Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Владимирова Анна: " Одержимость Зверя " - читать онлайн

Сохранить .
Одержимость зверя Анна Владимирова
        Его наняли меня убить.
        Никогда не думала, что смерть может придти в обличии Зверя - жуткого безжалостного монстра, от одного взгляда которого хочется сдаться. И я бы сдалась, только он не позволил.
        - Побегала? - уточнил холодно, приближаясь к двери, в которую я билась из последних сил. - Теперь сюда иди.
        - Сам иди, - огрызнулась я и оглянулась в поисках средства обороны.
        - Тебе не понравится, если пойду я.
        Владимирова Анна. Одержимость зверя
        Его наняли меня убить.
        Никогда не думала, что смерть может придти в обличии Зверя - жуткого безжалостного монстра, от одного взгляда которого хочется сдаться. И я бы сдалась, только он не позволил.
        - Побегала? - уточнил холодно, приближаясь к двери, в которую я билась из последних сил. - Теперь сюда иди.
        - Сам иди, - огрызнулась я и оглянулась в поисках средства обороны.
        - Тебе не понравится, если пойду я.
        Пролог
        Первое, что продралось в сознание - чужое тяжелое дыхание и звон металла. Будто кто-то бросал что-то железное в кастрюлю. Хриплое рычание взорвало сгусток адреналина в груди, и я подскочила… на кровати? Глаза отказывались смотреть, голова кололась на части, шея… Я вскинула руку и тут же одернула, шокировано уставившись на окровавленную ладонь. Попыталась крикнуть, но из горла вырвался только жалкий сип.
        Все похоже на какой-то кошмар, хотя за свою короткую жизнь я повидала всякого.
        - Не дергайся, - послышалось хриплое совсем рядом, и я резко обернулась на голос.
        Небольшая комната напоминала какой-то лофт. Вроде бы и комфортно - мебель, освещение, декоративные штучки, но на фоне голой кирпичной стены и хриплого рычания весь уют рассыпался в пыль. У стены стоял полуголый мужчина. Казалось, он и стоял то только потому, что опирался бедром на стол, на котором лежали клубок окровавленных бинтов и ворох антисептических салфеток. В ногах, вероятно, футболка или то, что от нее осталось. На груди уже виднелась аккуратная большая и широкая заплатка, а сейчас он зашивал рану на плече, затягивая узлы зубами.
        Я моргнула, силясь сглотнуть вязкую слюну.
        - У вас есть во…
        - Рот закрой! - Мне показалось, или за голосом завибрировало животное рычание? - Не шевелись, не говори и вообще брось все силы на то, чтобы я тебя не замечал!
        И он грохнул кулаком по столу так, что миска едва не рухнула на пол. Я медленно опустилась на кровать спиной и уставилась в потолок, тяжело дыша.
        Как я тут оказалась?
        В памяти замелькали картинки недавнего вечера, перетекшего теперь в глубокую ночь, судя по темноте за окном. Закрытый клуб, в который меня завела работа под прикрытием, море народа, боль в глазах от ультрафиолета… Сегодня должно было все закончиться, моя трехмесячная ссылка в подпольную организацию вывела меня к источнику информации, которую нужно было вытащить с сервера… Что же было потом? Кажется, я выбрала время, чтобы подобраться к нужной комнате, но потом началось какое-то месиво. Стрельба, крики и рев. Я же, кажется, даже видела…
        Голова будто сама повернулась в сторону мужчины. Он дышал все тяжелее, опираясь на стол рукой, и прижимал к плечу салфетку. Высокий, на руках при каждом движении бугрились мышцы…
        Я облизала сухие губы, пошевелившись. Под рубашкой сбоку все еще чувствовалась кобура маленького пистолета… Значит, он его не нашел, или ему было не до этого. Зачем он меня вообще взял? В заложники?
        - Тебе от меня не будет толка, отпусти меня, пожалуйста.
        Он какое-то время стоял, не шевелясь, прежде чем полуобернуться:
        - Тебя заказали, - выдавил хрипло.
        Мой рывок в сидячее положение он отметил громким грудным рычанием, от которого каждый волосок на теле встал дыбом. Уголки губ вдруг прорезались клыками, а рука, которую вскинул к плечу, оказалась больше похожей на лапу чудовища!
        Зверь!
        Что мы знали о зверях? Ничего обнадеживающего. Они быстрее, сильнее, почти не боятся огнестрельного оружия, если только не в висок и с нескольких сантиметров…
        Я рванулась к кобуре и через секунду наставила на него пушку:
        - Отпусти меня, - голос дрогнул.
        - Такие, как я, не отпускают, - сузил он глаза и выпрямился. - Особенно таких, которые не слушают советов. Правда хочешь сыграть со мной в смертельную игру? - Он шагнул ко мне. Черты лица мужчины будто перетекали в звериную морду, клыки еще более заметно выступили в углах губ. - Я не умираю ни от одного выстрела, ни от пяти… А в исполнении твоей игрушки даже не замечу их.
        - Это если не в голову, - я взвела курок. - Стоять!
        Удивительно, но он остановился. Опустил низко голову и раздул ноздри, шумно втягивая воздух. А в следующий удар сердца кинулся.
        Я надавила на курок, но поздно - слишком близко подпустила! Откуда мне было знать, как быстро эта тварь может двигаться? Я никогда не видела такой скорости: секунда - и я лечу спиной на кровать, а он нависает сверху. Вторая - и на моем горле смыкается стальная рука, намертво впечатывая в матрас. Пытаясь выдраться, я со всей силы двинула ему кулаком в раненное плечо, и зверь взревел. А потом открыл нечеловеческие глаза…
        В них буквально пылало пламя, завораживающе перекатываясь вокруг радужки. Я изумленно уставилась на эту нереальную картинку, чувствуя, что вот-вот отдам концы либо от страха, либо от давления лапы этого чудовища. Только глаза вдруг исчезли, и меня крутануло лицом вниз, а зверь рванул мою рубашку на две части так, будто она была бумажная. Я взвизгнула, когда на секунду воротом снова сдавило горло, но через мгновение осталась топлес. Пока он сдирал с меня джинсы, я попыталась привстань на руки и взбрыкнуть, только вдруг оказалась прижатой голым задом к его бедрам, а взмокшей спины коснулся его каменный горячий живот.
        Мысль, что для убийства не раздевают, и его влажный выдох в затылок подкинули меня на месте в последней попытке выдраться, но он тут же толкнул меня на живот и прижал своим телом:
        - Теперь, мать твою, понимаешь, что надо было слушаться? - Сейчас он рычал натурально, я даже едва разбирала слова.
        - Пожалуйста… - выдавила жалко, чувствуя скольжение его кожи по моей. Бедра мужчины вжались в мои ягодицы, а на шее вдруг сомкнулись зубы. - Нет! - рванулась я из последних сил, только он прикусил сильнее, и из глаз брызнули слезы.
        Я рефлекторно вжалась в его тело, лишь бы избежать этой боли. Как его рука оказалась под животом - даже не заметила. Когда ладонь скользнула между грудей и огладила шею спереди, я задрожала. А он обхватил пальцами горло и разомкнул зубы…
        Адреналин пылал в груди, по коже маршировали мурашки, и я даже не сразу поняла, что он… коснулся шеи языком. Медленно, тягуче, спустился им вдоль раны, а потом вдруг нырнул кончиком в ее сердцевину, и тело прострелило так, будто меня током шибануло. Я открыла рот, хватая воздух, не соображая, что происходит и что он со мной делает. А он, кажется, только вошел во вкус - во всех смыслах. Надавил языком сильнее и принялся кружить им вокруг укуса… его укуса, как я запоздало сообразила. И, кажется, это был последний проблеск сознания, потому что с каждым его горячим выдохом в шею оно все больше тонуло в каком-то тумане. Стиралось все - боль, страх, ужас от происходящего. В ушах бился пульс, оборачиваясь незнакомой музыкой со своим ритмом. Когда ладонь мужчины по-хозяйски легла на грудь и сжала ее, я не дернулась. Мне этого хотелось. Даже не так - я умирала, как хотела… его.
        Где-то далеко эхом на кончике нервов еще трепыхалось ощущение, что все это дико, неправильно, но смысла в этих мыслях я больше не видела. Тело зверя - такое горячее, сильное, разве ему можно сопротивляться? А между тем движения его языка тоже стали вплетаться в ритм и уже напоминали секс. Я сама вжималась в его бедра, требуя большего, и с сухих губ сорвался первый стон. Со вторым зверь резко оттолкнулся от кровати, оставив дрожать от холода и желания, но ненадолго. Уже через несколько вдохов вернулся и жестко вцепился в мои бедра, дергая на себя. Горячие шершавые пальцы скользнули между ног и без прелюдий погрузились внутрь. Зверь зарычал, а я все же дернулась, пытаясь выдраться из этого дурмана, но бесполезно. На шее снова сомкнулись зубы, и он безжалостно насадил меня на себя.
        Призрачный ритм пульса споткнулся вместе с моим сердцем, но упрямо продолжал трепыхаться, пока по затылку било его горячим дыханием. Зверь давал время, будто смакуя происходящее, и я заскулила, то ли требуя отпустить, то ли продолжить. Казалось, меня устроит любой расклад. Но он не дал выбора. Схлестнул наши бедра сильно и жестко, и больше не останавливался, вгоняя в дикую похотливую агонию. Я кричала и царапала его запястье, пока он не переместил ладонь на подбородок и не пропихнул палец в рот. Одной рукой прижимал к себе, второй - тянул назад, вынуждая подчиняться. Дикая животная страсть плавила тело и выжигала душу. От меня уже и не осталось ничего - один пульс… в ушах, груди и внизу живота. Он постепенно заполнял жидким огнем все мое существо, словно сладкий яд. Яд, который не даст шанса. Как и зверь, в руках которого я пыталась выжить и не сойти с ума…
        А он, казалось, старался этого не допустить, убивая жаждой и желанием… Меня никогда еще не хотели так отчаянно. Последние секунды мы уже оба ничего не соображали, будто пытаясь продраться друг в друга. Когда он снова сомкнул зубы на шее, я даже мечтала, чтобы перегрыз ее к чертям. Но зверь обменял мое желание смерти на самый жестокий в жизни оргазм. И разделил его со мной… Еще пару вдохов я чувствовала его когти на бедрах и животе, как что-то горячее течет вдоль позвоночника, а потом провалилась в темноту.

* * *
        Мне нравился этот металлический блеск у ее мокрого виска. Вернее, я пытался себя в этом убедить… Нажать на курок… Нужно было нажать сразу, как начал терять волю от ее запаха еще там, в клубе. В том месиве, что оставил - одним трупом больше, одним меньше… А теперь она лежала и истекала кровью от моих когтей у меня на кровати.
        «Прекрати ее и свои мучения, - уговаривал себя. - Твоя жизнь и так чистый ад…»
        Но рука дрожала все сильнее, и в итоге я сдался, убрав пистолет от ее головы. Подумав немного, приставил к своей…
        1
        Я открыла глаза и вдохнула осторожно полной грудью. Воздуха, казалось, не хватало, хотя по ногам явно откуда-то дуло. Память еще не вернулась, но уверенность, что лучше бы этой амнезии продлиться подольше, была невероятно убедительна. Тупое созерцание - все, чему хотелось предаваться, лежа голой под простыней на животе. Комната, залитая солнцем. Я свесила руку и коснулась теплого деревянного пола. Тишина… Ни звука машин за настежь открытым окном, ни шагов, ни голосов… А еще пахло цветами… Может, я умерла?
        Когда тело откликнулось на мой осторожный мысленный призыв, я не обнаружила никакой боли, лишь местами ощущение стянутой кожи. Коснувшись ближайшего на шее, обнаружила пластырь. И тут же память прострелило всеми подробностями прошедшей ночи, меня подкинуло на кровати.
        - Лежать, - тут же осадил хриплый голос.
        Я заморгала на силуэт мужчины за резной перегородкой. Она отделяла кровать от остальной квартиры, но его скрывала недолго. Когда он вышел с чашкой в руке, я попятилась. Теперь, при дневном свете, он мог бы показаться даже вполне человеком - высоким, крепким, но суровый дикий взгляд за секунду разогнал сердце до критической отметки, бросая в панику.
        Он остановился и низко опустил голову, хмурясь. Казалось, вот-вот кинется, но меня будто приморозило. Я замерла, тяжело дыша. Было плевать, что с меня почти сползла простынь - это никак бы сейчас не мешало бороться за свою жизнь. Но Зверь, видимо, бороться против не собирался. Смотрел на меня пугающим взглядом, будто оценивая, с кем пришлось перепихнуться ночью, и решая, что делать дальше.
        - Я хочу уйти, - прохрипела и закашлялась. Только сейчас ощутила дикую жажду, высушившую горло.
        Он направился ко мне и протянул чашку:
        - Пей. - Я не двинулась с места. - Пей, - с нажимом повторил он, но я только с трудом сглотнула. Думала раньше, что боялась когда-либо? Нет. Даже смерть меня так не пугала, как сейчас этот мужчина. И он будто мысли прочел: - Хочешь сдохнуть от обезвоживания? Очень умно, - опустился коленом на кровать, нависая надо мной. - Бери чашку и пей. У меня была тяжелая ночь, не беси.
        Я моргнула и протянула руку, в которую он впечатал чашку и тут же поднялся.
        - Кто ты? - подала голос, но меня не удостоили ответом. - Что тебе от меня нужно, кроме того, что ты со мной сделал ночью?
        Едва не запустила в него чашкой, но спохватилась, что силы надо беречь. Только когда он обернулся, их будто высосало, и руки дрогнули - чашка ускакала на простынь и укатилась с кровати, где завершила свою трагическую судьбу громким предсмертным звоном.
        Зверь проследил ее траекторию, поднял на меня тяжелый взгляд, сцепив зубы так, что желваки проступили, и развернулся ко мне спиной, направляясь прочь. Но не успела я перестать трястись и смириться со смертью от жажды, он вдруг вернулся… с железной кружкой. Повторил свои скупые движения, и вскоре я уже жадно глотала воду, здраво рассудив, что сначала насущные проблемы, а потом все остальное.
        Насущное не заставило себя долго ждать:
        - Можно в туалет?
        Судя по его взгляду, он надеялся, что я больше его не побеспокою сегодня.
        - Пойдем, - процедил сквозь зубы.
        Я спустила ноги, наскоро обмоталась простыней и последовала за Зверем вглубь квартиры, осматриваясь. Идея прибить его чем-то тяжелым сразу же отмелась, стоило встать на трясущиеся ноги - лягу рядом, и никто не поможет, а он - точно загрызет. Поэтому я спокойно шла, рассматривая небольшой коридор, в конце которого виднелась кухня, слева оказался вход в большую ванную. А Зверь любит комфорт! Дизайнерский свет на потолке, плитка под натуральный камень на полу и стенах - классика минимализма. И тяга к природе прослеживалась - все натуральное.
        - А помыться можно? - совсем обнаглела я, осматриваясь.
        Ну хоть какие-то удобства мне полагаются за ночные услуги? Когда позади хлопнула дверь, я подумала, что это ответ «нет». Вернулся он неожиданно. Я униженно затихла на унитазе, сжимаясь в комок. Не посылать же того, в чьих руках моя жизнь? А он как ни в чем не бывало кинул на крышку стиралки стопку не пойми чего и вышел.
        Сначала я подумала, что это все полотенца. Но, разворошив подачку, обнаружила нижнее белье и домашний костюм. Явно бывший в обиходе, но чистый - пах теми же цветами и немного порошком. Принюхавшись, я поняла, что цветами тут пахнет все. Парфюм? Ароматизатор? Непохоже - слишком настоящий, осязаемый и будто знакомый, только попытки уловить запах четче не давали результата… Я даже сунула нос в мыльницу - все, что угодно, лишь бы дать психике передышку. Мне даже показалось, что собственная кожа уже пахнет этим запахом! Наверняка от стресса.
        Предстоящий взгляд в зеркало пугал. Я наскоро обмылась и умыла лицо, прежде чем взглянуть на себя. Но ничего страшного не увидела, даже наоборот. Если бы не россыпь пластырей на спине, шее, бедрах, можно подумать, что я из отпуска приехала, а не встряла в смертельную переделку. Под глазами даже синяки прошли, а они от нервов последний месяц цвели буйным цветом! Это ночь со Зверем на меня так повлияла? Я истерично хохотнула - к этим парням очередь должна стоять из желающих преобразиться.
        Вскоре оказалось, что войти в ванную проще, чем решиться выйти. Я уже переминалась с ноги на ногу, одетая минут десять, когда вдруг дверь рывком распахнулась:
        - Я просил меня не бесить, - прошипел Зверь в лицо, - что ты тут стоишь?!
        - Ты, может, не замечаешь, но я боюсь тебя после того, что ты сделал вчера! - огрызнулась, не успев подумать, откуда во мне такая наглость, я же еще двадцать минут назад боялась дышать в его присутствии.
        Но я всегда была дерзкой, даже перед превосходящим противником, за что нередко получала, а жизнь ничему не учила. Может, смерть научит? Эта тварь - точно ее представитель. Буравил меня злым взглядом, и глаза его снова наполнялись жидким огнем. Я уже было начала пятиться назад, когда он развернулся и направился в кухню, коротко приказав:
        - Сюда иди. - Скрежет стула по каменной плитке ударил по нервам, и я вздрогнула. - Садись.
        - Ты меня убьешь? - спросила неожиданно спокойно.
        Зверь замер, стиснув ладонями спинку стула так, что костяшки побелели. Он соскользнул взглядом с моего лица и, будто впервые увидев, осмотрел с ног до головы.
        - Сядь, пожалуйста, за стол. Тебе надо поесть.
        Больше я не испытывала его терпение. Хотел бы убить - давно бы это сделал. Только что ему нужно - не понимала. У них ведь не все, как у людей…
        Он отвернулся к разделочному столу, а я буравила его спину взглядом.
        - Как такие, как ты, относятся к тому, что произошло вчера между нами? - уставилась в его спину.
        - Не помню, чтобы разрешал тебе задавать вопросы, - даже не обернулся он. - Я не настроен говорить…
        - Насиловать меня, значит, ты настроен, - скривила губы и втянула голову в плечи. Да, совсем чувство самосохранения отказало, но мне будто что-то подсказывало - «пока можно».
        - Я тебя не насиловал, - обернулся он с тарелкой и направился к столу. - И, если бы слушала просьбы, может быть, даже не тронул. - Он поднял на меня взгляд.
        - Может быть? Ты хочешь сказать, что это я тебя спровоцировала? - задохнулась от гнева, готовая запустить ему тарелку в морду, пусть только поставит ее передо мной.
        - Ты не виновата, - вдруг неожиданно спокойно выдал он и водрузил тарелку на стол, обезоружив словами. - Это все просто неудачное стечение обстоятельств.
        Он как-то вдруг быстро успокоился, а ведь только что шипел и рычал, не в силах два слова сложить. Отвернулся и снова шагнул к печке. Не насиловал, значит! Я сжимала и разжимала зудящие кулаки, гневно сопя. Только злиться почему-то не выходило. У меня и не было чувства внутри, что меня изнасиловали. Был страх этого монстра и будущего, но не было и тени болезненных чувств по поводу ночи. Значит, я что, отдалась ему сама? Или все придет, когда выберусь из этого всего? Если выберусь…
        - Меня ищут, - вперила в него злой взгляд, когда он направился к столу со своей тарелкой. - Я спецагент…
        - Тебя пока не ищут - ищут твой труп. - И ни тени удивления не скользнуло по его лицу.
        Я несколько секунд просто тупо таращилась на него, а потом презрительно усмехнулась:
        - Тебе откуда знать? Ты же…
        - Меня наняли, чтобы похоронить в этом клубе источник информации со всеми свидетелями ее существования.
        - Кто? - подобралась я.
        Стало плевать на ночь, утро… Не понимала, почему, но я верила Зверю. Что-то внутри продолжало выдавать подсказки, будто я настроилась на прием его эмоций.
        - Я уже сказал. - Теперь он смотрел на меня по-другому. Спокойно, даже устало. - Как твои раны?
        Я моргнула от смены темы:
        - Душевные или физические?
        Он сузил глаза, будто пытаясь понять, о чем я вообще. Поэтому его слова оказались неожиданностью:
        - Мне жаль. - И совсем потеряла дар речи, когда он добавил: - Но ты теперь моя.
        Зверь деликатно пережидал мой ступор, используя это затишье перед бурей, чтобы рассмотреть меня еще внимательнее. Странные повадки… Вроде бы человек, а чувство - будто в клетке с тигром оказалась, и тот решает, сожрать тебя сразу или придушить только наполовину.
        - Что? - наконец, вернулся ко мне дар речи.
        - Ты - моя. - Произнес вроде бы нормальным голосом, но в голове «зажглась красная лампочка». - Рана на твоей шее - моя метка.
        - Ты меня ни с кем не перепутал? - подобралась я. - Я - не твоя самка!
        А вот теперь в мозгу включился режим экстренной эвакуации, потому что однозначно перегнула. Зверь медленно моргнул, а черты лица еле заметно заострились:
        - Я советую тебе поесть перед тем, как объясню, чья ты самка. - И снова пугающее звериное рычание наполнило тембр его голоса.
        Я схватила тарелку и запустила ей в Зверя, а сама кинулась из кухни. По моим расчетам, двери должны быть в противоположном коридоре. Чутье не подвело, только дверь оказалась заперта. Постучав ладонями в гладкую металлическую поверхность, я обернулась и впечаталась в нее лопатками. Оказалось, что Зверь за мной и не гнался - стоял между кухней и спальней, сложив руки в карманы.
        - Побегала? - уточнил холодно. - Теперь сюда иди.
        - Сам иди, - огрызнулась я и оглянулась в поисках средства обороны. На эту роль решительно ничего не подходило - аскетизм и минимализм просто не предполагали ружей на стенах, а жаль!
        - Тебе не понравится, если пойду я. - Его голос будто приложил куском льда, внутри снова все задрожало от страха. - Сюда иди. - Я медленно пошла, не спуская со Зверя взгляда. - Теперь идешь в кухню и убираешь за собой, - озвучил он приговор. - Потом накладываешь себе заново и ешь. Не будешь есть - начну вводить все необходимое внутривенно и внутримышечно.
        - Да пошел ты…
        Внутренний детектор одобрил. А Зверь нет.
        2
        Как он схватил меня за горло - даже не поняла, только внизу живота сразу сжалось от страха. Я обхватила мокрыми ладонями его запястье и встала на цыпочки.
        - Останешься без меня - тебя найдут и грохнут… с твоими навыками самосохранения - с близкого расстояния в висок, - прорычал в лицо.
        - Я тебе не верю, - соврала упрямо, пропустив мимо ушей его унизительную речь. - У меня было задание!
        Перечить ему было неожиданно легко - горло он не сдавливал. Еще захотелось пнуть пониже пупка на пару ладоней, но я отложила этот вариант. Что я ему - пуленепробиваемому? Только разозлить могу.
        - Было, - сухо выделил он суть. - Только кто-то передумал…
        - За что ты так со мной вчера? - Дышала, как загнанная, глядя в его уже привычно наливающиеся лавой глаза. - Решил унизить? Дорожку тебе перебежала?
        - Не поэтому, - процедил он.
        - А почему?
        - Потому что не мог сопротивляться, - притянул к себе вплотную, перехватив второй рукой за затылок, - Слышу твой запах и не могу контролировать себя! Поэтому не вынуждай меня лишний раз тебя трогать, чувствовать твою кожу под пальцами и смотреть в глаза…
        Он шумно сглотнул, а я уперлась руками в его грудь, пытаясь отпихнуть. Когда он разжал руки, я метнулась к стенке, влетев в столик, с которого на пол рухнула какая-то деревянная статуэтка. Зверь то ли взвыл, то ли заорал, и я сломя голову бросилась в ванную, захлопнула за собой двери и щелкнула замком.

* * *
        Не бросится за ней и не перегрызть ей горло стоило последних сил. Когда стукнули двери ванной, я медленно опустился на колени, впечатывая ладони в пол, и с силой зажмурился.
        Мне жизнь казалось до этого адом? Губы дрогнули в кривой усмешке. Память вспарывало воспоминание за воспоминанием, которые я похоронил тут. Камилла, ее одежда и вещи… Теперь все это стиралось и выдиралось наживую одержимостью чужой незнакомой женщиной.
        Надо признаться - не перекусить я ей горло хотел, а вцепиться зубами в метку снова и отыметь ее обладательницу до потери сознания! Ее и моего, чтобы рухнуть рядом и забыться хоть на какое-то время!
        Из глотки продиралось хриплое рычание рвущейся наружу сущности. Чем дольше я буду себя сдерживать, тем хуже для нас обоих. Только куда хуже?
        Я рывком втянул воздух и поднялся на ноги. За дверью ванной слышалось рваное дыхание девушки и шлепанье ее босых ног по кафелю. А ведь я даже имени ее не знал.
        - Эй, - и стукнул несколько раз в двери. Звук дыхания оборвался. - Выходи, давай поговорим… Я обещаю себя контролировать. - Что я несу? Я ни черта не мог обещать! Если она опять выкинет что-то в духе вчерашнего дня, я расценю это как неповиновение. И там уже ничто нас не спасет. - Только прошу, не делай резких движений, не ори и не дерись. Будет только хуже нам обоим.
        Она снова задышала, тяжело сглатывая. Раздумывала с минуту, но все же замок щелкнул. Судя по взгляду, она уже оценила невозможность выпрыгнуть в окно. Смотрела на меня дико блестящими глазами, не зная, чего ждать.
        - Воды, кофе? - выдавил хрипло.
        - Водки.
        - Нет у меня водки, - соврал, а у самого в груди аж запекло от безысходности. Ей нельзя крепкий алкоголь. Больше нельзя. - На голодный желудок не лучший вариант.
        Хотелось ее задеть, ткнуть носом в ее дурость - какого черта только раскидывалась жратвой! Я ей что, готовить буду бесконечно?
        - Как твое настоящее имя?
        Она загнанно зыркнула на меня.
        - Зои.
        Принимай, мать твою, ее! Она твоя. Все. Никуда не деться. Отказаться уже не смогу - меня всего пропитало желанием обладать ей за какие-то сутки. Еще вчера я серьезно думал избавиться от слабости, но сегодня это стало невозможным. Мне даже инъекцию никто не даст, чтобы обернуть все вспять. Стоит засветить ее - ей конец. Нам обоим. И с этим надо срочно что-то делать.
        - Я - Джейден.
        Девушка сжала губы - не хотела меня знать. Ни имени, ничего вообще. Все, что ей было нужно - убраться подальше.
        - Кофе.
        - Садись… пожалуйста.
        Хорошо, гормоны странным образом не давали погружаться в изматывающие противоречия, когда в сердце все еще одна женщина, а перед глазами - уже другая. Чужая, незнакомая, которую хочется трахать без остановки, и ничего больше. Но меня ведь это не устроит…
        Я обернулся, бросая взгляд на нее.
        Ее тоже не устроит. Она не просто так мне подошла. Мы похожи. Живем оба на острие ножа, на пределе сил, каждый по своим причинам, и мне было интересно узнать ее. Даже не так - жизненно важно. Я не хотел терпеть. Разложить ее на полу и выдрать из горла сразу и все вместе с криками наслаждения.
        Зои забилась в угол дивана и поджала под себя ноги, будто чувствуя мои мысли. Да она и чувствовала. Не осознавала только.
        Я поставил перед ней чашку, стараясь не смотреть в глаза. Только она нервно вскинула руку, а на моих пальцах тут же заострились когти, процарапав столешницу.
        - Пожалуйста, - повторил терпеливо, - не делай резких движений…
        - Ты что, всегда такой нервный? - Ее голос дрожал. Девушка вжималась в диван, бегая взглядом в поиске подходящих предметов для защиты.
        - Нет. Нервным меня делаешь сейчас ты. Я уже объяснял.
        - Я не слушала, - и она притянула к себе кружку.
        - Плохо, что не слушала.
        Взял свою кружку и уселся напротив.
        - Такое редко бывает, - начал осторожно. - Невозможное стечение обстоятельств. Но ты мне попалась в очень неудачный момент, и я теперь ничего не могу изменить.
        Ее дыхание набирало обороты, и это тоже нервировало. Но запретить ей реагировать вообще на все я не мог.
        - Ты имеешь ввиду это? - и она коснулась ладонью пластыря на шее.
        - Да. Я потерял контроль и присвоил тебя, - чеканил жестко. - Когда теряешь много крови, в силу вступают животные инстинкты. Они сохраняют жизнь. Но и сопротивляться им нет никакой возможности. Я не отымел тебя еще в клубе только по той причине, что в приоритете стояла жизнь. Твоя и моя.
        Не умел мягко заворачивать жестокую правду. Да и не нужно это мне было. Она молчала сосредоточенно минуту, прежде чем задать очередной вопрос.
        - Почему я?
        - Некоторые человеческие женщины нам подходят генетически.
        - Только некоторые?
        - Да, не все.
        Я не спускал с нее взгляда, улавливая каждую эмоцию. Видел, что разговор не помогал. Она пялилась на свои пальцы на корпусе чашки, будто не воспринимая меня вовсе.
        - Зои… - позвал ее, но бесполезно. - Я бы мог обратить это, но если я обращусь за инъекцией, тебя заберут и могут убить. Как свидетеля. Ты оказалась на стыке двух миров, таких просто так не отпускают.
        Она вскинула на меня взбудораженный взгляд.
        - Информация, за которой тебя отправили, опасна, - воспользовался ее вниманием. - Вашу операцию закончили мы. Вы не имели права вести дела за нашей спиной…
        - Сорок пропавших девушек - это ваших рук дело? - будто и не слушала она.
        - Наши законы защищают женщин, которые соглашаются на жизнь с мужчинами моей расы. Их исчезновение - наша общая проблема.
        - Тебе приказали меня убить, - процедила она. - Ты уж определись, на чьей стороне работаешь!
        - Сейчас я нарушаю приказ, - ответил ей таким же тоном. - Работал бы против тебя - тебя бы не было…
        - Меня бы и не было, если бы тебе не помешали твои… инстинкты!
        Не стал ее разубеждать. Не говорить же ей, что держал дуло пистолета у ее виска вчера?
        - Хорошее оправдание, - цедила она. - Инстинкты у него…
        Ударилась в беспомощную злость, а мои губы дрогнули в усмешке. Еле успел их сжать, когда она бросила на меня взгляд.
        - Это не оправдание. Это констатация факта.
        - Я не хочу, - мотнула она головой. - Не хочу всего этого…
        - Зои, успокойся, - процедил, еле сдерживая рвущие десна клыки. Вроде бы послушалась. Глубоко вздохнула и прикрыла глаза. - Пей кофе.
        Мне не нравилось, с каким интересом хотелось за ней наблюдать. Взгляд фиксировал каждый вздох, каждый взмах ее ресниц, и все это обостряло жажду.
        - Что у тебя тут за запах такой? - подняла она глаза от чашки. - Даже кофе не перебивает… - Видя мой вопросительный взгляд, пояснила: - Цветами пахнет… сильно…
        И она наконец сделала глоток, а я зажмурился, роняя голову на руки. Не помогла бы инъекция. Никто и ничто уже не поможет. Определенно - родовое проклятье. Напороться не просто на подходящую женщину, а на самую редкую вариацию совместимости!
        - Что такое? - ее голос снова дрожал.
        - Нет тут никакого запаха цветов, - разлепил веки и снова навел на нее резкость. Судя по реакции, она и изменения в глазах моих видит. - Это все - особенность нашей связи…
        - Хватит, - мотнула она головой, вскакивая. А я уже понимал - очередного всплеска эмоций не избежать нам обоим. - Прекрати мне втирать эту чушь! Отпусти меня, я уйду тихо и осторожно, меня никто не найдет, обещаю. - Зои обхватила себя руками, с надеждой глядя на меня. - Если ты облажался - так и скажи, пожалуйста, не своди с ума этим всем…
        Мир будто замер на секунду, а потом разлетелся вдребезги на колючие осколки, и каждый вспорол душу, выпуская мою сущность наружу.
        - Да, - выдохнул тихо. Стоило ей пытаться объяснить? Уже не был уверен. Ушат правды подействовал не так, как ожидал. Я поставил ее перед лицом безысходности. Осталось только сказать, то хочу ее до кровавых пятен перед глазами. И буду. - Я облажался. Мне приказали убрать всех. А я не смог.
        Она часто-часто заморгала, хмурясь, а меня вдруг отпустило, как по щелчку. Я принял ее. В этот день, когда лучше всего было бы пустить нам обоим пулю в лоб, я дал шанс на жизнь. И это было странно и непривычно для того, кто отказался от жизни давно, вечность назад.
        - Рассказывай все, - приказал ей, чтобы отвлечься.
        Или растянуть удовольствие - черт его знает. Кто сказал, что я буду хорошим с ней? Ей это не нужно - она «выживалка» до мозга костей. Почему - тоже узнаю. Выкручу из нее все, заставлю быть моей каждой клеткой. Я так хочу.
        - Что все?
        Почувствовала перемену во мне. Я перестал угождать ей и искать трещину в ее крепости, в которую могу безболезненно для нее втиснуться. Я готовился вышибить ворота.
        - Зои, я получил задание убить конкретных людей, включая тебя. Что за данные ты искала?
        Она облизала губы:
        - Я так понимаю, дальше пистолетом пригрозишь?
        Я оскалился. Это мы уже проходили.
        - Правильно понимаешь, - кивнул спокойно.
        Больше не буду ее уговаривать поесть, поговорить. Интеграция этой женщины в мое существо завершилась, теперь я ясно и четко видел, что и как надо делать.
        3
        Было ли все это правильным - хрен его знает. Но я не мог думать сейчас по-другому. Аарон как-то говорил, что главное - принять и смириться. Дальше будет легче, можно хотя бы дышать и соображать.
        - Тебе от меня особо ничего не узнать, - она хмыкнула. - Я просто спец по внедрению. Таких, если расколют, не жаль…
        У меня все передернулось внутри. Я сжал зубы, чтобы не выпустить клыки, но в вены уже выплеснулся новый ингредиент - всем головы поотрываю, кто тронет ее.
        - За последний год пропало сорок молодых девушек, и почерк похищения все время один и тот же - какие-то невнятные переговоры, новый ухажер, контракт… И однажды она не возвращается домой…
        Очень похоже на обычный выкуп. Только женщин никто при этом не выдергивал из обычной жизни. Да, когда мужчина моей расы покупал себе человеческую женщину, жизнь последней менялась и часто не зависела больше от нее самой. Аарон - исключение. Таких мало. Но чтобы больше никто о них не слышал - это странно.
        - …Наши вышли на одну из организаций, которая реализовывала заказы на девушек. - Зои сжимала ручку кружки с остывшим кофе, но я чувствовал - такие разговоры для нее привычнее, чем откровения о принадлежности и моей природе. Я бы сказал - заливалась соловьем. Надеялась, что отпущу? - Меня направили туда…
        - В качестве кого? - медленно моргнул я. Если она сейчас скажет, что ее сделали «еще одной девушкой» и кто-то там ее имел, стол придется менять…
        - Специалиста по информации. Они тащили данные о жертвах из федеральной базы данных. Что за база - как раз мне и нужно было узнать.
        Смерть стола отложилась, но звучало это все бредом. Я мог предположить, что не все подразделения правоохранительных органов людей знают о мире таких, как мы. Базы данных человеческих женщин - обычное явление. И Зои бы удивилась - она там точно есть. Только зачем они перли списки? Чтобы вычислить тех самых женщин? Хорошо. Вычисляли, находили и похищали. Да еще и цивильно похищали. Для нас, конечно. Мало ли, кто-то захотел спрятать свою самку ото всех - бывает. Но сорок…
        - Сколько ты была в организации?
        - Три месяца.
        - Зачем тебе такая жизнь?
        Очередной вопрос сбил ее с толку.
        - А тебе?
        - Меня приговорили к смерти за убийство три года назад, - ответил спокойно на ее вызов. - Но предложили обменять жизнь на должность палача. Получаю задание, реализую его и жду очередного. Три года.
        - И как тебе твоя жизнь? - вдруг спросила она таким тоном, будто знала ответ.
        - Лучше бы казнили.
        Она впервые посмотрела на меня как-то по-другому. Но будто испугалась этого и отвела взгляд:
        - А как же твоя семья?
        А вот и причина, кажется, вылезла. Семья.
        - А твоя?
        Вопрос был ошибкой - поспешил. Зои обняла себя руками, будто опомнилась, с кем говорит. Ну и ладно - успеем. Мы с тобой теперь все успеем - я разверну тебя слой за слоем. Сложная девочка, но другую я и не заслужил.
        Стол мешал, закрывая от меня половину ее, но я пустился в разглядывание того, что есть. Не такая, как Ками. Совсем. Она у меня не была подбитой, из хорошей семьи со счастливым детством. В охрану ко мне пришла вся в романтических стремлениях делать мир лучше. Зои по поводу мира давно не питает иллюзий.
        - Не смотри так на меня, - вывел ее голос из воспоминаний. Сжалась вся в комок, подогнув под себя ноги. Представляю, как ее сейчас размазывает внутри. Не привыкла сдаваться и подчиняться, а придется.
        - Пойдем, - поднялся я.
        - Куда? - округлила испуганно глаза.
        - Раны твои проверю.
        Я направился в коридор, не дожидаясь ее. Уже приготовил все на кровати, когда она показалась на пороге:
        - Можно я сама?
        - Нет, - отрезал.
        - Не трогай меня, - ощерился ее голос.
        - Я буду тебя трогать, - выпрямился, с вызовом глядя ей в глаза.
        Камилла бы уже скулила, эта только зубы стиснула, готовая перегрызть мне горло.
        - Зои, ты не справишься со мной физически - не надо пробовать. Просто сэкономь время и силы. Тем более ты пропустила завтрак - сил нет. - Она растерянно моргнула. - Сюда иди.
        Подчинилась. Нехотя, настороженно, но шла.
        - Кофту снимай, - скомандовал хрипло. Я еще никогда никого так не хотел. И не гормоны и связь была виновата - мне нравилось то, что я видел. Ее не взять просто так голыми руками, будет кусаться и рвать до крови, а потом еще долго шипеть… Но когда-нибудь будет урчать в моих руках. И ради этого стоит потерпеть. - Ты из гетто?
        Вскинула на меня испуганный взгляд, будто это было какой-то тайной. Но отвечать не собиралась - все они молчат об этом. Трущобы - позор человеческой расы. Они окружали город с восточной стороны, собирая всех выброшенных на окраину жизни. Оттуда периодически выплескивалось через край то восстаниями, то забастовками. Оттуда вполне могли выходить такие, как Зои, которые видят жизнь без розовых очков. А еще им с воздухом впитывается понимание, насколько эта жизнь может быть короткая.
        Ее пальцы так и не двинулись вниз вместе с застежкой, и мое терпение лопнуло. Я одним легким движением обхватил ее за горло и прижал к себе, вторым - сорвал рывком пластырь с метки и склонился к шее, вдыхая запах. Она вздрогнула так, будто уже насадил на член.
        - Давно дома не была, да? - зарычал ей в шею, зная, что каждый мой выдох в чувствительную кожу, как укус.
        Забилась, пытаясь вывернуться, и я не стал щадить - впился губами в метку.
        Зои всхлипнула, замирая. Я дернул замок вниз и обхватил грудь, пусть и через тонкое кружево - ей от этого не легче. Жалобный всхлип и плотно сжатые веки вместо «да», ну и черт с ним. Я лизнул метку протяжно, сильно надавливая, и она сжала ноги, падая на колени.
        - Нет, - просипела, впиваясь ногтями мне в кожу.
        - Что нет?
        Не узнал собственный голос и снова лизнул, вгоняя ее в новую волну возбуждения. Запах девушки, незнакомый и до одури вкусный, захотелось вдохнуть полной грудью, а еще желательно попробовать… Вот и как ее сейчас не разложить тут же на полу?!
        - От… отпусти…
        - Чтобы нос разбила? - усмехнулся. - Ты на ногах немного не стоишь. Ничего?
        Огладил скулу большим пальцем, успокаивая, и она открыла глаза. Кажется, страх до дна вытопил там все - надежду на спасение, планы на будущее… ну, кроме умереть безболезненно и быстро.
        - Зачем ты ищешь смерть?
        Зои широко раскрыла глаза, страха как не бывало.
        - Мне так спокойнее, - она тяжело сглотнула. - Пока я вижу ее на расстоянии вытянутой руки, она не заберет… внезапно…
        Я долго не мог разлепить губы, чтобы ответить:
        - Не заберет - я не позволю.

* * *
        Я лежала на кровати, мелко дрожа и прислушиваясь. Зверь ушел. Поменял пластыри, попросил не делать глупостей, приготовить еды и ждать его. Только он будто остался внутри, хотя коснулся всего лишь языком раны. Кажется, еще грудь тискал, но я этого почти не чувствовала.
        По телу снова прошло волной возбуждение, и я застонала. Сжала ладони между ног, дрожа и вздрагивая. Что это? Какого черта со мной происходит? Когда я стала настолько чувствительной? И я не могла понять, за что я его сейчас ненавижу - за то, что сделал это со мной, или… что не закончил начатое. Будто специально довел и бросил!
        Кое-как поднявшись на трясущиеся ноги, я добрела до ванной и наградила себя за достижения холодным душем. Не сказать, что меня отпустило, но легче стало. Место укуса на шее горело и пульсировало, но, стоило вспомнить касание Зверя языком, и меня снова сбивало с ног. Хотелось стечь на пол, а лучше - в ванну со льдом. Проковыляв по квартире туда-сюда, я обнаружила три камеры слежения и убедилась, что из квартиры не выбраться - на окнах решетки, причем, довольно странные, за окном видно только кирпичную стену и ничего не слышно - ни голосов людей, ни звука машин. Дверь тоже надежная - плотно прилегает к стене, и ни замочной скважины, ни зазора - Зверь идиотом не был.
        Еще я нашла ноут на стеллаже. Давно тут никого не было - полки покрывал слой пыли, на полу валялись чехлы от мебели в пятнах крови - Зверь сдирал их с дивана и кресла вчера. Интересно, кто это его так отделал в заварушке?
        Чем же его грохнуть?! Как?! Почему нас не готовили к таким встречам?! Спохватившись, я порылась в вещах рядом с чехлом и обнаружила свой пистолет - он даже его не изъял! А если я застрелиться захочу?
        Покрутив оружие в руках, скривилась - нет, только с ним на брудершафт! И было гадкое чувство внутри, что он это знает. Такие, как он, убийцы, знают многое. А что не знают - считывают. По поведению, взгляду… А этот еще и Зверь - наверняка многое чувствует. Ну почему я не интересовалась ими?! Ведь могла же перелопатить сеть, вскрыть базы… Если они есть, значит, и информация о них есть! Слабые места, чем можно убить…
        Эти твари считаются легендой нашего общества. Я обращала внимание на репортажи, но они мне казались больше монтажом - горящие глаза, зубы и рычание героев таких видео казалось просто сказкой, хотя в участке мы сталкивались со странными убийствами - исполосованными телами, прокушенными сонными артериями и другими странными ранами, которые не нанес бы человек. Но все подробности исчезали сначала за дверью патологоанатома, а потом за табличкой «Секретно». Покосившись на ноутбук, я решительно направилась к нему. Ну и что, что Зверь может смотреть в камеры? Хуже уже вряд ли будет.
        Ноут оказался рабочим, но под паролем. Только разве это проблема? Обнаглев, я пошарилась в холодильнике, нашла ветчину, помидоры, яйца… Пока запущенная программа с флешки, которую всегда носила в кобуре, «колола» систему устройства, я жарила себе яйца с ветчиной и помидорами. Зверь прав - не стоит разбрасываться силами, они мне понадобятся. Я ему просто так не сдамся.
        Стоило вспомнить его взгляд, по коже прошла волна жара, сменившаяся ознобом, а рана на шее заныла. Я даже посмотреть боялась что под пластырем. По ощущению - кожи нет, а следы от зубов воспаленно пульсировали, не причиняя боли.
        Уже когда за окнами начало темнеть, я уселась за стол с ноутбуком и едой. Только Зверь и тут не был идиотом. Какую бы программу я ни ставила для соединения с базой и отделом, все было напрасно. Никаких предупреждений о вторжении - система просто на меня не реагировала, лениво выбрасывая сообщения о несовместимости с ней моей очередной программы! Начинало накрывать паникой. Когда ничего не можешь - это невыносимо. Захотелось расколоть ноутбуком стол, но я вовремя остановилась. Истерикой ничего не решить. Умолять о спасении тоже бесполезно. Даже людей не проняло, когда я умоляла однажды.
        Зверя тем более не проймет.
        4

* * *
        По-хорошему надо было дождаться темноты, но ничего хорошего мне больше не светило. Еще минута с ней там - и я бы натворил дел… Я их и так натворю - позже, но хотелось оттянуть этот момент. Когти вспарывали перчатки, пока я впивался пальцами в руль мотоцикла, летевшего по трассе к городу. Давай, подбросим огня в мое личное пекло, а то я уже привык ко всему этому дерьму - нужно повышать градус!
        Мне иногда казалось, что я гребанный Христос. Пришел вынести все грехи и сдохнуть на кресте как минимум за свою семью. Если бы точно знать, что это так! Когда уже вся эта чернь достигнет апогея? Я уже не прятал чудовище внутри - оно прятало меня! Бывали дни, когда я приходил в себя на какой-нибудь крыше весь в крови и грязи и не чувствовал ничего - ни боли, ни сожаления… не мог больше. Хреново было другое - эта анестезия не обезболивала главную рану от потери Камиллы. Вместе с ней ушло все - смысл жизни и смерти, а после забрали и мои ценности. Если раньше я служил на стороне закона, теперь стал просто бездушным пистолетом и когтями. Правы мои жертвы или нет - какая разница? Не мне стало решать.
        До сегодняшней ночи.
        А теперь я будто вышел из реанимации. Смотрел по сторонам через шлем и видел жизнь. Да, странную, чужую, но я ее видел. И мне даже что-то от нее было нужно - долги. Пора взять свое. Мне больше не все равно. Потому что, как бы смешно это ни звучало, желание оттолкнуться от дна жгло в груди. Так же как и желание вернуться к Зои и погрузиться в нее…
        Я прикрыл глаза на короткий миг и с трудом сглотнул. А в следующий надавил на газ. Место, куда я ехал, скрыто от взгляда людей. Как и любое другое, принадлежащее моей расе. Вот и здесь - пропускная система, сканирование, и я в темноте парковки под взглядом десятков устройств наблюдения. Бросил мотоцикл поближе, стянул шлем и направился к лифтам с охраной.
        - У вас назначено?
        - У меня всегда назначено, - огрызнулся.
        Ребята напряглись, а почувствовав во мне прайма, даже растерялись. Незаметно, само собой. Доложив обо мне наверх, тут же получили приказ пропустить. Уже когда проходил мимо последнего, заметил на его виске крупную каплю пота, а потом в ноздри ударил едкий запах страха. Наши взгляды встретились: в его глазах зрачки оказались сжаты в точку - он не контролировал страх. Передо мной.
        Давно я не выходил… «в звери».
        Когда створки лифта отрезали меня от стоянки, губы дрогнули в злой усмешке - жуткое я чудовище, должно быть. Хорошо, Зои не моей расы и не видит этих внутренностей. Но скоро начнет чувствовать. А Камилла… наверное, хорошо, что она не видит меня сейчас.
        Стоило вспомнить ее восторженные глаза, которыми она на меня смотрела, внутри все скрутилось от отвращения к себе. Девчонка совсем маленькая, не стрелянная… Я принял ее в свои руки, а для нее они оказались первыми. И последними… Если бы не Аарон, меня бы похоронили вместе с ней - я так и не выпустил ее до последнего вдоха.
        От губительных воспоминаний отвлек тот же цирк, что и на парковке - от меня просто разбегались те, кто послабее, и застывали столбом другие, кому бежать было не положено. По коридорам я прошагал быстро и беспрепятственно. Не пикнул никто, когда я прошел и в нужную мне приемную.
        - Мистер Хауэр, - подскочила секретарь, но я уже дернул ручку двери и влетел внутрь.
        Давно я тут не был. Меня будто оглушило вакуумом чужого давящего внимания, аж в глазах задвоилось.
        - И что это за шоу? - послышалось суровое от стола.
        Карстер Лоу - единственный, кого не задело мое вторжение в департамент. Седой высокий мужчина сидел за столом, сложив перед собой сухие ладони, которые на фоне черного стола и костюма казались прозрачными. Очень старый, но силы при этом не потерял ни капли - даже мускул ни один не дрогнул на его лице, а у меня весь воздух из легких вытянуло.
        - Мистер Лоу, - произнести ровно стоило немалых сил, - я сам не знаю, что происходит.
        - Ты давно не знаешь, Джейден, - сурово перебил он, высокомерно задирая подбородок. А я едва не сел там же, где стоял. - Проходи.
        Вовремя он предложил. Я перевел дыхание и быстро прошел через большое помещение. Лоу не сводил с меня взгляда:
        - Мне что, в кофе дурь сегодня подлили? Ты же не соскучился?
        Да, он никогда не стеснялся в выражениях и не скрывал эмоции. Ему это не нужно - проявлял он их крайне редко. Но метко.
        - Я хочу требовать амнистию, - посмотрел ему в глаза, пропуская едкие замечания мимо ушей.
        - Вот как? А я уже думал, тебе никогда не надоест бегать у моей системы на поводке, - неприязненно процедил он.
        Теперь не станет меня щадить. В кровь прыснул адреналин, а в голову ударила злость, но я быстро обуздал эмоции. Правда, они не остались незамеченными. Лоу оскалился
        : - Дай угадаю - напоролся на свою женщину. - Он прошелся цепким взглядом сначала по моей обескураженной физиономии, потом по плечу, где из-под ворота футболки торчал кусок пластыря. - Где ты вчера был?
        - Не имею права говорить, - нехотя выдавил.
        От него скрыть все равно не удастся. Лоу был вершиной системы, у которой я бегал в самом низу, исполняя грязную работу.
        - Ты и здесь находиться не имеешь права, - раздраженно заметил он.
        - Я знаю. Но у меня есть право обращения к судебной системе… и к вам как высшему представителю этой системы.
        - Да, против гормонов не попрешь - право у тебя есть. - Злился. - Где же эта счастливица бегала три года назад, чтобы тебе мозги вставить?
        - Мистер Лоу, - чувствовал, что никакой выдержки может не хватить, если он продолжит взбалтывать мои гормоны, - нихрена это не счастье…
        - Твой брат проиграл только потому, что сдался ты, - повысил он голос. - То, что не имел права сдаваться - мы видим сейчас. Ты весь департамент ушами к паркету прижал одним появлением! Надеюсь, заметил? Такому место здесь, а не по локоть в крови на помойках!
        Я скрипнул зубами.
        - Вы мне поможете? - процедил. Не время отыгрываться. Считал меня слабым - мне плевать. Да, сдался. Да, хотел сдохнуть. Но все поменялось. Я не смог отказаться от шанса, который упал в руки. Внутри грызло дурное предчувствие, что я снова получу по морде, что ни черта не выйдет, но все равно конец один, так почему не попытаться? - Мне надо выдрать ее из человеческой системы.
        Я не мог скрываться. Это не выход - мне нужна помощь. Сам я натворю таких дел, что никто не разберет.
        - Вот только не говори… - начало было Лоу.
        - Она - мой заказ, - придушил все его надежды в зачатке. - Но если я ее официально оформлю, ее не смогут забрать.
        - Кто она? - сдавленно потребовал старик, потирая лоб.
        - «Жучок»…
        «Жучками» у нас пренебрежительно назывались вот такие человеческие засланцы-смертники, которых ни одно правительство на самом деле ни капли не жалело. Свои ее могут забрать назад, наши могут докопаться, что она была на здании и потребовать выдать. Она даже не числилась в моем списке, мне просто сказано было «зачистить». Поэтому мне нужно было срочно заявить на нее права.
        Лоу застыл изваянием, сжимая пальцы в кулак. Я знал, что втягиваю его туда, куда не надо, но по-другому никак. Он выстоит. А я один - нет.
        - Хорошо. Сначала оформим девушку, потом подадим заявление на возврат твоего дела…
        Я знал, что его охотно возобновят. Праймов становилось все меньше. Если бы тогда не сдался, Аарон бы дожал суд, а тот бы и рад был. Но я признал вину. Только мне все равно не дали сдохнуть в отместку за слабость. Теперь же, не сомневался, вытащат.
        - …Взамен я хочу, чтобы ты вышел на должность моего заместителя. И преемника. - Он прожег меня решительным взглядом, от которого тот охранник на парковке расстался бы с сердцем. Я только дыхание задержал, чтобы в кровь снова не рванулся адреналин. - Я вытащу тебя на свет. Сейчас, когда ты сам хочешь, я смогу. Но никакой пощады, Джейден. Занимаешь должность, которая тебе подходит по статусу, и отдаешь всего себя системе. Моей системе.
        Решения, которые принимались сейчас в этом кабинете, решали судьбу не только мою и Зои - всего нашего мира. Мне делали предложение, которое никогда не делается дважды. Думать тоже не предлагалось. Я должен ответить сразу.
        - Хорошо.
        Я знал, куда и на что иду. Втягивать Аарона снова в эту мясорубку не стал бы. Ставить под удар его репутацию главы семьи и верховного прайма - тоже. Да и… не виделись мы все эти годы…
        … Он так и не простил.

