Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Волкова Риска: " Дракон Иди Обниму " - читать онлайн

Сохранить .
Дракон? Иди обниму! Риска Волкова
        Дракон, страдающий неконтролируемой яростью, - это беда. Особенно, если он император и ему срочно нужно жениться, в самом разгаре отбор невест. Поэтому и попросили помочь меня, дипломированного иномирного психолога. А для прикрытия записали меня в список претенденток на руку, сердце и печень этого чешуекрылого гада, который отчего-то возомнил себе, что из меня всерьез может выйти неплохая жена. А вот нетушки! Я против! С клиентами нужно держать субординацию. Тем более, что мне больше по душе его язвительный и своенравный сводный брат.
        Волкова Риска
        Дракон!? Иди обниму
        Пролог
        Кто придумал эти корсеты? В них совершенно невозможно дышать. Чувствую себя килькой в томате, которую запрессовали в консервную банку.
        Посмотрела на красивого темноволосого мужчину, замершего напротив меня в кресле. Нервно улыбнулась под его тяжелым изучающим взглядом.
        - Пожалуй, начнем с небольшого теста.
        Я чуть подалась вперед, упираясь локтями в крышку стола. Корсет вновь передавил все кишки, и я с силой заставила себя выпрямиться на стуле. Моя несчастная больная спинка с грыжей! Нелегко тебе придется. Ну, ничего. Надеюсь, что я быстро справлюсь со своей работой.
        С деловым видом я достала из ящика небольшой листок.
        - Приступим. Схема проста. Я задаю несложные вопросы, вы на них отвечаете.
        - Как вам будет угодно, леди Виктория.
        Я поежилась. Голос был прямо бархатный, с чуть хриплыми нотками. От такого мужчины и растаять можно как эскимо. Чувствуется харизма и сила. И все же, у меня табу. Я не влюбляюсь в своих клиентов. Тем более, что этот мне более чем недоступен.
        Я вооружилась ручкой, приготовившись записывать ответы.
        - Как вас зовут?
        - А вы не знаете? - усмехнулся мужчина.
        - Знаю. Но все же, это необходимо для того, чтобы настроиться на нужный лад. Хочу услышать это от вас.
        Он саркастически приподнял бровь, но все же ответил.
        - Сандрес Альфаре ди Деско.
        Я послушно записала все на листочек. Обвела рядом циферку один в кружок.
        - Вам нравится ваше имя?
        - Простите, что? - кажется, мой вопрос выбил его из колеи.
        Я улыбнулась.
        - Отвечайте честно. Некоторые вопросы могут показаться нелепыми, но мне правда нужны на них ваши ответы.
        - Хорошо, - кивнул он. - Мое имя меня полностью устраивает.
        - Для меня оно кажется достаточно необычным, что оно означает? Кто вас так назвал?
        - Здесь нет ничего необычного, леди. Сандрес - мое персональное имя. Означает дословно “Золотая ярость”. Альфаре - имя отца. Ди Деско - название рода. Имя мне выбрали родители, как и всем, полагаю.
        Кивнула.
        - Нуу, что же до родителей, то меня назвал старший брат, - я засмеялась, стараясь разрядить обстановку. - Да и замысловатых имен у нас нет. Я, к примеру, Виктория Рыбникова. Но ко мне можно обращаться просто Вика. А к вам? Я имею ввиду, как к вам обращаются члены семьи, друзья и близкие родственники?
        Он чуть помедлил.
        - Сандр, - все же ответил. - Но надеюсь, что вы будете обращаться ко мне официально.
        - Ну конечно! - хмыкнула я, чувствуя, что еще немного и у меня начнет дергаться глаз от царящего в комнате напряжения. - Продолжим. Ваш возраст?
        - Три тысячи четыреста семьдесят два года согласно календарю Новолетия.
        Я поперхнулась. Нет. Я конечно же слышала подобные ответы от совсем уже конченых психов на практике, но в реальности верила лично в это впервые.
        А верила, потому что выхода не было. Я нахожусь в другом мире. Причем самолично подписала договор на оказание психологических услуг этому господину... Тритысячелетнему! Он что, типа наших тибетских монахов? Пару тысяч лет сидел в пещере, наслаждаясь медитациями, а теперь вышел на волюшку? Или тут действительно столько живут?!
        Но вслух я этого вопроса задавать не стала.
        - Вы очень молодо выглядите! Какое образование вы получили?
        - Все члены рода Ди Деско получают превосходное домашнее образование с изучением истории, математики, географии, политики, танцев, фехтования и военной стратегии.
        Отлично. Юный гений, значит. Ну-ну.
        - Ваш род деятельности?
        - Я занимаю достаточно высокий пост.
        Высокий пост... Что ж, встречали таких...Ну не король же он в самом деле? Как бы его раскрепостить хоть немного? Если так пойдет дальше, я ничего не смогу у него узнать. Слишком уж этот мужчина зажат.
        - Полагаю, это накладывает на ваши плечи большую ответственность?
        Это было правдой. Чаще всего у таких вот шишек и бывали всякие нервные болячки. Потому что от возложенной ответственности можно было рехнуться, если относиться к ней слишком серьезно. Скорее всего, какая бы ни была проблема у Сандреса, истоки ее лежат отсюда. Ну и из детства, разумеется. Согласно Фрейду. Только к этому детству еще как-то подобраться нужно. Этот фрукт не слишком охотно спешит выворачивать душу.
        - Я уверен, что каждый человек должен относиться к своей работе ответственно. Император или врач, ремесленник или учитель танцев. Все должны понимать, что от них зависит многое в этом мире. Я не являюсь исключением.
        Я забарабанила пальцами по столу. Прищурила взгляд, оценивающе разглядывая мужчину. Все-таки хорош! Широкоплечий, чуть смуглый, уверенный в себе.
        - В чем ваша проблема? Почему понадобились мои услуги? - не стала я тянуть кота за хвост, понимая, что простое анкетирование ничего мне уже не даст. - Вы не похожи на человека, который нуждается в психологической поддержке. Вы достаточно самостоятельны и уверены в себе.
        - В том-то и дело, леди Виктория. - его голос вновь вызвал целую толпу мурашек на моей спине. - Я не человек.
        - Не человек? - я изумленно приподняла брови.
        Блин! Да что ж такое-то?! Это ужасное напряжение просто не дает работать. Сейчас он загонит меня в угол своим железным самообладанием, и контакт с ним построить точно не получится. Нужно что-то срочно предпринять! Что-то, что хоть как-то переведет наш разговор в другое русло. А я не буду себе казаться такой маленькой и ничтожной рядом с ним.
        - Я дракон.
        И вновь это всепоглощающее спокойствие. Ладно, мужик. Надеюсь, что в случае неудачи ты просто разорвешь со мной контракт, а не испепелишь своим и так хмурым взглядом. В любом случае других идей у меня нет, а это достаточно хороший психологический прием.
        Я резво поднялась со своего места, излучая тонны добра и света.
        - Дракон?! - я лучезарно улыбнулась и развела руки в стороны. - Иди обниму! Это же просто прекрасно!
        Не дожидаясь ответа от напряженно замершего в кресле мужчины, я кинулась к нему и, чуть наклонившись, крепко обняла. Обняла, и поняла, что пропала.
        Глава 1
        Я уныло смотрела в зеркало в ванной и понимала, что, наверное, нужно было отказаться сразу от этой безумной затеи еще на подлете. Всегда надо понимать, что большие деньжищи предлагают только за сомнительные авантюры, в которую я сейчас, собственно, и вляпалась.
        Жаль, что время нельзя воротить назад.
        Я усмехнулась. Перед глазами вновь встал вчерашний день, который в одночасье перевернул всю мою жизнь.
        Я сидела у себя в кабинете, в небольшой частной клинике “Хомячок и Багги”, оказывающей психологическую помощь подросткам, и беседовала с очередным своим пациентом. Это был парень шестнадцати лет. Взъерошенный, словно воробей, только что искупавшийся в луже. Весь в черном, с проколотым ухом и колечком в губе. Сидит в кресле, явно нервничая, хотя скрестил руки на груди и закинул одну ногу на другую, явно желая выглядеть независимым и крутым. Сюда его привела мать, сам он не хотел идти, упирался.
        - Привет! - я протянула ему ладонь. - Меня Вика зовут, а тебя как?
        Он хмуро приподнял бровь. Жать ладонь мне не стал, и я убрала ее. Но все же он ответил.
        - Тимур.
        - О! Мое любимое имя.
        - Чем оно может нравиться? Вы прикалываетесь?
        Про “любимое имя”, кстати...Это была одна из стандартных фраз, позволяющих понять, насколько сильны протестные настроения в парне. Похоже у него есть серьезные проблемы с взаимоотношениями в семье.
        - По моему классное. Кстати, если тебе не нравится, то ты, наверное, им не пользуешься... Как тебя называют друзья?
        - Серый.
        - А почему так?
        - Это сокращенно от фамилии. Сергеев.
        - Аааа.
        Я будто бы невзначай поправила краешек манжеты на блузке, оголяя сделанную еще пару лет назад татуировку в виде оскаленной волчьей морды. Как я и рассчитывала, она тут же привлекла внимание парня.
        - У вас татушка?!
        Я улыбнулась.
        - Ага. Знал бы ты, как ругались мои предки.
        Он понимающе засмеялся.
        - Я тоже хочу сделать, но думаю, что отец меня пришибет.
        - Он такой строгий?
        - Вообще жесть. Чуть что, сразу же лезет с кулаками.
        А вот и ключик к состоянию этого парня. Отец любит драться. Я усмехнулась. Какое-то время мы еще поболтали с ним, обсуждая самые различные вещи. От музыки, вкусы к которой у нас совпадали, до недавних новостей. Когда время вышло и настала пора прощаться, парень удивленно приподнял брови.
        - Как? А когда вы меня лечить начнете?
        Я засмеялась.
        - Ты здоров. Но я бы хотела поработать с твоими родителями. Но на это нужно время... Поэтому приди ко мне еще на пару сеансов, чтобы я могла пообщаться с ними, окей?
        - Окей! А вы крутая! - он мне подмигнул. - Тоже любите металлику, как и я, и ужастики. Улыбнулась.
        - Ага. Ладно, давай, выходи и зови родителей.
        В кабинет мужчина и женщина вошли вдвоем.
        - Ну что? Разобрались, отчего у него все его эти заскоки? - сразу начал отец, высокий косматый мужчина. - Получает одни двойки, прогуливает!
        - Ммм.. Скажем так, Тимур весьма умный и сообразительный парень. Просто он не хочет учиться.
        - Не хочет! Но как его заставить?!
        - Его не нужно заставлять. Силой вы добиваетесь лишь протеста. У него есть лишь одна мотивация к тому, что он делает сейчас - это протест против насилия. Как эмоционального, так и физического. И знаете, я его понимаю.
        - Протест?!
        - Да. Вы ведь хотите, чтобы ваш ребенок учился, поступил в престижный ВУЗ, стал хорошим человеком? Перестаньте на него давить. Узнайте, чего он хочет на самом деле. Тогда у него появится другая цель в жизни, кроме как сделать что-то вопреки вам. И да, начните с того, что разрешите ему сделать татуировку.
        - Т-татуировку?! - взревел мужчина. - Вы в своем уме! Вы должны были вправить этому оторве мозги! И что я получаю?! За такие-то деньги, которые вы не стесняетесь брать!
        - В данном случае вы получаете услугу касательно интересующих вас вопросов. Вправить мозги, как вы выразились, можно не только давлением и побоями, что, кстати, карается по закону. В ваших силах использовать не только кнут, но и пряник. Попробуйте, может, подействует.
        - Дорогой, в этом есть зерно истины... Может, мы были слишком строги к Тимуру? -подала голос его супруга, а я облегченно вздохнула.
        - Спасибо за понимание. Приходите на следующий сеанс через неделю.
        Стоило парочке уйти, я устало отерла пот со лба и откинулась на спинку кресла. Ну наконец-то перерыв! Смогу хоть кофейку хлебнуть. Но не успела я выудить из-под стола чайник, припрятанный там как раз для таких случаев, как вдруг прямо в моем кабинете появились, словно из ниоткуда двое каких-то совершенно невероятных мужчин в чудных, напоминающих театральные, костюмах.
        Все было бы ничего (хе-хе), но в руках у одного из них был явно не игрушечный меч.
        - Просим нас великодушно простить, леди. Но нам, вернее, господину Сандресу Альфаре ди Деско очень нужна ваша помощь.
        Я чуть кашлянула. Так. Одно из двух. Или у меня у самой крыша поехала, или меня просто профессионально дурят.
        - Вы из шоу “Розыгрыш”? - сделала слабую попытку я.
        Мужчины переглянулись.
        - Что такое “шоу”?
        - Таааак.. Ясно. Значит, это я не в порядке. Недаром говорят, что любая профессия налагает на человека свой отпечаток. Сейчас я позвоню Павлику, и он скажет мне, какие таблетки попринимать.. Надеюсь, что этим все и закончится. - выдохнула я, доставая смартфон и уже ища в телефонной книжке номер своего друга-коллеги. Не самой же заниматься в данной ситуации своим здоровьем?
        Но позвонить мне не дали. Положили прямо под нос какую-то бумажку. А сверху нее пачку с деньгами.
        - Это же валюта вашего мира?
        - Моего...мира?
        Я ничего не понимала, и один из мужчин, видя это, вдруг создал прямо на своей руке огромный полыхающий разными всполохами цветок. Спустя мгновение он упал у моих ног алой розой.
        - Меня зовут Джун Кайло, а моего друга - Фирри Энси. И я понимаю, что вы удивлены и напуганы, но все же выслушайте нас. И примите в качестве извинений за доставленные неудобства эту розу.
        Он поднял цветок, протягивая мне. Я поднесла его к лицу, вдыхая аромат. Настоящий.
        Но... Выходит, что все, что я вижу сейчас, есть на самом деле? Но что происходит?!
        Глава 2
        Воспоминания отступили, заставив меня с горечью усмехнуться. Эх! Я бы сейчас с большим удовольствием сказала себе все, что думаю о том счастливом блеске в глазах, когда мне показали шоу с файерболами, чтением мыслей и оживлением несуществующих роз, уговаривая поверить в магию и в то, что моя помощь ну очень необходима одной вип-персоне. Всего-то мне нужно на месячишко смотаться в другой мир, подлечить его расшатавшиеся нервишки и вернуться. А взамен - все, что я пожелаю. А желать я могла одного - денег.
        Еще раз посмотрела в зеркало. Ожог на половину щеки. Дерет жуть как! И наверняка останется шрам. Угораздило меня кинуться с обнимашками к этому куску не то льда, не то пламени. Проверила на себе, какие проблемы его тяготят! Неконтролируемая ярость. А вслед за этим ужасный огонь, стекающий с изящных ладоней. И как я сразу не поняла, что он император? Может, потому что уже насмотрелась на них на практике? Правда, тогда они все скромно сидели по палатам психушки. Хорошие такие. Милые. Спокойные. Как мышки или спящие суслики. Не то, что некоторые!
        Да-да. У меня было двойное попадание. Мало того, что думая, что обнимаю обычного мужчину с завышенным ЧСВ, я переступила все границы и обняла, как оказалось, императора драконов, так еще и получила по полной. На лице, вон, навсегда теперь останется!
        Я всхлипнула, но быстро заставила себя собраться. Я просто попрошу, чтобы меня вернули домой и.
        В дверь раздался стук. Я выбежала из ванной, уже не так восторженно, как прежде, оглядывая выделенные мне шикарные покои с огромной кроватью и дорогой мебелью.
        - Войдите!
        Я постаралась перекинуть несколько прядей на лицо, было стыдно и неудобно. Однако, когда увидела, кто вошел в комнату, то поняла, что зря.
        - Император Сандрес.
        Мужчина на миг застыл. Его идеально красивое лицо сковывала уже виденная мной непроницаемая маска холодной отстраненности. Пара мгновений, и он уверенно подошел ко мне. Протянул руку, отводя с моего лица прядь волос, которой я пыталась скрыть уродливую рану.
        Мне показалось, или его взгляд дрогнул?
        - Простите. Мне следовало предупредить раньше. Вы слишком неожиданно кинулись ко мне. Это противоречит нашему этикету, я не думал, что вы всерьез это сделаете.
        Теперь на его лице читалось уже неприкрытое беспокойство. И куда только весь эмоциональный лед делся? Что ж. Мой метод с обнимашками сработал, пусть и не так, как я ожидала.
        - Это ведь проблема из-за которой потребовались мои услуги, верно? Ваша неконтролируемая агрессия?
        - Да... - ответ дался ему тяжело, он отстранился от меня, хмурясь и на секунду касаясь пальцами лба, словно мучаясь головной болью.
        Я кивнула.
        - Ничего. Это моя вина. Я выбрала не тот метод. Но, думаю, что все же нам придется разорвать договор. Мне нужно вернуться, чтобы...вылечить этот ожог.
        На миг в глазах мужчины полыхнула ярость.
        - Серьезно думаете, что мои лекари оставят вас без лечения?! Они уже дожидаются за дверью, просто я решил увидеть лично тот вред. что причинил вам. Я хотел извиниться, хотя в моем случае это довольно сложно.
        - В моей работе не принято сердиться на пациентов. К тому же, вы сделали все возможное, скорее разрывая контакт между нами и покидая эту комнату. Все в порядке, правда, просто боюсь, что я не справлюсь.
        - Дьявол. Просто немыслимо. - он поднял на меня полный странных эмоций взгляд. -Я понимаю, что теперь вы не захотите работать со мной. И все же. Вы моя последняя надежда. Маги бессильны, они говорят, что никаких поломок в моей ауре нет. Дракон тоже здоров. Лишь я сам. Провоцирую эти выплески. Но врачей, которые лечат разум и душу в нашем мире нет.
        - Я.
        - Договорим, когда вас осмотрит лекарь! - быстро сказал он. - Бланко!
        Мужчина крикнул так, что я невольно отступила назад. Зато лекарь влетел ракетой, едва не вышибив дверь.
        - Я здесь, Ваше Величество!
        - Осмотреть, вылечить, и чтобы никаких шрамов!
        Я кашлянула.
        - Спасибо.
        Лекарь, уже почтенного возраста, в цветном халате и странном чепце, подошел ближе. Он с интересом стал разглядывать мой ожог.
        - Потребуется десять минут. Я использую самую драгоценную мазь из зуба “янтарного фетрихиуса”.
        Я нервно сглотнула. Название напомнило одно из каких-нибудь венерических заболеваний. Стало немного страшно. Отдаться на волю судьбинушки и местных светил медицины? С другой стороны, они тут по несколько тысяч лет живут. Так почему и нет?
        Сознание ехидно напомнило, что несколько тысяч лет и живут, а вот своего начальника-императора вылечить не удосужились.
        - Ладно, - согласилась я. - Лечите меня. Это не больно же?
        - Я сделаю магическое обезболивание. Ложитесь на кровать и уберите волосы с лица. Какого они у вас интересного цвета, кстати...
        - Это мелирование. - машинально сказала я. - Я высветлила несколько прядей.
        Я легла на кровать, невольно бросив взгляд на стол у стены, у которого еще недавно произошел этот кошмар. Заметила, что Сандрес не спешит уходить из комнаты, внимательно наблюдая за действиями лекаря. Тот же вовсю уже размешивал в неизвестно откуда взявшейся мензурке какую-то пасту.
        - Так. Расслабьтесь.
        Мензурку лекарь отставил на тумбочку у моей кровати. Сам же сделал несколько пассов надо мной руками, прошептал какие-то нечленораздельные фразы, и боль действительно отступила. Это было чудо! Но еще чудеснее то, что спустя десять минут, после того, как он нанес мне свою волшебную пасту на лицо, ожог и вовсе пропал! Вместо него была белоснежная кожа. Как будто даже посвежевшая.
        - Невероятно, - я отложила небольшое принесенное мне зеркальце в сторону и вскочила с кровати. - Вы и правда настоящие волшебники! Спасибо!
        Лекарь улыбнулся.
        - Это моя цель, помогать нуждающимся в моих услугах. Высшая награда видеть подобный результат.
        На некоторое время в комнате воцарилось неловкое молчание.
        - Я слышал, что вас интересовала не только личная выгода, когда вы соглашались на работу со мной, - сказал спустя пару минут император, серьезно на меня глядя. - Что это было?
        На душе стало ужасно беспокойно. Так бывает, когда кто-то задевает твои чувства.Дракон сказал правду. Я согласилась на путешествие в другой мир не только из-за того, что мне захотелось поправить свое финансовое положение. Все дело было в том, кого я безумно любила, и в ком видела свой смысл жизни. Год назад, быть может, я бы не говорила этого. Да и не согласилась вообще на столь странное предложение незнакомых мне людей. Год назад. Когда еще мои родители были живы.
        Я вздохнула, посмотрев мужчине в глаза. Отчего-то его взгляд заставлял волноваться, а где-то в районе солнечного сплетения от него словно взрывались маленькие искорки.
        - Мне нужны были деньги на лечение брата. У него сломан позвоночник после аварии. Он не может ходить.
        И все же эти слова дались мне с трудом. Мой дрогнувший голос вызвал во мне раздражение. Ненавижу показывать собственную слабость, и все же, иногда не могу удержать это под контролем.
        Сандрес повернулся к лекарю.
        - Вы такое излечиваете?
        Мое сердце пропустило удар. Что он хочет предложить?
        - Зависит от стадии... Сколько прошло времени с момента травмы?
        - Год.
        Лекарь зацокал языком.
        - Долго. Нужно будет постараться. Как минимум потребуется несколько месяцев. Но он должен быть под полным нашим наблюдением.
        Я не понимала, что происходит. Что они оба хотят сказать?! Что смогут точно так же, как мой ожог, вылечить моего брата? Вернуть ему способность ходить?!
        - Услуга за услугу, леди Виктория, - чуть усмехнулся император, бросая на меня странный взгляд. - Пока ваш брат будет проходить лечение у наших лекарей, вы будете пытаться излечить меня. Видите ли, мне срочно нужно жениться. А с моей...особенностью. это довольно проблематично. Тем более, что о ней в курсе минимальный круг лиц. Может начаться смута, если хоть кто-то что-то узнает.
        Я оказалась в некотором ступоре.
        - Простите за совсем личный вопрос, но вы хотите сказать, что ваше заболевание мешает вам проводить время с женщинами?
        Надеюсь, этот вопрос не вызовет новый приступ...
        Но вопреки моим опасениям, мужчина вдруг засмеялся. Бархатным, чуть хриплым смехом. Завораживающим...
        - Вы не так невинны, как кажетесь на первый взгляд, леди. Что ж, это простительно. Вы из другого мира. Я отвечу вам, потому что вы тоже лекарь, - его голос стал чуть ниже. - С женщинами. у меня все в порядке. Но в последнее время мне все сложнее становится держать под контролем собственные эмоции. Одна из моих любовниц пострадала во время одной из совместных ночей. Я не желаю, чтобы подобное повторилось.
        Я покачала головой. Нет. Я не могу взять на себя такую ответственность. К тому же, я не привыкла врать. А жаль!
        - Простите. Но я правда не уверена, что смогу оказать должную помощь. После того, как я увидела, на что способны ваши целители, я сомневаюсь, что смогу. Что я.
        - Виктория, - он подошел ближе. - Я не собираюсь вас убивать в случае неудачи. Вашему брату я помогу в любом случае. Что же до вас, то пока он проходит лечение, вы лишь
        честно попытаетесь сделать все, что в ваших силах. Согласны? Вы окажете мне такую услугу?
        Черт! Попалась! Свернуть некуда. Если он правда поможет Максу, даже если у меня ничего не выйдет...
        - Я согласна.
        Глава 3
        Сандрес
        Я задумчиво подошел к окну. Как странно. Эта девушка заставила мое сердце на миг дрогнуть. Таких я не встречал прежде. Хотя, это и понятно. Она - иномирянка. И все же, эта ее деловитость, бесстрашие, отсутствие слепого раболепия, даже когда она узнала, кто я на самом деле... И еще. Она не стала устраивать истерик или плакать, хотя было видно, что ей больно и ее мучает страх, что рана, нанесенная мной, останется с ней навсегда. А ведь она женщина, молодая и красивая.
        Поморщился. Как же я ненавистен себе. Что я за правитель, если не в состоянии удержать собственные эмоции и магию?! Если причиняю боль тем, кто ее не заслуживает.
        Прежде я мог это контролировать, но теперь, как раз перед императорским отбором, приступы участились. Настолько, что их уже стало сложно скрывать от слуг и придворных. Того и гляди поползут слухи.
        - Сандр?
        Мой сводный брат, Джун, вошел в комнату, с беспокойством глядя на меня.
        - Это повторилось вновь, - раздраженно произнес я. - Я уже не знаю, что делать. Магия просто вырывается и. Я причинил этой девушке вред. Хотя не хотел этого. Как тогда. С Тесс.
        Братец помрачнел.
        - Леди Виктории? Она в порядке?
        - Да, Бланко позаботился о ней. И она согласилась не разрывать контракт.
        - Но хотела?
        Я усмехнулся, глядя на Джуна.
        - А ты бы не захотел после такого? Сам себя ненавижу. И все же, если она сможет помочь. Послушай. Я уговорил ее с одним условием. Там, в ее мире, у нее остался родственник, брат. Он серьезно болен. И его нужно доставить к нам. Нашим лекарям под силу справиться с его бедой. Сможешь его забрать?
        - Снова нужен будет тот ритуал. - задумчиво ответил мужчина. - Это займет много сил. И сомневаюсь, что без проблем смогу уговорить парня пойти с нами. Думаю, что неплохо бы было взять с собой Викторию. Портал пропустит несколько человек. Да и, к тому же, она сможет взять все необходимое. Я слышал, что она уже жаловалась на то, что ей не дали захватить с собой книги и личные записи.
        - Что ж... Пусть идет с вами. Но непременно возвращается обратно. Понял?
        Джун кивнул.
        - Можешь не переживать. Я все сделаю. Кстати, как продвигается императорский отбор? Я слышал, что комиссия из придворных дам и благородных лордов лихо отсеивает кандидаток.
        - Меня это пока не волнует, - безразлично ответил я. - В итоге их останется не так уж и много. Тогда начнутся настоящие испытания, и мне придется присоединиться к ним.
        Хотя, если честно, мне абсолютно все равно, кто из них будет вынашивать впоследствии наследника престола.
        Брат покачал головой, сочувственно на меня глядя.
        - За столько лет ты так и не нашел истинную. Для этого пришлось проводить этот отбор. Не думал, что все твои выплески могут быть связаны с этим?
        - Лишь семьдесят процентов драконов находят свою пару. Я попал в меньшее число. Мне же легче. Не будет уязвимых мест при правлении.
        - Возможно, ты и прав. Что ж, не буду больше отнимать твое время. Если позволишь, я прямо сейчас отправлюсь выполнять твое поручение.
        - Иди. Хотя, постой.
        Джун обернулся, удивленно глядя на меня.
        - Чего?
        - Она довольно забавная, верно?
        - Виктория? - он приподнял бровь. - Да. Она весьма интересна. Мне бы не хотелось, чтобы с ней случилось что-то плохое.
        - Намекаешь, что я должен отпустить свой единственный шанс на нормальную жизнь?
        - Я просто сказал свое мнение. Я пошел. Удачи.
        Вика
        Я расхаживала по комнате и нервно грызла ногти. Ужасная привычка. И все же, я только сейчас начала понимать, насколько все происходящее вокруг меня серьезно. Брату обещали оказать помощь, но сдержит ли император свое обещание? Что, если это все были пустые разговоры? Ведь наверняка смотаться туда-обратно из одного мира в другой не дешевое удовольствие. Иначе бы у нас уже давно бы торговали турпутевками к остроухим или вот этим. драконам.
        Невольно вспомнила императора. Интересно, какой у него дракон? И есть ли вообще? Или от мифического существа только одно название осталось?
        - Леди Виктория?
        Я обернулась. Рядом со мной стоял Джун Кайло. Это он тогда занимался тем, что уговаривал меня подписать контракт на излечение некоего господина в другом мире. Сказать по правде, он произвел на меня двоякое впечатление. Красив, чем-то кстати на Сандра похож. Но вот волосы будто темнее, а кожа не смуглая, а белая, как снег, глаза раскосые и очень живые.
        Но не смотря на его внешность, он казался мне довольно опасным, хоть я и не хотела себе в этом признаваться, чтобы не считать себя слабее него. Поэтому я качнула головой и попыталась расслабиться.
        Мужчина обеспокоенно пробежался взглядом по моему лицу. Неужели ищет последствия той травмы?
        - Привет! - я махнула рукой. - Как твое ничего? Что-то случилось?
        Мужчина улыбнулся.
        - Вы не должны ко мне обращаться столь фривольно... Но я согласен перейти эту черту. Ты мне понравилась. Думаю, что мы можем стать друзьями.
        Я засмеялась.
        - Ну вот и отлично! Так чего ты хотел, Джун?
        - Его Величество дал согласие на проведение ритуала по перемещению в другой мир. Думаю, мы сможем все подготовить уже сегодня ночью. Ты должна пойти вместе со мной.
        - Мне можно будет еще раз вернуться? - удивилась я. - Здорово! У меня много чего осталось там.
        - Да, к тому же, ты поможешь успокоить твоего больного брата. Думаю, что тебе он больше поверит. Да и мне нужен будет проводник в твоем мире. Боюсь натворить дел, не зная тамошних правил.
        Я окинула его взглядом.
        - Да уж! В том виде, в каком вы тогда заявились ко мне в кабинет, это вполне реально. У нас совершенно другая мода. Да и много всяких технологических штук, которые могут напугать.
        Перед глазами медленно выплыла моя кофеварка. И фен. И машина! Блин. Машину мне точно не разрешат взять, а кофеварка не будет работать без электричества.
        - Когда, говоришь, отправляемся? - деловито спросила я.
        Сегодня ночью.
        - Отлично! Будет время, чтобы написать список.
        Джун меня немного не понял. На лице отразилось искреннее недоумение.
        - Список?
        - Ну да! У меня очень много вещей...И, скажи, как много всего можно с собой взять? И какого объема? Кровать, к примеру, влезет?
        Мужчина приподнял брови.
        - Кровать? Разве здесь тебе предоставили плохую мебель в пользование?
        - Да нет... Нормальную. Просто у меня грыжа, и у меня специальная кровать и матрас с независимыми пружинами. Очень помогает....
        Ох. Он продолжает на меня удивленно пялиться. Действительно, откуда ему знать о таких достижениях прогресса, как матрас с нано-наполнителями, обладающими эффектом памяти. Да уж. Средневековье, что и говорить?
        В любом случае, список составить нужно.
        - Вы можете взять с собой что-то. Но слишком крупное вряд ли удастся переместить. Да и по времени это будет сложно. Портал будет открыт всего на несколько секунд.
        Я вздохнула.
        - Что ж. Ладно. Тебе, наверное, надо идти готовиться к ритуалу?
        Мужчина кивнул.
        - Да. Я, пожалуй, пойду.
        Когда он ушел, я с сомнением покосилась на местную кровать. Жаль все же, что нельзя забрать с собой хотя бы любимый матрасик. Такими темпами меня тут скрючит в виде вопросительного знака. Если только чудесные лекари не излечат мою спинку. Кстати! А это идея.
        Глава 4
        Достаточно странно было участвовать в настоящем магическом ритуале. В моем мире я одно время интересовалась всякими эзотерическими штуками, но не настолько, чтобы серьезно прибегать к подобному, дело обычно ограничивалось гороскопами и всякими тестами. И все же, сейчас я видела и понимала, насколько представления о магии у людей, живущих в моем мире, неверные. Магия исходит из самого человека ( хм.. .или дракона? ). Ее видно.
        Пока Джун заканчивал творить волшебство, которое переливалось и искрило всеми цветами радуги, я невольно за ним наблюдала. Он нравился мне, и вовсе сейчас казался не опасным. Спокойный, уравновешенный, достаточно простой и в тоже время загадочный. И очень красивый. Харизматичный и привлекательный.
        Тряхнула головой, пытаясь отогнать ненужные мысли. Что это со мной? Только еще влюбиться не хватало! То к императору странные чувства возникают, то теперь к этому Джуну. Нужно думать о том, как скорее справиться со всеми навалившимися на меня проблемами, а не о романтике. Скорее всего, это просто защитная реакция организма такая на стресс... Ведь я так и не смогла забыть ту страшную аварию, как и не смогла простить себе, что в тот день я была не с ними, а.
        От воспоминаний меня отвлек странный мужчина, одетый в мешковатый балахон. Он принес Джуну какие-то фрукты, похожие на яблоки. Вот только были они словно из чистого золота. Интересно, что это?
        Мужчины что-то обсудили, а затем повернулись ко мне. Джун поманил меня рукой. Я подошла.
        - Что случилось?
        - Леди Виктория. - дрожащим от волнения голосом вдруг заговорил тот странный человек в балахоне. - Тут такое дело. Вы знаете, что это?
        Он кивнул в сторону золотых фруктов.
        - Нет. Яблоки?
        - Это “Небесные плоды”... В нашем саду. Единственном саду этого мира эти яблоки поспевают раз в тридцать лет. Для ритуала нужно три яблока. И эти. Последние.
        Не понимаю. Он хочет сказать, что тратит на меня последнее? Или.
        Вот я жираф! Красноречивый взгляд Джуна дал мне все понять. Чудесные яблоки поспевают раз в тридцать лет, значит и новый ритуал провести будет невозможно!
        - Я уже отправил магическое сообщение императору, - сказал мужчина. - И он говорит, что у вас два пути. Забыть про брата и использовать эти яблоки, чтобы переместиться самой обратно. Или же. Забрать его. Но тогда остаться в вместе с ним в Нинтермане на длительный срок. Выбор только за вами.
        Я шумно сглотнула слюну. Как тут можно выбрать?! Убить всю свою жизнь, распрощаться с привычным миром на тридцать лет, но вылечить брата, или же вернуться обратно и обо всем забыть? И винить себя всю оставшуюся жизнь.
        Я подняла взгляд на мужчину.
        - Мы идем за моим братом.
        Перемещение не заняло слишком много времени. Оказалось, ритуал был довольно простым в исполнении, только лишь отнимал много сил. Джун, застывший в моей комнате, казался неестественно бледным, и едва стоял на ногах.
        - Эй! Тебе плохо? - я с беспокойством глянула на него.
        Мужчина вымученно улыбнулся.
        - Нет, все в порядке... - он покачнулся, и я поспешила усадить его на свою кровать.
        - Вот. Посиди здесь. Я сейчас заварю крепкого сладкого чаю.
        Он вздохнул.
        - Прости, не думал, что на этот раз все пройдет настолько тяжело. Твой брат живет вместе с тобой?
        - Так-то да. Но сейчас он в больнице. У него обострились боли.
        - Ясно.
        Я заметила, что Джун с любопытством оглядывает обстановку вокруг. Невольно усмехнулась. Да уж, тут вам не здесь! Моя комната напоминала нечто среднее между обителью знаний и логовом рок-фанатки. Стопки книг и конспектов по психологии перемежались здесь с плакатами металлики и всевозможными прикольными вещицами из рок-атрибутики.
        Чуть улыбнулась и пошла на кухню, подметая юбкой иномирного платья пол. Нужно обязательно захватить с собой хотя бы пару джинсов и маек. Хоть когда никого нет буду ходить в удобной одежде.
        Пока заваривала чай, думала о том, что так и не составила список вещей, которым грозилась. Решила, что по ходу дела соберу всю необходимое.
        Пакетик в чашке честно выполнил свое дело, то есть, заварился. Я потащила чай в комнату и так и застыла в дверях. Потому что Джун стоял возле комода, где я хранила обычно нижнее белье, и с интересом разглядывал содержимое одного из ящиков.
        - Эй!? - крикнула я. - У тебя привычка такая лазить по чужим вещам, или ты просто подыскиваешь что-то для себя?
        Я нахмурилась. Джун обернулся. На лице читалась странная смесь эмоций. От удивления до сожаления и даже насмешки.
        - Прости. Просто сгорел от любопытства. Вряд ли мне еще когда-нибудь придется побывать в другом мире. Я хотел узнать немного.
        - Это не повод копаться в моем белье!
        Мужчина засмеялся, закрывая комод.
        - Прости. Не знал, что находится внутри. Но, кстати, у нас в столь откровенном даже эльфийки не ходят.
        Я вздохнула.
        - Просто забудем о случившемся, окей?
        Окей?
        Пфрррр! Как же сложно!
        - Это значит “хорошо”, - пояснила я терпеливо. - Вот твой чай.
        Джун подошел ко мне, перенимая чашку с чаем. Его пальцы случайно коснулись моих. Мы встретились взглядами. Отчего-то стало неловко.
        - Эмм... Ну я пойду собираться, а потом сгоняю за Максом, попрошу выписки.
        - Конечно.
        Однако, прежде, чем собираться, я все же решила переодеть жутко мешавшее мне платье. Схватила из шкафа джинсы с майкой и ушла в ванную. Когда же пришла, Джун и вовсе вцепился в меня взглядом.
        - Прости. Но так мне проще будет все уложить. Квартира у меня не очень большая. Да и за Максом я в том платье не смогу пойти.
        Мужчина не ответил, лишь заскользил по мне изучающим взглядом. Я решила выкинуть это из головы и обратила свое внимание на книги по психологии. Какие из них могут пригодиться мне в другом мире?
        Было бы бредом тащить с собой все книги, но вот некоторые я все же взяла. А также свои еще институтские конспекты. Дальше настала очередь шкафа с одеждой, откуда я выгребла необходимое, затем нежно вытащила кожаную куртку, подаренную мне.
        - Это твой жених?
        Я поперхнулась. Ну вот! Что еще?
        Джун увидел фотографию на моем столе. На ней меня обнимал тот, кто подарил мне ту самую куртку. И кто был со мной в момент, когда родители с братом мчались по проспекту, а через час произошла трагедия. Я тогда не поехала с ними в гости к тете.
        - Мы расстались, - ответила я небрежно.
        Глава 5
        Сандрес
        Сегодня дождливо. Когда Джун вернется вместе с Викторией, нужно будет сказать слугам, чтобы приготовили зонты и теплый экипаж. Не хотелось бы, чтобы девушка простудилась.
        Я подошел к столу, где стоял хрустальный бокал с вырезанными императорскими вензелями и графин с отличным выдержанным бренди. Плеснул себе медового цвета жидкости, сделал глоток.
        Что-то долго братец не возвращается. Уж не решил ли он остаться в ином мире навсегда? Чем они занимаются там вдвоем? Может, было опрометчиво их отпускать вместе?
        Невольно на душе заскребли кошки. Мне не понравилась эта излишняя забота Джуна об этой девушке. Причем я не мог объяснить даже сам себе, почему именно. Наверное, потому что ему не стоит забывать о манерах... Вряд ли иномирянка может быть хорошей парой для столь титулованной особы.
        В мой кабинет постучались.
        - Да!
        Вошла светловолосая служанка.
        - Мой господин, вы просили доложить, когда вернутся ваш брат и эта девушка. Из храма пришло послание, что они будут готовы к переходу через час.
        Я кивнул и уже хотел сказать про теплый экипаж и зонты, но вдруг сказал совсем иное.
        - Приготовьте два экипажа.
        ^- Два^?
        - Я поеду за леди Викторией лично.
        Служанка кивнула и умчалась исполнять поручение, я же в некотором замешательстве отставил от себя бокал с бренди. Я так хочу ее увидеть? Чушь. Я просто хочу удостовериться, что все в порядке.
        Я накинул пальто и поспешил к выходу из замка, где уже стояли два экипажа, запряженные гнедыми лошадьми. Сев в один из них, я приказал гнать к храму.
        Если вначале дождь только слегка моросил, то в середине нашей дороги он залил так, что я с некоторым опасением стал думать об обратном пути. Дорога могла раскиснуть.
        До храма, находившегося в часе езды от замка мы добрались без приключений. Стоило экипажу остановиться, я вышел на улицу и, раскрыв над головой большой зонт, поспешил к храму.
        Джуна и Виктории с ее братом еще не было. Однако, я видел, как полыхают искрами приготовленные кристаллы. Это значило, что процесс перехода уже начался, и очень скоро я увижу их.
        Я замер в странном предвкушении. Ну же! Где они? Время как будто застыло, превратившись в тягучее желе. Я уже начал нервничать, когда, наконец, увидел ее. Дыхание перехватило. Что за одежда?! Мужская?! Но как точно сидит по фигуре, не оставляя полета для фантазии. Облегающие штаны синего цвета из странной ткани, мягкие сапожки и блузка. Боги.
        Следом за ней появился и мой брат, который держал на руках парня лет четырнадцати, на лице которого застыло удивление.
        Полыхнула вспышка. Следом появились сумки и вещи.
        Первым делом я шагнул к Виктории, спешно стягивая с себя пальто и накидывая ей на плечи.
        - Прикройтесь. Во дворец в вашей одежде точно нельзя.
        Она посмотрела на меня. Только сейчас заметил, какого красивого цвета у нее глаза. Небесно-голубые, сияющие, словно драгоценные кристаллы.
        - Спасибки!
        Я хмыкнул. Никто еще не коверкал подобным образом слова благодарности...
        Я посмотрел на мальчишку, которого Джун держал на руках.
        - Как тебя зовут?
        - Максим, - он явно был не в духе. - А вас?
        Я усмехнулся.
        - Его Императорское Величество, Сандрес Альфаре ди Деско.
        Парень сначала посмотрел на меня, затем на сестру.
        - Афигеть! - выпалил он. - Вот это мы попали, Вичка!
        Девчонка хмуро глянула на брата.
        - Не называй меня так! Здесь все обращаются ко мне как к леди Виктории.
        Ее брат засмеялся, а мне это не понравилось.
