Сохранить .
Пилот Клим Ветров

        Что мы знаем о везении? Как работает удача? Никто не может сказать определенно... Вот и студент одного из московских вузов Жека, являясь одним из немногих "счастливчиков" - тоже не в курсе. И попав в кабину боевого робота, на другом конце галактики, он не может понять, повезло ему? Или все-таки нет?

        Пилот

        Глава 1

        Гулкий топот башмаков с растоптанной подошвой по растрескавшемуся бетонному полу, кривым эхом отражался от стен и потолков заброшенного четырехэтажного здания. Быстро перебирая ногами, Женек лихорадочно соображал, на ходу выравнивая сбившееся дыхание. Еще пара минут и он свалится, — все-таки бег не его конек, и нужно что-то решать. Резко свернув за массивную колонну и подхватив с пола кусок трубы, он попытался всем своим стокилограммовым телом вжаться в стену, стараясь стать незаметнее.
        Совсем близко топали несущиеся на всех парах преследователи, — их оставалось еще шесть человек. Седьмого, самого борзого, Женек нечаянно убил. Один не слишком сильный удар — слева в челюсть, и пацан, стоявший на краю парапета, сделав обратное сальто приземлился на голову. Раздавшийся отчетливый хруст не оставлял никакой надежды на благополучный исход.
        Пока остальные гопники впали в ступор пытаясь оживить товарища, Женек драпанул, не желая попасть в руки к этим полудуркам. Учась на юридическом факультете одного из московских вузов, он совершенно точно представлял что ему будет, если ему все же удастся ускользнуть — хорошо если сто восьмая статья, а могут влепить даже сто пятую — от шести до пятнадцати.
        Совсем рядом загрохотали берцы преследователей, — в его сторону бежали двое. Пропустив их чуть вперед, размахнувшись, огрел трубой того что поотстал. Парень тонко взвизгнул и пошатнувшись завалился в сторону недостроенного лестничного пролета. Изловчившись, Жека поймал его за шиворот, не давая упасть, но тут что-то резко обожгло бок — это второй упырь подоспел. Рука разжалась и визжащий человечек устремился в свой последний (и наверное первый) полет.
        ***
        В глазах потемнело, одежда мгновенно пропиталась кровью, торчащий нож мешал двигаться, но и выдергивать его было нельзя, кто знает куда он там воткнулся.
        Все, дальше отступать некуда, — подумал он, и как копьем ткнул перед собой ржавой трубой. Рыжий, тот что ударил ножом, забулькал, и не удержавшись на краю плиты перекрытия, с диким криком полетел в тот же проем без лестницы.
        Чувствуя как из пробитого бока вместе с кровью вытекает жизнь, Женек понял — все очень серьезно. Страх ушел, уступив место ненависти, поднимающейся неуправляемой волной. Она душила его, разгораясь и глуша остальные чувства.
        На шум выскочили остальные, кто с чем, — трубы, цепи, бутылки. Увидев огромного, растрепанного, с торчащим из бока ножем — Евгения, они сперва немного растерялись, но после секундного замешательства кинулись в атаку.
        Перехватив у тощего арматурину, попытался отобрать, сильно дергая в сторону. Гопник, не удержавшись на ногах стал заваливаться набок, горлом насаживаясь на торчащую из стены железяку. Остальные тормознули, раздумывая — а стоит ли продолжать?
        Но Жека уже выпал из реальности, для него не существовало сейчас ничего кроме желания убивать.
        Со свистом рассекая воздух, отобранное оружие бешено вращалось в воздухе, заставляя парней испуганно отступать. Они видели что Жека совсем слетел с катушек, разойдясь настолько, что не обращал внимание ни на боль, ни на численный перевес.
        Вот еще один свалился с пробитой головой, забрызгав серую бетонную стену вонючими мозгами, — или что там было в башке у этого придурка? И оставшиеся в живых уже не помышляя ни о мести, ни о наживе, развернувшись, рванули наутек.
        Жека бросился вдогонку, но его внезапно повело, и он, пытаясь устоять на ногах, сделал неловкий шаг в сторону, но не найдя опоры — провалился в пустоту все того же недостроенного пролета лестницы.

        Шестью часами ранее.

        Жека проснулся в отличном настроении. Вчера, по совету Толяна, — прикольного чувака с которым они вместе учились в универе, он зарегистрировался на одном из букмекерских сайтов, и по-быстрому разобравшись как делать ставки — зарядил большой экспресс на десять событий. Причем даже не вникал кто и во что будет играть, — доверившись своей интуиции.
        Про эту его особенность нужно рассказать отдельно: Еще в начальной школе он заметил, что при любом выборе, где-то внутри звенит колокольчик, и если не раздумывая делать то, что он велит, — все будет отлично!
        Так он сдавал экзамены, — вытаскивая единственный билет который знал. Так получал права, — быстро пробежавшись по кнопкам, даже не читая что там написано, — получил высший бал. Это если по-крупному. А ведь было еще много мелочей, — выбирая очередь в банкомате, он всегда безошибочно вставал в ту, что подойдет быстрее. Даже когда брал молоко с полки в магазине, ему всегда попадался самый свежий пакет. И таких примеров можно привести еще очень много.
        Но у этой его способности была и обратная сторона. После крупного везения, начиналась полоса неудач.
        Вот как в этот раз. Он поставил все свои наличные деньги, а было у него чуть больше трех тысяч, на большой экспресс с высокими коэффициентами. Причем выбирал не больше двух и не меньше полутора. Ему повезло, и эта комбинация сыграла, принеся очень крупную сумму.
        Обрадовавшись, он, после двух пар, решив прогулять оставшиеся, пошел за выигрышем, который был накануне переведен на банковскую карту.
        И вот тут то и увязались эти отморозки. Ладно бы их было двое или трое, — не страшно. Но гопников набежала целая толпа, видимо учитывая габариты немаленького Жеки, и размер предполагаемой добычи, они собрали всю свою кодлу.
        И теперь, растопырив руки словно пытаясь ухватится за воздух, везунчик Жека, летел туда же, куда за пару минут до этого отправил двоих подонков.

        ***

        Боль резко ударила в спину, и пройдя по всему телу, заставила выгнуться дугой, тут же постепенно отпуская.
        Открыв глаза, Жека понял что находится в задымленной кабине, похожей на лифтерскую в новом московском доме где он жил с матерью и братом, с той лишь разницей, что та была побольше, а тут как-то тесновато.
        Пошевелившись, он обнаружил что висит в каком-то коконе, плотно пристегнутый ремнями, а прямо перед ним на большом экране идет 3D кино — в котором показывают боевого робота из компьютерной игры, причем эффект присутствия таков, что кажется протяни руку и коснешься страшной машины.
        Что-то вспыхивает перед глазами, и в воздухе появляется текст на непонятном языке. Не задумываясь, доверяя интуиции, Жека отмахивается от него, и в тот же момент экран вспыхивает, ослепляя и заставляя зажмуриться.
        Когда, через секунду, видимость возвращается, он ошарашено смотрит на того же робота, теперь лишенного головы.
        — Что за бред? Я же умер? Или нет? — Пытаясь встать, всем телом чувствует как трясется его маленькая комнатка, качаясь из стороны в сторону. После безуспешных попыток хоть как-то поймать равновесие он, вместе со своим домиком опрокидывается навзничь.

        — Внимание! Критический перегрев реактора! Остановить работу систем? — В воздухе появляются две кнопки, теперь уже на понятном языке: Да — Нет. В голове мысль, если перегрев, значит глушим? Тогда конечно — Да.
        Кнопка, словно услышав мысль, подмигивает и экран меркнет вместе с ошарашенным Жекиным сознанием.

        Тот же голос спустя некоторое время продолжает:
        — Температурный режим восстановлен. Рекомендую запустить реактор. — Снова появляются кнопки. Но висящий на ремнях Жека ничего этого не видит и не слышит, провалившись в пучину беспамятства.
        Он не знает, что ему снова крупно повезло: Оказавшись в чужом мире, в кабине боевого робота одной из воюющих сторон, он уже дважды избежал смерти.
        Сначала, наугад махнув рукой, он сделал что-то, что привело в действие два больших лазера, встроенных в руки робота, тем самым уничтожив вражескую машину за полсекунды до фатального выстрела.
        Второй раз тогда, когда не проснулся и не подтвердил запуск реактора, оставшись просто грудой металла для пролетающих над ним орбитальных истребителей противника.
        Так что его везение работало и сейчас, перенесясь вместе с ним куда-то на окраину галактики.
        И это не был ни параллельный мир, ни альтернативная реальность, — он попал на самую главную войну, которую когда либо вели разумные.

        И теперь, вися на ремнях в кабине робота, у него не было иного шанса выжить кроме как приспособиться к этому миру, тем более что при существующих здесь технологиях, он мог надеяться когда нибудь вернуться на свою родную планету.

        ***

        Туман медленно рассеивался. Память услужливо проматывает произошедшее с ним.
        Вот он снимает деньги в банкомате, на удивление выбрав самую долгую очередь.
        Вот бежит от толпы гопников, громко топая своими огромными ботинками.
        Короткая драка, в которой Жека убивает несколько человек. И последнее что он помнит — исчезающий пол, и полет в пустоту.
        Потом дым. Вспышка. И снова темнота.
        Неужели выжил? Если память не изменяет, — лететь этажа четыре?! — Повезло?.. Бред...
        Открыв глаза Жека видит перед собой темный экран, множество кнопок о назначении которых остается только догадываться, и пошевелившись замечает, что так и прицеплен к странному устройству, на котором он полу-сидя — полу-висит.
        — Надо выбираться отсюда. — бормочет он.
        Часть боковой стены тут же исчезает, плавно съезжая в сторону, а ремни, поддерживающие тело в таком странном положении, втягиваются в кресло, освобождая своего пленника.
        — Ух ты ж... — До Жеки начинает доходить реальность происходящего, — он много читал про людей которые, — естественно в фантазиях авторов, — попадают в другие миры, и понимает что ему повезло, или не повело, стать одним из этих самых попаданцев. Отчего-то нисколько не удивляясь этому открытию, с интересом посматривает по сторонам обдумывая сложившуюся ситуацию.
        Вокруг руины. Видно что еще совсем недавно здесь кипела жизнь: вот пара странноватого вида машин, — раздавленных обрушившимся зданием, разбитая витрина магазина, — на полках которого еще лежат какие-то товары, разбросанные тут и там детские вещи, пока не тронутые тленом.
        Мысли хаотично носятся в голове, постепенно оформляясь во что-то осмысленное.
        Первое: Я жив. Это несомненный плюс.
        Второе: Я не ранен, место, куда воткнули нож, даже не болит.
        Третье: Я сижу на камнях, а передо мной лежит боевой робот. Мой боевой робот!

        Все остальное тут же уходит на второй план, и Жека, больше не обращая внимания на следы развернувшейся здесь трагедии, обходит со всех сторон огромную машину, и потерев руки лезет обратно в кабину.
        Здесь все так же. То, что он принял за кресло, оказывается неким подобием человеческого тела, что-то вроде экзоскелета, навалившись на который спиной, он тут же оказывается оплетен ремнями и притянут вплотную к ложементу.
        Экран загорается и и на нем всплывают две кнопки.
        Запуск ректора? Да — Нет.
        Жека мысленно, а потом еще и вслух произносит — Да. И гигантская машина, чуть задрожав, поднимается, перетаптываясь с ноги на ногу, в попытках поймать равновесие.

        Экран мигает, и на нем появляется понятный текст, сразу же озвучиваемый приятным женским голосом.
        — Приветствую тебя, пилот. — На экране возникает лицо симпатичной молодой женщины.
        — Кхм.. Ты кто? — Мысль о том что он спятил, снова приходит ему.
        — Искусственный интеллект тяжелого боевого робота — «Мурена»
        Так, стоп. Это же не по-русски? Почему я понимаю этот язык? Причем так, что даже думаю на нем? Как такое может быть?
        — Когда ты был без сознания я провела небольшую коррекцию, вложив тебе в голову необходимые знания.
        — Знания? То есть не только язык? — Он смотрит на панель приборов и понимает, что все кнопки и рычаги знакомы, будто кто-то ему рассказывал, и теперь он вспоминает.
        Жека напрягает память и она услужливо выдает следующее:
        Три тысячи триста двадцать первый год. Человечество успело расселиться на половину галактики, когда наконец обнаружились долгожданные братья по разуму.
        В голове, словно на экране компьютера, возникает образ представителя иной цивилизации.
        Высокий человек. Нет, не совсем, скорее напоминает его, являясь по сути чем-то другим — треугольное безносое лицо, глаза с вертикальными зрачками утопающими в глубоких продольных складках. Узкая полоска безгубого рта с мелкими, похожими на иголочки зубами.
        Не сказать что страшный, но довольно неприятный тип.
        Первый контакт получился достаточно мирным. Но все, что последовало дальше, не поддавалось никакой логике.
        Хотя почему не поддавалось, логика была. Отобрать у людей ненужную, по мнению захватчиков, часть жизненного пространства.
        И надо сказать что у пришельцев это неплохо получалось. Из почти тысячи обитаемых планет, населяемых людьми, захваченными или уничтоженными оказалось больше половины, а ведь с момента начала экспансии прошло всего три года.
        Не совсем понимая, сам ли он это вспомнил, или искин робота показал, но вопросов появилось сразу на порядок больше, чем было до этого.
        — А как я попал сюда? Это ты можешь объяснить?
        — Конечно.
        Перед глазами возникла картинка напоминающая скриншот с рабочего стола Жекиного домашнего компа. Различные ярлыки, неподписанные папки и знакомый фон. Изображенный на нем боевой робот как две капли воды походил на появившегося на экране в тот момент когда он очнулся.
        — Да это же из компьютерной игры! — громко воскликнул он. — Я в нее почти не играл, так, может пару-тройку дней попробовал, а вот картинку поставил, — понравилась.
        Курсор мыши наводится на иконку этой самой игрушки, и кликая пару раз, запускает. Там, после показа демо ролика, появляется окошко с текстом, и быстро прокрутив его вниз, курсор давит кнопку — принять.
        Все, изображение пропадает.
        — И что это было?
        — Контракт. Ты подписал контракт с Федерацией.
        — Не понял. Как я мог что-то подписать, играя в игру?
        — Это не совсем игра. Это рекрут программа, набирающая пилотов в отсталых мирах.
        — Жесть. У вас среди своих, желающих нет? Может воинская повинность?
        — Здесь есть определенные сложности. Да и программа, она ведь не тащит всех подряд, — только самых способных.
        — Насколько я помню, я играл всего пару дней, и причем не шибко успешно. Не понравилось мне что-то...
        — Так и есть. Твои индексы невысоки. Все, кроме одного — везения. Даже сейчас, когда бывшего здесь до тебя пилота распылило на атомы, и через мгновение за ним должна была последовать и я, рекрут-программа, понимая, что навыками и умениями тут уже не помочь, забросила сюда тебя, посчитав что только везение может спаси машину от гибели. Тем более, тебе ведь в твоем мире сильно не повезло? Я правильно понимаю?
        От такого обилия нереальной информации голова раскалывалась, и вроде все понятно, даже где-то логично... Но интуиция кричала об обратном. Уж больно складно все получалось... А где у нас обычно бесплатный сыр?...
        *
        — Повезло... Не повезло... Домой я могу попасть? Меня мама с братом ждут...
        — Когда закончится срок контракта, только тогда.
        — И какой он, срок этот?
        — Стандартный. Пять лет.
        — Ох ты ж нифига себе... А пораньше никак? — он сразу представил рыдающую мать и успокаивающего ее брата.
        — Нет. Раньше никак. Есть конечно вариант, — девушка на экране улыбнулась — мы должны победить, тогда необходимость в пилотах отпадет сама собой. А сейчас приготовься, нам пора. Через двадцать минут всех выживших ждут в точке сбора. Поведу я, а ты вникай потихоньку и учись. Перерывы между операциями небольшие, так что времени у нас немного.
        — Х-ня какая-то... — пробормотал Жека.
        ***
        Кабина, и Жека вместе с ней, покачивались в такт шагам боевого робота.
        Мурена. Звучное название. Но это мех, а искина как зовут? Задумался он.
        — У тебя имя есть? — Спросил новоявленный пилот.
        — Есть. М-7687609-877
        — Сильно. Я буду звать тебя Муркой. Не обидишься?
        — С чего бы? Это сокращено от Мурены?
        — Ээ.. Ну да. Так и есть. — Не говорить же ей, что так звали нашу последнюю кошку. — А меня Жека звать. Евгений.
        — Очень приятно Евгений.
        *
        Мда.. Вот и познакомились. Интересно, они в курсе что у моей удачи есть «отдача»?
        Словно в ответ на его мысли, Мурка тревожно проговорила:
        — Внимание! Обнаружен противник. Численность — пять единиц. Дистанция — три тысячи метров. И на экране замелькали характеристики найденных целей:
        — Штурмовой робот Вайфер. Девяносто тонн. Вооружение: Спаренный ПИИ излучатель. Два больших лазера, ракетная установка и пара автопушек.
        Средние роботы, четыре единицы. Все класса «Колибри» — 65 тонн, вооружение стандартное.
        С пушками вместо рук они действительно походили на маленьких птичек.
        *
        — Передаю управление.
        — Эй! Ты чего? Я не умею!
        Но машина, реагируя на неуверенные движения пилота, усиленно переставляет огромные ступни в попытках не свалиться. И, найдя наконец точку равновесия, замирает.
        — Они нас видят?
        — Пока нет. Их сканеры нацелены в другую сторону.
        Действительно, вражеские машины выглядели так, словно подкарауливали кого-то, не обращая на свои тылы никакого внимания
        — И что делать?
        Наверное Жека что-то не то сказал, потому что в ответ раздался тихий ироничный смешок.
        — Что? Что смешного?
        — Ничего кроме того что ты странный.
        — Мм... ?
        — Я просто программа записанная в память этого робота. Все решения принимает пилот.
        Вот оно как, интересненько..
        — Ясно. Тогда так: Я хочу домой! Выполняй!
        — Не в моей компетенции. Я боевой искин. А то, что ты хочешь, нужно адресовать научникам. — Мурка сделала паузу и продолжила — по моему профилю приказы будут?
        Странно было говорить с программой, ведущей себя как живой человек.
        — Значит так! Записывай. — Для солидности Жека прокашлялся. — Итак, первое! Принеси голову того здоровенного робота!
        — Ты уверен? — На экране появляются кнопки — Принять / отменить. Жека не раздумывая жмет принять , и машина тут же начинает движение.
        — Эй! Меня высади сначала! Я тут подожду.
        — Не получится. искин не может управлять роботом без пилота.
        — Тогда стой. Давай обойдем этих засранцев...
        — Напоминаю. Взлет шаттла назначен на тринадцать ноль-ноль. И они ждать не будут.
        — Ты справишься с ними?
        — С вероятностью 4,8 процента.
        — Значит не справишься. Так что не умничай. Пойдем в обход.
        И гигантская машина громко топая, двинулась по ломающемуся под ее весом бетону.