* * *
        Когда где-то под окнами раздался звук подъезжавшего мотоцикла, ладони взмокли, и я едва не выронила чашку с кофе. Почему-то дневная уверенность в безнаказанности испарилась. Я метнулась взглядом к открытому ноутбуку, лихорадочно соображая, видел ли он меня в камеры и что думает по этому поводу.
        Но вскочить так и не решилась.
        Когда дверь чирикнула электронным замком и открылась, меня затрясло - в квартиру будто скользнуло что-то потустороннее. Обрыскало ее всю за один удар сердца и, обнаружив меня, вцепилось в горло. А потом уже явился и сам хозяин этого спецэффекта. Сложно сказать, кому я была не рада больше - ощущению когтистой лапы на горле или его источнику.
        Зверь бесшумно прошел внутрь - если бы не смотрела на него в упор, не услышала бы ни звука. Бросил куртку на тумбочку у двери, следом стянул футболку, открывая взгляду свое крепкое тело, и направился ко мне. Я вжалась спиной в стул, на котором сидела, но он только скользнул по мне хмурым взглядом и свернул в ванную. Лапа на горле исчезла, убравшись следом за хозяином, и я рывком наполнила легкие воздухом. Но все равно не шевелилась. Территория спальни меня никак не привлекала - слишком свежими были воспоминания о том, что там со мной произошло. Сознание будто трезвело - я с ним собиралась договориться? Да пока шелестит душ, надо хватать пистолет и целиться ему в голову! Откроется дверь из ванной, а я выстрелю… и…
        В горле стал ком от взгляда, который будто испепелил на мне одежду, я даже сжалась рефлекторно, пытаясь удержать на себе ее ошметки. Зверь был в джинсах, на плечах виднелись капельки влаги, короткие волосы блестели в тусклом свете лампы… И смотрел так, будто знал все мои мысли.
        - Говори.
        От его короткого приказа все спустилось с поводка.
        - Отпусти меня!
        - Нет. - Холодно, спокойно, без эмоций. Только взгляд дикий, как у зверя на охоте. Будто дернусь - кинется. Сразу же вспомнились его просьбы не делать резких движений, не кричать… - Я объяснял почему.
        5
        Он прошел к разделочному столу и принялся готовить себе кофе.
        - Я пыталась взломать твой ноут, - зачем-то бросила ему в спину.
        - И что? - даже не обернулся он.
        - Не вышло.
        - Могу научить, - усмехнулся он.
        - Ты что, шаришь в защите?
        - Когда-то… «шарил», - будто заставил себя произнести это слово. Аристократ чертов. Что же он тут делает в этой дыре, раз такой породистый?
        - Вы что, так не говорите?
        - Как?
        - «Шарить».
        - Нет, я так не говорю, - он обернулся с кофе, опираясь на столешницу задом. - Чем еще занималась?
        - Думала, как тебя убить, - пожала плечами.
        - Ну и что придумала? - спокойно спросил.
        - Решила сначала поговорить, - подняла на него глаза.
        Разговор напоминал выслеживание животного по следам. Кажется, они такие четкие, манящие… но лучше поворачивать от греха подальше…
        - О чем?
        - О своей свободе.
        - Ты меня совсем не слушаешь, да? - его голос прозвучал устало.
        Я не верила в чушь, которую он мне пытался вдолбить. Не хотела. Не выходило!
        - Прости, но не укладывается все это в голове.
        Почему-то говорить с ним откровенно было просто. Злость на него, на обстоятельства толкала к краю. Как обычно. Я не могла выносить этого звенящего напряжения, за гранью которого неизвестность.
        - Хорошо, - как-то странно заметил он, будто уходя в свои мысли. Я чувствовала нараставшее между нами напряжение. Оно тянуло нервы, предупреждая - мое время истекает. Расслабленный мужчина напротив - всего лишь иллюзия. Мы не договоримся. - Успокойся, - холодно приказал он. - Представь, что на опасном задании. Ты же умеешь успокаиваться…
        - Там мне грозит быстрая смерть, - прикрыла глаза, слушаясь. Давно я не слушала кого-то. - С тобой…
        - Тебе грозит только жизнь, - мягко перебил он. - Придется с этим смириться. Ты теперь важна для меня.
        - Так не бывает, - открыла глаза.
        - У нас бывает, - отрезал раздраженно. Конечно, ему ведь приходится повторять! - Редко. Сюда иди. Без. Резких. Движений.
        Все. Мое время кончилось.
        - Зачем? - оттягивала момент.
        - Буду приручать, - зловеще пообещал он без издевки.
        - Я не хочу.
        - Выбора нет, я надеялся, что за полдня одиночества ты это поймешь.
        - Правда? - позволила себе усмешку.
        - Нет, - оскалился он, а у меня ошпарило в груди так, что ладони взмокли. - Шагну сам - дернешься. Дернешься - выпущу когти. Поэтому иди сюда сама.
        Загнал меня в ловушку. Я поднялась и вылезла из-за стола, вперив в него взгляд исподлобья. Высокий. Я ему хорошо, если до подбородка, а так, скорее, по плечо.
        - А болевые точки есть? Слабости? - обнаглела вконец. Мне нечего терять.
        - Есть, - медленно расплылся в оскале. - Захочешь - научу.
        - Ты собрался приручать…
        - И это тоже.
        Странный диалог. Странный мужчина. И я начинаю с ним сходить с ума! Можно оправдать себя тем, что я подстраиваюсь, пытаюсь выжить, но с ним это идиотизм. Он переломает меня одной рукой, не напрягаясь!
        - Научи. Хочу. - Облизала пересохшие губы.
        Эта иллюзия, что он сможет подпустить к себе и позволить причинить вред, начинала нравиться. Он видел наверняка, как загорелись мои глаза, но я ничего не могла с этим поделать. Зверь кивнул следовать за ним, но я замялась в кухне:
        - А оружие? Нож, к примеру?
        - Ножевые мне не страшны, - он даже не обернулся.
        - Но как же? А живот, сухожилия? - поспешила за ним.
        - Сухожилия ты ударом не разрежешь - они крепче, чем у людей. Живот… хм, - он обернулся ко мне посередине спальни, - думаешь, ты до него достанешь в бою со мной?
        Да, это фиаско.
        - Хорошо, - встала напротив. - Тогда что?
        - У тебя - много всего. Но только по отношению ко мне. Ты можешь меня скрутить, не подняв руки, - загадочно заговорил он.
        - Как это? - насторожилась я.
        - Непросто, - покачал головой, развеивая иллюзию. Стоя напротив него все больше хотелось позорно дать деру хоть обратно в кухню, а не обсуждать его слабости. - В такой паре сначала нужно… связь установить. Это как если бы ты хотела вырубить вражескую систему - сначала тебе надо к ней подключиться…
        - Ты что, правда мне сейчас говоришь это все, чтобы я могла тебе навредить?
        - Я даю тебе то, что ты хочешь сейчас.
        - А без связи тебе никак не навредить, да?
        - Чтобы выжить, нужно набраться терпения - тебе ли не знать? Открытым противодействием ты ничего не добьешься.
        У меня уже было чувство, что я бьюсь бесполезно с невероятно защищенной системой. Да, он дает подсказки, но я не понимаю, что они значат!
        - Почему? - насупилась я в двух шагах. Только это расстояние с ним казалось нулевым. - Я могу использовать пушку.
        Он вздернул бровь, и его взгляд мне не понравился.
        - Хорошо. - Зверь обошел меня, удаляясь куда-то за спину, а потом вернулся… с пистолетом. - Держи.
        И вложил его в мою ладонь. Не моя игрушка, а настоящая боевая модель. Не может он быть заряжен! Я фыркнула:
        - Ну да…
        Зверь сощурился, правильно читая мои эмоции:
        - Заряжен, - и отошел на свои два шага. - Используй.
        Не успел он договорить, я вскинула оружие, целясь ему в грудь, и нажала на курок не задумываясь.
        Только немного раньше он перетек вправо и одним броском выбил оружие, едва то выстрелило. Под звон стекла на шее сжались пальцы, и я всхлипнула, вставая на носочки.
        - Толку от оружия? - раздраженно прорычал в ухо.
        - Если бы ты стоял подальше… - пискнула я.
        - Вчера я стоял подальше, - перебил он. - Может, мне не шевелиться, чтобы ты смогла попасть несколько раз? Потому что с одного такого, как я, не сложишь. А вот разозлишь - это да. Помнишь - потеря крови лишает контроля?!
        Я вцепилась в его запястье, пытаясь ослабить давление. Он вроде и не душил, но в груди все равно спирало от недостатка воздуха.
        - Сегодня я покажу тебе самое слабое место, - Зверь шумно выдохнул, будто пытаясь успокоиться и взять себя в руки. Пальцы оцарапали заострившимися когтями скулу, и я задрожала. - Если дотянешься до моей шеи… я труп. - Он провел носом по изгибу моей и сделал несколько жадных длинных вдохов. - Прикусишь - я весь твой… подчинюсь… сделаю что угодно, - мешались его слова с низким рычанием, на которое внутри что-то откликалось.
        Что-то, что тоже так умело - порхать, вибрировать, дрожать и диссонировать с ним всеми силами, лишь бы не совпасть, не слиться… А он будто специально позволял мне еще трепыхаться, мучая рану через плотный пластырь.
        - Н-не успею… - мотнула головой и попыталась стукнуть его локтем, но он вдруг выпустил, и я упала на коленки, не в силах прийти в себя.
        Вместо жара, который только что окутывал, меня будто сжало тисками чуждого холода, тело содрогнулось от озноба. Стало плохо.
        - Не надо успевать, Зои, - послышалось злое. - Я сам подставлю… только попроси.
        С моих губ слетел лишь униженный стон - я в его ногах, и хочу лишь, чтобы он вернул тепло, потому что вокруг будто и не стало его квартиры - безжизненная планета без света. И только он один остался источником жизни. Моей жизни.
        - Зверь… - прошептала я. - Ненавижу…
        - Проси, - зарычал он.
        - Нет, - упиралась я.
        Его пальцы скользнули в волосы и слегка сжались:
        - Тогда я буду управлять тобой, Зои, - прошептал на ухо. - А ты - сдаваться.
        Я уперлась руками в пол и подняла голову. Он сидел рядом на корточках и ждал.
        - Что просить? Подставить мне шею? - огрызнулась я.
        - Я дал тебе пистолет, - спокойно смотрел он на меня, но этим взглядом можно было плавить огнеупорные стены. - Подпущу тебя и к шее…
        Какое-то сумасшествие, но оно затягивало. Я облизала губы, моргая - взгляд прикипел к крепкой шее мужчины и мерно бьющейся вене. Она гипнотизировала, а его взгляд становился все тяжелее. Один толчок вены под кожей, второй, третий… и меня будто «синхронизировало». Я только качнулась в его сторону, он дернулся навстречу и, рывком подхватив, опустил на кровать.
        Тело выгнуло в протесте, но только, чтобы в следующую секунду вжаться идеальным паззлом в мужское. Зверь придавил собой и распял на прохладной простыни, погружая с головой в свое тепло. И я отдалась ему… противодействие такой силе опасно. Ей можно только подчиниться, чтобы не переломало.
        Жадные укусы рассыпались по тонкой коже груди, шеи, подбородка, загоняя в ловушку, лишая воли. Ни одной мысли не осталось - только выжить и остаться самой собой.
        Только я стонала в его руках, как шлюха, которой ничего не нужно больше в этой жизни. Противоречия заставляли сопротивляться и с готовностью проигрывать его одержимости. Штаны треснули на части, пока он пытался их с меня стянуть, та же участь постигла трусы…
        - Ты будешь у меня голой ходить, - мстительно пообещал, разворачивая рывком на живот и придавливая собой.
        Мой невнятный протестующий писк обернулся всхлипом в одно его сильное движение. Я вцепилась взглядом в его ладонь перед собой, чтобы удержаться в реальности, и закусила губы до крови, осознавая - Зверь снова во мне. И мне это нравится! Я сама нетерпеливо двинулась ему навстречу, прерывая паузу, но тут же пожалела об этом, вскрикнув от жесткого ответа.
        - Нет! - вырвалось из горла.
        Последовал шумный выдох в шею и тягучее медленное отступление, дающее иллюзорную надежду на свободу и возможность очнуться. На один вдох.
        - Ты уж определись. - Он опустил руку вниз, и я снова дернулась от его уверенного прикосновения. Зверь по-хозяйски провел по краю сердцевины, собирая влагу: - Вот это значит «да»… - И утверждающее сильное движение.
        - Ммм, - слетело с губ вместо очередного «нет».
        Больше он не стал слушать и не дал передышки. Будто наказывал, но это было лучшее наказание в жизни. Хоть и жестко, но он утверждал - я его. Обязательно с этим поспорю, но позже… Сейчас ни о каком диссонансе и речи не шло - только отвечать. А ему будто мало - схватил за шею и прижал к себе, двигаясь все жестче. Когда по бедру обжигающе полосонуло, я вскрикнула, но тут же забыла об этом, потому что последнее, что запомнила - Зверь рывком содрал пластырь на шее и впился в кожу зубами…
        6

* * *
        Она дрожала в моих руках, едва выдерживая мой напор, но я не мог остановиться. Безумие, что вливалось в кровь с ее запахом, возвращало меня в состояние дикого неконтролируемого голода с каждым движением. Разве ей можно насытиться? И она отвечала. Текла, стонала и кричала подо мной, подливая масла в огонь.
        Как такое возможно?! Почему зверями мы становимся только с человеческими женщинами? Что это за проклятье? Та, которая вытаскивает изнутри монстра, одновременно и та, с которой этого монстра надо контролировать, как никогда…
        Зои не готова ко мне такому, и будет ли - неизвестно. Как Аарон смог приручить свою женщину?! Что он, черт возьми, делал с ней и что говорил?!
        Я рассеянно потянул ее кожу на шее языком, но привкуса крови не ощутил - все же не прокусил. Сгреб ее в объятья и прижал к себе, заваливаясь с ней на бок. Она только всхлипнула, обессиленная и выжатая. Недовольно ерзала на мне, но я не собирался потакать - пусть привыкает. Выйду, когда сам посчитаю нужным.
        - Пусти, - еле расслышал ее шепот.
        - Нет, - огрызнулся, не задумываясь.
        Я двинул бедрами, чувствуя, что уже мог бы продолжить, и она задышала чаще, выгибаясь. Почему, мать твою, не отдаться? Зачем рыпаться, бесить меня и подставлять снова шею для наказания?
        Зарычав, я заставил себя выйти из нее - второй раз на пределе сил ей вряд ли так понравится. Стянул за ноги и понес в ванную. Зои едва чувствовалась в руках - маленькая, худая, с упругой круглой грудью, до которой у меня все нет возможности добраться… Ее мокрое от пота тело скользило в ладонях, будто напоминая - удержать могу только зубами, по своей воле она со мной никогда не останется. Я опустил ее в ванну и залез сам, включив воду на максимум.
        - Ты какую любишь - погорячее или прохладнее?
        Зои безучастно моргала, будто под кайфом. Да, скорее, так оно и было - не приспособлены человеческие девушки быть объектом зависимости таких, как я. Слишком много эмоций, гормонов, и все на запредельной скорости. Она в первое же утро почувствовала запах, значит, меняется быстро…
        Вздохнула глубже, зашевелилась, сжимая пальцы на моих плечах:
        - Ты мне что-то подсыпал?
        - Дурочка, - беззлобно усмехнулся.
        - Почему… это все… так?
        - Тебе плохо?
        - Нет… Да… Не знаю…
        - Расслабься и отдайся мне - это лучший для тебя вариант, - говорил, а сам знал - черта с два она меня послушает.
        Зои приподнялась на дрожащих руках и заглянула мне в глаза:
        - Я хочу еще раз… - получилось неоднозначно. Я оскалился, но она тут же нахмурилась: - Ты учил тебе противостоять - хочу еще раз попробовать.
        - Можешь не выдержать, - я самодовольно усмехался, хотя что-то внутри дрожало от жалости к этой упорной пигалице. Что-то оживающее, что я считал давно умершим.
        - Почему горло, шея? Что я должна сделать? - сжимала она пальцы на моей груди.
        - Самое слабое место у мужчины моего вида. Еще артерии в паху, но до них не добраться, - нехотя прохрипел я. - А ты можешь просто укусить меня в зоне вены…
        - И ты… что? - с сомнением прищурилась она. - Не умрешь же…
        - Нет, - усмехнулся. - Трахну тебя так, что в следующий раз больше не будешь думать о том, как меня угробить.
        - Сволочь, - процедил она, а я запустил пальцы в ее волосы и притянул к своим губам:
        - Да, - и вцепился жадно в ее жесткие губы.
        Отпихнуть она пыталась меня недолго - всего пару вдохов, но и не ответила толком, зло сопя.
        - Ты хочешь перестать бояться смерти? - тихо прорычал в ее губы.
        - Я не боюсь, - мотнула упрямо головой.
        - Боишься, - зафиксировал ее за волосы, вынуждая смотреть мне в глаза. - Все боятся. Ты сама говорила - на расстоянии вытянутой руки. Что ты там видела, Зои?
        Она дернулась сильнее, впиваясь ноготками в мою грудь. Ее злые глаза завораживали - бездонные, полные страхов и взрослых решений через эти страхи переступить. Животное во мне бесновалось, рвалось защитить свою девочку, спрятать, чтобы никто не нашел и не сделал больно. Кроме меня самого.
        - Задницу щиплет, - упрямо прошипела девчонка, игнорируя меня.
        - Не жалеешь ее…
        - Она у меня закаленная.
        - Оно и видно. Мозг до нее не достает…
        Мы устроили небольшую потасовку, в результате которой Зои хлебнула воды и закашлялась - пришлось эвакуировать свою питомицу на сушу. Ванная не удалась - романтик из меня никакой. Пока она откашливалась, я вытер ее полотенцем, накинул второе себе на бедра и понес ее обратно в кровать.
        - Давай сюда свою задницу. - Не хочет по-хорошему - буду окунать мордой в сметану. То есть давать пережить все самой.
        Девчонка предсказуемо задергалась, и я прижал ее сильнее, усаживаясь сверху:
        - Тратишь много энергии, Зои, - постановил холодно. - Не можешь выбраться из-под меня - придумай что-нибудь лучше…
        Тут бестия извернулась и цапнула меня за внутреннюю сторону бедра. Я перетерпел боль, пытаясь затолкать зверя поглубже - тот уже точил зуб на ее шею.
        - Мелко, - наклонился к самому уху. - И бесполезно…
        Зои сопела и дергалась подо мной, ерзая задницей под изнывающим членом, и я больше не нашел повода себе отказать вогнать его в нее. Голод уже не изматывал, и я мог насладиться каждой секундой. Каждый звук резал и вспарывал кожу - ее всхлип, крик, переходящий в стон, распаляли быстро и надежно. Тесная, маленькая девочка пыталась сорвать мне крышу, но не теперь - я размеренно насаживал ее на себя, запоминая ее всю - каждую напряженную мышцу на красивой спине, прилипшие мокрые пряди вдоль позвоночника, напряженные пальцы, сжимающие простынь и подающаяся навстречу моим бедрам умопомрачительная попка. Хочет, выпрашивает, сдается и вынуждает трахать ее вместо того, чтобы разговаривать и договариваться.
        Изучив этот ракурс вдоль и поперек, я резко вышел и крутанул ее на спину:
        - Иди сюда, - притянул за ноги, раздвигая ее бедра и открывая ее всю своему взгляду. Зои заизвивалась, пытаясь взбрыкнуть и закрыться, но я не был настроен на созерцании «ужа на сковородке»… Хотелось рассмотреть ее спокойно, коснуться каждого изгиба и жадно дышать ей, но девчонка своим сопротивлением вынуждала только жестко брать. И помощи от нее не дождешься - не слышит, не верит, не понимает. Сопротивление и капитуляция…
        7

* * *
        Он дернул к себе за ноги и с силой вошел, вцепившись в бедра. И снова замер, рассматривая, ожидая, что посмотрю на него, и это нервировало! Будто хотел насладиться, обозначить меня под ним, показать мне мое место! Ненавижу…
        …Но только ровно до того момента, как он наклоняется ниже и делает движение навстречу… Стыд, ненависть, ярость, вожделение - все смешивается и взрывается в груди.
        Я выгнулась в его руках, а он склонился ниже… и весь эффект убийственного коктейля сошел на нет, оставив бурлить в крови только градус желания.
        - Ммм, - подалась я бедрами ему навстречу и закусила губы, чувствуя горячее касание его языка к вершинке груди. Довольное бархатное рычание Зверя потянуло меня в какой-то омут, и я снова превратилась в похотливую шлюху, не в силах сопротивляться. А он ласкал грудь, двигаясь медленно и глубоко, до болезненного предела. Только мне хотелось погорячее. С губ срывался недовольный всхлип, бедра дрожали все сильнее, дыхание сбивалось, а сознание уже едва собиралось в кучу, чтобы еще контролировать тело. Хотелось одного - кончить и провалиться в темноту.
        - Пожалуйста, - прорычала я, - трахни меня!
        - Что? - хрипло усмехнулся, склоняясь к губам и медленно вжимаясь в мои бедра.
        - Трахни… меня… жестко…
        Он был слишком близко. Настолько, что я больше не раздумывала - рывком обхватила его за шею и сомкнула зубы на большой вене сбоку. Он даже не дернулся… а потом по его грудной клетке разошелся утробный рык, от которого меня саму затрясло. Жесткие пальцы мужчины впились когтями в бедра, и он будто сорвался с катушек - задвигался жестко и сильно, вырывая из горла крик восторга и наслаждения. «Да, да, да!» - взрывалось в голове, груди, животе. Сложно было понять, где кончаюсь я и начинается он - целое, которым мы стали, пульсировало, рычало и царапалось, разнося простынь в клочья.
        Когда удалось собрать хоть немного разума и ощутить тело, я обнаружила себя на полу. Вернее, на полу был Зверь, а я - на нем. Он лежал, запрокинув голову и тяжело дыша, мокрый от пота и такой, что взгляд не оторвать… На шее наливался след от моего яростного укуса. Да уж… я бы убила за такое…
        - Ты нашла способ надежнее, - тихо проговорил-прорычал он. - Еще разок сегодня выведи и, главное, узнай, как двери открыть - будешь свободна, а я со спокойной душой сдохну.
        - А как же я? - губы сами растянулись в усмешке.
        Сил на войну с ним не осталось, да и как мне с ним воевать, если все наши боевые действия - это умопомрачительный, убийственный секс?
        - Ты же рвешься на свободу, - он тяжело поднялся на локтях и посмотрел на меня не вполне еще ясным взглядом, спустился им по груди туда, где мы все еще были единым целым. Я смущенно сжалась и слезла с него, но тут же тяжело опустилась рядом, копируя его позу - запрокинула голову. - Не подставляй шею…
        - Что? - нахмурилась.
        - Не подставляй, пока не доверяешь.
        - Джейден, - его имя вдруг так вкусно разлилось на языке, что я даже забыла, что хотела сказать. А от его искрящегося в прямом смысле слова взгляда не имела никаких шансов вспомнить.
        - Да? - хрипотца в его голосе, такая сочная, сексуальная и обещающая, окончательно отбила память.
        - Ты так говоришь, будто я и правда могу что-то сделать против тебя, - с трудом ворочала языком.
        - Шкуру ведь попортила, - констатировал он так, будто я ему минет сделала. А судя по довольной физиономии, и не один!
        - Что? - на всякий случай начала отползать я.
        Он рассмеялся этой жалкой попытке, поднялся, сцапал и уложил меня на кровать.
        - Давай так, - склонился к самому уху, - боевые действия продолжим завтра. Сейчас предлагаю зализать раны, поесть и выспаться. Что скажешь?
        Я тяжело сглотнула.
        - Хорошо.
        Только откуда мне было знать, что «зализать» он имел в виду буквально?! Небольшая пробежка по кровати быстро оборвалась моим униженным положением поперек его коленей.
        - Зои, - слышала, он тоже вымотался. Может, это шанс - брать Зверя измором? Сейчас он уснет…
        - Шшш! - вырвалось сквозь зубы, когда он лизнул саднящую задницу. - Ты про антисептики не слышал?!
        - Следы останутся, - и он куснул меня, вынуждая дернуться:
        - Прекрати! - взвизгнула. Это не было больно, но лучше бы было…
        - Хочешь задницу в белую полосочку? - прозвучало раздраженно, а у меня по телу разлилась неожиданно слабость пополам с уверенностью - «все, терпение кончается, дальше противостоять опасно». - Не заживают раны от когтей, если не зализать.
        - О, Господи! - воскликнула обессилено. - Ну просто трындец! Ну за что мне это?!
        - Закончила? - он грубо скинул меня с коленей на кровать и придавил локтем. - А теперь внимай, - и снова ягодицу обожгло укусом. - Через голову не выходит - буду через задницу вдалбливать! Я - Зверь, Монстр! - и снова укус! - Не делай резких движений - от хищников убегать бесполезно - только хуже сделаешь!
        - Ай! - вскричала, стукнув по простыни кулаком. - Прекрати!
        - Усвоила? - и опять укусил.
        - ДА!
        - Точно?
        - Да-да-да!
        - Посмотрим, - он рывком переместился к горящему заду и принялся его зализывать. У меня аж спина взмокла - таким пожаром откликалось каждое движение его языка после укусов.
        Я кусала губы, уткнувшись лицом в подушку, но… с готовностью заводилась снова!
        - Джейден, я согласна на белые полосы, - прохрипела. - Остановись.
        Он вдруг уперся лбом мне в поясницу, тяжело дыша:
        - Просто помолчи и не шевелись, - потребовал неожиданно сдавленно. - Черт…
        Комната наполнилась нашим тяжелым дыханием. Наверное, только сейчас я, наконец, осознала, что он действительно не человек, и ему от этого не очень хорошо. Что он там говорил? Метка, случайное стечение обстоятельств, генетическое совпадение? Черт, похоже на правду. Желание схлынуло быстро, оставляя дрожать.
        - Тш, - его ладонь скользнула вдоль позвоночника.
        Почувствовал? Предположил? Как он это делает?
        Запах цветов усилился, но стал более легким - напоминал ночную фиалку под балконом у меня в общаге. Нежный запах доносило с дуновением ветерка. Захотелось все бросить и забиться в свою конуру. К черту работу, опасность… Впервые за долгое время я призналась себе, что устала.

* * *
        Это уже было слишком.
        Монстр согласно ощерился внутри - не хотелось так от нее зависеть. Она только вздернула попку, а у меня уже стояк! Хорошо, хоть послушалась - замерла и даже дышать перестала, давая шанс отвлечься и взять себя в руки. Сполз с нее осторожно и глубоко вдохнул:
        - Лежи, я принесу поесть.
        В кухне пришлось повозиться, но не с едой, а упаковкой эрекции в джинсы. Так и сдохнуть, действительно, недолго. Хрипло прыснув с этой мысли, я вымыл руки и полез в холодильник, когда вдруг на столе зазвонил мобильник. Номер моей трубке был не знаком. Чего не сказать про меня.
        Когда не разговариваешь с кем-то три года, нет необходимости переносить его номер на новый аппарат. Только памяти на это плевать.
        - Джей…
        Я медленно вздохнул.
        - Аарон…
        - Где ты?
        - Не надо.
        - Надо, мать твою! - рыкнул старший брат. - Я три года ждал, чтобы ты успокоился, но с меня хватит! Почему ты не пришел ко мне?!
        - Потому что не хотел тебя в это втягивать, - спокойно ответил, отвернувшись к окну.
        - Да какого ж черта ты все время считаешь себя лишним, Джей?! Ты подаешь апелляцию, а я узнаю об этом последним! - Я молча стиснул зубы. Да, я считал себя лишним. Когда вся жизнь полетела к чертям сначала из-за Камиллы, потом из-за того, что я решил спасти Аарона, я вычеркнул себя отовсюду. Сожаления не было, только тяжесть от осознания того, как тяжело моей семье принять то, что произошло со мной. - Я хочу тебя увидеть, где ты?
        - Аарон, не надо, - я оглянулся на спальню, - не лучшее время.
        - Когда? Завтра дело уже запустят, и тебя, скорее всего, оправдают. Возвращайся, Джей…
        - Аарон, после этих лет я не тот, кем был, - выдавил через силу.
        Наверное, в этом была истинная причина, по которой я не хотел видеться. Мои руки по локоть в чужой крови - разве об этом я мечтал? Чтобы отмыться, понадобится время… Да и не факт, что получится.
        - Я понимаю, но для нас это неважно. Для меня, матери… и отца.
        - Это сейчас неважно, Аарон, пока ты просто хочешь меня вернуть. Я - не ты, не прайм, не правящий, я - палач, осознай это!
        - Я не предлагаю тебе присоединяться к воскресному чаепитию со мной и моими детьми, хотя очень бы этого хотел, - вернул он мне мою же подачу. - Ты не знаешь расклада, в который тебя тянет Лоу. Он - не тот, с кем стоило бы связываться.
        - Я в его системе, только он может вытащить меня достаточно быстро, пока я не стал межмировой мишенью.
        - Я знаю, почему ты возвращаешься. Ты можешь не справиться, Джей…
        - Я справлюсь, - процедил упрямо.
        - После зависимости…
        - Давай не будем, мне не двенадцать, чтобы ты меня снова отчитывал, - начинал заводиться по-настоящему.
        То, что он настолько в курсе, удивило, но всего лишь на миг. Аарон меня бросил? Как я в это поверил? Он следил за мной все это время и знает все.
        - Джей…
        - Я завязал.
        - Я знаю, но ты сейчас уязвим! Я знаю, каково это! Ты - нет. Если бы я тогда остался один на один с Теа…
        - Ты и был один…
        - Нет, у меня был ты. Ты не дал забрать ее, дал мне время! - Мы помолчали. - Джей, не рискуй. Если она - та самая, это шанс на новую жизнь, которая сотрет все.
        Не сотрет. Но я не стал ему это доказывать.
        - Я подумаю.
        - Завтра.
        - Не дави.
        - Хорошо, напиши мне.
        Как только я опустил трубку, дыхание сперло - Зои стояла позади меня. Я так увлекся эмоциями, что даже не услышал, не почувствовал ее приближения. Если бы она только знала…
        - У тебя есть брат?
        Она стояла, замотавшись в цветной полосатый плед - Камилла покупала его, чтобы я застилал им кровать. Но я так ни разу этого не сделал - терпеть не мог такого рода дрессировки. Какая же она у меня была наивная…
        - Да, - и я вернулся к идее накормить нас обоих. - Думал, что был… а он есть.
        - Хорошо, когда так, - она прошла к диванчику и, судя по шуршанию, забралась на него с ногами. В груди вдруг стало тепло, будто по щелчку, и уютно. Настолько, что не смог сдержать довольный рык.
        - Что не так? - насторожилась она.
        Я обернулся. «На расстоянии вытянутой руки», - напомнил себе. Только поэтому она пришла, а не потому, что хочет быть со мной.
        - Все нормально.
        - Ты уже второй раз открываешь холодильник и ничего оттуда не достаешь.
        Я оперся руками о столешницу, сжав кулаки.
        8
        - Джейден, пока у тебя есть брат… все еще можно наладить, - вдруг разорвала она мне мозги тихими словами. - Тем более если он на тебя орет, значит, ты ему точно небезразличен. - Она замолчала, и я готов был поклясться, что в этот самый миг она возвращается в ту реальность, в которой у нее больше нет брата. Голос совсем ослаб: - Или у вас все не так?
        - Все так же - семья важнее всего.
        Я третий раз открыл холодильник. На этот раз удачно, потому что нужна была пауза. Хотелось схватиться за этот болезненный заусенец, что она мне оставила, дернуть, узнать… но я не имел права. У самого все будто бульдозером вспахало внутри от звонка Аарона. Эта иллюзия, что я могу вернуться, казалась такой привлекательной. Но нельзя в нее верить. Или можно?
        Я обернулся к Зои - она смотрела в окно, уязвимо ежась под пледом. Если отбросить гормоны, что я могу ей дать? Ни черта… Аарон прав. У него был я и родители, которые поддержали. Мать - человек, она как никто другой может объяснить, поделиться жизненным опытом с той, которой так не повезло… Если мой «шанс» будет таковым только для меня - смысла во всем этом не будет.
        - Расскажи о себе.
        Не знаю, насколько этот вопрос был уместен, но я устал постоянно думать и взвешивать каждое слово.
        - Ты уже и так все знаешь, Джейден, - перевела на меня взгляд. - А секс, говорят, не повод для знакомства, - она усмехнулась.
        - Ты не уложишь нас с тобой в свои привычные рамки, Зои, - ответил на ее усмешку. - И наш с тобой секс более чем повод, чтобы познакомиться.
        - Да, ты говорил, что я теперь твоя, - она продолжала усмехаться.
        - Так ты что-то все же слушала, - я подхватил тарелку с сандвичами и поставил перед ней. - Кофе?
        - Чай. - На мой насмешливый взгляд пожала плечами: - Водки же не даешь.
        - А ты прямо так хочешь?
        - Да… это помогает усваивать уроки жизни.
        - Вот как?
        - Да.
        - Мне не помогли и более крепкие препараты, - я включил чайник и полез за чашками.
        - Вау, - послышалось за спиной. - Вы тоже этим грешите?
        Мда, не то чтобы мне было все равно, что общего мы найдем друг у друга, но я спокойно ответил:
        - Да, я пытался отключить в мозгах болевые точки.
        Запах чая, который достал, не подумав, как раз надавил на одну такую. Черт, сколько этой банке лет?! А пахнет как свежий.
        - Не помогло?
        - Нет. Пока нет замены - все это не работает. Это как… тушить пожар бензином - процесс отвлекает, а результат еще хуже.
        - Так а… вы, значит, не выдумка… Вы существуете.
        - Да, - развеселил ее процесс приятия, хотя, конечно, ничего смешного тут не было. Я утвердительно поставил перед ней чашку. - Можно потрогать…
        - Не хочется, - тяжело вздохнула она. - Задница все еще зудит.
        - Это хорошо, говорят - даже полезно.
        - Садист, - закатила она глаза и подтянула к себе чашку.
        - Ешь, Зои. - Я не решался подойти ближе - не чувствовал ее разрешения. Так и стоял у столешницы со своим кофе.
        - А ты? Или ты питаешься кровью?
        Тут я уже рассмеялся в голос.
        - Нет, не только, - выдавил, отсмеявшись.
        - Серьезно? - недоверчиво крутила она в руках сандвич.
        - Мы мало чем отличаемся, поэтому живем с людьми бок о бок. Только не все об этом знают…
        - Я видела зверски изуродованные тела в участке, - нахмурилась она.
        Мы замолчали, вглядываясь в лица друг друга. Конечно, она меня боится - в этом никакого сюрприза не было.
        - Зои, быть таким, как я - испытание. Иногда мужчины его не выдерживают, срываются…
        - Как ты? - вдруг спросила она.
        - Да, в некотором роде, - я отвел взгляд в окно. - Но я тебе не причиню вреда.
        - Ты царапаешь меня и кусаешься. Это больно.
        Я стиснул зубы - все, что она говорила, правда. Но этого уже не изменить. А вот ее реальность подкорректировать стоит. Я поставил чашку и шагнул к ней. Реакция предсказуема - взвилась, как натянутая пружина, но я сцапал и скрутил ее в два счета.
        - Джей! - взвизгнула она.
        - Тш, - поднял и понес в ванную к зеркалу.
        Поставив ее перед собой, включил свет. Впечатляющее зрелище! Зои изменилась. При свете дня я видел ее только утром. Теперь она стала более хищной, яркой, кожа гладкая… такую хочется кусать, что уж там, как спелый персик! А еще этот злой взгляд - крышесносно! Немного повоевав за право положить свою лапу ей на шею, я прижал девчонку к себе и сдернул пластырь.
        Необходимость сдерживать ее резко пропала - она застыла, шокированная зрелищем. Под пластырем ничего не было. Идеальная кожа с призывно лихорадочно бьющейся веной.
        Она подняла руку, не веря, и провела пальчиками по тому месту, где совсем недавно красовались следы от моих зубов. На фоне нее моя шея выглядела куда более плачевно с человеческой точки зрения, а с моей - носило охеренное подтверждение моей принадлежности этой женщине.
        - Ты причиняешь боль… не оставляя следов…
        Не сразу понял смысл ее слов. Наши взгляды встретились в зеркале, и она не отвела свой.
        Да, это моя природа, я не мог сопротивляться, не мог не рвать ее кожу когтями, потому что не соображал. Только какая разница?
        - Я не сделаю этого больше. - Обещание вырвалось, как единственный антидот, который был в распоряжении. Но я не имею больше права переступить через него. - И боли тоже больше не причиню. Мне жаль.
        Она глубоко вздохнула, недоверчиво кусая губы.
        - Прости за то, что укусила, - прошептала, отстраняясь от зеркала.
        - Это лучшее, что ты могла для меня сейчас сделать.
        - Не знаю, что на меня нашло… хотела тебя убить… - подняла на меня глаза.
        - Ты убивала когда-нибудь?
        Ее глаза расширились, а сама она снова выпала в какое-то свое прошлое. Безысходный страх полоснул внутри солнечного сплетения так, что я вздрогнул.
        - Нет, - глухо выдохнула и обхватила себя руками.
        Это было новым - чувствовать так кого-то, будто все это внутри тебя самого. Казалось, еще немного - и я увижу картинку, что видела сейчас она…
        - Можно вернуться в кухню?
        Кофе остыл, я молча начал делать себе новый. От еще одной чашки чая Зои отказалась.
        - Почему тут так тихо?
        Я достал мобильный и вместо ответа показал ей карту с нашим местонахождением.
        - Черт, - выдохнула она и изумленно на меня посмотрела. - Это же так далеко… - Квартира - не квартира, конечно, вовсе. Это мое удаленное логово на заброшенном заводе. - А вода, свет?
        - Привозят проверенные знакомые. Генератор.
        Она удивленно усмехнулась:
        - Умно.
        - Да. Пошли спать.
        По ее взгляду было понятно - нам предстоит новый виток борьбы, на которую уже не осталось сил. И я просто встал и направился в спальню:
        - Тебе нельзя спать одной…
        - Почему? - вяло поинтересовалась она.
        - Не проснешься. Твой организм перегружен изменяющими процессами, будет уходить в летаргию.
        - Ты издеваешься? - подскочила она следом. - Я не хочу спать с тобой!
        - Нет, не издеваюсь. Я тебя не съем - наоборот, - я обернулся к ней: - Согрею и обеспечу покой и здоровый сон. - Она тяжело сглотнула, нерешительно хмурясь. - Давай, Зои, нам с тобой надо выжить, - снова надавил на самое важное для нее. - Представь, что вокруг холодно и опасно, только со мной тепло и есть гарантия жизни.
        Сдалась. Запрокинула голову, закатывая глаза:
        - Манипулятор!
        - Ты можешь проверить, коврик есть на входе, - безжалостно припечатал я.
        - Да пошел ты, - беспомощно зарычала она, а я тихо рассмеялся. - Ты… Зверь!
        - О, да, - откинул одеяло, - у меня температура выше твоей, иди ко мне… - Придется все же ловить, и я это сделал с максимальным удовольствием - позволил ей пробежать пару метров в сторону ванной, сцапал и перекинул через плечо. - Какая ты упертая! - Бросил ее на кровать и замер у края: - Дразнишь зверя, провоцируешь… Может, тебе нравится ходить с покусанной задницей? - Я рывком настиг ее и придавил к кровати. Зои задергалась, как бабочка на листке бумаги - пришлось скрутить и прижать к себе: - Тш, бешеная, - я прижался губами к ее шее. Под ладонью взмокла кожа на ее груди, а сама она замерла, тяжело дыша. - Тихо…
        И я принялся гладить ее, как одичалого котенка, чувствуя вздрагивание натянутых мышц под пальцами. Сначала она шумно сопела, еще пытаясь сопротивляться, но вскоре сдалась. К счастью… Потому что у меня самого сил больше не было.