        - Не вижу ничего смешного. И вам и вашей сестре будут даны особые титулы, которые позволят вам войти в высший круг здешнего общества, раз уж вы решили остаться. Для всех вы будете представлены иноземными гостями, однако, советую не слишком распространяться, откуда именно вы родом. Можете нажить чужой не самый благородный интерес.
        Мальчишка тут же посерьезнел и кивнул.
        - Я понимаю, - ответила Виктория. - Эм. Думаю, что Джуну довольно тяжело стоять. Коляска не поместилась в ваш портал, поэтому он взял брата на руки. И Макс далеко не пушинка.
        Я посмотрел на Джуна. Тот явно не испытывал дискомфорта, дракону вообще довольно легко поднимать тяжести, но все же я пригласил всех к экипажам.
        - Вы с Максимом и вещами поедете в одном экипаже, а я с леди Викторией в другом, -бросил я брату.
        Тому явно не понравилась моя реплика, но все же он вынужден был согласиться.
        - Хорошо.
        Мы вышли на улицу. Дождь лил не переставая. Слуги поднесли зонты. Я раскрыл свой и взял девушку под локоть, чувствуя, что своим действием невольно ее смутил.
        - Поедем первыми. Погрузка вещей затянется надолго.
        Она кивнула, и, попрощавшись с братом и Джуном, последовала за мной.
        Я лично раскрыл ей дверь, помогая забраться и устроиться на сиденье. Следом залез в экипаж сам, устраиваясь напротив нее.
        Карета медленно покатила вперед. Я полагал, что сейчас между нами возникнет непрошенная неловкость, однако, эта девушка меня удивила.
        - Держите. Принесла вам подарок из другого мира! - весело улыбнулась она.
        Она вытащила из кармана какую-то маленькую коробочку и протянула мне. Я принял ее, не спеша раскрывать.
        - Что в ней?
        Девушка лукаво улыбнулась.
        - Сюрприз! Ну же, открывайте!
        Я открыл и застыл на какое-то время в недоумении, не понимая, что за предмет оказался в моих руках. Это было нечто странное, сделанное из серебристого металла. У него было три лопасти и выемка посередине.
        Я достал его и недоуменно посмотрел на Викторию. Та засмеялась.
        - Это спиннер. Давайте покажу, как пользоваться!
        Девушка ловко перехватила из моих рук вещицу и вдруг закрутила ее, ударив по одной из лопастей. Я удивленно посмотрел на вращающийся металл.
        - Зачем он нужен? Это какой-то магический артефакт?
        - Да нет! Все куда проще. Это игрушка-антистресс!
        - Игрушка?! Считаешь, что я ребенок играться в игры?! - едва не зарычал я, но вызвал лишь новую порцию веселья.
        - Вы ничего не понимаете. В нашем мире в игры играют даже взрослые. Это помогает разгрузить мозг. Что же до спиннера, то многие держат его при себе, чтобы расслабиться и перестать нервничать. Пусть не намного, но это поможет вам снять стресс. Попробуйте.
        Она протянула мне этот спитнер ( или спайнер? ). Я повторил за ней ее действие, закрутив вещицу между пальцев. Она с тихим жужжанием завертелась. Это было странно, но как только я остановил ее, мне захотелось снова повторить этот несложный процесс.
        Я усмехнулся.
        - Ерунда какая.
        - А мне нравится. Кстати, когда привезут мои вещи, заходите на чай. Я выгребла все продукты, оставшиеся на кухне. Жалко было, что пропадут. Да и вас хотелось удивить.
        Я хотел было сказать, что император не может просто так разгуливать по дамским комнатам, не вызывая лишних слухов. Да и с ней мы были не друзьями, чтобы звать на чай. Подумать только! И, к тому же, эта ее бережливость... Как будто во дворце ее не покормят? Зачем было брать с собой еду?
        Но вслед за приглашением я услышал новость о том, что вечером к посиделкам точно обещал присоединиться Джун.
        - Разумеется, я принимаю ваше приглашение, - выпалил я, прежде, чем подумал, чем может мне все это грозить.
        - Ну вот и отлично! - улыбнулась Виктория.
        Я вздохнул и закрутил подаренную вещицу между пальцев. Спокойствие. Только спокойствие.
        Глава 6
        Ну вот я и в другом мире. На очень долгое время. А, может даже, что и навсегда. Сказать, что я жалела об этом? Наверное. Ведь я оставила всю свою привычную жизнь там, успев забрать лишь крохи из того, что теперь мне будет напоминать о ней. Книги, лекции, часть одежды, зачем-то зубную щетку взяла с пастой, а еще, осененная внезапной идеей собрала в сумку-холодильник продукты с кухни. Весьма забавно было, потому что питалась я в основном замороженной готовой едой, да и всякими чипсами обожала похрустеть. Хотелось увидеть реакцию императора и Джуна на мои предпочтения.
        Карету тряхнуло. Я, стараясь удержать равновесие, вцепилась в сиденье, но тряска повторилась, и я полетела прямо на императора, сидевшего с убийственно спокойным видом напротив.
        Ну все. Приехали. Уже можно начинать паниковать? Что, если сейчас я опять соприкоснусь с ним, и его магия выйдет из-под контроля?
        Он поймал меня, а я едва сумела справиться с волнением, так и замерев в миллиметрах от его лица. Ужасно вышло, я просто оказалась на его коленях, сжимаясь от страха, но отчаянно стараясь не подавать виду. И почему сердце так колотится?
        Все. Сейчас убьет.
        Я поспешила пересесть рядом, не зная, куда от смущения девать глаза.
        - Простите, я просто не привыкла к подобному... - пробормотала я, надеясь, что внезапной вспышки ярости не последует.
        Мне повезло.
        - Ничего, - ответил мужчина чуть севшим голосом. - Дорогу размыло дождем. Боюсь, как бы нам вообще не пришлось останавливаться.
        И стоило ему произнести эту фразу, как карета действительно остановилась. Кто-то постучал в окошко.
        - Ваше Величество, мы, похоже, не сможем дальше продолжать путь. Из-за дождя нам совсем не проехать! Нужно ждать, пока хоть немного дорога придет в норму.
        Я скептически посмотрела на императора. Мдааа... Магия магией, император императором, а дураки и дороги видимо проблема не только моей родной страны.
        - Отпустите одну из лошадей. Мы с леди Викторией поедем верхом. Приготовьте все для этого!
        - Слушаюсь, мой повелитель.
        Мы с императором вылезли из экипажа, и я смогла оценить своими глазами степень бедствия. Дороги тут не было, однозначно. Зато было вместо нее болото. Раскисшее такое и грязное...
        - Эм. - сказала я нерешительно. - А лошади - это обязательно?
        - Что-то не так? Пешком еще довольно далеко идти. Да тем более по такой сырости.
        - Я боюсь. В смысле, лошадей боюсь, понимаете?
        Мужчина приподнял бровь.
        - Других вариантов не так уж и много. Вернее, он один. Сидеть здесь. Но это достаточно абсурдно, если учесть, что до замка не так уж и далеко. Ну же, Виктория. Вы же специалист в этих делах. Неужели не сможете справиться с собственным страхом?
        Смогу? Ну да. Конечно.
        - Если я лекарь, который врачует душу и мысли, это не значит, что я не могу тоже иметь проблем. Но вы правы. Я справлюсь со своим страхом. Если так нужно, то давайте поедем верхом. Единственное, я переживаю за брата. Они ведь с Джуном тоже не смогут проехать по этой дороге.
        - Не волнуйтесь, леди Виктория. Как только мы доберемся до замка, я отправлю навстречу Джуну и Максу людей с портальными амулетами. Они смогут переместить всех, включая экипажи, слуг и вещи.
        Я кивнула. Сердце наполнилось благодарностью к этому мужчине. Ведь было ясно, что он подумал о том, чтобы помочь Максу до того, как я ему об этом сказала.
        - Спасибо!
        Когда оседлали коня, я в нерешительности переминалась с ноги на ногу. Надо просто взять себя в руки. Это всего лишь животное.
        Ехидный голос в голове заметил, что это животное когда-то в далеком прошлом убило моего прадеда. С тех пор, наслушавшись жутких историй в семье, я не решалась даже подходить к таким “очаровательным” созданиям.
        - Я помогу вам, не бойтесь, - улыбнулся мягко Сандрес.
        Вначале он взобрался в седло сам, а затем, наклонившись, легко помог мне забраться, подхватывая и усаживая перед собой.
        От этой странной близости невольно снова забилось сердце. А, может, просто от страха, кого я обманываю!
        - Не бойтесь, леди... - шепнули на ухо, а в следующий миг он пришпорил коня, и тот сорвался в галоп.
        От страха я вцепилась в седло руками и зажмурила глаза. Казалось, что мы летим с бешеной скоростью, что невозможно остановиться, что мы сейчас упадем и нас просто затопчут.
        Я была на пике собственных панических эмоций ( дыхательная гимнастика не помогала, что б ее! ), когда почувствовала, что мы никуда не летим. Сандрес просто остановил лошадь и теперь мы стояли на месте.
        - Так страшно?
        Я открыла глаза, облегченно выдыхая. Обернулась, желая ответить, но вместо этого впечаталась носом в широкую мужскую грудь и тут же отвернулась.
        - Ну да. Побаиваюсь чуть-чуть. Спасибо, что остановились.
        - На самом деле мы уже почти приехали. Говорил же, что здесь недалеко. Город уже близко. Видно даже башни дворца.
        Я кивнула, радуясь, что пытка будет продолжаться недолго. Да еще и дождь снова начался.
        - Вы уже придумали, с чего начнете мое лечение?
        - А? Нет. Вернее, у меня есть определенные мысли, но мне нужно будет несколько дней, чтобы составить все в план и наметить какую-то схему.
        - Ясно. Постоим еще немного или продолжим путь?
        - Продолжим. Думаю, я справлюсь с этим.
        На удивление, после подобной небольшой передышки, мне все же удалось взять себя в руки, и мы спокойно доехали до замка. Однако, заходили с черного хода.
        - Не подумайте ничего лишнего, леди Виктория, - чуть хмурясь, сказал Сандрес. - Мне скоро предстоит выбрать на отборе жену, и я бы не хотел лишних слухов.
        Я улыбнулась. Даже не сомневалась, что на такого красавчика, да еще и при деньгах и власти, есть уже тысячи претенденток.
        - Конечно, не парьтесь!
        - Что?! - изумленно уставился на меня мужчина, а я смутилась.
        - Ой. Я имела ввиду, что не переживайте! Это сленг, понимаете?
        - Сленг?
        Да что ж такое-то?!
        В общем, все же с императором мы распрощались, а я отправилась в комнату, что мне выделили, вслед за служанкой, которая назвалась Макой.
        Девушка, хоть и вела меня по коридорам этого лабиринта-дворца ( кто так строит?! ) весьма уверенно, все же было видно, что она чем-то расстроена.
        - Мака... Прости, это, конечно же, не мое дело, но тебя кто-то обидел? - все же не выдержала я, когда мы уже оказались у дверей моей комнаты.
        Светловолосая девушка вскинула на меня печальный взгляд.
        - Ну что вы. Все просто замечательно. - и шмыгнула носом.
        Я усмехнулась. Так. Похоже кто-то срочно нуждается в плакательной подушке. То есть, во мне.
        - Пойдем, - поманила я ее рукой. - Хотя погоди. Тут чай пьют?
        - Чай? Да, госпожа. - пробормотала удивленно девушка.
        - Тащи! - махнула я властно рукой. - И две чашки захвати. И вкусняшки!
        Мой тон немного взбодрил девушку, и та, странно на меня посмотрев, все же умчалась за тем, что я требовала. Я же зашла в комнату и присела за стол, кусая губы и думая о том, что мне делать дальше.
        Глава 7
        Когда Мака вернулась с чаем и вкусняшками, я уже вовсю имела приблизительный план действий в отношении своего “особенного пациента”. Я хотела применить несколько методов, а также получше узнать о том, что же все таки произошло с ним, что стали появляться такие неконтролируемые и агрессивные выплески магии. Но все сводилось к тому, что для эффективного лечения мне нужно было в первую очередь завоевать доверие императора. И лишь после уже начать действовать. А это будет достаточно сложно сделать. И все же, я хотела попробовать.
        - С чем вы будете чай? Я принесла пирожные и абрикосовое варенье. - служанка была уже достаточно спокойной, однако я понимала, что это лишь вынужденная маска.
        - Для начала садись! - я приглашающе похлопала по диванчику возле столика для чаепитий. - Я хотела немного поболтать. И... барабанная дробь... Найти себе союзницу.
        - Союзницу? - удивилась девушка, все еще не севшая за стол.
        Мака разливала по чашкам чай.
        - Ага. Союзницу. Да садись уже, говорю! - я обаятельно улыбнулась.
        Сандрес сказал мне, что эта девушка, служанка, одна из немногих, кто знает о моей истинной цели пребывания во дворце. А значит, я могу полностью ей доверять. Ну, или почти полностью. В любом случае мой род деятельности для нее не будет секретом. Как и то, откуда я пришла.
        - Мне надо понять, как мои методики работают на жителях этого мира. Не хочешь попробовать себя в качестве моей пациентки?
        - В качестве. пациентки? Но разве я больна чем-то? - удивленно спросила Мака.
        Я улыбнулась.
        - Как говорил один из героев моей любимой книги: “Все мы неизлечимо больны”! Что же до тебя, то я видела твой унылый и грустный вид. И говорю тебе, что легко могу это исправить.
        - Но как? И. Простите, что я произвела на вас такое впечатление. Я не хотела, вернее. Я положила руку девушке на плечо.
        - Во-первых. Выкинь в отношении со мной всю эту дурь про впечатление и все такое. Я не кусаюсь. Я не дикое животное, которое готово накинуться на тебя и порвать на части.
        Служанка засмеялась.
        - Простите, но знали бы вы, что творится во дворце, вы бы точно поняли мои опасения. Ведь дворец полон таких, как вы описали, диких животных.
        Ее взгляд вновь сделался печальным, а я поняла, что нащупала то, что хотела.
        - Ты ведь из-за этого плакала?
        Мака нервно закусила губу, а я вздохнула и пододвинула ей поближе тарелку с вкусняшками.
        - Понимаю, что я здесь недавно и все такое. Но если чего, ты обращайся ко мне. Помогу, чем смогу. Что же до тех, кто тебя обижает, то скорее всего это мелочные и не заслуживающие внимания люди, которые строят из себя невесть что.
        - Леди Тесс Афенна такая прекрасная. Я не могу даже в мыслях подумать о том, что она может быть мелочной. - с грустью сказала Мака, а я поняла, что мне сдали главного врага народа с потрохами.
        А кто она такая?
        - Леди Тесс - любовница нашего императора. Все знают об этом, поэтому стараются ей не перечить. Но отчего-то она невзлюбила меня. А сегодня вообще обвинила в том, что я краду ее духи. Мне было так обидно! Тем более, я этого не делала.
        Я усмехнулась.
        - Набрызгайся в следующий раз мужским одеколоном. Тогда у нее язык не повернется о краже духов. А если и повернется, представляешь, какие по дворцу поползут слухи?
        Мака прыснула от хохота. Кажется, мы начали находить с ней общий язык...
        Именно в этот момент в дверь моей комнаты постучали.
        - Кто там? Входите! - крикнула я.
        Спустя несколько секунд на пороге комнаты появился Джун. Завидев наше чаепитие с Макой он удивленно вскинул бровь, но все же, ничего не сказал. Я же, заметив этот жест, взяла девушку за руку.
        - Привет! Вы уже приехали? Где Макс?
        - Леди Виктория.
        - Вика! - поправила я. - Все свои, можно без расшаркиваний.
        Джун снова покосился на мою служанку, но все же переборол себя и улыбнулся. Я заметила, что улыбка ему очень идет. В глазах сразу же такой притягательный блеск появился, что я даже залюбовалась.
        - Вика. Твоего брата сразу переместили в дворцовую больницу. Я думал, что ты захочешь проведать его, но целитель сказал, что пустит посетителей только завтра, так как хочет осмотреть его сейчас.
        То, что я не смогу сегодня увидеть брата, немного расстроило меня. Но все же я кивнула.
        - А мои вещи?
        - Их уже несут в твои покои. Кстати, скажи, а что это за странное приспособление на колесах?
        - Ах, это. - я немного нервно улыбнулась. - Велосипед.
        Ну не смогла я, правда! Не удержалась. У меня всегда дома был личный транспорт. И если машина просто не поместилась в портал, то велосипед я оставить не могла. На самом деле я была близка к тому, чтобы оставить его. Особенно когда встал вопрос о том, что нужно брать коляску Макса. Но Джун сказал, что здесь, в этом мире, брату выделят какую-то парящую штуковину до тех пор, пока он не сможет встать на ноги. Поэтому вопрос решился все же в пользу велика.
        - Велописед? - с сомнением переспорил Джун, а я расхохоталась.
        - Ох... Нет. Велосипед. Короче, такая штуковина, которая ездит на колесах сама.
        Мужчина приподнял брови, как будто бы не поверил, но я решила, что потом просто покажу ему все на практике. Я пригласила его попить чай.
        - Заходи. Помнишь, мы договаривались с тобой? Сейчас занесут вещи, и я начну вас угощать иномирянскими вкусняшами.
        - Госпожа, я, наверное, пойду. - попыталась отвертеться от посиделок Мака, но я сурово сдвинула брови, стараясь казаться очень грозной.
        - Куда пойдешь?
        - Не мешать господам откушивать. - пролепетала девушка.
        - Во-первых, ты не мешаешь. И, во-вторых, должен же кто-то следить за порядком. Ну, уборкой там заниматься. И это! Еду пробовать! Вдруг отравлена?
        Мака смущенно потупила взгляд. Джун покачал головой.
        - Ты очень необычная девушка, Вика, - заметил мужчина, проходя к нам и устраиваясь рядом с нами на диванчике. - Я бы хотел побольше узнать о твоем мире.
        Глава 8
        Сандрес
        Я сидел на балконе своей комнаты в плетеном кресле и вращал в руках этот странный предмет, который мне подарила иномирянка. Я не мог сказать, что он успокаивал, но как-то способствовал моим размышлениям, настраивал на нужный лад.
        Несколько минут назад мне принесли отчет о том, что самые массовые этапы отбора невест прошли. Осталось лишь одиннадцать девушек, готовых побороться за мою руку и сердце. Что ж, надеюсь, что все пройдет гладко, тем более, что первое испытание было назначено уже через пару дней. Если честно, то совершенно не представлял рядом с собой какую-нибудь женщину. В качестве любовницы - да, но в роли жены.
        Невольно на ум пришло улыбающееся лицо леди Виктории. Все-таки она очень забавная. Кстати, мне доложили, что Джун уже прибыл во дворец, а также привезли вещи девушки. Мой брат наверняка у себя. Вряд ли пойдет к иномирянке на чай так рано. И все же я невольно засобирался. Бросил на себя в зеркало оценивающий взгляд, остался доволен. В последний момент вспомнил, что в гости с пустыми руками не ходят. Да и, к тому же, должен же я хоть как-то ответить на подаренный спиннер? А то еще сочтет, что я не в состоянии ее отблагодарить.
        Но что ей вручить? Дорогую вазу? Драгоценности? Картины? Мне хотелось быть оригинальным, и неизвестно отчего я сильно задумался. Потом задумался еще раз. И еще.
        Опасаясь, что пропущу весь чай, я все же решился. Раз уж девчонка подарила мне предмет, существующий в ее мире, то я тоже должен подарить нечто такое. И я знал, что именно. “Леомбирцит” - сильнейший камень-оберег, способный даже при должном
        стечении обстоятельств вернуть мертвого к жизни. Баснословно дорогой. И встречающийся только в нашем мире, так как создал его наш демиург при своем последнем появлении...
        Я положил камень в небольшую шкатулку, которую сунул в карман, и пошел по направлению покоев леди Виктории. И уже на подходе почувствовал, как мое настроение стремительно падает куда-то в пропасть. Я услышал смех. Веселый, многоголосый, среди которого я узнал и смех своего брата.
        Дьявол! Я понятия не имел, почему меня расстроил чужой смех, но сейчас я с трудом сдерживал свою магию. Если будет очередной выплеск, будет очень плохо. И все же я справился. Пересилило желание оказаться там, в той комнате. Поэтому я натянул на лицо вежливую маску и подойдя к двери вначале постучал, но, не дождавшись ответа ( думаю, меня просто не услышали за таким-то гоготом ), распахнул ее и вошел.
        Увиденное меня потрясло. Комната была вся завалена какими-то вещами, некоторые из которых вызвали у меня недоумение, так как были сделаны из непонятных мне материалов и имели странную форму. Посреди этого всего стоял кофейный столик с чашками и раскрытыми свертками, блестящими и причудливо раскрашенными. В воздухе витал какой-то пряный запах специй и сыра.
        За столиком сидели и хохотали леди Виктория, мой брат и личная служанка, которую я прислал в помощь иномирянке. Мой брат держал в руках какую-то тряпочку, которую подносил к губам, вдувал в нее воздух, и она раздувалась, принимая форму огромной пчелы с выпученными глазами.
        Я нервно кашлянул, привлекая внимание. Я ожидал, что сейчас вся эта вакханалия закончится, и все, как обычно, при виде меня вытянутся по струнке, но не тут-то было.
        Девчонка поманила меня рукой.
        - Ааа. Ваш Вашество! Идите к нам!
        Ваш Вашество?! Я хотел уже что-то ответить, но мой брат отпустил несчастную раздувшуюся пчелу и та с отвратительным звуком полетела по комнате, уменьшаясь в размерах.
        - Привет, Сандр! Ты чего пришел? Если с проверкой, то у нас тут все хорошо, можешь идти дальше, куда шел.
        Дальше, куда шел?!
        Я почувствовал, как в груди снова начинает закручиваться спиралью ярость. Я закрыл глаза, стараясь справиться с собственными эмоциями, но понял, что проигрываю. Все. Выхода нет совершенно. Я сейчас сорвусь. В бесполезной попытке я кинулся было к двери, но почувствовал, как кто-то схватил меня за руку, а затем вдруг стал гладить успокаивающе по спине.
        - Смотри. Делаешь глубокий вдох и считаешь сейчас до десяти, окей? - услышал я голос иномирянки.
        Я не знал, что такое “окей”, но все же послушался. Сделал вдох и стал считать.
        - Один... Два... Три...
        Дурацкое занятие. Я правда должен?
        - Молодец, так держать! Можно и про себя.
        Четыре. Пять.
        Когда я закончил, почувствовал, что меня продолжают гладить по спине, а моя ярость куда-то рассосалась. Сейчас было важно другое, что эта девушка вдруг неожиданно показалась мне этаким спасательным кругом.
        Я развернулся, внимательно вглядываясь в ее лицо. Если она и была взволнована, то тщательно это скрывала, потому что ее взгляд был веселым и искрящимся, даже немного наивным.
        - Ты не боишься? В прошлый раз ты пострадала. - спросил я.
        Она покачала головой.
        - Да нет. Во-первых, я уже подписала контракт, и это моя работа. А, во-вторых, сама виновата. Не стоило общаться с вами опять в таком тоне. Просто мне было весело, и я хотела разделить хорошее настроение с вами.
        Я посмотрел на Джуна. У того на лице застыло непроницаемо-холодное выражение. Как будто бы мой брат злился. Что ж! Хочешь, чтобы я ушел? Нет. Не доставлю тебе такого удовольствия.
        - Еще не поздно, - улыбнулся я. - Тем более, я кое-что принес для тебя.
        Заметил, что сам без зазрения совести ей тыкаю. Похоже, дурное влияние распространилось и на меня.
        Я качнул головой, отгоняя эти мысли и полез в карман, доставая оттуда коробочку с камнем. Я протянул ее Виктории.
        - Здесь какое-то украшение? - удивилась она. - Если что, заранее предупреждаю, что не стоило этого делать. Я не приму дорогую вещь.
        - Здесь не украшение. И я настаиваю на том, чтобы ты носила это при себе, - сказал я. -Этот камень особенный. Он защитит в случае опасности.
        Девушка раскрыла шкатулку, любуясь подаренным ей камнем. Она дотронулась до него, проведя пальчиком по острым граням, а я невольно вспомнил, как эти же руки гладили меня по спине. Мне было. приятно. Даже не так. Я хотел повторить.
        - Спасибо! Я постараюсь хранить это при себе! - сказала Виктория. - И, раз уж вы пришли, то, может, присоединитесь к нам?
        Я кивнул. Посмотрел на сидящую за столом служанку и кивнул ей на выход. Император не может разделять трапезу с теми, кто ниже его по статусу. Девушка все поняла, и через несколько секунд покинула комнату. Я занял место за столом, устроившись на диване. Думал, что Виктория сядет рядом со мной, но Джун пересел ко мне, освобождая ей место.
        Я недовольно скрипнул зубами. Мне это не понравилось. Похоже, брат положил на иномирянку глаз и это заставляло нервничать.
        - Предлагаю напиток, которого у вас точно нет! - улыбнулась тем временем девушка.
        - И что же это?
        Виктория выудила из-под стола бутылку с красно-белой этикеткой.
        - Газированный лимонад!
        Я приподнял бровь.
        - Этот напиток алкогольный? Вроде вина или шампанского?
        - Нет. Его по большей части любят дети и подростки, но взрослые тоже его часто пьют. Кстати, можно им виски разбавлять.
        Я поморщился. Разбавлять дорогой виски вот этим?
        Девушка развинтила крышку и стала разливать черный, словно ночь, газированный напиток по бокалам. Я взял свой и с некоторым недоверием принюхался. Пахло странно, но вкусно.
        - Ну что? За хорошее начало успешного сотрудничества! - озвучила девушка, чокаясь со мной и Джуном бокалом.
        Она сделала глоток, и я повторил это за ней.
        Хммм.... Довольно приятно. Вкус необычный... И освежающий.
        - Из чего его делают? - спросил я.
        Виктория пожала плечами.
        - Не знаю точно. Надо почитать на этикетке.
        Она протянула мне бутылку, я взял ту в руку и стал читать указанный мелким шрифтом состав. В силу своей магии для меня не было недоступных языков, поэтому я с легкостью прочел то, что было написано, и ужаснулся. Половина из этих веществ была ядовита!
        Я хмуро глянул на девушку. Она же тоже это пила? Но почему тогда сидит такая невозмутимая?
        - Здесь яд! - озвучил я.
        Джун застонал.
        - Сандр, вечно ты со своей подозрительностью. В продуктах из мира Вики очень много различной химии. Да, они вредные, но в больших количествах... К тому же, их все беспрепятственно едят и пьют, и никто пока мгновенно не умер.
        Я хмыкнул, но бокал все же отставил подальше от себя.
        - Кстати, из интересного я еще привезла пару пачек чипсов, пиццу, которую Джун заколдовал так, что она остается холодной, и попкорн в зернах. Но, думаю, что последнее мы оставим на потом.
        Судя по выражению лица моего брата с так называемыми “чипсами” он уже был знаком, а вот мне только предстояло попробовать сей странный продукт.
        Виктория протянула мне раскрытый пакетик.
        - Не бойтесь. Берите и ешьте прямо руками! - сказала она.
        Я запустил руку в пачку, доставая оттуда что-то странное, тонкое, сухое и жирное.
        - Это картофель, просто порезанный очень тонко и запеченный, - пояснила она.
        Я нерешительно отправил это “нечто” в рот. Оно было хрустящим и вкусным. Сразу же захотелось еще, и я сново полез в пакетик с этими чипсами.
        Виктория засмеялась.
        - Ну вот. Я же говорила! Кстати, хотите еще посмотреть немного диковинок?
        Глава 9
        Вика
        Да уж! Денек точно выдался не из легких. При всем том, что я старалась вести себя непринужденно и свободно, чтобы вызвать как можно больше к себе доверия, сама я испытывала нечеловеческое напряжение.
        Я специально спровоцировала приступ у Сандреса, вновь обратившись к нему не совсем по статусу. Мне нужно было посмотреть, в каких ситуациях его переклинивает, и поддается ли это вообще психологическим методикам лечения. Как оказалось - очень даже. А раз так, то обратился Его Величество по адресу. Вот только разрешит ли приблизиться к себе, чтобы я могла помочь?
        Пока мои иномирные друзья пробовали вредную еду Земли, я старалась думать о том, что буду делать дальше. Скорее всего, император человек занятой, а мне вот, напротив, нужно максимально времени проводить с ним. Иначе терапия может растянуться на годы, а я все же хочу начать новую жизнь, возможно, даже попрошу помощи в том, чтобы открыть свой кабинет или клинику.
        - Хотите посмотреть еще немного диковинок? - спросила я, понимая, что мои гости немного заскучали.
        - Чем же вы нас еще удивите? - приподнял бровь Сандр.
        Я широко улыбнулась и подошла к одной из коробок на полу, в которой лежали мои вещи. Я открыла крышку и вытащила оттуда маленький фотоаппарат, который моментально печатал фотографии. Работал он на батарейках, коих я взяла с собой достаточно.
        - Тааак... Ну-ка, садитесь с Джуном поближе друг к другу!
        Император подозрительно на меня посмотрел. Как будто бы я его на преступление мировое подбиваю, честное слово!
        - Это еще зачем?
        - Сейчас вылетит птичка. - пояснила я гробовым голосом.
        Мужчины переглянулись, и инициативу в свои руки взял Джун. Они вместе сели на диванчике, смотря на меня.
        Я же отошла так, чтобы было удобнее делать снимок. Прицелилась.
        - Улыбнитесь хотя бы!
        Улыбнулся только Джун, чего и следовало ожидать. Я нажала на кнопку и в следующую секунду вылезла фотография.
        - Вот! Смотрите! Вы оба просто красавчики!
        - Оба? - зачем-то переспросил император, с интересом рассматривая фото.
        - Да. Вряд ли нас обоих можно назвать красивыми, леди Виктория. Я раз в тысячу милее своего брата, которому, кстати, жмет корона! - засмеялся Джун.
        Я тоже засмеялась, но под гневным взглядом Сандреса тут же затихла и подняла руки вверх.
        - Только не убивайте!
        Мужчина усмехнулся.
        - Даже не собираюсь пока. Кстати, а это что?
        Он кивнул в сторону привезенного мною с собой ханга ( Для тех, кто не знает, это такой специфический музыкальный инструмент, напоминающий собой летающую тарелку ).
        - Это ханг. Но это довольно личная вещь. Это музыкальный инструмент.
        - Сыграете нам?
        Я покачала головой.
        Увы, нет.
        Император вскинул бровь, чуть усмехнулся, но ничего не ответил. Вместо этого подошел к окну, чуть отодвинул штору и стал задумчиво смотреть вдаль.
        - Ваше Величество, - обратилась я к нему, а Сандр обернулся в ответ.
        - Что?
        - У меня есть кое-какие идеи по поводу вашего лечения. Я хотела бы обсудить это с вами наедине.
        Заметила, как нахмурился Джун, но все же понимала, что оставить его здесь не могу. Это личная проблема Сандра, и даже, с учетом того, что его брат в курсе всего, врачебную этику никто не отменял.
        - Джун, думаю, что на сегодня хватит чаепитий, - сказал мужчина. - Оставь нас с леди Викторией наедине.
        Мужчина нехотя, но попрощался, а затем вышел из комнаты. Я на скорую руку прибралась на столе и, усадив за него императора, взяла лист чистой бумаги и ручку.
        - Это перо такое? - удивился мужчина, а я засмеялась.
        - Ага. Самопишущее почти!
        Сандр как-то помрачнел.
        - Этот мир кажется тебе слишком простым? Думаешь, мы сильно отстали в технологиях?
        Подумала о том, что все эти привезенные из моего мира вещи задели мужчину за живое... Он переживает, что его статус таким образом в моих глазах пошатнется?
        Кажется, не стоило столько всего показывать сразу.
        - Простым? Нет. Не в этом дело. Наши миры просто пошли по различным путям развития. К примеру, у нас совсем нет магии. И расы такой, драконов, тоже нет. Хотя многие мечтают об этом и даже пишут сказки.
        - Вот как. - мужчина посмотрел на меня, как-то уж слишком пристально. - Значит, ты совсем не знакома с магией? Что ж.. Думаю, что еще сумею тебя удивить.
        Я улыбнулась.
        - Конечно! Тем более, мне жить в этом мире долгих тридцать лет. Но, думаю, что лучше вернуться сейчас к теме вашего лечения. Видите ли, проведя некоторый анализ, я пришла к выводу, что ваши выплески. Их природа действительно имеет психологический характер. Поэтому я собираюсь использовать хорошо зарекомендовавший себя комплекс.
        - Любопытно.
        Я сделала несколько схематичных зарисовок на бумаге.
        - В него будут входить: беседы, опросы и тесты, ситуации, а также климатотерапия и релаксация. Чтобы понять, как идет ход лечения, мне необходимо будет все время находиться поблизости, а также достаточное количество вашего времени. Только так мы сможем добиться результата в кратчайшие сроки, поверьте, я заинтересована в этом не меньше вашего.
        Сандр задумался, прищурив взгляд и забарабанив пальцами по столу.
        - Как сделать так, чтобы ваше присутствие возле меня не поняли излишне превратно... -протянул он, а затем вдруг решительно посмотрел на меня. - У меня есть идея. Вы будете включены в список претенденток на отборе.
        - Что?! - я даже рот раскрыла от удивления. - Может, проще сделать меня служанкой или помощницей?
        - Поползут ненужные слухи. К тому же, я собираюсь выписать вам с вашим братом титулы. Они не позволяют прислуживать кому-то.
        - Погодите. А если назначить меня консультантшей? Или кем-то в числе судей?
        Сандр покачал головой.
        - Нет.
        - Но почему?!
        - Не хочу.
        Вот вам и ответ. Не хочу! Как это понимать?!
        - Но.
        - Собираетесь оспаривать решение своего императора?! - в голосе Сандра появились стальные нотки. - Вы примете участие в отборе. И да. На всякий случай. Держитесь на это время подальше от моего брата. Ваша репутация может пострадать.
        Император засобирался на выход. Вот вам и окончание дня! Выглядело так, как будто бы он сбегал!
        - Но что мне теперь делать?
        - Завтра с утра все документы о вашей родословной будут готовы. Мой помощник сообщит вам все подробности, как себя вести, чтобы не выдать своего происхождения. Надеюсь, понятно, что о своей иномирности вам лучше молчать. После к вам придет знакомиться распорядительница отбора.
        - Угу. - кисло отозвалась я.
        - Что-то еще?
        - Мне нужно будет завтра навестить брата. Я смогу это сделать?
        - Разумеется.
        Вновь это дурацкое неловкое молчание. Ну вот! А мне только начало казаться, что мы с императором нашли наконец какой-то контакт... И он все взял и оборвал, вновь превратившись во властного колючку-ежа! Надо будет ему прозвище дать - “Кактус”!
        Я заметила, что Сандр не спешит уходить.
        - Завтра я подготовлю несколько тестов и заданий. Как мне найти вас?
        Сандр улыбнулся.
        - Я сам приду к вам, не беспокойтесь.
        Он ушел, а я поняла, что пора заняться уборкой, чтобы как следует спрятать свои “иномирянские” вещи. Мало ли, кто завтра в гости зайдет. Судя по всему, день обещает быть слишком насыщенным.
        Глава 10
        - Доброе утро, леди Виктория, - Мака сделала сложный реверанс, но заметив на моем заспанном лице полный скептицизм, расслабилась.
        - Можешь мне тыкать, пока никого нет. Ужасно раздражают все эти расшаркивания. К тому же, мне хочется с кем-нибудь общаться, а подруг у меня здесь нет. Давай дружить?
        Служанка закашлялась.
        - Вы серьезно? Предлагаете дружбу мне? Но я же обычная девушка.
        - А что, дружат только с королевами? - засмеялась я. - Короче, будь проще, и люди к тебе потянутся! И хватит уже вот этого всего: “леди Виктория”. Вика я!
        - Х-хорошо. Вика.
        Я широко улыбнулась, а девушка, заметив, что я не сержусь, ответила мне тем же.
        - Я принесла вам. тебе послание. От Его Величества.
        - Послание?
        Мака передала мне письмо.
        - Он сказал, чтобы я принесла как можно скорее ответ.
        Я развернула сложенный вчетверо листок и вчиталась в красивый с завитушками почерк. Как хорошо, что при переходе из одного мира в другой сразу же появлялась способность понимать устную и письменную речь той местности, куда попадаешь. Магия!
        Леди Виктории.
        Все документы о вашем происхождении готовы. Осталось лишь вписать фамилию рода. Вы можете выбрать ее сами. Вам и вашему брату будут присвоены титулы Барона и Баронессы земель Натингшира ( это отдаленные, почти дикие места империи, никто не будет задавать вопросов о том, почему вас не знали прежде.
        Жду от вас фамилию. Кстати, можете использовать для нее приставку “Де”, она принадлежит дворянам.
        Я чуть кашлянула.
        - Слушай, Мак. Он пишет, что я должна сама выбрать фамилию. Но я не знаю, какие у вас они вообще бывают...
        Девушка удивленно округлила глаза.
        - Самой выбрать фамилию?! Ничего себе! Это такая возможность! Я бы многое отдала, чтобы поменять свою. Ведь говорят, что от имени может зависеть судьба. А про то, какие бывают. У леди Тесс фамилия - Афенна, она означает “прекрасный цветок”. У меня: Нирьяна - сладкая песнь. Все зависит от того, что вы можете связать с собой.
        Я невольно посмотрела на свое запястье, где красовалась татуировка с оскалившимся волком.
        - Я бы хотела что-нибудь, связанное с волчицей.
        - Волчица на нашем древнем языке очень красиво звучит. Каулли, - улыбнулась Мака.
        - Кажется, я никого не припомню с такой фамилией.
        - Хммм. А если “черная волчица”?
        - Черная? Это значит - “Лу”.
        - Ну вот и отлично. Так и запишем. Де Лу Каулли Виктория, и Де Лу Каулли Максим. Тебе как?
        Мака засмеялась.
        - Язык сломаешь! Но звучит эффектно и запоминается легко! Кстати, волчица и волк одинаково произносятся. Так что для вашего брата эта фамилия будет переводиться, как “черный волк”.
        - Ну вот и отлично.
        Я записала ответ в письмо и отдала его девушке. Мака кивнула, и побежала относить, я же стала собираться к целителям, чтобы проведать брата. Вот только куда идти, я плохо представляла.
        Экипировавшись в темно-синее платье со множеством подъюбников, я осторожно выглянула в коридор. Пойти самой? Или же дождаться Маку? Но она не сказала, вернется ли. А за Макса я очень беспокоилась.
        Решившись, я пошла сама. Надеюсь кого-нибудь встретить по пути и спросить дорогу...
        Вообще, замок, конечно же, впечатлял воображение. Высокие потолки, каменные стены, витражные окна. Множество гобеленов и портретов, чадящие светильники. Здесь было волшебно. Прямо как в сказке. Вот только довольно безлюдно.
        В какой-то момент я уже хотела было разворачиваться обратно, но мой взгляд выхватил какую-то блондинку, в фиолетовом платье с высоченной прической. На этой прическе, словно по морю, плыли кораблики. Если честно, хотелось откровенно поржать, но я сдержалась. Здесь так модно, что поделать? Мои волосы, забранные в коротенький хвостик вряд ли соответствовали вообще здешнему этикету.
        - Э-э-э, простите! - я поспешила к незнакомке. - Леди, не подскажете, как пройти к целительскому крылу? Замок такой огромный.
        Женщина развернулась. На холодном отстраненном лице отобразилось что-то среднее между ухмылкой, недовольством, удивлением и презрением.
        Зря я к ней подошла! И все же, других вариантов нет.
        - Вы это мне? Леди?
        - Да, мне нужно найти брата, он проходит лечение и.
        - Как ваше имя?
        - Виктория.
        - Виктория и все? - ее взгляд стал еще более насмешливым и злым.
        - Пока не хочу никому говорить, кто я. Я здесь инкогнито. Понимаете? - шепнула я, не зная, как выкрутиться.
        Все-таки я могла назвать имя, которое написала императору, но ведь документы еще не готовы? Вдруг что-то пойдет не так?
        - Понимаю. - она искривила губы. - Вы имеете отношение к императору? Он вас. пригласил?
        Что за намеки?! Какое ей вообще дело?
        - Я бы тоже хотела сохранить это в тайне. Кстати, а как к вам мне обращаться? И вы поможете найти целительское крыло или нет?
        - Леди Тесс Афенна. Идите по прямой до лестницы, а затем спускайтесь вниз, в подвалы. Целители там.
        Она развернулась и ушла, я же поспешила вперед. Вот значит, какая она, любовница всея императора! Не зря Мака от нее плакала. Вот уж злыдня! Хоть и красивая.
        Невольно в груди заскреблись сомнения, что мне указали правильную дорогу. Но, опять-таки, у меня не особенно был выбор, а это значило, что нужно просто отдаться на волю судьбы, что я и сделала.
        И конечно же заблудилась!
        Сказать, что в подвалах можно было запутаться - ничего не сказать. Это были настоящие лабиринты, а где-то неподалеку наверняка метался какой-нибудь монстр, потому что я все время слышала не то сопение, не то пыхтение, да еще и какие-то крики.
        В общем - ужас. Я ходила, бесцельно сворачивая на многочисленных развилках, пока не поняла, что больше у меня просто нет сил.
        - Вот блин. Что теперь делать? - я присела на корточки у одной из стен.
        Воздух здесь, в подземельях, был влажный, пах глиной и камнями, а свет от факелов был тусклый. Вся атмосфера навевала ужас, но я старалась держаться. Я ведь смогу найти выход. Обязательно смогу!
        - Похоже, я попала... - вздохнула я, понимая, что мои бодрые мысли совсем расходятся с суровой действительностью.
        - Вот это уж точно! - раздался рядом со мной знакомый насмешливый голос. - Каким ветром тебя сюда занесло, Вика?
