой…
        - ХВАТИТ! - закричал вдруг Кларус. И, словно испугавшись собственного крика, выбежал из зала прочь.
        Кларус Иридари едва не взрывался от разрывающих его душу чувств! Сбывался его самый страшный кошмар. Так не могло быть! Просто не могло! Все началось с того, что отец прокололся! Ведь он просил не говорить Ринарине о том, что он знает о ее инкогнито! Но нет! Кларус до сих пор видел взгляд девушки. Испуганный, удивленный… Как будто ее предали! И кто! Тот, кому она так безумно нравится! Он, Кларус!
        Потом этот дурацкий господин! Король Тийский! Обнял, поцеловал ее в щеку… Он, Кларус, мечтал так целовать и обнимать ее! Но не мог… «Пчелка»! Что за дурацкое прозвище?! И вот потом оказывается, что этот Кир Тийский женится на ней! На его принцессе! Нет, нет, нет! Это просто какой-то дурной сон, кошмар. Так не должно было быть. Кларус задумывал заманить малыша-Рина к себе, в Иридари, приручить здесь его за несколько недель, а затем, неожиданно раскрыв ее, уже влюбив прежде в себя, сделать ей предложение. Ведь так она хотела! По любви! Он, Кларус, мог признаться себе, что любит. Но что делать теперь? Этот Геральд во всем виноват! Ее брат… Если бы не убийство короля Аустерлинга, то ничего бы этого не было!
        В бессловесной ярости Кларус так и ходил из одного края коридора в другой, пытаясь успокоиться, стараясь взять себя в руки. Однако, ничего не получалось. Лишь стало еще хуже, когда из распахнувшихся дверей того самого проклятого зала вышел Кир Тийский. Высокий, с острыми, почти хищными чертами лица, с слишком яркими, неестественными огненными волосами. Он снисходительно улыбнулся Кларусу, поравнявшись с ним.
        - Вы расстроены, Кларус? - спокойным, до ужаса ледяным голосом спросил король Родарии.
        - С чего Вы взяли? - огрызнулся Иридари. - Забирайте эту взбалмошную девчонку на здоровье. Я даже рад, что Вы избавили меня от проблем с ней. - изо всех сил стараясь скрыть волнение, ответил Кларус. Лишь услышав тихое покашливание за спиной Кира, заметил, что к ним уже подошла Ринарина. Кларус едва не зарычал. Его снова безжалостно подставили.
        - Я рада, Кларус, что все оказалось так. - сухо ответила девушка и поспешила уйти.
        На плечо Наследнику легла узкая прохладная рука.
        - Она не для тебя, мальчик… - шепнул тихий голос на ухо.
        Закусив до боли губу, Кларус смотрел, как Кир Тийский удаляется вслед за Риной. Его Риной!
        Боль раздирала его на части. Но Кларус не хотел ей уступать свое сердце. Он не собирался сдаваться. Да, малыш-Рин на сей раз его обошел, когда Иридари уже думал, что партия выиграна. Нет же…
        - Кларус! - раздался взволнованный голос подошедшего к нему отца.
        Мужчина обернулся. Его отец отлично понимал его чувства сейчас.
        - Проклятый родариец! - процедил сквозь зубы мужчина.
        Император Иридари усмехнулся.
        - Надеюсь ты не собираешься сдаваться, сын?
        - Сдаваться?! Мы уже проиграли! Они завтра уезжают! Я же не могу против воли выкрасть девушку в дороге! Она - цветной маг! К тому же, ее брат - король Аустерлинг!
        Старый император засмеялся.
        - Ты еще молод… Еще не научился разбираться во всех этих политических играх… Да. Расклад сложен. Но это не значит, что мы уже проиграли. Ринарина еще не жена. И не королева Родарии.
        - Но что делать?
        - Ты знаешь… У меня совершенно неожиданно возникло предчувствие, что завтра с утра поднимется буря. Ураган! Как ехать в такую погоду? - засмеялся в седую бороду Император.
        - Что-то не замечал у тебя пророческих дарований, отец! - заметил Кларус.
        - Ооо! Это ты зря! Предсказываю тройную зарплату в этом месяце своим магам-погодникам!
        Я сидела в отведенных мне покоях и нервно грызла принесенное служанкой сливочное печенье, активно запивая его топленым молоком. У меня в голове не укладывались все произошедшие события. Вначале умер отец, потом это ужасное нападение разбойников, теперь вот выяснилось, что Кларус - зараза, все знал! Прикидывался другом! Как же… Все ради одного - завладеть цветным магом! Я ведь вещь! Вещь для всех…
        По щекам невольно покатились обидные соленые слезы. Я быстро вытерла их ладонями, злясь на саму себя.
        - Тряпка! - прошептала я. - Жалкая слабачка, которая распустила нюни из-за малейших сложностей!
        Отправив в рот еще одну печеньку, я решительно поднялась с кровати, на которой сидела. Одна ночь здесь - и все! Стряхивая крошки с еще мальчишеских брюк, заметила как по подоконнику ползает сонная пчела. Такая странная, словно отлитая из золота. Вся светится… Невольно вспомнила как Кир называл меня пчелкой. Это еще с детства повелось. Я была маленькой девочкой. Отец часто вел дела с Родарией. Кир Тийский был тогда еще наследником, не королем. Часто приезжал. Рассказывал сказки мне, сидя со мной рука об руку на нудных королевских приемах. Я считала его другом, а еще… Еще он нравился мне. Всегда спокойный, уверенный в себе, взрослый. Я мечтала о нем как о будущем муже, но вот, сейчас, когда мечта сбылась, я отчего-то была не рада. Скорее напугана. Удивлена. Нет, я понимала брата. Он решил поскорее выдать меня замуж, чтобы обезопасить… Сейчас на меня в буквальном смысле объявлена охота. А Кир был тем, кого хорошо знали и брат, и я. Уверена, что отец был бы рад подобному решению…
        Тем временем пчела с подоконника перелетела ко мне на подушку. Я попыталась смахнуть ее, прогнать, но она так умело спряталась, что я не смогла ее найти.
        - Ладно, не хочешь показываться - хорошо. Только не кусайся. - зачем-то сказала я насекомому, будто то понимало меня.
        Ближе к вечеру заглянула служанка. Принесла ночную рубашку и пару платьев, положенных мне по статусу. Забрала остатки печенья и молока. Пожелала спокойной ночи и пообещала разбудить завтра перед отъездом.