* * *
        Зверь не обманул. С ним и правда было хорошо - тепло и спокойно. А мне было с чем сравнить.
        Я уже три месяца не сплю спокойно. Каждая ночь может стать последней, ожидание разоблачения въелось в психику, стало ее частью. Я не высыпалась хронически. У меня никогда еще не было столь тяжелого задания. Казалось, нервы не выдержат.
        После того как отец три года назад погиб на задании, я живу на износ. Почему-то только лежа в руках этого незнакомца пришла эта внезапная оценка и подвелась черта, будто то время кончилось. Даже эти сутки со Зверем в безысходности и неопределенности казались реабилитацией, несмотря на все наши пикировки. Следов от его укуса не осталось, царапин - тоже. Ушли головные боли и вернулся аппетит. Даже ночью мне хотелось есть. Проснувшись не пойми в каком часу, я осторожно выползла из его рук. Это чувство возвращающейся жизни едва не сбило с ног, догнав посреди кухни, залитой лунным светом. Я куталась в кофту, едва прикрывавшей голые ягодицы - все остальное зверь разодрал, и размышляла, греть мне сандвич, оставшийся с ужина, или нет. В итоге сжевала его холодным, едва ли не урча от удовольствия. Давно мне не было так вкусно…
        Жизнь издевалась, дразнила новыми возможностями, но я ей больше не верила. Да и что Зверь потребует взамен? Было чувство, что все. Что они делают с такими, как я? Что значит принадлежать такому, как он? Жить здесь в четырех стенах?
        - Проголодалась?
        Я вздрогнула и обернулась. Он стоял в проеме - высокий и… не могла подобрать, какой. Пугающий? Сильный? Подавляющий? Больше подходило просто сонный и уставший. Прошел к крану, достал бокал и наполнил его водой.
        - Хочешь? - Я кивнула. Пока пила, он хмуро меня рассматривал. - Надо тебя обследовать как можно быстрее, - заметил вдруг.
        - Зачем? - снова скакнуло сердце в груди.
        - Мало ли, до чего ты доработалась на своем задании… Ничего не болит? - Я замотала головой. - К стрессу привыкаешь, Зои, гормоны долбят постоянно по твоей защите, изнашивая запасы сил. Ты можешь этого не чувствовать, но проблемы уже могут быть.
        - Само собой, они есть, но тебе то что?
        Он запрокинул голову, обреченно вздыхая:
        - Я сделаю тебе татуировку «Собственность Джейдена Хауэра». Одну над ягодицами - для меня. Вторую - за ухом, для тебя.
        - Как же я ее там буду видеть?
        - Ну не на лбу же тебе ее делать… - Губы сами поползли в стороны, он усмехнулся в ответ: - Пошли спать.
        На этот раз бегать я не стала. Все меньше оставалось сопротивления внутри, но только потому, что Зверь мне не угрожал. Не знаю, почему, но я опять ему верила. В моей жизни хуже уже быть не могло, а сейчас явно стало лучше. Чувство защищенности, что он давал в эту минуту, перевесило, и я послушно вернулась в постель.
        - Джейден Хауэр, значит, - заметила я, натягивая на себя одеяло.
        Он молча улегся рядом. И закрыл глаза. А я продолжала смотреть. Спящий хищник был даже прекрасен… на расстоянии вытянутой руки.
        9
        Я почувствовал его присутствие и сквозь сон - тянущее, тяжелое, требующее внимания. Потом до слуха долетел еле слышный звук мотора дорогой тачки. И тишина. Ни шагов, ни дыхания - Аарон хорош, ничего не скажешь. Я вздохнул глубже и открыл глаза. Зои ежилась чуть ли не на противоположном краю дивана, сжавшись в комок. Так захотелось ее вернуть в свои руки и уснуть еще на пару часов, но он же не уйдет…
        Когда Аарон застыл у двери с той стороны, я тоже, скорее, почувствовал это, чем что-то услышал. Пришлось вылезти из теплой постели. Лязг замка предсказуемо разбудил Зои, она встрепенулась и подняла голову над подушкой.
        - Привет.
        Давно я не был объектом этого взгляда. Аарон умел смотреть по-разному, но одинаково подавляюще и неизменно красноречиво - мог бы и не говорить вообще. Пришел в джинсах и футболке - без официоза. Потянув носом, с удивлением приподнял бровь - оружие?
        - Все так серьезно? - не ответил на его приветствие.
        - Я не знаю, и это нервирует, - прямо сообщил он. - Можно пройти?
        - Только осторожно, - я посторонился.
        Зои уже сидела на кровати, прикрываясь одеялом. И только тут я вспомнил, что надо бы еще поискать белье и одежду - последняя не выстояла против моего напора. Я развернулся к шкафам решать вопрос, пока брат прошел вглубь комнаты:
        - Привет, я Аарон, - послышалось за спиной.
        - Зои, - хрипло выдала она.
        К счастью, сменная шмотка была. Я выдал ее девушке, а сам повел брата в кухню. Раздражало все, да еще и какой-то сквозняк… или мне просто после постели было зябко?
        Я снова бросил напряженный взгляд на Аарона. Три года его не видел. С чего он решил вдруг вернуться в мою жизнь? Я стал более удобоваримым? Хотя на что мне было обижаться, он ведь старался до последнего. Скорее, почувствовал слабину в моем упрямстве, и пытается снова.
        - Бесишь, - рыкнул, направляясь к кофеварке.
        - Я тоже рад тебя видеть, - подошел он к окну. - Тихо тут у тебя.
        - Откуда ты узнал?
        - Есть связи, - туманно ответил он, оборачиваясь. - Я тоже буду кофе. А она у тебя хорошенькая…
        Я только сцепил зубы. Да, я тоже скучал. Семья для нас важнее всего - я не соврал Зои. Но Аарон пришел не потому что скучал. Вернее, не только поэтому. И это напрягало. Чувствовал - будет давить.
        - Переходи к делу.
        - Не соглашайся на условия Лоу.
        - Я уже согласился, - брякнул я кружкой о стол.
        - Лоу занимает крайне радикальную позицию в нашей политике, отношения с людьми стали напряжение в последнее время…
        - Ты знаешь о сорока пропавших девушках? - обернулся к нему.
        - Да.
        - И что думаешь?
        - Думаю, что кто-то развязывает войну. Джейден, Лоу хочет нашу семью в союзники…
        Я скептически усмехнулся:
        - Брось. Через меня не выйдет…
        Наши взгляды встретились.
        - Не выйдет, - повторил с нажимом. - Я - не вся семья.
        - Ты - сильный прайм.
        - Аарон, давно нет, ты не пойдешь за мной, - я хмуро следил за темной жидкостью, лившейся в чашку. - Я дал ответ Лоу сразу, подумать он не предлагал, а у меня нет шанса выползти отсюда и обеспечить безопасность для моей женщины.
        - Джей, я могу обеспечить твою и ее безопасность…
        - Аарон, нет, - я поставил перед ним. - У тебя семья, тебе хватило полосканий в прессе и переживаний…
        - Я сам решу, чего мне хватило, - жестко возразил он. - Не хватает мне до сих пор только тебя…
        Я оперся о столешницу и сложил руки на груди.
        - Ты упорно хочешь сделать вид, что чужой, что не оправдал доверия, не смог смириться с потерей и стал не тем, кем, как ты считаешь, должен, - заговорил он в своей манере. Или не совсем. Я смотрел на него и замечал, как Аарон изменился. Все же союз с Теаной сделал его человечнее, мягче, я не чувствовал ту огнеупорную броню, что была раньше. Вернее, я знал, она есть, но теперь поросла мягким мхом. Только через нее все также не пробиться. - Но это все не имеет значения для меня, матери, отца. Нам нужен ты!
        - Я вернусь, но работать буду у Лоу. - Видя, как сжимает зубы, поспешил смягчить: - Зато у тебя будет информация о его ходах.
        Он усмехнулся. Знаю, не нравится ему эта идея.
        - Что еще ты знаешь?
        Аарон, наконец, сел и подтянул к себе чашку кофе:
        - Пропавшие девушки - еще не все. Кто-то сливает информацию в сеть. Все больше появляется видео, за нами следят по наводке. Видео с когтями и зубами, которые вдруг выпускает совершенно обычный человек…
        - Просто спецэффект, - отмахнулся я.
        - Они бьют в одну точку, Джейден. Люди начинают волноваться. Сфабрикованные сюжеты о телах, разорванных зверьми, начинают смешиваться с реальными случаями…
        Мы всегда были людям поперек горла, наши политические взаимодействия болезненные и напряженные. Такие, как мы с Аароном, правили этим миром. По крайней мере, перевес власти был на нашей стороне, мы давно к этому шли. Но, несмотря на преимущество, мир между нами был в приоритете. Да, стычки и напряжение были всегда. Только сейчас, казалось, кому-то этого было недостаточно.
        - Кому и зачем это нужно?
        - Я думаю, какая-то часть людей вырастила достаточную силу где-то за пределами нашего внимания. И эти пропавшие женщины больше похожи на какое-то жертвоприношение ей…
        - Почему именно наши женщины?
        - Создать угрозу нашей популяции?
        - Их всего сорок…
        - Квартальная потребность.
        - Зои выполняла задание по поиску информации, связанной с их исчезновением…
        - Не все люди знают, - нахмурился Аарон, но было видно - даже себя не убедил.
        Что-то тут не вязалось определенно.
        - Да, только похоронить их решили именно наши, - заметил я, - …моими руками.
        Мы замолчали. Он - переваривая услышанное, я - думая о ситуации в целом.
        Аарон всегда был против открытого конфликта с людьми. У него, в отличие от меня, планирование было масштабнее - смотрел вдаль. Мне же проще было взять пистолет. Или дать в челюсть. Поэтому, может, я и на своем месте тут, а он снова не хочет в это верить.
        - Аарон, напоминаю - меня никто не заставлял…
        - У тебя выбора не было, - процедил он. - Ты не выбираешь заказы.
        - Не выбираю, я не таксист, - давил специально, - я - палач.
        - Та перестрелка три года назад, - вдруг сузил он глаза, - ты вел тогда расследование кражи большой партии оружия…
        - Да, - тяжело сглотнул я.
        - С тех пор есть еще ряд крупных дел, очень напоминавших твое…
        - Вот и разберусь на новой должности, - припечатал я. - Тем более надо быть ближе к информации…
        - Ты заслуживаешь другой жизни, - качал он головой.
        - Я заслуживаю то, чего заслуживаю, - отрезал. - Все логично.
        - Ты просто еще не знаешь, - вдруг неуместно улыбнулся он. - Тебе захочется другой жизни. Скоро.
        Напоминание о Зои вдруг за секунду наполнило внутренности тревогой. Она так и не вышла из комнаты, и все это время мне это казалось логичным - пока препираюсь с братом, она отсиживалась в уголке, но теперь, когда я вдруг обратился к своим чувствам, по нервам ударило пустотой, а по резко взмокшей коже - холодом.
        Сквозняк… двери!
        Я рванулся с места пулей и уже через два шага знал - ее здесь нет.
        10
        Когда я заметила, что Зверь забыл закрыть двери, еще несколько минут сидела, не шевелясь - вдруг вспомнит? Но, похоже, гость его хорошо отвлек. Когда они заговорили на повышенных тонах, я больше не думала. Подхватила кобуру, кеды и рванулась к двери. Страх так ошпарил и скрутил внутренности, что казалось - не развернуться больше. Но тело реагировало безупречно, ноги будто и не касались пола вовсе. Сначала испугалась, что заблужусь - за дверью были просто голые стены и серый коридор, но другой дороги не было. Я быстро нашла лестницу и бросилась вниз. Три пролета, и я оказалась на нижнем уровне. Все то же самое ждало и здесь - песок и голый бетон. А у одной из стен - мотоцикл и автомобиль.
        Решалась я быстро. Надо было что-то выводить из строя, и мотоцикл оказался более уязвимым, да и слишком тяжелым для меня - я быстро брякнула на панель магнитный жучок с вирусом, молясь, чтобы сработало, а сама запрыгнула в авто. Ключи предсказуемо лежали на панели, но авто меня не узнало - еще бы! Пять минут ушло на взлом компьютера. Когда я уже простилась со свободой, панель прибора мотоцикла погасла, а система тачки сообщила, что рада меня приветствовать. А как я была рада!
        Двигатель отозвался еле слышным урчанием, и я крутанула руль. Сердце долбилось о грудную клетку так, будто вот-вот прорвется наружу. Из-под колес вырвался клуб песка и пыли, и машина рванулась прочь. Кажется, в зеркале заднего вида мелькнуло что-то, но я не могла себя заставить рассмотреть, вдавливая педаль в пол. Прохладный воздух врывался в открытое окно, но сил не хватало, чтобы отвлечься и закрыть его, перекрыть доступ… А если Джейден все же заведет мотоцикл? Нет-нет, я видела - панель погасла, а вирус был надежным, не сможет! Но а вдруг?
        Вместо дороги окружала пустыня, но я хорошо помнила карту, которую мне показал Зверь, и видела накатанные следы, по которым этот Аарон приехал.
        Только через час я заставила себя выдохнуть и сбросить скорость. Взгляд выцепил брошенную соску на пассажирском сиденье и маленькую игрушку, от вида которых что-то вздрогнуло внутри. Ничего человеческое зверям не чуждо, значит? Наверное, это тот самый брат. Аарон… Аарон Хауэр? Что-то знакомое, где-то я о нем слышала, правда, давно и мельком.
        Когда вдали показалась трасса, я перевела дыхание - свобода! От машины надо было быстро избавляться, но сделать я это решила в городе. Вряд ли Зверь сообщит патрульным… хотя мне это, по идее, даже на руку - сразу в полицию.
        Я щурилась на солнце, вглядываясь в здания, а в душе поднималось беспокойство. Сначала неясное, вскоре оно задушило эйфорию от свободы. Крайтон жил привычной жизнью, игнорируя мои переживания. Бетонно-металлический город таких же непробиваемых людей… А людей ли? Теперь, когда я знала наверняка о существовании других сущностей, закрадывался вопрос - а сколько их и сколько нас? Зверь говорил, что я принадлежу ему, что мы каким-то образом совпали. А сколько вообще таких пар?
        Машину я бросила в тесном переулке, позаимствовав у Аарона темные очки и кепку. Шагая по городу, я ловила себя на мысли, что все стало чужим. Громкие звуки нервировали, будто я не была в городе год, а то и больше. Поток людей на улице вызывал острое желание выдраться из него и спрятаться где-то подальше. Нервы были явно ни к черту.
        А главное - я все больше отказывалась от мысли вернуться в отдел. Меня прямо отбивало что-то внутри, убеждая, что бежать некуда, союзников не осталось, а слова Зверя - единственно верное обещание. Он говорил, что мне грозит опасность, если останусь без него…
        Когда до участка оставался всего квартал, я свернула за угол и прислонилась спиной к стене. Взгляд беспомощно метался по людям, но успокоиться не выходило.
        Я не принадлежала больше миру, в котором жили эти люди. Это признание себе сбило с ног, и я сползла вдоль стены. Ступор длился минуту, потом я решительно поднялась и зашагала к ближайшему банкомату. Только там ждал сюрприз - сканер меня не узнавал! Вернее, компьютер утверждал, что меня в базе данных нет.
        - Да что б тебя! - вызверилась я на третьей попытке.
        Покрутившись немного на улице, все же решила рискнуть, потому что без денег шансов скрыться немного. Убедившись, что кобура надежно держится, я направилась в отделение банка. Мой пистолет хоть и не был особо убойным, но зато не пищал на зоне досмотра - особая модель. Смешно, что ее мне выдали в группировке, на которую работала все эти три месяца. Но в банке меня ждал тот же сюрприз - в базе я отсутствовала. После второй попытки сотрудник пожал плечами:
        - Сейчас обратимся в техслужбу, - сообщил он. - У нас общая база данных, и это очень странно…
        - Вы знаете, - поднялась я, - к сожалению, я опаздываю на работу. Можно, зайду тогда после работы, заодно попрошу в отделе необходимые подтверждающие документы? Потому что я просто вышла на обед…
        - Подождите, - поднялся молодой человек из-за стойки, но я уже направилась быстрым шагом к двери.
        На улице ускорила шаг почти до бега, стремясь затеряться в толпе. Удаляясь от центра все дальше, я целенаправленно шагала в сторону северной части города. Потому что какой-то инстинкт, интуиция не допускали даже мыслей о том, чтобы сдаться в полицию. Вся жизнь, за которую я боролась, летела зверю под хвост! Вернуться в свою квартиру? Если Джейден узнал, что я из трущоб, у него наверняка есть данные обо мне, и квартира - первое, что он проверит. Я бы сделала так же.
        Стоило подумать про Джейдена, меня будто что-то теплое коснулось в солнечном сплетении. Почувствовала себя крысой в лабиринте, где уже расставлены ловушки, каждая из которых хорошо видна - от них веяло холодом. А направление, которое должна выбрать, такое соблазнительное. Там тепло, безопасно… и жутко от того, кто стоит за всем этим уютом.
        Шагая по улицам, я погружалась в отчаяние. Было лишь одно место, куда я могла сбежать - в трущобы, там можно затеряться. Только при мысли об этом хотелось выть. Это не шаг назад, это просто откат к самому началу, как свалиться с лужайки в канаву с дерьмом, из которого вылез и уже успел обсохнуть…
        Я ведь думала, не вернусь туда больше. Даже на могилы своих родных не вернусь. Нет, могла бы физически, но душа каждый раз рвалась на части, когда я вспоминала, что сделало это место с моей жизнью, с мечтами… Оно вывернуло весь мир наизнанку, оставив незаживающие раны. Правда, этого, видимо, было мало, и добили мой мир уже тут. Три года назад. И вот теперь и моя очередь пришла - ни следов, ни информации. Меня будто не стало…
        И все, что у меня осталось - Зверь. Тюремщик. Враг. И единственный, кто, кажется, заинтересован во мне.
        Я замерла посреди улицы, хватая ртом воздух. Люди ходили мимо, до слуха долетали обрывки разговоров, но я не шевелилась. Ничто в душе не дрожало от омерзения, как должно бы, ведь Джейден все взял силой. Почему только его действия оправдывались для меня отчаянием? Вдруг пришла мысль, что крыс в лабиринте двое - я и он. Но он сильнее и точно знает, куда бежать. Только сбежав, я смогла посмотреть, а скорее - убедиться, что все хреново. Я стояла и чувствовала, как все больше паника охватывает каждый уголок души, как она дрожит, и эта дрожь передается телу. Я в опасности. У жизни задание - уничтожить. И я сама помогла ей реализовать этот сценарий.
        - Стойте, где стоите!
        Я вздрогнула и подняла глаза. В пяти шагах от меня стоял полицейский… и целился в грудь…

* * *
        Я был внизу через три удара сердца, но все равно застал лишь песчаную взвесь от колес автомобиля Аарона. Дернулся к мотоциклу, но тут же взвыл в голос - пустила вирус в систему!
        - Твою мать, Зои, ТВОЮ МАТЬ! - процедил сквозь зубы и сорвал жучок.
        - Черт, - подоспел Аарон. - Как она…
        - Она на взводе, лишь бы к своим не сунулась…
        И я бросился обратно в квартиру. Без транспорта мы не скоро выберемся, нужно было срочно переводить мотоцикл в ручное, а для этого мне нужен был ключ.
        Когда вернулся, Аарон сообщил:
        - Я позвонил своим - выехали.
        На секунду меня «коротнуло» от злости - если бы он не приехал, она бы не сбежала! Но только на секунду. Пришлось тряхнуть головой, чтобы смахнуть пелену ярости с глаз - я сам виноват, что не закрыл двери.
        - Спасибо.
        Через пятнадцать минут двигатель завелся.
        - Садись, - кивнул Аарону на заднее сиденье. - Только голову прячь…
        И мы рванулись по следам его автомобиля, но догнать до города свою беглянку я предсказуемо так и не смог, как ни давил на газ. Внутри все застывало - я превращался в охотника, выслеживающего самую желанную жертву. Позже я озабочусь тем, чтобы всегда мог ее найти, но теперь важно было вернуть ее как можно быстрее. Формальности еще не закончены, основание на нее должно быть только к вечеру. Если она попадется копам - будут проблемы. Подумав, я все же набрал Лоу.
        - Джейден? - услышал раздраженное.
        Да, босс у меня - не подарок.
        - Моя пара сбежала, мне нужны полномочия на любой случай.
        Послышался холодный смешок:
        - От тебя?
        - Да.
        - Шустрая…
        - Не то слово.
        - Где она?
        - В городе.
        - Ее не пришьют в лоб, не дергайся, куда бы не влезла - вытащим. Сам не лезь - твоя репутация теперь важна. Ты меня понял?
        - Да, - скрипнул зубами.
        - Никаких полномочий, Хауэр. Ты - второй я. Запомни.
        Вот была в работе палача прелесть - никто со мной так не разговаривал. Со мной вообще никто не разговаривал. Отвык я от этого. Может, Аарон не так уж и не прав - выдержу ли подчинение такому взбалмошному старику. А, с другой стороны, нам и правда не помешает пара глаз в его логове.
        Я приоткрыл шлем и обернулся к Аарону:
        - Авто нашли?
        - Локация у тебя.
        - Спасибо.
        Через семь минут мы были уже у его машины. Бегло глянув в салон, я огляделся и надвинул капюшон мастерки на глаза:
        - Аарон, я за ней.
        - На телефоне, - коротко бросил он.
        Уже когда шагал к перекрестку, отметил, что благодарен брату - отпустил без пререканий и напутствий, обозначив только, что будет помогать. И это было приятно.
        В центре жизнь била ключом - толпы народа, запредельный уровень звукового загрязнения, множество запахов. Я остановился у стены и медленно исследовал толпу. Куда она могла пойти? В полицию? Неужели, Зои… А что, если нет? Если предположить, что она у меня не дура, а она - не дура, тогда куда? Домой? Исключено. Скрыться? Допустим. Куда? И как? Сощурившись, я набрал Аарона:
        - У тебя в машине не было денег?
        - Нет, но была серая кепка и темные очки.
        - Спасибо.
        Для дальнейшего существования нужны деньги. Но денег ей не дадут - она стерта из системы. И полностью теперь зависима от меня. Ближайший банкомат рассказал мне по остаточному запаху, что она тут была - видимо, долбанула по панели - запах тут был ярче. Дальше - банк.
        11
        Первый, на следующем перекрестке, но и тут фиаско - ее уже не было. И, видимо, драпала со всех ног - напугали? Наверное, предлагали разобраться с проблемой.
        Развернувшись на ступенях, я снова осмотрелся:
        - Куда дальше, Зои? - прошептал себе под нос.
        Она девочка сильная, сидеть и плакать не будет. Скорее, примет волевое решение и двинется в его сторону. Взгляд скользнул вдаль по ходу крайней улицы, упиравшейся в самом конце в границу центрального района. А за ней - северные окраины километрах в пятнадцати. Пара-тройка часов пешком. А для человека, который знает трущобы, это действительно может быть единственный шанс убежать и от меня, и от властей. Могла пойти? Вполне. Хотя бы чтобы пересидеть и подумать, что делать дальше.
        Нас с ней разделяет минут пятнадцать. И я больше не думал - рванулся на пределе сил вдоль улицы по обочине, чтобы не огибать прохожих. Если я не прав - будет, как сказал Лоу. Буду белым и пушистым с гадким чувством, что не защитил свою пару. Но все инстинкты вопили - я прав. И защищать ее буду сам.
        И, словно подтверждая мысли, в мобильном раздался вызов Аарона.
        - Мои нашли ее на семьдесят второй…

* * *
        Экипированный до зубов мужчина продолжал целиться в меня, а я - спокойно на него смотреть. Не наш - определенно, у наших отделов ни у кого нет такой формы. Черная со вставками, которые наверняка на камерах создавали блики, мешавшие определять нахождение «тела», упакованного в него. Значит, это кто-то другой. Скорее всего, живые иллюстрации из рассказов моего «сказочного чудовища». Добегалась.
        - Руки за голову, - скомандовал тип и начал приближаться.
        Я даже не двинулась, краем глаза отмечая, как люди начинают разбегаться. Если бы меня нужно было пришить - пришили бы без демонстрации. Тут же явно нужна правовая основа и фиксация правонарушения. Ну и что, что его нет. Значит, не работают втемную. А значит - есть договоренности.
        - Эй, - вдруг послышалось сбоку, и тип дернул головой. Мне хватило только перевести глаза в сторону, чтобы увидеть двух мужчин, выходивших из темного автомобиля. Тот, кто окликнул типа в костюме с пушкой, держал в руках голографическую корочку: - Мы хотели бы знать, что происходит.
        Похоже, перед глазами некий конфликт интересов. И моему первоначальному захватчику это сильно не понравилось.
        - Я не обязан вам отчитываться, - грубо огрызнулся он. - Она вне вашей юрисдикции…
        - У нас другие сведения - она принадлежит прайму и более - не ваша забота.
        - Ваши сведения ошибочны, - цедил «черный».
        - Можете удостовериться, - и глазом не моргнул… зверь.
        Прогремел выстрел, второй зверь дернулся - кажется, у «черного» был напарник, который выстрелил в него без предупреждения. Завязалась перестрелка. Я досматривать эту драму не стала - пригнувшись, бросилась за ближайший угол. Краем глаза увидела тень, метнувшуюся за мной, и задала стрекоча по улочке, перепрыгивая коробки, мусорные баки и собак.
        - Стой! - донеслось в спину. - Стрелять буду! Стой!
        Я лишь заскакала, как крыса, между мусорными баками. Только удача была сегодня не на моей стороне. Спрыгнув на надежный с виду ящик, я вдруг кубарем с него скатилась, пробив ногой гнилую доску. Дикая боль в стопе сперла дыхание, я больно ударилась боком и локтями, отползая по инерции в сторону. Когда звук погони стал ближе, я крутанулась и вытащила свой пластиковый пистолет. Можно, нельзя - плевать. Этот тип совершенно точно вне нашей системы, и он угрожал мне!
        Он выскочил из-за бака как раз в тот момент, когда я наставила на него пушку. От нажатия на курок остановило только то, что его оружие было опущено.
        - Брось пушку, - рявкнул он неприязненно. Из-за громоздкой бликующей маски-очков невозможно рассмотреть лицо. Странный эффект лишь давал ощущение, что видишь его, но черты никогда не сможешь описать.
        - А чего вдруг?
        - Если выстрелишь - получишь ответку, - безжалостно припечатал он. - Будет очень больно, а залатают тебя нескоро.
        - Как милосердно…
        А потом несколько вещей произошли разом: я втянула воздух, он вскинул оружие, и тут же ему в голову прилетело что-то тяжелое. Раздался выстрел, а потом откуда-то сверху сиганул… Зверь. Мой Зверь. Не знаю, откуда я знала, но в этой высокой мощной фигуре с капюшоном узнала его сразу. Он схватил «черного» за горло, легко отбил пару ударов и рванул его маску с головы, но тут же получил крепкий электрический разряд. Зверь успел швырнуть противника в стенку, прежде чем отлетел сам. Капюшон спал, открывая лицо.
        - Ты кто такой? - прорычал «черный», поднимаясь.
        Джейден только встал на четвереньки, тряся головой, а у меня пересохло в горле. Не было никакой радости по поводу происходящего, и удрать я не могла не только потому, что нога болела адски. Я не могла позволить его убить.
        «Черный» тяжело доковылял до него, но довольно прытко зарядил со всего маху в висок коленом. Джейден отлетел к стене, падая на спину, а я осторожно начала перекатываться на живот - пистолет преследователя валялся метрах в пяти от меня. Удар, прилетевший Джейдену по ребрам, только подстегнул, и я уже через пару секунд схватилась за ствол, только «черный» вдруг взлетел в воздух с жутким вскриком и упал неподалеку… с разодранным горлом.
        Тяжело сглотнув, я проводила взглядом несколько последних судорог жертвы и подняла глаза. Джейден тяжело поднялся на ноги и направился ко мне, вынуждая оцепенеть.
        - Пушку брось, - прохрипел, приблизившись.
        Только тут я опомнилась, что сжимаю ствол, и выполнила его просьбу. А он присел рядом, подобрал оружие и швырнул к трупу. Разговаривать, видимо, не хотел - принялся молча меня ощупывать. Когда очередь дошла до лодыжки, я зашипела:
        - Мог бы спросить, - простонала, покрываясь испариной. А он молча вытащил мобильник и набрал номер:
        - Она у меня, ты можешь подъехать на угол тридцать восьмой? Да, все хорошо…
        - Ты уверен? - хмуро выдавила, когда он убрал телефон.
        Но вместо ответа Джейден просто надвинул на глаза капюшон, подхватил меня на руки и направился по улочке вперед подальше от места перестрелки. Я слышала его тяжелое дыхание и чувствовала себя разбитой во всех смыслах. Эмоции мешались, лупили по нервам, разрывая на части. Но ни одна часть более не желала этому мужчине того, что с ним только что произошло. Я впивалась пальцами в его плечи, чувствовала его дрожь и боялась всего. Еще час назад жизнь вернулась в мои руки, но ни черта хорошего из этого не вышло. Вышло, как обещал Джейден.
        За углом нас ждал Аарон и знакомый мне автомобиль.
        - В больницу, - глухо скомандовал Джейден, усаживаясь.
        - Простите, - подала я голос, протягивая украденное - кепку и очки. - Клевые очки - не бьются…
        Аарон обернулся:
        - Серьезное?
        - С ней - не знаю, травма лодыжки.
        Я молчала - сказать было нечего. Джейден так и не выпустил из рук, а я боялась лишний раз двинуться - чувствовала его напряжение и что-то еще… Там, в своем убежище, он был другим… более… человечным. Тут будто обратился в какую-то пугающую темную личность. Я вглядывалась в дальний угол квартала, где виднелись красно-синие всполохи, лишь бы не смотреть на него.
        - Расскажи, - сурово потребовал Аарон, выкручивая руль.
        - Нечего пока - грохнул киллера, но чей он…
        «Киллера?»
        - Человек? - нахмурился Аарон в зеркале заднего вида.
        - Да.
        - Сейчас не разберешь - надо осторожнее.
        - Я понимаю.
        - Ты как? - обернулся Аарон на светофоре. - Выглядишь хреново.
        - Нормально. Разрядом прилетело.
        Мне хотелось нажаловаться Аарону, что все не так, и я чувствую, как Джейдену плохо, но я лишь сидела и чувствовала неловкость от его близости. Когда уже собралась с духом слезть с его колен, у него зазвонил мобильный.
        - Хауэр! - раздалось неожиданно в трубке.
        - На связи.
        - Что там происходит?!
        - Понятия не имею, мистер Лоу, я поймал свою девочку в проулке и везу в больницу - ногу подвернула.
        Я задержала дыхание, напрягаясь.
        - Что там за перестрелка была?
        - Понятия не имею.
        Видела, как Аарон бросал на нас настороженные взгляды, и лихорадочно соображала - Джейден назвал этого «черного» киллером. Значит, он совершенно точно не относится к представителям властей. Каких-либо.
        - Хорошо, завтра разберемся, - заключил собеседник и отбил звонок.
        Я не видела взгляда Джейдена, но с интересом следила за Аароном, а он кривил губы в довольной усмешке.

* * *
        Больница оказалась не та, в которую я ожидала попасть. Обычное серое здание в западной части центрального квартала, съезд в подвальный уровень и движение через пропускную систему. Я с интересом всматривалась в оборудование, отмечая, что не видела еще таких сканнеров и систем препятствий.
        - Мистер Хауэр, - вернули Аарону пропуск, - проезжайте.
        Когда мы припарковались, нас уже ждали врачи с носилками. Джейден уложил меня и с трудом выпрямился.
        - Я бы вам посоветовала и его осмотреть, - тихо сказала медику, наклонившемуся ко мне.
        Он глянул на Джейдена и неуверенно кивнул:
        - Передам.
        Больница поражала воображение все больше, демонстрируя, насколько звери все же отличаются уровнем развития. Большие белые коридоры с панелями вместо дверей, неизвестные мне модели камер наблюдения, роботизированный ресепшен. Меня ввезли в лифт, и он тронулся по голосовой команде.
        - Круто, - тихо выдохнула я, медик едва заметно усмехнулся.
        Добро пожаловать в другой мир, Зои. Стало интересно - а папа знал о них?
        Аарон с Джейденом сосредоточенно молчали, но когда мы вышли в коридор, Джейден обратился к медикам:
        - Можно мне увидеть консультанта?
        - Да, конечно.
        Думала, он все же решил позаботиться о себе, и что-то даже расслабилось и отпустило в этот момент, но я ошиблась. Вместо того чтобы разбираться с моей ногой, меня транспортировали в большой кабинет с мониторами и мерзким запахом антисептика.
        - Мисс Чайлд, добрый день, - влетел быстрым шагом в кабинет мужчина среднего возраста в униформе. - Как чувствуете себя?
        - Как человек, - выделила я, - который что-то себе сломал.
        - Понятно. Мистер Хауэр попросил сразу обследовать вас, раз вы уже здесь…
        Я только скрипнула зубами - добегалась. Он же говорил, что есть такие намерения. Но делать нечего…
        Уже когда меня оставили в покое с ноющей, но вправленной ногой и вкусным королевским обедом, я подумала, что все же это лучше, чем то место, куда я стремилась. Зверь не дал меня забрать - или прибить - отвез в больницу, накормил… Я же, по сути, помойная крыска, а он носился со мной, как с породистой. В груди шевельнулось беспокойство.
        - Простите, - обратилась к врачу, заполнявшему что-то на планшете, - вы не знаете, а сам Джейден… ему оказали помощь?
        Доктор поднял на меня глаза:
        - Я выясню, - коротко улыбнулся и вышел.
        12

* * *
        - Ты можешь ехать.
        - Я бы хотел пока остаться.
        Я поднял глаза на Аарона.
        - Не хочешь навестить родителей? - Он сидел на диване и пристально следил за мной. - Я потом жалел, что не отвез Теану сразу к матери… Но да, был не готов тогда признать это.
        Я молчал. Ничего не чувствовал - ни готовности, ни ее отсутствия. Мысли были заняты произошедшим. Наемник, которого я пришил - человек. Значило ли это, что люди лезут в наши дела, и Аарон прав? На Зои сразу дали наводку, только откуда узнали? Единственные, кто знал о ее побеге - Аарон и Лоу.
        - Как твои следователи?
        - Нормально, бронежилеты отработали.
        - Их не стремились убить - отвлекали.
        - Думаешь, хотели убить Зои?
        - Я не знаю, не успел спросить…
        - Знал ведь только Лоу…
        - Я думаю об этом, - по телу снова прошла волной неприятная дрожь, и я поморщился.
        - У тебя будут проблемы? - задал главный вопрос Аарон.
        - Кто докажет? Камер нет.
        - Лоу поймет…
        Лоу - старый лев. Не знаю почему, но я больше не испытывал трепета перед ним, как вчера. У меня нет амбиций, мне не нужна власть, но раз он меня тянет на свою сторону - буду разбираться, что происходит.
        - Посмотрим.
        - Поехали домой, Джей.
        - Хорошо, - согласился равнодушно.
        В двери постучали, и вошел врач Зои:
        - Господа, прошу прощения…
        - Проходите, - я оттолкнулся от подоконника и сел в кресло. Чувствовал себя не очень. Хотелось рухнуть в постель, может, поэтому и согласился на предложение Аарона. Если раньше я бы просто прятался в свою берлогу в городе, то сейчас что мне делать с Зои?
        - Все исследования проведены, завтра предоставлю вам результаты. Ногу зафиксировали - к счастью, перелома нет. Но видно, что идут изменения, организм их выдерживает отлично - у вас генетически идеальная здоровая пара, мистер Хауэр. Поздравляю.
        Необычно было это слышать. Никогда еще не чувствовал себя настолько за бортом, а тут вдруг - в эпицентре жизни. А, судя по новости, в ее начале.
        - И она переживала за вас, - продолжил доктор. - Есть основания?
        Я удивленно моргнул. Переживала? Она? Я не знал, как уговорить себя не выдрать ей задницу, когда останемся наедине. Еще один повод поехать к родителям домой, чтобы сдержаться.
        С одной стороны я все понимал, и ее побег был предсказуем, но другая часть меня записала женщину в предательницы и требовала возмездия.
        Наших женщин воспитывали с рождения, особенно для праймов. Стихийные союзы с генетически подходящими женщинами запрещены, потому что такой союз мог закончиться трагедией - всплеск гормонов и эмоций могли привести мужчину к срыву и принудительному лишению жизни. Но мы рисковали. Сначала отец, потом Аарон… теперь я.
        Не иначе семейное проклятье.
        - Нет оснований, я в порядке, - покачал головой. - Можно ее забирать?
        - Да, - пожал плечами врач.
        Внутри все же что-то отпускало. Зои оказалась моим шансом не только на новую жизнь, но и на старую. Пока шел по коридору, даже начал мандражировать - не извернется ли бестия улизнуть и отсюда, хоть понимал - шанса нет. Но не готов был больше пережить то, что произошло сегодня.
        Зои смотрела на меня настороженно:
        - Ты как?
        Надеялся, что мои глаза ей много всего скажут, и остался доволен реакцией - съежилась, но взгляда не отвела.
        - А ты?
        - Нормально.
        - И я.
        Я сделал паузу, рассчитывая на «прости» - было самое время, но не дождался. Шагнул к ней и подхватил на руки.
        - Куда мы? - Прижалась ко мне, а у меня внутри все задрожало от ее близости.
        - Аарон предложил проведать родителей, - процедил глухо.
        - У тебя есть родители?
        - Да, нажми на панель…
        Я вынес ее в коридор, где ждал брат.
        Удивительно, как в мозгах опустело… или, наоборот, добавилось пространства и резервных мощностей. Я крутил в голове вырисовывавшийся расклад, чувствуя привычное возбуждение, беря след, как ищейка. Моя обычная работа, которая всегда будоражила, обещая адреналин, а с него, как с наркотика, не слезть. Но одновременно я бросал взгляд на оголенную ступню Зои в пластиковом фиксаторе и чувствовал, как накрывает жаждой прикоснуться к ней языком, прикусить, любуясь ее реакцией.
        - Я позову Теану с детьми, если не возражаешь.
        С трудом удалось понять, о чем говорит Аарон.
        - Конечно, - с трудом вспоминал, как быть обычным. Стиснул зубы, шумно выдыхая, когда створки лифта закрылись: - Как ты смог?
        Аарон бросил взгляд на Зои:
        - Сможешь, вариантов нет.
        Она хмурилась, кусая губы, что только усугубляло пытку. Слишком близко, слишком зависима… У Теа была своя жизнь, Аарон мог держаться подальше и держался столько, сколько выдерживал. Мы же с Зои не имели возможности передохнуть и прийти в себя. Особенно я. Да, к родителям, в семью - лучший вариант. Главное теперь - все это пережить. Потому что меня никто не видел три года. Я так старался, чтобы все решили, что меня больше нет… что теперь становилось и смешно, и стыдно.
        Я полз домой зализывать раны…

* * *
        Было ощущение, что я на задании с опасным психопатом - Джейден не выпускал меня из рук, на любое движение едва заметно вскидывался, будто я имела возможность убежать… Кажется, я сегодня не просто удрала, а разрушила то немногое, что возникло между нами. Джейден не был взвинчен, скорее, наоборот - слишком собран и сосредоточен, как пружина. Он без слов сообщал - накажет, не допустит больше предательства, и не стоит питать иллюзий. Я была даже рада, что Аарон рядом - казалось, его спокойствие уравновешивало брата.
        На фоне всего этого поездка к его родителям казалась чем-то невероятным. Кто они вообще? Где? Как относятся к людям?
        И тут меня осенило - Аарон Хауэр! Я выпрямилась в руках Зверя:
        - Вы - тот самый Аарон Хауэр, который бросил невесту за две недели до свадьбы.
        Аарон глянул в зеркало заднего вида:
        - Было дело.
        Я вспомнила, потому что это была первая новость, которую транслировали по нескольким каналам, как только стала забыта новость о бойне в квартале Бервенгем, где убили отца. Тогда плазма была всем, что меня интересовало. Я днями пялилась в экран, пытаясь прийти в себя. И эта новость про Аарона отпечаталась в памяти. Его избранницей в итоге стала известная модель… Ничего необычного. Тогда. А вот теперь это выглядело совсем иначе.
        - А почему вы бросили невесту? - осмелела я.
        - Случайно наткнулся на свою женщину, - спокойно ответил Аарон, - как и Джейден на тебя.
        - Тоже потерял кровь?
        - Да. А она работала в больнице, везла меня в реанимацию… - он помолчал какое-то время, притормозив на светофоре. - И все.
        - Тоже поставили ее перед фактом?
        - Да, - кивнул он. - Но я не жалею. Вам будет, о чем поговорить…
        Я растерянно моргнула - поговорить? А эта соска с детской игрушкой в его машине - насильно? Или женщин может иногда устраивать добровольный плен в зависимости от условий?
        Вскоре машина выехала за город.
        - Отпусти, пожалуйста, - попыталась освободиться из объятий Джейдена.
        - Нет, - глухо рыкнул, и по нервам хлестнуло обжигающей злостью так, что я вздрогнула.
        По коже прошла волна мурашек. И снова тревожный взгляд Аарона в зеркале…
        Эти тридцать минут пути показались мне сутками. Я будто сидела в лапах у льва, и нельзя было вдохнуть глубже положенного, чтобы он не кинулся. Когда машина, наконец, свернула к воротам и остановилась, я готова была рвануться на волю, но мне не дали. Джейден ссадил меня с коленей, чтобы вылезти самому, но тут же вытащил и снова поднял на руки.
        - Джейден, - вышел Аарон из Машины и подошел ближе, - все хорошо… - добавил, глядя ему в глаза. - Родители ждут, Теа подъедет с минуты на минуту… Ты в порядке?
        - Да, - глухо огрызнулся Зверь.
        - Аарон, мне страшно, - вдруг сорвалась я. Не знала, почему… почему решилась довериться этому спокойному мужчине, но меня уже просто трясло от страха и напряжения в руках Джейдена. - Я знаю, что напортачила! - вскричала. - Но мне страшно!
        Я всхлипнула, чувствуя, как Джейден впивается когтями в кожу, и зажмурилась.
        - Зои, спокойно, - послышался ровный голос Аарона. - Джей, дай пока ее мне… Выдохни, успокойся, а я пока отнесу ее в дом.
        Джейден тяжело задышал, в груди мужчины уже задрожало в преддверии глухого рычания… но он вдруг и правда протянул меня Аарону, и я вцепилась в его плечи, пряча голову на его шее. Из глаз покатились слезы, жар прилил к щекам.
        - Тш, - шагнул Аарон к воротам, и над головой сомкнулись кроны деревьев, а ноздри наполнились густым запахом зелени и цветов. - Зои, все хорошо…
        - Прости… Похоже… у меня, кажется, нервный срыв… прости…
        - Это не нервный срыв, - спокойно возразил он, - ты чувствуешь эмоции Джейдена. Это непривычно, пугает… Ему сейчас очень тяжело, поверь. Угроза избранной срывает все винтики…
        Простые слова, несмотря на странный и пугающий смысл, но произнесенные ровным голосом, неожиданно успокоили. Я глубоко вздохнула и огляделась, а посмотреть было на что - такой густой сад окружал нас с Аароном. В его глубине журчала вода, пели птицы и шелестел листьями ветер. Каменная дорожка глухо отзывалась на шаги Аарона, а я оглядывалась за его плечо.
        - Это - дом моих родителей, - продолжил он тихо. - В моей семье ты будешь в безопасности…
        - От Джейдена?
        Аарон нахмурился:
        - Джейден не сделает ничего тебе, ему просто очень тяжело. Поверь, я был на его месте… - Мы вышли на круглую каменную площадку, где Аарон усадил меня на скамейку, а сам опустился передо мной на корточки: - Такие, как мы, не можем быть счастливы, если наши избранницы будут несчастны. Теперь у вас все на двоих - боль, страх, ярость…
        Я сцепила зубы, тяжело дыша.
        - Но взамен ты получишь больше, чем отдашь - защиту, спокойствие, любовь…
        - Любовь? - усмехнулась я.
        - Любовь, - спокойно повторил он. В нем вообще, казалось, тонна спокойствия. Не представляю его вышедшим из себя и злым, как Джейден. - Мы не можем изменять, наша преданность безусловна, а привязанность - на всю жизнь.
        - Это все - гормоны, - упрямо возразила я. - Джейден говорил, что я ему подхожу на генном уровне…
        - Все, как у людей, - оскалился он, становясь вдруг так похожим на брата.
        Я усмехнулась, а он серьезно посмотрел мне в глаза, переставая улыбаться:
        - Ты не пожалеешь, Зои… Тебе не нужно больше бояться за жизнь и выживать. А семья нужна всем.
        13
        Он говорил так, будто видел меня насквозь. Это легко объяснялось - что Аарону Хауэру стоило найти мое досье? - но звучало очень кстати, потому что после трех изматывающих месяцев хотелось спокойствия. Я опустила плечи, позволяя себе расслабиться, и он снова улыбнулся - своеобразно: уголками губ и глазами, чем снова очень напомнил Джейдена.
        - Аарон, - послышался вдруг женский голос с той стороны, откуда мы пришли, и, подняв глаза, я увидела на тропинке женщину с двумя детьми. Мальчика она вела за руку, а совсем кроху держала в перевязи.
        Аарон поднялся и поспешил навстречу, а я не спускала с них взгляда. Да, кажется, эта женщина - та самая модель, ради которой он бросил невесту. Красивая… Длинные, темные, вьющиеся волосы, идеальная фигура, стильный брючный костюм - настоящая модная дива из высшего общества. Минуты не прошло, а я уже верила - Аарон правда не жалел ни о чем. Подхватил мальчика на руки, поцеловал жену и повел их ко мне.
        - Теа, это Зои… Зои, Теана - моя жена.
        Теа с любопытством оглядела меня и приветливо улыбнулась:
        - Привет, а что с ногой?
        - Убегала от брата Аарона…
        - Ого! - шире улыбнулась она. - А я так и не сбежала ни разу, хотя очень хотелось. - Аарон притянул жену ближе, утыкаясь ей носом в шею. - А где Джейден? - взволнованно спросила. - Он тут? Правда?
        - Скоро подойдет, - дипломатично заметил Аарон.
        Они обменялись многозначительными взглядами, но тут малыш в перевязи закряхтел, и Теана взялась его доставать. А я все не могла уговорить себя отвести взгляд, ведь это не мое дело. Но это все было так неожиданно и невероятно смягчало все, что я себе нарисовала в воображении… Я следила за ее выражением, когда она поправила ребенка на груди, усаживаясь рядом.
        - Прости, ты не против, если я покормлю?
        - Нет, - ошалело мотнула головой.
        Звери? Они?
        Сейчас дикого зверя напоминала себе я, потому что готова была нестись отсюда, сломя голову, непривычная к такой концентрации нежности. Аарон опустился рядом на корточки и не спускал взгляда с малыша, пока Теа его кормила грудью. Старший сын неподалеку от скамейки уже нашел себе занятие - выуживать головастиков из заводи. А мне хотелось извиниться и убраться восвояси, только вот нога делала заложницей этой незатейливой терапии.
        И что-то подсказывало - абы кому такое не показывают. Аарона Хауэра, владельца энергетической монополии «Блэк энд Голд», вряд ли кто-то мог увидеть таким, каким позволили сейчас мне.
        Быстрые шаги по тропинке привлекли внимание всех - Джейден стремительно направлялся к нам. Я съежилась, чувствуя шелест прежнего страха в душе. Ни черта он не успокоился, казалось, взвинтился еще больше - не так уж и быстро шел, чтобы так тяжело дышать. Аарон поднялся:
        - Джей…
        - Мы уезжаем, - сообщил он и опустил взгляд на Теану с ребенком. - Теа, привет…
        - Привет, Джейден, - прижала к себе ребенка Теа. - Рада тебя видеть.
        - Я тоже, - он бросил взгляд на маленького мальчика за скамейкой. - Поздравляю… рад за вас…
        - Благодаря тебе, - грустно улыбнулась она. - Не уезжай…
        - Может, позже…
        У меня все застыло в груди. Все, что только что удалось растопить Аарону. Я уже даже готова была остаться с Джейденом наедине и принять все то, что он для меня копил. Чувствовала рвущую его ярость. Весь этот уютный мир с Аароном и Теаной, кормившей ребенка на скамейке, не для меня - не заслужила.
        - Что случилось? - потребовал Аарон. - Джей, мама ждет…
        - Не сегодня, - холодно отрезал Джейден, а у меня мурашки пошли по коже. - Я буду на связи.

* * *
        Остыть не выходило. Наоборот. Я стоял перед воротами, запрокинув голову и тяжело дыша. Сначала был даже благодарен Аарону, что он забрал Зои… Но как только ее не стало в руках, грудь начало сдавливать как тисками. Думать не получалось - темное существо выползало в вены и гнало кровь по телу, заполняя его ядом и жаждой. Во рту стало тесно от клыков, на коже выступила испарина, а из груди рвался рык.
        Я словно увидел все другими глазами. Там, за воротами - семья… Но не только. Там - политика. И поводок, который Аарон уже приготовил. Поможет мне справиться с ситуацией? Не совсем. Привяжет меня обратно к семье, чтобы сделать управляемым.
        Когда услышал звук приближавшейся машины, поспешил в сад и скрылся в глубине деревьев. Стоило вдохнуть глубже, и ноздри заполнили запахи любимых маминых цветов - бальников. Оглядевшись, я заметил их россыпь у ближайшего дерева, подошел к стволу и сполз спиной до земли. Белые сочные головки клонились к земле, распространяя нежный ванильный запах, который напоминал о детстве.
        «Спокойно», - приказал себе.
        Сейчас мне необходимо сбросить стресс, вернуть свою женщину себе, своему внутреннему зверю, чтобы он отпустил вожжи и дал возможность соображать. Мне нужно укрыться, спрятаться в берлогу и обеспечить безопасность. Тотальный контроль - он моя суть. Я никому не верил - вот в чем проблема. Даже Аарону. Нет, он не причинит вреда мне или Зои, но он может попытаться поставить меня на ту клетку в игре, которую сочтет правильной. А я не готов играть по чьим-то правилам. Меня слишком долго использовали, чтобы позволить это сделать снова, а с появлением Зои во мне будто вскрылся какой-то спящий ресурс. Эта женщина сделала меня сильнее, увереннее и опаснее. Даже для самой себя… Но оттягивать неизбежное смысла нет. Как и прятаться за родными. Не сегодня. Сегодня мне нужно остаться с ней.
        Аарону такой поворот предсказуемо не понравился, потому что он тоже любил контроль.
        - Джейден, - встал он между нами, когда я шагнул к Зои, - я обещал Зои, что она не пожалеет…
        - Я тоже много чего обещал, - сообщил спокойно, глядя ему в глаза.
        Наша молчаливая борьба длилась недолго - не ему решать, что делать. Я даже скрипнул зубами - Аарон уже подумал, что прибрал меня к рукам? Черт, я понимал, что так ему спокойней, и он на самом деле дорожит и скучает, но он неисправимый политик. А я - неисправимый палач и каратель. А теперь еще и свободный.
        Не хочу на поводок.
        Брат позволил себя обойти, и я приблизился к Зои. Заглянул в ее испуганные глаза, скользнул взглядом к решительно сжатым губам:
        - Поехали, - подхватил ее на руки.
        Чувствовал, как впивается пальцами в плечи, а ее тихий стон будто всадил в солнечное сплетение шило. Ну просто конец света! Моего! Внутренний монстр ощерился, но я быстро скрутил его - не сейчас, не с ней… Только бы нам обоим сегодня хватило терпения!
        В такси усадил ее рядом, заставив себя выпустить ее из рук. Она отскочила к противоположной двери и съежилась, не глядя на меня.
        - И это твое спасибо за то, что спас? - не сдержался, когда машина тронулась.
        - Спасибо, - даже не повернула голову в мою сторону.
        - Извиниться не хочешь?
        - Извини.
        - Плохо извиняешься, - градус кипения скакнул.
        - А как надо?
        Кажется, зря я надеялся на наше благоразумие.
        - Скоро объясню, - пообещал мрачно.
        Из такси ее вытащил чуть ли не насильно, перекинул через плечо и быстро пошел к подъезду. Зои вцепилась в кофту, напрягаясь, но не издала ни звука. И это убивало и злило одновременно. Открыв двери, я проскочил через ресепшен, проигнорировав портье с приветствиями, и стукнул по панели вызова лифта. Мы замерли, оба тяжело дыша. Я из последних сил собирал остатки самообладания. Нельзя поддаваться эмоциям, пусть лупит, царапается, орет, выплескивает страх… Потянул ее с плеча на руки.
        - Куда мы? - дрогнул ее голос.
        - Я здесь живу, - вошел в лифт. - Нажми тридцать третий.
        - Я думала, ты живешь в том месте…
        - Я там не был три года.
        - Почему?
        - Жил там со своей девушкой. Когда ее не стало, не смог вернуться.
        - Что случилось с девушкой?
        - Убили, - и я вышел из лифта на площадку.
        Открыть квартиру удалось не с первого раза, но выглядело это забавно и так правдиво иллюстрировало нашу несостоятельность что-то сделать вдвоем… Ключ скользил в руке, из второй выскальзывала Зои, пришлось опустить ее на здоровую ногу…
        Когда мы все же умудрились попасть внутрь, она огляделась в коридоре и сказала фразу, которая разнесла в прах все мрачные опасения:
        - Джейден, я есть хочу…
        И все. Вся злость схлынула, выпустила на время из тисков, и меня затопило жалостью. Захотелось спрятать за пазуху, все простить и прижать к себе.
        - Сейчас, - снова подхватил ее на руки, - в ванную хочешь?
        - Хочу.
        Все что угодно, лишь бы становить это мгновение. Я не обманывал себя - она снова зашипит, а я выпущу когти, но это будет потом - угроза здоровью оказалась в приоритете. А это давало надежду, что смогу удержать эмоции на поводке.
        Я помог снять фиксатор с ее стопы, усадив Зои на край ванной, и размотать бинты, потом включил воду.
        - Давай помогу раздеться…
        - Я сама…
        Слишком быстро все - ее отказ ударил по едва охладевшим нервам новым импульсом, и я дернул ее к себе на колени:
        - Давай, - рыкнул в лицо, - все, что накопилось!
        Упрашивать не пришлось - Зои зарядила мне в челюсть так, что аж искры посыпались из глаз. Хорошо поставленный удар правой! Только сама взвизгнула и попыталась вырваться, а я схватил ее за шею и запустил пальцы другой руки в волосы:
        - Бешеная… - прорычал в губы.
        Она лишь пару раз вяло взбрыкнула в захвате, потом вдруг вцепилась в мою футболку и обвила ногами бедра:
        - Не смотри… так… - глянула на меня исподлобья.
        - Как? - зарычал низко и подвигал ушибленной челюстью.
        - Так, - и она тяжело сглотнула, - у меня чувство, что я сознание теряю, когда ты смотришь на меня. Это все бред… - ее пальчики стиснули ткань футболки, губы скривились, а грудь заметалась туда-сюда, погружая мой рассудок в какой-то туман. - Это - синдром заложника, да?
        - Что? - моргнул.
        - Когда тянет…
        Я усмехнулся.
        - Что-то не заметил, как тебя тянет. - Наши губы уже касались друг друга, а мы синхронно просто оттягивали момент, когда сорвемся… оба. - Ты двести неслась до города?
        - Двести двадцать, - зло усмехнулась она.
        И мы набросились друг на друга. Я влетел языком в ее рот, жадно хватая ее выдох и вдох. Ее «да» перевернуло весь мой мир, а это было определенно «да». Отчаянное, загнанное у угол, но согласие, и я не стал тратить время на мучения совести. Содрал с нее футболку, подхватил на руки и понес в комнату.
        Обещание, что она будет у меня ходить голой, стоило выполнить, потому что шмотки снова разлетались в моих руках. В каждом движении - злость. Она - отдавалась, я - брал. Только на мое рычание прижалась ко мне вплотную:
        - Пожалуйста, не делай больно… Ты обещал, - и так порочно скользнула губами по яремной вене, что в паху будто кипятка плеснули.
        Я застонал и толкнул ее на спину.
        14
        Ее запах путал сознание - свежий, терпкий, замешанный на эмоциях страха и вожделения.
        Пальцы скользили заостренными когтями по ее покрытой испариной коже, и она дрожала под ними, будто между нами метались электрические токи. Я дышал ей, склоняясь все ниже, медленно сужая ее мир без права выбора, но ей было плевать. Не было больше сопротивления - только требование взять. Хотелось ее помучить, хоть немного отомстить, и у меня получалось. Она металась подо мной, хватая ртом воздух и впиваясь ноготками в кожу, подавалась бедрами навстречу, выпрашивая все и сразу. Я упирался членом между ее ног, почти проникая, но еще балансируя на остатках выдержки. Приятно было упиваться хоть какой-то иллюзией власти длинной в один вдох, а потом сдаться самому.
        От нее невозможно было оторвать взгляд. Все, пора выпускать зверя… Пусть приручает. Если нам не быть вместе - не быть вообще. Я подхватил ее под бедра и рванул к себе.
        Ее вскрик все же сорвал зверя с поводка, и я зарычал, врываясь в нее с силой и жаждой. Боялся, что снова испугаю, но Зои подалась навстречу, и я больше не останавливался. Контроль таял с каждым ударом сердца, когти рвались из пальцев, и лишь обещание, данное ей, держало на грани срыва. Но она выдерживала все и, казалось, просила больше и больше. Сжимала коленями мои бедра, вплетая в ритм свои движения навстречу и хрипло крича. А ее громкое «да» вдруг поставило такую яркую взрывную точку в этой безумной спирали, что я все же выпустил когти, пытаясь удержать ее тело, бившееся в сладкой агонии.
        В квартире было холодно, но по нашим телам ручьями струился пот. Ее пальцы изучающе скользили по моей груди в эйфории еще минуту, но потом она смущенно убрала руки и села.
        - Я… никогда не кончала с мужчиной, - отвернулась, спустив ноги.
        Я молчал, изучая блики от уличного освещения на ее плавно изогнутой спине. До боли захотелось обнять и прижать к себе, но я зачем-то обуздал этот порыв, обменяв на злую усмешку.