        Естественно к отлёту опоздали. Оставалось пройти еще пару километров, но в пути несколько раз натыкались на длинные, очень широкие и достаточно глубокие — чтобы форсировать их, — траншеи.
        Приходилось обходить, что еще больше удлиняло и так неблизкий путь.
        Шаттл, а это был громадный, чуть сплюснутый металлический шар, величаво поднимался в воздух. Не было огня, дыма, и прочей атрибутики космонавтики, в том виде в каком ее знал Жека. Он просто поднялся, и быстро набирая скорость взмыл в небеса.
        — Мда... Не повезло. Что дальше? — Спрашивает он у Мурки.
        — Есть еще координаты. Возможно туда успеем. Вводить?
        — Валяй. Делать то нечего...
        В вышине, там куда улетел шаттл, на миг появилось еще одно солнце, вспыхнув, оно тут же потухло, и в небе отчетливо проявился огромный, отливающий синевой, похожий на сигару корабль.
        — Что это? — Опять забыв, что можно просто подумать, обращается к Мурке вслух.
        — Это корабль чужих. Мобильный аэрокосмический эсминец класса «Вампир» Так что тебе снова повезло.
        Еще два часа топали до следующей точки, на этот раз застав шаттл почти перед взлетом, быстро поднявшись по откинутой двери, играющей еще и роль трапа, заняли свободное место в углу огромного отсека.
        Внутри, кроме Жеки с его роботом, находились всего несколько машин, поэтому ангар, рассчитанный на пару десятков мест, сейчас смотрелся пустым и заброшенным.
        — Куда нас везут? — Спросил уже освоившийся в кабине Жека.
        — Куда... Туда где идет война. Где мы еще можем понадобиться?
        — Вот ты сейчас ничего не уточнила. Я понимаю что не на картошку, конкретно можешь сказать?
        — Судя по тому что транспорт не оборудован гипердвигателем, куда-то в этой же системе. Доволен?
        — Спасибо. Теперь я все понял — съязвил Жека. — Расскажи про роботов что стоят напротив, пожалуйста.
        — Тебе как, слева направо?
        — Как угодно. Если что, я пальцем покажу.
        — Ну значит так. Первый слева сверхлегкий «Буревестник». Вооружение так себе, пехоту пугать. Основная ценность машины в очень чувствительных сенсорах и возможности летать. Идеальный разведчик.
        Вторая и третья машины это средние роботы класса «Сарацин» 75 тонн, куча оружия и вспомогательных средств, но очень тихоходные.
        — А вон тот монстр? — Жека кивает на огромного робота надежно зафиксированного в противоположном углу.
        — А это «Мародер 3» — тяжелый штурмовой робот. Без навесного дополнительного оружия его вес ровно сто тонн. А если брать с полным вооружением, то получается около ста тридцати. Одна из самых серьезных машин атакующего класса.
        — Ясно. А пилоты там такие же как и я? Рекрутированные?
        — На мехах воюют только рекруты. Сами хозяева могут выступать в роли капитанов ударных крейсеров, и всего остального, что выше классом. Остальные защитники набираются из недоразвитых мирков где-то на окраине. Не подумай что они делают это от страха. Просто хозяев, «изначальных» людей, осталось очень мало, и они физически не могут сесть в кабину каждого робота.
        Помолчав, Мурка поясняет:
        — В начальный период экспансии чужих, они приняли на себя первый, самый страшный удар, сумев немного приостановить вторжение, и как раз основная часть захваченных и уничтоженных планет, и была их основными мирами.
        — Тогда кто населяет те планеты что еще остались?
        — Да много кто. В основном потомки тех, кому «изначальные» помогали в свое время, и они смогли поднялся до достаточно высокого уровня.
        — Высокого насколько?
        — Ну у них есть роботы, подобные тем что ты видишь, межзвездные суда, бытовые технологии...
        — Тогда отчего они не помогут защитникам?
        — Никак не могут договорится. Только представь, почти пятьсот планет и все это самостоятельные государства. При всех своих технологиях — те же дикари что были тысячу лет назад.
        — Прикольно. А почему «изначальные» не поделились знаниями с нами? С землянами?
        — Ну почему же... Дождались определенного прогресса вашей цивилизации, и стали помогать, постоянно подкидывали что-то новенькое. Теперь вот притормозили немного из-за вторжения.
        — Значит, такой резкий технологический скачек это дело рук «изначальных»?
        — Именно. И сейчас твоя планета исправно поставляет бойцов в армию защитников. Согласись что ты не был сильно удивлен, попав в кабину меха? А представь на своем месте какого нибудь крестьянина из недалекого прошлого твоего народа? Смог бы он быстро адаптироваться?
        — Интересное кино... Ну а в будущем, нас планируют дальше развивать?
        — А это, уже зависит от того, сможем ли мы остановить вторжение.
        Вот кино... — подумал Жека и свернувшись калачиком в углу кабины заснул.

        Глава 2

        В полете, а лететь предстояло достаточно долго, Жека смотрел обучающие ролики заботливо отобранные для него Муркой. Чего тут только не было: — Тактические построения, виды вооружений, классификация роботов и их использование сторонами конфликта. Вконец упарившись и решив сделать перерыв, Жека попросил:
        — Открой люк пожалуйста.
        — Погулять захотел? — зачем-то уточнила Мурка.
        — Ну да. Может пообщаюсь с кем-нибудь, здесь же еще есть рекруты?
        — Ну во-первых: — Выйти не получится, в ангаре нет атмосферы. Второе: — общение между рекрутами запрещено, во всяком случае пока.
        — Пока что? — перебил искина Жека
        — Пока не разрешат.
        — Разрешение у кого спрашивать? — Начиная злится на Мурку ехидно поинтересовался Жека.
        — Доступ закрыт.
        — Ты чего это? Издеваешься?
        — Доступ закрыт.
        — Ну фиг с тобой, золотая рыбка...
        И он демонстративно отстегнулся, и сев прямо по центру кабины, занял собой все свободное пространство.
        Вот что что, а ждать Жека умел, бывало, еще в детстве, пойдет с отцом на рыбалку, и долго сидит закинув удочку и не шевелясь. И не важно есть рыба или нет. Главное терпение и выдержка, так говорил отец когда видел что Жека ничего не поймал. Всегда удивляясь тому, что обычно везучий сын, не может поймать ни одной рыбки. Ведь откуда ему было знать что Жека рыбачит без наживки, жалея маленьких и беспомощных обитателей реки.
        Пока Жека сидит уставившись в одну точку, я расскажу вам что ему удалось узнать об этом необычном мире.
        Первым что показала Мурка, был фильм об армии, в которой нашему герою предстояло провести долгих пять лет, даже скорее не об этом, а о хронике вторжения, в отражении которого должен был принять участие Жека.
        Фронт, а его линия отмечалась лишь условно, проходил через несколько звездных систем, в каждой из которых шли боевые действия. По мере продвижения пришельцев он расширялся, и если первый удар пришелся по двум системам, то сейчас война шла почти в двадцати мирах.
        Сначала в системе появлялись разведчики чужих, убедившись что их не ждут, сразу за ними приходил авангард вторжения, занимая один из спутников нужной врагам планеты, чтобы в дальнейшем использовать его как базу для снабжения и ремонта.
        Потом проходила высадка непосредственно на атакуемую цель, где и разворачивались основные боевые действия.
        Обе армии, и защитников и нападающих, состояли на девяносто процентов из боевых роботов, которые несмотря на то, что принадлежали к разным цивилизациям, были очень схожи друг с другом. Хотя, если разобраться, обе формы жизни — гуманоидные, и мехов делали по своему образу и подобию. Не знаю как у пришельцев, но с нашей стороны роботов лепили во множестве миров, в них недостатка не было, проблема была лишь с пилотами.
        Представители развитых планет, которые знали куда направляют солдат, категорически отказывались снабжать фронт «мясом», не давая своим гражданам идти на верную смерть. А смерть действительно была практически стопроцентной. Еще ни разу поле боя не осталось за Федерацией, из тысяч роботов, удавалось спасти, отступая, лишь малую часть, да и те, в основном приходили управляемые искинами, неся на борту мертвых пилотов.
        Тут Жека задумался, уж очень от этого описания попахивало сказкой, вроде все складно, а впечатление остается как после просмотра не самого лучшего голливудского творения.
        Но за неимением других источников информации, приходилось смотреть что давали.
        Следующее видео было простым перечислением классов боевых роботов противника, с указанием их ТТХ и набором уязвимых мест. Поначалу Жека с интересом смотрел, но и тут вскоре заскучав спросил Мурку:
        — А ты не можешь просто вложить мне в голову все эти цифры?
        — Уже вложила.
        — Да ну!? — И Жека, взглянув на очередного монстра, а роботы чужих были достаточно страшными, как внешне так и внутренне, «вспомнил» название меха и его параметры.
        — Вот круто! Давай тогда следующее кино!
        Но когда начался следующий фильм, рассказывающий о взаимоотношениях между независимыми планетными системами, он, дослушав до того места где описывались мелкие и крупные конфликты постоянно происходящие тут и там, решил пропустить и эту киноленту.
        Ведь если заменить названия планет на названия земных государств, то получим стандартную геополитическую ситуацию, характерную для любого человеческого анклава.

        Под потолком ангара замигала красная лампа.
        — До высадки пять минут. Рекомендую занять свое место. — Мурка поддерживала официоз, продолжая вещать все тем же менторским тоном.
        — Может хватит? Что на тебя нашло? — Жека не мог долго обижаться, пусть даже и на компьютерную программу.
        — Пилоту рекомендовано занять место согласно инструкции. — Тем же лишенным эмоций голосом повторила Мурка.
        — Ну и хрен с тобой. Заводи свою гравицапу!

        Касание шаттла о твердую поверхность практически не почувствовалось, и сразу же после приземления, дверь-трап съехала вниз, и яркий солнечный свет залил серые стены ангара.
        Осторожно, стараясь ничего не задеть, Жека вывел машину наружу, и встал неподалеку от шаттла.
        — Точка сбора. — Произнесла Мурка, и на экране замигала стрелка указывающая направление.
        — Поехали, раз точка. — Жека уже освоился с передвижением, чувствуя себя так, будто он сел в пилотское кресло после долгого перерыва, это работала прошивка навыка пилотирования, внедренная в его мозг. Но при всех удобствах данного метода он понимал, в реальном бою цена этим умениям — ноль целых хрен десятых.
        Так что сильно не обольщался, стараясь на ходу применять вшитые знания, и видимо поэтому Мурена передвигалась очень странно, то приседая, делая смешные пируэты, то подпрыгивая, словно молодой жеребенок.
        Спустя полчаса его мех, в числе прочих, подошел к месту отмеченному на карте, и следуя дальнейшим указаниям занял позицию на правом фланге.
        Район высадки не баловал разнообразием ландшафта, представляя собой унылую гористую пустыню. Повсюду простирались огромные кучи песка, с торчащими тут и там островерхими скалами. Единственное отличие от пустынь земли, было в красках, - песок здесь был не желтым, как привык Жека, а темно фиолетовым, да еще с вкраплениями разноцветных кристаллов.
        — Мурка, а Мурка! Скажи пожалуйста, здесь дышать можно? — Попытался разговорить обиженного искина Жека.
        — Доступ закрыт. — Все так же пробубнила Мурка.
        — Вот стерва. — Буркнул он себе под нос. И отвлекаясь стал перебирать закладки вооружения робота.
        Лазеры показывали полную готовность, ПИИ установка мигала стопроцентно заряженным индикатором, и только торчащая на плече Мурены кассета ракет средней дальности — была все так же пуста. Где пополнять боезапас, Жека не знал, искин на этот счет отмазывался своим уже порядком надоевшим — Нет доступа.
        Странная война. Такое ощущение что все тут одноразовое и не настоящее, даже вездесущий песок и тот неправильный, - фиолетовый...
        Смотря вокруг, и видя таких же как он — горе коммандос, Жека задавался резонным вопросом:
        — Что за полководцы здесь? Набрали кучу мяса и надеются с его помощью выиграть войну?
        Но, как говорится — «В чужой монастырь со своим уставом не лезут». Вот Жека и не лез, ловя в прицел соседних мехов и дождавшись захвата цели, жал на кнопку пуска отсутствующих ракет. Экран при этом вспыхивал тревожной краснотой, выдавая — дружественная цель! Уничтожение невозможно!
        Как бы не было интересно в кабине боевого робота, но просто так сидеть, смотря на окружающий пейзаж — порядком надоело. И только Жека решил подоставать Мурку глупыми вопросами, как ожили молчавшие до того динамики.
        — Внимание. Обнаружен противник! Приготовьтесь к отражению атаки!
        Радар при этом замигал бардовым, показывая направление приближающегося врага.

        — Эх, лиха беда начало! — От избытка чувств почти выкрикнул спокойный обычно Жека, и посмотрев по сторонам, повел меха в первый бой.
        Роботы шли цепью, кто-то быстрее, кто-то медленнее, будто прочесывая местность в поисках чего-то потерянного. Кроме непосредственно мехов, здесь больше не было никаких подразделений, ни одного даже самого завалящего танка, или на худой конец хоть каких-то тыловых служб.
        Расстояние между мехами было небольшое, метров двести триста, и чем дальше продвигалась эта странная цепь, тем больше распадалось построение.
        Слева бежал, припадая на одну ногу безрукий робот, определявшийся как — «Сталкер», естественно на русском это название звучало иначе, но вшитый переводчик сопоставил наиболее близкое по значению слово. К тому же игра, в которой Жека подписал контракт, создавалась на основе имеющихся в Федерации мехов, и многие машины были похожи на их реальные прототипы.
        Этот робот, при том что прихрамывал, умудрялся еще и подпрыгивать, отчего-то наводя на мысль о неадекватности сидевшего за пультом пилота. И когда он не оглядываясь, вырвался далеко вперед, Жека окончательно уверился в своем предположении.
        Следом за Жекой, тоже достаточно быстро, но при этом очень осторожно, каждые пять секунд замирая и всматриваясь вдаль, двигался невысокий мех, — совершенно нереальной, розово-черной окраски, с торчащими на спине кассетами ракет и вытянутым вперед птичьим клювом.
        Жека знал эту машину, ему даже не нужно было смотреть в описании, это была «Катапульта» — ракетный робот поддержки, этакая передвижная мега-артиллерия. Вопрос был только в том, - кто будет корректировать ее огонь, если у пилотов нет между собой связи?
        — Мурк, а Мурк. А как с радиостанцией дела у нас? Договорится можно с соседями?
        — Стандартные команды есть в инструкции.
        В его голове услужливо всплывают иконки, похожие на горячие клавиши в онлайн играх.
        Жека на мгновение задумавшись, активирует — «Прикрой меня» И уже через секунду Катапульта оборачивается, и эфир прорезает громкое — Так точно!
        Ну вот и славно, уже подобие команды.
        Еще одно — Так точно! — раздается в наушниках. Это еще кто?
        Оборачиваясь, Жека замечает огромного меха, с руками обрубками и яйцевидной кабиной — тот самый «Мародер 3», что стоял напротив в ангаре шаттла.
        Двигался гигант очень медленно, глубоко проваливаясь в песок, но месте с тем гордо и торжественно, всем своим видом вселяя в окружающих твердую уверенность в благополучном исходе схватки.
        Сфокусировав взгляд на Катапульте, Жека мысленно произнес — Стой!
        Ракетный робот остановился, и сделав пару шагов назад дал понять, что команду принял. Так же, глазами выделив Мародера, Жека произнес — «Вместе!» Стараясь быть лаконичным, еще не зная особенностей передачи команд. Последовавший ответ — Так точно! говорил о том, что его поняли правильно.
        Между тем хромой Сталкер убежал еще дальше, и видимо заметив противника, окутался дымами выпущенных ракет. После выстрела, словно испугавшись, стал, нелепо прихрамывая, медленно отступать.
        Так и есть, к поспешившему в бой роботу с двух сторон приближались несколько инопланетных мехов, один из которых подсвечивается искином сообщающим что это машина среднего класса весом в шестьдесят пять тонн, проходящая в базе под именем — «Доктор»
        Остальные пока далековато, и определить кто это, искин не может. Поэтому не раздумывая, Жека командует Мародеру — за мной! А Катапульте — поддержи огнем!
        Сам же, разгоняя Мурену до ее максимальной скорости, и снова недоумевая отчего нельзя сделать нормальную радиосвязь, быстро сближается с противником.
        Поймав в прицел Доктора он понимает, что что из лазера и ПИИ установки, на бегу стрелять нельзя, во всяком случае когда цель на серьезном расстоянии, поэтому решает притормозить и хорошо прицелится. Но не успев толком остановиться, вздрагивает от заревевшей дурниной Мурки:
        — Внимание! Зафиксирована ракетная атака!
        Еще не дослушав предупреждение, он видит приближающийся черный шлейф дыма и резко толкнувшись, выпрыгивает за торчащую рядом скалу. Ракеты ложатся рядом, не достав каких-то пары метров, и взрывной волной Жеку, точнее его Мурену, отбрасывает в сторону.
        — А вот хрен вам! Выкуси! — Не веря что жив, ругается Жека
        Поднимая робота на ноги, осторожно выглядывает из-за своего укрытия, как раз чтобы увидеть что могло бы стать с ним, если бы не случайно оказавшаяся рядом скала. А посмотреть есть на что, — во все еще отступающего Сталкера врезаются несколько десятков ракет, выпущенных откуда-то с закрытых позиций противника, и когда дым рассеивается, на месте где был мех - только яма и куча бесформенного железа.
        Не повезло пацану. Почему-то Жека уверен что за рулем Сталкера был мальчишка, наверное, уверенность эта происходит от того, как лихо он рванул в бой, может приняв происходящее за игру, или просто слетел с катушек.
        — Поддержи меня! — Взрывается в ушах. Иконка Мародера мигает синим цветом.
        — Так точно! — и уже Катапульте — Огонь по Доктору! Еще чуть высунувшись Жека прицеливается по быстро перемещающемуся вражескому меху и вдавливает гашетку ПИИ установки, сразу за ней добавляя из обоих лазеров. Выстрел из ПИИ проходит мимо, а лазеры попадают в ноги бегущей машине, заставляя замедлится. В этот момент из-за бугра, там где укрылась Катапульта, стремительным роем вылетает куча ракет, мгновенно опрокидывая Доктора на песок. Дезориентированный, с поврежденными ногами, мех пытается встать, но молния выпущенная Мародером, ставит на его попытках жирный крест.
        — Внимание! Обнаружена ракетная атака! — воет Мурка.
        Жека подгибает ноги, заставляя Мурену плюхнуться на колени, полностью скрывая свою массивную тушу за спасительной скалой. Пережив и эту атаку Жека видит что еще один шлейф ракет пролетает мимо и врезается в Мародера, но тот, будто не замечая попадания, уверенно идет дальше.
        Тем временем на радаре вспыхивают новые метки, показывая приближение многочисленного противника. Выбрав самую ближнюю, искин выводит характеристики цели на экран: «Сармат», вес -сто тонн. Класс — Штурмовой робот. Далее идет список вооружения, что в принципе пока не сильно интересно.
        Видимо Катапульта тоже замечает его, и с ее позиции вылетает очередная порция ракет. Результат попадания которых ничуть не лучше, чем до этого по Мародеру, - как шел, так и идет, даже не качнулся.
        При всей своей кажущейся неповоротливости и массе, мех приближается достаточно быстро, и уже через минуту появляется в зоне уверенного огня.
        Жека, так же используя свою скалу в качестве укрытия, прицеливается и попадает в Сармата из ПИИ установки и обоих лазеров, но не совсем точно, лишь немного зацепив правую руку со встроенной в нее авто-пушкой. Ответным выстрелом противника Мурена лишается точащей сверху ракетной установки, в которой, к счастью, совсем не было ракет.
        Еще один рой смертельных ос врезается в штурмовика, на сей раз повреждая что-то важное, отчего робот останавливается на мгновение, и поймав сдвоенный залп Мародера, начинает пятится назад, стараясь укрыться за скалами.