        Я переоделась, легла, блаженно укрывшись пуховым одеялом, и прикрыла глаза. Сон наваливался, словно тучи, сгущаясь вокруг меня. Мне снилось что-то странное, что-то очень необычное, пугающее и завораживающее. Везде было жужжание. Странное, будто тысячи насекомых вокруг меня кружились в невидимом танце.
        А еще была осень. Оранжевые листья падали, собираясь внизу, у самых мысков белоснежных туфелек пестрым ковром. Жужжание будто становилось сильнее. Я подняла голову вверх и там, в высокой кроне разноцветного клена, увидела целый рой золотистых пчел. Их было все больше, и больше. Они роились уже рядом со мной, окружая, и облепляя руки, лицо, волосы…
        - Жжжжж… пчелиная королева… жжжж! - слышалось мне.
        Я пыталась стряхнуть навязчивых насекомых, но лишь все сильнее привлекала их. Слышала звук жужжания, ощущала удушливый запах меда.
        - Пчелиная королева… пчелиная королева… жжжжжж… жжжжж… жжжж…
        Я стала стараться стряхнуть этот сон, словно тех же насекомых, но не могла. В беззвучном крике я старалась прогнать их, старалась сказать им, чтобы они улетали. Я не их королева. Я вообще не люблю пчел. Но слышала лишь безумное жужжание. Ощущала лишь запах меда.
        Чья-то прохладная рука легка мне на лоб. Я распахнула глаза и увидела карие, словно осень, глаза огненноволосого мужчины. Он прижал палец к губам, призывая меня молчать.
        Улыбнулся краешками губ. Алые пряди упали мне на лицо, обдавая все тем же медовым запахом из сна.
        - Не бойся, Рина. - прошептал он. - Спи.
        Горячий поцелуй коснулся моего лба, а затем все пропало. Я вновь провалилась в сон. Только на этот раз снилось мне уже что-то другое. Безмятежное и светлое, словно пушистые летние облачка.
        10
        А утром, проснувшись и услышав навязчивый звук от окна, я поняла! Вот что за жужжание преследовало меня! Ураган! Самое настоящее буйство стихии. Да такое, что с корнями вырывало деревья. Наверное, придется перемещаться телепортом…
        Однако, служанка пришедшая меня разбудить, развеяла мои мысли на этот счет.
        - Представляете! Из-за погоды случился сбой в магии! Телепорты не работают, а на улице просто кошмар, что творится! - сообщила она, распахивая шторы и помогая мне умываться и шнуровать алое, словно волосы Кира, платье.
        - Но как же мы поедем? - удивилась я. В такую погоду сложно было куда-либо перемещаться.
        - Я слышала, что Император Иридари предложил Киру Тийскому задержаться здесь еще на денек, пока стихия не успокоится.
        Я заметно занервничала. Не нравилось мне все это. Странно, что буря разыгралась именно в тот момент, когда нам с Киром нужно было уезжать.
        Умытая и одетая, как подобает девушке, с заплетенными в сложную косу волосами, в этом платье… Я напоминала себе какую-то сказочную героиню, но никак не саму себя. Все этот дурацкий этикет, будь он проклят! Почему нельзя было спуститься на завтрак в обеденную залу в брюках и свободной рубашке?
        Однако, не я задавала правила. Служанка проводила меня в обеденный зал. Мое место было рядом с Киром Тийским по одну руку, королем Иридари по другую. Напротив же сидел самодовольный донельзя Кларус.
        - Доброго утра, Ваше Императорское Величество! Доброе утро, Ваше Королевское Величество! Доброе утро, Ваше Императорское Высочество! Доброе утро, господа, дамы! - едва не сломала я язык, стараясь поприветствовать каждого.
        - И Вам доброе утро, Ваше Высочество, принцесса Ринарина. - отозвался Император. Остальные так же меня поприветствовали.
        На завтрак подавали омлет, который я с детства терпеть не могла. Но из вежливости честно давилась, отправляя в рот аккуратные кусочки и стараясь не подавать виду, насколько мне отвратительна подобная еда.
        - Погода сегодня не радует нас солнышком… - заметил Император Иридари.
        - О, это просто ужасно… - жеманно вздохнула я, запивая омлет заваренным кофе.
        - Наш друг, Король Родарии, принял наше приглашение задержаться еще на денек. Пока буря не стихнет.
        Я сделала вид, что удивлена до крайности.
        - Вот как? Это так мило с Вашей стороны, Ваше Императорское Величество!
        - Раз уж вы согласились остаться, то должен сообщить, что сегодня состоится приветственный бал! В честь прибытия моего сына, Кларуса! Не откажетесь же вы с Королем Родарии, Киром, принять в нем участие?
        Я вопросительно уставилась на своего будущего супруга. Тот, улыбаясь каким-то своим мыслям, кивнул.
        - Разумеется. Почтем за честь, Ваше Императорское Величество. Верно, Рина?
        Я кивнула.
        - Конечно! Бал - это прекрасно. Я очень люблю танцы.
        Пока шел завтрак, я думала, что свихнусь от всех этих этикетских штучек-дрючек. Еще и бал! Только танцев мне сейчас не хватало, особенно после смерти отца. Но отказываться нельзя. Со мной рядом будущий муж, который вправе решать подобные вопросы за меня. Его вопрос ко мне - простая формальность. Уважение, не более. При нужде, мое бы мнение никто не спросил.
        Когда завтрак, наконец, завершился и я смогла спокойно выйти из-за стола, заверенная обещаниями Императора Иридари, что он пришлет ко мне лучшего портного, который сумеет за несколько часов сшить мне бальное платье, я уже собиралась выйти, как была остановлена Кларусом.
        - Рина, послушай. Я могу поговорить с тобой? Без свидетелей.
        - Разумеется, Ваше Высочество… - проворковала я.
        Кларус еле слышно зашипел, словно та же змея.
        - Да хватит уже этого всего, Рин! Это же я, Кларус!
        Я пожала плечами.
        - Хватит, так хватит. О чем ты хотел поговорить?
        Кларус потащил меня куда-то за руку по коридору, к портретам своих предков. Там, надавив на один из них, он открыл потайной ход в небольшую тускло освещенную каморку.
        - Ну? - первая начала я разговор, уперев руки в боки.
        А вот Кларус, казалось, не совсем был уверен в том, что хочет сказать.
        - Послушай, я хотел извиниться за все.
        Я иронично приподняла бровь.
        - Что ж, и на этом спасибо.
        - Нет, ты не понимаешь! Если хочешь, если так тебе угодно, то я сдаюсь! Ты победила меня! Я - твой поверженный враг!