        Глава 11
        - Джун?! Привет! Боги, как же я рада тебя видеть! - я стала подниматься, а мужчина протянул мне руку, которой я с радостью воспользовалась.
        Вот только отпускать мою ладонь Джун почему-то не спешил.
        Я чуть кашлянула и осторожно высвободила свою ладонь.
        - Так расскажешь? - улыбнулся мужчина, смерив меня каким-то странным взглядом.
        - Нечего рассказывать. Искала целительское крыло, заблудилась.
        - Логично предполагать, что в подвалах подобные места не строят, - усмехнулся мужчина.
        - Или в вашем мире по-другому?
        - В нашем мире по-всякому бывает. Поверь, ты был бы в шоке от наших больниц, если бы увидел. Туда лучше вообще не попадать. Что же до подвалов, то мне сказали, что целители именно здесь находятся.
        - Сказали? Кто?
        - Леди Афенна, - сдала я с потрохами ту, что считалась любовницей императора.
        Вот даже укола совести не почувствовала. Будем считать, что это была маленькая месть за меня и за обиженную Маку.
        - Леди Змеенна... - хмыкнул Джун. - К ней вообще не стоило обращаться. У нее особый статус во дворце. Раньше, еще до отбора, все считали, что Его Величество женится на ней. Но увы. Этикет требует своего, а у этой леди уж очень сомнительная репутация.
        Я вздохнула.
        - Ладно, ну ее. Ты ведь можешь проводить меня до целителей? А то, боюсь, я просто физически не найду отсюда выход.
        - А что, если откажусь?
        На лице у мужчины заиграла лукавая улыбка.
        - В смысле откажешься? - напряглась я.
        - В смысле я хочу плату!
        - Плату?
        - Да. Хочу пригласить тебя поужинать, и мне нужно твое согласие.
        Я засмеялась.
        - Что ж, я согласна. Только в тайне от Сандра, потому что он обещал мне кару неземную за общение с тобой.
        Джун удивился, нахмурившись.
        - С чего это я вдруг стал таким опасным?
        Я рассказала о планах Его Величества включить меня в список претенденток на отборе, а также о том, что он по каким-то своим соображениям не захотел принимать меня в помощницы или служанки и сказал, что общение с другими мужчинами может каким-то образом повлиять на меня.
        Чем больше я рассказывала, тем более мрачнее становился брат Сандра.
        - Он с ума сошел. Какой отбор? Он хоть понимает, что творит? Ты только оказалась в этом мире, не знаешь наших законов, правил! Да тебя, вон, даже по замку нельзя одну отпустить пройтись, потому что ты сразу заблудишься или тебя облапошит какая-нибудь Тесс. А здесь отбор, где будет напряженная борьба между самыми благородными и богатыми родами за теплое местечко возле правителя!
        Вздохнула и пожала плечами.
        - Вам видней. Мне просто нужно время, чтобы как можно скорее вылечить императора и начать заниматься чем-нибудь здесь, в этом мире.
        Мы, кстати, неспешно пошли вперед, двигаясь по направлению к выходу из подвалов.
        - Ты собираешься работать? - удивленно приподнял бровь мужчина. - Не проще ли выйти замуж и ни в чем не нуждаться? Растить детей и ждать любимого дома?
        - Прикалываешься, да? - я засмеялась. - Ни за что на такое не соглашусь.
        - Но почему?
        - Привыкла быть независимой. Это помогает по жизни. Мало ли, что может случиться. Ссора с мужем, развод, и вот ты у разбитого корыта без работы и с тремя детьми. Ну нет уж.
        - У вас бывают разводы?
        - А у вас нет?
        - Браки заключаются единожды. Разводы есть лишь в варварских племенах. Мы считаем это дикостью. Раз выбрал путь, иди по нему и не сворачивай. Остальное - пустые метания. Да и, к тому же, у драконов есть такое явление, как истинные пары. Правда, их не все встречают. Но в первом случае развод невозможен в принципе. Не знаю никого, кто бы мог жить вдали от своей истинной и при этом не сойти с ума.
        Мы уже дошли до больничного крыла, и наш разговор поневоле прервался. Навстречу мне вышел уже знакомый мне лекарь, Бланко. Он был все в таком же цветном халате и странном чепце.
        - Лорд Кайло, леди Виктория. Я рад вас видеть. Вы, вероятно, пришли навестить моего пациента, Максимуса?
        Я закашлялась.
        - Когда это Максим превратился в Максимуса? - хмыкнула я и прошла вслед за лекарем внутрь.
        Джун прошел за мной.
        - Вичка! Привет, систр! - брат валялся на кровати у стены, надувал и лопал розовую жвачку и... шевелил пальцами на ноге.
        Если учесть, что последнее действие он не мог сделать последние несколько месяцев, то это вызвало у меня сначала ступор, а потом шок.
        - Ты. Тебе лучше?! Так сразу?! - кинулась я к нему.
        - Оу. Тебе прикольно так во всем этом юбочном нагромождении! Хотя, фанаты Металлики тебя бы прибили сразу за подобный прикид. Наверное, стоит сделать пару фото для компромата и послать потом Же.
        - Эй?! - я кинулась к брату, закрывая ему рот ладонью.
        О ком точно сейчас не хотела думать, так это о.
        - Кому? - услышала я голос Джуна и обернулась.
        - Действительно, кому? - ледяной голос вошедшего императора побил все рекорды.
        Хотя нет. Хуже был его взгляд, которым можно было сразу клопов травить или некрупных грызунов. Потому что Сандр сначала посмотрел на меня, а затем на собственного брата. И его присутствие здесь в палате у Макса ему очень не понравилось.
        - Так бывшему хахалю Вички! - решил разрядить обстановку “Максимус”.
        Ну все, братишка! Тебе конец!
        Сандр
        Зачем я предложил Виктории роль одной из участниц моего отбора? Глупейшая мысль, что вообще могла прийти мне в голову. И все же, когда она начала настаивать на том, что лучше бы уж я ей определил роль помощницы, меня просто накрыло. Нет. Будет так, как хочу я. По крайней мере, я тут еще пока император! И плевать на то, что я теперь не знаю сам, что с этим делать.
        Хотя нет. Знаю. Для начала нужно выписать обещанный титул. Иначе в высшее общество ей с братом путь заказан...
        Определившись и закончив с бумагами, я завис над пустой строчкой в том месте, где требовалось вписать фамилию Виктории и ее брата. Я должен сам что-то придумать?
        Я решил, что пусть девушка сама решает, что вписывать в пустой строке. Поэтому я написал ей письмо, и принялся ждать ответ.
        Служанка довольно быстро доставила мне его, и я с нетерпением заглянул в письмо.
        - Де Лу Каулли Виктория? - выдохнул я завороженно.
        Волчица! Надо же. Но почему именно такая фамилия? Нужно будет обязательно ее об этом расспросить. Кстати, я вспомнил, что девчонка просила у меня разрешения посетить брата. Что ж, я лично ее провожу. Тем более, что отчего-то мне совсем не работалось.
        Я вышел в коридор и направился к покоям леди Виктории, уже ожидая увидеть ее. Интересно, хорошо ли она спала? Что ей снилось?
        Однако, оказалось, что девушка куда-то уже ушла. Внутри комнаты я застал лишь ту самую служанку, которая принесла мне ответ на мое письмо.
        - Где леди Виктория? - спросил я нетерпеливо.
        - Не знаю, - развела руками она. - Я пришла, а ее уже не было. Может, решила осмотреться в замке?
        Если честно, то вот это “Осмотреться в замке” я буду довольно долго помнить. Потому что, как мальчишка, оббегал почти все этажи, пытаясь ее найти, но нет! Она словно сквозь землю провалилась. Под конец я, озверевший, применил заклинание и все же ее нашел.
        Ага. В подвалах! В тех самых, в которых обычно практические кабинеты находятся с нечистью. И лаборатории с особо опасными ядами. Ума не приложу, чего ее туда понесло!
        Однако, когда я уже вознамерился следовать за ней, понял, что девушка двигается в сторону выхода, а после к целительскому крылу. Отлично. Значит, искала брата самостоятельно?
        Увы, нет. В компании моего братца! С которым я строго настрого запретил общаться. Она считает, что мои приказы - пустой звук?
        Уже хотел высказать все, что думаю, замерев в дверях лечебного кабинета, как ее братец обронил довольно интересную фразу.
        - Оу... Тебе прикольно так во всем этом юбочном нагромождении! Хотя, фанаты Металлики тебя бы прибили сразу за подобный прикид. Наверное, стоит сделать пару фото для компромата и послать потом Же.
        Та-а-ак. И кто же это у нас таинственный “Же”?
        Мы с братом почти одновременно задали логичный в данной ситуации вопрос.
        А Виктория накинулась на Максима.
        - Трудно было помолчать?!
        - Да чего такого-то? - недоумевал парень. - Я же просто подкалывал тебя! У всех бывают отношения, чего в этом такого? Тем более, ты до сих пор по нему сохнешь!
        Я сделал шумный вдох. Похоже, сейчас опять начнется светопреставление в моем лице. И почему, как всегда, не вовремя?!
        - ДЖУН! - крикнул я. - Накрой парня пологом! Быстро! Сами же выметайтесь из комнаты, живо!
        - Ваше Вели. - попыталась встрять девчонка, но в моем взгляде все читалось и без лишних слов, тем более, что вокруг в воздухе уже начали появляться тысячи маленьких молний.
        Вика кинула быстрый взгляд на брата, над которым уже развернулся защитный полог, а потом побежала к выходу из кабинета. Джун последовал за ней. Вовремя, кстати. Потому что в следующий миг молнии взорвались с такой силой, что посыпалась штукатурка, а вокруг меня заплясали языки пламени.
        Некрасиво вышло. Зато мне сразу же полегчало.
        - Ах-ре-неть. Вы терминатор что ли, которого неправильно запрограммировали?
        - услышал я и поднял взгляд.
        Брат Виктории сидел на кровати и смотрел на меня не с ужасом, как я предполагал, а с неописуемым восторгом. Так, будто бы я чудом каким-то был, а не чудовищем, способным искалечить того, кто окажется с ним в неподходящий момент рядом.
        Испугался? - зачем-то спросил я.
        - Вначале да, - признался мальчишка. - Но это было очень круто! А повторить можете?
        Глава 12
        Сандр
        Пока мои слуги убирали последствия разгрома у целителей, а Виктория успокаивала Максима ( хотя, скорее успокаивать нужно было его в плане безудержного восторга от магии ), я вышел в коридор и теперь оказался один на один с собственным братом.
        - С чего вдруг внезапное табу на мое общение с иномирянкой? - хмуро спросил Джун, а я как можно равнодушнее дернул плечом.
        - Это банальная предосторожность. Леди Де Лу Каулли будет участвовать в отборе, поэтому не хочу, чтобы ее репутация пострадала.
        - Де Лу Каулли? Интересная фамилия. Почему именно такая? Волчица?
        - Виктория сама ее выбирала.
        - А, даже так... И все же, знаешь, Сандр... Я не могу тебе ничего обещать.
        Я напрягся, но не подал виду.
        - Что? О чем ты?
        - Мне понравилась эта девушка. Ты сам никогда не сможешь дать ей счастья, ты знаешь это. На роль императрицы она подходит меньше всего. Но Вике нужно будет как-то устраиваться в этом мире. Я хочу получше ее узнать. Если у нас все получится, то я.
        Брат не договорил.
        - Я лично подберу ей достойную партию. Но после отбора. Сейчас не лезь, ясно?
        - Я уже сказал, что не собираюсь тебе ничего обещать. Общаться с девушками, даже с твоего отбора, не противозаконно. Так что попытайся как-то принять это и осознать, - Джун отвесил мне издевательский полупоклон и ушел.
        Я же остался в коридоре. Мне было неприятно. Даже не так, я снова был в бешенстве! Он действительно бросает мне вызов?! Не может подождать до конца отбора, настолько заинтересован в девчонке?
        Дверь, напротив которой я стоял, распахнулась, явив ту, о которой мы с братом вели ожесточенный спор. Виктория взволнованно посмотрела на меня.
        - Что вас спровоцировало в этот раз?
        Ты! Зачем пошла с Джуном, когда я запретил?!
        - Ммм? Не знаю, - соврал я, гипнотизируя ее взглядом. - Это всегда происходит неожиданно.
        Странно. Вроде бы Виктория не была красавицей. Драконицы были утонченными, хрупкими и страстными... Но отчего-то ее внешность притягивала. Живые глаза, невысокая фигурка, волосы ее эти обрезанные и выбеленные прядями. Губы, чуть полные и манящие. И даже запах. Хотя, почему даже? Запах был упоительный! Как шоколад с мятой.
        - Пойдемте, - вздохнула девушка, отрывая меня от моих мыслей. - Вы ведь ждали меня, чтобы мы могли провести тесты, о которых я говорила?
        - Да.
        И снова ложь. А зачем я ее ждал? У меня ведь через пятнадцать минут совещание с эльфами. А я согласился на эти тесты. Похоже, я совсем рехнулся со всеми этими магическими выплесками.
        Вика
        Мы с императором устроились в его кабинете, предварительно заскочив в мою комнату, откуда я взяла необходимые мне записи. Нужно быстрее решать его проблему, пока он кого-нибудь не убил. Страшно подумать, чего бы было, если бы Джун не выставил вовремя полог. Макс мог бы пострадать!
        Я бросила быстрый взгляд на Сандра, тот расслабленно сидел в кресле и смотрел на меня.
        Почему он не отводит взгляд? Боится, что я сбегу? Или украду что-нибудь? Или я ему понравилась?
        Качнула головой, отгоняя ненужные мысли. Да ну, бред. Вряд ли Его Величество впечатлился мной настолько, чтобы, откровенно говоря, палясь, рассматривать.
        Я кашлянула, привлекая внимание.
        - Начнем?
        - Что я должен делать?
        Я протянула мужчине чистый лист и карандаш.
        - Нарисуйте несуществующее животное.
        - Что?
        Кажется, мне снова удалось его удивить.
        Я улыбнулась мужчине.
        - Это может показаться довольно необычным заданием, но, прошу, сделайте это. Не думайте о своем статусе или о том, что вы уже взрослый для этого. Просто включите фантазию и нарисуйте.
        Сандр нехотя взялся за карандаш. Пару секунд он о чем-то размышлял, а затем из-под его руки начало выходить нечто странное. Это была женщина-кошка. У нее было человеческое тело, но голова и нижние конечности кошачьи. На руках и лапах были огромные когти, а взгляд был задумчивым и темным.
        Мужчина протянул мне рисунок.
        - Что дальше?
        - Как зовут это животное?
        Сандр усмехнулся.
        - Виктория.
        - Что?
        - Хочу назвать его в вашу честь. Это не запрещено?
        Я закусила губу и кивнула.
        - Не запрещено. Так... Где оно обитает? Чем питается? Что больше всего любит и чего больше всего боится?
        - Ух, сколько вопросов. Что ж, допустим, обитает оно в другом мире. Как называется ваш мир?
        - Земля, - сказала я, нахмурившись.
        Он реально собрался передирать ответы из моей жизни?!
        - Значит, Виктория живет на Земле. Питается тонкой жаренной или сушеной картошкой, кока-колой и всякой гадостью, которая на самом деле ядовита, но она не хочет этого признавать. Больше всего любит.
        Он задумался. Я победоносно улыбнулась. Вряд ли мужчина знает, что я люблю больше всего на свете, так что пусть уже выползает из своей скорлупы, а не тырит ответы-подсказки!
        - Так что оно любит больше всего? - напомнила я Сандру.
        Мужчина лукаво посмотрел на меня.
        - Не что, а кого. Виктория больше всего любит своего брата, Максима. Вернее, уже Максимуса, согласно документам.
        Я медленно кивнула. Так. С чего это такое внимание ко мне? Привычка делать все наперекор? Или он просто заботится о своей безопасности, поэтому старался изучить меня? Хотя, опять-таки, все это может оказаться бредом и чепухой. Любой бы догадался, что я люблю больше всего брата. Я же из-за него согласилась на эту авантюру.
        Вздохнула, успокаивая себя. Это не укрылось от цепкого взгляда мужчины. Похоже тест больше стал испытанием для меня, а не для него. Нужно как-то поменять ситуацию и срочно! Надеюсь, что следующий вопрос он уже не угадает.
        - Любое существо, если что-то или кого-то сильно любит, то больше всего боится это потерять.
        Шах и мат, заррраза! Ладно! Посмотрим на твой рисунок...
        - Спасибо. Что ж. По поводу рисунка. Нажим сильный, но карандаш нигде не прорвал бумагу. Это говорит о том, что вы находитесь в постоянном напряжении, но это не является вашей проблемой или болезнью. Ваша агрессия - это не причина, а следствие, понимаете?
        - Следствие чего? - нахмурился Сандр.
        - Это я и пытаюсь выяснить. Что ж. Давайте посмотрим еще. Ваш рисунок похож больше на эскиз, набросок. Вы стараетесь всегда держать себя в руках и все вокруг контролировать. Но это и понятно, вас обязывает работа.
        Он кивнул.
        - Это так.
        - Ваш рисунок довольно гармоничен по отношению ко всему листу, но он немного смещен вверх. У вас завышенная самооценка.
        Ловлю его усмешку.
        - Мне положено быть нытиком, который вечно недоволен собой?
        Я улыбнулась.
        - Это просто результаты теста, расслабьтесь.
        - Я расслаблен.
        И вновь этот взгляд на меня, насмешливый, напряженный, изучающий. Так смотрит хищник на свою жертву перед решающим броском. Он проверяет меня? Но зачем?
        - Ваше животное имеет образ, сходный с человеческим. Вам катастрофически не хватает общения с людьми.
        Сандр покачал головой.
        - Здесь вы ошиблись. Мне хватает общения с политиками, слугами, свитой и друзьями. С женщинами, кстати, тоже.
        - Я не об этом общении. Вам не хватает искренности в людях. Понимаете? Вы все держите в себе.
        - Я - император. Раскройся я хоть кому-то, и мне воткнут нож в спину.
        - Вы можете открыться мне.
        Мужчина мягко улыбнулся.
        - Так что там дальше, с рисунком?
        - У этой женщины-кошки когти. Вы обороняетесь от чего-то.
        - Обороняюсь?
        - Да. Что-то мучает вас и, скорее всего, именно это причина, которую мы ищем. Скажите, в последнее время что-то сильно шокировало вас? Или, быть может, что-то потрясло вас в детстве?
        Глава 13
        Сандр
        Почему я выбрал женщину-кошку, если сама Виктория ассоциировала себя с волком? Не знаю. Наверное, мне никогда не узнать ответ на этот вопрос. Просто мне захотелось, чтобы хоть на мгновение она стала частью моей жизни. Пусть так, на бумаге.
        Сказать, что это испугало меня? Наверное. Но я не подал виду. Не сейчас, когда ее удивленные и немного испуганные глаза смотрят на меня в выжидании, когда я совершу ошибку и оступлюсь в нашей с ней игре. А то, что это партия на двоих, уже не было сомнений. Мне нравилось играть с ней. И это заставляло меня многое осмыслять. Мое решение об отборе... Оно не было случайным. Да. Я хочу видеть ее среди участниц. Эту живую девочку, смешливую и уверенную в себе, но такую наивную. Хочу посмотреть, как эти отборные курицы будут нелепо смотреться на ее фоне.
        И все же, Джун прав. Ее я выбирать не в праве. Но, дьявол! Я не собираюсь ее отдавать брату! Этот гад точно уже положил на нее глаз. Кому угодно, но только не ему.
        Посмотрел на Викторию. Та смотрела на меня спокойно и все также уверенно. Погорячился я с “кому угодно”. Она ведь не против всю жизнь провести в монастыре? В империи есть отличные монастыри. На природе, с садами, у самого моря.
        В голову полезли мысли о том, что на это море не наездишься. Порталы расходуют слишком много магии.
        - Вы не против же пожить в башне?
        А? Вы о чем?
        Я качнул головой. Наваждение пропало. Что я только что сказал?! Какие башни?! О чем она вообще меня спрашивала?!
        - Простите, я упустил ход нашего диалога.
        - Я спрашивала о том, не помните ли вы каких-нибудь стрессовых моментов, которые влияли на вас в прошлом. В настоящее время, или же в детстве.
        Что влияло на меня в детстве? Девочка, да тебе не снилось даже, в каких условиях я рос. Но тебе я точно не буду этого рассказывать. По ночам спать перестанешь.
        - У меня было ничем не примечательное детство.
        Она усмехнулась.
        - Ой, только не надо мне врать!
        Я посмотрел на нее. Долго, изучающе. Виктория...
        - Хотите, чтобы я рассказал? Не боитесь?
        - Поверьте, я многое слышала за всю свою жизнь. Справлюсь как-нибудь и с вашими кошмарами.
        - С чего вы решили, что мое детство - кошмар?
        Она невозмутимо приподняла бровь.
        - Если бы у вас все было в порядке, вы бы начали рассказывать про несправедливость бытия, про ворчащую бабушку, про конюха, который не давал вам конфеты. Ответ “все нормально” я слышу обычно в случаях, когда на самом деле “полная жесть”.
        - Полная жесть?
        - Значит, все дерьмово. Плохо. Понимаете?
        Мы оба замолчали. Я смотрел на нее и размышлял о том, насколько стоит ей открываться. С одной стороны - она врач. Целитель души, и может мне помочь. С другой же я отчего-то не хотел, чтобы о моем нелегком прошлом знала именно она. Не хотел и все тут. И как здесь поступить?
        - Хорошо. Допустим, вы правы, леди Виктория. У меня было не совсем все гладко. Но что именно я должен вам рассказать? Мне. По статусу не положено плакаться. А спокойно рассказать некоторые вещи я просто не в состоянии. И, к тому же, я не хочу, чтобы вы меня жалели. Или судили. Не важно.
        - Я вам нравлюсь?
        Я опешил.
        Как целитель вы слишком напористы.
        - Как женщина.
        Я посмотрел на нее.
        - Вы не в моем вкусе.
        Чистая правда. Ни слова лжи. Но если так, то почему она мне так интересна? Почему задевает что-то в душе, словно заноза?!
        А она... Она заметно расслабилась. Разулыбалась, вздохнула и потянулась. Ее напрягало это? Она переживала, что нравится мне? Черт возьми, почему сейчас эта ее спонтанная радость так меня добивает?!
        - Если так, то вы можете смело мне открыться. Если стесняетесь, напишите на бумаге воспоминания. Я все прочитаю и мне станет проще разобраться в ситуации. Мы никогда с вами больше не пересечемся. И ваши секреты я унесу в могилу, будьте уверены.
        Никогда больше не пересечемся? Нет, Вика. Я так не считаю!
        И все же, из этой патовой ситуации нужно как-то выходить. Хочет воспоминания - она их получит.
        - Дневник подойдет?
        Она медленно кивнула.
        - Да, вполне.
        - На этом все? Я принесу вам его вечером.
        Виктория хотела было кивнуть, но на какой-то момент задержала на мне взгляд.
        - Как давно вы расслаблялись?
        - Простите?
        - Массаж, бассейн, приятная музыка и ароматические свечи. Все это должно присутствовать в вашей жизни. Вы должны выключать голову, Ваше Величество. А еще вам могут помочь переключиться книги.
        - Я читаю каждый день тысячи финансовых и политических отчетов, - парировал я.
        - Нет. Вы не поняли. Я о другой литературе. Впрочем, поменяемся с вами. Я привезла несколько интересных романов. Принесете дневник сегодня, и я отдам вам подходящую книгу.
        Я кивнул.
        - На этом все?
        - Ага. И не забудьте про массаж!
        Я криво усмехнулся. На миг перед глазами пронеслась картинка, где мы с Викторией одни. В бассейне. С ароматическими свечами и приятной музыкой. И она... Делает мне треклятый массаж! Дьявол!
        - До встречи, леди.
        Она кивнула и вышла из кабинета. Я же остался один на один с очень невеселыми мыслями.
        Что со мной творится? Может, всему виной эти мои странные выплески магии? С чего вдруг такое трепетное отношение к человечке из другого мира? Скорее всего, у меня просто давно не было женщины.
        Я усмехнулся. Сейчас закончу дела с делегацией эльфов, и назначу встречу леди Тесс. Моя официальная любовница уже давно посылала мне записки с намеками, самое время воспользоваться предложением. А заодно и расслабиться. С ароматическими свечами и массажем.
        Кивнув своим мыслям, я позвонил в колокольчик. Мой слуга пришел почти сразу.
        - Ваше Величество. Вы что-то хотели?
        - Надеюсь, господа эльфы не рвут и мечут из-за пропущенной аудиенции?
        - Нет, мы сказали, что вы очень заняты, поэтому они ждали.
        Я кивнул.
        - Отлично. Зови их сюда.
        Глава 14
        Вика
        Стоило мне оказаться в своей комнате, как в нее тут же, словно вихрь, ворвалось “Нечто”. Иначе и не назовешь эту живую, деловитую и очень говорливую карлицу, вернее, гномку, с двумя смешными косичками, бегающую вокруг меня, словно маленькая собачка вокруг добермана.
        - Ах, красавица моя, да ты же совсем не готова! Платьев нужных нет, программы нет, мы о тебе ничего не знаем, и только-только получили документы! Как ты вообще здесь появилась?! Будто бы с луны упала! Но внешность ничего, сойдет, если подправить магией. Губки сделаем пухлее, глазки попучеглазее.
        Я нервно кашлянула.
        Эмм.А вы кто?
        - Ах, как это кто, цветочек мой?! Я же - Фуфырия, распорядительница отбора!
        Фуфырия! Я с трудом удержала улыбку. Интересно, а как ее сокращенно друзья называют? Фуффи? Фырри?
        - Очень приятно познакомиться, а я - Вика.
        Гномка снова заохала и запричитала.
        - Какая Вика?! Никаких манер у этой девчонки! Разве ты Вика, а?!
        - А кто? - я похлопала глазами.
        - Леди Де Лу Каулли, разумеется! Вы же леди, ЛЕДИ!
        В глазах гномки завращались странные красные круги. Я на всякий случай отошла подальше - вдруг взлетит сейчас, как ракета?
        - Первое испытание будет уже завтра! Вы должны быть готовы, но вы не готовы!
        - Это я так кексы обычно пеку. Они вроде бы должны быть готовы, но не готовы... -посмеялась я.
        Гномка мой блестящий юмор не оценила, а вместо этого сообщила, что через полчаса принесет мне денежные средства, которые выделяет корона на отбор каждой участнице, и отправит меня за покупками. Разумеется, в компании сопровождающей. Хорошо, что хоть не с ней, а с моей служанкой, Макой. Этому факту я порадовалась, потому что с одеждой у меня и правда был небольшой непорядок.
        То есть, свои-то джинсы-кофты я с собой захватила, как и удобные кроссовки. А вот здешний гардероб мой был беден и скуден, как запасы церковной мыши.
        Фуфырия унеслась также быстро, как и появилась. После пришла Мака, которая принесла мне кошель, запечатанный магией на мое имя, с местными деньгами, которые я с интересом долго разглядывала. Почему-то меня очень интересовало, похож ли на чеканных монетах профиль на Сандра или не очень. Оказалось, что сходство было поверхностным. На монете император был совсем суровый и выглядел старше своих лет.
        - Так, Мака. Скажи мне, куда мы идем на шмоттинг?
        - На что? - девушка удивленно похлопала глазами, а я засмеялась.
        - Если идем за одеждой, то есть, за шмотками, значит идем на шмоттинг! Элементарно же. В общем, куда?
        - А-а-а, - Мака улыбнулась. - Так сейчас уже закладывают экипаж. Поедем в самый дорогой модный салон имени Гарсии Нейю, конечно же.
        Против Ню-Ню я ничего не имела, вот только слова “самый дорогой” меня очень напрягли. Жаба душила, если по-простому. Мне здесь еще обустраиваться, работу искать, и тратить деньги на наверняка ужасно дорогую одежду не хотелось. Тем более, что я была уверена, что найду что-то приличное гораздо дешевле. Да и терпеть не могла то музейное чувство, где даже дышать страшно, в дорогих магазинах. Бррр.
        - Мака, а есть здесь место, где одевается средний класс? Ну, где ты, к примеру, одежду себе покупаешь?
        Девушка удивленно выпучила глаза.
        - Вы с ума сошли?!
        - Ты, - поправила я ее. - Уже же обговаривали.
        - Ты! Вика, тебе там не место! - воскликнула она. - Если узнают, что участница отбора одевается хуже, чем обычные леди, то...
        - То просто будут долго меня обсуждать. Расслабься. Я не собираюсь выигрывать этот отбор. Ты же знаешь, что я под прикрытием! - засмеялась я. - Так что поехали туда, где весело, много народу и хороший выбор. Заодно перекусим чего-нибудь. У вас же есть уличная еда?
        Мака кивнула.
        - Да! Если хочешь, я тебе все покажу!
        - Конечно хочу!
        В общем, на этом мы и поспешили вниз, где нас уже ждал запряженный четверкой гнедых коней экипаж.
        До выбранного Макой района города мы домчали быстро. И мне уже начинала нравиться наша с ней задуманная прогулка. Потому что я просто обожала такие места! Стоило нам вылезти из кареты, как вокруг все закружилось и завертелось. Галдящий народ, завлекающий людей на ярмарку, кто-то кричал о горячей и сдобной выпечке, кто-то торговал бусами, но мы проходили мимо. Моя новоиспеченная подруга тащила меня к рядам с одеждой.
        - Знаешь, может тут и не продаются платья от самых именитых дизайнеров, но зато есть такие вещи, которых нет нигде.
        Я улыбнулась.
        - Ага!
        Мы подошли к рядам с всевозможными платьями, шляпками и накидками, и неспешно пошли вдаль, прикидывая чего бы можно было купить.
        - Слушай, двенадцать золотых монет - это много или мало? Просто вообще не разбираюсь в ваших деньгах.
        - Очень много! Ну, для меня. Это как пять моих зарплат!
        Я нахмурилась. Сравнение было не очень!
        - Хорошо. А в булочках с корицей? Сколько на один золотой можно купить таких?
        Мака засмеялась.
        - Ну-у, на один золотой... Где-то пятьсот...
        Я благодарно кивнула. Итак. Если у нас подобные булочки стоили рублей пятьдесят, то умножаем пятьдесят на пятьсот и получаем около двадцати пяти тысяч рублей за одну золотую монету. Что ж. Значит, в сумме Его Величество раскошелился на шмотки невестами на сумму в триста тысяч рублей. Что ж. Похоже, Величество жмот! Потому что в дорогих салонах наверняка одно платье тысяч под сто стоит. Или я что-то не так посчитала?
        - Если одно платье стоит около трех золотых, то вряд ли на них можно приобрести большой гардероб, если мерить мерками богатых.
        - Верно, - сказала Мака. - Но на отбор не попадают бедные девушки. Все очень родовитые и очень обеспеченные. Да и, к тому же, подобная сумма лишь на первое испытание. Кстати, я забыла сказать, в чем именно оно будет заключаться!
        - И в чем же?
        - Оно называется “Визитная карточка с фуршетом”.
        Я удивилась.
        - С фуршетом?
        - Да. Вам нужно будет рассказать о себе в непринужденной обстановке. Будут стоять фуршетные столики, и вы будете общаться с императором.
        - Отлично! Хоть пойму немного местное общество.
        Мы остановились у одной из лавчонок с одеждой, где меня привлекла совершенно потрясающая темно-зеленая юбка. Прямо ведьминская такая! Невозможно было пройти мимо!
        - Мака, смотри, какая красота! Волшебство просто.
        - Волшебство? - услышала я знакомый голос за спиной и обернулась.
        Джун? Но что он здесь делает?
        Глава 15
        - Привет-привет! - махнула я рукой мужчине, а тот обворожительно улыбнулся. - Ты как тут оказался?
        - Скорее, я хочу спросить тоже самое у тебя, - мягко засмеялся Джун.
        - Ну, мы с Макой за покупками пришли.
        Сюда?
        - Не люблю дорогущие магазины. Они тоску навевают... - пояснила я.
        Джун кивнул, а затем обратил свое внимание на мою служанку.
        - Мака, ты можешь погулять где-нибудь, я хотел бы немного пообщаться с леди Викторией.
        Я удивленно посмотрела на Джуна, затем умоляюще на Маку, но девушка не могла не подчиниться приказу, а потому улыбнулась и упорхнула куда-то, как будто ее и не было. Мы с мужчиной остались наедине среди бушующей людской ярмарочной толпы.
        - Прогуляемся?
        Я с тоской глянула на приглянувшуюся юбку, но кивнула и осторожно обхватила подставленный мне локоть.
        - Так что делаешь здесь ты? - спросила я. - Разве тебе не положено прогуливаться где-нибудь во дворце или скакать на охоте с арбалетом наперевес?
        - Если честно, то я пришел сюда ради девушки, которая мне приглянулась.
        - Да-а? - я удивленно улыбнулась. - Как здорово! Она где-то тут работает? Или.
        - Я пришел купить ей подарок, - не стал таить Джун, а в раскосых глазах заплясали чертенята. - Поможешь с выбором?
        Я? Странно, что он обращается ко мне с таким вопросом. Но, с другой стороны, мы довольно хорошо поладили. И встретились здесь случайно, вот он и решил попросить помощи.
        - Так. Говори, что она любит!
        Джун вновь улыбнулся, а у меня прямо мурашки по телу побежали. Все-таки, он был очень обаятельным мужчиной. На него хотелось смотреть. До бесконечности.
        Тряхнула головой. Соберись, Вика! Нечего слюни тут развешивать. Этот мужчина уже отдал свое сердце какой-то красотке, так что не будем мешать его счастью, а лучше поможем.
        И все же отчего-то в сердце поселилась тоска.
        - Что любит? - задумался мужчина. - Когда все просто. Веселье. Музыку любит. А еще. Вкусно покушать.
        - Ум! Тогда пирожные! - засмеялась я. - Лучший выход. Или какие-нибудь вкусняши, которые обожают все, и перед которыми невозможно устоять.
        - Все равно теряюсь с выбором. - ответил Джун и притворно вздохнул. - Здесь есть одно местечко неподалеку. Но сомневаюсь, что смогу все выбрать сам. Сходишь со мной? Заодно познакомишься с местной кухней.
        - А пошли! Если честно, я все равно собиралась с Макой зайти куда-нибудь покушать, но если она уже убежала, то думаю, что в этом нет смысла.
        Джун совсем развеселился и повел меня куда-то в сторону от основной ярмарочной площади. Мы прошли пару улочек, я полюбовалась на красивые разноцветные вывески, а затем мы остановились у трактира “Рыба Шаша”. Вывеска меня заинтересовала.
        - А эта “Шаша” - это кто?
        Джун снова улыбнулся.
        - У нас есть сказка про рыбку, которая исполняет три желания... Сказка называется “Рыба Шаша”, отсюда и все и пошло.
        - А-а. У нас тоже есть подобная сказка, кстати. Только называется “Золотая рыбка”.
        - Думаю, наши миры похожи больше, чем кажется, Вика, - сказал Джун, открывая дверь трактира и пропуская меня внутрь.
        Я сразу же ощутила просто упоительные ароматы жареного мяса и специй. Веселые гномы разливали за барной стойкой пиво и другие напитки, к нам же подошла высокая официантка и проводила за столик.
        - Что будете заказывать? - улыбнулась она Джуну.
        - Две порции мясных гренок, соус к ним и эль! А еще пирожные. Все, которые есть.
        Я округлила глаза.
        - С ума сошел? Думаешь, в меня все это влезет? Возьми просто такие, какие выглядят красиво. Я же могу просто на них посмотреть, а ты потом запакуешь своей пассии? Ну, то есть, девушке.
        Джун покачал головой, облокотившись локтями о стол и глядя мне прямо в глаза.
        - И все же, я хочу, чтобы ты попробовала все. А потом мы пойдем покупать тебе одежду!
        - Я могу и сама, и Мака.
        - Мака уже давно во дворце, Вика. Не переживай. Так что просто проведи этот вечер со мной. Должен же я отблагодарить за вчерашнее веселье?
        Я нахмурилась.
        - То есть, хочешь сказать, что никакой девушки нет?
        - Конечно нет. Мне просто хотелось завлечь тебя в это приятное место! Так что? Сбежишь от меня прямо сейчас?
        Я рассмеялась и покачала головой.
        - Да нет, конечно же. Раз уж привел, смысл убегать? Будем пробовать твое пиво, гренки и пирожные!
        ***
        Из трактира я выкатывалась, словно еж-пережорок. Нельзя столько есть! Тем более так вкусно. А ведь мне еще одежду выбирать... Правда, сейчас я сомневалась, что было хорошей идеей взять с собой Джуна. С другой стороны, мужчина сказал, что, оказывается, заранее договорился обо всем с предательницей Макой, и она уже давно во дворце. А значит, у меня не так много вариантов. Тем более, что одна я точно в городе заблужусь.
        - Ну, и куда пойдем? Я там юбку видела, мне понравилось. - сказала я, как только мы вновь оказались перед торговыми рядами.
        Джун саркастически приподнял бровь.
        - Собираешься на завтрашнее испытание в этой юбке пойти?
        - А почему нет?
        - Там соберутся любительницы высокой моды. Если не любишь дорогие салоны с одеждой, тогда придется брать оригинальностью.
        - Да зачем мне все это нужно? Я же просто так, для конспирации на этот отбор попадаю. Пусть девочки соревнуются между собой.
        Джун покачал головой.
        - Ты не права, Вика. Эти леди, да и судьи тоже, все они из высшего общества. От того, как ты будешь выглядеть, будет напрямую зависеть твоя карьера в будущем.
        - Думаешь, что я собираюсь в будущем лечить их нервы?
        Джун засмеялся.
        - Ну, всякое бывает. Или ты будешь психологом лишь для бедных?
        - Я еще не думала об этом. Но раз ты настаиваешь на какой-то особенно парадной форме, то что порекомендуешь?
        Мужчина осторожно приобнял меня за спину.
        - Пойдем! Я знаю, куда нам нужно пойти!
        Он повел меня вдоль рядов, к одной из самых неприметных палаточек. Там стояла грузная гномка, которая со скучающим видом смотрела вдаль. В зубах ее дымилась трубка, набитая какими-то пахучими травами. Заметив Джуна, она удивленно приподняла кустистые брови.
        - Ваше Высочество! Вы какими здесь судьбами?
        - Да вот, привел красивую девушку к одной из самых талантливых мастериц подполья! Сможешь найти для нее что-нибудь эдакое?
        Гномка выпустила несколько колечек сизого дыма и с интересом воззрилась на меня. Я улыбнулась ей.
        - Интересная девушка. Как будто бы с небес упала... Волосы, как кофе с молоком... Глаза живые. С такой внешностью не нужно ярких одежд. Именно простота и консервативная строгость подчеркнут твою красоту! Сейчас мы подберем все необходимое. Единственное, что с оплатой?
        - Сколько нужно? - я с готовностью закопошилась в сумочке, выискивая кошелек, но Джун коснулся моего плеча.
        - За все плачу я.
        - Что? - удивленно произнесла я. - Нет, так не пойдет.
        - Это не обсуждается. Или хочешь прилюдно оскорбить брата императора?
        Я нахмурилась. Подобное поведение заставляло меня чувствовать себя неловко. И все же, бодаться здесь с ним смысла не было, поэтому я согласилась на его условия.
        - Простите, Ваше Высочество, но мне все равно придется вернуть вам вашу доброту. В будущем. Просто говорю, чтобы вы знали.
        - Отлично. Проведешь со мной завтра консультацию. А то я слишком напряженный стал, многое меня беспокоит.
        Я скрипнула зубами. Вот ведь! И не поделаешь ничего. Пришлось соглашаться.
        Глава 16
        Сандрес
        - О чем вы хотели поговорить? Тем более лично? - я посмотрел на высокого эльфа с белоснежными, словно снег, волосами.
        Этот мужчина был уже немолод, хотя внешность его оставалась все такой же прекрасной. Единственное - во взгляде чувствовалась тяжесть прожитых лет. И мудрость. Да, Лестаниэль, правитель эльфийских земель, Мейрании, был таким. Мудрым, опытным, спокойным. Для меня было удивительно, что он приехал сам, а не послал кого-то говорить от своего имени.
        - Я хотел поговорить об отборе, основная часть которого должна стартовать завтра. Думаю, для вас не секрет, что одной из кандидаток стала моя дочь, Оливиэль.
        - Ливи тоже участвует? - приподнял я бровь.
        - Вы даже не смотрели списки прошедших, верно?
        Мне пришлось оправдываться.
        - Я был слишком занят. Участие вашей дочери на отборе - это большая честь для меня и для всего Нинтермана.
        - Надеюсь, вы понимаете, почему именно я послал свою дочь на этот отбор?
        Я поднял взгляд на мужчину.
        - Что вы хотите предложить?
        - Ваш брак с моей дочерью полностью разрешит наш спор между пограничным участком территории. Оно отойдет в подарок вам как подарок на свадьбу.
        - Что взамен?
        - Я хочу поддержку в грядущих конфликтах.
        - Что ж... - протянул я. - Неплохое решение создавшейся ситуации. Думаю, что смогу обещать вам подобную сделку. Но учтите, ваша дочь должна стараться. Она должна быть лучшей во всем.
        - Она и так лучшая, Сандрес, вы же знаете ее с детства.
        - Да, пожалуй, мне улыбнулась удача.
        Закончив общение с эльфами, я вышел в коридор, чтобы немного пройтись. Но не успел я сделать несколько шагов вперед, как мой взгляд выхватил безмятежно болтающую с кем-то служанку, что была приставлена к иномирянке. Насколько мне было известно, сегодня они должны были вместе отправиться за покупками.
        - Мака! Подойди! - окликнул ее я.
        Девушка сорвалась с места и подбежала ко мне так быстро, что едва не упала. Она низко поклонилась.