* * *
        Я подняла на него взгляд и подтянула колени к груди - хотелось закрыться. В темноте он был похож на настоящего монстра с горящими глазами.
        - Не смотри так на меня, - жалко простонала я. Он не ответил. - Не молчи… - попросила.
        - Тебе понравилось?
        - Ты же видишь, - отвернулась.
        - Я хочу, чтобы сказала, - он уселся позади, спустив ноги с обеих сторон от меня, будто снова пробуя мои нервы на прочность.
        - Мне понравилось. Это пугает. Я будто… уже не я. Что ты со мной делаешь?
        - Ничего, - упруго ткнулся его выдох в затылок. - Связь не воздействует на психику, не обеспечивает привязанности и желания. Она только готовит тело…
        - Значит, это все я сама? - съежилась, чувствуя его тепло.
        - Значит, что надо договариваться. - Горячие ладони легли на бедра, и он вжался животом в мою спину, вынуждая задержать дыхание. Скользнул губами по шее, и я застонала, сжимая бедра. - Ты - моя… и тебе это нравится.
        Нравится. И дело не только в сексе…
        - Ты хотела есть… - отстранился он и поднялся с кровати.
        Я растерянно кивнула и проследила взглядом силуэт его идеального тела на фоне освещенного проема ванной. Наверное, благодаря этому я и увидела, что он в какой-то момент пошатнулся и схватился за стенку.
        - Джейден, - подскочила я с дивана и бросилась к нему. Он упирался лбом в дверной косяк, когда я подбежала и подхватила его под руку: - Пошли.
        - Я в норме, - тряхнул он головой.
        - Слушай, если ты большой и зубастый, это не значит, что слушаться надо только тебя! Ты сам сказала договариваться! Я не дотащу тебя до кровати, если ты тут рухнешь!
        На удивление, подействовало. Джейден позволил себя уложить.
        - Тебе плохо? - встала над ним на колени. Нагота хоть и смущала, и совсем не импонировала спасению его жизни, скорее - приближению конца оной нашими усилиями, но одеваться мне все равно было не во что. - Вызвать неотложку?
        - Нет, - устало усмехнулся он. - Все хорошо.
        - У тебя есть номер Аарона? - потребовала я. - Разблокируй свой мобильник! Где он?
        - В кармане джинсов, - сузил он глаза. - Что ты задумала?
        - Хочу знать, кому могу звонить в случае чего! - протянула ему аппарат. - Обещаю не чудить.
        - Да куда уж больше, - оскалился он.
        - Разблокируй!
        - Я не отдам концы, мы, звери, живучие, - все сильнее хрип его голос.
        Ладно, если что - найду в сети его приемную.
        - Не заслуживаю доверия, да? - спустила ноги с кровати.
        - Футболки вон в том шкафу - надень.
        Я проследила его жест и направилась в указанном направлении, оглядываясь. Классная квартирка. Большая комната, она же спальня, гостиная и кухня - все органично собрано в одном пространстве. Из панорамного окна открывался вид на парк Лотос Лэйк, его цветные фонтаны и подсвеченные дорожки. А на горизонте виднелась светящаяся Биг Слок Тауэр.
        Отвернувшись, я открыла шкаф и облизнулась - навязчивый запах начинал приятно горчить, так и хотелось запить его крепким мохито со льдом. Взяла первую попавшуюся футболку:
        - А постельное где?
        - Подо мной. - Но встать он не пытался, вызывая новый прилив тревоги. - Я заказал еду…
        Обернувшись, я увидела, как он кладет рядом мобильный и усмехнулась:
        - Можешь не переживать, до меня дошло, что бежать некуда.
        - Я принялась собирать остатки вещей, возвращая квартире порядок. - Воды принести?
        - Да, - совсем тихо ответил он.
        Я быстро сориентировалась на кухне, вернулась с чашкой и залезла к нему на кровать.
        - Надо же, мне уже есть кому воды принести…
        - Что случилось с твоей девушкой?
        Он молча взял чашку и сделал несколько жадных глотков, потом облизал губы и улегся обратно, прежде чем ответил:
        - Мы работали вместе… Вели одно дело, связанное с кражей большой партии оружия. - Он тяжело сглотнул, глядя потухшим взглядом в потолок.
        - А она была такая же, как я? - Джейден перевел на меня взгляд и долго смотрел, будто не понимал вопроса, потом закрыл глаза и отрицательно покачал головой. - Ты бы не хотел всего этого, да? - зачем-то решила додавить я.
        С чего только вдруг мне стало обидно?
        - Что ты имеешь в виду? - он так и не открыл глаза.
        - Меня…
        Джейден молчал долго, и я уже взялась за чашку, когда он вдруг заговорил:
        - Я бы никогда не вылез из того дерьма, в котором оказался, если бы не ты… И ты бы не вылезла. Мы бы с тобой вскоре сдохли по одиночке. Тебя бы пришили на том задании - ты шла в ловушку. В кабинете с сервером тебя ждали по наводке… Я просто появился там раньше, чем следовало. Потому что шел на тебя, искал… Как оказалось - не зря. - Я смотрела на него не мигая и пыталась осознать сказанное. - А я бы все равно вернулся к наркоте, - он медленно глубоко вздохнул. - Это единственное, что хоть как-то радовало… - Тут в двери тренькнуло. - Доставка, - глухо заметил он. - Приятного аппетита.
        Я пришибленно поднялась, направилась к двери и рассеянно приняла увесистый пакет.
        - Зои, можно я отрублюсь? - послышалось еле слышно от кровати, когда водрузила пакет на стол.
        - Тебе надо что-то? - направилась было к нему, но замерла посреди пути, услышав:
        - Нет…
        Постояла посреди квартиры, прислушиваясь - Джейден так больше и не пошевелился. Я побрела к пакету, подумала немного, да так и запихала его в холодильник - аппетита не стало. Порывшись в шкафах, нашла чай, закипятила воду в кастрюле, чтобы не включать чайник и не будить его шипением Зверя… Квартира явно холостяцкая - не рассчитана на то, что здесь кто-то будет шастать по комнате и мешать хозяину, пока он вырубился от усталости.
        Слова Джейдена что-то надломили внутри, и я пыталась хоть чем-то себя отвлечь, чтобы только не погружаться в это осознание с головой. В итоге уселась с чашкой чая в углу у окна и уставилась на город.
        Он спас меня не только сегодня. Непостижимо, невероятно, но я жива, здорова и надежно спрятана от всех угроз. Сначала казалось - я не смогу смириться с ролью, которую он мне отвел, не спросив, но теперь и секс с ним меня не смущал. Зверь меня спас, и если плата - мое тело, то… почему нет? Определенно не худший сценарий. Удивлена, конечно, что меня вдруг такое устроило, но, видимо, когда выбираешь между смертью на задании и смертью в трущобах - роль тела для секса не такая уж и пугающая. Главное - я смогла с этим смириться и не сойти с ума. Даже наоборот…
        Обернувшись к кровати, я даже поймала себя на чувстве какой-то неясной тоски и жалости. Отнеся чашку в мойку, прокралась в ванную, хорошенько отогрелась в горячей воде и вернулась в комнату. Джейден еле слышно дышал, я даже осторожно нащупала пульс на запястье мужчины, но по всему выходило, что его жизни ничего не угрожает. Другой поверхности, где можно было бы улечься, не было, а, кроме того, он что-то говорил про то, что спать мне без него нельзя. Да и не очень хотелось, откровенно говоря. Раздобыв одеяло с подушкой в ящике под кроватью, я устроилась рядом с ним и укрыла нас обоих одеялом.

* * *
        Проснулась я в его руках. Странно, но даже не почувствовала ночью, как он перетянул меня к себе - было удобно и спокойно. Утренний свет стелился по такому же деревянному полу, что был в его квартире за городом, рисуя длинные тени до самой двери - солнце только-только встало.
        - Доброе утро, - послышался хриплый шепот над ухом.
        - Доброе, - вздохнула я глубже и пошевелилась. - Как ты себя чувствуешь?
        - Сносно… - Он не спешил разжимать руки и дать мне свободу. Наоборот - прижал к себе плотнее и глубоко вдохнул, зарываясь носом в волосы. - Ты мылась моим гелем…
        - Другого не было.
        - Что надумала?
        - Откуда ты знаешь, что я что-то надумала?
        - Ну, ты здесь, а у меня в сердце нет ножа…
        - Дурак, - фыркнула я. - Правда считаешь меня такой дурой?
        - Я не считаю тебя дурой. Но загнанный в угол человек способен на многое…
        - Я - не загнанный в угол человек…
        Мы разговаривали тихо, не нарушая утренней тишины. Его голос царапал что-то в солнечном сплетении, и дрожь от него расходилась волнами к низу живота.
        - Правда?
        - Правда. Ты меня спас… Только зря не сказал…
        - Что бы изменилось?
        Ничего. Я бы не поверила. Мой длинный напряженный вдох сообщил ему все, и он усмехнулся мне в шею.
        Нет, чувство опасности никуда не ушло - оно вплеталось струей в поток эмоций, что он вызывал. Я дышала все чаще от его близости, касания кожи к коже… Все же он оставался непредсказуемым хищником, в лапах которого я находилась. Каждое слово могло спровоцировать, но осознание, что он мне не причинит боли, начинало привносить в эту своеобразную игру новые открытия.
        15
        - Так что надумала? - напомнил он.
        Его рука ожила на моем бедре и соскользнула к животу. Я задержала дыхание, рефлекторно убегая от нее и вжимаясь в его тело плотнее.
        - Что… надо договариваться…
        Пальцы мужчины по-хозяйски втиснулись между ног, а легкий укус в шею лишил воли и сопротивления.
        - Отлично, - он толкнул меня на живот, распластав под собой.
        А когда я выгнулась от его сильного проникновения, получила еще один укус в шею. С губ уже не срывалась прелюдия стона, она была вообще не про этого мужчину. Для него в моем репертуаре был только полноценный крик, но не боли… Скорее, попытка ослабить взрыв ощущений и эмоций, которые он вызывал. Жалкая мольба оставить в покое и не бросать в эту безумную агонию… Но его она не интересовала.
        Каждое его движение лишало воли, вспарывая неведомые мне уровни желания, о которых и не подозревала. Все мое существо подчинялось его требованию ответить, и я упиралась руками изо всех сил, жестко встречая его напор и сдаваясь ему.
        Только когда из пальцев его рук, что упирались по бокам, вдруг вылетели когти, распарывая простынь, а по затылку прошелестел липкий холод от его злого рычания, я вскрикнула…

* * *
        Мне всю ночь снилась Ками… будто наяву. Я забыл эти три года ужаса без нее, забыл последние дни, держа в руках любимую женщину, которая стала моей без всяких условий. По ее коже полз золотой луч утреннего солнца, взбирался на возбуждающий маленький сосок, обнимал ребра, скользил по плоскому животу, а я все сглатывал горькую слюну и не мог оторвать взгляд, следуя им по его пути. Камилла улыбалась. Не бежала в ужасе, как Зои, не отворачивала лицо в страхе… Гладила, успокаивая, обнимала, прижималась доверчиво всем телом, и я не знал, как удержать, остаться с ней. Если бы кто-то предложил остаться там, я бы бросил все к чертям и остался…
        Но утро снова потребовало вернуться в этот мир без нее.
        Я сжал в руках другое тело, и болезненные эмоции вмиг сожрали остатки сна, выметая все воспоминания о прежней… любви? Да, я любил… Так любил, что хотел отчаянно следом. Но мне не давали. Сначала Аарон, потом - этот чертов суд, теперь - Зои.
        От осознания, какое чудовище ей досталось, внутренности скрутило узлом. Я попытался урвать дозу обезболивающего, просто трахнув ее снова, но где-то на грани опустошения вдруг вернулись все ночные видения, и душу скрутило от обиды на все и всех. В какой-то миг я даже обнаружил в себе ненависть к той женщине, которую подчинял, злость, что не хватило смелости покончить со всем еще несколько дней назад, и отвращение к самому себе за все эти слабости.
        Зои снова испуганно вскрикнула, но я, не обращая внимания, яростно довел нас обоих до разрядки.
        - Прости, - хрипло прошептал ей в шею, когда способность говорить вернулась.
        Но я бы в жизни не подумал, что она сможет понять все правильно:
        - Ее любишь, да? - глухо прошелестел ее голос, смывая всю дрянь с души ее болью.
        - Да, - не осталось мне ничего другого, кроме как признаться. - Это сложно объяснить.
        - Не надо ничего объяснять, - она выпуталась из моих рук и села на кровати, а я снова прикипел взглядом к ее спине. Не знаю, что в ней было такого, но я просто залипал на ней, как на произведении искусства. Тонкая, хрупкая, ее хотелось касаться, и я не стал себя сдерживать - потянулся пальцами и провел по ее позвоночнику, облизываясь.
        - Ты - это нечто… никогда не хотел кого-то так, как тебя…
        - Я тоже, - усмехнулась она, оборачиваясь.
        - Ты не поняла, - безжалостно усмехнулся. - Я хочу тебя всю. Трахать, спать, прижимать к себе, таскать на руках…
        - Это не любовь.
        - Почему?
        - Так быстро не бывает.
        - Бывает только так… С первого взгляда, запаха и звука голоса… И неважно, подходишь ты мне или нет.
        16
        Когда бы я убеждал женщину в чувствах? Раньше меня это раздражало. Я не признавал длинных разговоров, предпочитал словам дело. Хочется - обнял, взял на руки… Камилла иногда не вылезала из моих рук часами, потому что нам просто хотелось быть вместе. Мне хотелось…
        А теперь ее нет, и я хочу другую.
        Откинув одеяло, я поднялся и направился в душ, бегло глянув в мобильный. Лоу в сообщении сухо приказал быть у него сегодня как можно скорее, но я не собирался бросать Зои. Мало ли, кто ее заказал. И пусть моя квартира - сложное технологическое убежище, на любое действие можно найти противодействие - мне ли не знать!
        Все еще чувствовал себя подбитым псом - тело болело, но уже гораздо меньше, чем вчера. Когда вышел, Зои варила кофе, а в сковороде разогревался вчерашний ужин. Подхватив мобильник, я написал сообщение Аарону:
        «Мне нужна пара лучших телохранителей для Зои».
        Не стал расшаркиваться - после вчерашнего большим ублюдком я вряд ли стану.
        - Ты что, не ела вчера? - глянул на нее, но она только мотнула головой:
        - Перехотелось… Кофе будешь?
        - Буду.
        Я уселся за стол, предвкушая забытое действо - стеклянный чайник в женских руках, запах еды и ожидание нового дня. И хрен с тем, что у меня впереди война. Теперь у меня есть утро.
        «Через полчаса у тебя будет один - лучший».
        Я задумался. Аарон хорошо понимал мои потребности, спорить не стоило. А раз он так говорит - гарантирует безупречность кандидата.
        - Ты вчера назвал этого типа «киллером», - поставила Зои передо мной чашку, как подаяние божеству, от которого будет зависеть жизнь. - Ты хлеб ешь?
        - Ем, - ухватился за возможность не отвечать на ее первый вопрос. Дождался, пока она поставит передо мной тарелку с мясом и замрет в ожидании. - Ты что, ищешь ко мне подходы?
        - Так заметно? - усмехнулась она, и я улыбнулся:
        - Приятно, но не стоит. Это человеческие штучки, а я чувствую твои эмоции…
        - Не понимаю, о чем ты… - начала раздражаться она.
        - Внутренний фон не совпадает с внешней картинкой. Не надо разыгрывать сценки из школьного театра. Вчера ты была настоящей - для меня это важно. Сейчас ты закрылась и адаптируешься, думая, что мне это нужно. Зачем тебе эта информация о киллере?
        - Привычка, - нахмурилась она.
        - Меняй привычки, Зои. Твоя задача - восстанавливать нервы и здоровье.
        - Джейден, ты прекрасно знаешь, что такие, как мы с тобой, не просто так бегают с пушкой наперевес по городу. - Она села напротив, глядя на меня теперь совершенно открытым взглядом.
        Вот теперь она напоминала мне Камиллу. Такая же слегка одержимая тайнами… Или не такая? Зои пошла в полицию наверняка не из-за романтики спасения нуждающихся. Я прищурился. Плевать. Я сделаю все, чтобы уберечь ее от судьбы Камиллы.
        - Нет, Зои, это больше не твое дело. Еще раз - отдыхаешь и восстанавливаешься. Спишь, ешь, гуляешь, занимаешься спортом, шляешься по магазинам - делаешь все, что делают нормальные женщины.
        - Так, подожди, - выставила она руку вперед. - Если ты это имел в виду под «договариваться», то у тебя проблемы с терминологией! Поставь себя на мое место! Я - шляться за покупками? Ты меня ни с кем не путаешь?
        - Нет, не путаю, - сверлил ее взглядом, - ты - моя женщина. И тебе не нужно больше бегать с пушкой наперевес и что-то расследовать, подставляя себя под удар! Вспоминай, как жить нормально!
        - Я никогда не умела… - буркнула она, уткнувшись в чашку.
        - Тогда учись! - огрызнулся. - Пойми, я уже один раз не уберег свою женщину… - Зои подняла на меня взгляд, снова становясь настоящей, как я и хотел. Показалось, что это пока что единственное, что у нас общего - потери. - Где твоя семья, Зои? - спросил осторожно.
        - Нет никого, - стиснула она чашку, хмурясь. - Сначала маму с сестрой убили в гетто. Расстреляли при ограблении магазина. Мне было восемь. А три года назад убили отца на службе…
        Я закрыл глаза, впуская в себя ее слова. Она потеряла всех. Вот откуда у нее такое панибратство со смертью и желание держать ее на расстоянии вытянутой руки, на прицеле оружия. Боится и смотрит ей в глаза, как и мне.
        А я только сейчас осознал, что сломал бы любую другую, оказавшуюся на ее месте.
        - Почему не ушла, не уехала? - вернул на нее взгляд.
        Она сидела с чашкой и смотрела на город, сгорбившись.
        - А ты? - повернулась ко мне.
        Кажется, я впервые не выдержал ее внимания, опуская глаза. Что ответить? Не мог? Долг? Мне было плевать на долг, я требовал смертного приговора. Но меня в него ткнули мордой, в этот долг. Нет спасения в бегстве - от себя не убежишь. А то, что чужое горе кажется легче, всего лишь иллюзия. Она потеряла всех, но не сдалась, продолжая делать свою работу.
        - Я сдался. Не как ты…
        - С чего ты взял, что я не сдалась?
        - Не знаю, мне так кажется. - Я задумался ненадолго. - Давай начнем сначала. Тебе нечего терять, как и мне…
        - У тебя есть семья.
        - Я предал свою семью.
        - Аарон так не считает, - пожала она плечами и направилась к столешнице. - Он тебя любит по-настоящему и старался вчера помочь. Почему ты не принимаешь помощь?
        Позади зашелестела бумага и запахло специями, а Зои вернулась к стулу с лепешкой. Кажется, мне их предлагали вчера в службе доставки к мясу, а я соглашался на все, лишь бы скорее отстали и приняли заказ. Теперь этот ее вид с едой будил зверский, но не физический аппетит - я хотел на нее смотреть весь день. Как говорит, ест, сжимает чашку руками…
        - Потому что мне нужна только ты - твоя помощь, - запил жажду большим глотком кофе.
        - Я не могу тебе помочь, - опасливо глянула на меня.
        - Ты одна можешь. - Я сделал глубокий вдох. - Дай мне шанс. Нам. Дай нам шанс. Тебе нужна нормальная жизнь, спокойная, без пистолета под подушкой. Как и мне.
        - А ты сможешь?
        Ну вот как она вышибала у меня почву из-под ног, когда казалось, я только выпрямился?
        - У нас будут разные подушки.
        - Ах вот как?! - улыбнулась она.
        - Так, как надо. Оставь войну мне.
        Она прерывисто вздохнула, размяла плечи и взялась за лепешку:
        - Ладно.
        Больше уточняющих вопросов я не стал задавать - и так все было хрупко и зыбко.
        - Так… я могу просто взять и куда-то пойти? - она начала разведывать границы.
        - Можешь. С телохранителем. - Я поднялся и подхватил посуду в раковину. - Он скоро будет. Займись сегодня всем, что тебе не хватает, закажи вещей, еды - все, что сочтешь нужным.
        Чувствовал - она растеряна. Не верит, не доверяет, все так же опасается… но на фоне всего этого делает шаг навстречу. Главное - замереть в этом состоянии хоть на какое-то время. Только для этого надо было начинать верить самому.
        Откопать костюм в своем гардеробе убийцы не составило труда - смешно, но я часто носил костюмы, подбираясь к жертвам. Зои сидела на диване и посматривала в мою сторону все время, потом не выдержала и пересела на кухонный стул:
        - Ты собираешься сегодня снова кого-то убивать?
        - Такая у меня работа, милая, - оскалился довольно себе в зеркало на внутренней дверце шкафа.
        - Правда?
        - Не знаю. Бонусом к тебе идет новая жизнь… Пойду разбираться, в чем она заключается.
        - Тебя повысили? - подперла она рукой щеку. Чувствовал, ей нравится то, что видит.
        - Да.
        - Подожди, а как это? Ты - осужденный убийца, бегаешь-выполняешь грязную работу… - Пока она говорила, я развернулся и направился к ней, любуясь ее округляющимися глазами. Остановился в шаге, убрав руки в карманы брюк.
        - У нас есть понятие «прайм», - начал машинально, а сам пожирал ее взглядом. Надо было валить из дома быстрее, пока еще мог заставить себя это сделать, потому что Зои раскрывалась новыми гранями, как цветок в тепле, и я не хотел пропустить ни одной. - «Прайм», это такой представитель моего вида, который может управлять другими.
        - Настоящий альфа, - вздернула она бровь, и я стиснул зубы.
        - Да, - кивнул. - Нас мало… Мне отказали в смерти, заставили жрать грязь, пока не затошнит, а теперь, когда мне все это надоело, взяли обратно на Олимп.
        - Ух ты, - выдохнула она. - Думаю, Олимп останется доволен - костюмчик классный, - и она облизала губы.
        Я медленно склонился к ее лицу:
        - Через два часа тебе доставят мобильный и банковскую карту, - выдавил хрипло, заглядывая ей в глаза. - Освоишься?
        - Я - специалист по информации, мистер Хауэр, - очаровательно улыбнулась она.
        - Все время забываю, - улыбнулся в ответ. - До вечера…
        - До вечера.
        «Да, все это странно, девочка… - задержался на секунду в отражении ее глаз. - Мы знакомы три дня, а я уже забрал тебя всю».
        И надо было бы отпуск взять, но меня снова ткнули мордой в долг. Скрипнув зубами, я направился к двери. Сегодня еще должны были прийти отчеты врача по обследованию Зои, и я беспокоился о результатах. Здоровье вызывало опасение, хотя, думаю, нет ничего непоправимого. А вот непоправимого в другом плане мы могли наделать, и теперь это вышло на первый план - она могла быть беременна.
        Глядя на кнопки в лифте, я вспоминал ее взгляд и думал, что делать, если это так. Мы не готовы к такому повороту оба. Сказать ей, что, помимо меня, ей надо смириться еще и с ребенком от меня? Боюсь, я не соберу ее вообще…
        А как смириться мне? Если все существо требует все и сразу - женщину и все, что с ней получится?
        Я вдруг пожалел, что не показался вчера на глаза матери …

* * *
        Я так и сидела на стуле, не шевелясь, несмотря на то, что уже некоторое время одна. Меня будто оглушило всем происходящим. Три дня прошло, а я уже… женщина Зверя. И у меня новая жизнь. Опустив глаза, усмехнулась - в его футболке и не совсем уцелевшем белье.
        Внутри - оглушающая пустота. Я поднялась, прошлась по квартире, посмотрела на город… Что у меня было на данный момент? Жизнь - немаловажно. Без Джейдена я бы погибла. Крыша над головой, еда, спокойный сон и отсутствие угрозы расправы… а еще его обещания, что так, как было в начале, больше не будет. Не стоит забывать и о требовании не совать нос в мужские дела.
        А еще… он любит другую. Ту, которая погибла. Только это не трогало… кажется. Он не виноват, что я ему попалась. Но, вроде бы, рад этому. По крайне мере, на этом пока стоило остановиться.
        Не придумав ничего лучше, чем снова заварить себе кофе, я прошла с чашкой к двери, попробовала открыть - получилось. Доверие? Или дальше не пройти? Проверять это в одних трусах я не стала. А потом - какая разница? Я же обещала не чудить.
        Но, стоило закрыть двери и сделать с десяток шагов в сторону дивана, в квартиру постучали.
        - Мисс Чайлд, я Клауд Найф, ваш телохранитель… - раздалось за дверью.
        Тут послышался еще один звук, который я бы при всем желании на смогла связать с представившимся - кряхтение… ребенка? А потом раздался знакомый голос:
        - Зои, это Теана…
        17
        И я чуть не выронила чашку от удивления.
        Клауд оказался высоким… нет, просто человеком-горой! Темнокожий мужчина в темном костюме замер в проеме, оценивая меня цепким взглядом. На его фоне Теа с ребенком казались маленькими и хрупкими.
        - Привет, - отмерла я, - проходите.
        Когда Теана скользнула в квартиру, Клауд протянул руку:
        - Мисс Чайлд, меня нанял Джейден Хауэр для обеспечения вашей безопасности. Очень рад знакомству.
        - Взаимно, - ответила я на рукопожатие.
        - Я буду за дверью, - продолжил он. - Любые ваши передвижения будут пока что под моим контролем. Если что-то понадобится - сообщите. И это… - он протянул мне пакет с коробкой, - ваш новый мобильник.
        - Спасибо, - ошалело приняла пакет и проводила широкую спину Клауда, когда он вышел.
        Теа уже вытащила малыша из перевязи, пока мы знакомились с Клаудом. Сегодня она была без макияжа в простом спортивном костюме, и только тут я спохватилась, что в одной футболке Джейдена. Хорошо, та прикрывала задницу.
        - Прости за вид, но у… Джейдена не задалось с моей одеждой.
        Теана посмотрела на меня с улыбкой:
        - Ничего, что я так?.. Просто помню себя на твоем месте… Я долго думала и решилась…
        - Я рада, правда, - улыбнулась слабо, - просто… немного в шоке.
        Теа развернула малышку из теплой кофты, и на меня сразу же уставились внимательные карие глаза.
        - Дейна у нас спокойная, - уложила она ребенка себе на руку. - С Кейвом я еле дождалась первого дня рождения.
        - Кофе будешь?
        - Чай можно?
        - Да.
        Я уже по-хозяйски ориентировалась в шкафчиках, доставая все нужное, пока Теана стелила на полу плед и устраивала ребенка в его центре, подпирая подушками.
        - Как твоя нога?
        Вопрос поверг в небольшой шок - я и забыла про ногу! Пошевелив ступней, не обнаружила никакой боли. Раньше бы ковыляла неделю.
        - Я и забыла… - нахмурилась растерянно.
        - Привыкай, - усмехнулась Теа, усаживаясь за стол. - Все будет быстро заживать…
        В этот момент тренькнул чайник. Я разлила кипяток и вернулась взглядом к ней:
        - К чему еще придется привыкать?
        - Да, в общем… - пожала она плечами. - Думаю, только к жарким изматывающим ночам, немного поцарапанной заднице и гипертрофированной заботе.
        Я усмехнулась:
        - Да уж, - залезла на стул. - Никогда бы не подумала, что это исчерпывающий список.
        - Поэтому я здесь. Я себе много всего успела надумать, пока этот список прояснился. - Я с сомнением нахмурилась, и Теа поняла все правильно: - Эй, - позвала она, - я понимаю, что ты чувствуешь… Но с ними можно договориться. Я ни о чем не жалею. - Теа притянула к себе кружку. - Аарон безумно любит детей и меня…
        - Я видела, - вставила смущенно. - Но Джейден любит другую… - Теа замерла, приоткрыв рот и хмурясь, а я, покопавшись в памяти, решила дать волю обычному женскому любопытству: - А у Аарона же была невеста…
        - Да, была, - сосредоточенно подтвердила она, - но он ее не любил. Грейс была выбрана для него чуть ли не с рождения… или позже - я не вдавалась.
        - Ааа… Я смотрела тогда новости, наверное, единственный период в своей жизни, и думала о тебе - «бедная смелая девочка, куда она угодила»…
        - Легко быть «бедной девочкой» рядом с Аароном, - улыбнулась она. - Он мне сначала вообще ничего не говорил, а только, казалось, запугивал без конца, - она усмехнулась уже более расслабленно, видя мой интерес. А мне и правда было интересно - впервые появилась возможность узнать правду вместо «информационной утки». Джейден был бы недоволен, но во мне развернул бурную деятельность добытчик информации. - Я вынуждена была под угрозами ездить с ним на ужины, на которых он вечно что-то разбивал в ярости, а я убегала…
        - Ого! У нас как-то пока наоборот…
        - Ну, значит, у вас все неплохо, - хохотнула Теа.
        Мы переместились на диван поближе к Дейне, которая, завидев мать, тут же попросилась на руки, а там уже выпросила и грудь.
        - Со мной Аарон постоянно срывался, - продолжала Теа, с улыбкой глядя на дочь, - Джейден тебе говорил, что такие союзы запрещены?
        - Кажется, да…
        Все, что говорил Джейден, лежало в памяти в полном беспорядке, помеченное табличкой «бред». Но, похоже, нужно все пересмотреть.
        - Мы их срываем с катушек, а это недопустимо для праймов. Ему правда непросто. Но мне тогда было все равно. Связь с ними физически привязывает гораздо быстрее, чем успеваешь осознать. Со страха хочется в панике бежать… - Теа вздохнула. - Только через время я начала ценить то, что мне досталось. Мы три года вместе с Аароном - понятно, что не очень большой срок, но я уже не представляю себя отдельно от него и детей.
        - Но ты и карьеру продолжаешь? - задала один из самых интересующих вопросов.
        - Тут да, спасибо огромное Аарону, - кивнула она. - Но, видишь, для них гораздо важнее счастье женщины - слишком сильно чувствуют наше состояние, чтобы игнорировать и жить дальше так, как привыкли. И они пойдут навстречу во всем, лишь бы ты была довольна рядом с ним…
        Но прежде - жива и здорова. А потом, может быть, довольна. Приоритеты Джейдена реализовывались безупречно. А еще мне казалось - Джейден не такой, как Аарон. Но замечание полезное.
        - …Хотя я долгое время была уверена, что он посадит меня на поводок во всех смыслах, - вдруг продолжила Теа.
        - В смысле? - моргнула я.
        18
        - Когда я только осознала, куда попала, мне казалось, Аарону проще посадить меня где-нибудь на цепь и удовлетворять зов связи по первой прихоти. Ну зачем ему было рисковать невестой и политическими связями? - пожала она плечами. - Я все боялась, что так мы и закончим, - тихо говорила она. - А когда мне показали человеческих женщин на поводках в рамках закрытого приема…
        - На поводках? - моргнула я.
        - Ага, - усмехнулась она. - У одного семейства есть такая традиция, представляешь? Надевать своим человеческим парам поводки… - закатила она глаза. - Когда я это увидела, думала, ноги моей рядом с Аароном не будет. - Теа помолчала, а я видела, с каким трудом она возвращается к тем воспоминаниям ради меня. - Он тогда сорвался… И я уже боялась, что его приговорят к смерти за срыв…
        Я смотрела на нее и пыталась осознать, как она прошла через это все, да еще и осталась с ним.
        - …Но тут он, наконец, познакомил меня с матерью, и многое встало в голове на места. Их мать - такой же человек, - объяснила она, видя мой вопросительный взгляд.
        - Человек?
        - Ну да! У них не бывает детей от женщин их вида. Пары вынуждены обращаться за суррогатными человеческими матерями…
        Я сузила глаза. В голове снова щелкнула информация о сорока пропавших человеческих женщинах. Моей операции положил конец Зверь. Джейден говорил - мы не имели права проводить расследование на их территории… Могло ли быть так, что этих женщин похитили с целью суррогатного материнства? Все внутри съежилось при этой мысли…
        - …Зои, ты не подумай, - видя мое смятение, поспешила объяснить Теа, - у них несколько законных центров по суррогатному материнству, все на добровольных началах.
        - Только женщины не знают, кого вынашивают, да? - и я азартно закусила губу.
        - Да.
        - А зачем им тогда заводить себе человеческую пару?
        - Аарону было незачем, это случилось случайно. - Я вспомнила, что старший брат Джейдена рассказывал про больницу. - Но если бы не Аарон, я бы угодила в лапы к другому Зверю - Дастину Дьюману, основателю ювелирной империи «Дью». Представляешь, он меня уже купил и пригласил к себе для знакомства и съемки ювелирной коллекции, а я - с чужой меткой…
        - Что значит купил? - изумленно выдохнула я. Ничего себе - хоррор! Я уже еле дышала от услышанного. Впору было разводить костерок посреди квартирки и жарить зефир и дрожать под пледом.
        - Такие, как ты и я - подходящие генетически, - собраны у них в базу. Любую могут купить без ее ведома. Так вот, если бы не Джейден, ходить бы мне сейчас в ошейнике на поводке у Дастина.
        - Джейден?
        - Он убил Дастина Дьюмана, не дав ему обратиться за сывороткой от укуса Аарона.
        Так вот за какое убийство он получил наказание!
        Мы помолчали некоторое время, переводя дух. Я укладывала в голове услышанное, Теа - старалась забыть то, что пришлось вспомнить. Дейна уснула на груди, и Теа снова пристроила ее на подушки.
        - Аарон так хотел детей? - наблюдала я за маленькой идиллией. Хотелось вернуть ее в настоящее, чтобы это напряжение ушло. - Вы вместе всего три года, а у вас уже двое.
        - Ну, Кейв у нас, кажется, получился с первого раза, - смущенно усмехнулась Теа, но следом покачала головой. Ей все не удавалось вернуться в настоящее. - Я была в таком диком раздрае… Вся поцарапанная… жуть… Как вспомню…
        - Он накинулся на тебя в больнице? - осторожно уточнила.
        - Ага… И сбежал сразу, приказав не обращаться в полицию… - Наши взгляды встретились. - Я поэтому и приехала к тебе, - тихо заговорила она. - Не знаю, как у вас произошло все с Джеем, но, в любом случае, это сложно пережить…
        И она не пережила до сих пор. Кажется, ей пришлось хуже. Джейден никуда не сбегал, хотя мне этого хотелось. Тогда. Теперь я понимала, что он был рядом, пытался объяснить, кормил, заботился, как мог… И он спас меня. А Аарон просто выдернул Теану из привычной жизни. И тем не менее все у нее теперь хорошо.
        - Ты молодец, - заключила я, пытаясь уже собственноручно вернуть ее в реальность. - И дети классные у вас… Все было не зря.
        - Спасибо, - улыбнулась Теа. - Ты звони, пожалуйста, если что-то будет нужно, хорошо?
        - Хорошо. Сейчас запишу твой номер. - Я поднялась и направилась за пакетом с коробкой.
        - Аарон с ума сходил от тревоги за Джейдена, - продолжала она. - Хочется, чтобы у него, наконец, все наладилось, и… - Наши взгляды снова встретились. - … Аарон перестал дергаться. Он хоть и закрывается от меня, но у нас слишком сильная связь…
        Ого, вот это цепочка. Зато никакой фальши - Теа взяла в свои руки вопрос, который нервирует ее мужчину.
        - Как он тебе позволяет? - покачала головой, доставая мобильный из коробки. Не привыкла я к таким - металлический корпус, тяжелый, дорогой.
        - Они не такие бескомпромиссные, как кажется, - хитро улыбнулась она. - Даже, знаешь… лучше людей.
        - Даже так? - поглядывала на нее, восхищенно улыбаясь.
        - У меня был мужчина как-то - собиралась замуж, строила паны… А он предал и бросил. Будешь еще чаю?
        - Да, давай.
        С Теаной вдруг стало тепло и уютно. Она помогла мне унять тот звон пустоты, что остался после нашего утреннего разговора с Джейденом. Теперь даже дышать было легче, хотя опасения и дрожь при воспоминании о мужчине все еще пускали волны жара по телу.
        19
        Во мне затеплилась надежда. Я готова была допустить мысль, что могу остаться с Джейденом, если буду ему так же нужна. Если только…
        - А дети для них очень важны, да? - попыталась спросить ровным голосом.
        - Ну, - пожала она плечами, - я не знаю Джейдена. Вам лучше поговорить об этом с ним.
        - Ты говорила, что забеременела сразу… - Все же мозг по привычке выцепил главное, хотя, казалось, я совсем не придала этому значения.
        - Скорее всего, - закатила она глаза. - Потому что примиряться друг с другом нам пришлось уже на фоне принятия того факта, что мы станем родителями…
        Мне беспокоиться о таком ходе событий не было необходимости - я бесплодна. Этот диагноз мне поставили еще в академии, но отнеслась я к нему спокойно. Безразлично даже. Все, что было связанно с семьей, мне отстрелили тогда… в магазине в гетто…
        - …А потом как-то все утряслось само собой. Наверное, когда все страсти улеглись, я поняла, что влюбилась до дрожи в отца своего ребенка, - заключила она. - Зои…
        Я моргнула, судорожно вздыхая:
        - Да, просто пытаюсь привыкнуть… Продиктуешь свой номер?

* * *
        У выхода из дома ждал сюрприз. Вернее - два. Первый - это старый друг и, наверное, самый крутой телохранитель, которого я знал.
        - Найф, - улыбнулся, протягивая руку. - Он серьезно?
        - Аарон всегда серьезно, я - ваш, мистер Хауэр, - пробасил тот, пожимая руку.
        Следом я перевел взгляд на «сюрприз номер два. С половиной».
        - Привет, Джейден, - очаровательно улыбнулась Теана, прижимая к себе гарантию моей покладистости - мелкий писклявый сверток. - Прости, что без разрешения. Но я была в такой же ситуации и хочу ей помочь. Постараюсь, по крайней мере…
        Я немного затянул паузу с суровым взглядом, но отказать не смог. Теа права.
        - Она у меня сложная, Ти…
        - Я буду осторожна, - улыбнулась та, - спасибо.
        И чмокнула меня в щеку.
        Когда Теана направилась к подъезду, я обернулся к Клауду:
        - Подожди немного, мне сейчас привезут мобильный для нее.
        - Понял. - И он одарил меня суровым многозначительным взглядом. - Вчерашнее нападение на нее… Что думаешь?
        - Думаю, что очень рад тебя сегодня видеть.
        Найф усмехнулся, понимающе кивая:
        - Взаимно. С возвращением.
        Уже сидя на заднем сиденье автомобиля, который прислал за мной Лоу, я ловил себя на мысли, что рад тому, как все вышло. Было хорошо от того, что Теа сейчас с Зои. Кому, как не ей, знать, чем помочь такой же, как она? Будет неплохо, если они подружатся. Может, Теа помогла бы Зои определиться с планами на жизнь? Я собственник, но не хотел бы видеть свою женщину, сидящей дома и страдающей от безделья. Зои точно на такое не согласится.
        В любом случае, можно хотя бы на день переключиться на Лоу.
        «Спасибо», - отправил брату.
        «Будешь должен». Злился.
        Департамент правосудия встретил как обычно - напряжением и настороженностью. Я бы даже сказал - большим, чем обычно. Казалось, даже стены вибрировали, пока шел через холл. Серо-черная графика этажа через призму моего восприятия пульсировала едва заметным красным, а это значило, что кто-то меня тут пытался давить ментально. Но не выходило. Интересно…
        - Мистер Хауэр! - немного громче положенного воскликнул охранник. - Ваш пропуск.
        Рука в белой перчатке дрожала, протягивая мне металлическую карточку.
        - Спасибо.
        Меня боялись заведомо, даже не зная, кто я и зачем здесь - просто безусловное массовое подчинение. Я специально шел не спеша к лифту, наблюдая за служащими. Предсказуемо, что со мной никто не рискнул остаться в замкнутом пространстве, поэтому до верхнего этажа доехал в одиночестве. Тишина здесь резко контрастировала с глухой монотонной пульсацией голосов внизу, но стены дрожали ощутимей.
        - Мистер Лоу ждет вас, - сообщила бесстрастно секретарь, и я без церемоний вошел в кабинет.
        - Хауэр, - процедил Лоу сквозь зубы без приветствий. - Еще одна такая выходка, и ты вернешься в подполье…
        Я замер посреди кабинета, разглядывая старика. Весь в белом… Подсознательное стремление казаться чище, чем на самом деле?
        - О ее побеге знали только вы. - Я тоже не любил вокруг да около. - И кто-то еще.
        - Вчера у нас снова был всплеск утечки данных, - сузил он почти черные глаза. - Сядь.
        - Наверное, не стоит тогда отправлять меня в подполье, - усмехнулся, усаживаясь в кресло. - Вам нужен палач в костюме с металлической карточкой, мистер Лоу? - Догадка пришла внезапно: - Думали, я не смогу порешить вашего человека?
        Он долго испытующе на меня смотрел, прежде чем довольно оскалиться:
        - И где я прокололся?
        - Нигде. - То, с какой легкостью старик разбрасывался жизнями, не понравилось. Это он нанял того «киллера». А весь цирк был простым тестированием перед принятием решения о моей профпригодности. - А если бы она не сбежала?
        - Придумал бы что-нибудь другое - не циклись, - холодно и бесстрастно отбрил он. - Молодец.
        - Не трогайте мою женщину! - прорычал. - Иначе никакого сотрудничества не будет.
        - Твоя женщина под моей защитой, с ее головы и волос не упал бы, - и глазом не моргнул Лоу. - Мы здесь не маргаритки выращиваем, Хауэр. Здесь принимаются жесткие политические решения, и сейчас время для очередных.
        - Я же ослушался приказа.
        Собственная правота разозлила, но, с другой стороны, действительно - отрезвляюще.
        - Ты принял единственно верное решение самостоятельно - кто я такой, чтобы мне довериться? Ты меня что, в бою прикрывал? Нет! - он рывком поднялся. - Ты - одиночка - не сложил лапки и не свесил их, а пошел решать проблему сам.
        - Я убил человека.
        - Производственные потери.
        20
        - Кроме того, он сливал информацию людям…
        - Удобно, - заметил я, - ничего не поменялось, мистер Лоу, я - тот же цепной пес, но теперь ваш персональный. Только вы уверены, что можете приговаривать к смерти единолично?
        - Джейден, - усмехнулся он, - ситуация сейчас такая, что мы все скоро вернемся в наши пещеры, куда нас снова погонят люди. Мы слишком расслабились и пригрелись у человечества под боком. - Он уселся обратно и одним движением руки активировал проекцию экрана над столом. - Ты недавно положил конец не только человеческой операции по расследованию дела о пропавших девушках. - Он махнул ладонью, и на экране засветилась проекция города с горящими красными точками, нагоняя в казалось-бы светлое помещение сумрака. - Мы уничтожили одну из организаций, которая занималась наводкой и кражей. Это та ниточка, что ведет к целому вороху преступлений против нас. Это заговор, Джейден…
        - Что еще вы сюда подтягиваете? - не спускал взгляда с карты.
        - Думаю, ты уже знаешь…
        - Кражи оружия три года назад.
        - Регулярно, - укоризненно поправил он. - Это тебя три года не было.
        Карта по мановению его руки мигнула и загорелась другими флажками - ярко-желтыми.
        - Люди молчат, разводят руками, делают вид, что что-то расследуют - это опять же к деятельности тех подразделений, которые не в курсе реальной ситуации. Для отвода глаз. - В глазах старика отражались огни, делая их звериными. - Наши тоже не готовы предпринимать радикальных решений, ждут, пока по нам ударят.
        - Что думаете? - У него сейчас есть расклад, уверен.
        - Я думаю, что все эти разрозненные куски принадлежат одной картине. Сам посуди - на что это похоже?
        - Зачем женщины?
        - Я не знаю, но боюсь предположить…
        Ответ мог быть каким угодно. Человеческие женщины могли воспроизводить наше потомство. Зачем оно нужно - на самом деле, страшно подумать, но вряд ли для счастливого взросления. Скорее, что их могут изучать, ставить опыты, испытывать био-оружие…
        - Массовое исчезновение женщин произошло в течение пяти лет. То есть детям по меньшей мере сейчас 4, если их держали для этого… Что с таких взять?
        - Массово, да… Но были случаи пропажи и до этого. Я уверен, что были. Мы не следили тогда за базами женщин, что стоило подворовывать их и подчищать данные?
        Я скрипнул зубами.
        - Через несколько дней состоится голосование о принятии закона, позволяющего отдавать людей под наше правосудие, - продолжал Лоу.
        Я понимал, о чем он. По достигнутой договоренности мы не имели права судить и выносить приговоры людям, только сдавать их человеческому правосудию. И нередко наши требования, которыми мы сопровождали такие дела, не учитывались системой правосудия людей. Вели такие дела юристы, вхожие в круг знающих о реальном устройстве мира и с нередким нарушением прав homo praedatum - людей моего вида.
        - И у нас недобор голосов, - прорычал Лоу, раздраженно смахивая голограмму.
        - Что вы хотите от меня?
        - А ты сам от себя что хочешь? - сузил он глаза, складывая руки перед собой.
        - Пока что хочу быть благодарным вам за свою жизнь.
        - В задницу себе засунь, - рявкнул он. - Я хочу, чтобы тебя боялись, Хауэр. Ты сегодня же садишься в соседний кабинет и собираешь все, что я нарыл за эти три года, в одну картину и выносишь мне свой вердикт. Я знаю - ты можешь. Десять лет опыта в сыскном отделе, три - выслеживание приговоренных - я не зря в тебя вцепился. Если мы не найдем эту гниду, что творит эту чернь - нас сотрут. Люди придумаю что-то за нашей спиной такое, чему мы не сможем противостоять. Не сразу, по крайней мере. Мы должны быть готовы.
        - Понял, - кивнул я.
        Мечты об отпуске останутся мечтами.
        - Завтра у нас прием в Доме Союза, - откинулся он на спинку кресла. - Твой выход. Пусть присмотрятся, перебежчикам не помешает наделать в штаны…
        - Есть данные о наших, которые переметнулись на сторону людей?
        - Есть, - усмехнулся он. - Я предоставлю тебе все.
        Мы обменялись долгим испытывающим друг друга взглядом. Чувство, что меня снова используют, не оставляло, но и не было дискомфорта. Лоу не скрывал своих намерений и не врал. Мы оба понимали, что почувствуем ложь, другое дело, что с годами учишься эту ложь скрывать за правдой, и Лоу был в этом виртуоз.
        Посмотрим.
        Я поднялся, не прощаясь, потому что прекрасно понимал - у меня начался бесконечно долгий день, и нет в нем заката и рассвета, я должен буду быть готов подскочить в любой момент, если он прикажет. Когда вышел из кабинета, взглянул на мобильный, и тут же захотелось прислониться к стене.
        На экране мигало сообщение - краткий отчет из клиники. Помимо результатов и рекомендаций, завершал список результат анализа на вероятную беременность, который я ни черта не смог понять. Выйдя из приемной, нервно надавил на вызов.
        - Мистер Хауэр, добрый день.
        - Она беременна? - потребовал без приветствий.
        - Я выслал вам…
        - Да или нет?!
        - По анализам вероятность около шестидесяти процентов, я не могу сказать точнее - очень маленький срок.
        Я тяжело сглотнул, медленно направившись к большому окну в конце коридора. Тело стало свинцовым, двигалось, будто во сне.
        - Скажите, а если мы пока не готовы?..
        21
        Доктор помолчал. Я спрашивал о чудовищном, и он это понимал.
        - Вы хотите прервать беременность? Если таковая есть…
        Внутри все сдавило, будто стремилось передавить голосовые связки, чтобы не дать мне сказать, но я все же выдавил хрипло:
        - Да.
        Он сделал паузу на длинный вдох:
        - Да, это возможно. Чем меньше срок, тем легче.
        - Так, чтобы она не узнала, можно?
        - Да. Вы могли бы приехать завтра?
        - Послезавтра, - вспомнил, что завтра мы с Лоу отправляемся на прием.
        - Я пришлю вам время.
        - Лучше вечер, - не узнавал своего голоса.
        Взгляд скользил по контрастной графике города, и казалось, она врезалась острыми черными гранями в глаза. Вот и шанс, мать твою. В стиле всех подачек судьбы, которые мне выдала жизнь. Но к черту - выживем, переживем и пойдем дальше. Я не мог сказать ей… Она шагнула сегодня навстречу, и разрушить ее доверие и наметившееся спокойствие я не мог. Даже не так - я потеряю ее навсегда. Потому что «Ты беременна от меня» сейчас заберет ее у нее же. Не знаю, откуда я это знал.
        - Мистер Хауэр, прошу прощения, - раздался голос секретаря позади.
        Крепко выругавшись про себя, я сцепил зубы и отвернулся от окна.