        Я засмеялась. Кларус бы ни в жизни не сказал такое! На что не пойдешь ради того, чтобы заполучить себе в коллекцию забавную вещицу - цветного мага!
        - Кларус, я не понимаю, о чем речь. - сухо ответила я.
        Мужчина сурово поджал губы, буравя меня тяжелым взглядом.
        - Рина, я люблю тебя. - сказал он.
        Я не удержалась и даже захлопала в ладоши. Актер из него был никудышный.
        - Кларус, тема закрыта. Я выхожу замуж за Кира Тийского, короля Родарии.
        Иридари усмехнулся.
        - Значит, вот каковы твои принципы, малыш-Рин? Значит, говорила, что по любви хочешь… Что отец тебя защищает поэтому… И что в итоге? Человека, который сумел тебя полюбить, ты отвергаешь, а этой дурацкой саламандре-Киру готова броситься на шею, только он о тебе вспомнил? Выходит, так?! - в голосе Кларуса появились грозовые нотки.
        - Мы дружим с детства! Ты ничего не знаешь! - ответила я, обиженная его словами. Я и правда не хотела выходить замуж без любви… Но вот Кларусу я не верила. Да и как поверить тому, кто тебя вечно обманывал?
        - Он странный! Я не отпускаю тебя с ним! - продолжал напирать Иридари.
        - Да кто тебя спрашивать-то будет? Все уже решено! - фыркнула я.
        - Это мы еще посмотрим!
        - Посмотрим?! Кларус, да ты не в своем у… - начала я, но Кларус, перейдя все рамки приличий, притянул меня к себе, накрыв губы горячим поцелуем. Настойчивым, властным, сминающим волю. Он словно кричал, словно доказывал что-то, а у меня подгибались колени. Странное чувство, будто меня переполняет неведомыми мне ранее эмоциями. Как будто меня разорвет сейчас на части… Стараясь унять бешено стучащее сердце, я не понимала, как сама начинаю целовать мужчину. Целовать своего заклятого врага! Верно какое-то помешательство. В чувство привела меня пчела, сев мне на запястье и больно укусив.
        Завопив от боли, я оттолкнула Кларуса, глядя, как на руке наливается припухлость укуса.
        - Пчела? Откуда она здесь? - удивился Иридари. Но я, исполненная противоречивых чувств, ничего не ответила, опрометью выбежав из потайной комнаты. И уже мчась по коридору в свою комнату, чтобы вытащить там жало и помазать укус какой-нибудь мазью, не заметила как налетела на Кира.
        Он остановил меня, схватив за руку как раз в том месте, где был укус. Я зашипела от боли.
        - Что случилось, Рина? - спросил он, так и не разжимая ладони.
        - Укус! Меня пчела укусила! - пожаловалась я, вырывая свою руку и демонстрируя ранку.
        Кир Тийский прищурил взгляд, разглядывая укус. Осторожно, очень нежно, извлек оттуда жало, показывая мне.
        - Как вышло, что мою пчелку укусила пчела? - слегка улыбнулся он, а я, вспомнив поцелуй Кларуса, почему-то покраснела и отвела взгляд.
        - Не знаю. Появилась из ниоткуда. Может, здесь где-то гнездо?
        В королевстве Аустерлинг была смута. Молодой Наследник Геральд, столько лет скрывавшийся, теперь был вынужден взойти на престол. Не любимый народом за свое, по их мнению, слабоволие, Геральд испытывал самые жесточайшие трудности, пытаясь свыкнуться с той ситуацией, в которую попал.
        Возвращаясь спешно домой, Геральд Аустерлинг уже не застал отца живым. Хотя очень хотел попрощаться. Спешно организуя похороны, собственную коронацию, давая приемы важнейшим представителям высшего света, Геральд не прекращал думать о том, как обезопасить собственную сестру Ринарину. Сейчас уж для охотников за цветным магом настало самое что ни на есть лучшее время. И какой бы горькой эта мысль не была, Геральд решил выдать сестру замуж. Как можно скорее. Чтобы не потерять еще и ее, как и отца. Подходящая кандидатура сама себя нашла. Его давний друг, Кир Тийский, а так же хороший знакомый отца, король Родарии. Он знал малышку Рину в детстве, и теперь бы стал хорошим ей мужем. Именно поэтому, когда зашел разговор о Рине, Гер обратился с этой просьбой к своему другу. Тот, как оказалось, был вовсе не удивлен. Ответив согласием, он тут же отправился в Иридари, чтобы забрать невесту и подготовить ее к свадьбе. На сердце у Геральда от этого события стало намного спокойнее. Киру он мог доверять. Гораздо больше, чем этому мутному и непонятному Кларусу, только и думающему о том, чтобы принести выгоду
собственной Империи!
        Успокоив сердце тем, что пристроил сестру, Геральд в первую очередь решил заняться расследованием убийства своего отца. Свидетелей произошедшего было немного. Лишь поваренок, который обожал за всеми подслушивать сплетни, и личный охранник короля, оказавшийся тяжело раненым. Их показания, которые они дали, сходились к тому, что ночью во дворец, при запертых дверях, охране и защищающих заклинаниях, в комнату к правителю попали трое. Короля Аустерлинга ранили в сердце зачарованным ядовитым мечом. Целители не знали от него противоядия, хотя и старались поддерживать жизнь короля с помощью магии. Но оказались тщетны. Старуха-смерть забрала короля.
        Нападавшие по словам свидетелей исчезли так же быстро, как и появились. Будто бы растворились в воздухе! И никаких предметов и других странностей обнаружено не было.
        Геральд в бессилии опустил голову на заваленный бумагами некогда бывший отцовским стол. Как ему найти тех, кто убил отца? Как понять, чего жаждут заговорщики? Как не допустить ошибок, если находишься в полной неизвестности?
        Внезапно в дверь кабинета, где заседал младший Аустерлинг, постучали.
        - Войдите! - крикнул Геральд, выпрямившись и приняв как можно более собранный вид. Кто там, за дверью?
        Однако, Геральд увидел Пипса, юного артефактора, которого взяли недавно на службу. Разумеется, Пипс не узнал его без личины эльфа, однако, сам Гер знал, что доверять Пипсу может.
        - Да! Я слушаю Вас. Вы, кажется, новый артефактор? Что-то случилось?
        Пипс немного замялся на пороге. Его худая прыщавая фигурка слегка покачивалась, перекатываясь с носок на пятки. Словно парень решал что-то для себя.