        - Ваше Величество, чем могу служить вам?
        - Виктория у себя?
        - Нет, она еще не возвращалась.
        - Не возвращалась откуда? Разве вы не вместе уехали за покупками в город?
        - Вместе, - пояснила девушка. - Но потом мы случайно столкнулись с Его Высочеством Джуном и он повелел мне возвращаться обратно в замок. Он сказал, что он лично во всем поможет леди Де Лу Каулли.
        Во мне словно лопнула натянутая струна. Джун. Снова. Он решил со мной серьезно поссориться?! Что он себе позволяет, я же ясно дал ему понять, что не стоит лезть к девчонке!
        Мысль о том, что сейчас они там вместе в городе ходят и веселятся едва не ввела меня в бешенство. Стараясь справиться с эмоциями, я машинально достал из кармана брюк ту самую вещицу, что подарила мне иномирянка, спиннер, и закрутил его между пальцами. Помогло. Но слабо.
        - Простите, я могу идти? - девушка подняла на меня обеспокоенный взгляд.
        - Да. Иди.
        Неосознанно, почти интуитивно, я пошел в сторону покоев Вики. Зачем я это делал? Почему хотел дождаться ее? Я совершенно себя не понимал.
        И все же шел. И удачно успел, потому что как раз заметил парочку идущую по коридору к ее комнате, и успел свернуть незамеченным за угол. Плохо понимая, для чего все это, я прошептал слова заклинания и накинул на себя полог невидимости. Вышел и, стараясь не шуметь, подошел к ним почти вплотную.
        - Джун, спасибо! Я хорошо провела время, рада, что в этом мире у меня появился такой друг.
        Мой братец засмеялся.
        - Можешь на меня положиться. Кстати, не забудь о своем обещании.
        - Я помню. Завтра в три часа. Надеюсь, что вся эта тягомотина с отбором к этому времени уже закончится.
        В три часа! Что в три часа?! Чего они там делать собрались?! Свидание?! За моей спиной?!
        - Я буду ждать, - мужчина наклонился, перехватывая ее ладонь и целуя тыльную сторону.
        - Сладких снов.
        - Сладких снов, корабликов во сне.
        Р-р-Рррр! Лучше пожелай ему, чтобы он во сне не помер! А то бывают всякие несчастные случаи и все такое...
        Джун ушел. Виктория скрылась за дверью. А я так и остался стоять, как дурак вдыхая шлейф ее запаха. Упоительного, свежего, нежного.
        Дракон внутри меня подозрительно завозился, будто бы тоже чем-то встревожился.
        - Думаешь, зайти к ней? - зачем-то сказал я своему зверю.
        В ответ почувствовал довольное урчание. Значит “Да”?
        Я скинул полог, а затем положил руку на ручку двери и уже почти открыл ее, как вдруг меня заставил остановиться веселый женский голос.
        - Сандр! Как я рада тебя видеть!
        Я медленно обернулся. Напротив меня стояла любовь всей моей юности - Ливи. Она ничуть не изменилась, хотя не виделись мы с ней уже целых четыре года. Девушка была такая же тонкая, почти хрупкая, светловолосая и нежная. Словно цветок, кувшинка на безмятежной озерной глади. И все же сейчас она не казалась мне прекрасной и привлекательной. В ней ничего не задевало, не заставляло терзаться сомнениями. Между нами не проскакивало искр.
        - Привет, Ливи, - выдохнул я. - Твой отец только сегодня сказал мне, что ты, оказывается, принимаешь участие в отборе.
        - Я скучала! - просто сказала девушка.
        Я усмехнулся.
        - Я был сильно занят...
        Из вежливости, понимая, что уже не смогу отвертеться, я пригласил ее прогуляться. Мы вышли в сад, а она, как нарочно, споткнулась, и мне пришлось подставить ей локоть, за который она с радостью ухватилась. Мне было неприятно это. Раздражало, потому что я почувствовал фальшь. А ведь именно эта девушка станет скорее всего по завершению отбора моей женой. С ней мне придется провести бок о бок все свое будущее существование, растить детей.
        Невольно перед глазами словно встала эта прощальная сцена между Джуном и Викой.
        Они будут вместе? Черт возьми, Джун что, понравился ей?!
        - Сандр! Ты меня совсем не слушаешь?
        - А?! - кажется, я рявкнул слишком громко, потому что Ливи вдруг погрустнела и убрала руку с моего локтя.
        - Ты изменился.
        - Прости, в последнее время на меня навалилось много проблем, - я попытался улыбнуться. - Не обижайся, прошу. Я тоже скучал по тебе. Ты писала такие милые письма.
        - Ты не ответил ни на одно из них.
        Я посмотрел в эти полные горечи глаза. Дьявол, да я забыл ее! У меня появилось много работы, плюс эти мои выплески магии, и такая удобная Тесс Афенна. Я никогда не думал об Оливии всерьез. Разве что только действительно в юности. И сейчас, когда меня перед фактом поставил ее отец.
        - Я был занят. И, может, я действительно изменился. Но я по-прежнему очень хорошо к тебе отношусь, Ливи. Я рад, что ты. Что ты решилась принять участие в моем отборе.
        Ливи как раз хотела что-то мне ответить, как вдруг нас оглушил такой отборный мат, что моя спутница покраснела, как рак, а я сам даже немного растерялся. Это как раз перед тем, как прямо к нам, несясь по дорожке сада, выбежало нечто. Это был наполовину металлический, наполовину из непонятного мне материала ящик. У ящика этого было восемь мохнатых лапок, как у паука. А за ним бежала со всех ног опять в своих иномирянских неприличных синих штанах и майке леди Виктория!
        Я потрясенно замер, не в силах ничего понять. Почувствовал, как Ливи вцепилась мне в РУ^к^У.
        - Стой, скотина! Где моя пицца, я тебя спрашиваю?! Ты сожрал последнюю. Самую вкусную! С пепперони и острым сыром! Я не смогу теперь работать, ты понимаешь?!
        Ящик на лапках в панике запрыгал вокруг нас с Оливией. Я сориентировался и вовремя поймал его в магическую сеть.
        - Фух! Спасибо! - Виктория остановилась возле нас, уперев ладони в колени и стараясь отдышаться.
        Я вопросительно приподнял бровь.
        - Добрый вечер, леди Де Лу Каулли. Вы возвращались с конной прогулки?
        - А? Что?
        - Вы в брюках, - дал подсказку я. - Интересная пошла мода на костюмы для верховой езды.
        Глава 17
        Взять с собой в другой мир микроволновку? Могу, умею, практикую. Нет, правда... У меня был холодный расчет. Душа жаждала экспериментов. А ну, как заработает от магии? Мне нужно было на чем-то попробовать. Потому что помимо микроволновки, естественно, я захватила с собой и ноут, на котором было изрядное количество документов, книг, лекций, программ и вообще всяких полезных вещей. Если микроволновка не сломается от моих экспериментов с магией, то, значит, и ноут можно подключить.
        Но в какой-то момент что-то пошло не так. Я даже поняла, в какой именно - в тот, когда я решилась действовать самостоятельно. А кого мне еще было просить?! Императора нельзя, он мой пациент. Джуна. Наверное, нужно было его, но моя тяга к эксперименту оказалась сильней здравого смысла. Поэтому я вытащила из ванной кристалл, позволяющий нагревать воду, и приложила его к вилке на конце провода от свч-печи. Было удивительно, но она заработала! Включилась!
        Я притащила с собой почти всю еду, что была в холодильнике дома. Здесь же использовались для хранения замороженных продуктов сундуки, в которых продукты охлаждала магия. У меня оставалась одна готовая замороженная пицца, которую нужно было лишь разогреть. И я решилась.
        Кто же знал, что после того, как пицца попадет внутрь микроволновки, у той вдруг отрастут огромные челюсти, которыми она явно мою еду жевала?! Я кинулась к ней, а та отрастила восемь мохнатых лап и побежала. Естественно я кинулась за ней!
        - Добрый вечер, леди Де Лу Каулли. Вы возвращались с конной прогулки?
        - А? Что?
        - Вы в брюках. Интересная пошла мода на костюмы для верховой езды.
        Я посмотрела вниз на свои ноги. Черт! Действительно выбежала в джинсах. Кажется, до меня только сейчас начинала доходить вся абсурдность ситуации. Я поступила не просто по-идиотски, как дура. Стало стыдно. И все-таки, нужно было что-то ответить.
        Микроволновка отчаянно жалась к ногам императора, пойманная его же магической сетью. Чем-то она напоминала и светловолосую хрупкую девушку, что вцепилась ему в руку.
        - Я? Да... То есть нет. Это я спортом занимаюсь.
        - Спортом?
        - Бег с питомцем. Видите, какой у меня шустрый зверек. Микри, иди сюда, моя хорошая. Отдай бяку маме. Мама бяку любит.
        Я заметила, как микроволновка осторожно стала подбираться ближе ко мне. Она что, действительно разумная?
        - Ливи, думаю, тебе нужно пойти к себе. - мужчина осторожно высвободил свою руку из цепких пальцев девушки. - Этот зверь может быть опасен.
        - А ты? - взволнованно спросила она.
        - А я разберусь с этим созданием, - с этими словами Сандр почему-то посмотрел на меня. Как будто со мной разбираться собрались. Что ж. Я готова.
        Девушка вздернула подбородок и убежала, мы же остались в саду одни. Я, Сандр и микроволновка.
        - Как это понимать?! - зашипел император, стоило только его очередной пассии скрыться за поворотом садовой дорожки. - Что это вообще?! Какое-то чудовище из вашего мира?!
        Я горько вздохнула.
        - И да, и нет. Скорее, продукт обоих миров.
        - В смысле?!
        Я вкратце рассказала о том, что хотела запустить предмет из моего мира при помощи магии, подсоединив магический кристалл, как источник энергии. Рассказала так же о том, что вначале у меня все получилось. Но потом что-то пошло не так.
        Сандр мрачно посмотрел на микроволновку, затем не менее мрачно на меня.
        - Надо было додуматься! - рыкнул он, а затем при помощи короткого заклятия поднял сетку с чудо-зверем и заставил двигаться в воздухе за ним. - Пойдем. Будем разбираться, что это.
        Мужчина пошел вперед, а я за ним, виновато покусывая губы.
        - Простите, нужно было Джуна попросить мне помочь, тогда бы ничего такого не вышло... Это действительно моя вина.
        Мужчина шумно вздохнул.
        - Ну конечно. Как что, так у нас теперь сразу Джун. Скажите, чем вам так приглянулся мой брат?
        - Он кажется хорошим.
        - А я?
        - Что “Вы”? - не поняла я вопроса.
        - Я вам кажусь хорошим?
        Я улыбнулась.
        - Конечно же, ведь вы мой пациент!
        И почему Сандр снова чем-то недоволен? Вот уж действительно, мужчина со странностями!
        После того, как моя ожившая микроволновка была доставлена в башню к магам, которые с бешеные энтузиазмом принялись за изучение иномирянской диковинки, я попросила императора проводить меня к брату. Вернее, он почему-то сам вызвался, когда я сообщила ему о своем желании пообщаться с Максом.
        Мы шли по коридору, а между нами царило напряженное молчание. Император о чем-то думал, я до сих пор отходила от шока и безумной гонки за созданным чудищем.
        - Вы приобрели необходимые вещи для отбора? - спросил меня, наконец, мужчина, стараясь хоть как-то разрядить атмосферу.
        - Да, спасибо большое за выделенные средства.
        - Ваша служанка сказала, что вы выбирали гардероб вместе с моим братом, хотя я вроде бы ясно дал вам понять, что против вашего с ним общения.
        Я потупила взгляд.
        - Простите, мы встретились случайно.
        - Если я еще раз узнаю о вашем с ним общении, мне придется разорвать с вами контракт.
        Он серьезно посмотрел на меня. Неужели ему действительно настолько неудобно мое общение с его братом?
        - Простите, но мне все же придется провести еще одну встречу.
        - Вот как? И что же это за встреча?
        - Джун попросил консультации у меня. Как у специалиста. Я не смогу ему отказать, потому что это в некотором роде возвращение долга.
        - Когда же вы успели ему задолжать?
        Сказать про то, что Джун оплатил одежду, что мы выбрали? Нет. Вряд ли это будет тактично, да и не собираюсь я о таком докладывать Сандру.
        - Было дело, - нейтрально хмыкнула я. - Вы же не сильно рассердитесь, да? Хотите, я попробую вас задобрить?
        Сандр усмехнулся.
        - Я кажусь таким злым?
        - Нет, но должна же я выпросить у вас поблажку, - засмеялась я. - Я могу предложить вам сделать психологические характеристики всех женщин отбора, и вашу с ними совместимость. Думаю, это пригодится вам.
        - Что ж, вы меня заинтриговали. Я буду не против ознакомиться с вашими умозаключениями. Тем более, все увидите всех участниц уже завтра. Кстати, вот мы и пришли. Вы же найдете обратную дорогу сами?
        Мы остановились перед дверями в целительское крыло.
        Я кивнула.
        - Спасибо большое за все. И извините еще раз.
        Он кивнул, а я поспешила войти внутрь, чтобы увидеться с братом. Однако, то, что я увидела, заставило меня выбежать обратно, прямо в объятия к императору Сандру.
        - Там... Там! - задыхаясь, крикнула я.
        Мужчина недоуменно посмотрел на меня.
        - Что случилось?
        - Там призрак! - выпалила я.
        - Да? - нахмурился император. - Разве уже стемнело?
        На самом деле, и правда уже был глубокий вечер. По моему ощущению, где-то около десяти вечера. День сегодня выдался насыщенным, и я не посмотрела на часы, когда выбегала за ожившей тварью, сожравшей мою еду. Решение же проведать брата было спонтанным, просто хотелось узнать, что он в порядке после того погрома, что устроил Сандр.
        Но я и подумать не могла, что зайдя в кабинет, увижу там не своего брата, а парящего над больничной кроватью призрака! Но это был не мой брат точно!
        - Послушайте, Виктория. Для вас методы лечения этого мира достаточно новые. Понятно, что они напугали вас. Все в порядке. Просто ваш брат сейчас находится в неком междумирье, откуда черпает энергию для восстановления своего тела. Призрак, которого вы видели - это тот, кто караулит его место здесь.
        - Что это значит?
        - С этим существом меняют больного, чтобы улучшить его состояние. Понимаете? С утра все вернется на круги своя, но думаю, что сейчас вам лучше вернуться к себе в комнату, тем более, что уже поздно. Сможете увидеться с братом завтра.
        Я кивнула.
        - Да. Спасибо. Кстати, вы обещали мне свои дневники.
        - Завтра, все завтра, леди Виктория, - улыбнулся мужчина.
        Глава 18
        А “завтра”, вернее, уже “сегодня” началось с влетевшей в мою комнату гномки, леди Фуфырии.
        - Ах ты, она еще не готова! Мака! Для чего слуг держат вообще! Фуршет уже вот-вот начнется, а леди Де Лу Каулли даже еще не одета! Ты где?!
        Следом за гномкой в комнату ворвалась Мака, которая, то бледнея, то краснея, принялась носиться вокруг меня, помогая уложить волосы, одеться и вообще привести себя в достойный леди вид.
        Хорошо, что хоть Фуфырия, наконец, ушла, и мы смогли хоть немного выдохнуть.
        - Какое платье приготовить?
        - Не знаю! - честно ответила я. - У меня тут несколько вариантов... Может, поможешь?
        Мака с готовностью кивнула и мы принялись разглядывать обновки. Платья были практически все однотонные, но зато из качественных тканей. Не было безумных кружев и бантиков, как я видела у местных модниц, зато был глянец, ровные и чуть величественные линии, и тяжелая плотная ткань. Эта строгость как бы подчеркивала мое нежелание участвовать по сути в спектакле, но с другой стороны, давала понять, что я не простушка, которую можно втаптывать в грязь.
        - Мне нравится это. Глянцевое, кремового цвета с плотным корсетом и рукавами фонариками. Оно больше всего подойдет для дневного фуршета.
        Я невольно глянула на часы. Уже двенадцать! Ничего себе я проспала. Да и мы с Макой около часа точно провозились.
        - Что ж, мне оно тоже нравится! Думаю, что меня уже можно в него упаковывать.
        Девушка засмеялась, а я уже спустя несколько минут была готова к подвигам.
        Мака проводила меня до просторной крытой веранды, где был назначен всеобщий сбор. Там уже вовсю были расставлены столики с легкими закусками, пуншем и шампанским. Девушки тоже уже были здесь, и когда я вошла те с интересом обернулись ко мне.
        Что? Эта эльфийка, с которой прогуливался тогда император, тоже здесь? Я встретилась с этой девушкой взглядом и чуть кивнула ей. Та вежливо улыбнулась мне в ответ, но только взгляд так и остался холодным. Что ж. Это не повод не познакомиться со всеми.
        Я подошла ближе.
        - Всем привет. Я - леди Де Лу Каулли, но ко мне можно обращаться просто - Вика.
        Но мою реплику лишь две из одиннадцати девушек поддержали. Одна из них была та самая эльфийка.
        - Мы с вами уже встречались вчера. После вашей... конной прогулки, - заметила она. - Но, к сожалению, меня не представили. Ее Высочество Оливиэль.
        Ого! Так среди нас целая принцесса? Что ж, кажется, я начинаю понимать, кто в итоге воссядет рядом с Сандром на троне.
        - Очень приятно, - улыбнулась я. - Вика, как уже говорила.
        Эльфийка кивнула и отошла в сторону, ко мне же подошла другая девушка. Она была в розовом платье, немного полновата, но в меру, а по живому взгляду можно было предположить, что у нее веселый и не вздорный характер.
        - Будем знакомы, я - леди Вайф, но ко мне можно обращаться просто Маршель.
        Я кивнула.
        - Надолго мы здесь?
        Маршель засмеялась.
        - Да ты чего! Все же только начинается. Сейчас придет император Сандрес и мы будем с ним общаться. Говорят, он принесет торт!
        - Торт? - я удивленно вскинула бровь. - Разве ему подобает по статусу таскать на себе десерты?
        Как оказалось, по статусу таскать десерты не только полагалось, но и требовалось. На самом деле это был особый древний ритуал императорского рода, согласно которому, невест, приглашенных на отбор, встречали особенным угощением - тортом из диких ягод, при варке которых в сироп добавлялось особое зелье, позволяющее выявить в кандидатке в жены дурные намерения. Фонить это этого зелья “магией” начинало еще до того, как угощение попадало в рот. Единственным, на кого чудесный эффект тортика не действовал, оставался, разумеется, император.
        - Кстати, сам процесс очень красивый. Император будет всех невест кормить с особенной вилочки.
        Чего?! Кормить?!
        На моем лице красноречиво смешалась гамма непередаваемых эмоций, но ее уже никто не увидел, и хорошо. Потому что в зал вошел Сандр, в белоснежных одеждах и с тортом на подносе в руках. Я заметила, что неподалеку от фуршетных столиков поставили два глубоких кресла в темно-красной обивке. Император удобно расположился в одном из них.
        - Прошу внимания! - уже знакомая мне гномиха выбежала к нам. - Внимание, говорю!
        Гул голосов и перешептываний, наконец, стих, и все девушки с интересом уставились на Фуфырию.
        - Наш отбор начинается с удивительного и древнего ритуала! Надеюсь, что ни у кого из вас нет крамольных мыслей причинить вред императору? Иначе вас ждет лишь позор для собственного рода. Сейчас вы по очереди, когда я буду называть имя, будете подходить к Его Величеству и принимать из его рук особенное угощение. То, как вы себя проявите дальше, значительно скажется на мнении, которое сложится о вас.
        Девушки зашептались, но гномка окинула всех таким суровым взглядом, что разговаривать всем быстро расхотелось.
        - Первой идет леди Вайф! - объявила Фуфырия.
        Вперед вышла та девушка в розовом платье, с которой я успела познакомиться. Она явно стеснялась, но все же преодолела страх и подошла к Сандру.
        - Доброго дня, Ваше Величество Сандрес... - пролепетала она.
        - Рад видеть вас на отборе, дорогая. - улыбнулся мужчина, а затем ковырнул от тортика кусочек вилкой и поднес его ко рту девушки.
        Та съела предложенное угощение, а затем, склонив от смущения голову, отошла в сторону.
        Что ж. Вот и первый психологический портрет вырисовывается. Леди Вайф нерешительна, но добра и весела, если находится в кругу близких ей людей. Вернее, драконов. Она же дракон? Надо будет поподробнее узнать о расовой принадлежности здесь всех.
        - Ее Высочество Оливиэль! - громыхнула распорядительница.
        Все взгляды устремились к хрупкой эльфийке. Я тоже с интересом наблюдала, делая для себя определенные выводы. Эта девушка явно знала Сандра давно, как и он ее. Скорее всего они были друзьями детства или парочкой в юности. Все выдавало в них это. Слишком непринужденно они вели себя, слишком уверенный был взгляд у Оливиэль, слишком оценивающий и уже в чем-то убежденный у императора. Ошибки быть не могло, эта эльфийка и есть будущая императрица. Вот только почему мне неприятно вдруг стало об этом думать?
        - Леди Де Лу Каулли! - моя фамилия прозвучала неожиданно, я слишком засмотрелась на принцессу.
        Но, собравшись, я дружелюбно улыбнулась распорядительнице и поспешила к Сандру, едва не споткнувшись и не навернувшись прямо у его ног. Хорошо, что этого все же не произошло - я заранее, зная свою неуклюжесть, выбрала удобные туфли.
        Я замерла, в ожидании глядя на мужчину. Тот отчего-то медлил, рассматривая меня.
        - Гхм... Добрый день, Ваше Величество... - сказала я, подумав, что не соблюдаю этикет и поэтому император не спешит, но ошиблась.
        - Вам очень идут собранные наверх волосы, леди Де Лу Каулли.
        - Спасибо.
        Этот внезапный комплимент заставил меня покраснеть. Терпеть не могла подобное чувство! Я все же доктор, а не его подружка.
        Сандр тем временем продолжал нещадно тормозить, будто специально испытывая мое терпение. Да когда же он уже отковырнет этот дурацкий торт, и я пойду?
        В груди нарастало беспокойство. Казалось, что это мгновение длится целую вечность, и на нас все смотрят. Было жутко неудобно.
        Продолжая смотреть на меня, мужчина все же отпилил кусочек и, подцепив его вилкой, поднес к моим губам. Я осторожно съела его, почувствовав сладко-кислый вкус, и хотела уже идти, как мужчина вдруг протянул ко мне руку.
        На миг стало страшно. Что он хочет сделать? Мои помыслы были нечисты? Сработало зелье или что?
        Обжигающие, словно лава, пальцы коснулись губ, смахивая крошки. Я посмотрела на Сандра, сердце внутри забилось чаще, чем положено. А вот взгляд у мужчины отчего-то был темным, почти ничего не отражающим. А в глазах я заметно разглядела вытягивающийся в узкую полоску зрачок.
        - Идите, леди. - чуть хрипло прошептал он.
        Я испугалась, но все же отошла. Что происходит? У него опять приступ ярости? Сейчас будет магический выплеск? Но в прошлый раз же все было по-другому? Или есть еще чего-то, чего я не знаю?
        Глава 19
        Я не знала, заметили ли другие участницы сей странный жест от Его Величества или нет, со мной все равно не сильно спешили общаться, я же меланхолично смотрела как они одна за другой подходят к мужчине, и все проходит по стандартному сценарию, без вопиющих нарушений принятых рамок.
        Лишь одна девушка, последняя, блондинка, едва только приблизилась к креслу, вдруг закричала, падая на колени. Император среагировал так быстро, что я поразилась его реакции. Спустя несколько секунд руки несчастной уже опутывали магические нити, не дававшие ей сделать лишних движений.
        Пожалуй, это произвело на девушек куда больший эффект, потому что в зале вновь все взволнованно зашептались.
        - Что это было? - подошла я к леди Вайф. - Почему ее связали?
        - Это все зелье! Оно не пропустило ее!
        Словно в подтверждение ее слов, девица вдруг с ненавистью плюнула в сторону Сандра.
        - Ненавижу тебя! Ты сдохнешь! Все равно сдохнешь, как и твоя сестра!
        Я хмуро посмотрела на мужчину. Так. А почему я до сих пор не знаю о смерти его сестры? Тем более, судя по реакции Сандра, воспоминания об этом доставляли ему немало терзаний и боли.
        Было видно, что он был потрясен словами этой девушки. Да даже не так, его просто трясло!
        - Стража! Увести! - рявкнул он, а в следующий момент, я заметила, как рядом с ним начали поблескивать миниатюрные молнии.
        Пока это не бросалось в глаза, но я понимала, что может произойти в следующий момент. Видела это и по поджатым в гневе губам, и по сжатым добела пальцам.
        Стражники по первой команде подхватили девушку у его ног и потащили к выходу, я же кинулась к Сандру, понимая, что если сейчас он все здесь разнесет, то никакого отбора уже не будет точно.
        Пока бежала эти несколько метров под удивленными взглядами, соображала чего бы такого придумать, чтобы это принесло больше пользы, чем вреда. Нужно как-то переключить мужчину на что-то другое. Есть даже такой прием в психологии -целенаправленный шок. Это отвлечет, заставит его сдержать магию... А, ладно! Была не была!
        - Ваше Величество! - я бухнулась на колени возле мужчины так стремительно, что, повергла в шок не только императора, но и собственные колени, отозвавшиеся тупой болью.
        - Я хочу сделать заявление!
        Какое заявление, у меня, разумеется, времени подумать не было. Зато вот молнии вокруг Сандра как-то заметно стихли, что не могло не радовать. Отвлекся, значит? Что ж, половина дела сделана!
        - Леди Де Лу Каулли. - хмуро сказал Сандр. - Какое заявление вы хотите сделать? Тем более. Так срочно.
        Так. Быстро. Что сказать? Миру грозит опасность? Нет, не то. Я хочу в туалет? Ага, да это вообще позор! Сюда летит инопланетный корабль, и сейчас на отбор явятся зеленые человечки? Ащ. Ну почему, когда нужно, в голову лезет какая-то чепуха?
        - Ну же. Не бойтесь, - подбодрил меня мужчина, явно начиная понимать, что я не просто так к его ногам кинулась.
        - Мне кажется... Кажется тортик был не свежим! - выпалила я, а Сандр удивленно вскинул брови.
        Какое-то время он сверлил меня непроницаемым взглядом, а затем вдруг захохотал.
        Что ж. Смех продлевает жизнь. В данном случае всем окружающим. Жаль, что об этом только мы вдвоем знаем. Остальные наверняка меня уже местной сумасшедшей считают.
        - Вы уверены в своих подозрениях, леди Виктория?
        - Да! У меня на такие вещи нюх.
        - Считаете, участниц хотели отравить?
        Черт, да ничего я не считаю!
        - Ну-у, такой вариант возможен. Просто, пока мы еще все не слегли с острым отравлением, я решила сообщить. Может, кстати, эта ваша претендентка виновата, которую увели, да.
        Тут за клевету сильно убивают? Надеюсь, что нет. Но, с другой стороны, нужно как-то оправдать свое поведение, а по вине выбывшей девушки мы тут все чуть на воздух не взлетели.
        - Я разберусь. Надеюсь, самочувствие у вас нормальное?
        Я кивнула.
        - А у вас девочки? - обратилась я к участницам.
        Те заметно занервничали.
        - Мне кажется, меня начинает тошнить. - поделилась сомнениями одна миниатюрная брюнетка, а я мысленно похлопала себе. Похоже, все купились. Что ж. Хорошо все то, что хорошо кончается.
        - Спасибо леди, что поделились с нами своими опасениями. - хмыкнул Сандр, а затем сказал чуть тише, чтобы слышала только я. - Тортик я лично пек, Виктория.
        Ой, кажется, кто-то обиделся.
        Когда нас всех, наконец, отпустили из фуршетного зала, время близилось уже к обеду. Джун ждал меня у моей комнаты, с явно скучающим видом подпирая стену.
        - Привет! Слышал, что у вас там какое-то шоу было.
        - Да, одну из девушек не пропустил чудо-тортик, - вздохнула я, открывая дверь в комнату.
        Мужчина улыбнулся, проходя внутрь вслед за мной и усаживаясь на диванчик перед журнальным столиком. Сейчас здесь не было всего того привезенного мной обилия вещей, и от этого Джун был явно разочарован.
        - Хочешь печенье? Мне Мака принесла.
        Он покачал головой.
        - Нет.
        Я присела рядом с ним.
        - Ты хотел получить консультацию. Что именно тебя тревожит?
        - Ммм... Ты так сразу переходишь к делу? - он пристально посмотрел на меня.
        - А ты здесь не за этим?
        Джун улыбнулся, устраиваясь на диване удобнее и кладя руку на спинку, так, что она оказалась прямо за мной.
        От этой его близости я испытала смущение. Понятное дело, он просто хочет расслабиться, но.
        - Я боюсь, - сбил меня с мысли мужчина.
        Это заявление было довольно неожиданным.
        - Боишься? Чего?
        - Здесь в подвалах есть одно место. Мы как раз в прошлый раз с тобой встретились возле него. Я частенько там бываю.
        - Специально ходишь пощекотать себе нервы? - спросила, хмыкнув, я.
        - Нет, - голос мужчины был серьезным. - Я хочу найти ответы на интересующие меня вопросы, и только.
        - Там находится что-то действительно страшное, или это место заставляет только тебя испытывать подобные эмоции?
        - Только меня. Когда-то там произошло убийство. Но никто так и не понял, что именно случилось. Все произошло на глазах Сандра. Меня в тот момент не было там, и все же, я почему-то испытываю страх.
        Вот она и разгадка! Вот, после чего у Сандра стали появляться эти выплески магии. Или все же нет? И потом, Джуну тоже было нелегко, я видела это сейчас.
        Стараясь хоть как-то его поддержать, я повернулась к нему, заглядывая в глаза, полные тоски и боли.
        - Ты не должен держаться за прошлое. Ты должен отпустить ситуацию.
        - Не могу, - прошептал он. - Я слишком любил свою сестру. У меня ближе никого не было.
        - Я не прошу тебя перестать любить ее, Джун. Я прошу лишь сделать вдох и жить дальше.
        Какое-то время мы смотрели друг на друга, а затем мужчина вдруг рассмеялся. Эта внезапная перемена эмоций выбила меня из колеи.
        - Вика... Ты все же не сможешь мне помочь. Я сам справлюсь с этим. Я уже взрослый мальчик.
        - Джун!
        Одно движение, и он оказался совсем близко от меня. Я чувствовала его дыхание на своих губах, а от него самого пахло мятой и чем-то терпким.
        - Как ты сама справилась с этим? Ты ведь не справилась, верно?
        - Что? О чем ты говоришь?
        Я занервничала.
        - Я был у Максима. Он рассказал мне, что ваши родители погибли. Что он плакал, как ненормальный, а ты замкнулась в себе. В то время ты общалась не с той компанией, с плохими людьми. Родители ругались на тебя. Когда с ними произошла та катастрофа, ты обрубила все контакты из своей прошлой жизни. Даже своего жениха бросила.
        - Я.
        - Ты такая же слабая девушка, какой тебе и положено быть. Твои знания ничуть не работают на тебе самой.
        - Ты обвиняешь меня в некомпетентности?! - разозлилась я, вставая и разрывая между нами дистанцию. - Какое вообще тебе дело до того, что я чувствую?!
        Он усмехнулся.
        - Считаешь, я говорю так, потому что хочу унизить тебя?
        - Мне неизвестны твои причины!
        - Вика.
        Дверь в комнату распахнулась так резко, что мы тут же замолчали. На пороге замер Сандр.
        - Я слышал крик.
        - Мы просто разговаривали на повышенных тонах и только.
        - Вика!
        Джун кинулся было ко мне, но Сандр оказался быстрее, преграждая ему путь и разделяя нас.
        - Что произошло?
        - Мы просто немного друг друга не поняли. К тому же, судя по всему, это моя вина. Я не справилась с эмоциями пациента и... - попыталась я объяснить.
        - Это твои эмоции, Вика, - хмыкнул Джун. - И что бы ты об этом не думала, мы еще вернемся к этому разговору.
        Он вышел из комнаты, громко хлопнув дверью. А я вздохнула, за краткий миг стараясь успокоиться.
        - Макс - трепло, - прошептала, стараясь не смотреть на Сандра. - Простите, Ваше Величество, что явились свидетелями подобной сцены. Больше этого не повторится.
        - Джун не подойдет к вам больше.
        - Да. Вы, кстати, зачем пришли? Принесли дневники?
        Мужчина кивнул, протягивая мне три толстых тетради в кожаном переплете.
        Глава 20
        Уже ночью я валялась в постели и никак не могла уснуть. Меня тревожило то, что сказал Джун. Это как расковырять только что начавшую заживать рану. Зачем ему потребовалось это? Зачем этот мужчина захотел сделать мне больно?
        Перед глазами невольно проплывали картины моей прошлой жизни. Я ведь и правда не была идеальной дочерью, какой меня хотели видеть родители. Макс, рассказывая об этом, совершенно не думал о том, что заставляло меня так вести себя. Давление, которого он не испытывал никогда, потому что всегда был любимчиком, младшим братом, которого нужно было опекать и защищать. Я же должна была слишком резко повзрослеть. От меня ждали хороших оценок и примерного поведения. Но я была подростком.
        До шестнадцати лет я старалась, правда, быть хорошей девочкой. Слушаться во всем. Училась почти на отлично. Но потом меня переклинило. Наш класс должен был отправиться в поездку, в Питер. Я мечтала об этом, смотрела много фильмов, грезила Невским проспектом, хотела посмотреть на Зимний дворец. В то время этот город казался мне воплощением романтики и истории, мне казалось, что там я встречу свою любовь. Хотя, чего там встречать, мне и нравился кое-кто. И он должен был поехать с нами.
        Мама была настроена нейтрально. Ей было все равно, поеду я или нет. Денег на поездку им было не жалко, и я уже собрала чемоданы, когда вдруг выяснилось, что Макс обижается.
        - Так пусть тоже куда-нибудь поедет с классом! - сказала я тогда маме. - Почему я должна не ехать из-за этого?!
        - Потому что ты старшая.
        - Но я никуда никогда не ездила сама! Пожалуйста, мне это очень важно, мам!
        - Нет. Макс плакал весь вечер. Ты что, хочешь, чтобы он рос с чувством зависти?
        - А я не буду расти с чувством обиды?! Мам, ну я очень тебя прошу! Я так хотела!
        - Ты уже взрослая. Вымахала, дылда! Хоть бы постыдилась. Нашла из-за чего переживать.
        - Прошу!
        - Нет! Я не собираюсь устраивать из-за твоих глупых желаний разборки между детьми. Ты остаешься. Я позвоню твоей классной.
        Я горько усмехнулась, вспоминая этот разговор. Она так и не пустила меня. А я... Я обиделась не на брата, а на нее. И на отца, который сделал вид, что ему все равно, что решение матери - единственно верное.
        Я стала прогуливать уроки. Выпускные экзамены сдала очень плохо. Единственный вуз, в который меня могли принять был гуманитарный, а не математический, как мечтала мама, и это стало для нее ударом. “Вика” на веки вечные стала дрянной девчонкой и плохой дочерью. Я не спешила ее разуверивать в этом. Напротив, старалась сделать все, чтобы оправдать это ее мнение.
        В институте у меня появились друзья. Не приличные Вера, Машенька, Василий Соколов, с которыми могла бы общаться паинька-дочь, нет. Со мной гуляли Серый,
        Дикий, Хайд и Крашиха Надин. Брат знал их в лицо и афигевал. Родителей удар хватил только когда они увидели моего парня, Волка. Его звали Владимиром, на самом деле. Владимиром Волковым. Он был. Довольно экзотическим персонажем. Он был мастером по татуажу. Когда я сделала ту татушку с волком на руке, то орал на меня уже отец.
        Он увидел ее как раз в тот день, когда произошла авария.
        - Ты больше не будешь общаться с этим молодым человеком! - его голос, кажется, до сих пор звенел у меня в ушах.
        - Я уже взрослая! Что хочу, то и делаю! Мне уже больше восемнадцати..
        - Дура! Ты сломала свою жизнь! Погоди, я позвоню ему, поговорю с ним и. Куда ты пошла?! Нам ехать к тете Нине!
        - Пошла к тому, кого вы так ненавидите, просто потому, что у него на теле красивые картинки!
        - Он изуродовал себя, и теперь тебя на эту же дорожку тянет! Наверняка, наркоман какой-то!
        - Волк не наркоман, он даже не курит!
        - Стой! Куда пошла?!
        Всхлипнула, стараясь удержать в себе слезы. Это были последние его слова. Последнее, о чем мы говорили с ним.
        Боже. Джун прав. Я дерьмовый психолог. Как я могу лечить кого-то, если не в силах справиться со своими проблемами? Со своими воспоминаниями?
        В тот день... Когда мы сидели с Волком в парке, я ела сахарную вату, что он мне купил, а рядом со мной сидел плюшевый медведь, казавшийся мне просто огромным. Я была счастлива. Я думала, что была свободной. Вот только эта свобода встала мне поперек горла, когда раздался тот самый звонок.
        Это был последний день, когда я видела родителей. И когда я видела Волка. Я действительно замкнулась в себе, затолкала свои юношеские порывы куда-то на самое дно сознания. Я не хотела больше прикасаться к тому миру, что так не любили мои родные. Я винила в произошедшем себя. Отец перенервничал за рулем из-за меня. Если бы я слушалась их. Если бы я повзрослела.
        На самом деле, моя бурная юность мне помогала в работе. Проблемные дети, подростки. Как понять их, если сама не была такой? Одними психологическими тестами и таблетками не справиться. Таким детям всегда нужен друг. Взрослый друг, который не будет их ругать или жалеть, а просто поймет.
        Вздохнула, приподнимаясь на подушках и зажигая в комнате при помощи магического кристалла свет. Взяла в руки один из дневников Сандра. Что ж. Если подумать, то все взрослые - это те же дети, просто у них обстоятельства другие.
        - Хватит! Оставь ее в покое! - Сандр почти с ненавистью смотрел на облокотившегося на перила балкона брата.
        Для того, кто только что разругался с девушкой, он был слишком расслаблен. Как кот, который уверен в том, что мышь сама прибежит к нему в лапы.
        - Ты так говоришь, потому что сам заинтересован, верно?
        - Что за чушь?
        - Твой дракон отозвался на нее, ведь я прав? Но знаешь. Мой тоже. И игнорировать это, как ты, я не собираюсь.
        - Что за бред ты несешь?! - зарычал Сандр. - Истинная одна! Пара, предназначенная друг другу богами!
        - Это не так, и ты сам это знаешь. Истинных бывает несколько. Как девушек, так и мужчин. Просто встречаются они крайне редко. Почитай исторические источники. Что же того, что она подходит нам обоим, то такое часто случается среди родственников.
        - Мне хватает литературы для чтения! Если дракон встречает пару, то уже не отпускает ее. Так что, прости, но Вика такая для меня одна. Поэтому просто оставь ее в покое.
        Найди ту самую, из книг, и уйди с горизонта! Вика должна прожить нормальную счастливую жизнь.
        - И я в нее не вписываюсь? - усмехнулся Джун. - Или в твои планы?
        Хватит!
        - А вы похожи с ней. Оба кричите “хватит” и “прекрати”, когда вам говорят колючую правду. Ты же не собираешься на ней жениться, Сандр. Просто признай это. Ты никогда не возьмешь ее в жены. Тем более, что уже подписал контракт с эльфами.
        Сандрес стиснул зубы. Да. Это то, что не давало ему в последние дни покоя. Ее образ...
        Он сводил с ума. А сегодня, во время этой сцены с тортом, он и вовсе потерял контроль. Власть взял зверь, который сразу понял, что к чему.
        Вот только Джун давил на самое больное. На проклятый долг.
        - Ты прав, - наконец, процедил мужчина. - Я никогда не женюсь на ней. Но и отдавать тебе не собираюсь! Поэтому лучше не стой у меня на пути.
        - Пускай она сама выбирает, брат. Разве это не будет справедливо?
        - У тебя нет шансов.
        - Почему же? По-моему, шансов нет у того, который зациклен лишь на себе и своих проблемах. Ты ведь даже не представляешь, какая она на самом деле, Сандр! Тебя это не интересует.
        - Я достаточно узнал о ней.
        - Да? И что же?
        - Она - психолог. Она веселая и умная. А еще она настоящая и живая. - мужчина невольно улыбнулся.
        - Да? А я не согласен с тобой. Виктория - опасная и дерзкая. И веселой ее точно не назвать. То, что ты видишь - маска, которую она носит не снимая уже несколько лет. Вот только такому пню, как ты, точно не догадаться о таком. Зачем? Ведь тебе нужно, чтобы вокруг тебя прыгали. И чтобы мир вращался лишь вокруг тебя одного.
        - Я - император. По другому и не может быть. Моя жизнь ценна!
        - Вот поэтому и не трогай ее. Уйди сам с моей дороги, Сандр. Ты точно не сделаешь Вику счастливой, взвалив ей на плечи такое бремя.
        Воздух вокруг заискрил. Джун вовремя выставил щит, когда рядом вдруг заплясал огонь, а затем сам балкон с грохотом обвалился вниз, а вслед за ним в в небо взмыли два огромных дракона, разрезая крыльями воздух.
        Глава 21
        Сегодня на улице солнечно. Мы с папочкой ездили на охоту! У папы был огромный гнедой конь - Буян, а у меня пони. Она забавная, ее зовут Звездочка. У нее челка практически закрывает все глаза. Как она что-то за ней видит?
        Мама опять весь день пролежала в постели из-за слабости. Целители говорят, что очень скоро она отправится в далекое путешествие, но почему-то каждый раз, когда я
        спрашиваю ее, возьмет ли она меня с собой, она начинает плакать и говорит, что ни за что. Там будет так интересно? Или там очень страшно?