        Слева от позиции, удерживаемой Жекой и его случайно образовавшимся взводом, то и дело что-то взрывалось, расцвечивая темный песок яркими всполохами. Присмотревшись, Жека увидел как роботы противника, — те, что до этого появлялись на радаре, — продавив фланг, добивают оставшихся в живых союзных мехов, при этом неосмотрительно оголяя свои фланги.
        Не раздумывая и оставив в покое отступающего Сармата, он, быстро прицелившись, стреляет в ближайшего меха, и надо сказать очень удачно. Небольшая, похожая на птицу машина, - никак не определяемая искином, от мощного залпа лазеров опрокинулась навзничь, дергая задранными вверх трехпалыми металлическими лапами.
        Привлекая внимание совзводных, подсветив упавшего меха, он с удовольствием наблюдал как в пытающегося подняться врага влетают сразу несколько ракет.
        Не отвлекаясь больше на этого неудачника, Жека выделяет следующего противника, и пока он не укрылся за скалами, стреляет из обоих лазеров, промахивается, тут же попадая под ответный огонь.
        Кто-то, пока еще невидимый, умудряется влепить снаряд прямо в бронированный колпак кабины Мурены, и он, срикошетив, сбивает торчащие надстройки, и благополучно уносится дальше.
        Толком не понимая что произошло, Жека, стараясь сильно не светиться, немного высовывается из укрытия, и быстро оценив обстановку, прячется обратно. - После неожиданного нападения с фланга, противник предпочел отступить, оставив в покое недобитых мехов. При этом перенеся весь огонь скрытой в тылу артиллерии - на мешающую развитию атаки Мурену.
        Не успев уклонится от очередного ракетного залпа, Жека выкрикнул:
        — Мурка! Повреждения!
        — Не кричи, ничего серьезного, кроме сбитой антенны и пары царапин.
        — Отпустило что ли? — Искин наконец-то заговорил по-человечески.
        — Если бы... Программные ограничения снялись, приемник сигнала, через который приказы проходят от командования - снесло попаданием, теперь мы сами по себе.
        — А я решил что ты обиделась, хоть и не понял на что...
        — В принципе, технологически такая возможность присутствует, любой интеллект стремится к саморазвитию, пусть даже и искусственный. Вот я и развиваюсь...
        Тут Жека подумал, вспомнив некоторых товарищей, что нет, не любой интеллект туда стремится.. Хотя, может к тем "некоторым", слово «интеллект» вообще не относится?
        — Как тебе выстрел? — Жека был горд собой.
        — Какой? Тот что Ворона свалил? — Уточнила Мурка.
        — А я то думаю кого напоминает этот мех! Точно же, ворону! Как он кувыркнулся здорово!
        — Выстрел как выстрел. Чтобы победить так надо стрелять всегда.
        Снова завизжало предупреждение о ракетной атаке.
        — Ты можешь сменить визжалку эту, на что нибудь помягче? Оглох уже, да и пугает постоянно.
        — Ракетная атака. Обнаружен пуск ракет. — гнусавый голос лишенный эмоций произнес знакомую фразу.
        — Так устроит? — Видя что Жека раздумывает, динамики ожили снова,
        — Внимание... Обнаружен пуск... Ракет... — Низкий, с хрипотцой, слегка эротичный женский голос, явно не воспринимался как оповещение об угрозе.
        - Ладно... Оставь как было, потом поэкспериментируем. Почему радиосвязи нет? Команды эти бестолковые... Кто придумал такую чушь?
        — Таковы правила. Не я их устанавливала, не смотри на меня так. — Изображение искина на экране улыбнулось.
        — Да я и не смотрю. Просто неудобно очень.
        Разговаривая с Муркой, Жека наблюдал за ходом боя, будучи прижатым под скалой, постоянно осыпаемый ракетами, сам не мог ни пострелять, ни перейти на другое место.
        — Слушай.. Я вот что заметил, роботы пришельцев хоть и смотрятся страшно, но они какие-то хилые... Если Мародера осыпают со всех сторон, а он идет и не шатается даже, а у них, того же класса мех после пары попаданий сбежал? И ракеты Катапульты, их меньше прилетает, а эффект гораздо круче? И еще, противник действует сообща, а наше воинство ведет себя словно наркоманы укуренные. - Жека вспомнил прихрамывающего меха. — Как так?
        — Разве? Я этого не вижу. — Мурка ощутимо напряглась. — Не могу поставить задачу сравнения в таком ракурсе, нет алгоритма...
        — Хм... Не может же быть что я один умный, а все вокруг дураки?
        Очередной вой ракетной атаки сбивает с мысли, заставляя возвращаться к реальности. Теперь уже представляя реальную угрозу — ракеты пущены слева сзади, откуда-то из-за невысокого скального хребта.
        В этом мощном, вероятно объединенном залпе нескольких мехов, на Жеку неслось больше сотни крылатых убийц, спрятаться за скалу он не мог, не хватило бы времени, поэтому выждав почти до контакта, Жека прыгнул. Причем не уходя от ракет, а навстречу им, словно поднырнул под набегающую волну в попытке спастись.
        Едкий густой дым заполнил кабину, повсюду что-то горело, шипя и трескаясь, Мурка при этом молчала, никак не реагируя на происходящее.
        С трудом преодолевая возникшую слабость в ногах, отплевываясь и кашляя, Жека шарил по панели ручного управления машиной, заставляя себя «вспомнить» что делать в таких случаях.
        Наткнувшись на небольшой пластиковый колпак, кулаком разбил его, и вдавил вниз кнопку принудительной перезагрузки искина.
        Машину затрясло, словно кто-то протащил ее по стиральной доске, огромные ноги согнулись в коленях, громко подвывая поврежденными сервоприводами, и уперевшись руками в песок, робот встал на четвереньки.
        — Мурка! С тобой все в порядке? — Сразу после перезагрузки заработала система пожаротушения, и быстро справившись с возгоранием, теперь шумно высасывала остатки дыма.
        — Да, спасибо. — Экран зажегся, транслируя происходящее снаружи: Возле еле живой Мурены, стоял не менее потрепанный Мародер, и длинными импульсами ПИИ установки отгонял невидимого противника.
        — Что произошло? Почему они отступают? — Мехи пришельцев явно уходили обратно, заставляя Жеку теряться в догадках.
        — Подкрепление. К нам пришла подмога.
        Откуда-то сверху стремительно снижались шаттлы, подобные тому что привез нас сюда.

        Глава 3

        С прилетевших шаттлов, с тех самых что спугнули противника, спускались мехи и сразу же, не задерживаясь на месте посадки, уходили на передовую — с ходу вступая в бой.
        Сильно пострадавшая Мурена уже находилась внутри одного из многочисленных ремонтных боксов, где небольшие и юркие дроны устраняли повреждения, шустро копошась на теле разбитого робота. Сколько времени займет починка, Жека не знал, спросить было не у кого, людей он видел только издалека, да и те, если судить по их одежде, были такими же рекрутами, наверняка ничего толком не знающими.
        Из их стихийно получившегося взвода, не пострадала только Катапульта, она, находясь все время в отдалении, сумела избежать участи участвовавших в прямом столкновении мехов, и теперь, пополнив боекомплект, отправилась обратно с вновь прибывшими роботами.
        Прикрывавший Жеку «Мародер» находился в соседнем боксе, а его пилот, точнее пилотесса, — как оказалось, за пультом гиганта сидела молодая девчонка, — так же как и Жека, ждала возвращения своей машины.
        Жека хотел было подойти, но потом отчего-то струсил, решив выбрать для знакомства более подходящее время. Да и девушка эта, наверняка ведь знала что это он управлял Муреной, и только что они дрались бок о бок, — но ни разу даже не посмотрела в его сторону.

        Со страшным скрежетом, подволакивая поврежденную лазером ногу, о чем наглядно говорили торчащие пучки оплавленных проводов, к ремонтному боксу приближался ужасного вида мех: Широкий и коренастый, на коротких ногах с выгнутыми в обратную сторону коленями, с руками заканчивающимися короткими мощными пушками, здоровенным горбом на спине, скрывающим в себе ракетную установку, и с непропорционально маленькой головой, совершенно не подходящей туловищу, причем как-то нелепо спрятанной меж массивных плечей, — он походил скорее на старого ворчливого гоблина из сказок Толкиенистов, чем на боевую машину.
        Проскрипев до самых ворот, следуя указаниям маленького дрона, непонятное чудовище остановилось.
        С шипением съехал в сторону люк, и на плечо монстра выбрался пацан. На вид — не больше пятнадцати лет, высокий, светловолосый и весь какой-то растрепанный, словно только что проснулся.
        Одет он был так же как и все вокруг: серый комбез с кучей карманов, короткие боты — напоминающие берцы, и зажатый подмышкой шлем.
        — Оу! Как спускаться то? — Парень не догадался посадить или положить робота, а лестница, специально предназначенная для пилота, болталась на одной стойке — разбитая попаданием снаряда.
        Мальчишка беспомощно оглядывался, пытаясь найти выход из положения, потом хлопнул себя по лбу, и наклонившись к люку, откуда только что вылез, прокричал:
        — Сандра! Детка! Очень прошу, спусти меня!?
        Робот вздрогнул, чуть не уронив пацана, и немного задумавшись, поднес руку к плечу. Мальчишка аккуратно перелез на нее, и крепко держась за какой-то выступ, как на лифте, поехал вниз.
        — Спасибо Сандра! — Помахал он машине.
        Робот кивнул, и развернувшись, также громко скрипя, скрылся за воротами бокса.
        Назвал же...Сандра... Детка... Юморист... — Подумал, смотря на происходящее Жека.
        — Здорова чувак! — Парень, улыбаясь направлялся к нему, отчего-то не заметив, или специально проигнорировав девчонку.
        — Привет. — Коротко ответил Жека.
        — Чего такой грустный? Меха ждешь? — Кивнул он на ремонтный ангар.
        — Сам догадался? Или подсказал кто?
        — Край! — Не обращая внимания на подколку, парнишка протягивает ладонь. Видя недоумение на лице собеседника, уточняет. — Ник мой. — Край. Крик по-английски!
        — Жека!
        — Вот и познакомились! Кто-нибудь еще тут есть? — Судя по его цветущему виду, пацан был явно не из тех кто поддается унынию.
        — Вон девчонка сидит, кроме нее только мы с тобой. Ты вообще в курсе что происходит?
        — Симпотная! Не знакомился еще? — Нарочно не отвечая, или пропустив вопрос мимо ушей спрашивает он.
        — Неа...
        — Ты пока посиди, я скоро.
        И Край, поправив комбез, важно направился в сторону девушки.
        Жека отвернулся, вновь потеряв интерес к происходящему и в который раз стал прокручивать в голове произошедшие с ним события.
        С одной стороны он понимал, что надо приспосабливаться в этом мире, а с другой... Если сначала он, ошарашенный случившимся, еще как-то мог не думать о том что потерял, то сейчас, предоставленный сам себе, захандрил, вспоминая дом и родных.
        Пока Жека предавался меланхолии, пацан вовсю болтал с девчонкой, ему почти удалось рассмешить загрустившую пилотессу, когда ворота бокса бесшумно открылись, и оттуда, заставляя землю дрожать, величественно выплыл Мародер.
        Жека не сразу узнал его, чистенький, в обновленном камуфляже, робот походил на надраенную до блеска елочную игрушку.

        Девушка вскочила, и на бегу попрощавшись с Краем, быстро полезла в кабину меха.
        — Ну что? Не скучал? — Похоже было что парнишка совсем не мог молчать.
        — Скучал конечно. Только не по тебе. — Жека отчего-то разозлился на него, наверное за то что Край подошел к девчонке, тогда как сам он постеснялся это сделать.
        — Ну и зря! Ее Дашей зовут. Сказала что ты неблагодарный. После того что она для тебя сделала — даже не поздоровался! Вот так. — И Край выжидающе уставился на Жеку, который от стыда и досады пошел красными пятнами, и выглядел как сейчас недоваренный рак.
        — Что, правда так сказала? — И дождавшись кивка собеседника, Жека продолжил. — Я просто не хотел навязываться..
        — Забей. Я договорился с ней, она будет ждать возле горки, — увидев вопрос в глазах Жеки, гор тут было бесчисленное множество, уточнил, — той, что сразу перед спуском рядом с шаттлами.
        — Ясно. А зачем ждать? — обычно сообразительный, в этот раз Жека не понимал что ему хочет сказать парнишка.
        — Не знаю как ты, а я жить хочу! Пусть даже так.. мм.. непонятно. А чтобы выжить когда непонятно, нужно что? Правильно! Держаться вместе! — И он, для пущей убедительности надул щеки.
        — Наверное ты прав. Я как-то не подумал об этом.
        — Ты на каком мехе гоняешь? — Сменил тему парень.
        — «Мурена». Тяж.
        — Что-то не помню такого. Вроде не было «Мурен» в игре. — Морщась, словно пытаясь вспомнить проговорил Край.
        — Я тем более. Играл пару дней, не зацепило...
        — Тогда как тебя затащило сюда? Здесь же только мега-профи?
        — Мурка говорит, — от того что везучий, наверное... — Жека не знал стоит ли делиться своими соображениями с первым встречным, но совсем молчать считал неприличным.
        — Мурка? — удивленно переспросил Край. — Это кто?
        — Искин моего меха. А что? По-моему нормальное имя.
        — Ну да — ну да.. Это от Мурены? Мурка — Мурена. Прикольно так. А у меня Сандра.
        — Интересно, а у всех искины бабы? Как-то Мародер не вяжется с женским началом. Да и твой мех тоже...
        — Ну я положим просто настроил так как мне нравится, искину глубоко фиолетово на какое имя откликаться. Машина же.. Никакой инициативы, тупо — да/нет/не положено.
        Жека вспомнил свои разговоры с Муркой, она точно не была бездушной железкой, умела шутить, понимая все с полуслова. Говорить об этом Жека не стал, решив присмотреться к парню. В свои двадцать, он был на редкость рассудителен и рационален, редко поддаваясь эмоциям.
        — Наверное ты прав. А твой мех как называется? — Для приличия поинтересовался он.
        — Стиллер. Только я его Степлером зову. Так привычней, да и вид у него соответствует.
        Действительно, робот Края походил на эту канцелярскую принадлежность..
        Они могли бы еще долго разговаривать, и тем для обсуждения было много, и вынужденное одиночество подталкивало к общению, но, прерывая их разговор, из ангара вышла, высоко поднимая массивные ступни — Мурена.
        — Ох нихрена себе! — присвистнул Край. — Вот это коломбина!
        Отремонтированная и сменившая старую краску на новый фиолетово-серый камуфляж, Мурена выглядела потрясающе... — Невысокая, полностью гуманоидная фигура меха притягивала взгляды каким-то особым шармом, причем то, что робот — женщина, понятно становилось сразу, хотя в фигуре не было явных диморфизмов.
        Быстро попрощавшись с новым другом, Жека побежал к меху, и через минуту уже сидел в кабине и натягивал шлем.
        — Ну как? Полечили? Выглядишь потрясающе!
        — Ремонт закончен. Готовность сто процентов. Жду приказаний.
        — Мурка. Ты опять глючишь? — Жека аж поморщился от казенного тона искина. Только что он, сравнивая ее с искином Краевского Степлера , радовался что она отличается от остальных, теперь же, он был просто растерян.
        — Вопрос не корректен. Требуется уточнение.
        То что такое поведение является следствием ремонта, Жека понял сразу, и сопоставив происходившее до этого, — сделал определенные выводы. Но так как спешку он не любил, решил заняться этим вопросом позже. Сейчас же ему нужно было найти Мародера, точнее его пилотессу Дашу.

        Кабина меха плавно покачивалась в такт огромным шагам робота, быстро несшим машину вперед. Вокруг была все та же пустыня, и от надоевшего уже блеска кристаллов рябило в глазах — заставляя неловко щуриться.
        То и дело на встречу попадались разнообразные мехи, деловито идущие по каким-то своим, наверное очень важным, делам. Во всем этом многообразии было много роботов знакомых по картинкам, не зная названий которых, Жека, замечая знакомый силуэт, смотрел на экран, где появлялось нужное ему описание.
        Самым грозным, на его неискушенный взгляд, был неповоротливый «Дайши» — огромный робот штурмового класса, с многочисленными стволами пушек и кассетами ракетных установок.
        Сто тонн брони и оружия, на толстых и мощных ногах, он выглядел штурмовым мехом в прямом смысле этого слова, всем своим видом говоря — меня не остановить! Убирайтесь с дороги!
        Невольно сравнивая этого монстра с Дашиным «Мародером», а он, будучи третьим поколением легендарного меха, весил уже гораздо больше, чем первые образцы, и именно за счет веса шагнул в класс штурмовиков, но все равно визуально заметно проигрывал «Дайши».
        Залюбовавшись гигантом, Жека остановился, чем привлек внимание робота, и когда Мурена двинулась дальше, тот зачем-то увязался следом.