        - У меня есть сведения… вернее, кое-что странное я заметил, перед тем, как убили Вашего отца. Если Вам это интересно, конечно же. - решился, наконец, Пипс.
        Глаза Геральда загорелись огнем. Вот оно! Вот он знак! Послание высших сил!
        - Что? Что странного произошло? Говори!
        - Пчелы, Ваше Величество. - ответил Пипс.
        - Пчелы?
        - Да. В день убийства, вечером, я видел очень много пчел. Они ползали по стенам, жужжали возле окон…
        Геральд засмеялся. Да уж! Улика!
        - Это ничего не значит. Но за наблюдательность спасибо! - сказал молодой король, но Пипс не спешил уходить.
        - Вы не поняли меня, господин. Это были не обычные пчелы. Магические. Я, как артефактор, могу Вам точно это сказать. Я даже поймал одну из них, посмотрите!
        Пипс, порывшись в карманах, протянул Геральду маленькую коробочку, больше похожую на спичечный коробок. Раскрыл ее, демонстрируя странное насекомое.
        - Она золотая! - выдохнул в изумлении Гер. - Полностью золотая!
        Словно в подтверждение его слов, пчела пошевелила усиками и уже хотела расправить крылья и взлететь, как Пипс проворно закрыл коробочку.
        - Боюсь, что улетит. - пояснил Пипс.
        Вернувшись в свою комнату и помазав укус специальными зачарованными мазями, я и не надеялась на отдых. Спустя несколько минут пришли портные и модистки, став обмерять меня и показывать различные виды тканей. Я, уже отвыкнув от подобных занятий за время обучения в Академии, вдруг заинтересовалась, вовсю вовлекаясь в процесс. Не знаю, что было тому виной, может быть, желание отвлечься, а, может, то, что они со смехом выдавали все сплетни здешнего Высшего света.
        - Говорят, что у Наследника Иридари было сто четырнадцать дам! - полушепотом сообщила одна из модисток, демонстрируя мне ткани небесно-голубых оттенков, которые я тут же отвергла.
        - Так много? - удивилась я.
        - О да! И ни его отец, ни покойная матушка даже и не пытались пресекать этих увлечений, говоря, что сын должен набраться опыта!
        Я закашлялась. Если честно, то я предполагала, что Кларус не страдает от недостатка женского внимания. Но то, что настолько…
        - А вот этот цвет как Вам? - девушка показала мне всю гамму желтых оттенков.
        Я покачала головой.
        - Послушайте. Я хочу быть в черном. - сообщила я. А что? Это не запрещено правилами. Тем более, что я обязана держать официальный траур. Вот только как отнесется к этому Кир?
        - В черном? Но… Но будет ли это уместным на данном балу? - поразилась модистка.
        - Вот этого я и хочу от вас, дорогие мои. Мне необходимо, чтобы платье было черным. Но идеально подходило к праздничному балу. Сумеете подобное сделать?
        Девушки задумались, перебирая различные виды тканей и кружев, а затем одна из них радостно захлопала в ладоши.
        - Точно! Точно! - закричала она и даже запрыгала. - Мадам Жизель обещала доставить темную магическую ткань! Правда, она очень необычна и будет, к тому же, являться артефактом… Получится очень дорого!
        Я мстительно хмыкнула. А что? Платит-то за все Император Иридари. Вот и будем считать, что платье - компенсация мне за моральный ущерб от поцелуя, нанесенного его сыном!
        Таким образом, пока девушки убежали к мадам Жизель, которая жила за стенами замка, чтобы поторопить ту с тканью, я осталась одна со своими мыслями.
        Как так вышло? Все случилось слишком неожиданно… Калейдоскоп трагических событий закружил меня, унес с головой. И свадьба эта…
        В дверь робко постучали. Я распахнула дверь, увидев служанку с письмом в руках.
        - Вам пришло послание. Обратного адреса нет, так что…
        Но мне достаточно было того, что на конверте аккуратным почерком было выведено «СКИС».
        Схватив письмо, наскоро поблагодарив служанку, я залезла с ногами на мягкую застеленную кровать и вскрыла бумагу.
        11
        «Привет, принцесса! Как ты там, добралась до Иридари? Если Кларус задирает, бей его в нос! Послушай. У меня новости, по поводу убийства твоего отца. Мне Пипс написал, что в день нападения видели пчел. Они были во дворце повсюду. Причем не обычные, а какие-то магические. С полностью золотым тельцем. Пипс даже поймал одну. Он рассказал обо всем твоему брату Геральду. Решил, что ты должна об этом знать.
        Если хочешь знать обо мне, то я на практику не поехал. Остался здесь, в Академии. Расскажи обязательно как у тебя дела! Жду ответа».
        - Пчелы… - задумчиво прошептала я. Разве не такая пчела вчера ползала у меня по подушке? Странные подозрения закрались в душу. Я подозрительно огляделась по сторонам, но ничего такого не заметила. Интересно, чтобы это все могло значить? И может ли это быть совпадением?
        Решив, что напишу ответ завтра, я отложила письмо. Как раз в этот момент вернулись модистки с той самой тканью. Стоило едва взглянуть на нее, чтобы понять, что это действительно нечто необычное, магическое. Словно передо мной растянули самое настоящее небесное полотно. Темное, на нем сияли тысячами светлячков звезды. Цвет был настолько глубок, что казалось, что смотришь в космос…
        - Потрясающе! - сказала я, беря в руки это чудо. Ткань была легкой, словно пух.
        - О да! Вам бы хотелось, чтобы платье было пышным или… - спросила одна из девушек, но я ее перебила.
        - Удобным. Хочу, чтобы было удобным. С разрезами на бедрах. Чтобы можно было если что махать мечом. - сказала я, повергнув модисток тем самым в культурный шок.
        Они все же справились со своим потрясением, сказав, что платье будет готово к вечеру.
        Они ушли, а я вдруг заметила на двери уже знакомую мне золотую пчелу. Она ползала по ней, отсвечивая металлическим брюшком. Я хотела было подойти ближе, чтобы получше разглядеть гостью, но та вдруг взлетела и ловко пролезла под дверью наружу. Я распахнула дверь. Пчела уже деловито летела по коридору, следуя по лишь одной ей ведомым делам. Однако, я хотела ее поймать, поэтому настойчиво шла следом, ожидая что та куда-нибудь сядет.