* * *
        С Теа было не просто спокойно и хорошо, а очень хорошо. Она помогла мне выбрать одежду, в которой я ни черта не разбиралась - моим повседневным камуфляжем были джинсы и футболки, косметику, духи, которые могут переносить звери. В общем, одела меня с ног до головы. Я пришла к выводу, что либо Джейдену некуда было тратить деньги все эти три года, либо палачи отлично зарабатывают. Одно радовало - на наркотики ему теперь вряд ли хватит.
        Мы заказали обед на троих, затащив Клауда к нам за стол. С умыслом, как выяснилось - после обеда Теа уговорила его помочь с Дейной, пока мы разбирали покупки.
        И теперь она учила меня ходить в брендовых шмотках, заставляя шагать от окна к столу и обратно. Ноги отказывались стоять на каблуках - она выбрала закрытые туфли-лодочки, - но я всегда была упорной. Последним я надела удобный черный спортивный костюм, который одновременно казался неплохим вариантом выхода на какую-нибудь молодежную тусовку, но мне нравилось.
        - Огонь! - улыбалась Теана, когда я повернулась у окна. - Теперь так же уверенно обратно. У тебя сильный взгляд - пользуйся им. Не знаю, как Джейден его выдерживает…
        А он, кстати, не всегда и выдерживает, вспомнилось мне.
        Клауд косился на нас с любопытством, и иногда казалось, что вот-вот улыбнется. Но держался мужчина великолепно. Когда позвонил Аарон, я украдкой наблюдала, как Теа преображается, рассказывая ему о том, чем заняты мы и Дейна.
        - Аарон заедет вечером, - сообщила она, когда закончила разговаривать с ним.
        А Джейден не звонил. Не было у нас еще договоренности по этому поводу, да и кто я такая? Но все равно чувствовала себя чужой… и брошенной.
        - А может получиться так, что… Джейден передумает насчет меня? - осторожно спросила, когда мы разбирали в ванной косметику, и Клауд не мог слышать.
        Я все больше смущалась того, сколько места намереваюсь отобрать у Джейдена - все казалось чужим. Его шкафчик над зеркалом уже на треть был заставлен моей косметикой. Но, с другой стороны, все, что мы сегодня купили, вовсе не мое.
        - Ты знаешь, когда Аарон сделал предложение, я была на грани собрать чемоданы и дать деру, - усмехнулась Теа, протягивая мне очередную коробочку.
        - Почему?
        - Он не сказал, что я беременна, а учитывая все его прежние заслуги и промахи, это меня добило. Но когда он пришел и попросил выйти за него, я согласилась. Лучше жалеть о том, что сделал… - она склонилась к пакету. - Я не жалею, что дала нам шанс. Такие, как Джейден, за эту возможность готовы на все. Поэтому вряд ли он тебя отпустит или передумает… - Теа передала мне белую коробку духов: - Я ими не пользовалась, но однажды слышала аромат - надеюсь, тебе понравится, - она улыбнулась. - Как ты?
        - Все кажется сном, - честно призналась, беря из ее рук упаковку из тесненного картона. Казалось, я вообще никакого запаха не почувствую, кроме того, что настырно вился рядом. Теперь он больше походил на животный - я ярко чувствовала мускус.
        - Тебе тяжело, что ты осталась без опоры, да?
        - Наверное. Мне нельзя никуда уйти, сбежать - в одиночку я в опасности. И Джейден - вместе со мной, - я кивнула в сторону комнаты. - Не зря же там Клауд.
        - Давай подумаем о твоей новой «твердой почве», - предложила она. - Что еще, кроме как быть копом, ты умеешь?
        - Я специалист по добыче информации, - пожала плечами. - Взломы баз данных, написание вирусов и дающих доступ программ…
        - Ох, - покачала она головой.
        - Да, Джейден сказал - забыть.
        Теа сосредоточенно закусила губы, подумав.
        - Но, может, это можно применить где-то еще? - спросила с надеждой. - Может, что-то еще умеешь?
        - Стрелять, - выдохнула разочарованно, понимая, что ничем не интересовалась, кроме как борьбой за жизнь и шлифованием навыков.
        - Ты знаешь, - прищурилась хитро Теана, - познакомься ближе с Клаудом. Мне кажется, он бы мог предложить тебе работу… Но сначала мы с тобой завтра сгоняем в салон красоты. Ну, если захочешь, - спохватилась обеспокоено.
        - Теа, - улыбнулась, - я очень благодарна тебе, не переживай. Просто я… немного пришиблена, это правда, но… - наверное, впервые за сегодня почувствовала легкость, улыбаясь, - мне уже гораздо лучше. Съездим в салон!
        22
        - Единственное, наши мужчины чхать хотели на наш внешний вид - это из отрицательного. Аарону все равно, замученная я, худая, зеленого цвета, с синяками - он этого реально не замечает. Вернее, замечает, но это никак не влияет на его восприятие. Они «видят» нас по-другому - по запаху и эмоциям. Я вот этого долго не могла понять.
        - Ничего не скрыть, получается, - нахмурилась я.
        - Абсолютно, - пожала она плечами. - К этому надо быть готовой. - Новость не радовала совсем. Быть для незнакомого мужчины открытой и незащищенной, даже если мы пришли к какому-то согласию - страшно. - Но это того стоит, - вдруг улыбнулась она, а я непонимающе моргнула. - Он чувствует, когда тебе плохо, без слов, знает, как надо помочь, что сделать… Тебе не нужно будет объяснять многое, что приходиться объяснять нашим мужчинам.
        Звучало невероятно.
        - Как долго ты хотела проснуться, и чтобы всего этого не произошло? - посмотрела ей в глаза.
        Теа молчала некоторое время, щурясь, прежде чем ответить:
        - До рождения Кейва, наверное. Да… А потом - все, отпустило, и пришло полное приятие ситуации.
        Мы еще какое-то время посидели с косметикой, прежде чем Клауд пришел искать потерю:
        - Теа, кажется, нам надо менять памперс.
        За окнами уже стемнело, Клауд зажег в кухне приятную подсветку над разделочным столом, которую я вчера не нашла. А мне вдруг стало тоскливо при мысли, что сейчас эта веселая компания уедет, и я останусь одна.
        - Зои, поможешь? Мы тут прям по-взрослому угодили в неприятности… Сейчас обезврежу…
        - Да не переживай, - поспешила к ней, - сэкономь салфетки.
        Я взяла протянутую мне Дейну, пока Теа вытаскивала все необходимое, чтобы привести ребенка в порядок, когда позади вдруг еле слышно щелкнуло, и в квартиру вошел Джейден. Я выпрямилась под его пристальным взглядом, стремительно наливавшимся знакомыми мне всполохами, которые, как я теперь знала, означали психическую нестабильность. И прижала к себе малышку.

* * *
        - Привет, Джейден, - вывела меня из ступора Теа.
        Я моргнул, не в силах оторвать взгляда от Зои с ребенком на руках. Мой мир и так трещал по швам весь день, а теперь его купол, кажется, хрустнул. В глазах потемнело, я зажмурился… когда почувствовал, как плечи сжали в медвежьих объятьях:
        - Пойдем, старик, выйдем…
        В себя пришел в коридоре. Клауд прислонил меня к стене и вгляделся в лицо:
        - Джей…
        - Я в норме, - прохрипел.
        - Что случилось?
        Мы с Клаудом хорошо знали друг друга, он мог позволить себе такие вопросы. В общем-то, он был, наверное, очередной попыткой Аарона меня контролировать, но пусть. Он - лучший. Да и голова на плечах у него не хуже, чем у моего брата.
        - Не знаю, - усмехнулся, - эта женщина… вытряхивает меня из шкуры. - Клауд смотрел на меня сурово так, будто сканировал. - Сам попробуй как-нибудь, - отлепился я от стенки.
        - Боже упаси, - капитулировал здоровяк, поднимая ладони в воздух. - Как в отделе?
        - Забавно…
        Весь день я собирал разрозненные данные расследований департамента Лоу, систематизировал их в закрытой системе, параллельно копируя на удаленный источник - для надежности. Лоу прислал на это скептическое сообщение, мол, все вижу. Но я коротко отбрил: «Вы не доверяете мне, а я не доверяю дырам в вашей системе». Пока собирал все, перевидал у себя в кабинете нескольких руководителей отделов, раз за разом наблюдая одну и ту же картину - охрипшие голоса, капли пота на висках и нервное дрожание рук. Никогда такого не видел и немного не понимал, что со мной. Нет, праймы действовали так на обычных homo praedatum, но чтобы до такой степени… Хотя тот же Лоу вызывал похожий эффект. Но если меня так проапгрейдила Зои, то как до такого уровня подавления дошел он?
        - Ты ничего в моем состоянии нового не чувствуешь? - поднял взгляд на Клауда.
        - Ты изменился, - сухо ответил он и вдруг оскалился: - Чувствую, что надо бы посидеть с пивом.
        Я улыбнулся и похлопал его по плечу, но тут же тяжело вздохнул - снова напугал свою девочку. Мне предстоял сложный вечер.
        Когда из лифта вышел Аарон, принять предложение Клауда захотелось в ту же секунду - мотнуться за пивом и выползти на крышу…
        - Что? - усмехнулся старший брат на мой пронзительный взгляд.
        - Клауд предложил зацепить наших женщин и посидеть с пивом у костра, - выдал я вдруг.
        Аарон обескуражено моргнул… и расплылся в хищной улыбке. Наверное, нам действительно всем нужен перерыв. Аарон ураганом влетел в мою жизнь, потом эта погоня, угроза Зои, отдел Лоу…
        - Давай, - развел руки старший братец. - Сейчас организуем.
        Пока Аарон заказывал еду, я направился обратно в квартиру. Зои стояла у окна - натянутая, как пружина. Напугал. Устремила на меня настороженный взгляд, который сразу подпалил в душе все желания разом, будто был искрой, а у меня внутри - сноп сухих еловых веток.
        Теа сидела на полу, нависая над ребенком, и изо всех сил делала вид, что все хорошо. Только Зои делать вид не умела и не собиралась, и я это очень ценил.
        - Как день? - голос все равно охрип, когда направился к шкафу.
        - Было хорошо, - укоризненно отозвалась Зои, прежде чем Теа сгладила эффект:
        - Одели твою девочку, - улыбнулась она.
        - Вижу, - встретился с Зои взглядом в зеркальной стенке шкафа. - Мне очень нравится.
        23
        Она обняла себя руками, нерешительно переминаясь с ноги на ногу, но взгляда не спускала. «Я скучал по тебе», - улыбнулся ей, наконец, вспомнив, зачем полез в шкаф. Приоткрыла рот, задышав чаще. Тоже скучала. Я улыбнулся шире, но тут в квартиру вошел Аарон.
        - Готовы?
        - Привет! - поднялась Теа и понесла Дейну к папе. - К чему?
        - Мы ужинаем сегодня у Джейдена на крыше.
        - Да, забыл сказать, - пожал плечами.
        Мне было не до того. И я все еще смотрел на Зои в зеркало. Когда Аарон сказал про ужин, лицо ее просветлело. Не хотела расставаться с Теаной, либо оставаться со мной наедине. Скорее, и то и другое. Я, наконец, нашел в шкафу свободные штаны и футболку и удалился в душ. Когда вышел, в квартире витал запах еды, только никого уже не было - ушли наверх. Меня ждала только Зои. И кофе в ее руках.
        - Не сбежала со всеми? - шагнул к ней.
        - Нет, - твердо встретила мой взгляд. Я довольно оглядел ее ближе. - Кажется, я потратила все твои сбережения.
        - Вовсе нет. Спасибо, - взял протянутый кофе.
        Развеселило ее смущение. Моя девочка не привыкла к таким деньгам и тратам, и это показалось милым. Никогда не воспринимал себя как шанс для кого-то - ну кому я такой был бы нужен? Это Аарон - мечта холостых охотниц за властью и благополучием. Меня же могли подцепить только на работе… что, собственно, и произошло. Теперь же было приятно давать женщине поддержку. Нет, не тот факт, что она становилась зависимой - таких иллюзий в отношении Зои я не питал. Я испытывал именно удовольствие содержать женщину…
        - Точно? - вздернула она соблазнительно бровь, а я облизал губы - хотелось коснуться, но не был уверен, что смогу выпустить.
        - Точно. - В несколько больших глотков выпил кофе. - Пошли? - и протянул ей руку. - Как провела день с Теа? С пользой?
        - Она многое рассказала, - ее ответное легкое сжатие будто отпустило пружину внутри - ждала и скучала.
        - И что думаешь? - вывел ее в коридор.
        - Пока думаю, что вы с братом очень непохожи.
        - Что бы это значило? - улыбнулся, нажимая кнопку.
        - Кажется, мне повезло больше.
        Я наградил ее удивленным взглядом:
        - Вот как?
        - Ты меня не бросил, - отвела она глаза. - Пытался объяснить…
        - Не сильно удачно, - сжал ее пальцы. Снова захотелось притянуть, прижать… но тут раскрылись створки лифта.
        - Ну, даже не знаю, как это можно сделать более удачно, - усмехнулась она. - Когда все это падает на голову…
        Чувствовал себя, как на первом свидании, будто и не было между нами ничего. Хотя, а что было? Дикий секс и беготня? Благодаря Теа Зои немного оттаяла - перестала дрожать, пробовала довериться. И это действительно дарило новые эмоции.
        На крыше уже вовсю горел огонь в богом забытом и никогда не использовавшемся мангале. Последний раз я тут, кажется, крепко принял и уснул прямо в шезлонге. Небольшая площадка, искусственная трава, диван и пара кресел - все это шло в комплекте к моей квартире. Я вытащил из технической кладовки подушки, столик и, глянув на женщин, дополнил комплект пледами.
        - Уютно тут у тебя, - улыбнулась Теа, поднимая пакет с едой на стол.
        - Да, - впервые я был этому рад.
        Зои направилась к парапету полюбоваться городом с высоты, и я не стал навязываться. Уже то, что она позволила привести ее сюда за руку, казалось достаточным. Для начала.
        - Спасибо тебе, - перевел взгляд на Теа.
        - Не за что. Она сильно растеряна.
        Я кивнул. Теа не просила у меня ничего, понимая, что просить бесполезно. Когда срываешься с катушек - хрен что остановит. Но немного расслабить пружины можно. Подхватив пиво, я направился к Клауду.
        - Делаем ставки? - усмехнулся, протягивая бутылку здоровяку. - Будет из меня выжимать сведения? - и красноречиво кивнул на Аарона.
        Брат возился с ребенком на диване, и это неожиданно увлекло меня. Я не мог глаз оторвать от того, как бережно он укутывает дочь в одеяло.
        - Боится, что встанешь на другую сторону, - невесело констатировал Найф, одним легким движением обезглавливая бутылку. - Поэтому вам лучше сотрудничать.
        - Я не собираюсь становиться на чью-то сторону - я не политик.
        - Не выйдет, Джей, - покачал он головой. - Ты уже встал. Тебя обязали и привязали - не вывернешься. Теперь, - он кивнул на Зои, помогавшей Теане раскладывать еду на столе, - почти невозможно оставаться при своем. Но, думаю, Лоу тебя не этим мотивирует. Да?
        Я с наслаждением сделал большой глоток. Сто лет не пил пива.
        - Да. Он говорит, скоро будет голосование за принятие закона о перекрестном правосудии…
        - Многие против, - хмурился Найф.
        - И Аарон? - Этот вопрос зудел на языке весь вечер, но я рад, что задал его не брату.
        - Да.
        Вот мы и по разные стороны. А не хотелось бы…
        - Черт.
        - Спокойно, - осадил Найф. - Холодная голова и трезвый ум - договоритесь.
        Ни холодной головы не было в моем распоряжении, ни трезвого ума… Я сделал еще один большой глоток из бутылки, усугубляя диагнозы, и направился к столу:
        - Пойдем, - махнул Найфу.
        24

* * *
        Это был очень странный вечер. Будто передышка между военными действиями. Интересно, как Джейден на это согласился? Думала, он не подпустит больше брата, но нет - теперь они сидели рядом в креслах и пили пиво.
        Аарон рассказывал, как они с Кейвом - старшим сыном, ездили на рыбалку. Даже не знаю, у кого осталось больше впечатлений… Он укачивал в руках дочь, и в каждом его взгляде на Теа было столько нежности и благодарности, что у меня засосало под ложечкой. Такая любовь - разрушающая…
        Я знала, потому что мой отец так же смотрел на маму, когда та была жива. А когда ее не стало, какая-то часть его будто умерла. Большая. Все в нашей жизни выцвело - разговоры, чувства. Он любил меня, но бесцветно. Пытался интересоваться, выдавливать эмоции… Я все надеялась, что он встряхнется, найдет себе кого-нибудь… Он даже пробовал раз, но ничего не вышло - слишком много боли спрятал внутри, другому человеку столько не переварить.
        И Джейден… А что если он такой же? Сломанный потерей необратимо, а теперь лишь поддается своей природе и зову этой странной связи. Ведь любит ту, которой больше нет, сам признался сегодня. Или их природа своеобразно обезболивает душевные метания рядом с такой, как я?
        Было непривычно откапывать в себе давно похороненные картинки семейного счастья, но когда их яркий двойник перед глазами, недолго вспомнить и детство. В моем мире в семье друг друга любят искренне и по-настоящему. Просто я давно решила, что у меня от «все или ничего» остается добровольное «ничего». Вероятно, я просто намеревалась избежать подобных страданий и боли, ведь когда ничего нет, и терять нечего.
        Но теперь у меня нет выбора. У меня есть Джейден. И «ничего». Потому что «все» он отдал другой.
        Только это ничего не значило. Все эти минуты - прелюдия к той секунде, когда вокруг все стихнет, и останется только он. Я видела это в его глазах, когда наши взгляды встречались. Каждый раз вздрагивала, а в груди спирало от предвкушения, будто там кто-то бросил мятную конфетку в газировку - вот-вот ударит в голову. А та и правду кружилась от нехватки кислорода, который услужливо отливал вместе с кровью. И Джейден кривил губы в хищной ухмылке, только усугубляя мое состояние. Никогда меня не тянуло так к мужчине, и я все искала следы психического воздействия, хотя Джейден и говорил, что его нет. Что меня тогда в нем так привлекало? Тело? Упорство и жажда жизни? Или свой собственный стержень, который не переносит чужого расшатывания?
        - Ну и как первый день в департаменте? - спросил Аарон, когда я уже думала, он занял нейтральную позицию. Но, видимо, Аарон Хауэр для таких позиций не создан.
        - Я там три года, - расслабленно повернул к нему голову Джейден.
        - И ничего не поменялось? - усмехнулся Аарон.
        - Кормят лучше.
        Я не смогла подавить улыбки - Джейден щелкал брата по носу, осаживая стремление засунуть его везде.
        - Позвал тебя на вечер завтра?
        - Да, - пожал плечами Джейден.
        - Отлично, мы с Теа тоже будем. Наверное, тебе не помешает взять Зои.
        Я съежилась. Не готова куда-то выходить, да еще и на какой-то вечер. Джейден промолчал, а я поймала взгляд Теаны. Она сидела на диване рядом с Аароном и выразительно смотрела на меня, показывая пальцами «ок».
        - Хочешь дать «вводную»? - беззлобно поинтересовался Джейден, отвлекая от собственных сомнений.
        - Возможно, - чуть более напряженно ответил Аарон. - Поэтому и спрашиваю, как прошел первый день.
        - Пока что я занимаюсь уголовкой - Лоу по каким-то причинам возлагает на меня большие надежды.
        - Я тебе говорил по каким. - Ууровень напряжения рос.
        - Настолько в меня не веришь? - усмехнулся Джейден.
        - Ты знаешь, что это не так, - смягчился Аарон, будто опомнившись, что мы вообще-то просто ужинаем.
        - «Знать» и «делать» всегда были разные процессы. - Спокойствию Джейдена можно было позавидовать, но я каким-то образом понимала - внутри он закипает. Но не той яростью, что сметает все на своем пути, а той, которая пожирает изнутри, не находя выхода.
        - Ты прав, - отступил Аарон. Идеальный опытный политик - знал, когда давить уже бесполезно и опасно. - Хорошо, что ты втянулся сразу в большую игру…
        - Я не знаю, зачем Лоу меня тащит на это сборище, - расслабленно откинулся на спинку кресла Джейден. Теана еле заметно сменила позу - тоже переживала. Найф делал вид, что догорающий закат интересует его гораздо больше семейных посиделок. - У меня есть конкретные задачи по работе департамента, больше ничего. Я говорил - буду твоими глазами и ушами у Лоу. Ничего не изменилось. Надеюсь, не изменится.
        Братья обменялись долгими взглядами. Аарон сдержанно улыбнулся:
        - Хорошо. Еще пива?
        - Да.
        Я опустила плечи, даже не замечая, что почти не дышала эти минуты.
        Мы посидели еще с час. Политику больше не обсуждали, но было заметно - Джейден будто за бортом. Аарон тащил его не столько на свою сторону, сколько в привычную жизнь, но Джейден лишь грустно и снисходительно улыбался.
        Мне он напоминал хищного дикого волка у человеческого дома. Эти волки пугали меня все детство. Они спускались с гор и рыскали на границе трущоб и предгорья. Однажды я на такого наткнулась, когда шла из туалета ночью. Он стоял на кромке света от блеклого фонаря. Большой и молчаливый. Наши соседи иногда пытались их прикормить и посадить на цепь - бесполезно. Они всегда взирали на людей снисходительно и даже с презрением. Так и мой ночной гость стоял и наблюдал с любопытством за тем, как я трясусь за полуприкрытой дверью нужника.
        И Джейден также наблюдал за попытками брата его вернуть. Почему он не хотел - сложно понять. Но сейчас он как никогда был похож на того ночного волка. И на меня смотрел очень похожим взглядом - ему решать, что со мной делать. И хлипкая дверца не помеха - выцарапает.
        25
        Когда мы распрощались со всеми, и за моей спиной хлопнула дверь квартиры, я прикрыла глаза, обнимая себя за плечи.
        - Я проветрю… не против? - подошел он сзади. Его голос дернул все нервы разом, и я тяжело задышала. - Теа не говорила, что мы не любим чужих в своих норах?
        Страсти, которые я сама на себя нагнала, и его слова про норы обострили все мои пугающие фантазии. Я жадно проследила взглядом за тем, как плавно он двинулся к окну.
        - Нет…
        - В месте, где пара собирается провести медовый месяц, желательно никому не появляться, - слышала, он усмехается.
        - Ты специально на меня нагоняешь страха?
        - Мне просто интересно, почему ты сейчас дрожишь? - обернулся он, и за его спиной взметнулись занавески от порыва ветра.
        - Я не знаю… Ты так весь вечер смотришь, - растерялась я, чувствуя себя глупо.
        Но стоило сделать чуть более свободный вдох, Джейден выбил весь оставшийся воздух из легких:
        - Я смотрю так, потому что хочу тебя до кровавых пятен перед глазами…
        Тогда волк ушел, не сочтя меня достойной добычей. А этот - двинулся навстречу. И не было более волнительного нападения в моей жизни. Когда смешивается страх, предвкушение и желание оказаться в его лапах и зубах. Ему хотелось отдаваться, пока никто не видит, признать его превосходство, доверить жизнь и получать удовольствие от нее. Чем больше я его узнавала, тем больше он нравился. Джейден не для долгой и счастливой жизни - зря я весь вечер мучилась раздумьями об этом. Он создан для короткой и яркой, после которой ни о чем не пожалеешь. Чем не мой вариант?
        Я сама запрокинула голову, подставляя ему шею. Он шумно вдохнул, скользнув по ней носом, и запустил руки под кофту. Когда его горячие ладони сжали грудь через кружево, я застонала.
        - Покажи, - оскалился он, стягивая с меня кофту через голову.
        Я любила черное. Теа помогла подобрать белье, соответствующее моему вкусу, но в то же время женственное и изящное: лиф со вставками из мягкой черной кожи и кружева. Судя по блеску в глазах Джейдена, ему далеко не все равно, что он на мне видит. Он даже губу закусил, оглаживая большими пальцами чашечки, а я уже часто моргала, силясь не зажмуриться от удовольствия - меня как раз вовсе не волновала картинка. Хотелось уйти поскорее в чувственное внимание хищника, и он сжалился - подхватил на руки и понес на кровать.
        - Никогда еще так удачно не вкладывал деньги, - низко вибрировал его голос, когда он стягивал с меня штаны.
        Теперь он скользил кончиком носа по моему животу, а я уже открывалась ему, еле заметно подаваясь бедрами навстречу. И все же хотелось, чтобы он не спешил. Прямо как сейчас - медленно стянул белье, пуская сердце вскачь. Неужели научился меня раздевать? Его грудное рычание едва не вынудило усомниться в новой способности - лифчик ведь был все еще на месте. Но нет - он не пострадал. А вот сосок, который накрыли горячие губы, имел все шансы, потому что я дернулась, и Джейден слегка оцарапал меня когтями, удерживая. Но это ничуть не испугало. Из горла вырвался стон, когда он ворвался в меня пальцами, и я уже не сдерживалась - взметнулась бедрами навстречу, выгибаясь.
        Я хотела его - скрыть это не было никакой возможности, да и зачем? На каждое мое движение навстречу в солнечном сплетении отвечало, поощряя, пульсацией «Да, спасибо, еще!» Когда он нашел мои губы своими, я отдалась поцелую с головой. Впускала его язык в себя, стонала в его рот и жадно дышала в короткие перерывы, пока он позволял. Мне нравилось, как он набрасывался на меня - никогда не чувствовала себя настолько в центре чужого внимания. Зверь, казалось, не мог удовлетворить голод, желая большего. Мы оба будто потеряли разум, отдаваясь животным инстинктам.
        Когда он с силой вошел в меня, я вскрикнула и задрожала. Каких-то пара движений, и меня размазало от оргазма такой силы, что невозможно было вдохнуть, да и не было необходимости. Но Джейден не давал времени пережить его - не мог, и я продолжала сходить с ума от сильных волн, теряющихся и возрождающихся на фоне его движений. Один оргазм перешел в другой, обещая, что я еще долго не смогу встать… если вообще выживу. Но сожалений не было ни капли, только желание двигаться, пока могу, дышу и чувствую этого мужчину.
        Пришла я в себя от его касаний. Он не ушел, не бросил… он целовал и гладил меня. Спустился губами с шеи к груди, потом к животу, шумно выдохнул, прижимаясь к нему лбом, и сгреб в объятья.
        - Джейден, - прошептала, - что не так?
        Он долго не отвечал.
        - Теперь все хорошо, - прохрипел, наконец. - С тобой… Все хорошо.
        Я вздохнула глубже, чувствуя, как его отпускает. И так отчетливо, будто меня саму.
        - Я чувствую тебя, наверное…
        - Точно, - поправил он.
        - Ну и как новая жизнь?
        - Не очень, Зои. Хочется увезти тебя подальше и спрятаться, чтобы никто не нашел.
        - Ну, может, не такой уж плохой план? - предположила осторожно.
        - Определенно, но не сейчас. Ответственность никуда не деть…

* * *
        - Расскажи, - вдруг попросила она. - Ты просил забыть, но я не могу. Обещаю - не буду чудить, но я хочу знать…
        И мне захотелось рассказать.
        26
        Никогда не хотелось. Я не делился своими мыслями, заданиями, а последние годы вообще был в глухом одиночестве, и мне было нормально. Но так больше не будет. Когда моя женщина смотрит так сочувствующе и умоляюще, не мог ей отказать. Да и даже не в этом дело. Чувство, что мы теперь «вместе», тянуло поддаться Зои и посмотреть, что выйдет. Мне доставляло удовольствие делать то, что она просила, и это было новым…
        Горько, но теперь я понимал, каким чудовищем временами был с Камиллой. И даже когда остался один, до меня не доходили подобные открытия. Не считал, что мне нужно стараться быть мягче, да и она, казалось, принимала таким, какой есть. У меня не было стимула меняться, подстраиваться, приспосабливаться… А теперь хотелось. Хотелось сделать все, чтобы Зои также прижималась ко мне и просила…
        Я отнес ее в душ, поставил под струи воды и, не спрашивая, залез следом.
        - Эти пропавшие женщины - только часть головоломки, - прижал ее к себе. - Похоже, люди против нас ведут очень бурную деятельность…
        Она помолчала.
        - Их похищали для рождения таких, как ты, да?
        А девочка моя даром времени не теряла.
        - Скорее всего, - решил не акцентировать внимание на том, что она разжилась информацией. - Поэтому нужно найти их как можно быстрее.
        Зои съежилась в моих руках:
        - Сволочи, - процедила. - Какие же сволочи…
        - Тш, - потянулся за губкой, осмелев, потому как она попыток помыться не делала.
        - Теа сказала, для вас дети важны.
        Мочалка выскользнула из моих пальцев, и я не стал ее поднимать. Опустил руки с гелем ей на плечи:
        - Важны… Ребенок… это… всегда награда за что-то. Просто так не получается… - Я вдруг осознал, что не позволяю себе ребенка. Не потому что боюсь потерять Зои, хоть и это тоже. Я не позволяю себе ребенка, потому что не заслуживаю его. - Нам нужно договариваться с суррогатной матерью, и тут все просто - договор, осознанность…
        - Либо с человеком.
        - Да, - выдавил с трудом. Я не позволял себе не только ребенка, но и ее.
        - А ты планируешь?… - она повернулась ко мне и посмотрела в глаза, снова поражая смелостью.
        - Я не могу такое планировать.
        - Ты же… не предохраняешься.
        - Я не могу предохраняться, это не сработает, - моргнул, чувствуя себя на редкость глупо. - Я имею в виду, человеческих женщин от нас в этом плане ничего не защищает.
        Теперь пришла ее очередь моргать.
        - Я бесплодна, Джейден… - обреченно выдохнула Зои. И продолжала смотреть мне в глаза так, будто ждала удара. А я стоял и боролся с собой, чтобы не улыбнуться и не прижать ее к себе. - Джей? - нахмурилась она.
        - А ты бы хотела?
        Мои глаза полыхали - я видел их отражение в ее глазах. И это было невероятно - отражаться в глазах своей женщины. Губы тронула усмешка.
        - Не знаю, - съежилась она, отшатываясь, и огни в ее взгляде погасли. Я смотрел на нее, будто хватаясь за ускользающее тепло, но она забирала его.
        - Кофе будешь?
        Выключил воду, вылез и раскрыл полотенце, приглашая ее шагнуть мне в руки. Пусть привыкает. Зверя внутри разбирало недовольство и бесцельная злоба. А что я хотел? Чтобы она обрадовалась? Взвизгнула от счастья и закивала головой? Спасибо, что «нет» не сказала. Я всмотрелся в ее отражение в зеркале - хмурится и кусает губы, сосредоточенно переваривая разговор и не понимая. Но мне нечем было ее успокоить. Сказать, что мне все равно, что она «бесплодна», я не мог. Она не бесплодна, а мне не все равно.
        Усадив ее в полотенце за стол, я занялся кофе, чутко прислушиваясь. Но Зои безмолвствовала. Как внешне, так и внутренне, и эта способность поражала. Она быстро смирялась с ходом вещей - слишком часто сталкивалась с безвыходными ситуациями. И встречу со мной она причислила к ним.
        - И какая твоя роль в этом деле? - обняла она чашку руками.
        - От меня ждут, что я найду организаторов этих всех похищений.
        - Ты сказал, что женщины - только часть головоломки, - напомнила она.
        - Да. - Не давала сбить себя с толку, запоминала детали. - Три года назад я расследовал кражу крупной партии оружия…
        - Да, ты говорил. Так то дело теперь тоже часть общей картины? Когда погибла твоя девушка?
        - Да, - не знал, что мне больше не нравилось: что она напомнила про гибель Камиллы, или ее энтузиазм, с которым она выуживала информацию.
        - Прости, а можно узнать, что случилось?
        - Ее застрелили ваши копы.
        - Прости, - поникла. - Моего отца тоже застрелили на вызове. Была какая-то крупная разборка в центре…
        Мы помолчали. Вроде бы потеряли самых близких, но почему-то эти потери будто отодвинули нас друг от друга в эту секунду.
        - Ты прости, - неуклюже начал я, - мне тяжело вспоминать. - Лучше бы молчал. Она молча взяла чашку, поднесла к губам. А я усмехнулся - знал же, как ее снова «оживить». - И теперь мне предстоит собирать все эти дела в общую историю и смотреть, куда она приведет… - расставил я «капканы».
        - А есть уже гипотезы? - попалась она тут же, заинтриговано выпрямляясь.
        Открытие и радовало, и нет. С одной стороны - ей нравилась ее работа, и это могла быть новая наша общая страсть и почва для нормального общения, а не только постель. С другой - эта страсть мне не нравилась. Но можно ведь направить ее деятельность в мирное русло?
        27
        - Пока нет - не хватает подозреваемых… - мои глаза наверняка снова заблестели. - Но я скоро это исправлю. Завтра на приеме, думаю, будут те, к кому стоит присмотреться.
        Ее глаза азартно блеснули:
        - А ты меня возьмешь?
        - Возьму, - кивнул. - Будешь меня прикрывать.
        - Я? Тебя? - насторожилась она.
        - Ну да, - улыбнулся довольно, - с тобой я буду казаться нормальным и уравновешенным… остепенившимся мужчиной.
        Тут меня настигла пугающая догадка - я всем открою свою слабость. Хотя теперь ее вряд ли можно утаить. Это только увозить и прятать, но тогда и самому предстоит все бросить и наплевать на всех. А все остальное - бесполезно. Но я не мог больше бежать и прятаться. Да и не это хотелось бы дать своей женщине - жизнь в бегах, пусть Зои и непритязательна.
        - Кажется, ты меня переоцениваешь, - усмехнулась она. - Мы с тобой разве что будем напоминать двух психов…
        - Тоже неплохой вариант конспирации, - улыбнулся. - Психов боятся. - Она тоже улыбнулась, но тут же смущенно нахмурилась. - Говори, - поощрил я. - Я обещал, что не буду кусаться.
        - Нет, ничего, - мотнула она головой. - Хотела спросить, мы посуду по очереди будем мыть?
        Я медленно растянул губы в плотоядной ухмылке - как же!
        - Врунишки будут мыть посуду неделю, - вздернул бровь.
        Она моргнула, уставившись на меня.
        - Окей, мне все равно нечего делать.
        Мда, напугал, как же! Она била меня моими же словами и действиями, не напрягаясь.
        - Устала? - демонстративно подхватил ее чашку со стола.
        - Угу, - проследила она за мной.
        Пока мыл посуду, чувствовал ее взгляд между лопаток. Или не между? Блуждала им по мне, рассматривала?
        - Любуешься, надеюсь? - обнаглел я.
        - Немного, - ничуть не смутилась она.
        Все с ней было сочно, каждое слово, каждая эмоция, каждая пикировка. Я подавал, она отбивала, не давая спуску, и в груди рдело и переливалось тепло от каждого вздоха рядом с ней.
        Я долго не мог уснуть, не в силах насытиться этим чувством. Она приняла меня - это произошло, когда я мыл чашки. Зная Зои, вряд ли моя крепкая задница, которую она рассматривала, сыграла решающую роль. Значит, я что-то сделал правильно.

* * *
        Сидя на диване в лучах утреннего солнца, я лениво размышляла о том, имею ли право так пялиться на мужчину. Джейден устроил мне очередное жаркое пробуждение, и теперь я растекалась лужицей легкоплавящегося металла… И плавилась преимущественно от взглядов, которые бросал на меня Зверь. Чтобы хоть как-то не стечь на пол окончательно, я каждый раз отводила глаза, но хватало ненадолго.
        Он снова вымыл посуду и теперь одевался на работу.
        - В полдень придет уборщица, - сообщил, глядя на меня в зеркало шкафа - теперь уже наше привычное место встречи взглядами.
        - Мы с Теа должны вроде бы ехать в салон красоты, - вспомнила я. - Если ничего не поменяется. - Джейден долго на меня смотрел, пока застегивал пуговицы на рубашке, и я не выдержала: - Что, нельзя?
        - Почему? - улыбнулся он так, что у меня запекло внизу живота. - Мне просто нравится, как ты меня хочешь.
        Я зажмурилась и раскрыла рот, делая глубокий вдох. Послышался смешок, а вот его шагов я не услышала. Просто запах цветов становился ярче с его приближением.
        - Зои, - раздался хриплый шепот рядом с ухом, и Джейден провел по шее носом. - Буду скучать… очень…
        И он аккуратно прихватил зубами кожу, оставляя горячий след и волну мурашек, которые будто бросились за ним следом, чуть не утащив и меня. Когда щелкнул замок, я все же соскользнула на пол и раскидалась звездой на теплом дереве. По телу гуляла сытая расслабленность, хотелось улыбаться и жмуриться на солнце, как кошка.
        Понятно, что глупости… Но откуда мне знать, что будет завтра? Три месяца под прикрытием высушили мои иллюзии, что все наладится, я научилась жить одним днем и делать свою работу так, чтобы вероятность встречи со следующим была максимально высока. Спокойствие расслабило и мышцы, я потянулась и улыбнулась. Не хотелось ничего, кроме чая, кофе и дивана, с которого открывался потрясающий вид. И это было непривычно. Мне на самом деле захотелось просто спуститься вниз, прогуляться по улицам, сходить в парк… И тут я вспомнила про Клауда. Быстро написав ему сообщение, я тут же получила ответ - он за дверью. Я открыла ее:
        - Привет, кофе будешь?
        - Здравствуй, Зои, - смутился он. - Я вообще-то тебя охраняю…
        - Я понимаю… не зайдешь? У меня к тебе дело.
        Вчера я открыла было рот, чтобы спросить Джейдена о работе, как предложила Теа, но вовремя захлопнула. Да, мне показалось, что уже можно спросить, но вряд ли это было так. Еще прошлым утром он рвал и метал, чтобы я забыла о прежней специализации - что бы поменялось вечером?
        - Что за дело? - «клюнул» Клауд и шагнул внутрь.
        - Теа предложила поговорить с тобой о работе, - направилась к столу, уверенная - он пойдет следом. Ну просто охота на телохранителя!
        Я не слышала его шагов, но бодро взялась готовить кофе, и надежды оправдались:
        - И что она имела в виду?
        Я повернулась, обнаруживая телохранителя за столом. Играл в дурочка. Но ладно, я тоже упорная.
        - Я всю жизнь работала в полиции, ничего другого, кроме как драться, стрелять и выведывать информацию, не умею.
        27
        - Откуда ты выведывала информацию? - заинтересованно прищурился Клауд.
        - Базы данных - я спец по взломам.
        - Хм, - азартно блеснули его глаза. Мои тоже, но тут же погасли от его следующего вопроса: - А что Джейден говорит?
        - Ничего пока не говорит, я хотела сначала спросить тебя.
        Повернулась к кофеварке, хмурясь. Интересно, а Клауд тоже чувствует ложь?
        - Ты хочешь дальше заниматься чем-то похожим? - уточнил он спокойно, и я решилась подступиться ближе под предлогом подношения чашки кофе.
        - Шоколад будешь?
        - Буду.
        - Да, хочу… Потому что ничем другим больше не умею.
        - Может, попробовать научиться? - Подаяние в виде кофе и шоколадки не сработало. Клауд смотрел на меня из-под бровей серьезно. - Зои, сейчас опасное время, я не зря здесь рядом с тобой. Для Джейдена ты - все. Не станет тебя - он больше не выгребет.
        Горло сдавило спазмом. Не об этом я хотела поговорить, но и сдержаться не вышло:
        - Это просто генетическая предрасположенность, мистер Найф, - с трудом выдавила. - Джейден сам говорил, что любит другую.
        Клауд медленно моргнул, озадаченно поворачивая голову на бок:
        - Он? - вдруг усмехнулся. - Любит другую?
        - Да, - я вытерла вспотевшие ладони о штаны. - Но я все понимаю - его девушка погибла… - Чувствовала себя идиоткой. Найф - не тот, с кем стоило об этом говорить.
        - Ты ничего не понимаешь, - вдруг дал он оценку происходящему. - Ты только чувствуешь все. Так как?
        - Что как? - озадаченно моргнула.
        - Неужели ты себя с ним чувствуешь так, как если бы он любил другую? Не диссонирует с тем, что он там тебе говорит? - Я смотрела на него непонимающе и хмурилась, как в первом классе у доски. Чувствовала себя также глупо, ведь спрашивают о чем-то элементарном. - Зои, - сжалился «преподаватель», - вы друг от друга ничего не скроете. Совсем. Никогда не чувствовала, как это, когда тебя не любят?..
        Я резко втянула воздух, отклоняясь. Хотелось закончить «урок», но эмоции уже понесли меня к ответу на вопрос - да, чувствовала. Это как биться в закрытую дверь. Жестоко биться, до одури, до крови. Так я чувствовала себя с отцом со дня трагедии.
        Клауд смотрел на меня с интересом, будто препарировал что-то весьма для себя занятное. Даже разозлило. Но он, не дождавшись ответа, продолжал:
        - …Ну и как? Похоже на то, что чувствуешь рядом с Джейденом?
        Я прикрыла глаза, капитулируя. Нет, не похоже. Совсем.
        - Я подумаю о твоем вопросе, - сообщил он совершенно неожиданно. - Может, переквалифицируем тебя в аналитика криминальных сводок. На информационной защите тоже можно сконцентрироваться. Что скажешь?
        - Да, пожалуй, - кивнула растерянно, переводя дыхание.
        - Я подумаю до завтра, хорошо? Возможно, понадобится тестирование на оценку твоей квалификации, готова?
        - Конечно, - просияла я. - А погулять можно?
        - Можно, - обаятельно улыбнулся в ответ Найф. - Можно пройтись, а потом сразу на встречу с Теаной.
        - Заметано!