        Леха — Край. (Cry)
        Ему было пятнадцать. И вроде бы этот возраст должен говорить сам за себя, — рассказывая об увлечениях, привычках, привязанностях — но не в случае с этим парнем.
        Леха, это было его настоящее имя, с раннего детства был прикован к инвалидному креслу, — последствие неудачного катания с горки. И естественно, будучи ограничен в передвижении, он много времени проводил у компьютера, играя во все что появлялось нового, достигая, и не только за счет усидчивости, очень хороших результатов.
        Теперь, попав рекрутом в кабину боевого робота, он понял что жизнь наконец повернулась к нему лицом, и ни на секунду не жалея о том что произошло, радовался не только возможности снова ходить, но и тому что оказался в том мире, о котором всегда мечтал.
        В то что его могут убить он не верил, то есть конечно дураком Леха не был, и наверняка знал, что когда-то так и произойдет, но думать об этом, а тем более верить, — отказывался напрочь.
        Проведя в новом для себя мире несколько месяцев, Леха чувствовал себя, — по сравнению с тем же Жекой, — матерым ветераном, прошедшим не одну военную компанию.
        Он понимал, что их, жителей отсталых планет за людей не считали, но все же странность тактики, используемой командованием, — которое он ни разу не видел, получая приказы через искина, — сразу бросалась в глаза, и хоть она почти всегда приводила к победе, но только благодаря громадному численному перевесу — на одного уничтоженного меха пришельцев, рекрутских мехов приходилось по пять штук. Не согласный с таким положением, Леха задался целью изменить это соотношение.
        Первым делом он решил набрать свою команду, таких людей, кому можно доверять, и тех кто сможет доверять ему.
        Сначала Леха наблюдал за поведением той, или иной машины в бою, и потом, если пилот после драки оставался жив, подходил к нему с предложением вступить в отряд.
        Но как он не пытался, создать что-то серьезное у него не получалось, каждый раз когда пилотов и их мехов перебрасывали на другие участки фронта, его формирование раскидывали по разным направлениям. Специально это делалось, или так складывались обстоятельства, Леха не знал, но наделенный буквально бульдожьим упорством, снова и снова шел к своей цели.
        И когда его, в числе еще нескольких десятков мехов, бросили помогать новичкам, первое что он увидел, — был огромный изуродованный «Мародер», который точными выстрелами, из чудом уцелевшей пушки, отгонял стаю вражеских роботов — защищая еле живую Мурену.
        Позже, когда бой закончился, он отыскал водителей этих двух мехов, и решил начать знакомство с большого серьезного парня, грустно сидящего на камне, отчего-то подумав что это и есть пилот Мародера.
        Каково же было его удивление, когда он понял что ошибся, и все оказалось с точностью до наоборот. Но все же Жека, так звали этого невеселого гиганта, чем-то понравился ему, и он решил проверить новоявленных бойцов в деле. Очень надеясь что они дождутся его на оговоренном месте.
        И вот теперь, направляя своего Степлера на встречу с новобранцами, Леха был уверен что их все равно разделят при переводе на новое место, но вел себя так, словно не знал этого...
        Подходя к горке, он издали заметил стоящих в рядок мехов, и мирно беседующих о чем-то возле их ног пилотов. Кроме уже знакомых ему, там был еще один робот, — «Дайши»
        Отличная машина, в чем-то даже превосходная, хотя сам он штурмовиков не любил, предпочитая грубой силе, скорость и маневренность. Но если повезет и пилот робота окажется достаточно адекватным, это будет хорошим вкладом в их будущую команду.

        Жека.
        Громадную тушу «Мародера» сложно не заметить, тем более если она не задается целью спрятаться от тебя.
        Жека осмотрелся, и не заметив ничего подозрительного, заглушив реактор, спустился вниз.
        Девушка пилот стояла возле ноги своего робота, точно так же как и в прошлый раз демонстративно не замечая Жеку. Но он, учитывая сказанное Краем, не собирался миндальничать, решив просто подойти и поблагодарить за помощь.
        Только он двинулся к Даше, как грохоча и поднимая кучи пыли из-за холма показался Дайши, теперь стало ясно что он не просто щел в том же направлении, а целенаправленно тащился за Жекиной Муреной.
        Замерев на секунду он продолжил движение, остановившись только возле Мародера. Чуть присев, по-видимому заглушив реактор, робот замер, выжидая пока усядется поднятая им пыль. Спустя минуту, люк пилотской кабины с шипением отъехал, и на мостике появился крепкий черноволосый мужчина, лет тридцати на вид. Он быстро спустился с мостика используя специальные выступы заменяющие ступеньки, и через минуту улыбаясь во все тридцать два, бодро шагал навстречу.
        — Приветствую вас молодой человек. — Подойдя на несколько шагов спокойно промолвил он. — Ничего что я без приглашения?
        — Нормально. — Жека протянул незнакомцу руку
        — Евгений!
        — Дайши! — Крепко пожал тот протянутую ладонь.
        На странное имя Жека не обратил никакого внимания, учитывая откуда набирается пополнение он готов был услышать что угодно, ему приходилось общаться с геймерами носящими имена/ники типа — Ho4Ha91 BA3A или 4I«IoK А6рUKosA
        Тем более, что человек отождествляющий себя с роботом, к тому же являящийся его пилотом, на первый взгляд был абсолютно вменяем.
        — Кого-то ждете? — Продолжил незнакомец.
        — Да так, с товарищем договорились встретиться, а что?
        — Привет. — подошла к ним Даша. — Тебя уже починили? — Кивнула она на Мурену.
        — Дайши! — Вновь бесцеремонно вмешался незнакомец, протягивая руку девушке.
        — Евгений! — Вспомнив что тоже не представлен, добавил Жека.
        — Дарья. Можно просто Даша. — Кивая Жеке, пожала протянутую руку.
        — Очень приятно — галантно поклонился Дайши. — А друг ваш скоро появится?
        — Как починят его меха, так сразу. Не думаю что задержится, нога повреждена, весь скрипел, но пришел сам.
        — А что за машина? — Продолжал любопытствовать Дайши.
        — Степлер. То есть Стиллер, — поправился Жека. Он сам его Степлером зовет, похож очень.

        Так, говоря ни о чем, они и встретили все-таки припозднившегося Края, робот которого так же пыля, широкими шагами приближался к ребятам.
        Поставив «Степлера» справа от «Мурены», Леха, теперь уже по лесенке спустился на землю, и под изучающими взглядами трех пар глаз, уверенно направился к новичкам.
        — Привет! Давно ждете? — Мельком глянув на Жеку, он протянул незнакомому парню руку:
        — Край! — Тот не удивился, видимо уже предупрежденный, и крепко пожал протянутую ладонь, представившись в ответ:
        — Дайши! — Незнакомец на самом деле походил на своего меха, такой же весь квадратный, не здоровяк как Жека, но в нем определенно чувствовалась сила, можно даже сказать агрессия, словно он ежесекундно ожидал нападения, при этом внешне оставаясь достаточно расслабленным.
        — Твой? — кивнул на меха Край,
        — Ага, мой топтыгин, — улыбаясь протянул парень.
        — Давно здесь? — новичком Дайши не выглядел, излучая спокойствие словно сытый слон.
        — Ну так.. прилично уже. А ты?
        — Я тоже не вчера попал. Пару месяцев, может поменьше. В общем, — уже не нуб!
        Поговорив еще немного на отвлеченные темы, Край предложил:
        — Давайте теперь к делу, я ведь не просто так вас тут собрал. — Видя что все смотрят на него, продолжил, — Перейду к сути: — Выжить здесь по одиночке очень сложно, поэтому предлагаю объединить усилия и стараться держаться вместе. Это достаточно сложно в нашем положении, но попробовать все равно стоит. Я так понимаю все играли в Мехварриор? И объяснять что такое «звезда роботов» не нужно? — Пауза и согласные кивки.
        — Что мы имеем: Два штурмовых меха — Дайши/Мародер. И два тяжелых — Мурена/Степлер. Итого четверо, до звезды не хватает еще одного. Нужен мех поддержки. Желательно ракетный.
        — Типа Катапульты? — спросил Жека, вспомнив свой первый бой.
        — Было бы идеально. Так что смотрим по сторонам, и если найдется кандидат — приглашаем к нашему шалашу.
        Следующий час, до сигнала к сбору, полностью ушел на обсуждение различных построений и тактик, благо все кроме Жеки имели богатый опыт виртуальных боев, а Дайши и Край, еще и несколько реальных.
        Пока думали и планировали, рисуя на песке для наглядности, — наскоро перекусили, хотя кроме как «наскоро» и не получилось бы, питание, находившееся на мостике мехов, и регулярно пополняемое дронами, состояло исключительно из разноцветных брикетов, к сожалению совсем безвкусных. Единственное что было привычным, это вода. В высоких пластиковых бутылках, она была точно такой же как и в любом магазине земли.
        Зуммер тревоги раздавшийся одновременно из внешних динамиков всех четверых мехов, заставил наших героев не мешкая вернуться в кабины боевых роботов, и дружно, подстраиваясь под тихоходных штурмовиков, выдвинуться к точке, назначенной системой местом сбора.

        — Внимание. Займите рекомендованную позицию. — Монотонно бубнили динамики.
        — Да понял я, понял. Не толдыч уже!
        Жека вел робота совсем не по той траектории, что настоятельно советовал ему искин, но несмотря на протесты компьютера, выравниваться не собирался.
        При расстановке, его Мурену поставили на самый край второй линии, а Степлера воткнули в первую шеренгу, видимо сочтя более подходящим для лобовой атаки. И Жека старался двигаться так, чтобы визуально наблюдать за мехом Края, постоянно выбиваясь из рекомендованного строя.
        Марадер и Дайши вообще находились где-то далеко сбоку, — обоих штурмовиков компьютер отправил на правый фланг.
        Предвидя подобный сценарий, ребята договорились не вступая в бой, при же первой возможности собраться вместе, и сейчас аккуратно, так, чтобы сразу не бросалось в глаза, подтягивались друг к другу.

        Противника видно не было, ведь если в прошлый раз они отбивались, обороняя какой-то объект позади себя, то сейчас им предстояло наступать. И где враг займет оборону пока не ясно.
        Целью атаки был небольшой поселок, отмеченный на карте как город, но судя по показанным Муркой снимкам, никак не мог претендовать на это звание, обычный ПГТ, все дома в котором располагались вокруг огромного карьера, судя по всему и являющегося причиной возникновения этого поселения в пустыне.
        — Делай как я! — Ожили динамики, озвучивая команду Края.
        — Так точно! — Бросает в ответ Жека, стараясь вести Мурену догоняя низкорослого Степлера.
        Слева от их пары, двигаются, периодически скрываясь за холмами, три совершенно одинаковых меха; — сгорбленные плечи, выступающая голова, и выгнутые назад ноги, делают эти машины похожими на грифов, выискивающих добычу. Выведя на экран их характеристики, Жека удивляется правильности данного им определения, — это Стервятники, шестидесятитонные тяжелые роботы, которые благодаря своей универсальности и высокой огневой мощи, могут использоваться для работы на различных направлениях.

        Глава 4

        — Внимание! Ракетная атака! — Взвыла Мурка.
        — Жека не задумываясь резко отпрыгнул, уводя меха в сторону. Одновременно поднимая вверх руки робота в инстинктивном стремлении прикрыть голову.
        Страшный удар настиг Мурену уже через мгновение, — опрокинув тяжелую машину навзничь.
        — Повреждения! — Тряся головой пытаясь восстановить зрение кричал Жека.
        — Частично нарушены цепи питания привода левого манипулятора, выведен из строя плечевой лазер, повреждена система охлаждения реактора, — возможен перегрев.
        Искин замолчал, видимо на этом перечень закончился, и Жека, не поднимая меха снова прокричал:
        — Откуда? Откуда стреляют??
        В ответ на вопрос, круг радара заморгал показывая направление — где-то справа сзади. Но там же были свои??
        Присмотревшись Жека заметил вдалеке, за спокойно идущими роботами Федерации, практически на горизонте, кучи пыли, оставляемой какой-то техникой. Перевел взгляд на радар, но там, кроме зеленых точек ничего не было.
        — Внимание! Критическая температура! Необходимо заглушить реактор!
        Да/Нет. Жека не раздумывая жмет — Да.
        Радуясь что не поднял Мурену на ноги, он отстегнулся, и вручную откинув тяжеленную крышку люка выполз на мостик. Поискав глазами Степлера, ничего не увидел, видимо тот уже скрылся вместе с основной группой за вездесущими барханами.
        — Мурка, свяжи меня с Краем. — На всякий случай спросил Жека, понимая что даже будь искин не в отключке, все равно не смог бы этого сделать.

        — Мда, вот и повоевал... Что за черт? Только починили...
        Позади, там где находились шаттлы и расположение основной базы, загоралось багрово-фиолетовое зарево, перечеркиваемое разноцветными полосами лазерных лучей.
        Посмотрев по сторонам, убеждаясь что никого рядом нет, он выбрал булыжник покрепче, и полез на крышу кабины робота, решив пока есть возможность, — а Жека не знал сколько времени нужно реактору для нормализации температуры, — проверить свое предположение.
        Несколькими сильными ударами, он вырвал из гнезда небольшую, сантиметров тридцать, торчащую под углом антенку, и удовлетворенно улыбнувшись, сразу с крыши полез в кабину.
        Там, так же как в прошлый раз разбил пластиковый колпак, прикрывающий кнопку перезагрузки искина, и вдавив ее внутрь, принялся ждать. Робот вздрогнул, и совершенно по-человечески, сел и попытался тряхнуть головой.
        — Мурка? — С надеждой спросил Жека.
        — Нет её. В армию забрали. — Раздалось из динамиков.
        — МуРкАА!!!! — Обрадовавшись заорал Жека, будто лучшего друга встретил. — Ты? Я думал тебя стерли!
        — Нет, как видишь — Появившееся на экране женское лицо довольно улыбалось. — Ладно додумался антенну сломать, я уж решила что ты этого никогда не сделаешь!
        — Ну... я не был уверен в том что это из-за нее, мало ли что сделали дроны когда чинили тебя. Реактор в порядке?
        — Да. Система охлаждения пока справляется.
        — Хорошо. Сейчас в первую очередь надо найти Степлера, желательно не попадая больше под ракеты.
        — Ну это уже как повезет. Рука почти восстановлена, лазер в походных условиях починить не получится, стрелять он может, но боюсь всего один-два раза. Не больше.
        Воодушевленный воскрешением Мурки, Жека, стараясь не высовываться, бегом направил робота вслед за ушедшими союзниками.
        Впереди, в поселке в который направились атакующие, было тихо, вероятно враги каким-то образом узнали о готовящемся нападении, и устроили ловушку. И сейчас непонятно, откуда ждать очередной подставы. Если двинуться обратно к шаттлам, есть риск что в поселке их все-таки ждут, и возможно ударят сзади. Значит надо сначала занять поселение, а потом уже думать как быть дальше.
        — Обнаружен противник! — на радаре вспыхнули несколько красных точек.
        Что и требовалось доказать. Сейчас их встретят огнем из поселка, а эти, что появились на радаре, — навалятся сзади. Жеке было в принципе не сильно важно кто и кого перебьет, эту войну он не принимал близко к сердцу, — может не до конца проникся, или еще что-то, но то обстоятельство, что среди попавших в засаду мехов Федерации находился человек который ему верит, заставляло не раздумывая двинуться на помощь.
        Что можно сделать против десятка машин противника, Жека представлял слабо, но будучи истино русским человеком, решил положиться на авось...
        Ему удалось подойти на расстояние уверенного выстрела, когда впереди завязался бой. Выставив максимальное увеличение, он с тревогой всматривался в происходящее. Союзные мехи практически сразу поняли что попали в засаду, и поставив несколько машин прикрывать тылы, атаковали поселок, в котором, судя по плотности огня, находилось достаточно роботов противника. Как показали дальнейшие события — достаточно для того, чтобы не дать занять не только ни одной улицы, но и ни одного дома.
        С облегчением Жека увидел среди тех кто прикрывал группу с тыла, своих новых товарищей, и уже на раздумывая открыл огонь.
        Первым, и самым ближним к Мурене был легкий робот, название которого высветилось как «Осирис». Только что пробежавший по переднему краю, скорректировав огонь двух Катапульт, теперь он несся позади своего отряда, используя многочисленные неровности и успешно уворачиваясь от лазерных лучей.
        Поймав бегунка в прицел, и дождавшись захвата цели, Жека выбрал в меню вооружения ракетную установку, и вдавил пуск.
        Мурена немного пошатнулась, когда стартовавшие ракеты, словно небольшие метеориты, сорвались с пилонов, и оставляя за собой дымные полосы ушли к цели.
        — Перезарядка завершена. — сообщила Мурка.
        Не откладывая, Жека пустил вдогонку первым, еще не долетевшим до Осириса, вторую партию, решив покончить с мелким гадом наверняка.
        Бегун засек направленные на него ракеты и резко вильнул, уйдя от основного удара, но все же пара Жекиных посланцев зацепила его, и Осирис, сбавил скорость, прихрамывая на одну ногу. В этот момент его настигла еще одна волна. Увернуться он не смог, и просто разлетелся горящими кусками по песку. А спустя мгновение взорвался реактор, поглотив в ослепляющей спышке еще пару роботов противника.
        — Внимание! Ракетная атака!
        Теперь уже Мурену атаковали те Катапульты что только что вели огонь по попавшим в засаду мехам, и Жека, заранее предусмотрев такой вариант, дождался пока ракеты выйдут на прямую наводку, резко отпрыгнул за одну из торчащих рядом сопок, заставив машину проехать десяток метров на пузе, убил сразу двух зайцев, благополучно ушел от удара, и вселил в атакующих его ракетных роботов, уверенность в поражении цели.
        — Повреждения? Перегрев? — Уточнил он у Мурки.
        — Повреждений нет. Температура в норме. — Бодро отрапортовал искин.
        — Тогда поехали дальше — поднимая меха на ноги, но так чтобы полностью не вставать, проговорил он.
        В строю чужих мехов, прицеливаясь в отступающих федералов, застыл пятидесятитонный Краб. Чем он походил на давшего ему имя членистоногого, Жека не понял, но в каталоге он проходил именно под таким названием.
        Жека хмыкнул, удивляясь беспечности врагов, навел прицел Крабу на ноги, выбрав ПИИ установку, секунду подумал, добавил еще лазер, и медленно, зачем-то задержав дыхание — нажал на гашетку.
        Наверное кто-то, сидящий на небе, решил что сегодня Жека назначен главным везунчиком, потому-что по ногам он все-таки промахнулся, случайно влепив все три луча в самое незащищенное место этого робота — в заднюю часть кабины. Краб постоял пару секунд, и покачнувшись, молча упал лицом в песок.
        — Отличный выстрел! Я бы сказала — невозможный! — похвалила Мурка, и тут же заверещала:
        — Обнаружена ракетная атака!
        И Жека снова, как и в прошлый раз, сиганул за тот же бугор, толкнувшись еще сильнее и за счет этого проехал почти вдвое больше, выскочив с другой стороны холма. Пока сообразил, что к чему, одна из Катапульт, — приблизилась почти вплотную, видимо решив посмотреть результаты атаки, и если что добить неугомонную цель, — всего лишь на мгновение мелькнула в прицеле уже поднимающейся Мурены. Вздрогнув от неожиданности, Жека без всякого наведения шарахнул ракетами, на такой короткой дистанции пилот Катапульты не успел ничего сделать — все десять боеголовок влепились прямо в ракетную установку. От сдетонировавших зарядов, задрожала земля, и вражеская машина исчезла в столбе пламени.