        Мы прошли коридор до конца, а затем пчела полетела вниз по лестнице, куда-то в подвалы. Мне было немного боязно, однако, поймать насекомое было важнее. Я спустилась вниз. Чадящие факелы отбрасывали ужасные и кривые дрожащие тени. Суровые портреты на стенах правителей Иридари смотрели на меня с немой укоризной. Будто бы обвиняя в чем-то.
        Пчела же летела дальше. Я следовала за ней, пока она, наконец, не села на стену. Я смогла хорошо ее рассмотреть. Маленькая и очень искусно сделанная, не может же быть, чтобы она была живой? Я уже протянула руку, чтобы ее изловить, как кто-то ловко перехватил мое запястье.
        - Не стоит этого делать, пчелка… - сказал кто-то, а я, обернувшись, увидела стоящего рядом со мной Кира. Он отпустил мою руку ровно в тот момент, когда пчела, поднявшись со стены, улетела. Я с сожалением проводила ее взглядом.
        - Почему Вы… Почему ты остановил меня? - сказала я, поправив себя. Все же Кир должен был стать моим мужем.
        - Потому что подобные пчелы опасны. Их можно начинить любым, самым изощренным ядом. Никогда не знаешь, что она несет в себе.
        - Откуда ты знаешь? - удивилась я.
        Кир мягко засмеялся, приобняв меня за плечи и увлекая по подвальному коридору вдаль.
        - Знаю, потому что держу подобных пчел. - спокойно ответил он, а я вся похолодела. Кир! Но ведь это невозможно…
        - Расскажи о них! - потребовала я. - Все, что знаешь!
        Но мой жених лишь покачал головой.
        - Мммм… Это мой секрет. И я надеюсь, что и ты никому не скажешь… - Кир перешел на шепот. - Если ты попросишь, то я расскажу тебе кое-что. И даже покажу… Но… Я бы тоже хотел получить нечто взамен. Чтобы быть в тебе уверенным!
        - Что это? Я на все согласна! - выпалила я, а Кир, вдруг остановившись, резко развернул меня к себе.
        - На все? - его голос был тягучим, словно горячий шоколад. И таким же обжигающим.
        Я кивнула. Его лицо, освещаемое тусклым светом горящих факелов было бледным. На нем неестественно ярким пятном горели алые губы. В цвет таких же алых, словно кровавый закат, волос. От него пахло медом и пряностями.
        - Ты сама пожелала, пчелка… - прошептал он, а затем…
        Его губы накрыли мои, вызывая бурю эмоций. Мне казалось, что меня словно окутал теплый плед, погружая в какую-то немыслимую дрему, будоража эмоции, те, которые спали во мне давно. Эта теплота и покой перерастали в ураган, которым можно было бы при желании остановить или же разорвать сердце. Да. Кир целовал меня. Страстно, неистово, властно. Не желая отпускать и сминая волю. Он будто доказывал что-то, будто бы говорил мне…
        - Моя… - то ли прошептал, то ли прорычал он на миг сумев оторваться… А в следующее мгновение я услышала звук поющей стали. Кир обернулся, и я тоже.
        - Ошибаешься, родариец! - процедил Кларус. В руке его уже горел ледяной меч.
        Я думала, что Кир начнет обороняться, спорить, но он лишь усмехнулся и смахнул со лба мешавшую ему алую прядь.
        - Успокойся, Иридари. Ты проиграл. Что ты можешь сделать, если Геральд Аустрерлинг отдал Ринарину мне? Объявить войну Аустерлингам? Или Родарии? Стоит ли того одна единственная девушка?
        Кларус молчал, буравя тяжелым взглядом Кира, так и не опуская направленный на него меч.
        - Послушай. Я не собираюсь, как малолетний подросток, бегать и размахивать направо и налево заточенной железкой! - совершенно спокойно продолжал Кир Тийский. - Это политика. Увы, но ты в ней не силен, раз столь импульсивен. Могу сказать тебе на будущее… Подрасти, чтобы такая девушка как Рина была с тобой!
        Кларус зарычал и ринулся к обидчику. Но вот, нас окутал странный золотой дымок, и мы с моим женихом находимся уже не в подвале, а у меня в комнате.
        Кир засмеялся, обнажая белые, словно жемчуг, зубы.
        - Терпеть не могу подобных сцен! - заявил Кир, усаживаясь на мою кровать. - Эта внезапная непогода, буря… Мне не нравится, когда против меня плетут заговоры. Сразу же после бала мы отправимся в Родарию.
        Я кивнула. Отчего-то сердце кольнула тревога. И жалость. Кларус и правда был импульсивен. Так же, как и я. С каким удовольствием я бы схлестнулась с ним сейчас на мечах! Или бы посмотрела как дерутся мужчины. Интересно, кто из них сильней?
        - Ты хотела посмотреть моих пчел, Ринарина. Осмелишься ли? - приподнял бровь мужчина, а я загорелась интересом.
        - Хочу!
        - Тогда пойдем. - Кир подал мне руку и распахнул двери моей комнаты, пропуская меня первую в коридор.

* * *
        Кларус сидел напротив своего отца и пил чай из невысокой пиалки. Император Иридари был хмур как никогда.
        - Что ты говоришь, сын?! Объявить войну Родарии и Аустерлингам? Это же чушь! Это невозможно совершенно никаким образом!
        Кларус покачал головой.
        - Я не вижу другого выхода. Кир Тийский силен. И опасен.
        Но его отец был непреклонен.
        - Нет, нет, нет и еще раз нет! Ты не понимаешь, что такое говоришь! Война - это чужие жизни прежде всего! И не ты побежишь с мечом впереди на линии атаки. А кто-то другой. Почему из-за твоей прихоти люди должны умирать? Таким правителем ты хочешь стать?
        Кларус зарычал, закрывая лицо руками.
        - Да я вообще уже никем не хочу становиться! Я хочу, чтобы Рина была со мной! Я едва не умер, когда эта саламандра ее целовала! Шептала ей что-то на ухо! Мерзкая тварь!
        Император Иридари помолчал, вновь отхлебнув из пиалки чай.
        - Конечно, мы не можем потерять цветного мага. Тем более, что с Родарией близких отношений у нас никогда не было… Но и война - не выход! Нужно подумать. Может быть, кто-то даст нам подсказку. Но сейчас мы сделать ничего не можем. После бала мы отпустим принцессу и короля Родарии. Насколько я знаю, такие свадьбы не назначаются сразу. Она поживет месяц-другой у жениха, а мы к этому времени что-нибудь придумаем.
        Кларус даже закусил губу.
        - Кир хитер. Он ускорит свадьбу, я знаю.
        Император Иридари вздохнул.