* * *
        Настроение было просто заоблачным. Я даже и не помнила, когда последний раз просто гуляла. Пять лет назад, когда выпустилась из академии? А этот парк вообще видела только издалека и на картинках. Зато знала строение сети коммуникаций в нем и близлежащем районе. А сегодня была возможность просто идти, смотреть вокруг и видеть жизнь, от которой я давно отгородилась. Клауд оказался хорошим собеседником, а не мрачным сопровождающим. Рассказывал про их с Джейденом детство, поведал об армии - у Джейдена, оказывается, есть правительственная награда за операцию по спасению гражданского населения из горячей точки на западной границе, с жителями которой у нас вечно вооруженные конфликты.
        - …А Аарон?
        - Аарон в армии не служил, но проходил довольно суровую подготовку у моего отца. Он учился в военной академии.
        - Их готовили к разному? - догадалась я.
        - Да. Аарон должен был стать праймом и предводителем семьи, - степенно вышагивал рядом Найф, притягивая взгляд. Я видела, как на нас все глазели. - Джейден был волен выбирать свой путь, но его тянуло на войну.
        - А мог бы стать врачом?
        - Мог.
        - То есть, у Аарона выбора не было, у Джейдена был?
        - Да.
        - Странно, - пожала я плечами. - Такое разное отношение к детям… А если родители ошибались, и из младшего вышел бы лучший глава семьи?
        - Из них обоих вышли бы главы семьи, - улыбнулся Клауд. - В этом и смысл - они в любой момент могут полноценно заменить друг друга. Их так учили.
        - Слушай, но это как в стародавние времена, когда были короли и наследники. Сколько крови пролилось…
        - Это у людей, Зои. Мы никогда не воевали за власть - мы выживали. С тех пор так и повелось. Младший руководит армией, на старшем - благополучие семьи.
        - Но сейчас же не с кем воевать?
        Клауд многозначительно глянул на меня, давая понять ответ - люди. Они всегда враждуют с людьми, и Джейден сейчас на стороне более радикально настроенных зверей. Детские сказки про людей, живущих с волками бок о бок, становились реальными. Романтических, когда прекрасная девушка влюблялась в коварного демона, превращающегося в монстра, тоже хватало, только конец у всех был жуткий. Это я раньше не задумывалась, а теперь: вот же оно - перед носом.
        - А почему не выйти из тени и не объявить о себе прямо? Все равно мы уже знаем, что вы рядом. Я читала много статей о вас, даже некоторые слабые места знала. Что вы быстрее, сильнее…
        - А почему читать начала?
        - Тела видела разодранные. И некоторые старики в участке говаривали, что не помешает поверить в эти байки и изучить на всякий случай доступную информацию.
        - Мы не должны выходить из тени - это всегда кровавый процесс. Тем более - ты сама видела.
        От его слов мороз прошел по коже. Что-то подсказывало - это только верхушка айсберга. А заглянуть поглубже было жизненно необходимо. Поэтому к Найфу надо держаться поближе.
        28

* * *
        Я не знаю, как… Как я это делал, но уже к обеду у меня были версии и зацепки. Стоило погрузиться в карту, пестревшую флажками, каждым из которых отмечены разрозненные события, и в мозгах будто загорались лампочки. Я видел эти светящиеся ниточки, что вели от одного дела к другому.
        - Мне нужны специалисты в области биотехнологий, химии и фармацевтики, - распорядился своему помощнику по комму. - Наши. Лучшие.
        Проверить динамику производства и импорта препаратов было моей вчерашней идеей. Лоу цеплялся только за пути движения военной техники и людей, формирование новых баз, даже самых безобидных. За эти годы он проверил все - ни черта не нашел. Потому что он искал признаки приготовления к открытому противостоянию. Судил по себе? За ним никогда не заржавеет высказать все в лицо или даже разъяренную морду.
        А я начал искать лабораторию.
        Зачем противостоять открыто, если можно ударить тихо? Не просто так они воровали женщин, только Лоу недооценил этот факт или посчитал его незначительным. А вот я предполагал самое страшное. Они могли исследовать слабые стороны, проводить эксперименты с детьми или выращивать более сильную армию - на эти мысли меня натолкнули в том числе и разговоры с Зои. И теперь картинка заговора будто проступала очертаниями из тумана. Если смотреть в общем плане, все достаточно тихо и грамотно спланировано. Но все же просочились дела, которые не удалось замять.
        Два года назад у людей было заведено уголовное дело о пропаже партии дорогостоящего химического соединения - дуокриона. Оно просто не доехало до места. Тогда посадили несколько ответственных лиц из транспортного департамента и отдела снабжения, но пропажу так и не нашли.
        Конечно, они не перли все, что им нужно, но, видимо, были позиции, которых не достать или не получить в срочном порядке, что более вероятно. А это значило, что правительство людей этих тварей не поддерживает, или не все, иначе не всплывали бы столь громкие случаи. Несколько аналогичных случаев произошли и с оборудованием, предназначенным для фармацевтических фирм.
        Кроме того, была другая занятная статистика - пропавшие без вести homo praedatum. Ее Лоу тоже не учел и не собирал. Уход мужчин из наших семей не редкость - не все готовы подчиняться прайму, особенно достаточно сильные мужчины. Одиночек хватало, и нередко они пропадали без вести. Но в последние годы статистика пополнилась исчезновением подростков. И это бросалось в глаза.
        Оторвался я от работы, только когда секретарь постучалась в дверь:
        - Мистер Хауэр, простите, уже четыре, вы просили предупредить и напомнить про вечер в доме союзов…
        Потерял счет времени, увлекшись расследованием. Глянув в окно, обнаружил, что уже темно.
        - Проходите, - мой голос прозвучал хрипло.
        Когда секретарь, оставив чашку с кофе, вышла, я сразу потянулся за мобильным, ловя себя на мысли, что ни разу не звонил Зои. Она взяла не сразу, и в этом ожидании я впервые нашел для себя новое переживание. За какие-то секунды пальцы ощерились когтями, но тут же втянулись, когда услышал ее голос:
        - Ты звонишь…
        - Да, - улыбнулся, понимая, о чем она. - Первый раз.
        - Точно. - Слышал, она улыбается. В груди потеплело, расследование вылетело из головы, отпуская ум, позволяя вдохнуть глубже.
        - Я скучаю. - Признание выдохнулось легко.
        - Ты обещал - держишь слово.
        - Что делаешь?
        - Стою в платье перед зеркалом. Теа меня готовит к вечеру.
        - Покажешь?
        Через несколько секунд мне на аппарат пришло фото, от которого хотелось выдохнуть и не вдохнуть до тех пор, пока оригинал не окажется на расстоянии прыжка. Снова черное, но на ней этот цвет невероятно живой и зовущий. Длинное - в пол - переливающееся платье соблазнительно струилось по ее идеальному телу, открывая взгляду мой любимый вид на ее спину.
        - Ну как?
        - Хочу увидеть вживую, - голос охрип. - И потрогать.
        Не смогу я потрогать - раздеру снова в клочья!
        - Это значит, тебе нравится? - ее голос прозвучал заигрывающе.
        - Это значит, что мне очень нравится, - надеялся, она не заметит моего нетерпения и не испугается снова.
        - А тебе правда все равно, что на мне надето?
        - С чего ты взяла? - моргнул.
        - Теа говорит, вы по-другому воспринимаете женщин…
        - С одной стороны - да, но с другой - мне не все равно, что с тебя снимать… - Теперь она рассмеялась громче, а по моему телу прошла волна жажды - хочу ее видеть! Как смеется, как крутится там перед зеркалом. - Где ты?
        - Мы на Саут-Уэйв, но, я так понимаю, уже выдвигаемся на прием.
        Пришлось одернуть зверя - смысла нестись наперерез нет. Надо терпеть.
        - Тогда до встречи, - еле удалось произнести ровным голосом.
        У нее хорошее настроение - чувствовал это. Хотелось забыть весь рабочий день, всю эту хрень и уйти с головой в нее. Узнать, что такого произошло, что она так довольна. Особенно когда меня нет рядом. Хищник внутри ревниво ощерился, но я только усмехнулся - мне нравилось, что она находит повод для хорошего настроения и без меня. Она - целеустремленная сильная личность, и это нравилось больше, чем будь она зависимой от меня женщиной, которая вне меня не способна ничем заняться.
        И снова пришло сравнение с Камиллой. Я сам сделала из нее такую женщину? Или она была такой? Теплой, укутывающей, уступчивой, успокаивающей. Я ведь был уверен, что она идеальна для меня. Зои же будоражила неприступностью. Я взял и почти приручил ее тело, не спрашивая, но до нее самой зубами не продраться. И это вызов. Новый я рядом с ней нравился мне самому. А еще чувствовал, что она - тот самый противовес, который не даст качнуться в другую - опасную - сторону… А эта сторона уже маячила в каждой детали окружения и в глазах моего помощника, застывшего на пороге.
        - Мистер Хауэр, можно? - тихо вопросил он.
        Марк Ориви, выпускник юридического с отличием, как мне представила секретарь, наверное, единственный, кто не пытался бороться со своими реакциями на меня, и даже как-то умудрялся с ними действовать. Молодой совсем - двадцать три года, но возраст ничуть не сказывался на сообразительности и расторопности.
        - Слушаю, - убрал мобильный.
        - Я нашел всех специалистов, которых вы просили, и хотел посоветоваться, - шагнул он в кабинет и замер в трех шагах от двери. Каждый день прибавлял по одному шагу. - У нас есть неплохой биоинженер - завкафедрой в Варнадском университете. Но представитель человеческой расы лучше на голову.
        - Кто?
        - Вот, - и он переслал мне на планшет досье с фото. - Дерек Жан. Сорок три года…
        - Знает о нас?
        - Нет.
        Я прищурился:
        - Ты уверен?
        Марк нахмурился:
        - Официально - нет.
        - Ко мне его завтра.
        - Невозможно так быстро, мистер Хауэр, - еле нашел в себе силы возразить Марк. - Пока запрос дадим в департамент по связям…
        Пока дадим, пока получим - потеряем время. У меня аж под ложечкой заныло. Я чуял след.
        - Хорошо, но запрос пока не подавай. И никому ни слова, - прожег его взглядом.
        Марк тяжело сглотнул:
        - Да, мистер Хауэр.
        - Молодец, - оскалился я.
        Я сам навещу этого биоинженера.

* * *
        29

* * *
        Это становилось наваждением, но я вздрагивала на любой шум и голос, ожидая оказаться в лапах своего Зверя каждую секунду. Длинное платье оказалось слишком невесомым, не ощущаясь вовсе, и я чувствовала себя голой. А еще - очень красивой. В салоне постарались на славу. Волосы выпрямили какими-то магическими процедурами, и теперь они струились по плечам тяжелым пологом. Из макияжа не понадобилось почти ничего, кроме туши и блеска для губ, потому что эти дни со Зверем преобразили - из бледной замухрышки я превратилась в какую-то плохо знакомую мне знойную красотку. Я теперь ловила на себе заинтересованные взгляды мужчин, к чему не привыкла.
        Как и к прессе, которая кидалась на каждого, кто ступал на красную дорожку перед зданием. Меня осветили вспышками с ног до головы, попытались сунуть микрофон, но с Клаудом не забалуешь - он беспрекословно отрезал нас с Теаной от папарацци и провел внутрь.
        И теперь мы стояли в углу пышно убранного зала, не заполненного даже наполовину, но все равно было непривычно находится в центре внимания такого количества людей. Теана в длинном серебристо-голубом платье была сногсшибательна, но я впервые чувствовала себя с ней на равных.
        - А ты уже определяешь, кто из них… ну… - запнулась я, косясь на Клауда в шаге.
        - Иногда, - кивнула она. - Проще всего - по красным бликам в глазах. Но их видно, только когда они сами хотят… Еще видно по поведению. Мелочи, но если знать, что искать…
        Я медленно окинула присутствующих взглядом, сразу же натыкаясь на несколько ответных изучающих. Все - мужчины, одиноко стоящие в зале, но они будто отозвались на мое любопытство, и это испугало. А когда один оскалился и красноречиво облизнулся, я резко отвернулась.
        - Мне кажется, или ко мне какой-то нездоровый интерес?
        - Ты шикарно выглядишь, - пожала Теана плечами, поднимая взгляд от мобильного.
        Только тип, который напугал пристальным вниманием, решил не останавливаться на достигнутом. Он направлялся к нам.
        - Добрый вечер, - оскалился, замедляясь в паре шагов. Клауд был занят разговором по мобильному, но кидал на пришельца недобрые взгляды. Хотя тому было все равно - слишком наглый и самоуверенный. - Можно вас угостить?
        Смотрел при этом только на меня, игнорируя остальных. Багрово-красные блики были заметны при движении головы, будто солнце попадало на радужку. Но солнца тут и в помине не было.
        - Нельзя, - склонила я голову, напрягаясь.
        Внутри все ощерилось, а незнакомец прищурился. Окинул меня голодным взглядом, задержавшись на шее:
        - Зачем тогда смотришь в глаза мужчине? Или не обучена? - и он противно усмехнулся, но не успела я рта открыть, улыбка поблекла на его лице, быстро выцветая до болезненной гримасы. Незнакомец вдруг схватился за голову, едва не падая на колени, а меня сзади сцапали за талию, и в груди завибрировало от рычания:
        - Повылазило или нюх отбило? - тихо потребовал Джейден, но тип его услышал. Распахнул глаза, полные животного ужаса. - Вон пошел.
        Мужчина схватился за стенку и, держась за нее, поплелся к выходу. Клауд опустил трубку и проводил его скептическим взглядом:
        - Что ты так долго ищешь? - усмехнулся.
        - Ну вы и забрались! - Моя рука перекочевала в горячую ладонь, и я подняла взгляд на Джейдена. Теа растерянно смотрела то на меня, то на него. - Аарона задержала пресса, можешь отвести к нему Теа.
        - Да, босс, - усмехнулся Клауд и предложил Теане взять его под руку.
        - Что это было? - смущенно выдавила я, прижавшись к Джейдену.
        - Мужик с переизбытком тестостерона, - отмахнулся он. - Смотрела ему в глаза?
        - Я не знала, что нельзя! - возмутилась.
        - Можно, Зои. Он не в лесу, чтобы кидаться на каждую заинтересовавшую женщину…
        - Черт, - выдохнула я. Внутри меня потряхивало.
        - Да, малышка, мы - в стае, поэтому держись поближе к самому зубастому и злому, - и он повернулся ко мне, обаятельно скалясь.
        Невозможно было не улыбнуться в ответ, тем более что с ним рядом я действительно чувствовала себя в безопасности.
        - Я испугалась, - выдавила жалобно.
        - Я чувствую. Успокойся. Хочешь новости?
        - Давай…
        Мы медленно шли через зал под ненавязчивую классическую музыку и переливание драгоценностей на гостьях.
        - Я нашел биоинженера, к которому хотел бы наведаться. У него занимательное досье…
        Я слушала внимательно, ловя себя на мысли, что мне очень нравится то, что он со мной делится как с равной. Только не понимала почему. Сам же запрещал мне думать о прежней работе.
        - …Он псих и уникум, не раз вылетал с кафедр самых известных университетов страны, но при этом пятнадцать процентов всех открытий в области биоинженерии последних десяти лет принадлежат ему. Правительство выдало ему пять грантов на… создание биооружия…
        - И он свободно ходит по улицам?
        - По моим данным - да.
        - Странно…
        - Думаешь? - заинтересованно глянул на меня.
        - Ну, если этот тип причастен, его бы спрятали… нет?
        - Необязательно. Исчезновение человека, тем более известного, пусть и скандально, привлечет внимание. А они не хотят внимания, но все равно прокалываются.
        - На чем?
        - Слышала про дело о дуокрионе?
        - Конечно! У нас все руководство на ушах тогда стояло!
        - Отлично! - ухмыльнулся. - А знаешь, зачем он нужен?
        - Нет…
        30
        - Это компонент сильного психотропного. Содержится в некоторых наркотиках и обезболивающих. Уверен на девяносто девять: всплеска предложения на черных рынках наркоты не было. Но я и это проверю.
        Я озадаченно затихла, раздумывая, и совершенно не заметила, когда он сунул мне в руку стакан… сока?
        - А покрепче что-нибудь можно? - осторожно поинтересовалась.
        - Нет, - коротко ответил, не собираясь объяснять. - Так хочется?
        - Нет, просто интересно почему нельзя, - с интересом заглянула в его лицо. Эмоции от его фееричного появления улеглись, меня снова наполняла нерациональная смелость.
        - Врач сказал, - и глазом не моргнул он.
        - Так все со мной плохо? - приподняла бровь.
        - Не все, и не так уж и плохо… - Он отвел взгляд. - Но пока нельзя. Завтра пришлют список препаратов.
        - Вот как? Просто препаратов? Витаминки?
        - Не знаю, изучим.
        - Ладно, - пожала плечами и сделала глоток прохладного сока. - Ммм… - облизнулась. Рассматривать кого-то стало неинтересно - все меркли на фоне блеска в глазах Джейдена. Мы остановились около фуршетного стола.
        - Есть хочешь?
        - Да, - кивнула. - Мяса. И ананас.
        Джейден странно взглянул на меня и расплылся в опасной усмешке:
        - Твое любимое?
        - Нет, - пожала плечами и нахмурилась: - Я мясо вообще почти не ем обычно. Но, видимо, пришло время…
        - Понятно, - уже совершенно довольно скалился он.
        - Что?
        - Моя хищница, - и он передал мне маленькую аккуратную шпажку с мясом. От этого его «моя» по телу прокатилась волна мурашек, оставляя чувство совсем другого голода. - И ананас. - Едва я успела сжевать подношение, Джейден повернул голову к входу: - А вот и босс.
        Я ждала, что он оставит меня постоять тут с соком, но ничего подобного - Джейден даже не двинулся. А в нашу сторону направлялся высокий седой мужчина, провожаемый взглядами. Я заметила, что некоторые откатились плавно волнами к периметру зала при его появлении. Длинные волосы старика были убраны в хвост, на контрасте с черным костюмом лицо казалось бледным, и только взгляд черных глаз продирал до мурашек.
        - Мистер Лоу, - приветственно кивнул Джейден, когда он приблизился. Мне же захотелось забиться ему за пазуху. - Зои, Карстер Лоу, мой начальник.
        - Добрый вечер. - Темный взгляд вонзился в меня, сбивая дыхание.
        - Здравствуйте.
        Он задержал на мне внимание ненадолго, и я даже подумала, что-то скажет на мой счет, но старик отвернулся к залу:
        - Быстро ты взялся - не ожидал.
        Я почувствовала вспышку эмоций Джейдена - она ошпарила солнечное сплетение, но внешне он оставался невозмутим:
        - Посмотрим, с того ли конца я взялся.
        - Мне доложили, собираешь завтра у себя ботаников? - сложил Лоу руки в карманы. Мне казалось, или он оправдывался? Не было у него такой прыти, как у Джейдена? И это презрительное «ботаников»…
        - Попробую копнуть со стороны биооружия…
        - Копни. - Будто Джейдену нужно было его благословление. В голосе слышался скепсис. - А пока смотри сюда…
        Я сразу поняла, куда он обращает наше общее внимание. Не только мы обернулись на мужчину, вошедшего в зал. Широкоплечий смуглый вояка - эту походку и выправку я чуяла за версту. Лет пятьдесят на вид. Он осматривал присутствующих презрительным взглядом и морщился так, будто здесь плохо пахло.
        - Генерал Бойд, - неприязненно скривился мистер Лоу. - Мистер «Железные яйца» северного подразделения, спонсор межрасовой междоусобицы в тридцать втором, когда мы все защищали границы Лордона…
        - Я его знаю, - вдруг тихо сообщил Джейден.
        - Откуда?
        - Он три года назад со стороны людей контролировал дело о пропаже оружия.
        Судя по тому, как цедил Джейден слова, сотрудничество было чисто формальным. Я же видела генерала впервые. Но это не мешало мне наблюдать за ним всю официальную часть. Его хотелось постоянно держать в поле зрения. Даже не знаю, кто пугал больше - Лоу или этот Бойд. Скорее, оба стоили друг друга. Но так мне казалось только до того момента, пока я не повернула голову к Джейдену.
        Он пожирал генерала таким хищным взглядом, что становилось по-настоящему страшно. Бойд тоже поглядывал в нашу сторону, но был невозмутим. И я совершенно не ожидала, что после приветственной части Джейден попросит меня подождать, а сам направится к нему.
        - Ну и как вам у нас? - повернулся ко мне Лоу.
        - По-разному, - обняла себя за плечи, не спуская взгляда с Джейдена.
        - Зря он тебя сюда привел.
        - Я так не считаю и уважаю его решения.
        - Его решения сейчас могут сильно сбиваться прицелом из-за тебя.
        - Думаю, вы его недооцениваете, - взыграло во мне негодование.
        - Мне виднее, - жестко парировал старик.
        - И здесь я тоже с вами не соглашусь, - выдержала его испепеляющий взгляд. - Вы когда-нибудь видели, чтобы монстр превращался в мужчину, хотя сначала казалось - порвет в клочья?
        Он долго на меня смотрел не мигая.
        - Не превращаются настоящие монстры в мужчин, - усмехнулся холодно. - А Джейдену, кажется, повезло.
        Я отвернулась. Хотелось уйти, но я не знала законов этой толпы, да и воспоминания о неудавшемся ухажере были свежими. К счастью, рядом тут же возник Клауд:
        - Мистер Лоу, - сухо приветствовал он начальника Джейдена за моей спиной. Я же готова была ему на шею кинуться. - Зои, выпить?
        - Да!
        31
        Меня будто из тисков вырвали. А в стакан сока вцепилась так, будто сутки не пила:
        - Страшный человек, - пожаловалась.
        - Он не человек, - напомнил машинально Клауд. - Он - редкая тварь… но, наверное, на посту, который занимает, другой бы не смог быть столь полезным.
        Доза политики сегодня уже явно превышала допустимую для меня. А учитывая, что разобраться в пасьянсе не выйдет ввиду полного отсутствия понимания отношений между сторонами, это только нервировало.
        - На вид все так спокойно и благодушно…
        - По факту - это акт лизания задницы.
        - Чьей?
        - Нашей. Чтобы не настаивали на законе…
        - А как вы его собираетесь принимать? - Меня вдруг осенило. - Вас больше в мировом совете, да?
        - Да, - кивнул Клауд.
        - Ни черта себе… - Открытие все же захотелось запить чем-то покрепче, но нарушать просьбу Джейдена я не собиралась. Ну хотя бы эту. И сразу вспомнилась первая, которую я сегодня переступила. - А ты скажешь Джейдену про наш разговор о работе?
        Клауд медленно перевел на меня взгляд, будто с трудом отвлекался от мыслей:
        - Сама скажешь, если посчитаешь нужным. Я не лезу в отношения, семейная психология - не мое.
        - А так и не скажешь… - усмехнулась я, но тут же опомнилась: - Прости. Ты правда помог.
        - Все в порядке, не извиняйся, - улыбнулся он.
        А я оглянулась в поисках Джейдена.
        - Надеюсь, он не на охоту отправился…
        - Куда ж еще?
        Я вытаращилась на Найфа, но тот только невозмутимо отсалютовал мне бокалом воды.

* * *
        Казалось бы - на черта я иду к нему? Не насмотрелся на эту рожу три года назад, когда мы делили трупы своих и чужих?
        - Джейден Хауэр, - неприязненно скривился он в одному ему свойственной обезьяньей манере. - Быстро ты утешился, а тогда, думал, голову оторвешь из-за гибели напарницы…
        Я и правда ему ее чуть не оторвал, еле оттащили. Но закон тогда был на моей стороне.
        - Я не утешился. - Мы давно уже не обменивались приветствиями, даже минимально необходимыми.
        - А так и не скажешь, - холодно усмехался он. - Что-то хотел?
        - Вызвать тебя на допрос. - Я придумал это только что. Вернее, принял решение. - У меня есть новые данные по общему делу.
        Данных не было, но я ни секунды не сомневался - будут. Откуда - не знаю, но он будто был той самой фишечкой-флажком на моей собственной карте. И этот флажок просто пылал красным.
        Бойд ненавидел нас. И он костьми ляжет против нового закона о перекрестном судебном процессе. Конечно, таких немало, но он - особенно ярый. И то стечение обстоятельств, которое столкнуло нас в общем деле, теперь не казалось случайным.
        - Вы с Аароном точно братья? - посмотрел в глаза. Спокойно и вызывающе. - Он только что выражал мне свое мнение о законе, и оно на удивление сходится с моим. А ты вот все не успокоишься, ищешь свою пулю в висок…
        - Это обещание?
        Упоминание Аарона ударило больно, но лишь потому, что мы сами не до конца договорились. А, видимо, стоило - ставки росли.
        - Знаю, не испугаешься, - передернул он плечами. - Хотя девчонка - что надо, ты подумай.
        - Спрячешься за бюрократической машиной или на завтрак ко мне зайдешь?
        - Не зайду, - не поддавался он на провокацию. В отличие от меня. - Мне есть чем заняться.
        - Вот и расскажешь мне.
        - Может, мне и адвоката уже прихватить? - сузил он глаза. - Кто тебя с цепи спустил? Седой пес? - И он оскалился. - У самого уже зубы выпали? Молодняк решил поднатаскать? Ну конечно, тебя ведь не жалко…
        - Жди уведомления, - процедил я, чувствуя, что слишком ведусь на его брехню.
        Он нервничал. Я это чуял каждой порой, а это лишь подтверждало мою интуицию и хоть как-то оправдывало порыв надавить на действительно стоящего подозреваемого так опрометчиво. Но он меня не боится. Пока что… И это хорошо. Но ненадолго.
        Вечер был в разгаре. Толпу размазало по залу, смешивая наших и чужих в видимости взаимного приятия. Где еще насмотришься на такой лютый перфоманс лицемерия? Одно радовало - мы правили балом. Долго к этому шли ради спокойствия и безопасности наших семей и детей. Вот только людей это никогда не устроит - тут я с Лоу был солидарен.
        Удостоверившись, что Зои с Найфом, выцепил взглядом в толпе Аарона с Теаной и направился к ним. Брат привычно был во главе какой-то политкорректной дискуссии «о капусте и королях», пришлось принять правила игры и на минуту показаться «своим». Но шерсть на загривке недолго лежала спокойно - меня бесила подача Бойда.
        - Ты знаешь, что этот ублюдок не отдавал мне тело Камиллы трое суток?! - рявкнул я, когда Аарон соизволил оторваться от беседы.
        - Подожди минутку, - повернулся он к Теане.
        - С собой ее возьми, Найф занят, а тут небезопасно, - прорычал я.
        - Тут безопасно, - вперил он в меня горящий взгляд. - Я не знаю, почему Бойд не выдавал тебе Камиллу…
        - Потому что он расист и мечтает вырвать тебе трахею голыми руками. - Видел, как ежится Теана, но лучше пусть ее коробит, чем останется беззащитна среди этого общества лицемеров. - Зачем ты чертишь эту черту между нами перед носом этого ублюдка?
        - Что он тебе сказал? - жестко потребовал Аарон.
        32
        - Что ты выражаешь сомнение по поводу целесообразности принятия закона.
        - Выражаю, но не потому что провожу черту, а потому что для изменения законодательной базы нужно время. Закон не готов, механика его исполнения - это чистой воды провокация на провокации. Ты его читал? Все, на что он годен - только быстро развязать войну, а повод мы всегда найдем.
        - Аарон, я не уверен, что у нас есть время на бюрократию. - Я подался к нему вплотную: - Этот закон - просто отвлечение внимания на мышиную возню. А за всем этим вполне возможно идет подготовка к удару.
        - Есть факты? - недоверчиво сощурился он.
        - Я работаю над этим.
        Мы обменялись долгими красноречивыми взглядами.
        - Хорошо, держи в курсе… пожалуйста.
        - Я обещал и сдержу слово, - заявил весомо. - Помню про свои обязанности.
        Я развернулся и направился к Зои - хватит с меня этих светских бесед. Пока шел, от меня волнами разбегались сородичи, но было плевать. Зои встретила меня таким взглядом, что только слепой не заметит - да, Бойд прав, я действительно утешился. И даже больше. Выругавшись сквозь зубы, я взял Зои за руку:
        - На сегодня все, старик, - обратился к Найфу. - Спасибо!
        - Ты уверен? - придирчиво всмотрелся он мне в лицо.
        - Абсолютно. Мы домой.
        - Хорошо, - капитулировал он. - До завтра.
        Искать Аарона я не стал. Пусть доигрывает партию. Зои послушно следовала рядом - идеально. Кажется, последние полчаса я потратил не на то, на что следовало.
        - Устала? - поинтересовался, когда мы вышли на ступени, и навязчиво-приторная атмосфера вечера сползла с плеч.
        - Нет, - мотнула она головой.
        - Прогуляемся?
        Я потянул ее прочь от стоянки машин. Хотелось бы видеть себя со стороны вместе с ней. Она меня не «обтекала»… Зрелище ее длинных ног на высоких каблуках, что показывались при движении в разрезе платья, завораживало. Я впервые не был главным в дуэте - она меня затмевала каждым шагом. Или…
        Нет.
        Я повернул голову, чтобы смотреть на наше отражение в темных стеклах соседнего здания охраны, мимо которого мы проходили.
        Она в меня вливалась. А я - в нее. Зои будто создана не только ходить на каблуках, но и идти рядом со мной. Не следовать, а именно идти рядом. Завораживающая хищница…
        - А? - повернулась ко мне. Оказалось, я сказал это вслух.
        - Смотри, - указал я взглядом на объект своего пристального внимания. Она перевела глаза на наше отражение, замедляясь. А потом и вовсе остановилась. - Ты будто всю жизнь ходила на приемы - идеальная пара, о которой можно только мечтать. - Я притянул ее спиной к себе. - И я тебя там и подцепил…
        - А давай представим, что ты меня там и подцепил? - вдруг предложила она без тени улыбки, разговаривая с моим отражением.
        - Давай, - согласно кивнул, улыбаясь шире в предвкушении. - А на что ты во мне клюнула?
        - Ты не оставил выбора, - не задумалась она ни на секунду. - Подошел ко мне, посмотрел в глаза и сказал «Пойдем со мной». И не принял возражений.
        - Значит, я тебя напугал…
        - Нет. Мне стало любопытно, куда поведешь.
        - Думаю, тебе и правда будет любопытно, - сжал крепче ее ладонь. Я вдруг понял, что она идеальна не только в постели и в этом платье. Она дополняет меня, уравновешивает, остужает гнев. Это и правда любопытно, но в это хотелось погружаться с головой. Трогать струны и слушать, и пусть те звучат идеальной музыкой, прямо как стук ее каблуков по плитке. - Поедешь со мной к биотехнологу?
        - Прямо сейчас?
        - Да.
        - Поеду, конечно.
        Через сорок минут такси доставило нас на другой конец города, и мы стояли в блеклом желтом свете окон дешевого панельного четырехэтажного барака.
        - А какой план? - поинтересовалась напарница.
        - Импровизация, - повел ее к двери, выбирая дорогу так, чтобы она не подвернула ножки.
        - Ну да, в таком виде только импровизировать, - покачала она головой. - А у тебя ордер есть? На каком мы основании тут?
        - Мы без основания… - Я надавил на звонок. Тот противно резанул по ушам.
        Зои неодобрительно хмурилась, пока домофон прокашлялся и выдал скрипучее:
        - Кто?
        - Джейден Хауэр, главный помощник министра безопасности Карстера Лоу.
        Зои округлила глаза на меня, но тут раздалось неуверенное:
        - Проходите.
        И замок щелкнул.
        В следующую секунду я дернул Зои в двери, рывком захлопнул и бросился наверх. Каких-то два вдоха, а я уже снес двери нужной квартиры одним ударом ноги, влетел в тесный коридор, потратил секунду на то, чтобы сориентироваться, и бросился на шум скрежета в правую комнату.
        К тому времени, как Зои вбежала в квартиру, я уже сидел сверху на трепыхавшемся старике, кроющем матами.
        - Джейден… - растерянно выдохнула она, со стуком бросая туфли на пол. - Что ты…
        Я не мог объяснить. Но просто в ту секунду, когда услышал голос старика, понял все. Мой визит испугал биолога настолько, что тот сразу задышал чаще, нагоняя адреналина в кровь и готовясь к борьбе за жизнь. Сбежать - самое первое желание, а значит ему есть, что скрывать. Не факт, конечно, что скрывает он именно то, что нужно мне, но имя Лоу ему точно знакомо. А значит, он в курсе и о homo praedatum, и о том, кто такой я.
        - Какого черта?! - первое цензурное, что он, наконец, выдал.
        - Дерек Жан, у вас нет никаких прав, а хранить молчание вообще не рекомендую. Зои, есть, чем связать?
        33
        Моя девочка быстро выдрала пояс из халата, брошенного на стул, и вскоре обездвиженный старик сидел и зло взирал на нас:
        - Я говорил, что меня надо было спрятать, - кривился он. - Что рано или поздно до вас дойдет…
        - Так рано или поздно? - потребовал я.
        - Это смотря как отнестись, - качал он головой. - Вы опоздали на двадцать лет.
        - Значит, будешь сотрудничать?
        - Если обещаешь защитить, - начал торговаться он. - Мне все равно, кто мне будет угрожать. Я уже задолбался вечно дрожать под одеялом, я хочу спокойствия!
        - Тогда нахрена драпал? - поднял я его рывком на ноги.
        - А кто тебя знает?! Перекусишь глотку в своем бешенстве… Насмотрелся на это - на десять жизней хватит.
        - Где их логово?
        - Я не знаю, они не идиоты, - презрительно усмехнулся он. - Меня возили туда в маске.
        Я скрипнул зубами и потянулся к мобильному:
        - Марк, срочно ко мне, локация у тебя.
        Оставалось только ждать.

* * *
        Надо сказать, вечер продолжился совершенно неожиданно. Бросок Джейдена на лестнице меня обескуражил. Даже решившись на погоню, он не оставил меня снаружи.
        Пожалуй, мне не хватало Зверя в напарниках. Скорость мыслей и действий поражали воображение! Когда я вбежала в квартиру босиком, все уже кончилось. Оставалось только разобраться, что нам за это будет и имели ли мы вообще право так поступать. Я ведь понятия не имела об их правовых основах в отношении людей. Но какие бы они ни были, уверена, результат должен оправдывать риски.
        Я осторожно прошлась по квартире «светила науки», пока Джейден звонил по мобильному, и сразу же наткнулась в кухне на ноутбук. Одного взгляда хватило, чтобы все похолодело внутри - профессор запустил уничтожение жесткого диска! Я плюхнулась на стул, не раздумывая, правильно делаю или нет, и забегала пальцами по клавиатуре:
        - Джейден!
        Он навис надо мной тут же.
        - Запущено уничтожение данных!
        Через два вдоха рядом болтался профессор на вытянутой руке:
        - Откуда мне было знать, кто вы?! - визжал он.
        - Он не остановит процесс, - мотнула я головой.
        - Ты можешь что-нибудь сделать? - спокойно и собрано поинтересовался Джейден, будто ничего не происходило.
        - Мне нужен кто-то на сервере «Два-Ка». Через восемь минут максимум.
        - Работай, - скомандовал он и взялся за телефон. Профессора плюхнул на соседний стул.
        Никогда еще я так не нервничала. Сердце колотилось в груди, пальцы взмокли… Понимание, что важная информация для распутывания этого жуткого узла с кражей людей ускользает, нагоняло адреналина в кровь. Все что я могла - замедлить работу системы, перегрузив ее задачами. Я завалила ее за две минуты настолько, что процессор едва ли не закипел, система начала сбоить, полоска процесса форматирования остановилась. Тут же мне на стол лег мобильный, и я без приветствий скомандовала:
        - Программу «Кристал-пять-ноль-восемь», запустить и переслать мне установку. Остановить форматирование не удастся, но я могу запустить передачу данных быстрее…
        - Понял, - скомандовал кто-то на том конце трубки.
        Джейден замер рядом. Я не смотрела на него, но чувствовала, что… ничего не чувствую. Он исключил весь эмоциональный фон вообще, чтобы не отвлекать меня. И это впечатляло не меньше, чем весь этот странный вечер.
        Когда мы закончили, я сползла по стулу, роняя голову на руки, а в квартиру тут же влетел какой-то парень:
        - Мистер Хауэр…
        - Марк, хватай мистера Жана и в машину. - Сам же Джейден шагнул ко мне и подхватил на руки: - Ноут?
        - Бесполезен, - уткнулась я в его шею. - Я все слила.
        - Квартиру опечатать, - приказал он парню.
        - Сейчас распоряжусь, - тащил тот впереди старика.
        Ученый кряхтел так, будто не он еще двадцать минут назад собирался драпать через окно по пожарной лестнице. На улице Джейден вызвал такси и, усадив меня в него, еще некоторое время отдавал распоряжения Марку.
        - Поехали, - скомандовал водителю, когда сел в машину.
        - Его заберут к вам под защиту?
        - Да, - он перетянул меня к себе на колени и уткнулся в шею, - умница моя. Что бы я без тебя делал?
        - Как ты это делаешь? - повернулась к нему. - Ты будто чувствовал…
        - Чувствовал, - согласно кивнул. - Я не объясню. Это интуиция…
        - Ваша особенная?
        - Наша с тобой…
        Город за окном автомобиля призывно перемигивался огоньками, сгущая атмосферу тайны. Я молча рассматривала его профиль, начиная внутренне дрожать то ли от его близости, то ли от усталости и нервов.
        - Наша?
        Громко говорить не было надобности, но шептать ему на ухо мне приходилось впервые, и это будоражило.
        - Ты делаешь со мной что-то, - скосил он на меня глаза.
        - Я?
        - Делаешь меня сильнее, опасней… - Я шумно сглотнула, пытаясь осознать его слова. - Так бывает…
        - Как? - потребовала, чувствуя, как слабеет его голос.
        - Такая, как ты, иногда делает прайма запредельно сильным и опасным, - он повернул ко мне голову, и наши губы почти коснулись друг друга. - Ты - особенная для меня, не просто генетически подходящая, а самая-самая.
        - Ты взял меня с собой, чтобы сохранить этот чудо-эффект? - вырвалось у меня быстрее, чем успела подумать, но он даже глазом не моргнул:
        - Мне не надо брать тебя для этого с собой, достаточно того, что ты у меня есть.
        - Прости.
        Щеки вспыхнули от стыда.
        34
        Я опустила взгляд, но он тут же подцепил пальцами мой подбородок и заставил посмотреть в глаза:
        - Не веришь мне.
        - Клауд назвал бы это по-другому, - легко мотнула головой.
        - Неужели? - прищурился он пытливо. - Подружились?
        И я раскололась сразу же:
        - Я говорила с ним о работе.
        - И что он сказал? - видела, пытается не ухмыляться, но выходило плохо. Он совсем не злился.
        - Что подумает, куда можно меня пристроить, - осторожно выдохнула я. - Но безопасность в приоритете.
        - Клауд всегда соображает быстрее меня, - покачал он головой, скалясь уже откровенно. - Нам с ним в твоем лице достался первоклассный спец…
        - Вам? - Смотреть ему в глаза было испытанием.
        - Придется делиться. Но очень не хочется…
        Едва он коснулся губ, меня бросило в жар. Пальцы судорожно сжались на его плечах, а реальность просто разлетелась в клочья. Мне стало плевать, что мы в такси. Зверь затянул в водоворот хлестких эмоций, и меня разметало в его руках, как корабль о скалы в бурю. К нему тянуло так, что невозможно было сопротивляться.
        Из такси мы выбрались наэлектризованные до предела. Я слабо помнила путь до квартиры, перед глазами стоял лишь его голодный подчиняющий взгляд. Но он больше не пугал. Пугало то, как я отдалась ему - вся, без остатка и сомнений. В первый раз мы даже не успели раздеться - Джейден прижал меня к стене и задрал платье до поясницы. На шее вспыхнули огнем следы его зубов, а в груди выплеснулось чистое концентрированное вожделение от того, с какой силой он насадил меня на член. Выходило жестко и одержимо, но мне нравилось все - намотанные на его кулак волосы, пугающее голодное рычание в затылок и тянущее пульсирующее удовольствие от его ритмичных движений. Чувствовала себя немного шлюхой в этом платье, задранном наспех, и на этих неподходящих каблуках, но недолго. Когда дикий голод был утолен, я уже напоминала себе медузу, растекающуюся по стене, и понятия не имела, что это - лишь начало.
        Когда Джейден подхватил меня на руки и отнес в ванную, я предвкушала лишь ужин и кровать. Но вечер открытий продолжался. А главное ждало впереди - Зверь меня щадил все это время. Я понятия не имела, сколько секса ему нужно на самом деле и насколько голодным он может быть. Но отказать его зову было невозможно. Один взгляд - и меня лишало воли. Я летела к нему в лапы, как мотылек на огонь, и сгорала в его страсти без остатка раз за разом. Это было какое-то дикое сумасшествие. Задница горела от царапин, шея - от укусов, а мышцы, кажется, превратились в кисель от количества удовольствия.
        К утру я просто изможденно вырубилась после пятого оргазма под его педантичное зализывание каждой царапины. Тело продолжало тлеть и плавится от ласки Зверя, но уже без меня…

* * *
        - Зои, - провел я носом по ее скуле, но она лишь вяло замычала.
        В меня вчера будто дикий зверь вселился - не мог ей насытиться. И она позволяла, соглашалась, откликалась всем существом, делая меня еще более голодным и одержимым ею. Я так и не смог сомкнуть глаз - продержал ее в руках весь остаток ночи, слушая дыхание. Инстинкты защиты выматывали. Все мое существо требовало «хватать и прятать». Но пришлось заставить себя выпустить ее из рук. В отделе меня ждали биотехнолог, спасенные Зои данные его системы… и чертова война.
        Уложив девушку в постель, я осторожно поднялся и размял плечи - не чувствовал усталости вообще. Все же человеческие женщины для нас - не иначе как божественная подача. Если бы мы в них так не нуждались, война была бы еще более кровавой. А так мы вынуждены идти на вечный компромисс, потому что без этих женщин никакого будущего нам не светит.
        Чего не скажешь о людях. Мы им как раз не нужны.
        Тихо собравшись и одевшись, я вернулся к Зои. Она тихо сопела, скрутившись в одеяле.
        - Зои…
        - М-м-м… - повела она головой.
        - Ты как?
        - Спать хочу, - прошептала.
        - Позвони, как проснешься, ладно? Не забудешь?
        - Хорошо…
        - Спасибо… тебе.
        Но она не ответила, провалившись в сон.

* * *
        Моя, казалось бы, удачная жаркая ночь ничуть не смягчила участи подчиненных. Оно и понятно - я был сытым, но злым из-за того, что приходится быть здесь, смотреть на эти испуганные морды, а не на спящую любимую женщину.
        - Мистер Хауэр, - в приемной меня ждал Марк и незнакомый тип. - Это Дагард Сноу, заведующий кафедрой химико-биологического университета…
        - Здравствуйте, - протянул мне руку ученый, но тут же одернул и затряс головой с непривычки. Ну откуда в ученом мире такие, как я? - Простите…
        - Здравствуйте, - не придал значения инциденту. - Проходите.
        Я направился в кабинет.
        - Мистер Хауэр, уже в четыре утра у меня был отчет об информации с жесткого диска, - следовал рядом Марк, - мистер Лоу затребовал его себе…
        - Что?! - Я резко обернулся и сузил глаза на побледневшего помощника.
        - Я не мог отказать… - просипел он.
        Неполиткорректно было показывать незнакомцу свои разногласия с руководством, но я рявкнул:
        - Ждите в приемной, - и вылетел из кабинета.
        - Мистер Сноу уже был у мистера Лоу на приеме, - долетел до меня дрожащий голос Марка.
        Хорошо, до кабинета Лоу рукой подать, иначе все встречные мне на пути работать сегодня уже не смогли бы.
        35
        Лоу и глазом не моргнул, продолжая с серьезным видом пялиться на голограммы.
        - Я вам уже не нужен? - хлопнул дверью сильнее допустимого. - Так я отпуск возьму.
        - С чего ты взял? - холодно поинтересовался он.
        - Ну, вижу, вы сами взялись за дело, - рычал я.
        - Мне плевать, что ты там видишь, кроме своей… - Он с трудом заставил себя изменить какой-то взрывоопасный эпитет на более дипломатичный. - …пары. Надо было ехать сюда ночью и разгребать все, что наловил! Потому что утром было бы уже поздно!
        - Ну и как, поздно? - сложил я руки в карманы.
        Невозмутимая физиономия изменила начальству:
        - Хорош скалиться, Хауэр, не зазнавайся. Забыл, откуда я тебя вытащил?
        - Я уже благодарил, вы отказались. - Мы обменялись злыми взглядами. - Вы сами знаете, что бросить свою пару в медовый месяц невозможно…
        - Возможно! - стукнул он кулаком по столу. - Попробуй, может, мозги встанут на место!
        Его бессильная злоба вдруг позабавила. То, что он бесится, скрывало под собой какие-то личные основания, но мне было глубоко на это чхать. В его расширенных зрачках мелькнул страх и отчаяние, пусть и на миг, но этого достаточно.
        - Есть претензии к моим мозгам? - поспешил нивелировать открытие.
        - К твоему рвению. Сядь. - Я подчинился, стараясь не выдать ему чувство превосходства. Не сейчас. И, надеюсь, никогда. - Ты молодец, - выдавил он из себя. - Но ты не один такой - я знаю, откуда у твоей удачи ноги растут: это все твоя женщина…
        Не сказать, что меня удивили его слова. Скорее, это было понятно и так, но Лоу решил обозначить факт. И я догадывался почему.
        - …За последние двадцать лет я вижу это во второй раз, - продолжал он уже спокойнее. - Когда ты заявился ко мне несколько дней назад, стало понятно, откуда в тебе так искрит. И я не мог упустить этот шанс. Твой опыт, способности и новые возможности нужны мне, Хауэр. Я знал - зацепишься и вытянешь нужное. - Он неприязненно скривился. - Не иначе как чья-то насмешка, но вытащить из себя эти способности можно лишь благодаря человеческой женщине. И не простой, а той самой, которая в обмен лишает воли и плавит мозги…
        Я моргнул, задерживая дыхание, будто эти токсичные эмоции могли отравить. Он ненавидел. Остро. Только кого?
        - …И я вижу по твоим глазам - приручаешься, становишься ее рабом… - цедил он.
        Сохранять спокойствие становилось труднее, но не настолько, чтобы не соображать. Это - его позиция. Она никак не влияет на мою. Да, темная сторона нашего прошлого заложила ненависть ко всему человеческому роду на генном уровне, но это не значит, что все идут по этому пути. Закон жизни гораздо проще: чем больше даешь, тем больше получаешь. Не в этом ли роковая ошибка старика, сидевшего передо мной? Я был сильнее, но не потому что моложе. Отец подал нам с Ааронам хороший личный пример, который определил многое в нашей жизни. И я, кажется, усвоил урок.
        Чувство острой тоски по семье стало неожиданностью.
        - Не возражаете, если мы поговорим о деле, а не о моей личной жизни?
        Лоу срипнул зубами:
        - Я просто тебя предупреждаю.
        - Я сам разберусь, спасибо за беспокойство. Что с делом?
        Лоу вернул взгляд на монитор:
        - Мы изучили данные, что удалось сохранить… - хмурился он. То, что сохранить их удалось только благодаря Зои, он обозначать не собирался. - У Жана хранились дневники исследований новых препаратов, ты был прав. И дуокрион там фигурирует. Жан дает показания.
        - Мне нужно с ним поговорить самому. Я обещал ему защиту.
        - Никого я не буду защищать, - огрызнулся Лоу. - Эти твари делали тяжелые транквилизаторы, чтобы контролировать подопытных homo praedatum!
        - Что? - сузил глаза.
        - Ну ты же знаешь, на нас не действуют препараты, угнетающие нервную систему. Так они нашли. И не просто так, Джейден!
        - Сам факт - не доказательство, - уперся руками в стол. - Мы обязаны спрятать свидетеля! Нужно найти их логово!
        - Само собой. Вот и займись этим!
        - Хочешь мной управлять? - сузил я глаза. - Или я ошибся, думая, что тебе нужен результат?
        - Мне нужен результат! - угрожающе прорычал Лоу, поднимаясь.
        А это значило лишь то, что только стоя он чувствует себя на равных. И я не смог отказать себе в удовольствии - сел в кресло, давая ему возможность ощутить разность в нашей силе.
        - Я нужен тебе, - констатировал спокойно. - Спускай с поводка. И будет результат.
        Молчание в этот раз было долгим, но причины понятны - осознать, что я не подчиняюсь в обмен на результаты, непросто. Мы оба рисковали.
        - Хорошо, - кивнул Лоу, усаживаясь. - Только все это - между нами.
        Я поднялся и зашагал к двери, когда вдруг услышал в спину:
        - Хауэр! - Я остановился, но не обернулся. - Послушай моего совета - бери инстинкты под контроль, иначе будешь жалеть.
        «Тебя не спросили», - прорычал мысленно и вышел в приемную. В коридоре меня уже ждал Марк.
        - Что говорит наш химик? - потребовал, не глядя.
        - Ждем ваших распоряжений - он еще не в курсе дела…
        - Насколько он лоялен?
        - Полностью.
        - Откуда такая уверенность? Снова по твоим данным?
        Марк замялся. А я понял, что не доверяю никому, кого не знаю лично. Потому что я - одиночка. Они все мне здесь только мешают.
        - Да, мистер Хауэр.