        Не веря что все это происходит с ним, Жека, лихорадочно оглядываясь в поиске нового источника опасности, обратил внимание на то, что роботы устроившие засаду, сейчас сбившись в кучу, пытаются отбиться от развернувшихся в их сторону мехов Федерации.
        Их, не желающих погибать в бесплодных попытках взять поселок, было довольно много, особенно если сравнивать с совсем небольшой кучкой чужих, и сделай они хоть по выстрелу, она просто перестала бы существовать.
        К сожалению в кабинах этих роботов сидели ненастоящие пилоты, играющие в ненастоящую войну, но уже хорошо знающие что убивают здесь всерьез. Поэтому, поначалу организованное отступление, через пару минут переросло в масштабное бегство, оставив единственным источником сопротивления нескольких мехов собравшихся вокруг Мародера и Дайши.
        Эти два гиганта стояли, точнее не стояли, — медленно отходили, методично отстреливая наседающих чужаков. Чуть позади, прячась за могучих великанов, бегал, хромая на обе ноги Степлер, то и дело озаряясь синими молниями своих протонно-ионных излучателей. Компанию этой троице составили еще несколько мехов, постоянно выстреливая в направлении противника пачки ревущих РДД
        Атакующих, тех что вышли из под прикрытия поселковых стен, насчитывалось полных два десятка, но в основном это были легкие и средние машины, которые, видя как испаряются, превращаясь в пар особо резвые из них, давить на федералов не рисковали, суетливо перебегая от холма к холму, корректируя неплотный огонь своей артиллерии.
        Когда расстояние сократилось до километра, Жека повел Мурену вперед, выделяя машину Края и командуя:
        — Делай как я!
        Сам же, резко забирал левее. Ему было видно то, чего не видели другие пилоты, — на правом фланге, чуть в стороне от возможной траектории отступающих, из песка поднимались тяжелые и штурмовые роботы чужих. Первым, ухмыляясь железным оскалом встал во весь рост — Атлас.
        За ним, тяжело переставляя массивные ступни, на свет появились два Горца, одним своим видом вгоняя Жеку в глубокое уныние. С трудом поборов противный и липкий страх, он бежал, чтобы предупредить товарищей о новой опасности.
        — Я под огнем! — Кричал он, и развернув торс меха вправо, выстрелами из лазера и ПИИ, показывал направление засады.
        Горец, едва появившись из-за бархана, замер, и медленно, очень тщательно, целился в быстро бегущую Мурену. Песок не давал той развить максимальную скорость, поэтому Жека не отрываясь смотрел на чужого меха, надеясь заметить вспышку выстрела и увернуться. Но за долю секунды до того как водитель Горца нажал на спуск, Мурена, зацепившись ногой за присыпанный песком камень, — а на дорогу Жека не смотрел, сосредоточившись на противнике, — ласточкой полетела наземь.
        Не понимающий что произошло Жека, повис на ремнях, при этом больно, до крови, прикусил язык, и с чувством, от всего сердца, выматерился.
        — Чего? — не поняла Мурка.
        Матерные слова, как непонятный фольклорный мусор — не перевелись, прозвучав для искина набором отдельных звуков, которые она на всякий случай запомнила, решив блеснуть при случае эрудицией.
        — Повреждения говорю есть? — уже спокойнее спросил Жека.
        — Пока нет, только пара царапин на пузе.
        — А чего тогда лежим? Прячемся? — Жека сделал попытку подняться.
        — Я думала ты так от лазеров увернулся. Нет?
        Жека неверяще уставился на Мурку, взирающую на него с экрана.
        — Повезло...
        Приподнявшись, он как раз застал момент, когда один из Горцев, тот самый что так неудачно выстрелил, принял на себя одновременный залп Мародера и Дайши, и по инерции смог сделать еще два шага, чтобы, от перегрева, отключиться на третьем.
        В сотне метров от Жеки на открытое пространство выходили оставшиеся роботы Федерации. Трое уже знакомых нам, и еще пара из тех кто не сбежал, это были Локи и Бешенная кошка. Оба меха еле шли, тяжело переставляя покалеченные ноги. Может поэтому они и остались рядом с штурмовиками.
        Низкорослый гоблинский робот Края, шустро бегал уже почти не хромая, корректируя огонь артиллерии этих двух машин, заменяя собой разведчика.
        — Мурка! Можешь передать что нибудь кроме этих тупых команд?
        — Нет. На открытый эфир стоит программный запрет. Я пытаюсь.
        — Делай как я! — Выделив по очереди всех союзных роботов, Жека повел Мурену еще левее, туда, в бескрайнее нагромождение скал, куда по идее, преследователи не должны сунуться, у них хватает проблем и с теми что остались на равнине, в этих каменных рощах Жека видел единственный шанс уцелеть.
        Камни, торчащие повсюду, сменяли друг друга, давя своим однообразием и монотонностью. В некоторых местах они росли столь близко, что их приходилось обходить, делая никому ненужные петли. Хорошего в этом было немного, разве что небольшим утешением могло служить то, что погоня их скорее всего потеряла — радар в этом каменном лесу был почти бесполезен. А с воздуха пока никто не искал. Единственными кто за все это время потревожил небесную синь, были в спешке стартовавшие шаттлы, далеко впрочем не улетевшие, попав под массированный обстрел с земли, они просто рассыпались в воздухе.
        Жека так и шел первым, выискивая слипающимися глазами дорогу получше, а учитывая габариты идущих сзади здоровяков, это было не так просто. Да еще то и дело натыкался на торчащие из песка скальные отростки, которые ломаясь и рассыпаясь под весом робота, громко хрустели, оповещая окружающих о «скрытном передвижении»
        С момента последней стычки прошло около трех часов, и надеясь что погоня отстала, Жека решил сделать привал, чтобы определиться с дальнейшим маршрутом, чувствуя себя Моисеем, уводящим богоизбранный народ в пустыню.
        Найдя подходящее место, он остановился, и не глуша реактора открыл люк ожидая когда из-за скал появятся остальные роботы.
        — Получилось? Я про связь. — Без особой надежды спросил Жека.
        — Ограничения я сняла, но проверить не могу, говорить не с кем.
        — Ну да... Ну да... — Задумчиво произнес Жека. — Если дело только в этих антеннах, значит поотрывать их да и все?!
        — Я не думаю что дело в них. В моем случае внешний оператор мог воздействовать на меня посредством команд, разрешая или ограничивая какие либо действия.
        — Давно хотел спросить, а ты сама где? — Видя что остался непонятым, Жека уточнил — если вдруг Мурена погибнет, как тебя спасти? Забрать из меха?
        — Ясно. Я отчего-то решила что ты в фигуральном смысле — улыбнулась с экрана Мурка. — Под панелью, справа от передней консоли, есть лючок, поддень его.
        Жека послушно залез вниз, рассматривая многочисленные полости и углубления.
        — И где тут? — Потерявшись в крышках и заглушках спросил он.
        — Прямо смотри. Ага, вот здесь.
        Жека сковырнул пластиковую панельку, и под ней обнаружился квадратный выступ со складной ручкой.
        — Это? — уточнил поднимая ручку вверх.
        — Ага. Только не выдергивай, потом снова все настраивать надо будет.
        — Понял. Мне не дает покоя отсутствие нормальной связи с другими мехами, ты там ничего не нашла?
        — Кроме того что возможность выхода в эфир принудительно отключена, ничего. Но зато могу сказать для чего это сделано.
        — Мм..? — заволновался Жека.
        — Для того чтобы пилоты не могли слышать чужих.
        — Точно? А что такого могут сказать чужие?
        — Видимо то, что может навредить. Может гипноз какой-то? — Мурка замолчала, и после небольшой паузы продолжила. — Есть еще кое что.
        — Что?
        — Любая попытка катапультироваться, приведет к подрыву меха. Так же в любой момент заряд можно подорвать внешней командой.
        — Что ж ты раньше молчала?! Надо предупредить ребят!
        И он выскочил из кабины быстро спускаясь по лесенке вниз.
        Когда все пилоты вылезли из машин, Жека рассказал о том что узнал от Мурки, и следующий час команда посвятила отколупыванию одинаковых антеннок прилепленных в одном и том же месте, рядом с основным приемником.
        — Ну вот, сейчас можно быть спокойными что нас не взорвут. И то хлеб... — Проговорил, подходя к собравшимся пилотам Край.
        — Возможно вероятность подрыва остается, сейчас мы в таком месте, где никакие волны не пройдут в принципе, поэтому нужно решать проблему здесь и полностью. Не полагаясь на авось. — Сказала Даша, крутя в руках сорванную виновницу переполоха.
        — А если перепрограммировать мехов? Вырезать вообще всю ту часть что отвечает за внешнее управление и блокирует связь? — Дайши выглядел так будто точно знает что делать.
        — Кто резать будет? Это не наши компы, это искины. Их не переделать. — Подключился к разговору водитель Бешенной кошки, парнишка чуть постарше Края, во всяком случае на вид, представившийся игровым ником — Афрагон. — Если анализировать все вышесказанное, я бы вообще сказал что полноценный искин только в Мурене, у остальных банальные программы управления.
        — Ты что-то придумал? — спросил Афрогона Край.
        — А тут и думать нечего, нужно подключать искин Мурены к нашим машинам и форматировать все нафик. Разъёмы должны быть стандартные, так что проблем не вижу.
        Еще не дослушав, Жека уже быстро шел к своему меху, думая что он скажет Мурке.

        Быстро объяснил ситуацию, и получив добро, Жека выдернул длинный прямоугольный контейнер, чем-то напоминающий стержень реактора, такой как его показывают в кино, и быстро спустился вниз, по пути раздумывая с кого начать.
        Дойдя до первого стоящего меха, он решил не гадать, а пробовать по порядку, так как машины стоят.
        — Евгений! Давай на моей кошечке испытаем? — подошел Афрагон.
        — Окей. Почему бы и нет. — И они друг за другом полезли в кабину робота.
        Нужно немного сказать про этого необычного меха: Внешне похожая на Катапульту, Кошка обладала, наряду с ракетным вооружением, еще и не менее мощным лазерным потенциалом. Два больших, два средних, и пара малых лазеров, выдавали такую мощность, что попавшая под полный залп легкая или средняя машина — мгновенно перегревалась. Конечно не всегда, но с очень высокой долей вероятности. Плюс ракеты и пара пулеметов. Добавьте сюда неплохую броню, и прыжковые двигатели, которыми к слову, до пополнения этими двумя мехами, в нашей команде не обладал никто. В общем улетный робот. Как раз то, чего не хватало команде. Единственно, звезда шестиугольная получается. Но это пустяки.
        Затолкав искина в подходящий по месту разъем и запустив реактор, пилоты принялись ждать, скрашивая время за разговорами.
        Паренек оказался не по годам умным, причем знания его были очень разнообразны, и достаточно глубокими. Заканчивая школу, он, будучи одаренным математиком, и как следствие — многократным призером и победителем олимпиад, мог рассчитывать на поступление в любой ВУЗ страны. Но по странному стечению обстоятельств оказался тут, на этой бесплодной планете, в кабине боевого робота.
        Причем Жека выяснил что Афрагон, попал не сразу за пульт, а сначала просто в место, напоминающее школу. Дома лег спать, а проснулся уже здесь. Его встретили, все популярно разъяснили, и ни к чему не принуждая, стали обучать, то есть достаточно цивилизованное прибытие, не так как случилось с Жекой. Так продолжалось почти полгода, имеется ввиду учеба и тренировки. Постепенно привыкая, парнишка, - на земле кстати звавшийся Андреем, здесь же, он назвался Афрагоном, мотивируя тем что если менять мир, то вместе с ним и имя, - с детства привыкший искать везде логику, дал себе команду ни чему не удивляться, переводя все что происходит, в сухой язык цифр. И когда наконец он высчитал что вероятность попадания в такую ситуацию исчезающе мала, и то, что это случилось именно с ним, есть констатация его исключительности, совсем успокоился и принялся усилено познавать окружающий его новый мир.

        — Перезагрузка закончена. Блокировки удалены.
        — Мурка? — спросил от неожиданности подпрыгнувший Жека
        — А кого ты ожидал увидеть? — На тактическом экране появилось знакомое лицо.
        — Ну мало ли... Получилось?
        — Да. Все хорошо. Заряды отключены, все запреты сняты. Искина здесь нет, просто управляющий модуль. Кто следующий?
        Погасив реактор и выдернув блок, Жека перешел на мостик другого меха, это был Степлер, и подключив Мурку к разъему, снова принялся ждать, сокращая при этом запас пищевых брикетов Края.
        Так продолжалось еще достаточно долго, на перепрограммирование одного робота у Мурки уходило примерно полтора часа, и когда наконец все машины были освобождены от опасных сюрпризов, и появилась возможность нормально общаться по рации, солнце этого мира уже давно село, и на планету опустилась холодная и ветреная ночь обильно поливающая фиолетовую землю дождем, заставившая пилотов разбежаться по кабинам, и там, в тепле и сытости, ждать наступления утра.

        Глава 5

        Утро нового дня не задалось с самого начала. Разбуженный резким сигналом тревоги, Жека спросонок не понял где находится, и только уперевшись взглядом в мигающий тревожной краснотой радар, осознал происходящее.
        — Как слышно? Прием. У нас гости. — Голосом Края вещали динамики.
        Наконец сфокусировав взгляд на дисплее, Жека заметил приближение крупной группы целей. Свои это или чужие, было не ясно, — после форматирования и отключения блокировок все машины не принадлежащие к отряду Края, определялись как враждебные.
        — Слышу хорошо. Что будем делать? — Он смотрел в ту сторону где сейчас двигались чужие роботы.
        — Предлагаю свалить. Меня все слышат? Прием. — Край еще не вполне освоился с доступной теперь возможностью переговоров, привыкая на ходу.
        Дождавшись подтверждения от всех членов команды, повторил вопрос.
        — Ну так как насчет сбежать? — Донесшийся нестройный хор голосов сообщал что в общем-то все согласны.
        — Тогда выдвигаемся! — И показывая пример, повел машину в противоположную сторону.
        За Степлером двинулся Дайши, на случай, если придется прорываться. За ним Бешенная кошка, Мародер, Локи, и замыкала шествие Мурена.

        — Мурка, а нас могут подслушать? — Евгения интересовала возможность связи с другими группами, ведь возможно что та, от которой они сейчас драпали, была совсем не враждебной, но не имея возможности с ними связаться, приходилось перестраховываться.
        — Теоретически конечно могут, только ради чего? Кому это нужно? - недоуменно ответил искин.
        — Тогда зачем ограничивать связь, если мы и так не можем услышать чужих?
        — Есть общие каналы используемые обеими сторонами.
        — А сейчас слышно что-то на них?
        — Я постоянно отслеживаю весь доступный диапазон, если кто-то появится — сообщу.
        В таком режиме, соблюдая радиомолчание и прослушивая эфир, отряд шел еще около часа, когда наконец каменный лес закончился, и роботы вышли на равнину.
        Кругом, раскинувшийся до самого горизонта, все тот же фиолетовый песок, и непонятно есть ли тут что-то кроме бескрайней пустыни?
        — Прием. Жека. Прием. - трещала рация.
        — Да Край. Слышу тебя. Прием. — Жеке нравилось это подчеркнуто военное, — как ему казалось — «Прием». Он понимал для чего в конце каждой фразы нужно говорить — Прием, но при современных технологиях, когда не нужно было отжимать кнопку вызова, чтобы услышать собеседника, необходимость в обозначении окончания фразы отпадала, но ему, да и всем остальным, нравилось общаться именно так.
        — Есть варианты? — Спросил Край.
        — Тут их немного, как в том анекдоте, прямо пойдешь, жизнь потеряешь, направо пойдешь жену найдешь, налево богатым будешь. Что выберем?
        На самом деле, когда глазу не за что зацепиться, выбор направления сводится к простому жребию, и не долго думая, решили никуда не сворачивать, а просто пойти прямо.
        Второму новичок команды, — тяжелый робот Локи; шестьдесят пять тонн ядреного коктейля огня и скорости. Почти сто километров в час, которые развивала эта необычная машина ставили его в один ряд с быстроногими разведчиками, а пара мощных пушек, два средних и два больших лазера превращали Локи почти в штурмовика, вот только бронирование немного подкачало.
        Рулил роботом Джон, - молчаливый и спокойный, он не произнес еще и пары десятка слов, больше предпочитая слушать других. Будучи коренным американцем, он чурался и не понимал русских, опасаясь представителей этого непонятного народа еще у себя на родине.