        - Сын. Сейчас мы ничего не можем сделать. Умерь свой пыл, пока не сделал только хуже всем! Говорю тебе не только как отец, но и как твой правитель. Остановись.
        В комнате у Кира Тийского был идеальный порядок. Такого даже у некоторых, особо аккуратных женщин не бывает, не то, что у мужчин. Он усадил меня в высокое плетеное кресло, сам же подошел к столу. Один из ящиков запирался на ключ. Мужчина ловко снял с шеи ключик и отпер замок. Ящик с тихим щелчком выдвинулся вперед.
        - Я рад, что Иридари предоставили мне комнату, где бы я мог держать свои секреты взаперти. - сказал мужчина, вытаскивая на свет небольшую золотую шкатулку. Я встала с кресла и подошла ближе, чтобы лучше рассмотреть. Шкатулка была необычная. На ней были выплавлены золотом соты. Словно она сама была ими.
        - Здесь есть секрет… - Кир отсчитал седьмую ячейку в сотах и легонько поддел ее ногтем. Она легко подалась вперед, подтягивая за собой крышку. - Иди сюда.
        Я подошла и заглянула внутрь, не поверив своим глазам. Внутри шкатулки, по тонким блестящим решеточкам ползали золотые пчелы. Те самые! Невольно вспомнились слова Шурса о том, что подобных пчел перед убийством короля было очень много. Мне стало страшно. А что, если Кир Тийский и есть тот, кто устроил заговор? Что, если он и есть убийца моего отца?
        Видимо что-то отразилось на моем лице, потому что мужчина резко захлопнул шкатулку.
        - Что ж. Твое желание я выполнил. Что-нибудь еще?
        Я покачала головой.
        - Нет. Спасибо.
        - Хорошо. Думаю, тебе стоит подготовиться к балу.
        - Да. Пожалуй. - ответила я, изо всех сил стараясь не подавать виду, что я встревожена.
        Покинув покои его Величества Родарии, я опрометью кинулась к себе, забыв обо всем. Проклятые пчелы! Нужно узнать у брата, гостил ли Кир Тийский во время убийства короля в замке или нет. Хотя и так понятно, что не гостил. Геральд вроде бы как-то обмолвился, что Кир приехал только на похороны моего отца. Как же так? Как такое может быть?
        Уже перед самой дверью своей комнаты, я налетела на Кларуса. Какая-то дурацкая у меня появилась привычка всех сшибать с ног в этих коридорах замка Иридари.
        - Где он? - едва не прорычал Кларус, а мне вдруг в голову пришла яркая, словно молния, мысль.
        - Кларус, надо поговорить! - пискнула я и затащила мужчину за собой в комнату.
        Ошарашенный Иридари замер изваянием в дверях, скрестив на груди руки.
        - Что? Решила пригласить на свадьбу? Хорошо Кир Тийский целуется? - иронично вскинул бровь мужчина, а я покраснела.
        - Послушай… Это по поводу моего отца… - сумела выдавить из себя я. - Здесь я больше никому не могу доверять. Был бы рядом Шурс… Он всегда мог помочь советом. А сейчас…
        - А Кир? Вы же давно знакомы.
        Я махнула рукой и вытащила из стола письмо с подписью «СКИС». Протянула его Кларусу.
        - Прочитай.
        - Пчелы? - удивленно спросил Кларус, дочитав письмо. - Но как это может быть связано?
        - Не знаю как! - зашептала я в отчаянии. - Но этих пчел мне только что показал Кир Тийский! У него для них есть шкатулка. Он сказал, что подобных насекомых можно начинять ядом. Абсолютно любым.
        Кларус шумно втянул носом воздух.
        - Так. То есть, ты предполагаешь, что твой жених убил твоего отца?
        Я кивнула.
        - Я боюсь. - сказала я. - Очень боюсь.
        Кларус задумался.
        - Возможно ли, что королевская стража твоего отца была отравлена каким-то особым ядом перед нападением? Поэтому потеряла бдительность?
        Я пожала плечами.
        - Все может быть! Но как теперь узнаешь наверняка?
        Мы немного помолчали.
        - Ты не будешь против, если я расскажу об этом отцу? Вместе мы сможем придумать, как проверить Кира Тийского! Уже сразу после была он собирается увезти тебя, значит, сделать что-либо будет невозможно.
        - Я согласна. На все, лишь бы успокоиться. Узнать, что все хорошо. Что это не Кир!
        Кларус усмехнулся.
        - Или же все же именно он. Ладно, малыш-Рин. Я тогда пошел к отцу, а ты готовься к балу. Мы что-нибудь придумаем. Главное, ничего не бойся.
        Легким движением Кларус коснулся губами моей щеки.
        - Не скучай тут! Скоро начнется самое веселье!
        Самое веселье и правда началось, потому что сразу после того как Кларус вышел из моей комнаты, в нее вошли служанки, несшие на руках совершенно потрясающее платье. Словно сама ночь породила его. А звезды стали мерцающими на нем светлячками.
        - Ваше Высочество, принцесса Аустерлинг, необходимо подготовить Вас к балу. - сказала одна из служанок.
        Меня отвели в ванную комнату, набрав в просторную купальню теплой воды. Долго оттирали и мыли пенными мочалками, натирали душистыми маслами кожу. Когда я вылезла, закутали в теплое пушистое полотенце. Магическим кристаллом высушили волосы и кожу, а затем усадили перед зеркалом.
        - На этом балу Вы будете самой красивой, принцесса! - сказала служанка, перебирая мои гладкие пряди волос.
        Я улыбнулась.
        - Это отличная новость!
        12
        Бал в Империи Иридари был поистине великолепным зрелищем. К нему готовились давно, разжигая камины, зажигая тысячи свечей, трепещущих пламенем, подготавливая самые изысканные блюда. И вот сейчас прекрасный миг бала настал. Заиграли музыканты, наполняя стены замка удивительными мелодиями праздника и торжества.
        Я шла, сопровождаемая под руку одной из местных придворных дам, ловя за себе восхищенные взгляды встречающихся мне людей. Я и правда выглядела очень красивой, неожиданно для себя. Хотя главной моей просьбой было удобство платья. Ведь на ноге, обвив ее словно змея, спрятался клинок, подаренный Пипсом. Платье слегка шуршало, словно звенело, отзываясь на каждый мой шаг. А сложная прическа на голове, заставляла невольно думать о том, чтобы держать спину прямо.
        Мы остановились у высоких дверей в бальный зал. Я видела, как за ними мелькает множество пестрых теней, кружащихся, наполняющих этот замок весельем.