* * *
        36
        Наш свежепойманный биотехнолог выглядел гораздо лучше, чем вчера. Его даже приодели в спортивный костюм, а на фоне светлой допросной он выглядел как пациент психиатрического центра. При моем появлении занервничал, стискивая пальцы на коленях.
        - Ты сказал, меня защитят, - без приветствия начал старик.
        - Сказал, значит, защитят, - прошел к столу и уселся напротив. - Мне нужна формула транквилизатора для хищников.
        - Будет.
        - Сколько ты его разрабатывал?
        - Четыре года.
        - Ты сказал, я опоздал на двадцать…
        - Их питомцам уже по двадцать пять лет. Не всем, но многим. Искусственным меньше.
        Я тяжело сглотнул - разговор будет насыщенным.
        - Какая у них цель?
        - Я не знаю.
        - Но ты умеешь думать, я уверен.
        Старик замялся:
        - Я уже беседовал с твоим боссом… Лоу, - начал он издалека. - Так вот, вы не правы. Люди, может, и начинали эту программу для поиска ваших слабых сторон или создания защиты, но ничего у них не вышло. По крайней мере, я ничего подобного не знаю. Все, что у них есть - товар на продажу. Хороший, пользующийся спросом - практически неуязвимые мутанты. - Я сверлил его взглядом, давая понять без слов - ему лучше продолжать. - Наемные убийцы, гладиаторы для развлечения и ставок, просто военная сила - это дорогостоящий товар на черном рынке юга.
        Перед глазами стелился кровавый туман. Месть. Подлая месть превосходящей расе. Улыбаются нам на приемах, а сами заставляют размножаться в лабораториях.
        - Что еще там делают?
        - Раньше изобретали вирусы против вас, - с готовностью отвечал старик, - усиливающие возможности препараты начали разрабатывать недавно. Транквилизатор я заканчивал лично - все данные у вас.
        - Женщины для чего?
        - Рожать таких, как ты.
        - Что с ними делают?
        - Ставят эксперименты. Скрещивают истинных и искусственных… - Он помолчал, опуская глаза. - Я работал и с теми, и с другими. Но без возможности управлять - звери бесполезны.
        - Откуда искусственные?
        - Вас же много не наделаешь - по одному в год. А гены можно внедрять людям. Этим они и занимаются - штампуют генетических мутантов. - Я опустил взгляд, переводя дыхание. - Я не говорил всего этого седому - тише добавил Дерек, - он меня защищать не обещал.
        - Где может быть база? - проигнорировал его отступление.
        - По ощущениям могу лишь сказать, что она недалеко. Мне закрывали не только глаза, но и уши. Часа два максимум… на машине. И частые остановки, будето через центр везли.
        Я не шевелился, буравя ученого взглядом. Время будто остановилось, обостряя реальность - запахи, звуки дыхания и удары сердца. Не врет. И даже сожалеет.
        - Тебе что, платили грантами?
        Это был даже не вопрос. Жан не вел себя, как человек, заинтересованный в том, что делал. Казалось, мог бы - пришел с поличным сам. Его кривая усмешка подтвердила мою догадку. А я вспоминал дальше - карту, дела об оружии, и те вспыхивали в памяти одно за одним. У них была общая нить… что-то связывало все эти события, но что именно - я не знал. И не узнаю, пока не увижу или не услышу. С Жаном вышло удачно лишь потому, что я решил прошерстить ученых. Дерек Жан - единственный в своем роде новатор, который мог создать препарат, нужный этим экспериментаторам. Заметная фигура, но они рискнули. Как и с дуокрионом. Теперь я знал ответ на вопрос Зои, почему его не спрятали. Это просто-напросто было бы заметнее, чем оставить его на виду.
        - Мистер Хауэр, - послышалось от двери, и мир будто спустили с паузы. - К вам генерал Бойд. Ждет в приемной.
        - Марк, - махнул помощнику, - за мной.
        Что заставило генерала примчаться ко мне утром - хороший вопрос. Но как вовремя… Совпадение? Если нет, то он рискует, а если рискует - значит, я выловил реально крупную рыбку.
        Бойд и правда выглядел уже не так уверенно, как вчера. А понимание, что я в некотором роде вижу его насквозь, кинуло генерала в дурно пахнущий пот. Он прошел к креслу в моем кабинете, осматриваясь, и сел без приглашения.
        - Ведешь себя так, будто закон уже приняли, - неприязненно выдавил он.
        - В каком месте? - сел в свое кресло напротив.
        - По какому праву держишь ученого Дерека Жана?
        - Откуда знаешь? - сложил я руки на столе.
        Говорить, что нет у меня никакого ученого, я не стал.
        - Донесли патрульные - камеры записали вчера твое незаконное проникновение в дом.
        - А ты все камеры собственноручно проверяешь перед сном? - издевался я.
        - Нет. Но интерес к нашему ученому любой диспетчер определит как нарушение дозволенных границ. Я сейчас забираю его, а потом встретимся в суде…
        - По закону ты не можешь забрать человека, не желающего твоей защиты, - пожал я плечами.
        - Не пори чушь.
        - Можешь спросить сам.
        Загнал тварь в ловушку. Не воспользуется возможностью спросить - будет подозрительно. Воспользуется - я могу много всего понять по малейшей реакции его тела. Я уже много всего понимал. Он - тот, кто мне нужен. В курсе, знает, что происходит - и это по меньшей мере. С него станется быть главной фигурой.
        - Веди.
        Я не предлагал Бойду ни кофе, ни других удобств, пока мы ждали ученого.
        - Ведешь себя так, будто нечего тебе терять. - А вот и время угроз. Значит, я на верном пути. - Давно ты в большой политике, Хауэр-младший?
        - Не переживай, тебе хватит, - скрестил я руки на груди. - Я доберусь до тех, кто паразитирует на нашей доброте и лояльности.
        37
        - Лояльности? - усмехнулся он, откидываясь в кресле. - Видел я вашу лояльность… На теле моей дочери было достаточно лояльности, чтобы она не могла умереть неделю, мучаясь от адской боли. Но откуда тебе знать, каково это - убить собственного ребенка…
        Я не имел право сейчас показывать ему ничего, кроме усмешки и холодного взгляда, но внутри меня просто оплавило от его слов, будто кислотой.
        - Мы все любим своих детей, генерал, - почти равнодушно ответил.
        - Я хочу, чтобы вас не осталось. Ни одного. Вы - звери, мутанты… угроза доверчивым девочкам, как моя Лили. - Он поднял на меня красные глаза, будто и правда просматривал записи с камер всю ночь. - Мне говорили, все будет хорошо. Она влюбилась по уши в такого выродка, как ты… А я не уберег.
        Я смотрел на него несколько секунд, но уже чувствовал, как обстоятельства дали мне право начать допрос:
        - А как же другие несчастные? Все сорок стоят жизни твоей дочери?
        Он сжал зубы, являя мне совершенно равнодушный мертвый взгляд, говорящий гораздо лучше разъяренного - разрешил себе все, что сделал. В том, что именно он стоит за всем этим, я уже не сомневался.
        - Не имею понятия, о чем ты. - Голос его застывал на лету, но слова уже ничего не значили. - Ваш долбанный закон еще не принят, поэтому, если есть претензии, пиши официальные запросы.
        - Ты мне и вчера так говорил, но почему-то сидишь здесь без запросов.
        Я повернулся к вошедшему в кабинет в сопровождении представителей службы безопасности ученому. Бойд обернулся и поднялся с кресла, на что Дерек попятился, вжимаясь спиной в конвоиров, и перевел на меня взгляд, полный вопросов и возмущения:
        - Вы же сказали, не отдадите… - начал он.
        - Генерал Бойд решил потребовать вашу выдачу человеческим властям, - объяснил я, - но вы вправе отказаться…
        - Я отказываюсь! - вскричал он.
        - Не глупите, Жан, - осадил его Бойд, - вы присягали системе, а теперь хотите переметнутся к «зубастым»? Я расценю это изменой…
        - Мне плевать! - выпятил грудь старик. - Где вы были, когда за мной пришли и приказали содействовать?! Кто меня тогда должен был защитить?! А теперь я кругом виноват, потому что не мог за себя постоять!..
        У меня зазвонил мобильный. Я бы не придал значения, если бы к звонку не добавилось касание хорошо знакомых эмоций тревоги в области солнечного сплетения. Сердце запнулось. Я схватил телефон, шагая к окну кабинета:
        - Зои…
        - Джейден…
        Она тяжело дышала, делая ожидание объяснения невыносимым.
        - Что случилось? - поторопил я.
        - Прости, что отрываю, но мне одна мысль не давала покоя все утро, пока я не поняла. Я - дура!
        Я моргнул, оглядываясь на жаркие переговоры за спиной:
        - Зои, ты не дура, ты спасла меня вчера…
        - Нет, Джейден, я попросила не забирать его ноут…
        - Он все равно у нас.
        - Хорошо, потому что процесс уничтожения был оснащен индикатором! Я сначала подумала, как этот старик мог так быстро успеть и уничтожение запустить, и еще от тебя попытаться убежать, ты же был наверху за пять секунд. Так вот - у него была кнопка на буке! А запуск уничтожения автоматический. Его оснастили этой функцией! Кто-то уже знает, что он у нас и его данные уничтожены!
        Я снова оглянулся на Бойда.
        - Спасибо, малышка, ты вовремя… У тебя все хорошо?
        - Да, - растерянно прозвучал ее голос. - Джей, просто ты можешь быть в опасности! И все на этой базе, которую нужно найти, тоже!
        - Все хорошо со мной будет. А базу мы найдем. Не нервничай. Тебе нельзя! Поняла?
        - Поняла.
        - И будь готова, вечером у нас с тобой дела. Съездим кое-куда. Хорошо?
        - Хорошо.

* * *
        Я опустила мобильный, пытаясь успокоить бьющееся сердце. Почему-то позвонить Джейдену для меня было чем-то пугающим, будто мне пятнадцать, а он - мальчик, что поцеловал на прощание в прошлую пятницу и не звонит уже неделю.
        Бред. Потому что в моей жизни не было ни мальчика в пятницу, ни необходимости звонить первой.
        Я проснулась с такой тяжестью в теле, что казалось - не встану до вечера. Кроме того, это неясное беспокойство по поводу вчерашнего сверлило голову, пока я его не оформила в слова и не перепугалась, что недосмотрела важную деталь. Но Джейден так спокойно меня выслушал… И приказал не беспокоиться. После звонка все, что могла - это перекатываться по кровати туда-сюда, и только мысль о том, что где-то за дверью уже дежурит Клауд и неплохо бы поздороваться, предложить кофе и прогуляться, заставила сползать в душ.
        После стало легче, но все равно хотелось вернуться в кровать. Мне не было плохо, скорее - слишком хорошо. Тело двигалось, будто под легким градусом, солнце сияло по-особенному, а облака чуть ли не мерцали розовым. Никогда бы не подумала, что когда-либо мое утро будет таким особенным из-за мужчины.
        Стоило закрыть глаза, и он будто был на расстоянии вытянутой руки. Прислушаться - и слышно биение сердца. Это не было любовью или влюбленностью, скорее - одержимостью. Потому что слишком ярко, жестко, без компромисса. Стоило вспомнить ночь - и следы его пальцев снова пульсировали на теле легким обжигающим прикосновением, дыхание сбивалось, а тело начинало рдеть в предвкушении. Но себя не коснешься больше - все не то. Страсть такой силы ничем не переиграть, не отвлечь от нее и не забыть.
        38
        Клауд составлять мне компанию деликатно отказался, сославшись на занятость, а я не нашла в себе силы обозначить важность нашей с ним встречи - говорить о работе не хотелось да и… я не совсем поняла, разрешил ли мне Джейден продолжать этот диалог с телохранителем. Раз уж я доверилась, нужно будет сначала обговорить все с ним.
        В общем, ничего путного из себя изобразить не смогла до самого вечера. Но стоило Джейдену позвонить и сообщить, что через полчаса он заедет, меня подкинуло на кровати. Я заметалась по квартире и ванной, приводя себя в порядок. Он сказал, что ничего официального, попросил одеться просто удобно. И теперь задача для моего аналитического существа была не из легких: как одеться удобно и красиво одновременно? То, что мне вдруг захотелось быть красивой для Зверя, я не стала отрицать или игнорировать. Да, хочу! Мне понравилось вчера то, как он смотрел на меня в отражении. Убежденность, что все это мне досталось только благодаря какому-то там совпадению, ослабла.
        Джейден ведь говорил, что любит свою погибшую девушку. Но при этом он делает все, чтобы я забыла об этом. Сегодня ночью он, кажется, вообще не спал - я просыпалась временами, и он тут же подхватывался и прижимал к себе, гладил, давая понять, что рядом. Он боялся меня потерять, как потерял ее.
        Я смотрела на себя в зеркало с сомнением, не переборщила ли с перекосом в сторону «слишком красиво», когда замок щелкнул и в квартиру зашел Джейден. Сомнения сразу померкли от его блестящего взгляда, которым он окинул меня в джинсах и белой блузке с широким вырезом.
        - Иди сюда, пока этого не сделал я, - низко прорычал, - иначе мы сейчас никуда не поедем.
        Я улыбнулась приветствию в стиле Зверя и поспешила к нему, но все равно оказалась в его руках. Голодный поцелуй в качестве аперитива разлился привкусом непонятной горечи его эмоций внутри. Я даже пытливо прищурилась, но он не позволил мне разобраться и потянул из дома.
        - Давай, опаздываем, - взял за руку и повел к лифту.
        - А что с ученым? - заглянула ему в лицо, когда он обернулся.
        - Зои, мне нужен перерыв, - мотнул он головой. - День был тяжелым…
        - Хорошо, - закивала я, хмурясь.
        Он затащил меня в лифт и прижал к себе:
        - Я расскажу, только позже, ладно?
        - Может, надо было остаться дома? - подняла на него взгляд, едва ли не жмурясь от удовольствия.
        Впервые ощутила, как соскучилась по нему, и с непривычки даже задохнулась. Пальцы сжались на его пиджаке, и я уперлась лбом в его грудь, тяжело дыша.
        - Я бы с удовольствие остался, - положил он руку мне на шею. - Но нам надо кое-что исправить.
        Что именно мы собирались исправлять, он так и не сказал. Утянул меня к себе в руки на заднем сиденье и замер, рассеянно оглаживая под блузкой мой живот. Клауд на удивление тоже был молчалив, оставалось только гадать, что задумал Джейден.
        Когда город остался позади, дорога показалась знакомой… ведь я запомнила ее прекрасно благодаря тому, как старалась отвлечься от мертвой хватки Зверя, когда мы ехали здесь в прошлый раз. Казалось, это было так давно. Потому что сегодня в его руках было хорошо.
        К знакомым воротам мы подъехали уже затемно. Ночной сад показался совершенно другим, незнакомым. Дорожка зашуршала под ногами мелким гравием, а вот и скамейка, дальше которой мы в прошлый раз так и не продвинулись. Клауд бесшумно следовал позади. Неслышно было и шагов Джейдена. Но мне уже не нужно было его слышать. Его шаги заменяли удары сердца, которые я чувствовала, стоило прислушаться к себе. И это уже не казалось странным, даже наоборот - становилось спокойней.
        - Джей…
        Я так увлеклась мыслями, что не заметила, как мы подошли к крыльцу дома, утопавшего в зелени. Он напоминал сказочный, с горящими окнами и фонариками у входа. Нам навстречу спешила женщина. Простое платье, аккуратно уложенные светлые волосы и встревоженное лицо, по которому скользили тени деревьев, не давая возможности рассмотреть его. Внутри у Джейдена все рвануло от ее оклика. Никогда еще не видела его таким уязвимым и взволнованным. Но меня он не отпустил, даже когда его мать приблизилась вплотную и бросилась ему на шею:
        - Джей, - всхлипнула она, и мое горло сдавило от спазма.
        - Мам, привет… - хрипло выдохнул он, жмурясь.
        Женщина плакала. Пыталась взять себя в руки и не могла, широко распахнув глаза и сжимая пальцы на его пиджаке.
        - Что же ты так долго? - шептала она. - Так долго…
        - Мам, - отстранился он мягко и заглянул женщине в глаза, - это Зои, - и подтянул меня ближе. - Зои, это моя мать, Амалия.
        Я совершенно не ожидала, что удостоюсь таких же искренних объятий. От нее пахло апельсинами и корицей, а руки, которыми она взяла мою, казались невероятно нежными:
        - Привет, Зои, - всхлипнула она, рассматривая меня, - я так рада, наконец, тебя увидеть. Пойдемте!
        И она повела меня за руку в дом. Джейден направился следом.
        Все это походило на сон. Или детскую сказку про девочку, которая попала в дом колдунов. Все думали, что они злые и опасные, а стоило побороть страх и сделать шаг навстречу - и домик оказался теплый и уютный, и жители в нем совсем не злые. Ну не могла эта женщина жить в злой сказке, хотя муж у нее оказался довольно суровым. Еще бы, он же был настоящим зверем, и только с ней мог превращаться в человека.
        39
        Джейден был очень похож на отца. Тот же взгляд навылет, которым наградил в первые же секунды, но, кажется, остался доволен.
        - Зои, - протянул мне руку и крепко ее пожал, - Денвер. Очень рад.
        - Спасибо, - вырвалось нелепое, но я тут же отмахнулась от самотерзаний - Джейдена бесила фальшь во мне, а я и правда была благодарна, что меня приняли. Но насчет радости все еще оставались сомнения.
        - Только я вас сразу предупреждаю, - серьезно заявила Амалия, когда мы вошли в гостиную, - сегодня никакой политики!
        Мужчины переглянулись, но промолчали. А я не могла отвлечься от интерьера. Гостиная не шла ни в какое сравнение с немного безжизненной квартирой Джейдена. Уютная, пропитанная сладковатым дымом от камина и запахом выпечки, она манила каждой деталью. Я и не знала, что питала слабость к интерьерным штучкам. Или соскучился взгляд? Цветастые лоскутные коврики, витражные окошки и ограждение камина от искр, старомодные бронзовые подсвечники и старинные рамочки с фотографиями… Идеальное семейное гнездышко. Я выпуталась из ревнивых рук Джейдена и принялась бродить по комнате. Пару раз не удержалась, потрогала, принюхиваясь, книжки в шкафу - сто лет не видела настоящие бумажные, провела рукой по теплому деревянному столику с торшером.
        - Как красиво, - выдохнула, касаясь антикварной карусели, и та мелодично тренькнула. Я даже не сразу заметила, что в гостиной стоит тишина. Обернулась, натыкаясь на любопытные взгляды мужчин: - У вас тут здорово…
        Денвер тепло улыбнулся:
        - Это все Ами.
        Глаза Джейдена искрили весь вечер. Он будто не по родителям соскучился, а по мне. Родители же говорили обо всем так, будто Джейден не отсутствовал в их поле зрения три года, а мы нанесли им просто очередной субботний визит. Самого Джейдена это, похоже, забавляло. Меня не очень.
        - А почему вы не спрашиваете, как мы познакомились? - подняла я глаза на Амалию, когда она протянула мне чай и тарелку с яблочным пирогом.
        Она растерянно моргнула и глянула на сына.
        - В нашей семье истории знакомства напоминают выдержку криминальной сводки, - довольно выдал Джейден. - Способность натыкаться на своих женщин в самые неподходящие моменты мы унаследовали от отца.
        Денвер улыбнулся, пожимая плечами:
        - Зои, мы все тут прекрасно понимаем, что вам пришлось пережить. Звучит дико, но вы не первая… И скажу еще более дикую вещь - надеюсь, что не последняя. Потому что наша жизнь без вас никогда не будет настоящей и стоящей. Я рад, что оба моих сына наконец смогли понять меня в полной мере.
        - Пап, мы всегда тебя поддерживали, - заметил Джейден.
        - Уж ты-то да, вечно с фингалами и поломанным носом! - всплеснула руками Амалия. - Денвер был главой семьи, и ребятам приходилось несладко, - качала она головой. - Почему-то в мужской среде это повод проверить лишний раз на прочность…
        - Нет, проверяли на прочность только меня, Аарон всегда выезжал на дипломатии, - улыбался Джейден. - Но всегда бился за меня…
        Семейство синхронно замолчало, и я поняла, о чем речь. Джейдена ведь судили из-за убийства, которое он совершил, чтобы защитить брата.
        - Как и ты за него, - вставила Амалия.
        - Да, это точно… - опустил взгляд Джейден, но тут же вскинулся, меняясь в лице. Раздался стук двери, и через секунду в гостиную влетел Аарон.

* * *
        - Какого черта ты творишь?! - зарычал Аарон с порога без приветствий.
        - Мам, пап, - поднялся я, - мы выйдем поговорим…
        - Что случилось? - потребовал отец.
        - Джейден разводит войну, - цедил брат, прожигая меня злым взглядом. - Какого черта ты взял под стражу генерала Бойда?!
        - Взял, значит, считаю, для этого есть основания, - вспылил я. - Или надо было спросить разрешения у тебя?!
        - Да не мешало бы, раз сам соображать не в силах! - вскричал Аарон.
        - Пошли отсюда, - потребовал я. - Не надо здесь устраивать разборки.
        Аарон мотнул головой и, развернувшись, вышел. Зои вскочила следом.
        - Останься тут, хорошо? - обнял ее за плечи.
        - Ты арестовал Бойда? - встревожилась она.
        - Да, я уверен - мы докажем, что у него не было других источников данных, кроме связи с системой Жана. Ты сказала, система оповещает об экстренном форматировании диска, а значит ситуация форс-мажорная. Бойд прибежал сегодня ко мне…
        - Это он, да? - поняла она все правильно. - Он стоит за всеми похищениями и экспериментами? И знает, где лаборатория…
        - Я уверен. Слишком много частей собралось в одну картину. - Зои тяжело дышала, раздумывая над услышанным, и я воспользовался ее замешательством: - Подожди меня тут, пожалуйста, - и я коснулся губами ее виска. - Скоро вернусь.
        Мама обняла Зои за плечи, как всегда без слов вставая на мою сторону:
        - Не переживай за нее, иди.
        Аарон метался по поляне перед домом, Найф стоял поодаль в тени.
        - Ты подставил всю нашу систему правосудия и лояльности! - шагнул брат ко мне. - Это так Лоу решил протолкнуть свой закон?!
        - Бойд - организатор двадцатилетней программы по генетическим экспериментам над нашими детьми и женщинами, - спокойно посмотрел ему в глаза. - Он торгует генетическими уродами!
        - Ты это доказал?!
        - Я в процессе.
        - Твою мать, Джейден! - сжал он кулаки. - Ты рискуешь равновесием в нашем обществе и отношениях с людьми, не собрав доказательств?! Ты, может, отстал от жизни, но у нас тут не кидаются на генералов, на которых зуб заточен много лет назад!
        Тяжелый день разболтал контроль, я мотнул головой и поднял на Аарона взгляд… и он вдруг вскрикнул и упал на землю.
        - Джейден! - рявкнул Найф, бросаясь к Аарону, а я отвернулся, тряся головой.
        40
        В саду, кажется, даже кузнечики перестали трещать от выброса моей ярости, только ветер беспокойно ерзал в кронах деревьев, будто стараясь улизнуть по-тихому.
        Аарон поднялся, держась за плечо Найфа.
        - Я нанял лучшего адвоката для Бойда, - прохрипел, моргая. - Его отпустили пять минут назад.
        - Что? - не поверил я ушам. - А спросить меня, значит, не надо?! - Я шагнул к Аарону и схватил его за шиворот, вырывая из рук Найфа: - Ты отпустил человека, который сейчас бросит все силы, чтобы замести следы, - цедил я в его лицо. - Наши дети, женщины, над которыми издевались больше двадцати лет, потеряют всякую надежду на спасение!
        - Ты этого не знаешь, - схватился он за мои запястья и рванулся из рук. - Даже если так, Джейден, та жизнь, за которую боролись наши предки, стоит жертв! Равновесие тяжело держать, но снизу этого не видно!
        Губы искривились в усмешке:
        - Я уже вроде бы не снизу, но тебе привычнее видеть меня под собой…
        - Речь не о тебе и мне! - огрызнулся он. - Если ты ошибся, верхушка власти людей встанет на дыбы!
        - Да какой с меня спрос, с цепного пса! - выпрямился я. - Я же из низа выполз… Загладишь, не впервой!
        И я развернулся к нему спиной. У меня зазвонил мобильный.
        - Твой брат устроил этому куску дерьма свободу! - рявкнул Лоу мне в трубку.
        - Я уже знаю, - зашагал прочь с поляны, чтобы уйти подальше и никого ненароком не пришибить. Эмоции разрывали изнутри, стягивали внутренности узлом. Обида, горечь разочарования и неприятия выжигали солнечное сплетение.
        - Мы проиграли, Хауэр.
        - Отслеживайте его связь!
        - За идиота не держи - прикрыто там все, не пробиться! - Слышал, Лоу тяжело дышал, мечась, как и я. - Они закроют лабораторию, если она существует…
        - Я прижму его. Найду доказательства и прижму.
        - Я знаю. Но мы никого уже не спасем.
        Я опустился на колени и стиснул от бессилия кулаки. Захотелось взвыть в голос, но это было бы слишком…

* * *
        - Зои, - Амалия стиснула мое плечо, и я вздрогнула.
        Все мысли и чувства были сейчас там, за дверью. Я бы бросилась за ними, потому что невыносимо было лишь ловить отголоски эмоций, но не понимать их причину.
        - Спасибо, - выдавила я, когда у меня зазвонил мобильник. Номер незнакомый, но мало ли? Моему аппарату вообще никто не знаком в новой жизни. - Да?
        - Ты похожа на мою дочь…
        Я моргнула, не в силах осознать услышанное:
        - Кто это?
        - Винсент Бойд, мы виделись на приеме. Добрый вечер, Зои.
        Я поднялась с дивана:
        - Простите, Амалия, можно я выйду поговорить?
        - Да, Зои, конечно, - закивала мать Джейдена и повела рукой. - Через кухню выход на веранду, там тихо…
        - Спасибо.
        Руки подрагивали. Я судорожно соображала, что, возможно, это шанс выудить из Бойда нужную информацию, но была уверена - не так все просто.
        - Вы же под арестом? - как можно более твердым голосом поинтересовалась, выходя на маленькое крылечко в сад.
        - Меня отпустили благодаря Аарону. Удивительно, но у старшего Хауэра с политикой более осторожные отношения.
        Я лихорадочно соображала, как говорить и что. Ясно, что звонил он не просто так.
        - И зачем вы звоните мне?
        - Хочу тебя спасти. Ты ведь еще не успела отравиться этими их природными психотропами?
        - Не понимаю вас.
        - Твоего отца убил Джейден Хауэр, Зои. У меня есть запись. Так понятней?
        - С чего вы взяли? - машинально парировала, чувствуя, как отключается мозг и начинают жрать эмоции.
        Меня захлестнуло волной ужаса и вывернуло наизнанку. А ведь я еще даже не собиралась верить его словам.
        - Я же говорю - у меня запись. Я даже уже отправил ее тебе - можешь посмотреть, пока будешь ехать.
        - Куда ехать?
        - Ко мне. Я могу спасти тебя от подчинения этому существу.
        - Спасти? - блеяла я, путаясь в словах и мыслях.
        Наличие видео, на котором я должна что-то увидеть, наконец, убедило меня в том, что этот тип не бредит.
        - За воротами ждет машина. У тебя пять минут.
        Я тяжело дышала, вглядываясь в ночной сад.
        - С чего вы взяли, что я могу уйти так просто?
        - Аарон Хауэр был, мягко говоря, разъярен, когда примчался к родителям. Думаю, Джейдену пока есть на что отвлечься? - Я молчала. - Не повторяй ошибку моей дочери, Зои. Эти твари умело манипулируют сознанием женщин, отравляя токсинами ваши мозги. Уже думаешь, что любишь это чудовище? - Он был спокоен и равнодушен, будто ему и правда плевать, поведусь я или нет. - Мартин Чайлд работал на меня, я хорошо знал твоего отца. Будешь любить его убийцу, Зои?
        Начинал давить, а я - трезветь. Он очень хотел меня заполучить. Чтобы обезвредить Джейдена? Значит, боялся его. Значит, мы правы по всем пунктам. Но если его отпустили, счет шел на минуты. Наверняка эта тварь уже заметает следы. Что бы там ни было с записью и убийством отца, людей - и не только - нужно спасти.
        - Хорошо, я приеду.
        41
        Первая мысль - сказать Джейдену. Вторая - он слишком боится потерять меня и не пустит, не использует шанс. Впустить в себя предположение о том, что Бойд сказал правду - даже не пыталась. Не сейчас. Размажет без остатка - не время. Но еще больше испугала готовность оправдать Зверя, которая ревностно забилась внутри, подступая к горлу слезами. Могло ли так совпасть, что отец погиб от его руки? Но это было три года назад. Если Джейден уже был палачом, то ему приказали. А если нет… Слишком много вопросов, и мне было кому их задать. Даже если это будет последнее, что сделаю, не таков ли был план? Я же знала, что вся эта сказка - лишь иллюзия. Что никакого счастья для такой, как я, не существует. А Зверь все равно любит другую. Нужно только придумать, как передать все, что удастся узнать.
        Приняв решение, я бросилась по тропинке в сад. Слышала крики где-то слева, но достаточно далеко, чтобы иметь шанс выбраться незамеченной. Дорожки здесь, к счастью, не плутали, и через минуту я уже бежала к воротам. Автомобиль и правда ждал чуть поодаль. Я заскочила на заднее сиденье, и машина тут же рванулась с места.
        В салоне было людно - тип спереди обернулся, у окна напротив сидел еще один. Водитель несколько секунд вглядывался в зеркало заднего вида, но так и не проронил ни слова. А когда выехали на трассу, помчался к городу.
        Странно, что у меня не потребовали мобильный. По сигналу Джейден же сможет меня найти. Хотя, может, в этом и был смысл? Завести его в ловушку? Спровоцировать?
        - Черт, - вырвалось у меня.
        - Что-то не так, мисс Чайлд? - оживился тип рядом.
        - Можно окно приоткрыть? А то… душно…
        Как только мою просьбу выполнили, я быстро протиснула в щель аппарат и вытолкнула его наружу.
        В салоне никто не шелохнулся. Только с переднего сиденья раздалось меланхоличное:
        - Она выбросила мобильный. - Я не сразу поняла, что мужчина кому-то звонил. Да и несложно догадаться, кому именно. - Хорошо.
        Ладно. Будем думать по ходу. Мне нужно выяснить, где база. Интересно, Бойд был готов к такому повороту? Замести следы так быстро нереально, но потихоньку он будет вывозить оттуда все, а главное - то, что может указать на него. Или тех, кто мог. Если он примчался за биотехнологом, значит Жан был одним из таких.

* * *
        Я оббежал сад за четыре минуты, когда на мобильный пришел звонок:
        - По камерам видно, как она садится в авто, - доложил Найф.
        - Номера? - еле пропихнул слова из глотки, не в силах отдышаться.
        - Пробиваю.
        - Сигнал от мобильного?
        - Уже ищу.
        Соображать было нереально сложно. Казалось, зверь еще не выбрался наружу, только потому что не знал где искать свою женщину.
        - Я возьму твою тачку, - решительно направился к воротам.
        - Стой! Я с тобой.
        Я был занят активацией совсем другого сигнала и лишь потому дождался Найфа. Паранойя и одержимость своей девочкой оправдали меня по полной, когда я ставил ей подкожный датчик. Мало ли что произойдет с мобильным, а этот никогда не подведет.
        - Мобильный стоит на месте, - доложил Найф на подходе.
        А мой датчик продолжал двигаться в сторону города.
        - Выбросила сотовый, - процедил я.
        - Поехали. - Он сел за руль.
        - Выбросила, потому что что?.. - запрыгнул я на соседнее сиденье.
        - Потому что хорошо соображает, - и он ударил по газам.
        - Как она сама села к ним в машину?! - рычал я.
        - Что-то сказали, посулили… не знаю…
        - Идиотка, - вырвалось у меня.
        - Она тебя защищает.
        Авто пылило по гравийке, но Найф не сбрасывал скорости.
        - Думаешь, ей угрожали расправой надо мной? Поэтому и выбросила мобильный, чтобы я ее не нашел?
        - Возможно, - пожал здоровяк плечами.
        - Не клеится, Клауд. Она не дура. Проще прийти ко мне и предупредить… Что такого они могли бы со мной сделать?
        - Не мне тебе рассказывать, чем можно угрожать…
        - Она одна моя слабость!
        - А она об этом знает?
        Я лишь стиснул кулаки, едва сдерживаясь, чтобы не засадить в парприз. Она знает, что я люблю Камиллу. Это все, что я ей сказал.
        До точки, где она выбросила мобильный, мы домчали за несколько минут. Я выскочил из машины, быстро отыскал гаджет и вернулся.
        - Пропущенный с неизвестного, - доложил я. - Бойд.
        - Уверен?
        - Некому больше. Поехали. - Я прицепил свой мобильник с маячком ему на панель, а сам набрал номер. Несколько гудков прошли вхолостую, но вскоре вызов достиг цели:
        - Бойд.
        - Хауэр, - послышалось хриплое на том конце.
        - Тронешь ее, я узнаю, на сколько квадратных метров можно размазать твою тушу.
        - Совсем не боишься законов?
        - Своих - нет, - усмехнулся. - А других принять еще не успели.
        Бойд скрипнул зубами:
        - Падаль.
        - Падальщик, - поправил его и отбил звонок.
        Взгляд упирался в одну точку. Туда, где сейчас должна быть она. Маленькая смелая девочка. Моя девочка. Моя жизнь. Один выстрел в Зои - и я никогда не встану.
        - Он провоцирует, - высказался Найф.
        - Это только на руку, - хрипло отозвался я. - Сыграем в его игру по своим правилам. Похоже, наших он не знает.
        Я удостоился долгого напряженного взгляда.
        - Джейден…
        - У него моя женщина, Клауд.
        - Я знаю, но будь благоразумнее…
        Внутри вскипела злость:
        - Я не звал тебя с собой, - глянул на него. - Ты всегда на нейтральной стороне, но сейчас меня это не устроит. Будешь смеяться, но когда твоя работа - убивать, начинаешь ценить жизни.
        42
        - Ты ценил всегда, это тебя и отличало от брата.
        - Я буду спасать сначала ее, а потом всех, кого смогу. Но у меня есть алиби. У тебя - нет.
        - Мне оно не понадобится, - пожал плечами здоровяк. - Обещаю.
        Оставалось только покачать головой. Но, бросив взгляд на мобильный, я вдруг обратил внимание на мигнувший индикатор панели. Палец скользнул по экрану… и открыл не просмотренное письмо с видео файлом. Видео открылось… на том месте, где моя жизнь однажды остановилась. На темном экране хорошо было видно мое лицо. В руках - умирающая Ками… а рядом - труп того, кто убил ее. Я тогда разодрал убийце глотку, он умер страшной смертью…
        - Джей! - Дошло до меня не с первого раза, и я оторвался от экрана.
        - Он прислал ей видео, в котором я убиваю копа, пристрелившего Ками, - не узнал собственного голоса.
        - Она открывала?
        - Нет, - пялился я на потухший экран. - Зачем он это ей прислал? Чтобы показать, какой я убийца? Так она знает… и тут нет самого убийства… просто валяется у меня в ногах…
        Ответа не было, но и думать об этом сейчас не время.
        Клауд не сбросил газ, влетая в черту города. А красный маячок вдруг остановился.

* * *
        В последнюю очередь ждала, что меня привезут домой. По крайней мере, это - жилой квартал, не бедный, а вилла, на территорию которой мы въехали, вряд ли была съемной. Порядком неухоженный газон, не горевшие местами лампочки на территории, кучи сухой листвы с эвкалиптов - все это наталкивало на мысли, что вилла принадлежала кому-то, может даже самому генералу. А вот охраны здесь было даже слишком. Я порадовалась, что выбросила мобильный.
        - Прошу, - открыли дверь с моей стороны и даже галантно подали руку.
        Меня отконвоировали к дому, и я поднялась по высоким мраморным ступеням, не отказав себе в том, чтобы обернуться. Двор впечатлил количеством вооруженных людей.
        - Ждете кого-то? - непринужденно осведомилась.
        Само собой, мне никто не ответил.
        Холл производил то же впечатление, что и двор. Вроде бы жилой, но налет заброшенности чувствовался во всем. Несвежие ковры, по которым будто ходят в грязной обуви, отбитый кафель на ступенях, пожелтевшие хрустальные люстры. Меня повели по лестнице на второй этаж в распахнутые настежь двери гостиной, где уже ждали. Генерал Бойд собственной персоной при полной амуниции - бронежилет, оружие, ни черта не смахивавшее на табельное.
        - Он не придет, - осмелела я, хмурясь.
        - Мисс Чайлд, - проигнорировал он мои слова и повел рукой в приглашающем жесте: - Прошу. - В почерневшем камине горел огонь, щедро сыпля искрами и потрескивая сырым топливом. На маленьком столе - открытая бутылка вина. - Предлагаю выпить…
        - Мне нельзя, - подошла на пару шагов под звук других, направлявшихся к выходу. - Лечусь…
        - Просмотрела запись? - уселся он за стол и склонил голову на бок.
        - Не успела, - пожала плечами.
        - Понятно. Уже жить не можешь без этой отравы, да? - прищурился он пытливо. - Быстро. Ты с ним всего неделю…
        - Нет никакой отравы.
        - Да ладно, а запаха цветов тоже не слышишь? - холодно усмехнулся. - Моя Лили слышала розы с корицей. В розах я ее и похоронил…
        - Мне жаль.
        - Они монстры, Зои, - вздернул подбородок. - Рвут наших женщин на части, не в силах справиться со своим звериным бешенством. Они лишают их права выбора, водят на поводках, даже держат взаперти на цепи… Не знала?
        - Меня никто не держит на цепи, а среди людей тоже полно уродов, мистер Бойд. К примеру, те, которые ставят эксперименты на ни в чем не повинных женщинах…
        Генерал поджал губы, делая глубокий вдох.
        - Зря не посмотрела запись - твой отец умер в муках, - продолжил укоризненно.
        - Что он там делал? - осенило меня.
        Бойд непонимающе на меня воззрился:
        - Он выехал на их разборки…
        - Это ведь вечер, когда убили девушку Джейдена, - пошла я «ва-банк», делая вид, что знаю точно.
        - Кажется, - пожал он плечами.
        - Не было там разборок, Джейден делал свою работу, расследуя дело о краже оружия. Что там делали патрули?
        - Приехали по наводке. Мы с Джейденом Хауэром потом выяснили, что звонок был ложный…
        - Но при этом там устроили бойню, - размышляла я. - Выглядит так, будто кто-то пытался уничтожить следы сделки и всех, кто ей мешал.
        - Может, и так, - неприязненно бросил генерал. - Но вы долго работали на стороне людей, знаете все процедуры. И тогда никакие процедуры не подтвердили ваших доводов, которыми вы пытаетесь выгородить подчинившее вас существо. - Он облизал губы, мрачно глядя на меня: - Не посмотрела сама, давай посмотрим вместе…
        - Я не хочу ничего смотреть! - процедила, но из-за спины уже шагнул подручный, и плазма позади генерала заработала.
        Никакой паузы не предвиделось - Бойд был хреновым монтажером фильмов ужасов. В вырезанном куске все сразу приступили к действию - тело отца билось в конвульсиях… Зверь ревел рядом… и сжимал в руках свою единственную любовь. И так по кругу, чтобы меня пропитало всю этой картинкой и ужасом от того, что все важное для меня когда-то собралось в одном месте и одном кадре, столкнулось, распадаясь в пыль… Жизнь человека и зверя…
        - Он убил ее. - Сама не знаю, как мне вообще удалось связать слова.
        - Он убил твоего отца.
        - Нет… отец убил его девушку, да? Именно поэтому вы не засудили Джейдена за убийство. Не смогли. Он защищал ее жизнь, да?
        43
        У меня катились слезы. Я еще долго смотрела на пустой экран, но он будто продолжал транслировать даже то, что не показал мне Бойд - как отец сначала стреляет в девушку… и как платит за это жизнью. Что сказали отцу, который поднял оружие на девушку на задании? Знал, в кого стреляет, или ошибся? Я все же идиотка. Там, где чувства и привязанности, невозможно оставаться хладнокровным. Бойд обезвредил меня. Как мне теперь получить информацию, намек, где может быть лаборатория?
        Единственное… это его мобильный. События развивались слишком быстро, чтобы качественно заметать следы. Он наверняка сейчас делает массу звонков. Пусть канал защищенный, но источник вызова - самый надежный путь, чтобы вычислить его конечную точку.
        Я не сразу поняла, что в зале замерла тишина. И только когда где-то во дворе вдруг раздался душераздирающий вопль, вздрогнула. В коридоре послышался топот, Бойд вскочил и бросился к двери. Со мной остался только один охранник, но и тот вслушивался в клипсу, забыв обо мне.
        - Что случилось? - спросила осторожно, но он только зыркнул на меня и скользнул к выходу.
        На первом этаже начался, судя по звукам, погром. Или штурм. Мысль, что Джейден меня все же нашел, подкинула на месте, но тут же в гостиную вернулся быстрым шагом генерал:
        - Иди на лестницу, - рявкнул охраннику и выхватил из-за пояса пистолет. Глаза Бойда лихорадочно забегали по комнате - хорошо знакомый взгляд для оценки пространства.
        Но не успел охранник сунуться в коридор - отлетел вместе с дверью обратно. На пороге стоял Джейден. Или то, что с трудом можно было за него принять. От одного взгляда на него можно было лишиться сознания - глаза пылали злостью и казались двумя провалами в бездну, костюм весь в крови, рубашка разодрана на горле, с окровавленных когтей капает густая темная жижа.
        Такое появление ввело в ступор - на секунду, но Джейдену этого достаточно, чтобы оценить ситуацию. Хотя с его опытом и в таком состоянии… До меня только дошло - он один?!
        - Джей!.. - подскочила я, и тут же открылся огонь.
        Генерал с охранником начали стрелять синхронно. Джейден бросился на одного. Раздался вопль, а я упала на пол. Но меня тут же дернули за волосы на ноги так, что, казалось, голову оторвет, из глаз брызнули слезы. Смотреть в глаза обезумевшему Зверю казалось равносильно такому же сумасшествию. Особенно, когда около его ног корчится в предсмертной агонии человек с вывороченным горлом.
        - Отошел! - заорал Бойд, тряхнув меня перед собой, как котенка. В висок ткнулось разгоряченное дуло. - Иначе вышибу ей мозги!
        Джейден не смотрел на меня. Он будто вообще не смотрел. Зверь… дикий и обезумевший от ярости. И ему оставался последний прыжок.
        Понятия не имела, откуда он знал. Но Бойд в меня не выстрелил. Потому что, когда на тебя прыгает машина для убийства, ты не будешь тратить время на убийство кого-то другого, а генерал не планировал сегодня умирать. Наверное, настолько уверенным в том, что делает, может быть только Зверь. Он все правильно рассчитал. Бойд выстрелил в него несколько раз, прежде чем вскрикнул и выпустил меня, удивленно взирая на руку Джейдена, прорвавшую бронежилет между пластин и вошедшую в тело. Так они и застыли в какой-то сюрреалистичной композиции. Генерал корчился и хрипел, а Зверь будто добивал его взглядом, упиваясь мучениями человека.
        Все это длилось секунды, в которые я с трудом осознавала - Джейден ранен. Но тело будто ворочалось в густой жиже, не желая реагировать на импульс. Я даже крик выдавить из себя не могла. И только когда внутрь влетел Найф, легкие раскрылись для нового вдоха, а сердце забилось.
        - Зои! - бросился он ко мне, но я замотала отрицательно головой, опускаясь на пол, чтобы не упасть. Прилив дурноты едва не раскатал меня тут же, в глазах потемнело.
        - Джей… - прохрипела с трудом.
        Джейден едва не рухнул следом за мертвым генералом, но Найф вовремя его подхватил:
        - Я вызвал скорую. Тебе нужна помощь.
        - Нет, - процедил Джейден. - Зои…
        Я подняла на него глаза, но не выдержала и опустила голову. Все перемешалось в душе, и невыносимо тянуло блевать всем этим месивом. Что только не приходилось видеть раньше, но только это никогда не касалось кого-то близкого. Того, кто где-то внутри, под кожей… и он будто выдрался оттуда сейчас с кровью и мясом.
        - Зои… - позвал он снова.
        Я упрямо подняла взгляд на Найфа, но против искушения посмотреть на Джейдена не устояла. Он держался из последних сил, упираясь руками в пол и часто смаргивая, но все равно держался за меня взглядом… и я расплакалась. Не понимая, что творю, поползла к нему на четвереньках, как побитая собака. Поддалась влиянию? Да плевать! Плевать на все! Я не изменю этих обстоятельств, что свели нас вместе! Он ведь примчался за мной… Зверь сцапал меня, едва дотянулся. Вжал в себя, тяжело и хрипло хватая воздух.
        - Клауд, где скорая?! - Белая блузка сразу же напиталась его кровью. - Что ты натворил… - прижалась к Джейдену. - Он же тебя спровоцировал.
        - Не самая лучшая идея, - вымученная усмешка ожила на все еще плохо знакомом лице. - Я не готов тебя терять…
        44
        В этот миг, глядя в его невероятные глаза, в которых уживалась животная ярость и бескомпромиссность и, в то же время, обезоруживающая нежность, я поняла, что все кончилось для меня. Все метания по кругам ада на этом прекратились. Может, я нашла своего персонального демона, но выдраться больше не планировала.
        - Держись, - прошептала, прижимаясь к его лбу своим. - Пожалуйста, держись…
        Где-то за окном взвыли сирены. А вскоре послышались крики на лестнице, и уже через полминуты Клауд помогал врачам уложить Джейдена на носилки. Когда его вынесли из комнаты, я встрепенулась следом, но тут же решительно дернулась обратно. Плевать на камеры - шанс был одним единственным.
        - Пошли, - вернулся за мной Клауд. - И закрыла глаза, - скомандовал, подхватывая на руки. - Вытащила мобильный? - шепнул вдруг на ухо.
        - Что вы тут устроили? - всхлипнула я, хмурясь, и добавила еле слышно: - Да, взяла. У нас мало времени.
        - Я знаю.
        Уже в машине, сидя на переднем сиденье, я углубилась в телефон Бойда, пока Клауд следовал за скорой. Хотелось отвлечься от того, что увидела во дворе. Хоть Клауд и ругался, я предпочла принять реальность такой, какая есть - мне с ней жить. Джейден просто порвал половину тех, кто не успел убраться с его пути, голыми руками. С одной стороны, это было тяжело принять, но с другой - он это сделал, чтобы спасти меня.
        - Последнее, что бы сделал Бойд - убил тебя, - тихо сообщил Найф. - У нас не было выбора…
        - Я в норме, - глянула на него. - Дай мне свой мобильный…
        - В больницу уже едут мои ребята с техникой - пробьем все номера разом…
        - Я пробью их еще до того, как мы доедем.
        Выражение восхищенного ступора шло Найфу. Он поглядывал на меня всю дорогу, а я с головой ушла во взлом программы оператора и получение карты. Бойд был умным - номера каждый раз были разными и вели в разные участки города, путая след. Я уже готова была заматериться, когда у меня вдруг возникла идея пробить звонки по регистратору в районах. Это сложно, потому что я искала иголку в стоге сена…
        - Джейден ничего не говорил о допросе биотехнолога, которого мы взяли?
        - Говорил. По его ощущениям, они ехали по городу, когда его везли в лабораторию. Два часа максимум.
        Маленький экран мобильного мешал представить картину целиком, но тут выяснилось, что у Клауда есть проекция, и вуаля - весь город замерцал передо мной на большой плоскости.
        - Звонки уходили вот сюда, - азартно тыкала я флажки, - отсюда…
        - А эта программа заметания следов, она же берет за основу…
        - Да-да, отправную точку… И спотыкается каждый четвертый раз! Это в трущобах, Клауд! - не сдержала вскрика. - Каждый четвертый звонок уходит туда!
        - Хреновая программа, - оскалился Найф. - А теперь звони Лоу.
        - Я?! - опешила.
        - Ну я не сотрудник отдела, Джейден не может…
        - А и позвоню! - смысла ломаться не было, учитывая, что столько жизней на кону. - Как он у тебя записан?
        - Мистер «Седая задница», - фыркнул Найф, и я прыснула.
        - Да ты дипломат! - Пока набирала номер, в голове возникла еще одна мысль, как еще более точно определить местоположение. В отличие от Найфа, дипломатом я не была: - Мистер Лоу, это Зои Чайлд. У меня есть информация о вероятном местонахождении лаборатории генерала Бойда… И мне срочно нужна транспортная карта!