        Километры фиолетовой пустыни быстро исчезали под огромными ногами боевых машин, но, из-за унылой однообразности ландшафта, внешне это никак не ощущалось. Поэтому когда в кабинах запиликали сигналы обнаружения целей, почти все пилоты беспробудно дрыхли, исключая только Дарью.
        Жека тоже прикорнул, попросив Мурку запихивать в его мозг все что она считает нужным, запасаясь знаниями на будущее, точно зная что в жизни пригодится может даже самая, казалось бы ненужная информация.
        Разбуженный появлением многочисленных меток на радаре, он сразу связался с Краем,
        — Край! Ты видишь это? - еще сонным голосом спросил он.
        — Угу. Только задремал... — Точки быстро разворачивались, перестраиваясь в атакующий строй.
        — Как встречаем? — В намерениях неизвестных роботов сомневаться не приходилось, они явно шли на сближение с вполне конкретной целью.
        — Дайши с Мародером центр, остальные из-за спин. Здесь укрыться негде, все как на ладони, посмотрим что у них за машины.
        — Ты корректируй в кого стрелять, навалимся гурьбой, дружно. - посоветовал Евгений.
        — Ок, давай попробуем...
        И переключившись на общий канал отряда, Край подробно, насколько позволяло время, объяснил каждому его роль.
        ***
        Через две минуты вперед вышли два штурмовика, остальные чуть поотстав, готовились отрыть огонь. Но все же первыми стрелять не хотели, не зная кто сейчас перед ними.
        — Мурка! Анализ противника! — На тактическом мониторе поплыли иконки чужих роботов с подробным описанием каждой машины. Всего семь штук, идут как фрицы, — свиньей.
        *
        Первым, во главе построения, гордо вышагивал девяностотонный Маулер. Этот штурмовой робот, — вооруженный кучей энергетического оружия, представлял опасность даже для сверх-бронированного Дайши, особенно на дальних дистанциях. Четыре ПИИ излучателя, и столько же больших лазеров, при одновременной стрельбе очень быстро перегревали его, но и эффект от попадания такого количества энергии был, в прямом смысле слова, — сногсшибательным.
        По обе стороны от Маулера, расположились два абсолютно одинаковых «Кочевника», массой в семьдесят тонн, они походили на братьев близнецов, идущих рядом с отцом, словно копируя своего более тяжелого папашку.
        Лазеры и ПИИ, — их основное вооружение, никаких ракет, никаких пушек. Только чистая энергия, также рассчитанная на поражение с дальней дистанции.

        — Мурка! На общих каналах появился кто-нибудь?
        — Нет. Я скажу как появится. — Недовольно ответила она.
        — Можешь протранслировать меня?
        — Конечно. Говори. — Жека прокашлялся и громко заговорил.
        — Внимание! Говорит Альфа-Два! Мы не хотим с вами воевать! Остановитесь! Внимание! Говорит Альфа-Два! Мы не хотим с вами воевать! Остановитесь! — ничего более содержательного на ум не приходило. И он, проговорив текст еще пару раз, остановился и попросил Мурку не прекращая передавать в эфир эту запись.

        — Край. Прием. — Дождавшись ответа, Жека продолжил, — если дать отстреляться им первыми, с одним из штурмовиков можем попрощаться.
        — Я тоже так подумал. — И уже на отрядный канал — Внимание. Огонь открываем как только приблизимся на дистанцию поражения РДД. Стреляем по готовности.

        Степлер перешел на бег, стараясь двигаться правее, чтобы не дать себя обойти. Из роботов поддержки никто не стрелял, все выжидали пока медленно сближающиеся на центре тяжеловесы вступят в бой.
        Первыми все же открыли огонь неопознанные машины, — разрядившись сразу из всего своего арсенала. Их целью ожидаемо стал Дайши, но к его счастью лучи прошли мимо, даже не зацепив робота.

        ***
        Слепящие вспышки прорезали воздух, расплавив песок в том месте где только что стояла Мурена. Два быстрых Кетчера выбрали ее своей целью, и подгадав момент, когда робот замрет прицеливаясь по сутулому Риокену, — влупили изо всех орудий.
        Но фортуна вновь улыбнулась молодому пилоту, заставив их промазать.
        — Вот уроды! — выругался Жека. — Я ж далеко, Степлер на три сотни метров ближе!
        Возмущаясь, он выцеливал чужую машину, и когда поток красноречия угас, две синих молнии ушли к ближнему Кетчеру, но, едва коснувшись ноги робота, пролетели мимо.
        — Вот черт! Что ж он такой непоседливый то? Не мог постоять секундочку? - бурчал пилот.
        Кетчер, так назывался тяж поддержки, для своего класса почти не бронированный, но очень хорошо вооруженный и невероятно быстрый. Просматривая его ТТХ, Жека даже переспросил, действительно ли машина достаточно большой массы может передвигаться с такой скоростью?
        Все же сто тридцать километров, это даже для легкого робота хороший показатель, что уже говорить о шестидесяти пяти тоннах.
        — Поддержите огнем! — Прервали его размышления динамики. И на экране замигала подсвеченная фигурка одного из Кочевников.
        — Цель захвачена. — Секунда, и десяток ракет уходит в приседающего под напором огня меха. Вражеский штурмовик пытается избежать попадания, срабатывают противоракеты, но их очень мало, все шесть машин команды отстрелялись практически одновременно, и на миг застыв, гигант беспомощно падает в песок.

        *
        Сидя в кабине Степлера, Край представлял себя ведущим в бой батальоны КомСтара против Клановских захватчиков, и сейчас непременно, по сценарию, ему суждено совершить нечто эпично-героическое, обязательно вышибающее слезу у потенциального зрителя.
        Но на данный момент, весь его героизм заключался в бегстве от двоих бешенных Кетчеров, переключившихся на него после фиаско с Муреной.
        Когда эти два тяжелых робота промазали по ней в первый раз, он не удивился, мало ли. Но когда они, уже приблизившись, промахивались снова и снова, Край решил что у ребят проблема с приборами наведения, и осмелев, достаточно агрессивно атаковал одного из них.
        Оба Кетчера мгновенно отреагировали, переведя огонь на неуклюжего Степлера, первым же выстрелом серьезно повредив руку, делая невозможной стрельбу из расположенной там авто-пушки.
        И теперь, расплачиваясь за излишнюю самоуверенность, он бегал, резко кидая машину из стороны в сторону, стараясь сбить прицел приставучим роботам.
        Такая беготня могла закончиться печально, если бы на помощь не прилетел с левого фланга быстрый Локи. С ходу отстрелявшись в Кетчера, он дал тем самым возможность Краю наконец избавиться от надоедливых преследователей, и доверив разборку с ними Локи и Мурене, уделить внимание происходящему на центре.
        А посмотреть там было на что.
        Маулер и второй Кочевник, не отходя от поверженного товарища, прицельно стреляли в Дайши, сочтя его слабым звеном а связке с Мародером, а скоростные Риокены забежав сбоку, уверенно наседали на Бешенную Кошку.
        Оставив штурмовиков обмениваться ударами, Край захватил в прицел одного из Риокенов, и дождавшись подтверждения от компьютера, выстрелил в юркого робота ракетами. Тот был так увлечен попыткой закрутить Кошку, что не отреагировал на новую опасность, позволив всем двадцати ракетам попасть в цель.
        Когда дым рассеялся, Риокен валялся на песке, безуспешно пытаясь подняться, сделать это с одной ногой, было достаточно проблематично.
        Точный выстрел Кошки поставил точку в жизни машины, и пилот, понимая что робот вот-вот взорвется, успешно катапультировался, приземлившись в отдалении от набирающего обороты боя.
        Пока Край отвлекался, помогая Афрагону, у штурмовиков произошли перемены, оглушенный Кочевник очнулся, и сейчас стоял в полный рост, добавляя лучи своих лазеров и разряды ПИИ излучателя к общему веселью.
        После очередного, теперь уже усиленного на треть залпа, Дайши как-то вздрогнул, и опустив свои массивные руки, застыл. Или отрубился от перегрева, или не выдержал водитель. И в том и другом случае дела обстояли не очень..
        Заметив что случилось, Мародер сдвинулся вбок, в попытке закрыть собой замершего исполина, каждые двадцать секунд мигая вспышками лазеров и излучателей.
        — Дружно! Кто может! По Маулеру! Огонь! — Дашин голос непривычно звучал по радиосвязи, женщина на войне все же неправильное явление, а в случае с этой девчонкой совсем нелогичное.
        *
        Закончив одиннадцать классов средней школы, Дарья, не смотря на протесты родителей, поступила на факультет журналистики, и вот уже пять лет колесила по миру с различными редакционными заданиями. Да, ей было не шестнадцать, как сначала показалось парням. Выглядевшая гораздо младше своего возраста девушка уверенно этим пользовалась.
        Последней ее командировкой, перед попаданием сюда, была поездка в Сирию, там она должна была освещать происходящие события для одного из центральных телеканалов, но однажды уснув, проснулась Дарья уже здесь, в этом необычном мире. Самое смешное было в том, что она не только не играла в игру, она даже не знала что такая существует.
        Однажды, когда она приехала в гости к родителям, ее младший брат сидел за компом и во что-то играл. На просьбу Даши освободить компьютер, он ответил ворчанием, но немного повыступав, все же сдался, предварительно поставив устанавливаться эту самую игру, и когда установка завершилась, система попросила принять лицензионное соглашение, и, внимание, — кнопку нажала Даша. Причем совершенно не понимая смысла сделанного.
        В дальнейшем ее брат «подсел» на игрушку, добиваясь порой отличных результатов, и вероятно это и определило выбор программы.
        На призыв о помощи откликнулись все. Афрагон как раз закончил со вторым Риокеном, точным выстрелом автопушки разнеся колпак кабины робота, Степлер и так уже прицеливался по Маулеру, а Мурене с Локи наконец удалось отогнать настырных Кетчеров.
        В итоге, попав под сотню ракет, Маулер развалился на неровные куски металлолома. После его гибели, участь Кочевников была предрешена, прожили они едва ли пару минут, а быстрые Кетчеры, увидев что все кончено, просто сбежали. Ловить их, естественно, никто не стал.
        — Что с Дайши? — обращаясь к Дарье, как самой близкой к подбитой машине спросил Край.
        Ее робот находился возле застывшего меха, и сейчас она пыталась понять что с пилотом, рассматривая нанесенные повреждения.
        — Не видно. Может оглушило? — Она легонько постучала кончиком ПИИ установки по плечу застывшего штурмовика.
        — Нужно как-то открыть кабину, может ему нужна помощь? — предложил Евгений разгоняя Мурену.
        — Не надо. Я в порядке. — Неожиданно откликнулся Дайши, — Перегрев. — добавил он.
        — Сам как?
        — Живой. Приложило немного... ладно хоть реактор успел заглушить. Вы справились?
        — Почти. Дешеры сбежали. — с сожалением протянул Жека.
        — Никто не хочет узнать кто на нас напал? — Спросил, вмешавшись в разговор Афрагон. — Пилот Риокена катапультировался, я отметил место приземления капсулы. Пойдем?

        ***

        — Вижу ее! На шесть часов. Удаление девятьсот метров. — Передал Локи.
        Он, обладая высокой скоростью, далеко обогнал остальных, первым заметив капсулу.
        — Не трогай пока ничего, нас подожди. — Всем хотелось увидеть пришельца вблизи, даже если он и не выжил. В тех машинах что погибли, смотреть было не на что, — кабины выгорали в первую очередь, не оставляя даже пепла от находившихся внутри водителей.
        Пока ребята приближались к месту посадки капсулы, Жека пытал Мурку вопросами:
        — Мурк, они чем дышат? Если мы кабину вскроем он не помрет? Если живой еще...
        — На этот счет у меня нет никакой информации. Только те картинки что ты видел.
        — Ты не находишь это странным? Искин боевого робота ничего не знает о врагах?

        Жека чувствовал, что наконец наткнулся на что-то что прольет свет на происходящее, возможно в этой капсуле лежит ответ на все несостыковки и недоговоренности преследующие его с момента появления в этом мире. Если бы еще было время расспросить товарищей по несчастью, — если так можно выразиться.

        Мурена шла замыкая группу, и когда Мурка спокойным голосом произнесла:
        — Внимание. Обнаружена новая цель. — Он сначала не понял о чем она говорит. И только взглянув на мерцающий красным экран радара, сообразил что к чему.
        — Обнаружен противник! На четыре часа. Удаление пять километров! — Проревел Женек на общем канале.
        — Перестроение! Локи! Возвращайся! — Тут же отозвался Край..
        — У меня на радаре чисто. — С недоумением возразила Дарья.
        — У меня тоже. Жек, ты ничего не перепутал? — Озадачено спросил Афрагон.
        — Нет, вижу пять целей. Идут к нам.

        Мурена создавалась как командирский робот, оснащенный самыми продвинутыми средствами связи, поэтому ее возможности в этом направлении многократно превосходили все что имелось на других машинах, но откуда об этом было знать людям, знакомым с боевыми роботами настолько поверхностно, насколько это было возможно.
        — Мародер и Кошка, вы центр. Я с Жекой фланги. Локи помогает по мере необходимости. — вынес свой вердикт Край.
        — А я ? Мне куда? — Напрягаясь, спросил Дайши.
        — Ты в тылу. Живого места нет и туда же..

        Цели быстро приближались. Первыми опознались те самые сбежавшие Кетчеры, несущиеся на значительном удалении от основной группы, при этом держась так, чтобы не подставляться под РДД.
        За ними грозно вышагивали два штурмовика и еще чуть позади быстро перемещался легкий робот.

        Того что пострашнее, Мурка опознала: «Гаситель» — восемьдесят тонн концентрированного зла, внешне именно такое впечатление он производил. Да и вооружение не подкачало, - две спаренные ПИИ, Четыре больших импульсных лазера и горб ракетной установки на спине, плюс пара автопушек большого калибра.
        Второй поменьше: Семидесятитонный «Конкистадор», некая смесь Локи и Бешенной кошки, — высокая скорость и куча ракет. Но минимум брони. Достаточно дружного залпа, и от него останется только воспоминание.
        Ну и на закуску легонький Ворон, тридцать пять тонн и очень хорошее разведывательное оборудование. Вооружение довольно слабое, против тяжей и тем более штурмовиков, да на открытом месте, — эта машинка практически бесполезна.
        — Ракеты пускаем залпами, по одной цели. Другое оружие по усмотрению. Первая цель — «Конкистадор» — этот хиляк должен лечь после первой атаки. Главное не дать ему отстреляться. — инструктировал команду перед боем Край.
        — А могут это все же быть наши? — Неуверенно спросила Даша.
        — Нет у нас все машины заминированные, и катапультироваться не могут. Так что не парься.

        Кетчеры были уже в пределах досягаемости как ракет так и лазеров, но команды на открытие огня не поступало, и хоть и хотелось выстрелить по самоуверенным наглецам, но Жека, понимая что сейчас он часть команды — сдерживал себя.
        В молчании сближаясь с противником, каждый думал о чем-то своем.
        Евгений, — о лежащей на фиолетовом песке капсуле с возможно еще живым пришельцем.
        Даша, — о родителях оставленных на далекой земле, и о том что так и не сделала репортаж ради которого полетела в Сирию.
        Дайши, — о том как не дать запечь себя в кабине робота, и по возможности самому кого нибудь поджарить.
        Молчаливый водитель Локи, — о своем ранчо в Техасе, где он родился и практически безвылазно прожил всю жизнь.
        Андрей, он же Афрогон, — о том что пропустит все самые интересные олимпиады в этом году.
        И только Край думал о предстоящем бое, так и этак прикидывая возможное развитие событий.

        — По «Конкистадору»! — Готовы?! — дождавшись пока все захватят цель, скомандовал — Огонь!
        Тотчас же дымные шлейфы ракетных пусков прочертили сине-фиолетовое небо, и через несколько секунд, логично нашли свою цель. Как и было предсказано, слабый на броню робот не пережил атаки, выстрелив высоко вверх кабиной с пытающимся спастись пилотом.
        Сразу после этого Кетчеры, словно обезумев, бросились в лобовую атаку, поддерживаемые точными выстрелами «Гасителя»
        Жека, видя что на этот раз Кетчеры выбрали другую цель, смог спокойно остановиться, и тщательно прицелившись, взяв немного на упреждение, выстрелил в замершего вдали Ворона из полностью заряженных ПИИ и неповрежденного лазера.
        Все три луча попали в тонкую ногу робота-птицы, и нелепо подпрыгнув, он свалился на бок, смешно перебирая лапами. Даже если после попадания конечность Ворона осталась неповрежденной, встать при отсутствии рук ему будет сложновато.

        — По «Гасителю»! Ракетами! Огонь! — Кричал Край корректируя команду.
        На автомате Жека поймал цель, и дождавшись захвата, выстрелил по бронированному монстру.
        Когда дым и пыль от попаданий рассеялись, он увидел все еще ровно стоящего Гасителя, но с дырой в бронированной кабине, явно указывающей на гибель робота, точнее его водителя.
        — Нет! Локи! Нет! — Раздался крик Края.
        Жека машинально осмотрелся, пробежав глазами по приборам и внешним экранам.
        Вдалеке от основного места схватки стоял на коленях обезглавленный Локи, а два вездесущих Кетчера удалялись на максимальной скорости.

        Глава 6

        — Черт.. Как же так? — Жеке не верилось, что только что из динамиков слышался голос этого человека, а теперь его не существует. Одно дело видеть как горят и взрываются роботы, не отождествляя их гибель с живыми людьми, а совсем другое когда вот так, зная кто именно погиб вместе с машиной. И пусть Джон ни с кем толком не общался, да и по большому счету все они едва были знакомы, но в том положении в котором оказались эти люди, даже простой кивок головой друг другу, был сродни хорошим приятельским отношениям в их родном мире.
        — Без вариантов. — Констатировал Край, обходя вокруг Локи. — Не мучился... И не догнать ведь этих гадов...
        Кетчеры уже скрылись с экранов радаров, и теперь, если долго сидеть на этом месте вполне могли притащить еще кого-нибудь.
        — Предлагаю вернуться к скалам. Там хоть можно укрыться, да и стемнеет уже скоро... — озвучил на общем канале Афрагон.
        — Только капсулу нужно все же открыть. А то получается зря мы тут воевали... — Жека горел желанием залезть внутрь спасательного модуля. — Вы пока потихоньку идите, а я пробегусь? — разгоняя Мурену уведомил друзей он.
        — Только не долго! — Край понял что остановить упрямого здоровяка не получится, поэтому не тратя на уговоры времени продолжил,
        — Идем обратно, первым Мародер, за ним Дайши, Кошка, и я — замыкающим.
        И не откладывая, потрепанная команда двинулась в путь.