        Но вообще-то, я не хочу, чтобы она куда-то уезжала. Разве мы сейчас плохо живем все вместе? По-моему, очень хорошо! Сегодня я даже принес маме мороженное с шоколадной крошкой. Я ей сказал, что если она останется со мной, то такое мороженое я буду приносить ей каждый день!
        Мама сказала, что любит меня.
        После я делал уроки. Преподаватель по истории, профессор Знуд, очень скучный. Я на его уроках рисую в тетради арбалеты и мечи! У полковника Шакса очень красивый меч. Он мне даже давал его подержать, правда, немного помогал, потому что он очень тяжелый. Полковник сказал, что, когда я вырасту, у меня будет меч еще лучше! С рубином!
        Потом играл в мяч с сестрой. Она проигрывала, но я поддался. Девочкам потому что нужно помогать.
        Лег спать. Пока, дорогой дневник!
        Странный грохот, сотрясший замок, заставил меня отложить в сторону дневник Сандра. Послышались крики. Кто-то бежал по коридору. Начиная паниковать, я спешно оделась и тоже вышла, чтобы пойти туда, куда все бежали. В коридоре столкнулась с перепуганной Макой.
        - Что случилось? Куда все бегут?! И что это был за грохот? - спросила я.
        - Там! Там такое! - задыхаясь после быстрого бега сказала девушка. - Там братья балкон разнесли, а теперь в небе друг друга убивают!
        - Братья? Ты имеешь ввиду...
        - Ну конечно же! Джун и Сандр! Они вообще, похоже, с ума сошли! Пойдем скорее!
        Плохо понимая происходящее, я побежала вслед за девушкой. Мы поднялись на пару этажей вверх, а затем вышли на одном из балконов ( разнесли, похоже, другой ). Я почти сразу же увидела то, о чем говорила Мака. И не сумела сдержать эмоции, потому что подобного раньше я не видела никогда. Два огромных дракона, черный и золотой, схлестнулись в яростной битве между собой. Они словно танцевали в потоках выдыхаемого пламени, рычали, а удары когтей о чешую отзывались со звоном и лязгом.
        - Кто из них кто? - спросила я девушку.
        - Наш император - золотой дракон, а Джун - черный, - с готовностью отозвалась Мака.
        Я видела, что в ее глазах тоже застыло восхищение, и только теперь это привело меня в чувства. Они же там сейчас поубивают друг друга!
        - Как их остановить?! - прошептала я.
        - Никак, - отозвалась Мака. - В небе-то уж точно... Плохо будет, если они нанесут друг другу серьезные раны, но вряд ли кто-то настолько осмелеет, что полетит их разнимать.
        - А ты можешь? - удивилась я. - В смысле, превратиться в дракона.
        Девушка улыбнулась.
        - Да, но вряд ли, если я это сделаю, меня погладят по головке. К тому же, мне их не одолеть.
        Я прищурила взгляд. Вот значит как! Значит, Его Величество, так старается избавиться от собственных неконтролируемых выплесков, что сейчас полез в драку?! Похоже, мне серьезно придется заняться не только его лечением, но и перевоспитанием!
        - Превращайся! - махнула я рукой.
        - Что?! Но.
        - Давай, обещаю, что тебе ничего не будет. Я поговорю с Сандром.
        Мака испуганно глянула в небо. Я заметила, что на балконе, этажом ниже, тоже стоят какие-то люди и с интересом наблюдают за происходящим.
        - Я не смогу их разнять.
        - Я полечу с тобой, не переживай! Ну же!
        Девушка вздохнула, а спустя секунду вдруг обратилась в переливающуюся красным и розовым драконицу. Она была гораздо меньше, чем сражающиеся в воздухе Сандр и Джун, но все же очень красивая.
        - Вау! - не сдержалась я.
        - Забирайся на спину! - сказала Мака изменившимся от перевоплощения тяжелым утробным голосом и подлетела поближе, чтобы мне было удобнее перелезть через перила балкона.
        Я, стараясь не смотреть вниз, совершила этот небольшой подвиг и уже спустя пару минут удобно сидела на спине у драконицы, вцепляясь изо всех сил в костяные шипы на ее гребне.
        - Полетели поближе! - скомандовала я.
        Мака тяжело вздохнула, выдохнув пару колечек дыма из пасти, и с неохотой полетела ближе. Сандр и Джун вначале не замечали нас, увлеченно сдирая когтями друг с друга чешую, но когда заметили, первым среагировал Сандр.
        - Что вы здесь забыли, леди Де Лу Каулли?! - громыхнул он так, что нас с Макой едва не снесло порывом ветра.
        - Хотела сказать, что если вы продолжите вести себя, как маленький мальчик, то результата от лечения не ждите!
        - Что?! - золотой дракон зло ощерился. - Маленький мальчик?!
        - Именно! - фыркнула я. - Как еще назвать того, кто сначала разнес балкон своими же эмоциями, а затем полез в драку!
        - Сандр не один все это начал, Вика... - черный дракон серьезно посмотрел на меня.
        - Мне плевать, кто начал! - рявкнула я. - Брейк, понятно?!
        - Что?
        - Разошлись по норам! Я все сказала! Позорище! Устроили тут спектакль! Полетели, Мака, нечего на этот детский сад время тратить. - сказала я.
        Мака вздохнула и мы, гордо развернувшись, полетели обратно на уже облюбованный нами балкончик. Там сначала спешилась я, а затем помогла перелезть через перила перевоплотившейся девушке.
        - Как у вас смелости только хватило?! - удивленно выдохнула она.
        Я пожала плечами.
        - Главное ведь результат, - я посмотрела на опускающихся внизу в саду двух драконов.
        Похоже, у кого-то пропало все желание драться. Ну вот и хорошо. Правда, надеюсь, что Сандр теперь не велит меня казнить за проявленную дерзость.
        ***
        Однако, утром прибежали не стражники по мою душу, и даже не Сандр. Нечто похуже. Перед моими очами, словно дьявол с диких островов, возникла распорядительница отбора, леди Фуфырия.
        - Какая дерзость! Какая наглость! - она взмахивала руками в черном пончо с кистями, и казалось, будто у нее, как у пузатой вороны, воюющей за сыр, взмывают вверх крылья. -Вас видели! С вашей служанкой! Как вы, участница императорского отбора, могли позволить себе. Лезть в разборки между Его Величеством и Его Высочеством!
        - Простите, - улыбнулась я. - Думаю, что за подобное, самым правильным будет меня с отбора выгнать.
        Ну пожалуйста! У меня правда нет настроения участвовать во всем этом балагане. Фуфырия усмехнулась.
        - Да щаз! Такое решение может принять только император Сандрес! И он примет его, я уверяю вас! Но все равно. На это испытание вам придется пойти!
        - На какое испытание? - спросила я.
        - Испытание “материнства”!
        Я чуть кашлянула.
        - Будем тренироваться на куклах? Или как?
        - Почти! Вы будете общаться с магическими животными и их детенышами. В выигрыше будут те, кто в итоге уйдет с этого испытания с новым питомцем.
        Вздохнула. Дайте мне кто-нибудь терпения. Я вообще животных как-то не очень уважаю. В том плане, что шерсть от них по всему дому, да и не слишком я дотошная в плане уборки... Короче, свинюшка. Так что хомячки, попугаи, кошечки - это не для меня. Потому что тогда место моего обитания очень скоро превратится в хлев.
        - А, может, не надо? - предприняла робкую попытку я, но, разумеется, мне было в этом отказано.
        Вместо этого мне велели подобрать для испытания удобную одежду, и быть готовой спуститься через полчаса. За мной якобы должна была зайти служанка.
        Я расслабилась, собралась раньше, чем пришла Мака, и от нечего делать села дальше читать дневник Сандра.
        Сегодня все не так, как обычно. Мамы больше нет. Я ничего не писал в дневник, потому что... Я плакал. Папа кричал на меня. Говорил, что мужчина не должен плакать, но я его не слушал. Ленси тоже плакала. Вместе нам не так страшно.
        Кто-то постучался в дверь. Я захлопнула дневник, спрятав его на одной из книжных полок. Затем крикнула, что можно зайти.
        На пороге вслед за этим появилась какая-то незнакомая мне женщина в черной форме и белом чепце. На ее лице застыла такое. удручающе мрачное и чопорное выражение, что мне невольно захотелось зевнуть, а затем спрятаться куда-нибудь под кровать. Чтобы не заразиться подобным настроением.
        - Леди Де Лу Каулли? Я ваша новая служанка, Готсби.
        - Новая служанка? - удивленно приподняла я бровь. - А где Мака?
        - Ее отстранили и отправили домой. Так же ее лишили премий.
        Я почувствовала, что прямо начинаю звереть.
        - Но кто отстранил? - все же взяла я себя в руки.
        - Его Величество Сандрес по настоянию леди Фуфырии. Пойдемте. Нам нужно спешить. Нет времени на разговоры.
        Я вздохнула. Похоже, мне предстоит серьезный разговор с императором. Потому что я обещала Маке, что с ней ничего не случится в результате моей выходки. Я обязана ей помочь. Да и, к тому же, мы ведь стали подругами. Хоть немного. А больше никого родного в этом мире у меня не было! Кроме братца, которому я все еще хотела надрать уши за то, что протрепался Джуну о моей прежней жизни!
        - Я готова. Пойдемте, - сказала я, отгоняя от себя мрачные мысли, и проследовала к выходу из комнаты вслед за Готсби.
        Глава 22
        Испытание “материнства” проводилось в месте, больше похожем на большую ферму. Переместили нас сюда порталом, и теперь я могла вдоволь насладиться сельским пейзажем, с интересом рассматривая деревца, домики, неясного мне назначения и множество вольеров разных размеров, стоящих прямо на улице, с непонятными мне животными.
        Здесь уже ненавязчиво прогуливался Сандр, окидывающий девушек скучающим взглядом. Правда, как только мой встретился с его, он отвернулся. Похоже, я все-таки перегнула палку, когда полезла их с Джуном разнимать... Но, с другой стороны, не сделай я этого, они бы друг друга поубивали!
        Я решила, что разберусь со всем позже, тем более, что после испытания у нас с Его Величеством был назначен сеанс психотерапии, о котором меня уведомили уже когда я выходила из комнаты.
        - Дорогие мои! - торжественно воскликнула леди Фуфырия. - Сегодняшнее задание очень простое! Вы должны погулять по территории, выбрать себе определенный вид животного и пообщаться с ним. Понятно?
        Девушки восприняли новость об общении со зверушками с разной степенью восторга. Кто-то, как и я, тяжело вздохнул.
        Нет, я любила пушистиков. Правда! Но просто заботиться о них бы не смогла.
        - Леди Де Лу Каулли, вам нужно особое приглашение?
        Я только сейчас заметила, что остальные девушки уже вовсю разбрелись, прилипнув каждая у своей клетки с живностью. Я тоже пошла, правда без особенного рвения.
        Кто-то похожий на собаку. А здесь, похоже, лисички. Так, черепашки! О! Черепашка. Мало жрет, ухода почти не требует! Я уже хотела было остановиться тут, но меня опередила какая-то рыжеволосая девушка, которая буквально влетела в вольер. Что ж. Вдвоем мы здесь не поместимся, так что придется искать дальше.
        Мне на какой-то момент показалось, что я всех посмотрела, пока вдруг не заметила еще одну клетку, стоящую в отдалении от остальных. Она привлекла мой взгляд, потому что там были не привычные моему глазу зверушки, а какие-то птицы. Вернее, очень необычные. Потому что состояли будто из живого пламени!
        - Вот это да! - восторженно прошептала я, невольно делая шаг к клетке. - Это фениксы что ли?
        Вы угадали, леди Виктория, - услышала я за спиной и обернулась.
        Сандр замер рядом со мной, тоже с интересом наблюдая за птицами.
        - Красивые!
        - Не все могут увидеть их. Странно, что это оказались именно вы.
        - Может, всему виной мое иномирянское происхождение, и это просто какой-то баг в программе? - предположила я.
        - В программе? Какой программе? Вы сказали бак?
        Я только махнула рукой.
        - Имела в виду, что само мое появление здесь - ошибка.
        Сандр усмехнулся.
        - Не обязательно. Я верю в судьбу. Кстати, почему вы не заходите?
        - Они меня не сожгут?
        - Вот и проверим! - подмигнул мужчина, приглашающе открывая клетку.
        Я немного нервно улыбнулась. Конечно, странноватый способ от меня избавиться, но вдруг все же император так сильно разозлился на произошедшее вчера, что...
        Качнула головой. Нет. Вряд ли.
        Я сделала глубокий вдох, успокаиваясь, и решительно шагнула внутрь. Как только я это сделала, прекрасные огненные птицы взмыли вверх, осыпая меня дождем из искр. Однако, они совершенно не обжигали. И это для меня было настолько удивительно, что я поймала одну из таких искорок в ладони, убеждаясь в своей правоте. Та не спешила гаснуть. Напротив, начинала все больше разрастаться в моих руках.
        - Что это? - удивленно спросила я, оборачиваясь к Сандру.
        Тот широко улыбнулся.
        - А вы не догадываетесь?
        - Нет.
        - Это детеныш, леди Виктория. Детеныш феникса. Кажется, я знаю, кто выиграет сегодняшнее испытание.
        Я вновь перевела взгляд на свои ладони. Искра приобрела форму эдакой огненной капли, больше напоминавшей желе. Неужели это и есть детеныш?
        - Но я думала, что это должен быть птенец. - приподняла я бровь.
        - Он появится через несколько дней. Но одно то, что фениксы доверили его вам, говорит о многом.
        Вздохнула, вымученно посмотрев на императора. Если честно, то вновь подумала о собственной безалаберности, и о том, что просто не смогу вырастить такую прекрасную птицу счастливой.
        - Послушайте, птицеводство - это совсем не мое. У меня очень плохой контакт с животными, и у меня на них вечно нет времени...
        Сандр скрестил руки на груди.
        - Придется научиться находить этот контакт, Виктория. Потому что иначе этот будущий малыш погибнет. Будет хорошая практика перед тем, как стать матерью.
        - Да не собираюсь я матерью становиться, - махнула я рукой. - У меня пока и так забот хватает.
        Взгляд у Сандра вновь стал каким-то странным. Опять зрачок вытянулся в узкую вертикальную черту. Что значат эти его перемены?
        - Не пытайтесь уйти от судьбы, Виктория. Я вам уже говорил, что она вполне реальна. Забирайте подарок фениксов и выходите отсюда, пока я не начал сердиться.
        В его голосе послышались грозовые нотки. С чего вдруг опять? Наверное, потому что все должно быть по его, и больше никак. Он ведь император.
        Я подумала о том, что хочу как можно скорее закончить со всем этим. Нужно быстрее лечить его расшатанные нервы. После я уеду куда-нибудь, открою свою клинику, и заживу счастливой спокойной жизнью.
        Я вышла из вольера, бережно неся на руках огненное чудо. Сандр со звоном, резанувшим слух, захлопнул за мной калитку.
        - Пойдемте. Пора заканчивать испытание.
        Как оказалось, остальные участницы не все смогли вынести с собой из вольеров питомцев. Лишь трое девушек справились с этим заданием помимо меня: Маршель Вайф, Ее Высочество Оливиэль, а также та рыженькая, что рванула вперед меня к черепашкам, ее звали леди Леандра. Прицесса держала на руках олененка, Маршель - какого-то щенка, а рыжая - маленького черепашонка.
        - Поздравляю троих участниц, выполнивших задание на отлично! - возвестила Фуфырия.
        - Не троих, - ледяным голосом прервал ее Сандрес. - Еще одна участница тоже справилась.
        - Да? И кто же? - нахмурилась гномка.
        - Леди Де Лу Каулли принесла зародыша феникса.
        Я заметила, что гномка даже начала беззвучно пытаться что-то из себя выдать, но, видимо, шок не давал ей этого сделать. А вот Оливиэль своим голосом прекрасно владела.
        - Поразительно! Примите мои искренние поздравления, леди Виктория. Вы всех сегодня обошли! Думаю, подобное событие перекроет ваш промах во время произошедших сегодня ночью событий.
        Ядом в ее голосе можно было морить тараканов. Я лишь покачала головой. Прекрасно, конечно же, винить в своих ошибках других.
        - Поверьте, никого обходить я не хотела.
        Я вообще тут случайно!
        Но для принцессы мои слова были пустым звуком, потому что она лишь фыркнула и отошла к одной из участниц, делая вид, что моя скромная персона ее больше нисколько не интересует.
        - Что ж... У нас есть не только победительницы... - сказала Фуфырия, наконец приходя в себя. - Есть те, кто абсолютно не справился с заданием! Леди Нийя, зачем вы пошли к змеям?
        - Мне. Мне больше никто не понравился.
        - Вы поплатились за это. Укус магической кобры весьма болезнен. Вы лишились магии на несколько лет. Разумеется, теперь вы не можете участвовать в отборе.
        Я заметила, как заплакала низенькая блондинка. Мне захотелось ее утешить, но я понимала, что сейчас не самое подходящее для этого время.
        - Мне было приятно видеть вас среди участниц. - сказал Сандр, удивляя меня своим милосердием. - Но, поверьте, так сложилась судьба.
        - Спасибо, Ваше. - девушка шмыгнула носом. - Ваше Величество.
        - Это не все! - грозно сказала Фуфырия. - Еще одна из девушек проявила вопиющее хамство! Она ударила щенка волкодлака! Вы и своих детей будете бить, дорогуша?
        От подобного заявления пошел мороз по коже. Я посмотрела на помрачневшую брюнетку.
        - И что?! Теперь выгоните меня?! Он укусил меня за палец!
        - Он просто играл! - сказал Сандр. - Вам было задание наладить контакт с животными, но вы не сумели этого сделать. Вы будете тоже исключены. На этот раз виновата здесь не судьба, а вы сами, леди Фрицвальд.
        Брюнетка лишь кивнула, не став лить слез. Все принялись шумно обсуждать итоги испытания, а я вот зависла в пространстве, глядя на огненную каплю у меня в ладонях. Судьба. Есть ли она на самом деле? А если так, то что меня ждет дальше?
        - Ладно, уж, малыш. Будешь жить у меня. Но, говорю сразу, мамаша-курица из меня никакая! От слова совсем! - прошептала я.
        - Из вас получится прекрасная мать, леди Виктория, - услышала я над ухом.
        И как это Сандру удается все время так неожиданно подкрадываться?
        Глава 23
        Спустя полчаса после того, как мы вернулись в замок, и после того, как я погрузила жаркаплю в выданную мне служанкой корзиночку, устеленную мягкой соломой, ко мне в комнату вошел Сандр.
        - Поздравляю, леди Виктория, - сказал он. - Вы были великолепны сегодня.
        Я повернулась к нему, вскидывая бровь и скрещивая на груди руки.
        - Ой, да ладно! Навязали мне животное, а теперь еще и издеваетесь! - засмеялась я. -Лучше, давайте сразу к делу. Я решила перейти к более решительным методикам в вашем лечении.
        - Вот как? И к каким же?
        - Присядем... - я кивнула на невысокий диванчик у стены, куда сначала села я, а за мной и Сандр.
        Вот только устроился мужчина неожиданно близко от меня, так, что наши бедра соприкоснулись, и мне пришлось незаметно отодвинуться.
        - Так что за методики?
        - Вы давно отдыхали?
        - Простите, что? - нахмурился Сандр, а я хищно улыбнулась.
        - Вы тяните на себе бремя императора. Но у вас все равно должны быть выходные. Отпуск. Понимаете?
        - Я не в том положении, - попытался отговориться мужчина, но я покачала головой.
        - Как раз в том. Если хотите быстрее покончить с этим, нужно выполнять рекомендации.
        - Сейчас идет отбор! У меня политический диалог с эльфами, а вы предлагаете мне взять парочку выходных?!
        Понятное дело, мужчине мое предложение пришлось не по душе. Но я тоже не собиралась отступать.
        - Я не предлагаю, - серьезно сказала я. - Я требую. Это мое право. Когда вы приглашали меня сюда, то сказали, что во всем будете слушаться. Что вы готовы на все, чтобы прекратились ваши приступы. А сейчас ведете себя как избалованный мальчишка! Вчера, вон, вообще подрались! У всех на глазах! И мою служанку отправили домой, хотя она ни в чем не виновата!
        - Ах, вашу служанку?! - огрызнулся Сандр. - Ничего, что вы имели наглость вместе с ней пойти против воли императора?! Я занимаю не тот статус, чтобы меня можно было отчитать, словно несмышленого щенка! Я бы с радостью наказал вас, но у меня рука не поднялась. Поэтому получила та, что поддержала вашу безумную идею!
        Эти его слова резанули слух. За Маку мне до сих пор было обидно.
        - Вообще-то вы мой пациент! И я отвечаю за свою работу, которую вы пытаетесь испортить своими дурацкими выходками! Что, если бы кто-то увидел ваш приступ? Что тогда?!
        Мужчина не ответил, вместо этого его взгляд опять стал странным. И опять этот зрачок изменился... В мгновение ока я оказалась в его обжигающих руках, сходя с ума от страха. А он продолжал смотреть, склоняясь все ниже и ниже.
        Еще немного и я почувствовала его дыхание у себя на губах, тогда и очнулась, резко оттолкнув от себя. Его мысли в этот момент были яснее некуда.
        - Извольте соблюдать дистанцию. Для подобных целей у вас есть целый гарем с отбора, Тесс Афенна, и уже выбранная невеста. Все будут рады оказаться в ваших объятиях. Со мной, пока вы еще проходите у меня лечение, пожалуйста, не переступайте определенных границ в общении.
        - Вот я о том же, Виктория. - хрипло сказал мужчина, продолжая гипнотизировать меня взглядом. - Вчера вы нарушили все нормы и границы. Хотите, чтобы я вернул вам служанку? Что ж. Понесите наказание за нее.
        - Отправите на плаху?
        - Отчего же, - усмехнулся мужчина. - Для вас есть кое-что пострашнее. Нарушение границ и норм, говорите? Вы их нарушили. Теперь моя очередь. Вы, кажется, говорили об отдыхе? Мы отправимся туда с вами. И вы, в качестве моей...мммм. сопровождающей. Разумеется, в тайне от остальных. Жить мы будем в одной комнате. Максимально близко. Заодно узнаю вас получше. Вдруг вы простая шарлатанка?
        Я стиснула зубы.
        - Я уже сказала, что не намерена спать с вами!
        - Только если сама захочешь, Вика, - сверкнул глазами Сандр. - Большего обещать не могу. Кстати, я пришлю тебе каталоги. Выберешь, куда мы отправимся, сама. Недели, надеюсь, хватит на отдых?
        - А как же отбор? - спросила я, теперь уже пытаясь дать задний ход.
        - Я же император. У меня могут быть важные и неотложные дела.
        Он усмехнулся, поднимаясь с дивана.
        - Уже уходите? - хмуро спросила я.
        - Думаю, больше нам разговаривать не о чем.
        Вздохнула, понимая, что умудрилась разругаться за два дня с обоими братьями в дым.
        - Подождите. Взамен дневников я обещала вам книгу.
        - Книгу?
        - Да. Вот... Я все забывала вам отдать.
        Я стащила со стола томик в темной обложке с изображением планет и ракеты и вложила ее в руки озадаченному императору.
        - Что это? Какие-то шары и какая-то странная штуковина?
        - Тут об устройстве вселенной и о путешествиях в космос. Прочитайте. Такого вы точно у себя в мире не узнаете. И да. Добрый ночи. Жду ваши каталоги.
        Император явно не ожидал, что я так быстро соглашусь, да и вообще, что быстро остыну. Но, с другой стороны, я получила то, что хотела. Что там сказал Сандр? Что мы будем спать в одной комнате? Идиотское решение. Думает, что я сразу же запрыгну к нему в койку? Ошибается. С друзьями миллион раз ночевали вообще все в повалку. Справлюсь! Зато поскорее избавлюсь от этого наглого, упертого и высокомерного типа, решившего, что ему все можно, раз он император. И, кстати, заодно верну Маку. Как и обещала.
        Когда мужчина покинул мою комнату, я в изнеможении села на кровать, еще раз все обдумывая. Все-таки реакция Сандра на меня была странной. Даже неожиданной, хотя нельзя сказать, что я об этом не думала. Слишком необычно он реагировал на мое присутствие.
        Вздохнула. Зря я согласилась на это путешествие. И все же, назад дороги нет.
        Глава 24
        Сандрес
        Сегодняшнее испытание я ждал, словно фанатик. А все потому, что мне не терпелось увидеть Викторию. Почему-то разлука с ней даже на короткие промежутки времени стала для меня болезненной. Мне постоянно хотелось видеть ее, знать, что с ней все в порядке, и что рядом с ней не ошивается никакой Джун.
        Поэтому, когда она, наконец, появилась среди остальных участниц, я вздохнул с облегчением - она рядом. Вместе с этим я вспомнил некстати о вчерашнем инциденте, и почему-то мне стало неловко. Ей не понравились наши с братом разборки. Вот только за кого она переживала больше? За меня или за Джуна?
        Чуть поморщился. Да какая вообще мне разница? В любом случае, я еле вчера сдержался, чтобы не выразить весь свой гнев. Она посмела вмешиваться в МОИ дела, у всех на глазах! А я. Я, как дурак, ее послушал. Позорище.
        Однако, я просто физически не мог накричать на нее, или заставить понести наказание. Поэтому вылил свое недовольство на ее служанку. Я был уверен, что для нее это будет чувствительно, потому что видел, что девчонка привязалась к Маке.
        Правда, сейчас, пока шло испытание, она вполне держала себя в руках, не выказывая ничем недовольства. Ее эмоции было невозможно понять, и мне понравилось это. Невольно я отметил про себя, что это хорошее качество для императрицы.
        Девушки вовсю занимались тем, что выбирали себе подходящую зверушку, а вот леди Виктория отчего-то не спешила определяться с выбором. Вместо этого она прошла дальше, туда, где обычные вольеры заканчивались, и начиналась зона для магических существ.
        Я хмыкнул. Похоже, она провалит испытание... Никто из чудо-зверей, наделенных магией, не отдаст ей своего детеныша. Однако, я оцепенел, когда Вика остановилась все же у одной из клеток.
        Это было странно и потрясающе, потому что фениксов могли видеть не все. Даже не так. Очень редко они показывались кому-то. Чаще всего они являли себя императорам и королям или тем, кому суждено было принять власть. То, что она остановилась здесь было настолько символично, что я невольно задумался о том, есть ли вариант как-нибудь ненавязчиво отделаться от эльфов и какими последствиями это будет грозить для меня.
        - Вот это да! Это фениксы что ли? - воскликнула восторженно девушка.
        Я улыбнулся.
        - Вы угадали, леди Виктория.
        Пара минут препираний и борьбы с ее опасениями, и вот, девушка внутри вольера. А фениксы. Фениксы подарили ей свой огненный дар.
        - Что это? - спросила она.
        - А вы не догадываетесь? - я пристально посмотрел на нее.
        Похоже, сегодня ей удалось меня поразить более, чем кому-то. Да что там. После общения с леди Викторией я всегда уходил с новыми впечатлениями. Ей всегда было, чем удивить меня!
        Зря я так подумал. Слишком сильны были мои восторги, потому что удивление бывает и не только хорошим. Как оказалось, Вика совсем не жаловала домашних питомцев, более того, когда я ей сделал намек на то, что это хорошая тренировка перед материнством, вообще ощетинилась, как еж.
        Не хочет быть матерью? Ррррр! Не позволю!
        Все же, я сумел на нее надавить, и девчонка сдалась, со вздохом забирая с собой огненную каплю.
        Пока остальные участницы разбирались с итогами, я думал лишь о том, как поскорее вернуться в замок, переодеться и отправиться к сеанс на лечение к той, что уже начинала сводить меня с ума.
        Когда же наконец это произошло и мы вновь встретились с Викторией, только уже тет-а-тет, настроение в нашем разговоре приняло вдруг неожиданный поворот. Девушка спросила, давно ли я отдыхал.
        Давно ли? Никогда. Это слово полностью подходит для ответа. И все же, я не мог сказать такое, сославшись на то, что несу на себе большую ответственность, и у меня просто нет времени.
        Когда Вика продолжила напирать, я понял, что начинаю выходить из себя. Отчасти мое настроение подхлестнуло то, как она, стараясь быть незаметной, отодвинулась от меня на диване, хотя я специально сел ближе. Сработал инстинкт хищника. Этот ее небольшой побег вызвал во мне раздражение. Так неприятно находиться рядом со мной? А теперь хочет отправить в отпуск, чтобы еще больше удлинить дистанцию между нами? Или за это время она собирается крутить шашни с Джуном, пока я не вижу?
        Да еще и это упоминание служанки. Ее задел этот мой поступок! Но ведь он был справедливым...
        - Ничего, что вы имели наглость вместе с ней пойти против воли императора?! Я занимаю не тот статус, чтобы меня можно было отчитать, словно несмышленого щенка! Я бы с радостью наказал вас, но у меня рука не поднялась. Поэтому получила та, что поддержала вашу безумную идею! - озвучил я, чувствуя, что начинаю окончательно выходить из себя.
        Еще и ее запах, как назло, сводил с ума. И она, раздраженная, высказывая мне свое недовольство, с такими полыхающими гневом глазами, словно была еще прекрасней. Хотелось сделать единственно логичный поступок в данной ситуации, просто заткнуть ей рот поцелуем и решить этим все споры.
        Но. Виктория, словно дикая кошка, не далась. Еще и напомнила мне о любовнице, “гареме” с отбора, а так же о невесте, которая заранее определена. И как только догадалась, что с Оливиэль уже все решено? Я даже не стал это оспаривать. Меня задело другое. Ее колючие слова о дистанции. О том, что я для нее - лишь пациент, и о том, что она никогда не разделит со мной постель.
        Нет, Вика. Я желаю кое-что другое. Конечно же, против постели я не имею ничего.
        Да, я хочу тебя. Так, что перед глазами все плывет. Но, во-первых, я не собираюсь довольствоваться одной ночью. А, во-вторых, мне нужно не только тело. Ты вся. Вся мне нужна. Без остатка. И делиться с кем-то еще я не собираюсь!
        Именно в этот момент в голове вдруг созрел план. Совместить приятное с полезным.
        - Вчера вы нарушили все нормы и границы. Хотите, чтобы я вернул вам служанку? Что ж. Понесите наказание за нее.
        - Отправите на плаху?
        Я похож на такого тирана? Надо же. А ведь девочка меня боится. Ничего. Придется сломать этот ее стереотип.
        - Для вас есть кое-что пострашнее. Нарушение границ и норм, говорите? Вы их нарушили. Теперь моя очередь. Вы, кажется, говорили об отдыхе? Мы отправимся туда с вами. И вы, в качестве моей...мммм. сопровождающей. Разумеется, в тайне от остальных. Жить мы будем в одной комнате. Максимально близко. Заодно узнаю вас получше. Вдруг вы простая шарлатанка?
        Ну вот. Озвучил, и теперь жадно смотрел за ее реакцией. Вот уверен, что опять выпустит колючки.
        - Я уже сказала, что не намерена спать с вами!
        Так и знал!
        - Только если сама захочешь, Вика, - сказал я насмешливо. - Большего обещать не могу. Кстати, я пришлю тебе каталоги. Выберешь, куда мы отправимся, сама. Недели, надеюсь, хватит на отдых?
        - А как же отбор?
        К чертям собачьим этот отбор!
        Я думал, что Виктория вновь начнет спорить, но она неожиданно быстро согласилась. Неужели действительно хотела отправить меня отдохнуть, потому что заботилась о моем здоровье? Хм...
        Я уже собрался уходить, как девушка неожиданно сменила свой гнев на милость и отдала мне книгу, которую давно обещала. Я взял в руки том с красивой картинкой. Там были какие-то шары и странная штуковина на их фоне из металла.
        - Тут об устройстве вселенной и о путешествиях в космос. Прочитайте. Такого вы точно у себя в мире не узнаете. И да. Добрый ночи. Жду ваши каталоги.
        Я вышел из комнаты, прижимая книгу к груди и почему-то нюхая ее. Мне казалось, что она до сих пор хранит запах девушки.
        Тряхнул головой.
        - Чертовщина!
        Быстрым шагом направился к себе в кабинет, куда в срочном порядке вызвал распорядительницу отобра и личного помощника.
        - Отбор приостановить на неделю. Служанке леди Виктории, Маке, послать письмо с решением о ее восстановлении. На время моего отъезда передать все дела моему брату,
        ^Дж^у^н^у.
        Глава 25
        Вика
        С утра мне принесли каталоги. Это были журналы, на которых были нарисованы картинки и в красках рассказывалось о том, какие блага здешней цивилизации ждут, если оплатить путевку всего-то ценой, сравнимый с наш автомобиль.
        Вздохнула. Да. Пожалуй, это уровень императора. С другой стороны, его решение повесить на меня выбор немного обескураживало. И все же, выбор предстояло сделать, поэтому я принялась за изучение. Пляжи и море, пальмы и море, горы и море...
        Закусила губу. Нужно было что-то такое, что заставит императора сделать такую простую вещь, как переключить на что-то мозги. Просто море и пляж конечно же расслабляют, но тем не менее, этого бывает недостаточно, чтобы отвлечься.
        Мой взгляд выхватил среди однотипных рекламных объявлений надпись: “Только на Тайдоре-Рув” вы получите незабываемые впечатления! Все включено: проживание в номере император-класса, насыщенная программа с экскурсиями по достопримечательностям острова ( пещеры, места, насыщенные магией ), воздух, напитанный запахами хвои и трав, растущих близ местных скал, путешествие на корабле, который вас и доставит к нам”.
        - Вот! - улыбнулась я. - То, что нужно. Плюс, кстати, хвоя полезна для нервной системы. Укрепляет и все такое.
        Я позвонила в колокольчик, вызывая служанку. Я ожидала, что придет та самая чопорная грымза, однако, была удивлена появлением вновь Маки. И ужасно ей обрадовалась.
        - Привет! - я кинулась к ней, и мы, весело засмеявшись, обнялись. - Я думала, что император сдержит свое слово уже после отпуска.
        - Отпуска? - удивилась девушка, а я вкратце ей рассказала о том, что произошло, после того как она покинула дворец.
        - Это очень странное поведение для Его Величества. - задумчиво сказала девушка. - Ради вас он приостановил весь отбор. Даже переговоры с эльфами.
        - Не ради меня, а ради лечения! - заметила я. - Ему необходимо расслабиться. Любой бы свихнулся на его месте без отдыха.
        Она кивнула.
        - И все же, это очень странно.
        - Вот. Я выбрала место. Сандрес просил сообщить ему, когда я определюсь. Можешь ему отнести? - я отдала девушке журнал, а та кивнула и убежала выполнять мое поручение.
        Я же, разобравшись с “неотложными” делами, побежала навещать брата в целительское крыло. Нужно было с ним серьезно поговорить про то, что он тогда натрепал Джуну. Если честно, я была обижена на него, но все же понимала, что он еще всего лишь неопытный подросток и нужно как-то смягчить удар.
        Однако, в целительском крыле я его не нашла.
        - А он на прогулке! - сказал мне один из лекарей.
        - На прогулке? - удивилась я.
        - Да, с ним пошел Его Высочество Джун. Кажется, они подружились.
        Я вздохнула. Вот как всегда! Что ж... В любом случае с Максом мне пообщаться нужно, поэтому я решила отправиться на их с Джуном поиски в дворцовый парк.
        Долго искать мне не пришлось. Я почти сразу же наткнулась на брата Сандреса, рядом с которым на костылях ( но сам! ) шел мой брат. Если честно, то я так обрадовалась, что даже забыла все свои обиды.
        - Макс! - кинулась я к ним. - Ты сам идешь!
        На моем лице было столько восторга, что Джун невольно засмеялся.
        - Привет, Вика. Вижу, что ты искренне рада за Максима.
        - Конечно же! Он мой брат!
        - Брат! А я думал, что ты идешь меня убивать, - хмыкнул парень. - За то, что я рассказал все про тебя Джуну.
        Я тут же нахмурилась. Было взлетевшее настроение рухнуло в пропасть.
        - Об этом я бы хотела поговорить без свидетелей! - заметила я.
        Джун усмехнулся.
        - Ну конечно же. А если я возьму всю вину на себя?
        - Не оправдывай его!
        - Просто я очень просил Макса хоть что-то рассказать мне о той, что заставила меня потерять покой и сон. Он сжалился над бедным романтиком, а после мы просто разговорились.
        - Это был не повод все высказывать мне! - вырвалось у меня, а мужчина шагнул ко мне ближе.
        - Ну прости меня, колючка. Я надеялся, что ты не воспримешь этот разговор так болезненно. Я не думал, что.
        - Что у меня тоже могут быть чувства?
        - Как раз об этом я и хотел тебе сказать!
        Я услышала, как тяжело вздохнул Макс.
        - Короче, похоже, что вам двоим нужно как следует разобраться во всех этих траблах между собой. Так что вы гуляйте, а я пойду.
        - Макс! - попыталась я его остановить, но брат так лихо заработал костылями, что я просто растерялась и ничего не успела сделать.
        Мне на плечо легла рука.
        - Прогуляешься со мной?
        Кивнула.
        - Да, пойдем пройдемся.
        Мы неспешно пошли вдоль аллеи из роз. Здесь было невероятно красиво. Все в цветах, а в воздух был наполнен запахами меда и свежести. Я шла по дорожке и чувствовала себя золушкой, что попала в сказку. Хотя, сказка эта мне не принадлежала.
        - Прости меня, Вика.
        - А?
        - Я не должен был высказывать тебе все это.
        - Я уже не сержусь,- попыталась я свернуть неприятную мне тему, но Джун не дал.
        - Сердишься. Я не хочу, чтобы это было между нами. Поэтому позволь мне сказать то, что я чувствую.
        Мы остановились. Во взгляде мужчины плескалась странная решимость.
        Кивнула.
        - Хорошо.
        - Ты мне нравишься, Вика. Очень. Я еще ни о ком так часто не думал. Я... Вначале я не понял, что это. Я словно сошел с ума. Твой запах, Вика. Он опьяняет.
        - Запах? - удивленно приподняла я бровь.
        - Да, - совершенно серьезно ответил мужчина. - Это запах истинной.
        Я не совсем понимала, что имеет ввиду Джун.
        - Я тебя не понимаю.
        - У драконов есть такое понятие - истинная пара. Не всегда мы ее находим, но. Но ты нашлась. Мы идеально подходим друг другу. Мы сможем стать самыми счастливыми, Вика! Мы.
        Я засмеялась.
        - Джун, брось.
        - Я чувствую тебя. Каждой клеточкой тела. Я хочу быть с тобой. Прошу, хотя бы дай мне шанс.
        Его слова звучали настолько серьезно, настолько пронзительно, что по спине у меня побежали мурашки. Да еще и взгляд. Очень странный, в нем плескалась целая гамма эмоций. Надежда, страсть, тепло и страх... Откуда в нем все это взялось и... Стоило ли ему сейчас отказывать?
        - Мы только недавно познакомились. Я не знаю тебя. А после твоей выходки не совсем понимаю, чего от тебя ожидать. - сказала я, немного замявшись.
        Джун шагнул ко мне ближе.
        - Дай мне шанс. Разве я много прошу?
        Закусила губу.
        - Сейчас идет отбор. Сандресу не понравится мое общение с тобой.
        - Отбор тоже не вечно будет длиться.
        Я покачала головой.
        - Боюсь, что я пока не в состоянии вообще принимать какие-либо ухаживания, Джун. Прости.
        Я развернулась, чтобы уйти, но меня догнал вопрос, больно резанувший сердце воспоминаниями.
        - Это из-за него? Из-за того парня, с которым ты рассталась в своем мире? Ты ведь еще любишь его?
        ***
        Любила ли я до сих пор Волка? Ответ был очевиден - да. Наверное, я казалась со стороны странной, но мое сердце никак не могло отпустить. Часто я вспоминала наши проведенные вместе вечера, то, как мы были счастливы, как смотрели на звезды по ночам, высоко задрав голову, то, как хохотали и строили планы на будущее.
        Мечтой Волка было уехать в Австралию. С каждой зарплаты он откладывал немного денег, складывая все в особенной каменной шкатулке, на которой было нацарапано его имя. Когда мы стали встречаться, то на шкатулке я нацарапала и свое имя, и тоже стала копить на переезд. Это стало частью меня. Настолько въелось, что каждую ночь, перед тем как заснуть, я прокручивала в голове бесполезные цифры. Сколько еще осталось скопить. До Австралии. До нашего с ним счастья.
        Усмехнулась. Да уж. Переехала, ничего не скажешь.
        - Это даже не Австралия. - невольно вырвалось у меня.
        - Что?
        - Знаешь, наверное, ты прав, Джун, - я посмотрела на мужчину.
        Тот приподнял бровь.
        Да?
        - Я действительно не в порядке. Нельзя продолжать цепляться за прошлое. Возможно, мне тоже нужна своего рода психологическая помощь и перезагрузка... Может, если начну с кем-то встречаться, то смогу отпустить того, кого уже нет рядом и никогда не будет?
        Мужчина шагнул ближе. Взгляд красивых живых глаз заскользил по моему лицу.
        - Значит, ты согласна?
        - Почему бы и нет. Давай попробуем. Тем более, что я - твоя истинная пара. Если это вообще хоть что-то значит.
        Я сказала это так просто, но внутри мне было совсем не легко.
        - Если согласна, то прими этот подарок.
        Джун шепнул какое-то короткое заклинание, и на его ладони загорелся огненный цветок, который вскоре принял форму причудливого браслета, словно сотканного из тысячей тончайших серебряных нитей, в которые были вплетены цветы из розового камня.
        - Ничего себе! Как красиво! - выдохнула я.
        - Это - “Исхитэ Иль”. Этот подарок дарят истинным в знак того, что их сердце занято.