        - Принцесса Аустерлиг, ее Высочество Ринарина! - возвестил церемониймейстер. Двери распахнулись, пропуская нас внутрь. Там фрейлина, сопровождавшая меня, поспешила упорхнуть к стайке подруг, а я сделала несколько шагов вперед, ища глазами Кларуса. Увидев его, с его неизменным насмешливым выражением на лице, отметила, что оно быстро сменилось удивлением. Наследник Иридари уже спешил ко мне, чтобы подать мне руку, как его опередил мой жених.
        - Дорогая Ринарина… - прошептал он. - Ты прекрасно выглядишь.
        Я слегка склонила голову, принимая комплимент и руку мужчины. Кир Тийский был в тон мне одет во все черное, в расшитый золотом по краям рукавов костюм. Его алые волосы резко контрастировали с этим цветом, придавая королю Родарии какую-то дикую, экзотическую привлекательность, вызывая восхищенные взгляды приглашенных дам. Кларус же, напротив, был во всем белом. Словно рыцарь правосудия…
        - Потанцуешь со мной? - спросил мой жених.
        - Конечно. - отозвалась я.
        Мы прислушались к зазвучавшей мелодии. Музыканты Иридари были особенно хороши. Здесь была и волынка, и флейта, и трубы… Музыка была очень красивой. Кир Тийский медленно закружил меня в танце, обдавая ароматом меда и пряностей. Мне нравилось с ним танцевать. Он безусловно был хорошим партнером в танцах. Но вот каким человеком он был?
        Едва мелодия остановилась, мы замерли, стараясь отдышаться. К нам подошел Кларус, чтобы поприветствовать на балу. Сначала он поцеловал мою ладонь, затем пожал руку Киру.
        - Могу я украсть Вашу прекрасную невесту? - спросил он короля Родарии. Тот поджал губы, но возражать не стал.
        - Только не надолго. Думаю, нам вскоре нужно будет выдвигаться домой.
        Кларус кивнул, увлекая меня за собой.
        Эта мелодия была более подвижной и живой. Мы принялись танцевать, хотя целью Кларуса был вовсе не танец.
        - Сейчас все начнется! - прошептал Иридари, резко крутанув меня в одном из движений.
        - Что начнется? - спросила я.
        - У отца лучшие следователи и шпионы, Рина. С помощью магии они смогли связаться с Геральдом, твоим братом. Он уже спешит сюда.
        - Сюда? - я ойкнула, случайно от волнения наступив Кларусу на ногу.
        - Но зачем?
        - Стражники. Они и правда были отравлены ядом. Это сумел выяснить лекарь. К тому же, у пойманной Пипсом пчелы обнаружился в жале именно этот состав яда.
        - Но как мы докажем, что виновник всему король Родарии? - спросила я.
        - Смотри.
        И словно ответом мне раздался душераздирающий крик. Кир. Кричал именно Кир Тийский, в ужасе глядя на свое опухающее запястье. Музыка стихла. К нему спешили стражники и сам Император Иридари.
        - Что случилось, дорогой мой гость? - взволнованно спросил правитель.
        - Пчела! Пчела! - словно заведенный повторял король Родарии. - Она укусила меня!
        - У Вас есть на их укус серьезные реакции?
        Кир покачал головой, а Император положил успокаивающе ему руку на плечо.
        - Тогда нечего беспокоиться, мой друг. Что может сделать маленькая пчелка такому мужественному господину.
        Кир и правда вроде бы начал успокаиваться, как вдруг прямо к нему подошел…
        - Геральд?! - выдохнула я потрясенно, увидев брата.
        - Мы предложили ему воспользоваться нашим телепортом. - отозвался Иридари.
        Тем временем брат вплотную подошел к родарийцу.
        - Да. Пчела, Кир Тийский. Знаешь… Мы поймали одну у себя в замке. И настроили ее так, чтобы она вернулась к своему обладателю.
        - ЧТООО!? - взревел Кир. - Она же ядовитая! В ней же яд, который стирает воспоминания, расслабляет тело! Мне срочно нужен лекарь! Нужно достать жало!
        Кир вцепился в собственную руку, словно она была ему чужая.
        Геральд засмеялся, а Император Иридари даже захлопал в ладоши.
        - Ну вот Вы и выдали себя, дорогой мой друг. - сказал он. - Надеюсь, в нашей темнице Вам будет очень уютно ожидать расправы?
        Сердце пропустило удар. Я смотрела на убийцу своего отца, за которого едва не вышла замуж, посчитав давним другом. Как он мог вообще мне нравиться? Как я могла… Как я могла целоваться с ним?!
        Король Родарии глухо зарычал, никто не ожидал от него излишней прыти, с которой он вдруг кинулся ко мне, вытаскивая на ходу свой меч из ножен.
        - Я не намерен все это выслушивать!
        Я почувствовала у своей шеи холодную сталь. Она была так близко. Пугающе.
        Кларус, Геральд, Император Иридари, как и множество стражников и просто зевак столпились вокруг нас.
        - Оставь ее, Кир! - прорычал Кларус.
        Но Кир покачал головой.
        - Отпустите меня или она умрет.
        - Чтобы ты вернулся домой и направил против нас армию Родарии? Ну уж нет! - усмехнулся Император.
        - Тогда она умрет! - сталь царапнула мою шею, больно укусив. Однако, это было небольшое ранение. Я успела раньше. Клинок Пипса послушной лентой перетек мне в руку. Один взмах рукой и вот меч короля Родарии отбит. Он вновь сделал выпад, я вновь отразила удар.
        Зазвенела сталь, мы сошлись в безумном танце.
        - Девочка, которую научили драться?! Очень интересно! - зашипел мужчина.
        Вновь выпад, вновь звон клинков. Мы кружились, сражаясь из последних сил. Никто не смел вмешиваться, хотя я видела, что Кларус и Геральд готовы кинуться в случае чего мне на помощь.
        - За что? - спросила я тихо, легко отражая вновь приходящие ко мне удары и выпады.
        - Хочешь спросить за что я убил твоего драгоценного папочку? Я отвечу тебе. Разумеется, только ради тебя, прекрасная принцесса!
        - Что? - удивилась я.
        - Накануне нападения я приехал в Аустерлинг. Я просил у короля твоей руки. Знаешь, что он мне ответил? Что ни за что тебя не отдаст! Никогда!
        - Мой отец не мог так ответить. Он всегда предоставлял выбор!