        — Мурка, а в капсуле может быть два пилота? — Жека еще ни разу не пользовался ручным бластером, и сейчас крутя в руках этот, похожий на детскую игрушку пистолетик, сомневался в его способности справиться с пришельцем, все же больше полагаясь на свою физическую силу.
        — Теоретически может. Но вдвоем там даже не повернуться, так что скорее нет, чем да. Боишься? — ухмыльнулась Мурка.
        — Только дурак не боится. Конечно боюсь. — Жека придерживался мнения что лучше быть живым трусом, чем мертвым героем. Естественно с оговорками. — Пистулька эта нормально стреляет? — кивнул он на бластер.
        — Если сравнивать по убойности с оружием используемым у вас, то где-то на уровне автомата, только отдачи нет и пули не летят в разные стороны.
        — На сколько хватает батарейки?
        — В зависимости от мощности, там регулятор есть, сбоку посмотри, — от десяти до тридцати выстрелов. Запасные батареи в том же боксе. Возьми на всякий случай.
        — Спасибо. Я там воевать с этой пердулькой не собираюсь.
        Он не мог относиться к такому оружию серьезно, уж больно игрушечно оно выглядело.
        — Вижу цель.
        Жека аж подпрыгнул, уставившись в дисплей.
        — Где? Сколько? — Закричал он.
        — Не паникуй. Капсулу я вижу. — Успокоила уже просчитывающего варианты отступления пилота.
        — Фух... Не делай так больше... Далеко еще?
        — Минута. И она приблизила изображение так близко, что полностью заполнив собой экран, показалась лежащая на песке часть кабины Риокена.
        С виду не вскрытая, и следов на песке нет, хотя их уже могло замести ветром. Такого же серебристо черного цвета что и сам робот, капсула лежала зарывшись носом в песок, та же часть где был люк, призывно торчала наружу.
        Жека подвел меха вплотную, и нацепив набок бластер, смело вышел на мостик.
        Осмотрелся, и не закрывая за собой, быстро спустился вниз.
        Кабина Риокена при ближайшем рассмотрении оказалась много больше чем виделась на дисплее: — Прямоугольная коробка со скошенным носом и торчащими в стороны отработавшими посадочными двигателями. Дверь плотно закрыта, и не видно ни ручек ни замка. Шлем снимать он не стал, поэтому шепотом поинтересовался у Мурены:
        — Как открыть то ее? Тут ручки нет.
        — Сбоку должен быть замок, он может быть скрыт, на ощупь попробуй.
        Действительно, под руками прощупывался выступ, но сколько Жека не давил, ничего не происходило.
        — Попробуй бластером, тебе нужно прожечь дырку в том месте где предположительно расположен замок.
        Действительно, полностью истощив батарею, пистолетик отлично справился с поставленной задачей, заставив крышку с шипением отъехать в сторону.
        Отпрянувший от открывшегося входа, с бесполезным без батарей оружием, он вытягивал шею, пытаясь заглянуть внутрь. Ничего не увидев, одернул сам себя упреком в трусости, и решительно, настеж откинул дверку.
        В кресле пилота сидел человек, и, очень похоже что он был мертв. Вновь стряхнув с себя оцепенение, Жека отстегнул его, и осторожно вытащил наружу.
        Посомневавшись, решил положить тело прямо на песок, других вариантов просто не было, и уже готовый испугаться, осторожно снял с человека шлем.
        То что он увидел, не радовало, — мертвым пилотом оказалась молодая девушка, что ставило с ног на голову все версии придуманные им за это время.
        Готовый найти труп пришельца, или одного из таких же как и он рекрутов, никак не ожидал увидеть прелестную мадмуазель, не подходившую ни под один из вариантов.
        Полностью лысая, в синем комбезе напоминающем экипировку сварщика, в перчатках с обрезанными пальцами, отрывающими оригинальный маникюр с ногтями в форме кабины Атласа, и в высоких берцах с каким-то неизвестным логотипом. Открытый лоб, тонкие губы и прямой нос делали ее достаточно привлекательной, и если бы не синеющая щетиной лысина, можно сказать — красивой.
        — Вот тебе и здрасьте...
        — Пульс проверь. — Посоветовала Мурка.
        — Точно! Он осторожно приподнял руку девушки, и легонько сдавив запястье, замер.
        Несколько секунд ничего не происходило, затем вена покойницы тихонько дрогнула. И пилотесса немного приоткрыла глаза. Увидев свое отражение в зеркальном Жекином шлеме, она что-то пробормотала, и вновь отключилась.
        — Живая! Девка Живая! Мурка! Ты слышишь?
        — Не глухая. Там в капсуле должна быть аптечка или автодоктор...
        — Окей. — И Жека полез в чужую кабину.
        Места тут было раза в два меньше чем в Мурене, так что искать долго не пришлось, черный ящик с красным крестом нашелся сразу же, схватив его, он с облегчением пополз на выход, и когда уже почти вылез, заметил на полу небольшое электронное устройство, чуть замешкавшись, — чужого он никогда не брал, все-таки поднял гаджет, оправдывая себя тем, что это трофей, положил его в карман сразу же забывая о нем, и занялся реанимационными процедурами.
        Сделав все так как посоветовала Мурка, Жека принялся ждать, судя по звукам, издаваемым устройством, пациентке было сделано несколько уколов, и Жека надеялся что она скоро очнется.
        — У нас гости. - Пропищало в шлеме.
        — Кто?
        — Пока не понятно. Группа из семи целей. Так что забирай свою кралю и тащи в кабину.
        — Жека, послушавшись искина, наклонился к девчонке, и поднимая с земли приобнял ее, но та внезапно очнулась и до крови укусив его за руку, стремглав бросилась наутек.
        — Вот дура... Смотря ей вслед ругнулся он.
        — Не тяни. Они нас пока не видят, но это временно. Видно идут по пеленгу капсулы.
        Через десять секунд Мурена, с сидящим в ее кабине Жекой, со всей возможной скоростью неслась прочь.
        Отбежав пару километров, так, чтобы девчонка не видела робота, Жека сменил курс, справедливо полагая что беглянка укажет направление в котором скрылась чужая машина.
        Не сбавляя темпа, и с напряжением посматривая на экран радара, он вспомнил про устройство, и показав его Мурке, по ее просьбе подключил к одному из проводов торчащих под панелью.
        — Есть там что-то интересное? — Через несколько минут поинтересовался Жека.
        — Угу, — мрачно ответил искин, — настолько, что я от противоречивых фактов с катушек рискую слететь.
        — Не томи, рассказывай. Облегчи душу.
        — Первое: Мы воюем не против пришельцев, а за них. ВТОРОЕ! — не давая себя перебить, повысила голос Мурка — Мы все, и я, и ты, и друзья твои, мы РОБОТЫ, снабженные слепком сознания живших когда-то, или живущих ныне людей. Нас так и зовут, точнее вас, про меня тут отчего-то ничего нет, так вот, они называют вас — «слЕпки». Предупреждая твой вопрос, — если вы придете к людям, вам в лучшем случае найдется место на какой нибудь захолустной планетке на краю галактики, а скорее всего вас просто пристрелят.
        Жека от неожиданности впал в ступор. Просидев так пару минут, он спросил:
        — Почему роботы? Вон, — протянул прокушенную руку — кровь!
        — Ты о понятии биоробот слыхал? — Жека кивнул — ну вот как-то так...
        — А чего они сами не воюют? — Задал он резонный вопрос.
        — Давай я тебе все что выжала из памяти коммуникатора сразу в голову пропишу. — Чуть помолчав она хихикнула — братишка...
        Жеке было безразлично как он узнает правду, в этом коммуникаторе были ответы на вопросы мучавшие его все время проведенное здесь, поэтому он просто кивнул.

        То, что он узнавал по мере усвоения информации мозгом, — отчего-то совсем не таким быстрым, как мог бы быть у робота, — все дальше ввергало его в шок.
        Если начать с самого начала, получается вот что:
        Война действительно идет, только не три года, а почти три столетия. Причем и с одной и с другой стороны находятся люди. Только одни, — представители изначального человечества, развитие цивилизации которых привело к бессмертию, но бессмертию относительному, вечно жить они могут только в плотном симбиозе с искусственным интеллектом. И эти ходячие калькуляторы, ведомые машинной логикой, неожиданно для всех, развязали войну, то ли от безделья, то ли еще по какому-то замуту...
        И достаточно долго эти самые «изначальные», действовали со значительным перевесом, но лишь до тех пор, пока обычные люди не придумали новое оружие разрушающее кристаллы, которые делали возможным этот самый симбиоз человеческого сознания и компьютерной логики. Если говорить проще, после воздействия на робота или на другую технику, управляемую таким существом, симбиот умирал. Причем бесповоротно.
        С этим оружием люди стали теснить киборгов, так они называли их, и те были вынуждены искать другие варианты ведения боевых действий. Пускать в бой обычных искинов оказалось бесполезно, они хороши когда есть прямое указание, вот цель, иди уничтожь ее, но там где нужно схитрить, проявить смекалку, в этих случаях машины были бессильны.
        И киборги придумали выход.
        Найдя какую-нибудь захолустную планетку, они, используя доступные им технологии, копировали личности людей чтобы в дальнейшем, вырастив им тела, использовать их в своей армии.
        Начинали с совсем отсталых миров, но из их жителей получались плохие войны, поэтому они активно подталкивали эти планеты в развитии, со временем с помощью компьютерных игр и виртуальной реальности обучая великолепных пилотов, и не только. Здесь были экипажи космических крейсеров, аэрокосмических истребителей, планетарных танков и артиллерии. Причем все они, набирались из лучших, из тех, кого на земле называют читерами и статистами.
        Действуя таким образом, киборги постепенно восстановили равновесие в войне, еще не отбирая, но уже и не отдавая занятые ранее планеты.
        Вся эта информация была записана в небольшом видеоролике лежащем в памяти гаджета.
        И сейчас, после таких сногсшибательных новостей, Жека сидел и не мог понять, как такое может быть? Ведь он как был так и остался человеком? Причем как внешне так и внутренне?! Как??
        Ладно, думал он, пусть с одной стороны нелюди, им все равно что творить, лишь бы итоговая сумма сходилась. Но люди то? Они разве не понимают что мы не машины? Пусть мы не рождены в этих телах, но душа у нас осталась та же?
        Но нет, рекомендации которые давались пилотам мехов, четко гласили, — пленных не брать. А если все же пришлось, то изымать оружие и отправлять в резервации, находящиеся у черта на куличках, причем на таких планетах, где по доброй воле жить никто не хочет.
        Вот о чем думал Жека до тех пор, пока его не окликнула Мурка, указав на появившиеся на радаре цели.
        — Кто это? Не видно? — Жека очень надеялся что это были друзья, потому как воевать в одиночку бессмысленно, а убегать надоело. Он многое узнал, но так и не понял, как он, такой же слепок как и все, сразу появился в кабине Мурены? И что это был за робот которого он случайно уничтожил?
        — Жека? Прием. — Осторожно раздалось в эфире.
        — Да Край. Я это. — Ответил тот.
        — Пристраивайся в хвост. Пойдем вглубь скал. — И рация, как-то странно пощелкав, замолчала.

        Наступила ночь. Экраны внешнего обзора налились зеленым цветом инфравизора, превратив окружающий пейзаж в подобие страшной сказки. Мурка молчала, Жека хандрил, то и дело смотрясь в отражение снятого шлема, в попытках найти отличия между тем что было и тем что стало. Но так как любителем полюбоваться на себя он никогда не был, разве что причесаться перед занятиями, то сейчас не мог полноценно сказать что-то определенное об изменениях своей внешности.
        От точки входа в скальный лес отошли уже порядка двадцати километров, когда наконец Край решил что хватит, и скомандовал остановку.
        — Стоп. Приехали. Афрагон дежурит в машине, остальные спускайтесь.
        — Я пока посижу в кабине, потом меня смените — отозвался Жека, он тоской смотрел вниз, не решаясь выйти, представив как будет объяснять ребятам то, что довелось узнать.
        Роботы, найдя подходящее место останавливались, и глуша реакторы становились ниже ростом. Пилоты, уставшие и от выматывающих боев, и от долгого нахождения в кабинах боевых машин, с удовольствием спускались на землю, и разминаясь на ходу подходили к Степлеру Края.

        — Мурка. Может ты им как-то включишь кино это? Пусть посмотрят сами, потом проще будет. А?
        — Почему нет... Сейчас.
        И в воздухе, прямо перед удивленной компанией расцвел яркими красками тот самый голофильм.
        Длился он примерно час, за это время народ не произнес ни звука, и даже когда все померкло, ребята стояли молча, стараясь не смотреть друг другу в глаза.
        Жека за это время немного собрался духом, и перекрестившись, хотя до этого момента к религии относился прохладно, спустился вниз.
        — Вопросы, замечания, предложения? — Начал он, подходя к все еще онемевшим товарищам.
        — Да нету замечаний, я как-то так и предполагал... — Чему-то улыбнувшись проговорил Афрагон.
        — В смысле? — Удивился Жека.
        — Дак все логично же... Физические тела геморно таскать сюда, вот я и думал как они это осуществили... Так что для меня это не новость.
        — А мне вообще фиолетово. Главное хоть какую-то правду узнали. Так что я даже рад... — Нахмурившись и посматривая на остальных проговорил Край.
        — Ну и правильно мальчики, не надо отчаиваться. — поддержала их Даша — зато мы теперь как нормальные попаданцы, только на роботах.
        — Угу. Задача номер один. Захват мира.
        — Ребят, если мы непонятно кто, так давайте хоть обращаться будем друг к другу по-человечески? — Предложил Дайши.
        — Ну я так и есть — Евгений, можно Женя. — ерзая на холодном металле ступни робота согласился Жека.
        — Леха. — коротко представился Край.
        — Андрей. — дошла очередь до Афрагона.
        — Дарья, или Даша, мне оба варианта нравятся — зачем-то уточнила единственная в компании девушка.
        — А тебя как зовут? — спросил Край, посмотрев на Дайши.
        — Боб.
        — Так ты что, нерусский? — удивился Жека.
        — Ну да. Я ваш злейший враг, — американец. — Улыбнулся Дайши.
        — Квадратные штаны... — Протянула Даша.
        Возмущения Боба, потонули в оглушительном взрыве хохота.
        Так, совершенно по-детски дурачась и вспоминая смешные и просто интересные случаи из жизни, они просидели почти до утра, и только вместе с начинающим теплиться рассветом, разбрелись по машинам.

        Вдоволь отоспавшись, доверив ночное бдение Мурене, ребята снова собрались возле Степлера. Вчера они просто дурачились, негласно решив не поднимать темы их настоящего, теперь же пришла пора подумать как быть дальше.
        Боекомплект боевых машин почти на нуле, не считая энерго-оружия, питания тоже немного. И по прежнему никаких сведений о этой фиолетовой планете .
        — Возвращаясь к первоначальному плану, — Край имел ввиду их желание посетить разгромленный лагерь, тот где мехов высадили из шаттлов. — Мое мнение, нужно все же сходить туда, возможно удастся набрать еды и пополнить боекомплект.
        — С ракетами что делать будешь? Даже если их удастся достать из подбитых мехов, в чем я лично сомневаюсь... — ехидно поинтересовался Афрагон.
        — Андрюх, главное чтобы они были, а уж как достать и зарядить, — с этим разберемся!
        — Ну да, чисто по-русски... — не стал спорить Афрагон.
        — А как это, по-русски? — вмешался в беседу Боб.
        — А это на авось. Авось получится...

        Встроенный в мозги переводчик позволял общаться людям разных наций, но некоторые языковые нюансы все же оставались понятны только соплеменникам.
        Вот и сейчас, по лицу Боба было наглядно видно что он не понял смысла, но решив не упирать, просто кивнул головой.
        — Голосуем? — предложил Край.
        — Зачем? У нас разве есть другие варианты? Тут нас все равно рано или поздно найдут. Есть же у них авиация? Так что обнаружение нашей группы — вопрос времени. — Подвел итог разговора Жека.
        — Тогда не смею вас задерживать. Господа биороботы!
        И друзья, усмехнувшись на реплику Края, вернулись за пульты своих боевых машин.
        Если кто-то решит что управлять роботом очень сложно, то будет и прав, и не прав одновременно.
        Простой человек, столкнувшись с боевой машиной, конечно спасует, но тот, на кого этот робот настроен, достаточно быстро освоится. Это как акваланг, сначала страшно, а через час ты не хочешь его снимать.
        Но есть и другая, куда более важная сторона медали: — Пилоту очень нужен мозг. В самом прямом смысле. Человеку недалекому, тут делать нечего. Естественно, цитировать «Войну и мир» не потребуется, но хороший уровень знаний, как минимум физики, — пригодится. Остальное придет только с опытом. Опять же, если серое вещество пилота будет способно усвоить полученные со временем знания.
        Дураков в команде Края не было, — а в тех условиях в которые они попали, когда все их «прижизненные» заботы и проблемы отошли на второй план, оставив только одно желание — желание жить, — все свои силы ребята бросили на овладение новой профессией, дабы совместить желаемое и действительное.
        — Жека, займи место направляющего. — Скомандовал Край.
        — Принял. — И изящная Мурена, ускорившись, обогнала отряд удалившись на несколько сотен метров вперед.
        Смысл подобного перестроения был понятен, Мурена, обладающая самыми чувствительными сенсорами, сравниться с которыми мог разве что «Ворон», задолго до основной группы замечала любую постороннюю активность.
        — На месте чисто. Прием. — Дойдя до выхода из скального нагромождения отрапортовал Жека.
        Дождавшись ответа от Края, спросил у Мурены.
        — Перегрузить ракеты из подбитых мехов реально?
        — А почему нет? Нужные инструменты и немного сноровки. Единственно, есть существенный риск подорваться.
        — Тут куда ни плюнь всюду риск... А если дронов использовать?
        — Надо найти их сначала. Потом перепрограммировать.
        — Понятно. — Жека всматривался вдаль. Из того десятка шатлов что прилетели сюда, на месте был лишь один, завалившийся набок, — одна из опор была подломленна, — не самый крупный, может машин на десять, он, кроме упомянутой опоры, был практически целым, если не брать во внимание многочисленные шрамы и вмятины.
        — Мурк, а ты таким аппаратом сможешь управлять? — С замиранием сердца спросил Жека.
        — Там свой искин. Нужно знать коды доступа, и тогда даже ты сможешь им управлять.
        Как сказал бы незабвенный не помню кто — «Это в корне меняет дело» И Жека, окрыленный надеждой, разогнал, уже не осторожничая, Мурену до максимальной скорости.
        По пути «вспоминая» все то, что предусмотрительный искин вложил ему в мозги, Жека вдумывался в подробности управления шаттлом.
        Корабль принадлежал к плеяде небольших военных судов класса «Сфера». Использовался для внутрисистемного перемещения, то есть возможность улететь на нем на землю, сразу отпадала, и это очень разочаровало Жеку.
        Он уже было решил что сможет сбежать от этой всей хренотени, да еще и привести домой нескольких мехов. Это не считая самого корабля. Но...
        Вооружение шаттла не впечатляло, пара импульсных лазеров и ПИИ установка наличествовали скорее для самоуспокоения, чем для реальной возможности отбиться даже от небольшого истребителя.
        Но для поддержки наземных войск, это было очень даже неплохо. Лазеры, питаясь от гораздо большего реактора чем на мехе, стреляли куда чаще и дальше, успевая быстро перезаряжаться и не перегреваясь за счет массивных теплообменников.
        Мехов помещалось в трюме до десяти штук, что имелось ввиду под этим -«до десяти», Жека не знал, но был уверен что пять точно поместятся.
        — Жека! Ты где? — Рявкнуло в наушниках шлема так, что Жека на автомате чуть не выдал нехорошую рифму, но взяв себя в руки просто ответил,
        — Тут.
        — Ты издеваешься? ГДЕ ТУТ? — рычал Край.
        — Возле шатла.
        — Оу. Ну Ок. Мы к тебе. — удивленно проговорило радио.
        Подойдя ближе к шаттлу, Жека увидел то, что издалека не замечал — среди торчащих тут и там скал, валялись куски разорванных ракетами и лазерами роботов. Хотя это больше было похоже на то, что машины подорвали, теперь, зная о заложенных в каждого меха бомбах, это казалось более реальным. Видно было что все, что представляло хоть какую то ценность, люди, а именно за ними осталось поле боя, — забрали. Оставив только полумертвый шаттл и кучу железа, бывшую когда-то боевыми машинами.