        Я улыбнулась.
        - Если вдруг. у нас не сложится, я же могу его снять?
        Мужчина усмехнулся, но все же кивнул.
        - Ты можешь сама снять его, когда захочешь. Но я надеюсь, что этого никогда не произойдет.
        Глава 26
        Стоило мне только прийти в комнату, как спустя пару минут в нее постучался Сандр.
        - Надеюсь, ты готова? - спросил он, отчего-то втягивая носом воздух, будто бы пытался уловить какой-то запах. - Я получил твои пожелания касательно отдыха. Мы отправляемся прямо сейчас.
        - Прямо сейчас? - удивилась я. - А вещи?
        - Тебе предоставят все необходимое.
        -Я не об этом. Я о зародыше феникса. Его же можно взять с собой?
        - Разумеется.
        Я кивнула, а император создал при помощи магии прямо из воздуха какую-то сияющую шкатулку, в которую я аккуратно переложила огненную каплю. Крышка захлопнулась, а
        шкатулка уменьшилась вдруг в моих руках до совсем маленькой коробочки. Такую можно было легко и удобно убрать в карман, что я и сделала.
        - Спасибо! Вот это настоящее чудо! - искренне поблагодарила я.
        Сандр усмехнулся.
        - Не такое уж и чудо. Кстати, я начинаю строить портал. Мы переместимся сразу в порт, откуда попадем на корабль, что указан в путевке. И да, выпей это...
        Мужчина вытащил из кармана какую-то маленькую бутылочку с темной жидкостью внутри.
        - Что это?
        - Это зелье изменит твою внешность в глазах окружающих. Для нас с тобой же все останется по-прежнему.
        Я послушно взяла бутылочку в руки и сделала глоток. На вкус ее содержимое оказалось чуть терпкое и отдавало нотками корицы.
        - Ну что? Изменилось что-нибудь? - подозрительно спросила я.
        Посмотрела на свои руки. Вроде бы мои. Неуверенно пощупала собственную шевелюру. Тоже на месте.
        - Изменилось. Но лишь для тех, кто будет тебя видеть. Как и меня. Я свою порцию зелья уже выпил, - сказал мужчина, а затем протянул мне руку. - Пойдем!
        Я, немного нервничая, протянула мужчине свою ладонь. Если честно, то я боялась, что он увидит браслет, подаренный его братом. На отборе не разрешалось иметь ни с кем отношения, а это значило, что следует все держать в тайне. Поэтому я порадовалась, что на мне было платье с длинными рукавами. Что же до того, что могло произойти после, то я была готова к скандалу. Этот браслет мог в некотором роде послужить хорошим щелчком по носу для Его Величества. Если он считает, что я для него - легкая мишень, то он ошибается.
        Отчасти мое решение о том, чтобы начать отношения с Джуном, было обусловлено этим странным для меня интересом со стороны императора. Его предложение поехать отдыхать вместе с ним, да еще и заявление, что мы будем жить в одной комнате, заставили меня чувствовать себя неуютно. Незащищенно. Как будто бы этот человек считал, что у него есть безграничная власть надо мной. Но он ошибался. И я хотела доказать ему это.
        Полыхнула вспышка портала. Спустя мгновение мы оказались в порту. Это было место, наполненное шумом, суетой, запахами рыбы и специй, что выгружали с торговых кораблей. Здесь была невероятная толчея, и я бы наверняка потерялась, если бы Сандрес в какой-то момент не притянул меня рывком к себе, приобнимая за спину, и стараясь ограждать от тех, кто мешал нам пройти.
        - Наш корабль - там! - он кивнул в сторону.
        Я повернула голову, заметив, что у причала стоят два корабля. Один красивый, с парусами, расшитыми императорскими вензелями, весь в темном лаке, с бравым капитаном, застывшим у трапа с сигарой в зубах. Второй корабль явно терялся на фоне этого “экспоната”. Понятное дело, подошли мы к тому, что был лучше.
        - Я лорд Вальшар, а это моя жена. Мы бронировали путевки, - сказал Сандр молоденькому матросу, встречавшему пассажиров.
        - Какие путевки? Простите, но это королевский корабль! И он везет часть из делегации эльфийских послов!
        Сандр кашлянул.
        - Ах, да... А где тогда “Альта-Маре”?
        Матрос усмехнулся и кивнул в сторону соседнего корабля, на котором рабочие очень слаженно латали дыру в носовой части.
        Сандрес вздохнул, бросив на меня тяжелый взгляд.
        - Почему из всех путешествий вы выбрали именно...это?
        - Я люблю приключения! - беззаботно улыбнулась я и бодрым шагом направилась к пришвартованному кораблю.
        Один из матросов вытер грязным рукавом тельняшки нос.
        - Пы-прошу п-пожаловать на быорт! - немного пьяным и немного неуверенным голосом произнес он. - Н-ны-незабываемое пуэтишествие ждет вас!
        Сандр достал из кармана подаренный мной спиннер и закрутил между пальцев. Я усмехнулась.
        - Это же Альта-Маре?
        - Дыа.
        - Отлично! Значит, мы по адресу. Скоро отправляемся?
        - Через час! - отрапортовал матрос, а я ласточкой взлетела по трапу на палубу.
        - Ну же, Сандр! Не бойся! Не утонем мы на этой милой яхточке! - засмеялась я.
        - Я в этом не уверен. - пробурчал дракон, но все же соизволил подняться всей своей царственной тушкой на борт, убирая спиннер в карман легкой куртки.
        Тем временем один из матросов, доброжелательно улыбаясь желтоватыми зубами, вызвался нас проводить до каюты.
        - Ну вот и она! - он со скрежетом открыл нужную дверь, пропуская нас внутрь, и тут же куда-то умчался.
        Мы с Сандром прошли внутрь.
        - Считай, что компания, что продала нам эти путевки, уже закрыта... - прошептал мужчина.
        Я усмехнулась.
        - Конечно же они не знали, что путешествовать будете вы?
        - Ты, - поправил меня мужчина. - Пока мы здесь вдвоем как муж и жена, можешь обращаться ко мне неформально.
        Я кивнула.
        - Хорошо. Ты.
        - Даже для организаторов отдыха мое появление должно быть тайной. Иначе нам могла бы грозить опасность.. Но. Но это же просто возмутительно!
        Мужчина недовольно смахнул пыль с тумбочки. Я поправила вазочку на ней с засушенными цветочками.
        - Еще не поздно отказаться, - император внимательно посмотрел на меня.
        Я дернула плечом.
        - Не думаю, что это хорошая идея. Плевать на условия. Основная наша цель - отвлечь вас от ваших же собственных мыслей. Считайте, что это лечение, а не увеселительная прогулка.
        Сандр хмыкнул.
        - Ну да. А что? Знаешь, я не против. - мужчина сел одну из двух узких коек у стены. -Уже не помню, когда делал что-либо только для себя. Когда отправляемся?
        Я посмотрела на тонкие часы на руке.
        - Через полчаса. Единственное, ты сказал, что наши вещи будут здесь, а их нет.
        - Я разговаривал с девушкой, когда выкупал путешествие. Она сказала, что нам все выделят. Не иметь при себе никаких вещей было обязательным условием.
        В это же время во дворце
        - Удивительно, каким тупым и наивным стал Сандр как только встретил эту Де Лу Каулли. - Тесс Афенна поднесла бокал, наполненный золотистым вином, к губам.
        - Ничтожество заслуживает этого... Сам заключил договор с моим отцом, а притащил на отбор свою истинную?! Неужели он думал, что сможет это скрыть?! - ответила ей светловолосая эльфийка.
        - Обещаю, что он получит тот “отдых”, который заслуживает. Я знаю о его болезни. Его магия не в порядке. В тех диких условиях, куда мы их отправили, он уничтожит девчонку, посмевшую перейти нам дорогу. Никто не сможет ей там помочь.
        Девушки засмеялись.
        - До состояния бешенства его еще нужно довести. - сказала Оливиэль. - Но это же непросто. Как ты собралась это устроить?
        - Поверь, я слишком хорошо знаю Сандра. Любое напоминание о его погибшей сестре заставляет его терять самообладание. Уверена, мой сюрприз очень понравится ему. Надеюсь смертельно для леди Де Лу Каулли!
        Глава 27
        - Ваши вещи, дорогие путешественники! - улыбаясь вставными золотыми зубами произнес один из матросов, протягивая нам два потрепанных чемодана.
        Сандр поморщился, но покорно принял их из его рук.
        - Кстати, мы уже отчаливаем! Можете полюбоваться видом.
        - Спасибо! - кивнула я.
        Дверь за матросом закрылась, а мы с Его Величеством кинулись к чемоданам.
        - Виктор-рия. - почти прорычал дракон, когда увидел содержимое своего.
        Внутри находился набор “походный”. Иначе и не назвать. В состав мужского набора входили: красные порты с заплаткой, белые порты без заплатки, носочки серые, носочки черные, портянки, явно б/у, две пары желтоватых рубашек, две пары брюк и разношенные сапоги сорок шестого размера.
        Я кашлянула.
        - Ну-у, хотя бы так.
        - Хотя бы так?! - разъяренно воскликнул мужчина. - Хотите сделать из меня крестьянина?!
        Чуть дернула плечом.
        - А чем плох образ? Все равно мы инкогнито путешествуем. Нам обещали приключения. Мы их получаем.
        Сандр довольно быстро сдулся и заинтересовался содержимым моего чемодана, который я даже пока не открывала.
        - Открывай! - решительно скомандовал он.
        Я нехотя, но подчинилась. И едва не взвыла.
        - Да они издеваются! - наступила моя очередь возмущаться. - Я это не надену!
        Если в случае с ущемленной гордостью Его Величества все было ясно, то отчего меня решили обрядить не в крестьянское платье, а в комплект одежды под названием “Пиратка”
        - короткая черно-бело-красная юбка с рюшами, корсет, алая блузка с таким глубоким декольте, что профессиональные путаны бы удавились от зависти, колготки в сеточку, туфли на высоченном каблуке и панталоны из алой атласной ткани, которые были должны торчать из-под юбки.
        Сандр усмехнулся, вздернув бровь.
        - А что? Я бы посмотрел!
        В моем взгляде было столько возмущения, что мужчина мягко засмеялся.
        - Пойдем, поговорим с капитаном или тем, кто тут ответственен за наше путешествие. Думаю, что произошла какая-то ошибка.
        Я кивнула. Теперь в ошибке я нисколько не сомневалась. Осталось только понять, как она произошла. В то, что подобные “переодевания” входят в программу одного из самых дорогих путешествий, я не верила.
        ***
        Ответственным за наше путешествие оказался невысокий мужчина в тельняшке и с сигарой в зубах. Он меланхолично выслушал наше возмущение, после чего пожал плечами и сказал, что ничего не знает, и что так все заложено в плане. Посмотреть на этот план нам, разумеется, не дали.
        - А что, собственно, не так? Вы приобрели этот тур, мы обеспечиваем ваши пожелания: “минимум всего и максимум экстремальных ситуаций”.
        - Что? - коротко приподнял бровь Сандр. - Вы уверены в том, что сейчас говорите?! Я трачу неделю своего бесценного времени на то, чтобы получить не то, чего желал изначально?!
        Я заметила, что мужчина начинает распаляться и положила руку ему на плечо.
        - Простите, но мы хотели просто путешествие. С просто экскурсиями.
        - Ваша представитель сказала иное, - отрезал мужчина. - И она заплатила та-а-а-акие деньжищи, что я ни на что уже не соглашусь больше.
        - Я заказывал путешествие лично! - прорычал император.
        - Ничего не знаю... - ехидно отозвался мужчина. - И если не хотите, чтобы вас скинули в море на корм акулам, отправляйтесь-ка лучше к себе в каюту. Или по кораблю прогуляйтесь! Но больше, чтобы подобных вопросов от вас я не слышал!
        - Что вы себе позволяете?! - прорычал Сандр, а я заметила, что он шепнул слова какого-то заклинания.
        Однако, что-то пошло не так, потому что наш собеседник отвратительно засмеялся.
        - Можете не строить из себя великих! У меня артефакт, который полностью блокирует на борту любую магию! Так что наслаждайтесь путешествием! Поколдовать сможете уже на острове, когда останетесь одни. До этого же времени лучше со мной не ругаться. Это совет на будущее.
        Мы с Сандром переглянулись. Мужчина перехватил мою руку.
        - Пойдем, дорогая. Нам нужно кое-что обсудить. Наедине.
        Император потащил меня в сторону каюты, а когда мы остались одни, плотно закрыл за нашими спинами дверь.
        - Нас подставили. Нужно выбираться отсюда. Кто-то узнал о нашей поездке и решил сделать не слишком приятный сюрприз. Думаю, что ничем хорошим он для нас не кончится.
        - Уверен, что это не просто условия путешествия? - спросила я.
        - Очевидно, что нет. Тот, кто разговаривал с этим господином заявил, что он мой представитель. А я заказывал путешествие лично.
        - Но кому могло понадобиться это?
        - Считаешь, что у меня нет врагов? Да и у тебя тоже. Ведь на отборе ты была весьма эффектна.
        Я нахмурилась.
        - Вряд ли это возможно. Я ничего не делала, чтобы добиться твоего расположения. Да и тебе это ни к чему. - мой голос чуть дрогнул, а Сандр подошел ближе.
        - Какая уверенность в своей правоте! А что, если ты ошибаешься?
        Еще один шаг. Я отступила назад.
        - Если я понравилась тебе, то это просто гормоны, - нервно усмехнулась я. - Просто эмоции и.
        Мужчина в одно мгновение притянул меня к себе. А я едва не сошла с ума, стараясь справиться с бешено застучавшим сердцем. Его близость отчего-то заставила меня едва не потерять контроль над разумом.
        - Не эмоции... - проникновенно прошептал он, склоняясь к моему ушку. - Ты - моя истинная пара, Вика.
        Я ошеломленно дернулась назад и едва не упала, потеряв равновесие, но Сандр меня поймал, вновь прижимая к себе. Его рука на спине обжигала спину.
        - Вы поспорили что ли. - вырвалось у меня невольно.
        - Что?
        - С Джуном. Он уже говорил мне подобные вещи.
        И именно в этот момент я снова попыталась отстраниться, но край рукава от платья неудачно задрался и.
        - Какого дьявола, ВИКА?!
        Еще одна попытка сделать шаг назад, но руки Сандра буквально вцепились мне в плечи, а во взгляде плескалась настоящая тьма с привкусом бешенства.
        - Просто напоминаю, на всякий случай. Если сейчас ты не сдержишься, то можем пострадать все мы. Сделай глубокий вдох, потом выдох. - пискнула я, и это действительно сработало.
        Правда ненадолго.
        - Я, кажется, запретил тебе вступать в отношения с моим братом! - прорычал мужчина, так и не отпуская меня. - Это так ты занимаешься лечением моих нервов?! Доводишь до бешенства?! У тебя это отлично получается!
        - Я не собиралась никому это показывать .
        - Ах, я бы еще последним об этом узнал?! - вновь рыкнул Сандр. - У вас было что-нибудь? !
        - Что? - я похлопала глазами.
        - Ты принадлежала ему, Вика?! Отвечай!
        Я нахохлилась.
        - Не вижу смысла отвечать! Это личное! И вообще, вы - мой пациент. Вас не должна касаться моя личная жизнь. С кем и когда я встречаюсь - это только мое дело.
        - Испугалась и вновь завыкала? Ты - моя, Вика! Снимай браслет Джуна.
        Это заявление и вовсе выбило меня из колеи. И все же, подчиняться я не собиралась.
        - Как я уже сказала, на отборе никто не узнает о наших отношениях. Все остальное тебя не касается!
        В дверь постучали, и мужчина нехотя меня отпустил.
        Кто там еще?
        - Это я, Лоф Догги, ответственный за ваше путешествие.
        Сандр щелчком пальцев распахнул дверь.
        - Что нужно? - мужчина еле сумел совладать со своим голосом.
        - Вас приглашают на ужин. Только для вас двоих...
        Глава 28
        Сандр
        Просто невероятно! Таким идиотом я себя давно не чувствовал. Джун не просто меня переиграл, он меня уделал! Нацепил на руку девчонке “Исхитэ Иль”, а это значит, теперь я даже в щечку ее поцеловать не смогу, не то, чтобы провести вместе незабываемую ночь, а после предложить роль постоянной любовницы!
        Единственное, что смущало, так это то, что похоже, что сама Виктория не слишком придавала значение этому браслету. До того, как я его увидел. Сейчас она даже с кинжалом у горла от него не откажется, только лишь из одного упрямства.
        - Я не понимаю, - девушка бросила ковыряться вилкой в салате и посмотрела на меня.
        - Зачем тебе это? Зачем я тебе, если все равно между нами ничего не может быть?
        Усмехнулся. Ну вот и пришло, похоже, время поговорить по душам.
        - Почему не может, Вика? Не веришь в чувства между нами?
        - Не верю в возможность отношений.
        - А с Джуном иначе?
        - Джун по крайней мере объективен.
        Ну р-разумеется. Невольно в голову вновь полезли мысли о том, что между этими двумя могло что-то быть. Если истинная со своим парой проведут ночь, то их связь уже ничего не разрушит. Если честно, то именно на это я надеялся, когда решался на путешествие с ней. И вот. Братец учинил мне такую подставу. Да еще и само путешествие кто-то нам поправил. Уж не он ли?
        - Я дам тебе все, что ты только захочешь.
        - Да-а? - улыбнулась Вика. - И нормальную семью?
        - Официальной любовнице императора семья ни к чему.
        Она помрачнела.
        - Разговор дальше не имеет смысла. Давай просто вернемся к тому, с чего начали. Я закончу твое лечение, и ты оставишь меня в покое.
        Ее слова... Резали душу, словно нож торт. Хочет, чтобы я оставил ее в покое? Ни за что. Дракон внутри меня бушевал так, что я едва сдерживался, чтобы не обратиться или чтобы не учинить очередное шоу с выплеском магии. Ничего не скажешь - отлично расслабляюсь!
        И все же, ради моих же собственных целей я должен был сейчас взять себя в руки.
        На миг снова во мне проскользнула предательская мысль о том, что из Виктории можно было бы сделать императрицу. Какую никакую, но.
        Качнул головой. Нет. Это невозможно.
        - Пусть будет так, как ты считаешь нужным, - я попытался как можно равнодушнее улыбнуться. - Навязываться не собираюсь. Хотя, ты не понимаешь от чего отказываешься. Тебе будет доступно абсолютно все.
        - Да? - вскинула она бровь. - Тогда можешь начать прямо сейчас! Поменяй салат, а? Этот невозможно есть! Воняет тухлой селедкой! Не можешь? Вот тогда и не предлагай ничего!
        Я только сейчас обратил внимание на стоящую на столе еду. Вся она оставляла желать лучшего. И ведь я действительно сейчас ничего не мог с этим поделать. Усмехнулся и невольно залюбовался раскрасневшейся от гнева девушкой. Она казалась еще более прекрасной, чем всегда.
        - Ты обещала, кстати, психологический портрет составить на всех участниц отбора. Я до сих пор его не увидел, - перевел я тему.
        - Я почти закончила. Покажу после ужина.
        Кивнул.
        - Ну вот и отлично.
        Кажется, буря миновала. Вот только как теперь действовать, я не знал. Но желание было слишком велико. Соблазнить, присвоить, оградить от всего мира, сделать только своей! И содрать к чертям собачьим этот браслет братца!
        Вздохнул. Похоже, все сложнее, чем мне казалось прежде. И своим гневом я сам создал эту напряженную ситуацию. Мог бы сдержаться, но ревность взыграла...
        Вика
        - Из всех девушек лишь две подходят вам идеально по типажу, - сказала я, вновь невольно переходя на официальный тон и выкладывая перед императором несколько исписанных листков - характеристик.
        - И кто же это? - хмыкнул мужчина, пробегаясь взглядом по моей писанине. - Ммм... Леди Маршель Вайф? Та полноватая дурочка? И леди Ниарана. Это вообще кто?
        Никогда ее не замечал.
        Я скривилась.
        - Вы всех их кормили несчастным тортом.
        - У меня плохая память на имена! - передразнил меня Сандр. - Так почему они? Оливиэль вы, конечно же, в этот список не включили. Как и себя.
        - Ни я, ни эльфийка не сделают вас счастливым, Ваше Величество, - сообщила я.
        - А Маршель Вайф сделает?
        - У нее отличный характер. Покладистый, мягкий. Эта женщина всегда поддержит вас, в какую бы передрягу вы не вляпались. Брак для нее - святое. Она всегда будет рядом, даже если вы захотите чуть больше свободы.
        - Имеешь ввиду, если я захочу другую? Проводить с ней ночи, ласкать, одаривать цветами и подарками. Даже если детей от нее захочу?
        И вновь этот взгляд, пробирающий до самой души! Проникновенный и волнующий. Заставляющий сердце бешено колотиться! Вот только предложения, что так легко слетали с его губ были грубыми, бесцеремонными. Прости, Сандр, принять я их никогда не смогу.
        - Да. Если вам так будет угодно.
        Он усмехнулся.
        - А что со второй? Тоже покладиста, тиха и смиренна?
        Я покачала головой.
        - Напротив. Характер у леди Ниараны взрывной. Яркий. Вам никогда она не наскучит. К тому же она умеет держать себя в руках, когда этого требует ваш дурацкий этикет.
        - Дурацкий этикет! - хмыкнул император. - Ну конечно. Для вас он, разумеется, в тягость.
        Кивнула.
        - Разве могло быть иначе? Я из другого мира. Вряд ли я даже в мыслях когда-либо сумею примерить на свою голову корону.
        Он покачал головой.
        Пора спать. Кстати, хочу кое-что проверить.
        Мужчина шагнул ко мне, а затем вдруг резко притянул к себе, а следом попытался поцеловать. Однако, ничего не вышло - какая-то сила отбросила его от меня, и Его Драконейшество весьма некрасиво впечатался в стену. Однако, нисколько не удивился сему факту. Поднялся, с усмешкой посмотрев на меня.
        - Бытовая магия и магия связующих артефактов здесь прекрасно работают... В отличие боевых или более узко направленных заклинаний. Умно.
        - Что ты хочешь этим сказать? - нахмурилась я.
        - Кто-то все отлично спланировал. Но предлагаю об этом подумать позже. Думаю, что пора ложиться спать.
        - Чур я сплю на той кровати, что ближе к окну! - заявила я, немного по-детски кинувшись занимать койку.
        Это мое действие вызвало у Сандра улыбку.
        - Я не претендую, - поднял он руки вверх. - Занимай.
        Кровать была отвоевана, а вот личное пространство - нет. Император хоть и делал вид, что читает какую-то книгу, все равно был для меня кем-то вроде постоянного раздражителя. Невозможно было расслабиться. Напряжение наоборот росло между нами. Случайные взгляды, улыбка на его лице, шелест страниц. Еще и свет, приглушенный им. Такая домашняя и уютная, спокойная, атмосфера одномоментно превратилась в нечто, что разжигало волнение.
        - Я в душ. Заодно переоденусь к ночи, - кинула я, желая хоть как-то оградиться от странных чувств, охвативших меня.
        - Во что? - раздался ехидный смешок. - Костюм “Пиратка” ночнушек до пят не предполагал.
        Вздохнула. Он был прав. Вариантов было два - спать либо одетой, либо ню. Ни то, ни другое не вдохновляло.
        - Наверное, нужно сходить еще раз к Догги, сказать ему, что.
        - Что все подстроено? - хмыкнул Сандр. - Не уверен, что он даст тебе то, что нужно. А вот я - могу.
        - Что?
        - Держи, - Сандр стащил с себя черную шелковую рубашку и кинул мне. - Не в одежде же тебе спать, в самом деле.
        Я, поймав вещь, покраснела. Обнаженный торс императора все еще стоял перед глазами, хотя я быстро отвела взгляд. Да и рубашка эта... Невольно поднесла к носу. Она пахла Сандром. Чуть терпкий и свежий запах, отчего-то показавшийся вдруг очень вкусным и...родным.
        - Спасибо, - улыбнулась я, все же пересиливая себя и поднимая взгляд. - Я постираю потом и верну...
        - Можешь оставить себе. Все равно не смогу потом носить вещь, которая соприкасалась с тобой. Сойду с ума от запаха.
        Эти слова словно подлили масла в огонь. Его чувства действительно настолько сильны?
        - Но почему? Почему Джун мне сказал тоже, что и ты сегодня? - спросила я, не выдержав.
        - Об истинных? Так бывает. Редко. Что истинная одна на двоих. Но это не значит, что кто-то из нас не сможет найти другую. Возможно, в этом мире есть еще кто-то, кто подходит и ему, и мне.
        Вздохнула.
        - Хорошо, что это так. Иначе я бы чувствовала себя виноватой.
        Заметила, что у мужчины дернулся уголок рта.
        - Не будешь. Лучше подумай, что скажешь потом Джуну.
        Я улыбнулась.
        - Все будет хорошо, не переживай!
        Похоже, вышло немного резко. Я схватила рубашку и отправилась в ванную комнату. Взгляд Сандра буквально прожег лопатки, но я изо всех сил старалась этого не замечать. Все проходит, и это пройдет, Ваше Величество.
        Глава 29
        Когда я вдоволь наплескалась в ванной, и вышла, то сразу же замерла под горящим взглядом Сандра с вытянутым зрачком. Снова.
        Немного нервно поправила край его рубашки, доходящей только до середины бедра.
        - Твой взгляд. - сказала я. - Он изменился. И это уже не в первый раз.
        Мужчина втянул носом воздух.
        - Это - дракон, - ответил он. - Мне все сложнее становится контролировать свою вторую ипостась.
        - Она же мне ничего не сделает? - на всякий случай спросила я.
        - Пока на тебе браслет Джуна, то нет.
        И вновь между нами воцарилось то самое дурацкое напряженное молчание. Я хотела было пройти к своей кровати, но Сандр оказался быстрее, преграждая мне путь и притягивая к себе.
        - Невероятная... - прошептал он, едва касаясь губами кожи возле возле ключицы. - Ты просто подарок. Который достанется кому-то другому.
        Он резко отстранился.
        - Иди скорее, куда хотела. Пока я держу себя в руках.
        Со скоростью горной лани я кинулась к кровати, повыше натягивая одеяло.
        Сандр усмехнулся.
        - Мда.
        - Что?
        - Интересная выходит ситуация, Вика. Я уже не понимаю, способен ли трезво мыслить. Скажи, ты когда-нибудь мечтала о власти?
        Расхохоталась.
        - Ага. Каждый день корону примеряла с брюликами! Что за вопрос, конечно же нет! Зачем мне нужен весь этот ворох проблем? У меня другие мечты.
        - И какие же?
        - Ну-у. Из неисполнимых, я всегда хотела вернуть родителей. А из исполнимых.
        Я хотела поудобнее устроиться на подушке, приподнимаясь, как вдруг что-то нащупала.
        - Ой, тут что-то есть.
        - Что?
        Я запустила руку в наволочку и вытащила оттуда странный блокнот с пожелтевшими страницами.
        - Что это? Тут какое-то имя. Кажется, Ленси Аль. Ленси Альфаро! Но разве это не твоя фамилия?
        Выражение лица Сандра изменилось так резко, что я успела испугаться. На нем вначале отразилось удивление, а затем гнев. Он кинулся ко мне, буквально вырывая блокнот из рук.
        - Как. Как это попало сюда?! Это ты подстроила?! - его голос сорвался на крик.
        - Успокойся, прошу. - я серьезно посмотрела на мужчину. - Мне незачем было это делать.
        - Тогда что это?! - он вновь закричал. - Это моей сестры! Погибшей сестры! Ты спланировала это, чтобы манипулировать мной?! Это твои такие методы лечения?!
        - Сандр!
        Но дракон не слушал меня. Вместо зло отвернулся и выбежал из комнаты, громко хлопнув дверью.
        Я хмуро поднялась с постели. Похоже, с причиной всплесков магии мы окончательно определились. Вот только я здесь была действительно не при чем. Но тогда... Кто и зачем затеял эту странную игру? Хотят довести Сандра? Хотят таким образом уничтожить его и империю?
        Качнула головой. Нужно скорее одеваться и идти его искать, пока никто не пострадал.
        С другой стороны артефакт, блокирующий магию, сможет же сдержать очередной выплеск? Или нет?
        Сандр
        Эмоциональные качели сегодняшнего дня едва не свели меня с ума. Вначале присутствие рядом Вики, ее запах, дурманящий разум. Затем это милое ее смущение, взгляды. Дракон внутри все больше рвался наружу. Хотел присвоить, сделать своей, немедленно!
        Я с трудом сдерживался, чтобы не поменять частично ипостась и не отдать власть ему. Но все же, в какой-то момент понял, что я не властен над своим телом и своими поступками.
        “Дурак” - подумал я, когда Вика вышла в одной моей рубашке, надетой на еще влажное после купания тело.
        Запах от нее не просто теперь присутствовал шлейфом в воздухе, он был везде, пропитывал комнату, словно дурман. И она. Такая удивленная, хрупкая, невероятно красивая.
        Нет! Держаться! Я должен сдержаться! И даже не потому что дьявольский браслет братца не даст к ней прикоснуться, а просто потому, что она сама сейчас может испугаться..
        - Твой взгляд. Он изменился, - сказала девушка, а я понял, что самообладанию приходит окончательный конец. Дракон уже частично завладел телом.
        Кое-как объяснил, что я не всемогущ настолько, чтобы бороться с собственным зверем и отправил девушку, наконец, прятаться под одеяло.
        Пытаясь хоть как-то переключиться, ненавязчиво спросил о том, мечтала ли Вика о власти и величии. Это так. На всякий случай. Не хочет быть моей любовницей? Отлично! Будет моей женой! И плевать, что скажут на это эльфы, придворные. Лишь бы была моей. Лишь бы была рядом.
        Но Вика сказала, что о власти не думала, и ей она вообще не нужна! Р-р-р!
        - Ой, тут что-то есть...
        Девушка нащупала что-то в наволочке своей подушки. Я с интересом смотрел, что же она достанет. Это оказался какой-то блокнот или миниатюрная записная книжка.
        Мне казалось, что я был спокоен, но внутри я все еще продолжал вести борьбу со своим зверем. Это. заставляло меня нервничать. Заставляло давить в себе лаву чувств, которая рвалась наружу так, что хотелось кричать.
        И тут. Прямо посреди этой борьбы до меня дошел смысл произнесенного Викторией имени. Это было имя моей сестры! Погибшей. Невинной. На ее месте должен был быть я.
        Сверху лавины страсти вылилась обжигающая ненависть к себе, ко всему миру. Да еще и ужасная догадка о том, что это все спланировала сама Вика. Как там это у нее называется? Методики лечения?!
        Я не сдержался. Не сумел. К тому же, еще и магия внутри меня, едва не разрывала тело на части, но ее блокировал чертов артефакт, который был где-то а этом корабле.
        В какой-то степени сейчас я был даже благодарен, что не случился выплеск. Не уверен, что корабль бы не потонул в итоге, и что все бы остались живы.
        Я, как мальчишка, выбежал из комнаты, желая избавиться от собственных чувств. Мне нужно было скорее вдохнуть свежего воздуха. Нужно было успокоиться, очистить свою голову от эмоций.
        - Прекрасный вечер, не находите?
        Голос нашего “провожатого” заставил меня обернуться.
        -Да, вполне, - сухо ответил я.
        - Как вам мой подарок?
        Вика
        Если честно, то я раздумывала, идти ли сейчас за Сандром или нет. С одной стороны, мне необходимо было его успокоить, и удостовериться, что с ним все в порядке, и он никого не прибил по дороге. С другой - я сейчас была для него, словно та же красная тряпка для быка.
        Вздохнула.
        - Я не психолог, а ходячая катастрофа. - пробормотала я, вылезая из рубашки Сандра и втискиваясь обратно в платье.
        Все-таки пойду его поищу. Не обязательно ведь заводить разговор? Просто найду его, удостоверюсь в том, что все в порядке и спокойно пойду обратно в каюту.
        Решив, что поступлю именно так, я вышла в коридор, закрывая за собой скрипучую дверь.
        Как только оказалась на палубе, меня едва не снесло порывом ветра. За бортом плескалось темно-синее море, почти черное. На небе не было видно ни звездочки.
        - Скоро начнется шторм, - услышала я за своей спиной и обернулась.
        - Сандр?
        - Прости, я виноват перед тобой. Не ты подложила тот блокнот.
        Корабль слишком резко качнуло на волнах, и я вцепилась в перила, опасаясь упасть. Дракон подошел ближе, приобнимая меня за талию и помогая удержать равновесие.
        - Я не сержусь. Но, может быть, нам попросить раздельные каюты? Ты уверен, что если все так, с этой истинной связью для тебя, что ты сможешь себя контролировать? Я не хочу причинять тебе боль.
        -Я не отпущу тебя, - сказал мужчина тихо, заглядывая мне в глаза. - Пусть сойду с ума. Но сейчас, хотя бы в этот момент, я хочу, чтобы ты была рядом.
        Я покачала головой.
        - Это сумасшествие. Мучение для нас обоих!
        - Поэтому и предлагаю его прекратить... Просто сними браслет Джуна. Я обещаю, что ты ни дня не пожалеешь о принятом решении!
        В его глазах вновь вытянулся в узкую вертикальную полоску зрачок.
        - Как ты узнал, что это не я подложила блокнот? - перевела я тему. - Вдруг это у меня методики такие, как ты сказал.
        -Кое-кто другой сообщил мне, чьих это рук дело.
        - И чьих же?
        - Тех, кто столь изящно подменил наше путешествие, Вика. Лоф Догги сказал, что все больше и больше я буду получать сведений о своей сестре. В конце путешествия я узнаю нечто такое, что меня потрясет, - в голосе у мужчины засквозило раздражение, смешанное с болью.
        - Ты ничего не сказал ему? Ведь он должен понимать, какая немыслимая глупость лезть в личные дела императора.
        - Я не смог, - усмехнулся Сандр. - То, что касается моей сестры. Эти воспоминания. Я так и не смог понять, кто ее убил. Каждый раз, когда я думаю об этом, то начинаю выходить из себя. Я. Не могу это контролировать.
        Я серьезно на него посмотрела.
        - Это и есть причина, ведь так? Причина этих странных выплесков магии?
        - Вероятно, - нехотя признал Сандр. -Ты знаешь, что с этим можно сделать?
        - Варианта два, Сандр. Либо отпустить ситуацию. Постараться выкинуть ее из своей головы. Либо решить ее. Поставить точку. Тогда это принесет успокоение.
        - Думаешь, если пойму, кто убил Ленси, то сумею справиться с выплесками?
        Я кивнула.
        - Скорее всего, да. Те, кто заслали нас сюда, оказали на самом деле услугу.
        Глава 30
        Уснуть этой ночью я так и не смогла. Ворочалась, все время проверяла, не смотрит ли на меня Сандр, спит ли. Кусала губы, думая о том, что зря все это затеяла. Кто-то приготовил для нас ловушку, в которую мы должны были непременно попасть.
        Еще в голову лезли мысли о Максе. Что с ним будет, если с нами вдруг случится беда?
        - Уже рассвет, а ты так и не спала... - услышала я тихий голос дракона
        - Что? Ты тоже не спал?
        - Немного спал, но не настолько, чтобы выспаться. Да и шторм, к тому же. Чувствуешь, как качает?
        “Как качало” я чувствовала, однако, у меня на удивление не было морской болезни.
        Этими соображениями я поделилась с Его Величеством, на что он только хмыкнул.
        - В еду в походах по морю всегда добавляют особые травы, которые притупляют чувство укачивания. Поэтому с морской болезнью мы с тобой не столкнулись.
        - Здорово, - улыбнулась я. - В моем мире все было бы намного плачевнее.
        Сандр усмехнулся.
        - Скучаешь?
        - Немного. Все же, там я выросла. Там у меня был свой дом, работа. Я была независима и свободна.
        Какое-то время мы помолчали.
        - Вика. Тот блокнот. Что в нем? Ты не смотрела?
        Я покачала головой.
        - Нет. Думаю, что он предназначался тебе.
        - Посмотри... Скажи мне, что там.
        Я послушно достала блокнот из тумбочки, раскрывая его и пролистывая несколько страничек.
        - Тут какие-то рисунки. Сколько ей было лет, когда. Все случилось?
        - Десять лет.
        Он хотел что-то еще сказать, но вдруг я услышала какой-то странный звук, больше похожий на писк. Я повернула голову и, увидев, откуда он шел, восторженно вскрикнула.
        - Сандр! Сандр, смотри!
        Я вскочила с кровати, прошлепав босыми пятками к стене каюты, где стояла небольшая плетеная корзинка с каплей-зародышем феникса. Вот только теперь это была вовсе не капля. Это был настоящий птенец! И он пищал, открывая широко клюв и требуя еды.
        Мужчина поднялся с кровати, совсем не смущаясь своего внешнего вида - императорских труселей с коронками и обнаженного сильного тела. Он присел рядом со мной.
        - Его нужно покормить.
        - Догадываюсь! А что он ест? И. Ты бы не мог одеться, просто. Ты меня смущаешь.
        Сандр усмехнулся, но все же поднялся и, одеваясь, стал рассказывать о том, как прокормить моего новоявленного питомца. Оказалось, что достаточно проблематично. Потому что фениксы питались, как это не банально, огнем. И им еще не всякий подходил. К примеру, огонь, разведенный мужчиной был менее привлекателен для пищи, нежели пламя из руки женщины. Или, огонь от еловых лап был слишком трескуч, а вот от березовых поленьев - самое то.
        - Здесь же есть огонь где-то на корабле? Печи там для готовки.
        Сандр покачал головой.
        - Увы. Думаю, что тут - точно нет такого. Хотя, я видел у капитана спички.
        Невольно улыбнулась. Все-таки отставший в технологиях мир, а спички были.
        - Разве вы не владеете магией? Можно же вызвать необходимый огонь и все.
        - Здесь вряд ли. Опять-таки артефакт, который блокирует заклинания.
        - Так это же из разряда бытовой магии. Она вроде бы действует?
        - Вся огненная магия относится к боевой. Даже если ты хочешь зажечь свечу, это может быть опасным.
        Кивнула.
        Ясно.
        В дверь постучали.
        - Это Лоф Догги! Завтрак готов! Просыпайтесь и идите...
        - Спасибо, - крикнула я.
        - Кстати, мы уже почти прибыли. На место отдыха. К вечеру подойдем к нашему острову.
        Эта новость заставила нас с Сандром переглянуться.
        - Это конечно же не тот остров, куда мы должны были отправиться с самого начала? -шепнула я.
        - Увидим, но думаю, что ты права.
        Сборы на завтрак не заняли много времени, и вот, спустя двадцать минут, мы уже сидели в небольшой каюте за накрытым цветастой дырявой скатертью столом. Перед нами дымились тарелки со слипшейся кашей и растекался на бутербродах сыр.
        Я смотрела на все это с затаенной грустью - аппетит пропал. Сквозь узкое окошко билась вода.
        - Шторм не унимается. - прошептала я, отодвигая от себя тарелку и обращая внимание на кружку с кофе.
        - Будет трудно причалить к берегу, - задумчиво ответил Сандр. - Надеюсь, что у капитана достаточно опыта.
        Как будто в подтверждение его слов корабль подкинуло на волнах, и тарелки едва не слетели вниз.
        Мужчина нахмурился.
        - Не нравится мне все это.
        - Эй! Все сюда! - вдруг раздался крик откуда-то с палубы. - Пробоина в носовой части!
        Спине стало холодно от страха. Я словно вся оцепенела. Перед глазами невольно вставали все просмотренные мною фильмы о крушении кораблей. Конечно же, там кто-то выживал, но жертв. Жертв было всегда не меньше!
        - Сандр. - прошептала я на надрыве. - Что нам делать?
        Мужчина сосредоточенно прислушивался к чему-то, явно не собираясь никуда спешить.
        - Успокойся. Нужно подумать о том, как выбраться, когда корабль уйдет под воду.
        - Что?! Ты уверен, что мы утонем?!
        Дракон хотел что-то ответить, но я уже не слушала его. В ушах набатом стучала мысль о том, что там... В каюте... Остался один маленький птенец феникса. Если отовсюду хлынет вода, он просто не сможет выбраться.
        Я кинулась к выходу.
        - Стой, Вика!
        Но я оказалась быстрее. Однако, чем дальше по коридору я бежала, тем больше в груди тугой спиралью закручивалась паника. Вода. Она была уже почти везде. И пусть пока ее было по щиколотку, но было ясно, что уже вряд ли кто-то сумеет что-то с этим сделать.
        - Вика! - вновь услышала я окрик за своей спиной.
        - Там птенец!
        Я побежала быстрее, спустилась на палубу ниже. Там вода была уже по колено. Распахнула дверь в нашу каюту, кинулась к стене, где была корзинка. Вода только хлынула сюда, после того, как я распахнула дверь.
        Прижала пищащего птенца к себе.
        - Тише, тише, маленький. - прошептала я. - Я с тобой. Мы выберемся с тобой отсюда. Обязательно...
        Глава 31
        Попугаи. Много попугаев. Это было первое, о чем я подумала, прежде, чем поняла, где нахожусь. В лесу. Самом натуральном и, похоже, тропическом!
        Поморщилась, вспоминая, как пыталась спастись с корабля, прижимая к себе птенца феникса, как пыталась добежать до Сандра, протягивающего ко мне руки, помнила, как кричала что-то, а он кричал мне в ответ. А потом - пустота. Черная и непроглядная.
        - Очнулась? - знакомый голос заставил меня резко вскочить.
        Сандр стоял рядом с беспокойством глядя на меня.
        - Ты жив? Где мы?! Где птенец феникса?!
        Он улыбнулся.
        - Успокойся, Вика. Все живы. И я, и ты, и птенец. Кстати, я был поражен твоей заботой. Ты же говорила, что из тебя плохая мать выйдет.