* * *
        Джейдена оперировали два часа, в которые я просидела в комнатке для гостей в одиночестве. Найф выдал мне больничную пижаму, забрал окровавленные вещи и вышел в коридор.
        Говнюк Лоу выслушал меня и… попросил передать трубку ее владельцу. Найф попытался ерепениться на этот счет, но я лишь сурово мотнула головой, чтобы делал все, что скажет. Иначе жертва Джейдена окажется напрасной. Телохранитель передал Лоу все сведения, пересказал мою идею с транспортной картой, по которой можно отследить более оживленный участок движения в северном Квинсе - полузаброшенном районе трущоб.
        Мне не нужна слава. Я вообще не понимала, что мне нужно. Но точно знала кто…
        Опасности для жизни Джейдена не было - уверенность в этом сидела глубоко внутри и билась будто еще одним сердцем. Я закрывала глаза и тянулась к нему сквозь стены и пространство, и он был рядом. Да, без сознания, но я чувствовала… или сходила с ума от произошедшего.
        - Ты смотрела видео?
        В руку ткнулся стаканчик с чаем. Я подняла глаза на Найфа, он опустился рядом.
        - Бойд включал, - размяла затекшие плечи. - Спасибо. - Комната ожидания бесила жизнерадостными полутонами - желтые холодные диванчики и разноцветные стенки, будто раньше здесь была детская игровая. Взгляд скользил по идеально гладким поверхностям, ни за что не цепляясь. И ничто не мешало просматривать внутри это видео снова и снова. - Я не знаю, что думать…
        - Это твой отец, да? - Я кивнула, на что послышался напряженный выдох: - Я бы даже поверил, что вас с Джеем специально свел кто… но это невозможно.
        - Да уж, - выпрямилась я и откинулась на спинку дивана. - Я бы хотела знать, почему выстрелил отец…
        - Я уже знаю. У него был приказ стрелять на поражение, Зои.
        45
        Я вскинула голову, встречаясь с взглядом Найфа. - Они оба стали заложниками своих обязательств, - закончил он.
        А я вдруг почувствовала, как все, что ворочалось в душе последние два часа, прорвалось наружу. Губы задрожали, глаза защипало, и я свесила голову. Собралась уже подтянуть к груди коленки, но меня сцапали и прижали к крепкой груди, и я, наконец, дала волю всему и сразу. Начиная с той ночи, когда оказалась у Джейдена, и заканчивая этой секундой. Я никогда не рыдала так искренне. Что-то творилось с эмоциями, тяжело было держать все внутри и себя в руках.
        Когда поток слез кончился, пустота внутри заполнилась одним единственным чувством тоски по Зверю. Ничто другое меня больше не волновало. Я впервые выбирала жизнь и будущее, перечеркивая прошлое. Что-то важное началось, только что именно - я еще не понимала. Но это уже не пугало. Все закончится, и я сама утащу своего Зверя подальше отсюда в какой-нибудь лес, горы, чтобы он перевел дух. Он это заслужил.
        - Спасибо, - шмыгнула носом, выпрямляясь.
        - Молодец, - похлопал по плечу меня Клауд. - Привыкай плакать - это полезно, а тебе еще и необходимо.
        Я улыбнулась, берясь за остывший чай.
        - Что там с лабораторией? - Впервые за эти два часа я снова могла соображать рационально.
        - Мне никто не сообщит, - презрительно хмыкнул он. - Только Джейдена ждать…
        Но, как оказалось, не только. Дверь резко распахнулась, и в комнату влетел Аарон. Встрепанный, глаза горели, пиджак распахнут… Остановился посреди комнаты, глядя на нас и тяжело дыша, но не нашелся, что сказать, кроме:
        - Ты в порядке… - смотрел на меня. Потом подошел и опустился рядом на диван. - Я знаю, что он был прав, - тихо сообщил минуту спустя.
        - Да, - констатировал Клауд.
        - С ним все будет хорошо, - повернулась я к Аарону.
        Он кивнул и прикрыл глаза, опуская плечи. Откуда ему было знать? Что бы он ни думал, за Джейдена он боялся не меньше, чем за политическую обстановку. Я даже позволила себе коснуться его плеча. Показалось, что он - это я еще пятнадцать минут назад. Но ему мои привилегии недоступны - не обнимешь Клауда и не порыдаешь у него на плече. А как было бы хорошо всем!
        Меня развеселила эта мысль, и я здорово озадачила обоих мужчин своим неуместным смешком. Да и себя тоже. Такие смены настроения мне в новинку.
        - Ему уже выдвинули обвинение, - вдруг сказал Аарон.
        Но не успела я встрепенуться, Клауд кивнул:
        - Стандартная процедура. Джей уверен, что у него железное алиби…
        И оба мужчин как-то странно сошлись взглядами на мне. Только тут я подумала: ладно бы Бойд, но столько жертв ради моего спасения, а это же еще надо доказать, что мне угрожала реальная опасность!
        - А записи камер? - опомнилась я.
        На них то я как раз должна быть с дулом у виска. Да и кража вещь доков в виде мобильного тоже есть.
        - Лоу должен все достать, если записи велись. Но, если бы я был на месте Бойда, отключил бы запись, - поежился Клауд. - Единственное - наши стандартные записывающие устройства. Я проверил работу камеры у Джейдена перед тем как отпустить.
        - В этот раз черта с два он у меня сядет, - прорычал решительно Аарон. - Я к Лоу. Держите в курсе.
        И он стремительно вышел из комнаты.
        - Что за алиби у Джейдена? - повернулась я к Клауду.
        Он долго с сомнением на меня взирал, будто решаясь на что-то.
        - По нашим законам мужчина-прайм имеет право защищать свою женщину любой ценой, если она беременна.
        Я подумала, что ослышалась. Моргала, наверное, с минуту, пытаясь связать его слова в общий смысл.
        - Боюсь, этот вариант не сработает, - не узнала собственного голоса. - Еще есть? - Клауд красноречиво молчал. - Ты что, серьезно? - повысила голос я. - Это что, ваш план моего спасения?! Я не беременна! И не могу быть! Я бесплодна! И Джейден это знает!
        Клауду было неуютно в такой деликатной теме, он сосредоточенно тер переносицу, не спеша открывать рот, но все же выдавил:
        - Наши женщины не бывают бесплодны, Зои. Это для людей вы такие. А для праймов - гарантированный вариант большой семьи. Иначе не было бы изначального импульса притяжения.
        - Сегодняшний день кончится? - только и смогла прошептать. - Я что… правда… жду ребенка? - добивала его эмоциями, а он уже не знал, куда деть от меня глаза.
        - Большая вероятность, - нашелся с осторожными словами, - но не наверняка. Хотя, может, Джейден что-то чувствовал. Не думаю, что он рисковал просто так.
        - А как же люди?
        - Люди не имеют права нас судить.
        Я еще долго пялилась в стенку, даже не пытаясь уже успокоиться.
        - Клауд…
        - Да, Зои…
        - Я зверски хочу есть. Мясо.
        46

* * *
        Я смотрел на нее, свернувшуюся калачиком на диване, и глупо улыбался:
        - Так и сказала? Что хочет мяса? - прохрипел.
        - Да, - обернулся от окна Найф. Физиономия у него была изрядно кислая и помятая. Но ничто не могло испортить мне настроения. - Мне неловко… Не я должен был ей говорить…
        - Ты так говоришь, будто у нас была бурная пьянка, и я не мог связать двух слов, - усмехнулся я.
        - Так оно и было, - покачал головой он и уселся в кресло. - Что, уже отошел?
        Чувствовал я себя так, будто и не было ничего. Швы на груди немного саднили, но ни слабости, ни боли. Хотелось выскочить с кровати и взять на руки свою отчаянную героиню, чтобы утащить домой и там закрыться от всех. Но снова было не время. Ни Лоу, ни Аарон не отвечали на звонки, и это нервировало все больше. Нужно было закончить все, узнать, чего стоили такие наши усилия. Я глянул на мрачного Найфа, прикидывая, прокатит ли с ним такое лиходейство или нет.
        - Клауд, я к Лоу, - и решительно выдернул капельницу из вены.
        - Лежать, - умудрился он рявкнуть даже шепотом.
        - Я в норме, - откинул простынь и спустил ноги. - Раздобудешь мне спортивный костюм?
        - Джей, тебя только что залатали!
        - Она дает мне силы действовать, поэтому мне нужно все это закончить, отдать долги и заняться нашей с ней жизнью! - Мы обменялись долгими взглядами. - Не хочу больше ждать и тратить время.
        - И что я ей скажу? - поднялся он.
        - Придумай. У тебя неплохо получается, - пожал плечами осторожно. - С меня премия.
        - Да иди ты! - прорычал Найф и вышел из палаты.
        Я старался больше не смотреть на Зои, потому что меня трясло и ломало от желания остаться. Было почти физически больно уговаривать себя уйти, вернуться обратно в пекло и довести дела до конца. Я даже подумал о том, что, возможно, нужно завязывать с Лоу. Что-то связанное с ним дергало нервы сильней всего. Инстинкт зверя, который напоминал - двум сильным самцам не ужиться вместе, а я дал понять Лоу, что сильней. Но только физически. А вот связи и политическая подковерная возня не были моими сильными сторонами.
        Я был один. Вернее, я остался один.
        - Аарон не забегал? - обернулся к Найфу, натягивая футболку. Черный спортивный костюм, который он принес, великолепно подходил для побега из больницы.
        - Помчался к Лоу, - оглядел он меня придирчиво. - Вот твой мобильный. Держи в курсе. Тебе уже предъявили обвинение. Точно не хочешь продолжать прикидываться больным?
        - Нет, - все же бросил взгляд на Зои. - Так Аарон переживает за своих людей снова?
        - Брось, Джей, - догнало меня уже у дверей. - Ты же все знаешь. Он все равно выберет тебя.
        Я молча сощурился на яркий свет коридора, замирая от его слов, и шагнул из палаты.

* * *
        Марк примчался за мной уже через пятнадцать минут. Ночной холод на парковке еще не успел продрать меня до костей.
        - Мистер Хауэр, я слышал, вы сильно пострадали, - вытаращился на меня помощник.
        Я теперь и сам понимал, что сильно пострадал. Меня пошатывало и знобило, и уверенности в том, что я сделал правильно, сбежав после операции, поубавилось.
        - Докладывай, - тяжело опустился на соседнее сиденье.
        - Все наши сейчас на Парквел Даун. Мистер Лоу приказал всем мчаться туда. Это пока все, что я знаю. - Он выкрутил руль, выезжая с парковки.
        - А узнать пробовал? - сузил я глаза на дорогу.
        - Пробовал, - замялся он.
        - Понятно, - кивнул я, усмехаясь.
        Лоу оправдывал худшие подозрения - ничего не сообщал моему помощнику. То, что открытие места, которое он искал три года, не его заслуга, он не переживет. Клауд рассказал, как Зои вычислила квадрат в городе, в котором сходились звонки с мобильного. Умная девочка… При этой мысли губы сами растянулись в улыбку, а в груди застрял вдох. И она же подсказала, как сузить место поисков до того самого, что им нужно. Правильно рассчитала, что в первые часы паника Бойда будет наивысшей, и он развернет бурную деятельность на базе.
        На месте мы были через полтора часа. Темный заброшенный район в трущобах был освещен, как площадь свободы в день благодарения. Даже если не знать адреса, найти можно без проблем. Бесчисленное количество неотложек, пожарные, вертолеты и полиция - наша и человеческая. Я выскочил за ограждением, но прорвался на территорию с боем. У меня при себе не было удостоверения, а сканер пришлось поискать. Одним словом - никто не ожидал такого масштаба работы этой ночью. Самый большой ангар, на территорию которого я прорвался, мог бы вместить в себя несколько десятков самолетов, но первого же впечатления хватало, чтобы понять - Зои нашла самый главный гадюшник. Где-то в дальнем углу ангара пылало пламя, носились пожарные, крик и вонь стояли едва переносимые.
        - Хауэр!
        Я не обернулся. Дождался, когда Лоу сам подойдет.
        - Ну как вам? - повернул голову.
        Старик был одет с иголочки, не то что я. Еще бы - это был его чуть ли не главный день.
        - Впечатляет, - процедил он. - Какого черта ты тут ошиваешься?! Пошли!
        Мы направились через полигон мимо машин скорой помощи, в которых разворачивалась крайне бурная деятельность. Он отвел меня к автомобилю департамента, стоящей поодаль от специальных:
        - Что ты устроил, мать твою?! - зарычал в лицо. - Что за дикая расправа?!
        47
        - Варианта не было, - пожал плечами. - Он бы улизнул. И убил мою женщину. Что там? - потребовал я, кивая на ангар.
        - Все как ты и предполагал - три сотни подопытных, из них двадцать восемь пропавших женщин… - На его напряженных желваках заиграли красно-синие отблески. - Ищем тела… наверняка хоронили тут же.
        Сомневаться в этом не приходилось.
        - Бойд был не один, - хмуро постановил очевидное.
        - Всех подтянем, - решительно заявил Лоу. - Вовремя взяли. Там персонала пятнадцать человек, и колоться они будут быстро.
        С нашими методами - да.
        Я кинул взгляд на ангар, и внутри все сжалось - спасатели вытаскивали детей. Разного возраста, перемазанных гарью, бледных и испуганных.
        - Не знаю, смогу ли я тебя вытащить! - шипел Лоу. - На тебя уже подали наводку, никакого залога! Поэтому вали под капельницы и не отсвечивай!
        Здравая мысль. Тем более когда я увидел все происходящее своими глазами. Только позади вдруг раздалась сирена, захлопали двери. Судя по лицу Лоу, происходило что-то непредвиденное.
        - Мистер Хауэр, - послышалось сзади. Я обернулся на невысокого лысого мужчину в костюме. - Прокурор Чарльз Дак. Вы арестованы по обвинению в массовом убийстве.
        - Какого черта?! - взревел Лоу, закрывая меня собой. - Это мой подчиненный, у него политическая неприкосновенность!
        - Именно поэтому у нас заняло время, чтобы получить разрешение на арест, - шагнул ближе прокурор. - Давайте не будем усложнять друг другу жизнь. Этот человек превысил свои полномочия и устроил зверскую расправу в доме генерала Бойда! - Дак побагровел, лишь подстегивая мой интерес к своей персоне. Даже на фоне едкой вони и гари я чувствовал запах страха.
        - Он - не человек, - не сдавался Лоу. - И вне вашей юрисдикции!
        - Ознакомьтесь с постановлением, его подписали ваши же! - он ткнул начальнику в лицо бумагой. - Он под арестом до суда!
        Я не сразу обратил внимание, что рядом с машиной прокурора, подняв пыль, притормозила еще одна. Только когда за спиной Дака показался Аарон, стало ясно, что моя персона собрала вокруг себя чуть ли не интересы всех сильных мира сего.
        - Мистер Дак, - протянул брат руку прокурору.
        - Вы кто еще такой? - нервно ответил он на жест.
        - Я адвокат мистера Хауэра, Аарон Хауэр.
        Я не следил за эмоциями прокурора. Все мое внимание было посвящено брату. Он решил ввязаться в очередную борьбу за меня?
        А ведь я в дерьме по уши. Козел отпущения с обеих сторон… Им нужен виновный и не нужна огласка такой черни, которая творилась у меня за спиной. Интересно, что скажут всем этим людям, что сейчас здесь проводят спасательные операции? Что угодно, кроме правды. И посреди всех этих догадок - Аарон. Против всех. Я не сразу заметил, как побледнел Лоу, как зло сверкали его черные глаза.
        - Джейден, - приблизился Аарон, - поехали.
        Я перевел на него взгляд и протянул руки подошедшему офицеру, но тот рявкнул:
        - За спину.
        Мы с Аароном смотрели в глаза друг друга, пока мне надевали наручники. Я снова тянул его ко дну. Когда я шел за Зои, был уверен в защищающем меня законе… А теперь, кажется, его собрались обтесать поганой киркой, лишь бы втиснуть меня между его строк.
        Короткая перебранка Аарона и прокурора закончилась победой брата - он сел со мной на заднее сиденье автомобиля. Но было не до этого.
        Где-то там осталась моя девочка… Нам столько всего нужно было сказать друг другу, принять столько решений… А теперь мне остается только люто ненавидеть систему и свои долги ей, которые, как бы я ни старался, не оплачиваются, а только растут. Я променял одну тюрьму на другую за неделю свободы. Неделю, которая была лучшей в жизни…
        48

* * *
        Я сквозь сон почувствовала, что его нет. Он звал меня, но я не шла, жалась к стене, падала на пол от дурноты, но не решалась приблизиться к жуткому монстру с человеческими глазами и звериной тоской в них. Он метался где-то, звал, бился о стены, но не мог прорваться, выбраться…
        - Кто вы такие?! - прогремело в палате, и я подскочила на диване.
        - У нас приказ взять под стражу мисс Чайлд, посторонитесь.
        - Вон вышли!
        - Вы препятствуете закону!
        Усевшись кое-как, я часто заморгала на входную дверь. Проход закрывал широкой спиной Найф, но напиравшие из коридора теснили его решительно и уверенно.
        - Клауд! - выкрикнула хрипло, перепугавшись не на шутку, что его пристрелят за сопротивление. Видя, что реагировать на меня никто не собирается, я подскочила с дивана и рванулась к телохранителю: - Что происходит?!
        - У нас приказ отвезти вас на допрос по делу Джейдена Хауэра! - выкрикнул из-за спин штурмующих какой-то мужчина. - Пожалуйста, не оказывайте сопротивление!
        - Клауд, пожалуйста! - повысила голос, дергая здоровяка за руку. - Просто поедешь со мной.
        - У нас приказ забрать только вас, ни о каком телохранителе речи не шло. - У мужика способностей к переговорам со зверьми вообще никаких не было.
        - Где Джейден? - дошло, наконец, до меня.
        Мы обменялись с Найфом долгими взглядами, потом он покосился на людей у дверного рубежа и отвел меня к окну:
        - Он уехал ночью на место, на которое ты выдала Лоу наводку.
        Я прикрыла глаза и протерла лицо руками. Чувствовала себя побитой и невероятно уставшей.
        - Он до сих пор там? - прохрипела.
        - Нет, Зои, его арестовали. Люди пытаются предъявить ему обвинение.
        - Тогда почему ты меня не пускаешь?! - взбесило меня это скрытничество. - Я - свидетель, жертва!
        - Потому что пока непонятно, из кого сейчас сделают жертву!
        - Если тебе не было понятно, значит, надо было будить меня, когда Джейден решил уйти! - решительно заявила я. - А мы тут сидим в больнице на виду у всех, и ты вдруг решил оказать сопротивление! Что, будем громить все и рвать всех на куски и тут?! - Как же я от всего этого устала! Не сказав больше ни слова, я глянула на сурового телохранителя и направилась к полицейским. - Мне нужен адвокат, - заявила уже внизу, усаживаясь в автомобиль.
        Только адвоката я не дождалась ни в участке, далеком от моих представлений, ни в камере, в которую меня определили. Здание следственного департамента находилось в плохо знакомой мне части города. Этот квартал вне патрульных маршрутов, но это наводило на мысль, что принадлежал он зверям. Только не могла определиться, меня радует, что я у них, или нет. Никто не отвечал на мои вопросы кого и чего мне ждать. Становилось понятно, что нужно запасаться терпением. Вчера казалось, что справедливость восторжествовала, что пострадавших спасут, и все было не напрасно. Маршируя по белоснежной комнате с таким же безукоризненным диваном и столиком, я старалась не поддаваться отчаянию. У меня все еще был мобильный, но звонить никому я пока не собиралась. Придет время - мне позвонят сами.
        О последней новости вчерашнего дня я пока запретила себе думать. То, что я могла быть беременна, или даже почти наверняка была - событие из ряда вон. К этому так быстро не привыкнешь. Жизнь трясло так, что я не могла определиться, какая она теперь, чтобы начинать думать о том, как она поменяется после новости о ребенке.
        Прошло, по ощущениям, часа два, когда двери, наконец, открылись, и мое одиночество разбавили весьма своеобразно. Двое представителей медицинского персонала прошли к столику и принялись располагаться на нем для какой-то процедуры, а через минуту в центре возник Лоу.
        - Добрый день, - кивнул он сдержанно на мой внимательный хмурый взгляд. Старик выглядел уставшим. Светло-серый костюм делал его еще более выцветшим. - Нам нужно взять кровь на анализ для судебного процесса.
        - Почему не взяли в больнице?
        - Правила. До окончания суда ты как главная гарантия Джейдена должна оставаться в безопасности.
        - Где он?
        - Под арестом. Присядь, пожалуйста. Нам нужно подтверждение твоей беременности.
        - Если это подтвердится… - уселась я за стол и протянула руку медсестре.
        - Мы его вытащим, - пообещал он бесстрастно. - По нашим законам он имел право защищать тебя любой ценой.
        - У него ведь была запись происходящего, а там даже без данного факта достаточно доказательств того, что меня держали незаконно.
        - Само собой, - пожал он плечами, - но людям тяжело представить, что для этого можно так зверски убивать, ты же понимаешь. - Прозвучало укоризненно, и я не смогла подавить смешок. Я едва ли могла примириться с тем, что увидела во дворе, но и Джейдена прекрасно понимала. В вену бесцеремонно ткнулась игла, и я поежилась. - Я хотел поблагодарить тебя, - продолжал Лоу, сложив руки в карманы.
        - Не жду от вас, что вы расскажете, - зажала я руку в локте, - но все же…
        - Двадцать восемь женщин живы, - великодушно снизошел он. - Тридцать детей спасли, они в удовлетворительном состоянии. Спросить, что именно с ними делали, тоже есть с кого… Поэтому успех сложно переоценить. Ты помогла вскрыть преступление века.
        Даже если все остальное было бы напрасно или таковым вдруг окажется, цена стоящая.
        - Спасибо, - сдержано поблагодарила.
        Медики вскоре покинули комнату.
        - Побудешь здесь до вечера, - резюмировал свой визит Лоу. - Судебное заседание состоится через пару часов, к тому времени у нас будут результаты анализа.
        - И его выпустят? - поежилась я, обхватывая себя руками.
        Лоу задержал на мне свой темный взгляд:
        - Конечно. Не нервничай, все будет хорошо, обещаю.
        Он вышел, а я подтянула колени к груди. Стало настолько вдруг страшно и неуютно, что вопрос о звонке другу не стал вопросом. Только мобильный безмолвствовал. Вернее, он работал, но здесь…
        … у меня не было связи.
        49

* * *
        - Я не могу дозвониться до нее, - глянул на Аарона. - Вне зоны доступа. Где Клауд?
        Закрытое заседание вот-вот должно начаться. Давно я не был в этом зале. В отличие от человеческих, в этом можно прочувствовать размеры той свободы, которой могли лишить. Он, скорее, напоминал оперный театр, с той разницей, что на сцене солировали адвокаты и судья, а вместо оркестра - присяжные. От людей здесь были обвинители, и прокурор Дак сверлил мой профиль назойливым взглядом с самого моего появления.
        - Зои забрали для взятия анализа, - процедил Аарон сО злостью. - Лоу сам мне звонил.
        Новость ни черта не обрадовала.
        Я провел остаток ночи в допросной, как и Аарон. Без него меня, наверное, там бы и разодрали. Нет, это не было обычной практикой, но меня отдали на растерзание свои же. Лоу - прежде всего. Знающим заготовили сказку о том, что взбесившийся звереныш, опьяненный властью, учинил самосуд. Не ведающим - что был совершен теракт южанами, против которых генерал не раз воевал как в прямом, так и в переносном смыслах. Все останутся довольны.
        - Что ты так нервничаешь? - посмотрел на него в упор.
        Мы оба были на пределе, но он больше. Ему есть что терять, и я готов завернуть его с этого пути в любой момент. Аргументы найдутся.
        - У меня нехорошее чувство, - ответил он таким же прямым взглядом, - и я себя пытаюсь убедить, что это просто рефлексия.
        Да, мы уж были с ним в этом зале, когда я отказался от его помощи.
        - В этот раз я не собираюсь сдаваться.
        - Это хорошо. Но у меня чувство, что на этот раз кто-то намерен сделать все, чтобы тебе ничто не помогло. И Зои… Надо было ее прятать! Черт! - Он бросил пристальный взгляд мне за спину, и, обернувшись, я увидел Лоу.
        Надо было, но нам было не до этого всю ночь. Аарон не мог меня оставить, а стенки в здании экранированные - ни одного звонка не сделать.
        Раздался стук молотка.
        - Всем встать. Обвиняющая сторона в лице мистера Дака и защита в лице Аарона Хауэра - прошу подойти для ознакомления с ходом расследования.
        - Анализ готов, - перевел Аарон тихо.
        Мы обменялись напряженными взглядами, и он поднялся. А я уже знал ответ. Он был написан в глазах старика, что стоял в дверях. Из пальцев поползли когти, и Лоу пошатнулся, хватаясь за стенку. Его лицо исказила гримаса боли и удивления, но только на миг. Вскоре он уже стоял прямо, пытаясь отдышаться и взять себя в руки - он свободен. А на мне - ошейник. Что я сделаю?
        - Ходатайство защиты об оправдании отклонено, - и раздался удар молотка.
        А я ушел в себя. Уверенность, что рассчитывать теперь можно только на свои силы, уговорила внутреннего монстра затаиться. Аарон что-то втолковывал судье на повышенных - я слышал его голос, пожалуй, единственный. Хорошо знал его - сейчас он меньше всего хотел говорить. В этом мы с ним были похожи.
        - Я получил отсрочку до завтра, - навис он над столом. - Зои не беременна.
        - Это он так сделал, - кивнул я на выход. - Именно за этим ее и забрали, понимаешь?
        Аарон сверлил стол напряженным взглядом:
        - Это серьезное обвинение.
        - Да, но мы не сможем его подкрепить до момента, как меня расстреляют. А потом скажут, что ошиблись.
        Заставить себя отключить эмоции сейчас было сложнее всего. Одно ее имя будоражило и срывало все предохранители. Успокаивало лишь то, что сделать хуже я всегда успею. И не только я это понимал - количество вооруженной охраны на заседании еще никогда не было таким. Но Зои жива, и с ней все в порядке. Пока что.
        - Нашли козла отпущения, - цедил Аарон, сжимая кулаки.
        - Именно. Люди не замнут такую бойню - не смогут. Перед своей же военной элитой просесть - хуже не бывает. А этот, - кивнул я на Лоу, - пообещал им публичную расправу надо мной. Теперь Зои у него… - и снова пришлось втягивать когти и уговаривать себя, что ничто не кончено. Устроить жизнь Зои в бегах я всегда успею, но это не то, чего она достойна.
        Представить сейчас ее состояние страшно, но я верил в нее. Она у меня умница…
        - Прячь семью, - выдохнул я тихо брату в лицо, - срочно.
        Он некоторое время сверлил решительным взглядом стол, потом посмотрел на меня в упор:
        - Я приду за тобой.
        Осталось только скрипнуть зубами.
        - На этот раз не буду тебе мешать, - дал я самое тяжелое обещание в своей жизни. Надо только перестать строить из себя одиночку, а от этой привычки так быстро не избавиться. - Спасибо, Аарон.

* * *
        50

* * *
        Больше всего эта комната подходила для отчаяния. Я маршировала туда-сюда по ее периметру, как учила Теана, валялась на диванчике и изучала устройство своего гаджета до самой маленькой и бесполезной программы, лишь бы отвлечься от этого самого отчаянья, что подступало все плотней. Когда мне приносили еду и питье, пыталась заговорить с тюремщиками, и те даже были вполне дружелюбны, но на серьезные вопросы, к примеру, об адвокате, не отвечали. К еде и воде я не притрагивалась.
        На часах уже был глубокий вечер, но за мной так никто и не пришел, и тут уже нервы сдавали окончательно. Речь шла даже не об отчаянии - меня накрывало паникой. И в этом странном состоянии мне больше всего хотелось выбраться отсюда, увидеть Джейдена и сообщить, что я правда очень рада, что… жду ребенка. Если на том конце этого бесконечного ада семья со зверем - я ее хочу! Дайте мне выйти только и выпустите его!
        Не сразу осознала, что сижу посреди комнаты и рыдаю от бессилия. Уверенность, что с ним все в порядке, больше не спасала - она казалась самообманом. С чего я вообще думала, что чувствую его состояние? Может, его уже приговорили, пока я тут…
        Неожиданно свет со щелчком погас, и все утонуло в темноте. Я затаила дыхание, прислушиваясь, но снаружи все так же было тихо. Прошло около получаса, в которые я прилипла к входной двери, надеясь услышать хоть что-то. Мобильный служил фонариком, давая взгляду хоть какую-то опору.
        - Зои… - донеслось вдруг отчетливо из-за двери.
        - Я тут! - едва сдержалась, чтобы не заорать.
        - Отойди, - раздалась команда.
        Пары слов стало достаточно, чтобы понять - за дверью Аарон. Послышалась возня, и через минуту замок пикнул, являя мне в проеме высокую фигуру в темном. И снова шквал противоречий захлестнул, но самый главный вопрос не имел конкурентов:
        - Джейден жив? - кинулась к нему.
        - Да.
        Я едва на стекла на пол от облегчения.
        Аарон не выпускал мою руку, тихо пробираясь по коридору, и я почти не дышала, чтобы не мешать ему. Зрение потихоньку адаптировалось, и уже можно было разобрать, что привычный мне костюм он сменился на спецодежду, похожую на ту, что выдают нашим штурмовикам. На очередном перекрестке меня до смерти напугала еще одна фигура.
        - Тш, - притянул меня к себе Найф и машинально проверил пульс, обхватив шею.
        Дальше уже никто не мешал нашему побегу. Те, кто мог, периодически попадались на полу без движения, остальные - а их встречалось немало - были такими же, как Аарон - сосредоточенными и молчаливыми. Кажется, тут собралось впечатляющее звериное войско. Найф говорил, что их серьезно готовят к любому варианту событий. Но у меня больше не было вопросов к зверям. Плевать. Если по-другому не выжить - надо сражаться.
        Мы спустились по лестничному пролету до самого нижнего уровня, пробежали обшарпанными коридорами с густым запахом сырости и, наконец, оказались на улице. Найф выпустил меня перед неприметным темным фургоном и открыл заднюю дверь:
        - Осторожно, - подсадил на ступеньку. - Поехали!
        Через минуту мы уже мчались в сторону пригорода. Найф вел машину, Аарон напряженно вслушивался в клипсу на пассажирском сиденье.
        - Все чисто, ни одной потери, - выдохнул.
        И я позволила себе немного эмоций:
        - Где Джейден?
        - Под охраной в судебном отделе, - обернулся Аарон. - Ты как?
        - Хорошо. Что-то пошло не так?
        - Лоу подтасовал анализы, ходатайство отклонили.
        - Лоу? - схватилась я за передние сиденья руками, наклоняясь вперед.
        - Там все сложно, - досадливо хмурился он, - Лоу слил Джейдена, как только вы раскрыли дело. И теперь надеется с этим уйти…
        - Как вам при таких раскладах удалось меня вытащить?
        - Ты точно хочешь знать цену? - обернулся он ко мне с таким спокойным взглядом, что мороз прошелся по коже.
        Если сейчас столько интересов сошлись на мне…
        - Аарон… как ты… - До меня медленно доходила опасность ситуации. - Подожди, а твои… Теа, дети?
        - Надежно спрятаны, не переживай.
        - Куда мы едем?
        - В надежное место, - с нажимом повторил он и добавил мягче: - Нас не устраивает политика Лоу и тех, кто его поддерживает, Зои. Мне не стоило труда найти союзников против него.
        Я скрутилась на заднем сиденье, решив больше не мешать мужчинам. По всему выходило, что наше с Джейденом открытие базы никого не обрадовало. Вернее, Лоу получил что хотел и теперь избавлялся от того, чьими руками достиг цели. Люди вообще прятали голову в песок. Сама сделка с людьми казалась чудовищной. Уровень лицемерия поражал. Нет бы выставить генерала тварью и признать, что позволили его страшным деяниям быть! Но ошибки и слабость признавать трудно обеим сторонам.
        Ощущение одиночества, захлестнувшее с головой, было в новинку. Я смотрела на ночной город, невероятно остро желая оказаться в руках своего Зверя. Если еще вчера у меня были к нему вопросы, их больше не осталось. Я просто хотела, чтобы все это кончилось и никто не пострадал.
        Примерно через час мы остановились у ворот освещенной виллы. Вход на территорию охранялся, пожалуй, надежнее, чем следовало в обычной ситуации, но наличие десятка крепких мужчин с оружием и в камуфляже лишь подчеркивало, что все было непросто. Фургон проехал без задержек. У дома мы остановились.
        - Сегодня здесь собрались несколько наших кланов - безопаснее места нет, - объяснил Аарон, а нам навстречу уже спешила Теана. Первым делом она бросилась на шею мужу, а я деликатно отвернулась, не в силах пережить приступ зависти - она может обнять своего мужчину, а я - нет.
        Боже, и это я? Та, которая рвалась из его лап еще какую-то неделю назад?
        - Зои…
        Пришла моя очередь на толику нежности и заботы - Теа обняла меня, и я не сдержалась, шмыгнула носом и заплакала.
        - Принимай, - скомандовал Аарон жене и поспешил вниз по ступенькам, а Теа осталась пережидать мой приступ отчаянья.
        - Зои, - гладила меня по голове, - держись…
        - А вдруг я и правда не беременна? - заскулила тоненько. - И ему уже ничто не поможет?! - Было дико стыдно, но я не могла больше быть сильной, тем более в таких понимающих объятьях. - Хотела тебе позвонить, но меня заперли в каком-то непроницаемом месте…
        - Пойдем, - посмотрела мне в глаза Теа. - Еще раз сдашь кровь, и у Аарона будут доказательства. Но я думаю, вам с Джейденом этот тест не нужен.
        Я часто заморгала, хмурясь. Интуиция не моя союзница. Я всегда была на стороне цифр и вычислительных механизмов.
        - Я не знаю, но все время хочу мяса, - проныла глупое, но Теана лишь понимающе улыбнулась:
        - Поздравляю!
        Конечно, в таких же случаях поздравляют. Вернее, я хотела поздравлений!
        - Спасибо…
        51

* * *
        - Что он затеял?!
        Я не открыл глаз, продолжая сидеть у стены, сложа руки на груди. Старик и так бесился от бессилия. Отвлекаясь от мыслей о Зои, я прокрутил в голове десятки вариантов событий, и все они оборачивались для Лоу провалом. Именно поэтому он сейчас здесь - пришел договариваться.
        - Как ты до этого докатился? - демонстративно снизошел до ответа. - Так себя подставить. - Я открыл глаза и посмотрел на Лоу. Он стоял напротив, опустив низко голову. Ему осталось только провоцировать. Камеры тут никто не отменял. Выключить и пристрелить меня по-тихому - подозрительно. Вколоть что-нибудь из изобретений Бойда, а я уверен - он много наэкспериментировал в своей подпольной лаборатории - тоже, видимо, не могли. Опять же камеры, да и я не дамся - перебью тут всех без разбора. А пределов моей силы никто не знал.
        - Я получил приказ сверху. - В это можно было бы даже поверить. - Неуправляемых не любят - их невозможно контролировать, - старик звучал даже устало.
        - Так отпусти меня - буду даже рад. Или не отработал свободу? - Я презрительно усмехнулся. - Самому не противно? Так бороться против людей, а теперь - с ними заодно…
        Он спрятал руки в карманы:
        - Я в системе, ты - за пределами. Сам по себе. Не будешь сидеть на поводке. Тебя боятся, Джейден.
        - А кого еще боятся? Не тебя же. Не думал об этом?
        - Думал.
        - Подумай еще раз. Хочешь прижать таких, как Бойд, тебе без меня не обойтись.
        Он задумчиво двигал челюстью, щурясь.
        - Принесешь клятву - останешься цепным псом в системе. Как я. Гарантирую - их это устроит.
        Я прикрыл глаза, хмурясь. Они - сильные мира сего, верховный совет, в который входят в большинстве влиятельные представители моего рода и рода человеческого.
        - А если нет?
        - Хочешь быть палачом-фрилансером? - усмехнулся он.
        Да, глупо было бы на такое рассчитывать. Но свободы тоже хотелось до боли в саднящих ранах. Я бы не согласился на ошейник в других обстоятельствах.
        - Будешь жить спокойно, насколько это возможно. Растить детей… Соглашайся. Мне такого выбора не давали.
        Я открыл глаза. Да, Зои стоила всего - жизни, свободы…
        - А что бы ты выбрал?
        - Не твое дело, Хауэр, - беззлобно огрызнулся он.
        - Хорошо. Передай им, что я - ваш. И дай позвонить брату. Пока он не разнес тут все к чертям.
        - Стоите друг друга, - протянул он мне мобильный.
        Да уж… Без демонстрации силы Аароном кто-то стал бы со мной вести переговоры? Нет. В мире силы понимают только силу, и никак иначе. Аарон не всегда действует тонко, но одинаково расчетливо. Он продемонстрировал масштабы своего влияния, и совет решил пойти навстречу.
        - Аарон, - повысил голос, едва он ответил на входящий, - это я…

* * *
        52

* * *
        Перед глазами мельтешили листья, сквозь которые прорывались солнечные лучи. Еще одна бессонная ночь грозила сложить меня тут же - в уютном шезлонге в саду у Амалии. Но я ждала. Потому что в эти самые минуты Аарон уже вез Джейдена домой, как написал Найф.
        Мы не находили места с Теаной всю прошлую ночь, пока Аарона не было. Обе понимали, что может случиться что угодно, и даже не пытались друг друга успокаивать. Десятки вооруженных мужчин по всей территории только нервировали, хотя были беспрецедентно спокойны. Никто ничего не говорил, все просто ждали, а ожидание - худшее, что можно придумать. Но ближе к четырем утра появился Найф и забрал нас домой к родителям.
        Я устроила допрос с пристрастием телохранителю, когда оказалась на переднем сиденье, но, видимо, лимит его сговорчивости исчерпала. Он сказал только, что все решено. Завтра суду предоставят повторный анализ, который, якобы, станет уточненным вариантом первого, ибо слишком маленький срок. Все сделают вид, что просто ждали более серьезного исследования. И Джейдена оправдают.
        Семья вообще, как оказалось, ничего не знала. Когда мы подъехали к воротам, от них как раз отъезжал микроавтобус, водитель которого отсалютовал Найфу, а я догадалась - Аарон организовал родителям охрану.
        Когда Найф уехал, уже светало. Я только вытрясла с него обещание позвонить и теперь сжимала мобильный в руках, кусая губы. Все. Кажется. Теперь можно расслабиться и не нервничать… и, наконец, подумать о том, что дальше.
        Но думать не выходило. Я все чаще моргала на солнце, уплывая в какую-то параллель, где не было ничего плохого, только свет, пение птиц и теплый ветерок с запахом пряной хвои и коры, сандала и мускуса… Я вдыхала его осторожно, и он дрожал на кончиках нервов, наполняя рот слюной, а сердце - покоем. Когда запах стал ярче, я совсем потерялась во времени и реальности, блуждая во сне по зеленым полянкам и тенистым рощам. На краю тени и света и увидела его - большого зверя с полыхающими глазами. Его очертания колыхались вместе с листвой, не позволяя рассмотреть его настоящего.
        - Ты все же стал зверем, - присела я рядом, заглядывая в родные глаза.
        - Ради тебя, - ткнулось горячее в шею.
        - Мне все равно, я люблю тебя, - улыбнулась. Во сне все казалось таким простым и понятным, без сложностей и заморочек.
        Только очертания зверя совсем растаяли, и я уже испугалась, что снова потеряла его, но меня вдруг сильнее сжали в объятьях:
        - И я люблю тебя.
        - Я думала, ее… - заворочалась, еще пытаясь остаться в том солнечном саду, в котором так хорошо и спокойно, но тревога уже зашевелилась в груди, сон начал таять.
        - Тебя… только тебя… Ты - все.
        Я открыла глаза и заморгала, щурясь. В руках Джейдена все так же спокойно и тепло, только горящий взгляд мужчины был таким голодным и пронизывающим, что я съежилась.
        - Привет, - улыбнулся он.
        - Привет, - прохрипела я.
        Он рядом, вернулся… такой родной и незнакомый одновременно… Захотелось, провести пальцами по всем изгибам его тела, обнять, коснуться лица и запомнить навсегда…
        - Какие планы? - и он зажмурился, стискивая меня осторожно в руках и втягивая шумно воздух у виска. - Я так соскучился… кажется, вечность тебя не видел.
        - Может, так и было, - пожала я плечами.
        - Наверняка.
        - И какие планы?
        - Я бы поспал… или сначала поел, а потом поспал.
        - Хороший план. - Я тоже не могла пропихнуть в себя и половину печеньки, на которую меня уговорила хозяйка виллы ночью. Все что могла - пить кофе.
        Но с места никто так и не сдвинулся. Он продолжал сжимать меня в объятьях, потираясь носом о скулу и приятно массируя кожу на затылке, чуть сжимая волосы.
        - Я хотела тебя забрать… - Послышался смешок. - Выкрасть и увезти куда-нибудь подальше…
        - Смелая девочка, - и он прижался к виску губами. - Я согласен.
        - Правда?
        - Да. У меня отпуск. Но сначала поесть, выспаться и заняться любовью… много раз…
        Я покачала головой, кусая губы.
        - Котятки, простите, к вам можно? - послышался голос Амалии позади.
        - Я должен был тебя позвать на обед, но не смог, - покаялся мне Джейден на ухо, а я таяла от его близости, тепла и нежности, «котяток»…
        Это все про меня? Мне? Правда? Или все еще сон?
        - Мы просто решили выбраться к вам, раз вас не дождаться, - сообщила вдруг Амалия все так же издалека.
        И вокруг началась веселая суета - выбежал Кейв с подушкой, за ним показалась Теа с Дейной на руках. Аарон принес огромную скатерть и гору подушек и расстелил на траве… Я попыталась помочь, но мне не позволили. Джейден наказал сидеть и ни шагу никуда не делать, пока сам будет помогать.
        Мы переглядывались с Теаной, и она мне улыбалась, и было невозможно хорошо. Так, что казалось, я этого не выдержу. Эта семья, что свалилась на меня вот так… А я все чувствовала себя чужой, временной, хотя меня больше не устраивала эта роль, которую сама себе выделила. Теперь хотелось всего и сразу, как с голодухи. Говорить, слушать всех, смотреть и запоминать…
        - Зои, - вернулся Джейден и притянул к себе, а я едва успела прикрыть глаза, чтобы не выдать их влажный блеск. Сжала его ладони на своем животе и прерывисто вздохнула.
        Нам выделили одну тарелку на двоих, потому что мы все равно не могли оторваться друг от друга. Счастья ведь много не бывает… Казалось, лучше всего это понимала Амалия. Я видела, она временами, как и я, едва сдерживает слезы. Мы все праздновали жизнь. Никто не говорил о пережитом, но оно стояло в глазах каждого - слишком часто взгляды задерживались на лицах любимых. Я ведь еще не знала, чего стоила им эта победа. И победа ли? Почему Лоу вдруг отступил? Что пообещал ему Джейден? Я обязательно узнаю, но позже…
        Сейчас я смотрела, как Денвер укачивает Дейну, Теана обнимает дремлющего Аарона, устроившего голову на ее коленях, как Амалия ловит с Кейвом оживившихся с приходом сумерек светлячков, и не думала ни о чем.
        - Пойдем, - потянул меня Джейден, когда стемнело.
        В спальне для гостей нас уже ждал уют в стиле сказочного домика Амалии - кружевные подушки, ажурные занавески, деревянная кровать и только-только разгоравшийся в камине огонь. Все, чтобы подчеркнуть нашу с ним говорящую тишину. Я сидела у него на коленях перед камином, любовалась бликами в глазах и понятия не имела, о чем говорить. Все отзвучало. Ну, разве что кроме одного…
        - Я боялась не увидеть тебя больше, - прошептала, хмурясь.
        Он молча разглядывал мое лицо, и много всего можно было увидеть в его глазах, но я не спешила требовать озвучить все это.
        - Я тоже, - охрип его голос. Ничего более важного сказать я не нашла. Но это не значило, что не нашел он. - Ты не хочешь со мной поговорить о ребенке? - заглянул мне в глаза.
        - Я не знаю, что говорить.
        Стало вдруг страшно. Я не знала, что чувствуют нормальные женщины при нормальных обстоятельствах. А я чувствовала лишь спокойствие и какую-то оглушающую пустоту. Но Джейден вряд ли примет такой вариант. Он смотрел на меня настороженно, пытаясь понять, что говорить.
        - Я сначала хотел избавиться от ребенка, - вдруг оглушил меня.
        - Что?! - вскричала. - Избавиться?!
        А вот теперь с меня будто лед сошел, и в душе до небес взлетело пламя эмоций. Я изумленно хлопала глазами, не в силах вдохнуть и вместить в себя его слова.
        - Я боялся за тебя, - продолжал Джейден, - что не выдержишь всего этого, что потеряю тебя, не дам шанса выбрать самой…
        Он не пытался меня схватить, но и я не старалась отстраниться. Слушала его, с трудом осознавая слова, но уже понимала - выбор действительно был сложным. Тогда.
        - И что же остановило?
        - Ты.
        - Я?
        В его глаза вернулась плавящая нежность в такой концентрации, что я тут же забыла о необходимости разобраться с этим его самоуправством.
        - Не знаю как объяснить, - сдался он, - но я просто понял, что не смогу… Решил сделать все, чтобы ты была счастлива, узнав о ребенке. - С его губ сорвался горький смешок.
        - Джей, все хорошо вышло, - обхватила его лицо ладонями, заглядывая в глаза. - Мы не успели натворить непоправимого - это главное, если учесть, с чего мы начали.
        - Да… - он настороженно вернул меня в свои руки. - Ты моя умница.
        Я прижалась к нему, обнимая за плечи и жмурясь. Все хорошо, правильно… Мы выбрали жизнь, а она выбрала нас.

* * *
        53

* * *
        Я вышел немного подышать, чтобы не устроить Зои продолжение приступа голодной страсти и дать передышку хотя бы до утра. Но это было адски тяжело. Теперь, когда она уже совершенно точно носила моего ребенка, ее притягательность сносила крышу окончательно. Она даже не начала меняться, а я уже бредил в ожидании круглого животика. От страха навредить срывало последние предохранители, меня до сих пор потряхивало…
        Но отдышаться в одиночестве не получилось. Стоило отойти на несколько шагов, из дома вышел Аарон. Нашел меня взглядом и усмехнулся. Я ответил такой же усмешкой.
        Теперь мы понимали друг друга как никогда. И Лоу был не последним, кто приложил к этому лапу. Теперь я - на страже закона и спокойствия наших семей, как и Аарон. С официальным грузом ответственности во всех смыслах. Больше не невидимка… А еще у меня тоже семья. И это, кажется, объединяло гораздо надежней.
        - Ну и как? - подошел Аарон, разминая плечи.
        - Хорошо. Не спится?
        - Немного, - поморщился он, - как Зои?
        - Хорошо…
        Он помолчал немного, прежде чем продолжить:
        - Теа не сразу приняла новости о ребенке.
        - Зато теперь все хорошо, ты же все сделал для этого.
        - Ты тоже сделаешь - это несложно, когда с ума по ней сходишь. - Да, и в чувствах к своим женщинам мы, кажется, тоже были похожи. - Я хотел попросить прощения… - замялся он. - Не было времени во всем этом…
        - Не надо, - перебил его. - Я не был на твоем месте, ты не был на моем. Спасибо, что не бросил… снова.
        - Сомневался, - усмехнулся он.
        - Забыл, как это.
        Я ведь и правда забыл. Но теперь все позади.
        - Осталось только предложение сделать…
        - О, старик… тут желаю удачи, - рассмеялся брат, вскидывая ладони вверх.
        - Я думал, поделишься опытом, - деланно возмутился я.
        - Нет-нет, тебе мой опыт не подойдет, - и он развернулся и направился в дом.
        - Аарон! - смеялся я. - Ты меня бросаешь?
        - Да! - донеслось уже от крыльца. - Спокойной ночи!
        Ночь, правда, больше уже походила на утро - над деревьями тьма уже изрядно поредела, но день я намеревался встретить гораздо позже. У меня - отпуск. Осталось только плавно перевести его в медовый месяц… Да и потом… палачу же положены декретные выходные?
        Эпилог
        - Я тебя не до конца еще украла, - виновато закусила она губы, заглушая двигатель. - Хотела заехать сюда…
        - Мне важно, что ты хочешь показать, - осторожно улыбнулся я.
        Ее иллюзия, что главу отдела расследований вообще можно выкрасть, умиляла, и я всеми силами ее поддерживал. То, что Лоу ушел в отставку, я узнал, когда дозвониться до него стало невозможно. Куда умчался старик - никто не знал, и я не стал искать. Вероятно, «они» подумали лучше него, и поставили меня перед фактом, что теперь я - «серый кардинал». Но Зои я этого пока не говорил.
        Инстинкт беречь ее теперь от всего превращал меня в параноика, но я боролся с приступами тихо и в одиночку, не подавая вида. А кто сказал, что будет легко? Хотел счастье - умей удержать, никак иначе. Судьба никогда не нянчилась со мной, чего уж теперь жаловаться?
        Но когда я видел ее, все казалось мелочью. Она шагала впереди, а я не мог оторвать взгляд от того, как двигается, как ветер развевает ее волосы, и те полосуют хрупкую спину черными полосами. С пустырем окраины меньше всего хотелось ее делить, но я знал - ей нужно было со мной поделиться последним, что осталось в ее секретах - болью потери.
        Здесь не было ворот - просто только что под ногами был гравий, и вот уже - редкие ошметки травы и щербатые плиты. Как она нашла дорогу к нужным - понятия не имел, но вскоре мы стояли у трех плит.
        - Хочешь, мы перевезем их отсюда? - обнял ее со спины.
        - Нет, - мотнула она головой. - Им никакой разницы… Чтобы похоронить тут отца, я прошла через бюрократический ад. И то помогли связи капитана нашего участка.
        Я только прижал ее к себе сильнее, утыкаясь носом в шею. Радовало одно - ей уже не было так больно, я чувствовал. Там, где была пустота, теперь покалывало кончики нервов предвкушение. Все только начиналось для нас обоих, и прежние потери не тянули на дно.
        - Расскажешь мне о них?
        - Да, - пожала она плечами, - ехать далеко.
        - Интригуешь…
        - Надеюсь, тебе понравится, - улыбнулась она.
        - Мне понравится, если там есть большая кровать…
        - Озабоченный, - рассмеялась она.
        - Одержимый, - поправил я довольно.
        Она вздохнула глубже, взяла меня за руку и повела прочь. Теперь точно все - я открыл все двери в ее душе, и она позволила войти. И я никогда не предам это доверие…

* * *
        Лоу смотрел на бледный рассвет над городом и морщился. Снова это проклятое бешенство, но теперь он сдался ему. Не было сил сопротивляться больше. Пора было признаться себе - в этом нет никакой слабости. Это просто… смысл жизни.
        - Карст, - прошептала она еле слышно, но он скорее почувствовал. Это давно забытое ощущение чужого присутствия в голове пугало, но больше он не будет с ним бороться. Если пропустить этот страх глубже, то от него становится теплее и спокойней.
        Он обернулся к ней, и почти атрофированные мышцы лица дрогнули в… улыбке. Дана сидела на кровати, обнимая себя за плечи. Все такая же красивая, хоть и выцветшая, как и он сам. Когда-то давно он все разрушил, отказавшись от нее, запретил себе чувствовать и отдал их связь на растерзание агонии времени. Ему было всего пятьдесят, но никто об этом не знал. А она вообще девчонка - нет и тридцати пяти.
        Удастся ли что-то собрать - неизвестно, но он попробует. Теперь он свободен, а его ошейник перешел другому.
        - Кофе хочешь? - направился он к кровати, оставив на тумбочке мобильный с входящим, который ему прислали, видимо, забыв исключить его почту из рассылки.
        Бойд успел отправить часть заключенных из Крайтона на корабле в неизвестном направлении, но это уже не его забота…
        .

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к