        Но Кир Тийский покачал головой, сделав вновь очень опасный выпад. Я отразила его, закусив губу.
        - Он сказал, что раскрыл планы заговорщиков, что искали наследника Геральда. Ведь от них он прятался, не так ли. Среди заговорщиков указывалось мое имя.
        - Но зачем это Вам? Чем помешал мой брат?
        - Заполучив Вас в жены и убив Вашего брата я бы мог претендовать на престол Аустерлингов. Всегда мечтал расширить свои земли.
        Вновь удар.
        - Какая же ты тварь! - выплюнула я. - Ради собственной выгоды ты лишил жизни моего отца, и хотел лишить брата!
        Теперь уже нападала я, а Кир легко отражал удары.
        - Ну почему же. Я не один такой. Все хотят получить цветного мага. Не так ли? Вот, наследник Иридари тоже хотел, или я ошибаюсь?
        Сердце невольно кольнула обида, я пропустила удар, получив на руке кровавую ссадину.
        Я быстро сумела вновь настроиться на бой, но эта моя слабость дала Киру власть надо мной. Над моими чувствами.
        - Да-да… Это Кларус, наследник, того и хочет лишь бы заполучить такую мощь себе в Империю!
        Я вновь ошиблась и уже на ключице разорвано платье, откуда сочится алая кровь.
        - Кир, оставь ее! - закричал вдруг Кларус! - Сразись лучше со мной!
        Кир Тийский сделал выпад вновь, легко подставив подножку. Мысли, роящиеся в голове не хуже тех же пчел, не дали мне шанса опомниться. Я оказалась на полу. К груди моей было прижато ледяное острие стали.
        - Вот и все, дорогие мои! Концерт окончен! Хотите сохранить жизнь своей сопливой девчонке, пропустите нас к порталу. Мы отправляемся в Родарию.
        - Хорошо. - вдруг вздохнул Император Иридари. - Идите.
        - Рина! - крикнул Геральд, глядя как Кир Тийский уже собирается убирать меч, но тянет, словно смакуя момент.
        - Ты будешь вспоминать этот момент, как и мучения своего отца на нашем брачном ложе. Это прибавит пикантности отношениям… - прошептал он, так, чтобы слышала только я.
        Эта его гадкая, омерзительная фраза, заставила меня решиться.
        С безумным криком я схватилась за лезвие еще поднесенного к моей груди меча и с силой воткнула его в себя, раскрывая, направляя через него потоки заложенной во мне магии.
        Ужасная, раздирающая грудную клетку, боль пронзила меня. Я слышала как закричал Кларус, услышала как что-то говорит мой брат. Как взревела толпа. Но среди этого шума я слышала вопли Кира Тийского.
        Все вокруг было пропитано магией. Моей магией, необычной, цветной, способной сжигать все на своем пути. И сейчас эта безумная энергия через меч-проводник была направлена к сведенному в судорогах королю Родарии. Проклятому, гадкому убийце. Он так и не мог отпустить меч. Магия не давала ему этого сделать. Его било ей, словно разрядами молний, все громыхало вокруг и гремело. Я уже теряла сознание, как увидела, что Кларус склонился на мечом, сам испытывая нечеловеческие муки, разделяя мучения Кира Тийского, стараясь разъединить нашу безумную стальную связь.
        Не знаю, каким чудом я все же очнулась. Возле меня сидел мой брат. Он так трогательно держал меня за руку, что я невольно пустила слезу.
        - Прости меня, Рина… Прости! - горько прошептал Геральд. - Из меня выйдет ужасный правитель. Я дурак.
        Я покачала головой.
        - Ты не виноват!
        - Я чуть не потерял тебя. Мы все чуть не потеряли тебя… Если бы не Кларус…
        Я вспомнила как наследник Иридари пытался разорвать магическую связь. Неужели ему это удалось? Но тогда… Тогда он должен был сильно пострадать. Даже не так! Он должен был быть сейчас мертв!
        - Он жив? - спросила я, рывком поднимаясь на кровати. Голова закружилась, едва не заставляя меня упасть обратно на подушки.
        Брат молчал.
        - Жив или нет?! - закричала я, вцепляясь брату в рубашку.
        - Думаю, ему недолго осталось. - шепнул Геральд.
        Эта мысль словно жало вонзилась мне в сердце. Я вскочила, прямо так, в рубашке, как была.
        - Быстрее! - я потянула Геральда за руку. - Отведи меня к нему!
        Брат же, казалось, медлит.
        - Ну же, Гер!
        - Рина… Ты еле выжила… Если ты применишь магию, это будет опасно для тебя. Хочешь ли ты его спасать?
        Я едва не зарычала, словно дикая кошка.
        - Быстрее, Гер! - закричала я, ломанувшись к двери. Меня качнуло от кружащейся головы, но брат меня поддержал, а затем и вовсе подхватил на руки.
        Бегом он преодолел коридор, а затем спустился вниз по лестнице, принеся меня в какую-то странную белоснежную комнату. Здесь витал запах лекарств и какой-то магии.
        Я увидела как что-то обугленное, страшное, лежит на постели. С ужасом я опознала в этом…
        - Кларус! Кларус! - я кинулась к нему, едва Гер поставил меня на ноги.
        Наследник Иридари едва дышал. На его обгорелых губах выступила капелька крови. Но услышав мой голос он все же сумел искривить рот в знакомой мне усмешке.
        - Что… малыш-Рин пришел попинать своего умирающего врага напоследок, а… - прохрипел с усмешкой он, а я заплакала.
        - Дурак! - прошептала я. - Какой же ты дуралей, Кларус!
        Сквозь соленые слезы я прижалась к его губам. Целуя, напитывая израненное тело магией. Я чувствовала как из меня уходят последние капли энергии. Ощущала как более ровным становится его дыхание.
        Финал
        Приглашенные на нашу свадьбу гости в основном состояли из учеников Академии Меча и Магии. Я безумно была рада видеть Шурса, Валька и Пипса. Правда, если Шурс знал с самого начала о том, кто я, то последние двое были весьма удивлены, пытаясь распознать в облаке белых рюш малыша-Рина.
        - Так кто кого одолел в итоге? - спросил насмешливо Шурс.
        Я почувствовала, как сильные руки притянули меня к себе и с нежностью оглянулась на Кларуса.
        - Мы оба! - ответил мой муж. - Мы оба одолели нашего общего врага. Ну что, можем мы претендовать на счастливый конец?
        Я засмеялась, целуя самого близкого и родного мне человека. Да. Я была действительно счастлива.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к