        Потупила взгляд.
        - Какой бы матерью я не была, все мы несем ответственность за тех, кого приручили.
        - Интересная фраза.
        - Угу. Так где мы? Что произошло?
        Оказалось, что корабль, на котором мы путешествовали, все-таки не вынес шторма и затонул. Как только мы оказались под водой, Сандр смог вытащить меня, а затем смог обратиться и добраться до острова, где мы сейчас и находились.
        - Как теперь доберемся обратно? Ты же сможешь снова обратиться в дракона?
        - Смогу... - сказал мужчина. - Но пока не хочу.
        - Не хочешь? - удивленно выдохнула я. - Но почему?
        - Думаю, что здесь могут быть зацепки о моей сестре. Не зря же нас везли именно сюда. И потом. Я хочу побыть с тобой.
        Сандр внимательно посмотрел на меня.
        - Мне кажется, что нам лучше вернуться.
        - Нет. Не сейчас. Пойдем. Я попробую развести костер. Нужно покормить птенца феникса.
        Мужчина помог мне подняться, совсем не обращая внимания на мой молчаливый протест. Сейчас, когда произошла трагедия, тем более, что до этого нас явно водили за нос, нужно было возвращаться! Но император уперся. И если бы причина была только во мне, я бы, наверное, не стала с этим мириться. Но. Он хотел узнать побольше о сестре. Вот только, получится ли это у него?
        - Остров необитаем, - сказал Сандр, когда мы вышли на побережье. - Пока ты спала, я осмотрелся немного. Он довольно небольшой. Можно обойти за полчаса.
        Я посмотрела на море. Сейчас и не скажешь, что только что был шторм. Волны плавно накатывались на берег, принося с собой мелкие камешки и ракушки. Присела, подставляя под пенящуюся воду ладони.
        - Теплая вода, - улыбнулась, посмотрев на застывшего рядом мужчину .- Хоть одна хорошая новость.
        Вошла в воду, чувствуя, как ноги ласкает море. Зажмурилась. Это все точно происходит не со мной.
        - Сандр. Да еще и с избранницей. - вдруг услышали мы с драконом скрипучий старческий голос и обернулись.
        Прямо к нам, по берегу моря, шла старая женщина, в цветастом цыганском платье. Ее седые волосы были заплетены в толстую косу, а на губах блуждала странная улыбка.
        - Откуда вы нас знаете? Кто вы? - спросил дракон, нахмуриваясь.
        - Я та, кто знает ответ на вопрос, ради которого вы решили здесь остаться. Я знаю, что случилось с твоей сестрой - Ленси.
        Мы с мужчиной переглянулись.
        - Откуда вы взялись? Я был уверен, что на острове нет никого, кроме нас.
        - Я ждала вас. И специально устроила этот шторм...
        - Что?
        - Да. Злые люди хотели использовать твою слабость против тебя, и против твоей пары, но я решила, что все должно быть иначе. Не всегда зло должно побеждать.
        В это же время в замке
        - Ты уверена?! - прошипела леди Афенна. - Как такое может быть?! Корабль был заговорен!
        - Да, и в этом постарались наши эльфийские маги. Вот только кто-то или что-то оказалось сильнее этой магии. - протянула Оливиэль.
        - Но что? Что это могло быть, что все наши планы пошли коту под хвост?!
        - Не знаю. Знаю лишь то, что и Сандр и девчонка живы. Какая жалость! Придется исполнять наш план уже здесь, в замке. Ведь правду о своей сестре он так и не узнал.
        - Если только старуха не расскажет раньше времени!
        - Брось, - промурлыкала Оливиэль. - Как они ее найдут? Да и мы заплатили ей столько денег. Даже если каким-то образом они попадут на остров, то она не станет ничего говорить. Знает же, что за это ей может грозить смерть.
        - Старуха явно была не простая. - прошептала задумчиво Тесс.
        - Обычная. Лучше давай подумаем, как обставить все так, чтобы точно уничтожить Сандра. Кстати, его брат знает, что леди Де Лу Каулли сейчас вдвоем с императором? Кажется, между ними что-то просходило.
        - Джуну сейчас не до этого. Управление империей в отсутствие Сандра легло на его плечи.
        - Что ж. Пусть правит. Пока может. Все равно думаю, что он - отличная карта, которую можно будет разыграть в удобный для нас момент. Но мы ее отложим на потом.
        В дверь в комнату, где общались девушки кто-то постучал.
        - Кто там? - крикнула Оливиэль.
        - Гонец. Это срочно. От вашего отца.
        Девушка искривила губы в подобие улыбки. Затем не спеша, цокая каблучками туфель, прошла и открыла дверь. Мужчина протянул запечатанный алой сургучной печатью свиток с изображением эльфийского герба.
        Девушка не стала долго ждать, срывая печать и раскрывая послание. Чем больше она читала, тем более насмешливым и победоносным становилось выражение на ее лице.
        - Победа над этим жалким драконом у нас уже в кармане! - заявила она.
        - Что там? - спросила Тесс.
        - Папа пишет, что пока Сандр в отъезде, он собирается объявить войну Нинтерману.
        Джун вряд ли справится с этой задачей. Даже если проклятый дракон вернется, первые дни сражений будут упущены. Преимущество будет на нашей стороне!
        Тесс Афенна довольно улыбнулась.
        - Сандр заплатит за то, что выбрал эту занюханную леди Де Лу Каулли! Откуда она вообще взялась? Такая вульгарная... Как будто бы и не аристократка...
        Оливия приподняла бровь.
        - Неужели ты думаешь, что Сандр. Подделал документы, чтобы выписать ей титул?
        - Не знаю. Но просто слишком много совпадений. Кстати, у нее есть брат. Он здесь, проходит лечение у целителей. Возможно, что-то у него сможем узнать?
        - Хорошая идея. И я даже знаю, как нам быть!
        Глава 32
        - Что вы знаете о моей сестре?! - воздух вокруг Сандра заметно начал искрить, и я положила руку ему на плечо, стараясь успокоить.
        - Пей. Пей чай, император. И слушай то, что я тебе расскажу. Тебе повезло, что я не хочу быть замешанной в этой грязной истории. - старуха пододвинула к мужчине поближе пиалку с душистым чаем.
        Свою я уже сжимала в руках. Сложно было поверить в то, что этой женщине каким-то образом удалось выжить на этом острове. Да и, к тому же, держать в порядке свое жилище
        - землянку, надежно скрытую среди лесной части острова.
        - Что тогда произошло? И кто именно затеял эту “игру” с нашим путешествием? - спросила я.
        Женщина засмеялась.
        - Это две глупые женщины. Глупые и злые. Ваше Величество, вы были благосклонны к обеим.
        Что? Это же не.
        - Одна - эльфийка, Оливиэль. Другую звали Тесс Афенна. Они использовали особый артефакт - зеркало, через который общались со мной. Эти глупые женщины хотели одного
        - унижения тебя, император. И смерти для леди Де Лу Каулли.
        Сандр глухо зарычал.
        - Афенна проболталась эльфийской принцессе о моей болезни! Две змеи!
        - Ты сам их выбрал. За это чуть не поплатился. Если бы не шторм, что я наслала, у них бы все получилось... Здесь, по всему острову, они спрятали записки, где рассказывали, что случилось с твоей сестрой. И почему ей пришлось умереть. Они надеялись, что ты сойдешь с ума, узнав. Что твоя магия тебя погубит.
        - Я был слеп. - прошептал он.
        - Хочу, чтобы ты знал. Я помогаю не столько тебе, сколько этой девочке! - женщина кивнула в мою сторону. - Истинная пара. Истинная императрица. Жена императора в первую очередь - женщина, любящая женщина, друг и опора, мать его детей. И лишь после этого можно говорить о качествах, которые легко приобретаются, если нанять должных учителей!
        Я чуть кашлянула.
        - Простите, но я не собираюсь становиться его женой, - я мягко улыбнулась. - К тому же, у меня уже есть тот, с кем я встречаюсь и.
        Сандр посмотрел на меня так, что сразу же сбил с мысли. Неужели он и правда думает, что наш союз возможен?
        - Почему ты не допускаешь даже мысли о том, чтобы быть со мной, Вика? - спросил он. -Судьба сводит нас. А ты не слышишь ее, и делаешь так, как считаешь нужным сама, не думая о том, что это может быть ошибкой?!
        - Сандр. Думаю, нам нужно узнать о том, что произошло с твоей сестрой. Я здесь только ради этого. Как и ты.
        Мужчина тяжело вздохнул, поднимая взгляд на ведьму.
        - Вы расскажете? О том, что случилось?
        - А что ты помнишь, Сандр?
        Я посмотрела на мужчину. Он сжал кулаки и стиснул зубы, не в силах что-либо говорить. Я видела, как ему было больно и тяжело.
        - Мы с отцом пришли в ту комнату. В подвале. Я, Ленси и папа...
        - Вас было трое? - прищурившись, спросила старуха.
        - Да. Трое. По крайней мере так нам вначале казалось. Отец хотел показать нам с сестрой основные заклинания. Такими хорошо обороняться. Детей этому обычно не учат, но нас обязывало положение. В любой момент на нас могли совершить нападение.
        - Что произошло дальше?
        Сандр замолчал, собираясь с мыслями. Я видела, как ему было трудно. И все же, сейчас для него важно было выговориться. Возможно, именно после этого признания ему станет, наконец, легче.
        - Отец показал нам одно боевое заклинание... И одно защиты... Они отличались лишь парой слов. Затем попросил Ленси произнести боевое. Она сделала это, но произошло нечто ужасное. Сила. Ее сила вдруг обратилась против отца. Она была такой колоссальной, что его просто снесло и ударило о стену. Он пытался выставить блок, но почему-то у него ничего не выходило. Ленси плакала, не могла остановиться. Тогда заклинание блокировки произнес я и.
        - Что случилось? - я с вниманием посмотрела на Сандра.
        - Я перепутал от волнения слова и.... Я. Моя сила.
        Голос Сандра дрогнул и он отвернулся от меня.
        - Ты убил ее? - прошептала я.
        - Да, - тихо ответил мужчина.
        На какое-то время в комнате воцарилась тишина. Старуха закурила трубку, выпуская в воздух ароматные дымные кольца.
        - Ты не виноват в ее смерти, Сандр. Вы же наверняка проводили расследование и. Мужчина горько усмехнулся.
        - Кто-то был там. Кто-то, кто помешал отцу поставить блок и спровоцировал магию Ленси. Я был уверен в этом, но мы так и не смогли никого отыскать после.
        - Знаешь, что хотели тебе сообщить твои враги, император? Те, которые желали погибели твоей пары?
        - Чего же?
        - Твоя сестра. Жива.
        Заметила, как вспыхнул у Сандра взгляд, а воздух вокруг затрещал. Закусила губу, подозревая, что сейчас будет новый выплеск.
        - Так! Спокойно! Дыши носом! Вдох-выдох. - скомандовала я.
        Мужчина раздраженно рыкнул, но тем не менее последовал моему совету. Треск вокруг постепенно стих, и я смогла облегченно выдохнуть.
        - В смысле она жива? Я своими руками видел, как она погибла!
        - Погиб фантом, - сухо отозвалась ведьма. - Г оворю это, потому что лично знала того, кто произвел подмену.
        - Где... Моя сестра? - голос у Сандра дрогнул. - Вы знаете, как мне ее найти?
        - У Лестаниэля, правителя эльфов. Он организовал тогда все это. Хотел уничтожить твоего отца. Пусть не в тот раз, но после у него это получилось, - сказала старуха.
        Сандр сжал кулаки.
        - Ничтожество! - прорычал он. - Как смел после всего этого надеяться на мой союз с Оливиэль?! Как он решился на это?!
        - Найди. Свою сестру, Сандр. И отомсти за то, что сделали с твоим отцом и с тобой, -сказала ведьма. - Но для начала разберись с отбором.
        Взгляд женщины устремился на меня.
        - Э-э-э. - протянула я. - Я тут не при чем! Я вообще - психолог. Кстати, вам не нужно никакие проблемы решить? Могу, умею, практикую!
        - Дурочка. - засмеялась она. - Ты с собой-то разобраться не можешь. Кстати, хотите моей черничной настойки попробовать?
        - Думаю, нам уже пора.
        - Нет, не пора. Уважьте меня, старую. Останьтесь на ночь. Я подготовлю вам постель в соседней комнате.
        - Простите, что спрашиваю, - чуть кашлянула я. - Но как вы выкопали эту землянку? И давно находитесь на этом острове? Откуда у вас черника?
        - Я-то? - вновь засмеялась старуха. - Я не на острове живу.
        - Что? - удивилась я. - Как это? А где же тогда?
        - Междумирье! - выдохнул потрясенно Сандр. - Но если мы здесь, то получается, что вы
        - одна из древних...древних богинь?
        Взгляд старухи наполнился теплом.
        - О да, я одна из них. Имя мое - Лахес. Так что, останетесь на ночь?
        - Конечно! - улыбнулась я.
        - Ну вот и славно.
        Глава 33
        - Хочешь пройти тест на психотип? - я отхлебнула из бокала черничной настойки. Та тут же обожгла горло, и я закашлялась.
        Сандрес усмехнулся, посмотрев за моими мучениями.
        И что это даст?
        - Ну-у... Просто прикольно. Будешь лучше себя знать.
        Сейчас мы находились в комнате, что отвела нам Лахес. Здесь было довольно уютно, и, если честно, немного пародоксально, потому что в землянке откуда-то взялся балкон, с которого было видно совсем не остров, а какое-то темно-синее озеро и звездное небо.
        Здесь, на балконе, мы и сидели с драконом на плетеных креслах. Перед нами стояла миска со спелой вишней и пирогами. И та, уже упомянутая мной, черничная настойка.
        - Прикольно, - улыбнулся Сандр. - Все никак не привыкну к этим твоим иномирянским словечкам.
        Я махнула рукой.
        - Да ладно. Я скоро уеду. Мы уже поняли, что выплески зависели от твоих воспоминаний о сестре. Когда найдешь ее, думаю, что все должно будет прекратиться.
        Мужчина вздохнул, а затем серьезно посмотрел на меня.
        - Ты и правда думаешь, что сможешь от меня сбежать? Спрячешься где-нибудь, чтобы я тебя не нашел? Плохой выход, Вика.
        - Зачем прятаться?
        - Потому что я никуда тебя не отпущу.
        И вновь этот взгляд, от которого по спине начинали разбегаться мурашки, а в животе появлялось какое-то странное тянуще-сладкое чувство.
        - Сандр.
        - Я с ума от тебя схожу, - он поднялся с кресла. - Не могу и дня прожить спокойно, думаю о тебе, представляю твой образ. Я думал прежде, что всему виной только связь истинных. Что она делает нас, драконов, такими. Такими зависимыми. Но нет.
        - Тогда что?
        - Мне нравится, когда ты рядом со мной. Нравится, что у меня появился кто-то, кто может меня понять. Кому не все равно. Для кого я не император в первую очередь, а мужчина..
        - Пациент, - напомнила я.
        - Виктор-рия. - прорычал он, наклоняясь совсем близко ко мне и ставя руки на подлокотники моего кресла. - Не заставляй меня терять над собой контроль.
        Если честно, то и я сама держалась из последних сил. Эта его близость рядом со мной, его притягательная харизма, его взгляды. От них кидало в жар. Мне хотелось позволить себе что-то большее, но я боялась, что влюблюсь, окончательно потеряю голову от того, с кем никогда не смогу обрести счастье.
        - Давай забудем обо всем, что нас разделяет? - прошептал он. - Хотя бы на мгновение. Прошу... Лишь один поцелуй, невинный, легкий, сладкий...
        Всего один поцелуй? Разве это так страшно? Ведь можно же позволить себе хоть на чуть-чуть потерять голову? И потом, может, Сандр ужасно целуется. Тогда все мое влечение к нему сразу же пройдет?
        - Я. Это ничего не будет значить! - быстро шепнула я, стягивая с руки браслет Джуна. Тот с глухим стуком ударился об пол.
        В этот же миг дракон наклонился ко мне, бережно поднимая с кресла и теперь держа на руках, словно великое сокровище. Его дыхание сначала осторожно коснулось губ, затем последовал мимолетный, едва ощутимый поцелуй, а после... После произошло что-то совсем невероятное. Не было ничего невинного и скромного. Была лишь страсть. Его губы сминали мои, подчиняя себе, лишая воли. Внутри меня с каждой секундой разгорался пожар из желания и жажды продолжения.
        Только сейчас я начинала понимать, как тянуло меня прежде к этому мужчине. Как я хотела того, что происходило в это мгновение, но не могла себе позволить.
        Осознание того, что все это неправильно, пришло слишком быстро, ворвавшись в сердце острым кинжалом.
        - Все. Хватит, - я оттолкнула его, и меня бережно поставили на пол.
        Сандр с каким-то странным выражением на лице сверлил меня взглядом.
        - Хочешь сказать, что готова отказаться от этого? Ты же тоже чувствуешь нашу связь? Уверен, с Джуном ты и толики такого не испытывала!
        - Какая разница? - ответила я слишком резко. -Этот поцелуй - ошибка, которая ни к чему не обязывает.
        Я наклонилась, чтобы поднять браслет Джуна, но Сандр быстрее перехватил его, пряча за спину.
        - Отдай! - потребовала я.
        - Ни за что, Вика. Я ни за что тебе его не отдам.
        Я снова сделала провальную попытку забрать браслет, но Сандр поднял его высоко над головой, и теперь я прыгала за ним, словно мелкая собачонка, пытающаяся отобрать кость у добермана.
        - Это не честно! Ты. Ты поступаешь неправильно!
        - Оденешь мой браслет, Виктория?
        Качнула головой.
        Этого тебе тоже не видать.
        В следующий момент, прежде, чем я успела что-либо сделать, император подошел к окну, резко распахнул его и, размахнувшись, выбросил мой браслет.
        - Что ты наделал?! - закричала я, кидаясь к окну.
        Там, в Междумирье, лишь клубился странный сизый туман.
        - Сделал то, что был должен. Ты не любишь его. Так нечего лгать и себе, и ему.
        Стараясь справиться с обидой, лишь гордо вздернула подбородок и поспешила выйти из комнаты. Нужно было успокоиться. Сейчас это было просто необходимо.
        Вздохнула, размышляя, что скажу Джуну по поводу браслета. Хотя, может, и говорить ничего не придется, если я найду браслет! Нужно спросить у Лахес!
        Я прошла на кухню, где все еще колдовала над какими-то котелками старая богиня. Заметив меня, она ласково улыбнулась.
        - Что-то случилось, девочка?
        - Да... То есть нет... То есть...
        - Не это ищешь? - женщина вдруг протянула ладонь, на которой оказался мой браслет!
        - Да! Как он у вас оказался? И как вы узнали?
        - Мне многое известно, - рассмеялась старая богиня. - И твоя судьба тоже. Нелегко тебе придется. Но жизнь будет счастливой. Наполненной заботой, любовью и счастьем. А уж детишки какие будут! Заглядение!
        Я напряглась.
        - Детишки? Мне пока феникса хватает. Кстати, Сандр его уже покормил магическим огнем.
        - Ты прямо как еж! - охнула старуха. - А ведь из тебя прекрасная мать выйдет! Вздохнула.
        - Спасибо, что сказали это. Мне приятно. Правда.
        Лахес засмеялась.
        - Ладно уж. Иди спать. И не обижай там слишком Сандра. Он и так из последних сил держится.
        - Угу. Попробую...
        - Завтра с утра я открою вам путь с Междумирья сразу же в драконий замок. Думаю, ваше возвращение будет ярким событием в жизни двора.
        Мы с Лахес тепло попрощались, и я пошла спать. Когда зашла в комнату, то Сандр уже спал, а у моей постели горел лишь слабый светлячок-ночник. Я тихонько прошла, залезла под одеяло, укрываясь с головой, и тут же заснула.
        Глава 34
        - Позор! Настоящий позор! - бегала вокруг меня леди Фуфырия. - Отправиться с Его Величеством в путешествие! Вы оскорбили этим всех участниц! Леди Оливиэль плакала всю ночь, когда узнала! Вы понимаете, что это против правил?!
        - Я была там по работе! - огрызнулась я и затравленно посмотрела на Маку, которую вернули в мои служанки.
        - По работе! Какая еще работа может быть у благородной леди? Уж лучше скажите, что Его Величество Сандр выбрал вас своей фавориткой и...
        Гномка не договорила.
        Дверь в мою комнату распахнулась, явив нахмуренного Джуна. Ну вот. Все будто бы с цепи сорвались в честь нашего возвращения. И ведь кто-то растрепал всем о том, куда мы уехали с Сандром. Вот только кто?
        - Прошу прощения, но мне нужно поговорить с леди Де Лу Каулли, - ледяным голосом произнес Джун.
        Гномка замолчала, а затем, насупившись, вышла из комнаты. За ней последовала и Мака. Мы с Джуном остались вдвоем.
        - Привет.
        Я махнула ему рукой.
        - Привет.
        - Могла бы и сказать. О том, что уезжаешь с моим братом. Я чуть с ума не сошел, пока мне не рассказала леди Оливиэль.
        - Никто об этом не должен был знать! Откуда она узнала?
        Мужчина пожал плечами.
        - Слухи в замке быстро разносятся. Пока вас не было, много всего произошло.
        - Мы отсутствовали всего-то пару дней, - беззаботно отозвалась я.
        - Три недели.
        - Что? - удивленно округлила я глаза. - Как это три недели?
        - Не знаю, но это так. За это время эльфийский император начал с нами войну из-за оскорбления, нанесенного его дочери. Я. Не сумел должным образом встретить отпор и.
        - Что произошло?
        - Часть драконьих земель уже находится под контролем эльфов. Я не слишком талантлив в плане управления страной и...
        - Катастрофа. - пробормотала я. - А Макс? С ним все в порядке?!
        - Да. - ответил мужчина. - Вот только.
        - Только что?! - мой голос охрип от волнения. - Что с ним?!
        - Да успокойся ты, Вика. Все с ним в порядке. Он только, кажется, влюбился.
        - Что?! В кого? Он же еще ребенок.
        - Подросток. И кандидатура ужасная. Младшая сестра Тесс Афенны.
        Я застонала.
        - Этого еще не хватало для полного счастья. Такое ощущение, что вся жизнь прошла, пока мы с Сандром отсутствовали. Как он вообще с ней познакомился?
        Растерла костяшками виски, сделала глубокий вдох.
        - Сандр знает о том, что эльфы напали?
        - Это было первое, что он узнал, после того, как оказался здесь. Сейчас он собирает военный совет.
        Кивнула.
        - Отлично. Надеюсь, что он ни на кого не сорвется.
        Джун взял меня за руку, разглядывая браслет на запястье. Заглянул мне в глаза.
        - Я кажусь тебе жалким?
        - Вовсе нет. С чего ты взял?
        - Эта война. Я совершенно не смог ничего сделать, Вика. Сейчас чувствую себя ничтожеством, но меня согревает лишь одна мысль, что ты есть у меня. Что мы вместе. Если честно, я думала, что Сандр очарует тебя, пока вас не было, но. Мой браслет у тебя. А значит, этого не случилось.
        Я чуть кашлянула, стараясь не слишком вдаваться в воспоминания. Я выбрала Джуна. Поэтому останусь с ним. По крайней мере, пока мое сердце не перестанет страдать из-за старых ран. Чего бы там кто не говорил, Сандру я не подхожу точно. Жаль, что во всей этой истории оказалась замешана Оливиэль. Из них получилась бы отличная пара.
        - Я хотела бы повидать брата, - сказала я мужчине. - Можешь проводить меня к нему?
        Джун кивнул.
        Конечно. Пойдем.
        Мы вместе вышли из комнаты, а после этого в замке направились совсем не в сторону целительского крыла.
        - Разве мой брат сейчас не проходит лечение? - спросила я.
        - Он практически полностью восстановился, - ответил Джун. - Целители сказали, что он пошел на поправку даже быстрее, чем они рассчитывали. Поэтому ему выделили отдельную комнату. Кстати, напротив моей. Мы с ним часто общаемся.
        Я улыбнулась, беря его за руку и заглядывая в глаза.
        - Спасибо. Не знаю, как выразить тебе свою благодарность, что не бросил его.
        Мы остановились.
        - О чем ты? Разве я мог иначе? Кстати, жду душещипательных подробностей вашего путешествия. Расскажешь?
        Я немного замялась. Ну вот. И как теперь виду не подать? Но, кажется, что-то отразилось на моем лице, потому что Джун помрачнел.
        - Ладно, можешь рассказать потом... Думаю, мы найдем в будущем на это время.
        Я кивнула.
        - Спасибо.
        До комнаты Макса мы дальше шли молча, каждый думая о своем. Я о том, в какую историю втянула Сандра, Джун, похоже, о наших с ним отношениях. В любом случае между нами остался какой-то осадок, и сейчас углублять между нами начавшую образовываться пропасть не хотел никто.
        Я постучала в двери.
        - Да? Кто там? - услышала я голос брата.
        - Вика.
        Дверь тут же распахнулась, явив на пороге Максима. На своих ногах! И даже без костылей!
        - Ты ходишь. Сам! - выдохнула я.
        Брат всхлипнул носом, а затем вдруг притянул меня к себе.
        - Сестренка! Я так волновался! Где ты была все это время?! Почему так долго тебя не было?! Я чуть с ума не сошел... У меня ведь никого кроме тебя больше нет!
        - Я, наверное, пойду. - сказал мне Джун, и я кивнула.
        Макс пропустил меня в свою комнату, и, оставшись вдвоем мы, наконец, смогли вдоволь наговориться.
        Хотя брат и был в курсе того, что я уезжаю с Сандром по делу его лечения на неделю-две, он все равно ужасно волновался. А когда прошло больше времени и с императором стало невозможно связаться при помощи магии, он и вовсе запаниковал.
        Ему очень помогла младшая сестра Тесс Афенны - Дженифер. При помощи какого-то гадания на картах она рассказала ему, что мы живы, но находимся в затруднительном положении.
        С тех пор они стали много общаться, и у них даже проснулись какие-то романтические чувства друг к другу.
        - Максим, ты же еще ребенок...
        - Мне скоро будет пятнадцать, - обиженно насупился тот. - И, чтобы ты знала, я ни разу нас не выдал.
        - Что ты имеешь ввиду? - нахмурилась я.
        - Сестренка Тесс Афенны явно не спроста пришла со мной общаться. Хоть она и очень нравится мне, но я не рассказал ей кто мы, откуда и как взяли вдруг этот титул, о котором раньше никто не слышал.
        Я облегченно выдохнула, обнимая брата.
        - Ты - умничка. Ты уверен, что хочешь и дальше продолжать общение с этой девушкой? Максим кивнул.
        - Она забавная. С ней интересно. Пусть она и считает меня лишь глупым мальчишкой, которого можно обдурить, я уверен, что когда-нибудь она полюбит меня.
        Усмехнулась.
        - Ну-ну.
        - Кстати, Оливиэль уехала, как только войско эльфов подошло к границам империи. Вот противная тетка!
        - Думаю, она просто вела прежде свою игру. Как и все мы.
        - Наверное.
        Мы еще немного поговорили с братом, а затем стали собираться на общий обед. Там должны были присутствовать оставшиеся участницы отбора, и приближенные к императору лица. Моего брата тоже пригласили туда. Как и Дженифер Афенну.
        Глава 35
        - Несмотря на то, что империя сейчас находится в довольно затруднительном положении из-за военных действий, Его Величество распорядился не останавливать отбор, - леди Фуфырия обвела всех собравшихся за столом строгим взглядом. - Одна из девушек выбыла из участниц, по всем известным причинам. Это леди Оливиэль. Не думаю, что кого-то эта новость огорчила, ведь принцесса была одной из главных конкуренток.
        - Вы назовете имена оставшихся? - спросил Сандр, невозмутимо отпивая из тонкостенной фарфоровой чашечки кофе.
        - Разумеется. Сражаться за ваше сердце будут: леди Маршель Вайф, леди Ниарана, леди Леандра, леди Софи де Люкс, леди Веррижа Менфри, леди Кристина Ойл, леди Санни Мэй и... леди Де Лу Каулли.
        Невольно подавила неуместный смешок по поводу леди Де Люкс, напомнившей мне название какой-нибудь шоколадки или номера в отеле. Остальные присутствующие в зале сохранили флегматичное спокойствие.
        - Следующее испытание пройдет сегодня. И оно будет творческое. Все участницы должны будут подготовить номер, дабы продемонстрировать свои способности к музыке, рисованию, вышивке или танцам. Времени, как вы понимаете, у вас мало. Но зато мы сможем по достоинству оценить ваше умение находить выход из сложных ситуаций, чтобы показать себя во всей красе. Это достойное качество для той, которая собирается стать супругой будущего императора.
        - Но мы ничего не успеем! Будем выглядеть глупо! - воскликнула обиженная леди Леандра. - Разве это вообще справедливо?
        - Все в одинаковых условиях. Так что ни о какой несправедливости и тому подобному не может быть и речи.
        Девушка замолчала, обиженно поджав губы.
        Тем временем обед подходил к концу, а мероприятие было назначено через пару часов. Я выходила последней, однако, оказалось, что меня ждал Сандр.
        - Уже решила, что будешь исполнять?
        Я улыбнулась.
        - Да, есть в голове пара идей. С другой стороны, это не так уж и важно.
        - Виктория, - мужчина протянул руку, заправляя один из моих локонов за ушко.
        - Прекрати избегать меня.
        Его взгляд соскользнул вдруг на мою руку, где вновь красовался браслет подаренный Джуном.
        - Как ты его достала?
        Мне помогли.
        Он бросил на меня странный, полный горечи взгляд. А я отчего-то никак не могла унять стучащее сердце. Если честно, мне самой было больно. Я понимала, что стала что-то испытывать к этому дракону, что он стал мне дорог. Но тем не менее, я еще не настолько выжила из ума, чтобы примерить на свою макушку корону императрицы.
        - Эта война... - спросила я тихо. - Ты уже решил, что будешь с этим делать?
        - У меня есть ниточки за которые я легко могу дернуть. Эльфы не понимают, что бряцать оружием недостаточно, чтобы завоевать чьи-то земли. У империи есть финансовые должники, которые в один момент перекроют им торговлю. Думаю, такого они точно не ждут. Но, в любом случае, им придется отступить.
        Кивнула.
        - Это мудрое решение.
        - Я хочу найти сестру. Лишь после этого уничтожу эту тварь, что посмела разрушить мою семью.
        Я заметила, как вокруг Сандреса заискрили множество мелких молний, и взяла его мягко за руку.
        - Все хорошо. Мы справимся.
        - Мы! Да, Вика. Мы с тобой справимся, - он посмотрел мне в глаза. - Не артачься. Хватит. Я же вижу, что нравлюсь тебе. Вижу, как твои щеки заливаются румянцем, когда я смотрю на тебя. В чем тогда причина?
        - В статусе. Мы слишком разные, понимаешь? Твой народ никогда не примет меня.
        - Это мы еще посмотрим!
        Вместо того, чтобы готовиться к конкурсу, я проводила все оставшееся до него время со своим новым питомцем - фениксом, который рос не по дням, а по часам. Сейчас, только что покормив его огнем с горящих поленьев камина, я подставила ему руку, и птенец, полыхая тысячами совсем не обжигающих искр, устроился на моей ладони, нежно поклевывая мой палец.
        - Ты такой хороший. - сказала я, нежно его погладив. - Расти большой и сильный! Кстати, как же мне тебя назвать?
        Феникс пискнул что-то нечленораздельное, не давая даже намека, поэтому думать пришлось мне самой.
        - Огонек? Нет. Слишком просто. - пробормотала я. - Хммм. Может, тогда Пламякрыл? Теперь язык сломаешь!
        Я засмеялась, глядя, как птенец вдруг загорелся ярким пламенем, которое заметно стихло через секунду.
        - Все! Решила! Будешь Вспыхычем!
        Птенец радостно запищал, и я поняла, что имя выбрала верно.
        - Леди Де Лу Каулли, - вошла в комнату Мака. - Вы совсем не готовитесь к испытанию! Я махнула рукой.
        - Да ладно... Смысл? Сыграю на ханге, и пойду по своим делам. Придумать птенцу имя было куда важнее!
        Девушка засмеялась.
        - Вы совсем не изменились за время поездки!
        - Ты тоже! До сих пор мне выкаешь. - заулыбалась я.
        - Так положено. Я решила, что буду теперь соблюдать все правила замка. Боюсь остаться без работы снова.
        На мгновение мне стало стыдно.
        - Прости, это ведь из-за меня тебя тогда уволили.
        - Взяли обратно тоже из-за вас, - улыбнулась девушка. - Так что не берите в голову, я просто не хочу нарушать правила. Кстати, нужно сделать вам прическу и выбрать платье. Времени остается совсем мало.
        Я нехотя положила птенца феникса в отведенную ему корзинку, где он тут же зарылся на ворохе подстеленной соломки, и нехотя уселась перед зеркалом, где Мака принялась колдовать над моими макияжем и прической.
        На все ушло около минут двадцати, а после мы стали выбирать платье. И если вначале мне было все равно, то после того, как девушка предложила мне бордовые шторы с рюшами, я поняла, что дело стоит взять в свои руки.
        Музыка, что исходила от ханга, была космической, волшебной, почти невесомой и легкой. Но, в тоже время, она заставляла сердце трепетать, потому что не была пустой. Скорее, загадочной. Мне хотелось бы выбрать наряд, который бы подходил. Был таким же.
        - Кажется, нашла! - улыбнулась я, вытаскивая из недр шкафа платье с длинной прямой юбкой с разрезами.
        Оно было довольно необычным, потому что ткань сама была очень тонкой, золотистой. А расшита она была звенящими монистами. При этом всем, уклон в наш восток был не слишком заметным для меня, потому что фасон был все же другой.
        - Хотите пойти в этом? Но это же одежда Шаккаи. - изумилась Мака.
        - А кто такие “Шаккаи”? - спросила я.
        - Вампиры! - выдохнула девушка. - И как это платье здесь оказалось?
        - Очень даже удачно! - улыбнулась я. - Мне нравится. Я пойду в нем.
        Поскольку платье по большей части оставляло руки оголенными, то мне пришлось снять браслет, подаренный Джуном. И, если честно, я испытала нечто сродни облегчению, когда сняла его.
        На миг задумалась о том, как бы я себя чувствовала, подари мне Сандр подобную вещицу. Невольно вспомнился наш с ним поцелуй. Головокружительный, заставляющий забывать обо всем... Мне хотелось... Чтобы хоть на миг я могла представить нас вместе. Но, к сожалению, лучше об этом даже не думать, чтобы окончательно не сломать свою жизнь.
        Глава 36
        Сандрес Альфаре ди Деско
        - Какие новости? - я отодвинул в сторону бумаги, и внимательно посмотрел на своего советника.
        - Они развернули войска после новостей об экономической блокаде со стороны королевства гномов и орочьих пустошей. Лестаниэль собирается провести переговоры и прислал официальное приглашение, - отозвался мужчина.
        Усмехнулся.
        - Ну конечно же. Напиши от моего имени согласие. Вот только разговаривать мы будем лишь при условии, что мне вышлют официальное приглашение в гости.
        - Хотите общаться на чужой территории? - удивился советник.
        - Скорее, у меня там дела. Личного характера. Так что совмещу одно с другим, чтобы зря не тратить время.
        - А как же отбор?
        - Очень скоро все закончится. Не вижу смысла дальше тянуть. Нужно уже называть чье-то имя. Особенно, после скандала с Оливиэль.
        - Вы уже определились, кто именно станет императрицей?
        Я грустно улыбнулся.
        - Лучше всего на эту роль подходит леди Маршель Вайф. Умна, весела, сдержана и хорошо воспитана, но.
        - Но?
        - Есть еще кое-кто. Окончательное решение я приму после сегодняшнего испытания.
        Испытание проводилось в помещении замкового театра. Здесь была необходимая сцена, зрительский зал был устроен амфитеатром. Я занял место рядом с распорядительницей
        - Фуфырией на первом ряду.
        - Это будет последний этап отбора, - тихо сказал я ей.
        - Вот как? Вы уже определились?
        - Определюсь. Сегодня.
        Она кивнула. Тем временем церемониймейстер огласил начало испытания и пригласил на сцену Маршель Вайф.
        Девушка вышла, неся в руках флейту. Я чуть поморщился. Маршель идеально подходила на роль императрицы, вот только в моем сердце к ней не было ни единого отклика. На миг представил нашу будущую семейную жизнь и перед глазами потемнело. Не она должна быть рядом со мной.
        Заметил, что недалеко от сцены, прислонившись спиной к стене, стоял мой брат. Джун явно сюда пришел посмотреть на Викторию.
        Стиснул зубы, стараясь унять застучавшее сердце. Я не отдам ее ему.
        Зазвучала флейта. Это было поистине прекрасное выступление. Но оно так же, как и сама девушка, не находили в моей душе отклика. И все же, я старался сохранить последние остатки рассудка. Старался больше не смотреть на брата, и не думать о Виктории. Я сумею ее убедить стать моей... Я сделаю ее счастливой. Маршель будет лишь картинкой, на которую будут все смотреть, а Вика.
        - Следующий номер представит леди Де Лу Каулли! - ворвался в мое сознание голос церемониймейстера, возвращая в реальность.
        Так сразу? Ее выступление поставили сразу же за Маршель Вайф? Как будто судьба потешалась надо мной, заставляя сравнить их. Заставляя убивать последние остатки разума.
        Когда Виктория вышла, я сначала удивился ее костюму. Золотистому, легкому, со множеством звенящих при каждом ее шаге манист. Она выбрала нечто не слишком популярное. Заранее готовится проиграть это испытание?
        Затем мой взгляд невольно скользнул к ее руке, на котором не было браслета моего братца. Сняла, чтобы не подвести меня на отборе.
        Отчего-то эта мысль грела сердце. Моя. Сейчас она моя. И выступает только для меня!
        Она села на приготовленный стул. Ей принесли ханг, тот самый необычный музыкальный инструмент, что она притащила с собой из ее мира. Девушка смешно, совсем неприлично для леди расставила ноги, а сверху положила ханг. Я вздернул бровь. Услышал, как взволнованно и удивленно зашептались зрители в зале.
        Однако, все это закончилось, как только она начала играть. Как только зазвучала эта музыка, чарующая, завораживающая, нежная и волнительная, все вдруг поняли, что вот она - победительница.
        Я никогда прежде не слышал ничего подобного. Будто бы эти звуки пришли со звезд, с неба... Мелодия, заставляющая трепетать струны моей души, удивительно гармонировала с ней. Она будто бы околдовывала.
        Невольно глянул на Джуна. Тот замер, словно хищник, перед броском, с жадностью пожирая Викторию взглядом. Наверное, я выглядел сейчас точно так же. Но тем не менее четко понял. Это все. Финал. Я выбрал ее. Плевать, что скажут придворные, наплевать, как ее воспримут люди. Даже если начнется война, и разъяренный народ сорвет корону с моей головы. Моей женой, моей императрицей будет только она!
        Как только ее выступление закончилось, девушка, улыбаясь, помахала всем рукой. Зал взревел.
        - Леди Де Лу Каулли! Вы - невероятная! - крикнул кто-то.
        Ей захлопали, я же остался сидеть на месте. Я просто на нее смотрел. Похоже, она даже не ожидает от меня, что я могу сделать ее императрицей. Что ж. Это мне на руку. Потому что я уверен, что Вика будет против. Так же, у меня будет шанс перекрыть для нее все отступные пути.
        Она уже собралась уходить со сцены, как я поднялся со своего места.
        - Отбор окончен. Я определился с выбором, - сказал я.
        Зал тут же замолчал. Все удивленно смотрели на меня. Тоже самое удивление было и у Виктории.
        Я усмехнулся и поднялся на сцену, останавливаясь рядом с девушкой.
        - Леди Виктория Де Лу Каулли станет моей женой.
        Сейчас я ловил каждый ее взгляд. Пока зал снова взорвался тысячами голосов, пока Джун сжимал зло кулаки. Сама девушка была в ужасной растерянности, и я видел, что она собирается сделать. Отказать. Публично. Что ж. Нет, моя дорогая. Уже поздно. Для тебя все закончилось, когда ты сама разрешила себя поцеловать. Именно это дало мне понять, что ты ко мне испытываешь. Ко мне! А не к моему брату. Назад дороги нет. Драконы никогда не отдают того, что принадлежит им, что они считают своим сокровищем.
        Поэтому я развернулся, и, рывком притянув к себе, впился в ее губы поцелуем, слыша новые восторженные и изумленные крики из зала. Вика неохотно, будто бы боясь, мне ответила. Не смогла не ответить, и это было моей маленькой победой.
        Лишь спустя несколько мучительно сладких секунд я отпустил ее, чуть насмешливо глядя в ее растерянные глаза.
        - Я. Я не.
        - Тшшш. - я приложил палец к ее губам. - Потом все обсудим, хорошо?
        Я развернулся к толпе.
        - Думаю, нам нужно многое обсудить с моей официальной невестой. Поэтому сейчас мы вас покинем.
        - Когда будет свадьба? - вдруг услышал я.
        Джун! Зар-раза. Подошел прямо вплотную к сцене.
        - Скоро, - хмурясь, ответил я.
        - А девушка согласна? Мне кажется, что она что-то хочет сказать, а ты ей не даешь свободы слова...
        - Она просто удивлена.
        - Да неужели?
        - Сандр! Я и правда должна сказать, пока все это не стало настоящей катастрофой!
        Р-р-р! Катастрофа - это мой брат, который посмел нарушить такой идеальный момент! Плевать, что сейчас скажет Вика. Даже если публично откажется, я уже ее не отпущу.
        Глава 37
        Вика
        Паника? Растерянность? Протест? Или же, наоборот, какое-то странное ликование и эйфория? Я не понимала того, что чувствую. Я победила в отборе? Зачем император лжет? Такого просто не может быть!
        Может. Его поцелуй у всех на виду был доказательством этому. Поцелуй, который просто сводил с ума, особенно на таком накале эмоций. Все смотрели на нас, а Сандр открыто заявил и доказал, что собирается сделать меня своей женой.
        Если честно, то конечно же, мне было очень приятно. Он любит меня. Ему не все равно, что я не смогу и не смирюсь никогда с участью любовницы. Вот только. Настолько ли хороша роль императрицы, для которой я не подхожу?
        Посмотрела на мужчину. Я хотела сказать то, что было необходимо.
        - Я. Я не.
        Не успела, потому что вмешался Джун. Таким я его никогда не видела. Мужчина был просто в бешенстве.
        - Ну же! Скажи ему! Скажи, что не собираешься за него замуж! - подтолкнул меня он.
        Я же тяжело вздохнула. Сейчас на нас смотрел весь зал. Я заметила, каким пронизывающим взглядом смотрел на меня император. Ловил каждую эмоцию на лице.
        Смогу я сейчас ему отказать? Я не хотела этого делать. Всю жизнь жить с осознанием того, что сама своими руками растоптала свое счастье? Из-за страхов и предрассудков?
        - Мне нужны будут учителя, Сандр, - сказала я. - Я совершенно ничего не смыслю в политике.
        - Вика! - Джун в ужасе посмотрел на меня. - Ты в своем уме?! Ты собираешься принять его предложение?!
        - Уже, братец... - император снова притянул меня к себе, собственнически обнимая за талию. - Она уже приняла его.
        Надо же! Моя жизнь снова поменялась в один миг. Я стала официальной невестой императора Сандреса Альфаре ди Деско. И, самое главное, была совершенно счастлива.
        Мужчина пришел ко мне в комнату уже поздно вечером. Все это время он улаживал вопросы с остальными участницами и их семьями. Говорят, что очень многие были обижены, но Сандр выплатил им столь щедрое вознаграждение за участие в отборе, что все остались в итоге довольны.
        - Ты просто потрясающая. - Сандр улыбнулся. - Я рад, что наконец принял это решение, и что ты. Что ты его поддержала. Я боялся, что ты откажешься.
        - И что тогда? - приподняла я бровь. - Отпустил бы меня?
        - Конечно нет. Думаю, ты и сама это знаешь.
        Легкий поцелуй коснулся губ.
        - Когда ты решился на этот шаг? Почему не выбрал Маршель Вайф, как собирался?
        - Как ты узнала? - казалось, мужчина был удивлен.
        - Я же психолог. Видела, как ты смотрел за ее выступлением. У тебя на лице все было написано. Да и, к тому же, она самая подходящая кандидатура из всех. Когда Оливиэль покинула отбор, других сильных кандидаток не осталось. Да и я тебе тогда говорила, что она подходит.
        - Прости меня.
        Я подняла взгляд на мужчину.
        - За что?
        - За то, что вообще рассматривал ее как кандидатку. Я боялся. Но понял в итоге, что из-за собственных страхов могу потерять свое собственное счастье. А я не хочу этого. Лучше умру.
        Я засмеялась.
        - Знаешь, я думала о том же...
        Мужчина притянул меня к себе, снова целуя и поглаживая рукой по спине. Было очень приятно, так, что хотелось замурлыкать, подобно кошке.
        - Через несколько дней будет помолвка. Тебе нужно хорошо подготовиться. Учителя, о которых ты спрашивала, я предоставлю их тебе.
        Кивнула.
        - Спасибо. Боюсь, что я и правда во многом могу запутаться и навредить твоей репутации.
        Это признание было честным, я правда очень боялась оступиться и что-нибудь сделать не так из-за решения, которое приняла. До сих пор сомневалась и винила себя. Но оправдывала тем, что поступи я по-другому, чувство вины было бы многократно сильнее. Потому что упущенное счастье уже вряд ли поймаешь.
        - У тебя все получится, - с уверенностью сказал Сандр, заглядывая мне в глаза. - Есть и еще кое-что, что я хочу тебе сказать...
        - М-м?
        - После помолвки я буду вынужден уехать.
        - Что? Почему? Куда?
        - Эльфы развернули свои войска, потому что я оказал на них экономическое давление. Мне помогли давние друзья и союзники. Но тем не менее, я не могу смириться с тем преступлением, что они совершили, забрав у меня сестру. Она до сих пор находится там у них, если верить той информации, которой с нами поделилась Лахес. Я не могу ее бросить. И мои выплески. Сейчас их стало меньше. Я думаю, что если найду сестру, то моя болезнь прекратится.
        - Конечно, ты прав, - сказала я. - Но я в любом случае поеду с тобой.
        В глазах Сандреса отразилось волнение.
        - Нет. Я против! Ты можешь пострадать и.
        - Сандр, - я взяла его за руку. - Ты хочешь, чтобы я стала твоей женой или красивой картиной на стене? Игрушкой? Если мы вместе, то и судьбу разделяем на двоих. Я не оставлю тебя. К тому же, возможно, что сумею чем-то помочь.
        Мужчина нехотя, но согласился.
        - Ладно. Но это только потому, что я ни на секунду не хочу тебя оставлять одну.
        - Боишься, что Джун уведет? - приподняла я бровь, а мужчина сразу же нахмурился.
        - Не говори о нем больше. Я запрещаю.
        - Мы еще не поженились, а кто-то уже качает права и устраивает сцены ревности! -хмыкнула я.
        Однако, мое веселье императору не передалось, он стоял все с таким же мрачным видом, и я поняла, что мое даже невинное общение с мужским полом будет находиться словно под лупой.
        Что ж...
        - Хоть с Максом можно общаться?
        - Можно, - нехотя отозвался драконище, а затем засобирался к себе, сославшись на дела.
        Я же, как только осталась одна, приняла ванну и стала готовиться ко сну. Лежа под теплой пуховой одеялкой, я принялась за чтение того самого его дневника, который так и не сумела дочитать до конца.
        Сегодня мне было очень страшно. Страшно, что я убил свою сестру. Я... Я виновен в ее смерти... В том, что случилось. Мои силы... Я боюсь, что произойдет что-то, и я снова напутаю что-то... Или не смогу их контролировать... Мне страшно... Прости меня, сестренка... Прости...
        Вздохнула и захлопнула тетрадь. Все же поездка Сандреса к эльфам - единственный выход. Если его сестра жива, нужно спасти ее. Вот только сомневаюсь, что остроухие не предполагают такого развития событий. Они ведь надеялись на поражение Сандреса в войне, а он вдруг появился и нарушил все их планы буквально за сутки, даже не используя военных магов.
        - Все будет хорошо, - сказала я сама себе, прежде чем закрыть глаза и крепко заснуть.
        Глава 38
        Следующий день начался с того, что ко мне в комнату вбежала взволнованная Мака, нагруженная целой кипой каких-то каталогов и зарисовок.
        - Скорее вставайте, леди Де Лу Каулли! - взволнованно сказала она. - У нас очень много дел.
        Я зевнула и сонно потянулась.
        - Дела? Разве сегодня не выходной? Отбор же закончился?
        - Как раз начинается все самое интересное! На завтра у вас назначена помолвка с Его Величеством! И хотя церемония пройдет в довольно узком кругу, все равно необходимо выбрать фасон платья, прическу и все остальное! Боюсь, мы не управимся за день.
        Вот так начались мои мучения. Не сказать, что я ненавидела все эти примерки и прихорашивания. Просто оказалось, что выбор у меня, в сущности, сам невелик, потому что платье было ритуальным, и там было всего три фасона. А, во-вторых, нужно было подобрать к образу очень много различных символичных деталей. И это в основном была дань политике.
        С прической тоже вышло не все просто. Оказалось, что на помолвку принято заплетать тысячи мелких косичек. На моих коротких до плеч волосах это смотрелось настолько комично, что выбора не осталось, и пришлось все делать сначала и вплетать в косички цветные алые, медовые и синие ленты, тем самым их удлиняя.
        - Наверное, трудно будет на них спать, - улыбнулась я.
        - Всего-то одну ночь, - хмыкнула Мака. - Зато все правила будут соблюдены! Это очень важно.
        Я кивнула.
        - Угу.
        Уже под вечер, когда я, измотанная, похожая на смесь дикобраза и хиппи с этими косичками, уже собиралась ложиться спать, ко мне в комнату заглянул Максим.
        - Привет, сестрица! - хмыкнул он. - Совсем обо мне забыла, зазналась, да, что невестой императора стала?
        Я кинула в него подушкой, а тот засмеялся, поймав ее на лету.
        - Хватит глупости говорить.
        - Джун сегодня уехал, - посерьезнев, ответил Макс.
        - Уехал? Куда?
        - Не сказал, - дернул плечом мой брат. - Зато сказал, что ему невыносимо видеть вас с Сандром вдвоем.
        - Ясно, - настроение тут же испортилось. - Я причинила ему боль. Это только моя вина.
        - Он искренне тебя любит... Может, ты передумаешь? Сама же знаешь, роль императрицы не для тебя.
        Вздохнула.
        - Нет. Я наконец-то определилась со своими чувствами. Я. Люблю Сандра, понимаешь? Боюсь, что если сейчас поверну назад, то никогда не сумею простить этого себе.
        Максим кивнул.
        - Понятно. Что ж. Тогда буду держать за тебя кулачки!
        - После помолвки мы сразу уедем к эльфам, - посерьезнела я. - У Сандра остались там дела и...
        Брат подошел ко мне, крепко обнимая.
        - Будь осторожна. Я не смогу потерять еще и тебя. Понимаю, я не самый лучший брат, и частенько у нас с тобой были ссоры, но я люблю тебя. Ты нужна мне, Вичка.
        Хмыкнула.
        - И я тебя люблю, Макс. Очень.
        В день помолвки на меня навалилось странное волнение. Вроде бы и не свадьба еще, а отчего-то было какое-то предчувствие. Как будто что-то должно было вот-вот случиться.
        - Вы просто очень переживаете. - улыбнулась Мака, помогая мне облачиться в ритуальный наряд. - У всех это бывает перед важными событиями. Официально вас представят, как достойнейшую из женщин. Как будущую спутницу правителя.
        - Да, знаю, - засмеялась я. - Это все подсознание. Надо поесть сладкого или подышать свежим воздухом, и все пройдет.
        - Но, может, это и не простое предчувствие, - вдруг задумчиво сказала девушка.
        - Что ты имеешь ввиду?
        - Иногда духи посылают нам предупреждения. Вдруг и правда что-то произойдет? Вздохнула. Вот, называется, и успокоилась.
        - И что тогда делать? Уже начинать паниковать? - хмыкнула я.
        - Нет. Я бы просто взяла с собой какой-нибудь оберег или талисман. Говорят, что такие вещи очень помогают.
        - Оберег. - задумалась я.
        - Если хотите, могу попросить свою знакомую ведьму кое-что для вас сделать.
        Качнула головой. Мне в голову пришла одна интересная мысль. А ведь и правда у меня был оберег. Причем, один из самых сильных - Леомбирцит, подаренный императором еще при первом нашем знакомстве. По легенде этот камень, созданный демиургом этого мира, мог даже воскресить мертвого к жизни. Сандр просил меня носить его всегда с собой, но, естественно, я его не послушала.
        - Мака, мне нужно как-то спрятать один камень. Замаскировать его под украшение. Как это сделать? - спросила я.
        - Довольно просто. Для этого есть заклинание, которое может за секунду вставить камень в оправу. Хотите, можем его поместить на одной из шпилек для волос?
        Я кивнула.
        - Так! Неси сюда шпильки и свои заклинания! - обрадованно скомандовала я.
        - У вас в голосе проснулась властность, - засмеялась Мака. - Как у настоящей императрицы!
        - Мака! - вздохнула я. - Я просто шучу. Правда... Ты очень мне дорога. Разве я позволю себе командовать над тобой?
        Девушка снова засмеялась, а спустя полчаса в мои волосы уже была вставлена та самая шпилька с леомбирцитом. Я уже была облачена в ритуальное платье, а Мака сейчас доделывала мне макияж.
        Действо должно было происходить в храме Мира, одном из центральных и главных обрядовых сооружений в империи.
        - Почему для обычной помолвки столько приготовлений? - спросила я.
        - Все дело в том, что после вы уже будете неразрывно связаны. Это почти брак. Некая переходная ступень. Боги благословляют вас в этот день. А на свадьбе вы уже заключаете союз.
        - Понятно, - улыбнулась я. - Хорошо, что хотя бы сегодня будет немного гостей. Если честно, то я и правда очень волнуюсь.
        - Не бойтесь, все будет хорошо.
        Оптимизм Маки придал мне уверенности в себе, и очень скоро я уже легко поднималась по ступеням высокого каменного храма. Рядом со мной, ведя меня под руку, шел мой младший брат.
        Максимильян ко всему проявлял интерес, а еще, по его обыкновению, посмеивался надо всем, что видел.
        - Макс! Придержи свой язык! - шикнула на него я. - Здесь особенное место. Важное. Понимаешь?
        - Понимаю, - хмыкнул парень. - Но все равно во всю эту ерунду не верю.
        - И в магию?
        - Наверняка та же наука, просто другая.
        - Магия вернула тебе способность ходить, Максим!
        Дальше спорить мы уже не могли, так как вошли внутрь храма. В центре него стоял высокий белоснежный каменный стол, рядом же замер Сандрес, с нежностью глядя на меня. Он ободряюще улыбнулся.
        - Моя пара пришла! - торжественно возвестил он.
        Присутствующие в зале гости восторженно захлопали в ладоши. Кто-то даже засвистел. Это было непривычно, но заставило меня улыбнуться.
        Сандр медленно пошел мне навстречу. Весь в белом, невероятно красивый, уверенный в себе, надежный... мой.
        - Прошу прощения, что прерываю столь важный момент в вашей жизни. Но Сандр. Почему ты не пригласил на свадьбу свою сестру, а? - услышала я едкий голос позади себя и обернулось.
        Сердце ухнуло куда-то в пятки.
        - Не может быть!
        Глава 39
        Сандрес Альфаре ди Деско
        Я остановился в нескольких метрах от Виктории. Радостный, один из самых счастливых моментов в моей жизни посмел испортить наглец Лестаниэль! Да еще и приведя с собой свою дочь, Оливиэль!
        - Что вы оба здесь делаете?! - сурово спросил я. - Убирайтесь! Вас никто не звал! Лестаниэль захохотал отвратительным смехом.
        - Не звал? Ну что ты, Сандр. Неужели откажешь собственной сестричке?
        - Здесь нет моей сестры, хватит нести чушь!
        В груди все сдавило. Выплеск! Опять! Только не сейчас. Я сжал кулаки, с трудом сдерживаясь. Заметил беспокойство в глазах Вики. Нет. Я сумею сдержаться, чтобы не причинить никому вреда сейчас. Чтобы не проиграть Лестаниэлю, задумавшему очередные козни.
        - Ошибаешься, дорогой соседушка.
        - Что?
        - Твоя сестра все время была рядом с тобой. Так близко. Но ты не замечал ее. И даже отверг!
        Лестаниэль снова захохотал, а я с трудом сдержался, чтобы не запустить в него боевым пульсаром.
        - Братик. Что же ты меня не узнал? - услышал я хрустальный голос и не поверил своим глазам.
        Оливиэль? Ты шутишь?
        - Нет, - вздернула она бровь.
        -Ты - эльфийка. Если хотите меня разыграть, придумали бы что-нибудь более оригинальное. Моя же сестра была чистокровной драконицей!
        Я был уверен, что это какая-то дурацкая шутка. Не могло быть того, чтобы эта высокомерная Оливиэль, так подло подставившая меня, оказалась моей сестрой. В ней ничего от нее не было! Совершенно!
        Однако, чем больше я всматривался в нее, в этой полнейшей, тянущейся, словно густая смола, тишине, тем больше узнавал черты, которые смазались и забылись со временем. Разлет бровей, нежные, чуть пухлые губы, щеки, покрытые легким румянцем... Лишь острые уши и раскосые глаза выдавали в ней чужеземку...
        - Сандр. Это правда твоя сестра? - спросила Вика, продолжая встревоженно на меня смотреть.
        - Я. Я не знаю.
        - Не знаешь? - вдруг завелась Оливиэль. - Да ты слепой чубран, который не видит ничего дальше собственного носа! Ты не узнал меня! Ни в детстве, когда я так надеялась, что ты узнаешь меня, ни на отборе невест. Даже жениться на мне хотел? Думаешь, это все не смехотворно?
        - Но ты - эльфийка, - с горечью произнес я. - Как, считаешь, я должен тебе верить?
        - Как должен верить? - с надрывом произнесла девушка. - А наши общие игры, Сандр? Помнишь, как в детстве мы убегали ото всех. Только ты и я. Строили шалаши в Лесу Очарованья? Даже пытались магией наколдовать там какую-то мебель. А еще я взяла тогда с собой куклу.
        - Венди Дудли. - произнес я, ощущая, что с каждой минутой ощущаю себя все большим идиотом.
        Неужели сейчас передо мной и правда была моя сестра?
        - Ленси. Я ничего не понимаю.... Почему ты. Это не ты? Откуда у тебя эльфийская внешность?
        Лестаниэль захохотал. Его смех вновь словно прошил меня насквозь, выворачивая мою душу. Нечто похожее испытала и Виктория, потому что я видел, какое выражение застыло у нее на лице. Удивление, шок, разочарование и тоска. Наша помолвка.. Она сорвалась таким нелепым и ужасным способом. Что ж. Этого можно было ожидать от того, кто разрушил всю мою жизнь.
        - Знаешь, что произошло с моей настоящей дочерью? - вдруг спросил эльф.
        Я качнул головой.
        - Откуда?
        - Тогда слушай, Сандр. Да запоминай хорошенько. Моя дочь... Она была убита выходцами из твоей империи. Кто-то сказал мне, что таково было поручение твоего отца. Таким образом он хотел ослабить меня. Заставить сдаться. Он попал в точку, потому что над телом я рыдал несколько дней напролет. Ливи была такой крохотной, такой нежной, такой невинной. Скажи, Сандр, имел ли твой отец трогать невинное дитя? Что она сделала ему? За что.
        - Я ничего не знал об этом.
        - Еще бы! Стал бы этот гад об этом распространяться. В любом случае, смиряться со смертью дочери я не хотел.
        - И что ты сделал? - с надрывом спросил я.
        - Лучшие некроманты пытались воскресить ее тело, вот только душу. Душу было не вернуть. Если только не принести было жертву, что ее вернет. Что разделит ее участь. Поэтому я разыграл небольшой спектакль.
        - Этой жертвой была Ленси?
        - Да. Ты прав, мальчишка. Вот только не спеши винить меня. Ибо Ленси не умерла. Она лишь наполовину отдала свою жизнь. А вместо нее притянула душу Ливи. Теперь они
        - одно целой. И телом и душой. Вот превосходно, правда? Вот только ужасно смешно. Твоя же сестра тебя ненавидит, Сандр. Так люто, как только может. Здорово, правда?
        Я сделал вдох. Перед глазами все потемнело.
        Я сделал вдох. Перед глазами все потемнело.
        - Как ты посмел?! - прошипел я. - Как у тебя хватило совести сотворить такое с безвинным ребенком?! И после этого ты считаешь, что она - твоя дочь?!
        - Ты даже не пытался найти меня, - фыркнула Оливиэль. - Конечно, Лестаниэль мне роднее, чем тот, кто даже не может именоваться братом. Я понимаю своего отца. Он сделал то, что был должен.
        Я застонал. Перед глазами вновь стала опускаться та самая пелена.
        - Хватит. Уходите.
        - Сандр! - обеспокоенно шепнула Виктория, но я остановил ее рукой.
        - Уходите! Скорее!
        Гости все ринулись со своих мест. Возникла толчея, давка, слышались чьи-то крики. Вокруг меня же начинали кружиться знакомые мне до боли маленькие разряды молний. Нет. Только не сейчас.
        - Вика, беги!
        Сандр!
        Я заметил, что Лестаниэль держит ее, не давая сдвинуться с места. От этого и страх, и ярость еще больше возросли, и я понял, что уже просто ничего не остается, как убежать самому, лишь бы не навредить самому дорогому мне существу на свете. Я готов был на все, но...
        Но не смог сделать и шага. Заклинание, скоро выброшенное ухмыляющейся Оливиэль, оставило меня на месте, словно приклеивая к каменному полу храма. Сердце бешено заколотилось в груди.
        - Вика!
        - Сандр, попытайся успокоиться! - сказала напряженно она. - Сделай несколько вдохов. Все хорошо! Все будет хорошо..
        - Нет. - картинка перед глазами стала смазанной. - Ничего не.
        - Синее! - вдруг крикнула она, а я на миг переключился.
        - Что?
        - Синее свадебное платье, Сандр. Очень хочу такое. Как думаешь, я хорошо в нем буду смотреться?
        Глава 40
        Вика
        Да уж. Мои нехорошие предчувствия сбылись в полной мере. Мало того, что на помолвку заявился Лестаниэль со своей дочерью, так еще и оказалось, что Оливиэль - та самая сестра Сандра, которую дракон собирался искать. Вот только похоже, что сам он Ливи не особенно был и нужен. Вернее, в качестве брата. А вот в роли врага - очень даже.
        Чем дальше заходил разговор императора эльфов и Сандреса, тем больше я понимала, что его намеренно пытаются вывести из себя, но сейчас я ничего не могла поделать. Лишь когда вокруг мужчины закружились тысячи молний, лишь когда он велел всем скорее бежать, и из храма ринулась обезумевшая толпа приглашенных гостей, я поняла, что все совсем плохо, и что планы Лестаиэля как никогда близки к исполнению.
        - Сандр, попытайся успокоиться! - попыталась я хоть как-то помочь мужчине. - Сделай несколько вдохов. Все хорошо! Все будет хорошо..
        - Нет. - его взгляд будто застилала пелена.
        Нужно было срочно что-то делать. Как-то отвлечь его. Чем-то таким дурацким, но действенным. Я не думала слишком долго, первое, что пришло в голову выпалила:
        - Синее!
        Что? - а вот и осмысленный взгляд!
        Могу ли я назвать это маленькой победой?
        - Синее свадебное платье, Сандр. Очень хочу такое. Как думаешь, я хорошо в нем буду смотреться?
        Мужчина явно не понимал, что я задумала, но тем не менее ответил.
        - Синий - довольно странный выбор. Невесты обычно бывают в белом или красном... На худой конец в золотом. Но синее?
        - Как небо. Как мир. Как море. Все-таки мы так и не отдохнули нормально! Какая жалость.
        - Хватит нести чушь! - рявкнул Лестаниэль, явно раскусив мой план.
        Но было уже поздно. Потому что Сандрес вдруг засмеялся. На его ладони зажегся боевой пульсар, а тысячи маленьких молний, что раньше окружали его, исчезли без следа.
        - Даю тебе несколько секунд, Лестаниэль, чтобы покинуть этот храм и оставить меня и мою будущую жену в покое. В противном случае, думаю, ты догадываешься, что будет, -ледяным голосом произнес дракон. - И да. Лжесестренку с собой забрать не забудь.
        - Она твоя сестра! Разве не пожалеешь ее, а?
        - Она - твоя дочь, Лестаниэль. Думаю, ты хорошо осуществил задуманное. От Ленси в ней ничего нет.
        Голос Сандра дрогнул. Я знала, видела, что он врет. И все же, понимала, что так будет лучше. Для всех нас. Оливиэль сама выбрала такой путь. Ее воспитали так, и переделать вряд ли будет возможно.
        - Я не уйду просто так, мальчик мой, - сказал эльф. - Прежде, я заставлю тебя страдать!
        Я не ожидала, что что-то может произойти. Эльф стоял рядом, держа меня за запястье, боясь, что я могу убежать. Но я и не собиралась бросать Сандра одного.
        Его рука вдруг сжала мою сильнее, а в следующий миг мужчина резко развернул меня к себе. Я заметила, как прямо перед ним в воздухе соткался огненный клинок. Словно завороженная я смотрела, как он берет его.
        - Вика, нет! - услышала я, как закричал Сандр, а в следующий миг обжигающая боль полоснула по горлу.
        Перед глазами потемнело. Я, как могла, зажимала кровоточащую рану на шее, но понимала, что долго продержаться не смогу. Лестаниэля и Оливиэль уже не было рядом. Они пропали, как будто их и не было прежде. Зато был Сандр, который подхватил меня на руки и куда-то побежал, на ходу читая слова какого-то заклинания.
        Они были такие красивые, певучие, нежные и ласковые. Приятно вот так умирать. Когда чьи-то заботливые руки держат тебя. Когда кто-то шепчет тебе что-то хорошее и теплое, когда.
        Кажется, я окончательно отключилась, потому что вдруг мыслей никаких совсем не осталось, и я провалилась во мрак. Умерла ли я? Ответ на этот вопрос был мне неизвестен.
        ***
        - Ты умерла, - знакомый скрипучий голос ворвался в сознание, словно набат.
        - Умерла? - открыла глаза, и с удивлением увидела, что нахожусь в знакомой мне землянке Лахес, что между мирами.
        А сама богиня стояла рядом со мной, и пристально меня рассматривала. Будто бы старалась что-то понять для себя.
        - Да. Лестаниэль убил тебя, как и хотел. Слишком уж ему покоя не давало чужое счастье. Гнилой правитель! Такие в аду долго горят. И воняют! Ух, как смердят.
        Я поморщилась.
        - А я? Тоже в ад? - спросила я.
        Старуха засмеялась.
        - Ты-то? Нет, в место похуже?
        - Похуже?
        Кажется, мой испуг мол показаться комичным, потому что Лахес лишь сильнее захохотала.
        - Да! Есть такое местечко! Ты попросту возвращаешься обратно!
        - Но как? Я же умерла? - удивленно спросила я.
        Лахес улыбнулась.
        - Если бы ты не взяла с собой этот камень, леомбирцит, то, скорее всего, проснуться ты бы уже не сумела...
        - Выходит, это правда, что он может возвращать мертвых к жизни?
        Лахес кивнула.
        - Да. Но для этого нужна еще и любовь. Кто-то должен ждать тебя. Верить в твое возвращение так, как никто другой. Ты знаешь, кто он. Тот, кто ждет тебя?
        Улыбнулась.
        - Сандр. Мой Сандр.
        Лахес кивнула.
        - Да. Этот мужчина ждет тебя там. А здесь кое-кто другой.
        Что? Здесь?
        - Дорогая... - услышала я. - Ты так выросла! Стала такой красавицей!
        Сердце дрогнуло. Там, в другой комнате землянки старухи Лахес, определенно кто-то был. Кто-то знакомый, родной, тот, кого я потеряла, и это было самой большой моей утратой.
        - Мамочка! - кинулась я в комнату, откуда услышала знакомый голос.
        Небо! Как же я хотела хоть еще разочек его услышать. Увидеть. Обнять ее! Мамочка! Папа!
        Я вбежала в комнату, и разрыдалась, бросившись обнимать своих родителей. Сейчас они были такие же теплые, настоящие, как и при жизни. Они были со мной, и больше мне ничего было не нужно.
        - Мама. Папочка!
        Мама погладила меня по голове.
        - Дочка, я так скучала!
        Я шмыгнула носом.
        - И я! Но теперь мы никогда не расстанемся! Ни за что на свете! Я так виновата перед вами. Из-за моего дурацкого характера с вами произошло это. Если бы мы не поссорились в тот день.
        - Вика, все в прошлом. Такова была судьба. Мы тоже не замечали очевидных вещей. Я сожалею, что при жизни причинила тебе боль своим непониманием. Ты выросла очень хорошей девочкой.
        - Я горжусь тобой, дочка. Мне приятно, что ты нашла в себе силы после всего случившегося жить заново. Я рад, что ты вернула брату снова возможность ходить. Это большой поступок.
        - Надеюсь, у него все будет хорошо.
        - Ты же присмотришь за ним?
        - Я? Но я хочу вернуться с вами. Я не хочу расставаться вновь!
        - Милая. - мама снова меня обняла. - Тебя там кое-кто ждет. Тот, кто тоже пожертвовал ради тебя многим. Не думаю, что он сумеет пережить твою утрату.
        - Тогда вернитесь со мной! - на глаза снова навернулись слезы. - Прошу! Как я смогу снова жить без вас?! Я не хочу снова быть одной!
        - Теперь ты не одна. У тебя есть Сандр, и твой брат. Что же до нас, то мы всегда будем присматривать за тобой, дорогая. Я всегда буду с тобой. Мы будем.
        Глава 41
        Боль. Она разрывала меня на части, заставляла сходить с ума. Утрата. Та, которую я не сумел защитить, уже не вернется. Никогда. Смерть разлучила нас, навеки лишив возможности стать единым целым, стать семьей.
        На протяжении двух дней я сидел у гроба. Все, как мальчишка, надеялся, что вдруг произойдет чудо, и она откроет глаза, сделает робкий, нерешительный вдох. Но нет... Увы.
        - Прости меня, - прошептал я, проводя пальцами по ее бледному, безжизненному лицу. -Прости. Наверное, было бы лучше, если бы я вообще не раскрывал своих чувств. Тогда бы ты осталась жива.
        За моей спиной я услышал шаги.
        - Тебе нужно поесть. Я могу сменить тебя на твоем карауле.
        Обернулся, встретившись взглядом с Джуном.
        - Нет. Я сам.
        - Сандр! Я понимаю, что ты убит горечью. Но нужно отпустить ее. Ты и так достаточно оплакал ее! Она не вернется. Давай предадим ее тело земле, как того и желают традиции.
        - Я хочу еще побыть с ней немного, - ответил я.
        - Дурак. Если бы у нее был леомбирцит, или какой-то другой артефакт при себе, еще можно было надеяться на чудо! Но чего ждешь ты?!
        Леомбирцит. А ведь у нее и правда мог быть с собой этот камень. Правда, как я понял, она никогда его не брала с собой. Вряд ли взяла и сейчас. И все же мой взгляд невольно заскользил по телу, выискивая хоть малейший намек на то, что девушка взяла артефакт с собой на помолвку.
        По традиции драконов тело умерших не трогали, не одевали в иные одежды, поэтому я с легкостью мог отыскать то, что хотел. Я уже хотел было покачать головой и ожидаемо сказать брату, что надежды действительно нет, как вдруг мой взгляд зацепился за острую шпильку в ее волосах. Она не очень подходила к ритуальному наряду, и все же, отчего-то Виктория взяла ее с собой.
        Сходя с ума от волнения, дрожащими руками я вытащил украшение из ее волос.
        - Леомбирцит! - выдохнул я пораженно.
        - Что ты сказал? - нахмурился Джун недоверчиво.
        - Леомбирцит! Она взяла его с собой! Понимаешь?!
        Я приходила в себя долго. Будто бы выныривала из какой-то тягучей, забивающейся в нос, рот и уши, ваты, плавая в каком-то липком киселе из собственных воспоминаний и боли. В этом бесконечном пространстве собственных мыслей, я, казалось, провела вечность. А, может, всего пару секунд. Невозможно было определить и понять, где на самом деле находится истина.
        Когда же все закончилось, я не смогла толком понять. Просто услышала это:
        - Проснись, любимая.
        И открыла глаза.
        Сандр. Мой дракон, любимый, нежный, страстный... Он ждал меня! Он был здесь!
        - Мне приснилось, что я умерла. - слабым кашляющим голосом призналась я.
        - Знаю, мое сокровище. - прошептал он, прижимая меня к себе. - Все знаю.
        Однако, сколько бы я ни могла так просидеть в объятиях Сандра, мне все равно нужны были объяснения. Поэтому, чуть приподнявшись на кровати, на которой лежала, я пристала с расспросами к мужчине. Меня интересовало все. Начиная от того, что произошло на помолвке, заканчивая тем, как у меня получилось воскреснуть, и что в итоге случилось с Лестаниэлем и Оливиэль.
        - По поводу эльфа и его дочери у меня неутешительные новости, - сказал мужчина. - Он сбежал. Как и Ливи. Бросив при этом эльфийский престол, который теперь по праву занял его младший брат. Нам повезло, потому что к империи драконов он настроен куда более лояльно, да и сам был не в восторге от войны, что развязал Лестаниэль.
        Кивнула.
        - Может быть, это и правильно.
        - Считаешь, что он не должен был получить свое заслуженное наказание? - приподнял бровь мужчина. - Если когда-нибудь встречу его, задушу собственными руками!
        - Он и сам испытал много боли. Возможно, что он просто болен. Психически болен. Он не сумел справиться с утратой своей дочери, поэтому и сотворил такое злодеяние.
        Сандр отрицательно качнул головой.
        - Мне все равно. Сначала он забрал мою сестру, убив ее личность, а теперь вот, я едва не лишился тебя.
        - Кстати, как ты меня спас? - перевела я разговор на другую тему. - Там, за гранью жизни, Лахес сказала мне, что я умерла, но должна воскреснуть. Что произошло на самом деле?
        Сандр грустно улыбнулся.
        - На самом деле ты и правда умерла. По традиции, мертвая должна несколько дней пролежать в особом гробу, который сохраняет тело в идеальном состоянии при помощи магии. После этого ее хоронят. Я сидел возле тебя несколько дней, и мне начали намекать, что пора уже тебя отпустить, но я не мог. Если бы расстался с тобой, наверное, отправился бы за тобой на тот свет сразу же после похорон.
        Слова Сандра задевали какие-то струны в душе, и я всхлипнула.
        - Спасибо! Меня никто так никогда не ждал...
        - Ждал! Если бы. Я уже думал, что никогда тебя не встречу, пока Джун не напомнил мне про леомбирцит. Было бы чудом, если бы ты взяла его с собой, но все же я решил проверить. И нашел его! Скажи мне, что тебя заставило взять камень с собой на помолвку?
        Я чуть дернула плечом.
        - Если честно, то у меня было какое-то предчувствие, словно что-то должно было случиться. Поэтому Мака посоветовала мне взять с собой какой-нибудь оберег. Ну, я и вспомнила про твой подарок.
        Сандр усмехнулся.
        - Да уж, у судьбы все дороги невероятные. Камень может вернуть к жизни ушедшего, но для этого нужно, чтобы в момент смерти он находился с умирающим. Тогда после при помощи особого ритуала, можно воскресить человека. Удивительно, что все так сложилось. Ты не представляешь, как я рад. Я уже и не думал, что смогу когда-нибудь поговорить с тобой, прижать тебя к себе, поцеловать.
        Взгляд Сандра заскользил по моему лицу, а в следующий момент он и правда меня поцеловал. С такой нежностью, с таким теплом, что я снова расплакалась, обвивая руками его шею.
        - Сандр!
        - Что, мое сокровище?
        - Хорошо, что мы снова вместе!
        Эпилог
        Максимильян Де Лу Каулли
        Да уж. Прикольная выдалась история с моей сестренкой в главной роли. Никогда не думал, что оторва семьи - Вичка сейчас будет горделиво вышагивать под руку с императором драконов. Что ж. Я рад за нее. Хоть мне и безумно хочется по этому поводу язвить. Корона Вике не шла. От слова совсем.
        - Будешь? - рядом со мной раздался убитый тоской голос.
        Я повернул голову. Это был Джун. Он протягивал мне стеклянный бокал с виски.
        - Спасибо. Вике только не говори, - быстро сказал я, с благодарностью принимая выпивку. Похоже, что Джун уже был хороший. Так не давала покоя моя сестра?
        - Ненавижу свадьбы, - вздохнул мужчина, глядя, как моя сестра в белоснежном с ужасными синими розочками платье общается с гостями.
        - Знаешь, я с самого начал ставил на тебя, - поделился я. - Ты ей больше подходишь, вы из одного теста.
        - Но тем не менее она выбрала Сандра... Знаешь, думаю, что всему виной та самая злосчастная поездка. Если бы не она, у меня было бы больше времени.
        - Может быть.
        - А теперь танец жениха и невесты! - торжественно объявил глашатай, а гости все были вынуждены потесниться, чтобы освободить пространство для танца молодоженов.
        Император уверенно повел Вику в центр зала. Им все зааплодировали. Я тоже немного похлопал. Не больше положенного. Все-таки, Вика, на мой взгляд, выбор сделала неправильный.
        Джун и вовсе отвернулся, стараясь не смотреть на происходящее. И я его понимал. Мужику реально сейчас было больно. Эх, Вика-Вика.
        Зазвучала какая-то романтичная мелодия. Сандр уверенно закружил невесту в танце, а я понял, что мне нужно выйти подышать на воздух. Виски, столь щедро предложенный Джуном, ударил в голову, и теперь мне требовалось хотя бы немного побыть на улице, чтобы проветриться.
        - Ты куда? - спросил мужчина.
        - Пойду подышу, - сказал я. - Здесь становится слишком приторно.
        Джун засмеялся.
        - Да, похоже на то. Я тоже выйду.
        Мы покинули зал и теперь стояли, глядя на вечернее, озаренное закатным солнцем небо. Я думал о том, как буду жить дальше, о чем думал Джун, не знаю.
        - Ты не думал о том, чем займешься, после коронации твоей сестры? - спросил как раз мне в тему мужчина.
        Я дернул плечом.
        - Нахлебничком у Вички точно не хочу быть, - отозвался я.- А что, есть предложения?
        - Я уезжаю преподавать в магическую военную академию. Не хочешь со мной?
        - У меня ж магии нет, куда мне. Хотя. Идея занятная. А далеко академия?
        - На другом конце света, - усмехнулся мужчина. - Что же до магии, то там есть факультеты, где она не требуется. К примеру в картографии...
        - Хм. Занятно. Вика будет в ярости. То, что надо! Кстати, ты, получается, бежишь от нее, как от огня? Боишься собственных чувств?
        - Не хочу травить душу. Да и, кто знает, вдруг где-то на другом конце света есть еще одна истинная...для меня. Надеюсь, она ни капли не будет напоминать мне о Виктории.
        Спустя 5 лет. Вика
        Сегодня ровно пять лет прошло с тех пор, как мы с Сандром поженились. Как быстро летит время! Иногда кажется, что так и вся жизнь промчится, не успеешь и опомниться.
        К этому времени у меня уже было двое очаровательных парней-детишек. Одного мы назвали Джеймсом, а другого Тиром. И, хотя они были довольно похожи внешне, характеры у них были невероятно разные. Джеймс был упрямым, похожим на Сандра, а вот Тир. Тир был полным балбесом. Так что даже гадать не приходилось, в кого он пошел. В меня!
        Мой брат, Макс, уехал учиться в магическую академию. Это было ужасно далеко от меня, и я, хоть и не понимала до конца его мотивов, все же очень гордилась им. Он стал таким взрослым, независимым и надеюсь, что все же счастливым. Кстати, жениться он до сих пор не надумал, меняя девушек, словно перчатки. Все дурное влияние Джуна, с которым он водил дружбу, не иначе!
        Что до Лестаниэля и Оливиэль, то с того самого дня помолвки о них ничего не было слышно. И хотя Сандр несколько раз отправлял экспедиции на их поиски, ни одна из них не увенчалась успехом. Думаю, это просто потому, что император не слишком стремился найти свою сестру. Он хотел подарить ей свободу, наверное, большее, что он мог позволить.
        Моя служанка Мака вышла замуж. А еще я научила ее играть на ханге, и теперь она с мужем ездила в составе бродячей труппы музыкантов и давала невероятные концерты. Это как раз тот самый случай, когда ученик превзошел своего учителя!
        - Дорогая. - дверь в мою комнату приоткрылась, впуская внутрь Сандра.
        Я улыбнулась.
        - Привет!
        - У нас сегодня годовщина. Пять лет... - промурлыкал он, притягивая меня к себе и запечатывая губы поцелуем.
        Мои чувства к Сандру ни капельку не стали меньше, как и его ко мне. От поцелуев все также кружилась голова и подкашивались колени. А еще я понимала, что сделала тогда единственно правильный выбор.
        - Не жалеешь? - спросил мужчина. - Все-таки пять лет вместе нам дались с переменным успехом.
        И это была правда. Роль императрицы далась мне тяжело. Поначалу я встретилась с непониманием, даже с презрением, я часто ошибалась, и мне казалось, что я никогда не смогу стать достойной обладательницей столь важного титула. Однако, с каждым днем я все больше и больше узнавала нового и усердно училась. И вот, добилась того, что меня смогли признать и полюбить. Так же, как и моих детей. Наших.
        - Нет. Не жалею. А ты?
        - Ни разу не пожалел! - с уверенностью сказал мужчина, а затем подхватил меня на руки и закружил по комнате.
        Мы счастливо засмеялись.
        - Кстати, знаешь новость? - сказала я мужу.
        - Какую?
        - Джун, кажется, нашел истинную пару.
        - Неужели? - хмыкнул Сандр. - Уверена? Он в последнее время столько девушек сменил.
        - Да. Но Макс сказал, что похоже, что он нашел свое единственное счастье. Так что скоро будем гулять на свадьбе!
        Какое-то время мы помолчали, а затем подошли к окну, глядя на сад и на простирающиеся за замком просторы.
        - Невероятная все же история. - вздохнул мужчина. - Наша с тобой.
        - Да. Но она со счастливым концом.
        - Хотя, как психолог, я не слишком тебе помогла. - заметила я. - Мое перемещение сюда было напрасным. С профессиональной точки зрения.
        Мужчина засмеялся.
        - Вовсе нет. Мои выплески магии прекратились. Ты верно установила причину, и сама явилась лекарством. Когда ты рядом, я схожу с ума только от желания поцеловать тебя. Но никак не от спонтанных приступов ярости. Все благодаря тебе, мое сокровище, моя леди Виктория.
        Он обнял меня, притягивая к себе и целуя в висок.
        Много ли еще нам вместе предстоит пройти испытаний? Ответ на этот вопрос знают только боги... Главное, что мы оба обрели счастье.
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к