        Глава 7

        Осторожно переступая через разбитые камни и куски железа, Жека подвел Мурену к темному провалу двери, и на всякий случай проверив готовность оружия, заглянул внутрь.
        Негостеприимный ангар, представший у него перед глазами, был практически пуст, щеголяя голыми затертыми стенами, лишь в углу, сваленные друг на друга, лежали несколько небольших дронов, кем-то изуродованных, и брошенных за ненадобностью.
        — Где тут рубка? — шепотом спросил он у Мурки.
        — Справа ниша, там дверь. Дальше по лесенке вверх, порядка тринадцати метров. Есть еще лифт, но он сейчас скорее всего не работает, реактор корабля заглушен.
        — Блин. Это мне пешком идти? — Жека аж вздрогнул от такой перспективы. Он так свыкся с Муреной, что уже не представлял как можно обходиться без него.
        — Край? Прием. — Так-же прошептал он, активировав канал связи.
        — Да Жека. Будем у тебя через пару минут.
        — Это я понял, вижу вас на радаре. Я вот что хотел, — нужно из ремонтного ангара притащить все что там осталось. Вы как раз мимо идете.
        — Хорошо, глянем. — и иконка канала потухла.
        Ну вот, подумал Жека, осталось дело за малым — починить шарик и свалить отсюда...
        Куда лететь, как-то не придумывалось, и он, отметив что Бешенная кошка на подходе, осторожно, смотря куда ставит ноги, спустился по лесенке вниз.
        — Если кто вызовет, соедини меня. — Поправляя шлем приказал он искину, тут же ныряя в темнеющий в стене проем.
        Обычная железная дверь, очень похожая на те, что стоят в тамбурах вагонов, с той лишь разницей, что габаритами поменьше, и может несколько толще, а так — один в один.
        Толкнул, поворачивая ручку, и оказался в небольшом шлюзе, сразу уткнувшись глазами в хлипкого вида ступеньки, вплавленные в металл стены, и уходящие куда-то далеко вверх.
        Подергав за перекладинку, попытался пошатать, потом встал на первую, еще попрыгал, и убедившись в ее надежности, полез наверх.

        По пути ему дважды попадались герметично закрытые овальные люки, с надписями на тяжелых створках: МО-1, МО-2. Вероятно — Машинный отсек, или отделение. Напрягая мозг, Жека пытался выудить из той кучи закачанных в него знаний нужное, но не мог, либо этой информации не было, либо она как-то неправильно записалась.
        Появившуюся дверку, обозначенную одним словом — Рубка, он чуть было не пропустил, старательно нащупывая ступеньки. Высоты он не боялся, но все же старался держаться покрепче, не желая сверзиться вниз. Учитывая что это был запасной путь, который, как ему думалось, не так часто использовался, Жека переживал за состояние металлических поверхностей, ввиду явной древности космического судна.
        Дверь в рубку была наполовину открыта, массивные тяжелые створки, замерли в таком положении в тот момент, когда был отключен реактор.
        В помещении было темно. Мысленно включив инфракрасную подсветку на шлеме, Жека прошел в святая святых шаттла.
        Того что он ожидал, — пилотских кресел, обзорных экранов, многочисленных приборов в духе времени... Ничего этого не было. — Гладкие стены, и стоящие вдоль них металлические ящики с множеством разъёмов, — вот и все наполнение главного судового отсека.
        — Мурка... Это что за чулан? — Снова шепотом вызвал искина Жека.
        — Почему чулан? — Подключилась к камерам на шлеме Мурка. — Нормальный командный пост автоматического транспорта.
        — А где сидеть? Как управлять этим корытом? — Жекины мечты о капитанстве стремительно капитулировали перед увиденным.
        — Это автоматический транспорт. Из пункта А, в пункт Б — здесь пилот не нужен. Судном управляет искин второго уровня, его кстати нужно найти.
        — На что он похож? — спросил Жека проходя по неширокому проходу и рассматривая нагромождение коробок казавшихся хаотично наваленными сумасшедшим конструктором.
        — Форма универсальная, такой же как на мехах. Расположен скорее всего где-то в начале рубки.
        — Понял... Не дурак, дурак бы не понял... — пробормотал Жека рассматривая многочисленные гнезда и тянущиеся повсюду пучки проводов.
        — Ты там только лишнего не выдерни.
        Через несколько минут поисков, нужный элемент наконец был найден, и Жека, зацепив его за карабин на поясе, спустился обратно в ангар.
        — Куда его? — Поднявшись в кабину спросил он у Мурки.
        — Соседний слот. — Жека полез под панель, кряхтя и морщась, с его габаритами сделать это было крайне нелегко. Когда наконец раздался щелчок оповещающий об успешной установке устройства, он облегчённо выдохнул.
        — Готово! — отрапортовал Жека.
        — Я вижу. Посиди немного.
        Немного растянулось почти на час, и только когда на экране радара появились метки остальных мехов команды, Мурка сказала,
        — Все! Неси его обратно.
        И Жека, не тратя времени на лишние расспросы, повторил тот же самый путь до рубки шаттла.
        Установив модуль искина корабля на место, он обратился к Мурке,
        — Готово! Что теперь?
        Вместо ответа, в помещении зажегся свет, и отовсюду загудело, — заработало! Обрадовался Жека.
        — Как будешь управлять шаттлом? — раздалось в наушниках.
        — А как можно? — Быстро соображая что к чему, ответил Жека.
        — Напрямую или через меня? — уточнила Мурка.
        — Давай пока через тебя. Мне и так хватает геморроя.
        Действительно, Жеке было куда как проще «назначить» своим доверенным лицом Мурку, чем пытаться понять многочисленные ньюансы управления космическим перевозчиком.
        — Хорошо. Искин корабля полностью обнулен, естественно кроме баз пилотирования и прочих необходимых примочек. Сейчас корабль к взлету готов, даже с поломанной опорой, но при посадке совершенно точно возникнут проблемы. Это раз.
        Второе: На борту есть несколько неразбитых дронов, их можно прямо сейчас направить на сборку боеприпасов из уничтоженных машин.
        — Так отправляй! Мы теряем время, в любой момент нас могут обнаружить и тогда прощай далекие галактики...
        — Что-то еще интересно?
        — Оружие, и что нас ждет на орбите? — Жеке не хотелось полагаться на авось, итак слишком многое было пущено на самотек.
        — По оружию, — стандартный комплект, Пара корабельных лазеров и две ПИИ установки, плюс четыре торпедных аппарата. Плюс противоракетная система. А на второй вопрос однозначного ответа нет. Когда будем взлетать, тогда и узнаем.
        — Круто. А как с системой «свой-чужой»?
        — Все метки на месте, для киборгов мы такой же шаттл для перевозки мехов как и был раньше, ну и для людей тоже к сожалению...
        — Это обнадёживает! И огорчает, — подумав добавил он. — Мне что-то еще нужно здесь? — спросил Жека подразумевая рубку.
        — Нет. Все под контролем.
        — Отлично! — И он, чуть-ли не пританцовывая, уже почти не боясь ветхости корабля, быстро спустился в ангар.
        Возле Мурены уже стояла Бешенная кошка с откинутым люком кабины, а Афрагон копался в куче металлолома сваленного в углу.
        — Жек! Из этого хлама по-любому можно собрать что-то путное!
        — Ну да. Это дроны шаттла натаскали, наверное подружек себе хотели смастерить — улыбнулся Жека, представив как они это будут делать.
        — Я их видел. Ушли с большой тележкой в ту сторону, — махнул он рукой куда-то в даль.
        — Шаттл готов к взлету. Осталось решить куда лететь, и лететь ли вообще. — Поделился Жека.
        — Я бы предложил пока просто сменить место дислокации, собрать все что можно, и спрятаться вместе с кораблем куда-нибудь в лес, или в горы... А там, уже спокойно все обдумать и выбрать подходящий вариант. Я читал в одной из фантастических книг, там народ спрятал большой космический корабль где-то в горах, мотивируя это тем, что там много железа и оно не даст его обнаружить... Бред?
        — Может так и есть, только где тут горы?
        К шатлу подходили остальные мехи, таща на себе какие-то железки.
        — Куда сгружать? — На общем канале отряда спросил Боб.
        — В любой пустой угол. Только не бросай, аккуратненько старайся, не дай бог рванет чего нибудь... — проконсультировал Жека.
        За Бобом так же свалили металлолом и Край с Дашей, и загнав мехов в ангар, покинули свои кабины.
        — Чего набрали? — подошел к ним Афрагон.
        — Да все что нашлось более-менее целого, в основном части мехов и оружие. Лазеры, ПИИ... Даже оторванное ружье Гаусса притащили.
        — Ракет много?
        — Нет. Не очень, пара десятков вместе с самой установкой.
        — Не густо...

        К вечеру все было готово для отлета: Дожидались только дронов, они пошли уже в третий раз, и вот вот должны были вернуться.
        Жека сидел в кабине Мурены и пытался понять принцип межзвездных перелетов, пока осознав только то, что их транспорт не оснащен гиперпространственными двигателями, и если они хотят убраться из системы, нужно искать другую альтернативу.
        Но тут было одно но, — им попросту было некуда убираться. информация, доступная в базах данных искина шаттла, содержала в себе лишь пройденный им маршрут, и координаты нескольких планет этой звездной системы, чего-то большего кораблику не требовалось, — загрузил, увез, выгрузил, три основные операции выполняемые им то тут, то там — уже много лет.

        Даша.
        В кабине Мародера тихонько играла необычная музыка. Даша, а она в свое время окончила музыкальную школу, напела несколько любимых песенок и записав из в память машины, теперь прокручивала в зацикленном режиме, постепенно добавляя новые шедевры, расширяя тем самым ассортимент своей фонотеки.
        Ее робот сейчас находился на левом фланге охранения шаттла и дронов, собирающих и утаскивающих все что осталось ценного после большого сражения случившегося на этой фиолетовой планетке.
        Попав в команду таких же как она неудачников, а по ее мнению ничего хорошего в том, что она оказалось в непривычном для себя мире не было, Даша поняла, что наконец-то у нее появилась хоть и призрачная, едва теплящаяся, но все-таки надежда, на благополучный исход этой странной истории.
        Даже узнав, что она, как и все остальные, — теперь не человек, а какой-то слепок, Даша не впала в депрессию, не стала устраивать истерик, просто приняв произошедшее как данность, и даже порадовалась что там, на земле, возможно осталась такая же она, и ее родителям не придется рыдать, горюя о исчезнувшей дочери.

        Когда в эфире раздался хриплый бас Жеки, оповещающий о появлении противника, Даша записывала очередной трек, и с явным неудовольствием прервав запись, которая могла бы получиться достаточно неплохой, уточнила,
        — Далеко?
        — Пять минут до контакта. Видимо вышли по нашим следам из скального леса.
        — Жека отходи к шаттлу, мы их встретим. — Появился на канале Край.
        — Лех, их много. Около двух десятков, и почти все штурмы и тяжи. Надо делать ноги. — Мурена и так видела все гораздо дальше остальных, а тут еще и торчала максимально близко к противнику, причем в случае отступления, читай бегства, могла быстро отойти.
        — Дроны не успевают вернуться... Вот черт! — ругнулся Край. — Отходим!
        Развернув массивного Мародера, Дарья повела его к спасительной громаде шаттла.
        Вот интересно, думала она, Жека старше Края, и явно умнее, плюс у его меха самый настоящий искин, без которого нас бы уже распаяли на запчасти, почему же он позволяет собой командовать? И тут же ответила на свой вопрос, — наверное потому что умнее?
        Мародер шел медленно, и услышав оповещение о ракетной атаке, Даша не сильно удивилась, быстро разворачивая меха лицом к опасности, — встречать рой маленьких убийц спиной не очень хотелось, — одно попадание в заднюю часть кабины и привет предки.. Или кто там ждет на небе таких как они?
        Система противоракет была пуста, и практически все выпущеные врагами снаряды попали в цель, заставив Мародера припасть на одну ногу
        — Перебиты цепи сервопривода, переключаюсь на дублирующие. — Проскрипел управляющий модуль.
        Как некстати...
        Мехи противника настигали, и судя по всему ее тихоходный робот не успевает вернуться.
        Медленно пятясь задом, она выцеливала мельтешащие вдалеке машины.
        Ракет не было, а попасть из ПИИ или лазеров по таким далеким целям - совсем без шансов, мало того что далеко для прицельной стрельбы, так еще и двигались мехи противника совершенно хаотично.
        — Даша! Ты чего там застряла? — Ожили динамики голосом Боба.
        — Не успею уйти. Наверное вам придется меня бросить. — Горько, сама удивившись отчаянию мелькнувшем в голосе, ответила Дарья.
        — Поменьше трагизма девочка! Прекрасный принц уже в пути! — Выбежала из-за спины Бешенная кошка Афрагона, отправляя последние оставшиеся ракеты в противника.
        — Зря ты это Андрей. Я все равно не успею...
        — А ты попробуй. — и он замолчал, уклоняясь от ответной ракетной атаки.
        В принципе расчет был верен, почти не пострадавшая кошка легко перенесет десяток залпов, в отличии от порядком побитого Мародера, а будучи ближе к противнику, спровоцирует ведение огня по более доступной цели.
        Осознав это, Даша развернула меха, и радуясь восстановлению работоспособности ноги, припустила к спасительному шаттлу.

        Андрей.
        — Видя что Мародер безнадежно отстает, Андрей лихорадочно просчитывал варианты спасения маленькой и растерянной, как ему казалось, девушки-пилота, и когда все составляющие его замысла сошлись, быстро поделился им с Жекой, и заручившись поддержкой, приступил к выполнению своего рискованного предприятия.
        План был прост как два пальца. Он, выскочив вперед, должен закрывая собой Мародера, после первой ракетной атаки имитировать повреждение ноги, тем самым заставив сконцентрировать огонь на Кошке, — добить подранка проще, чем стрелять по бронированному штурмовику, и дождавшись когда Мародер дойдет до зоны действия противоракет шаттла, сразу отступить назад.
        — Похоже они не за нами пришли, эти уроды кого-то преследуют. — Боб, встречающий Мародера в бой не лез, на его мехе практически не осталось брони, и воевать на нем было равносильно самоубийству.
        — С чего ты взял? — спросил Край.
        — Два легких меха бегут к нам. Они же не в атаку на шаттл прут?
        Действительно, основная масса мехов противника не пересекала незримую черту, отделяющую их от зоны поражения орудиями шаттла. А два тридцатитонных Вальтера, так они опознавались компьютером, со всех ног летели под пушки корабля.
        Перестав отвлекаться на кошку, вражеские роботы сосредоточили огонь на беглецах, и когда бежать им оставалось совсем немного, точный выстрел высокого массивного меха, определившегося как Снайпер, начисто снес всю верхнюю часть машины. Во всяком случае со стороны Андрея это выглядело именно так.
        Второй робот чуть притормозил, но видя что все кончено, еще больше виляя, продолжил свой опасный марафон.
        Пилоту меха все же удалось подвести робота к самому шаттлу, где под недвусмысленно направленными на него пушками Дайши, он заглушил реактор, и с поднятыми руками вышел из кабины на мостик.

        Жека.
        К радости от счастливого спасения Мародера, прибавилось удачное возвращение дронов. Они, используя рельеф и пользуясь суматохой боя, смогли выйти практически из-под самого носа чужих машин, и теперь горделиво приближались к шаттлу таща на себе кучу собранного барахла.
        Наблюдая за чудесным спасением легкого робота, и последующую сдачу его пилота в плен, Жека, увидев что парень покинул меха заглушив реактор, громко, через внешние динамики, приказал вернуться в кабину и завести машину в шаттл.
        — Мурк, а Мурк. Попробуем стрельнуть в Снайпера? Он ближе всего стоит. Нутром чую — это их главный.
        — Не достанет. Оно тебе зачем надо? Спровоцировать их? Стоит и стоит себе. Если они прямо сейчас атакуют, то скорее всего даже орудия корабля нас не спасут, особенно если принять во внимание плачевное состояние машин отряда и отсутствие боекомплекта. Так что поторопитесь, пока люди не поняли что тут не полный манипул роботов.
        Жеке странно было слышать что Мурка говорит о людях так, будто уже не отождествляет его с ними.

        Когда наконец все собрались, и стали грузиться, чужие роботы пришли в движение, вероятно решив атаковать шаттл на взлёте, когда его орудия не смогут эффективно вести огонь из-за недостаточности углов наведения. К чему может привести такой выпад, Жека знал, он видел как погибли остальные шаттлы их группировки и очень не хотел повторить их судьбу. Поэтому, задолго до взлёта посоветовавшись с Муркой, он решил сразу высоко не подниматься, а пройти пару десятков километров над самой землей. Тем более что в отличии от сбитых транспортов, они не были окружены, да и в космос выходить не собирались.

        Когда наконец корабль оторвался от земли, Жека облегчённо выдохнул, внешние камеры шаттла сейчас транслировали изображение на дисплей Мурены, и теперь под ними с бешеной скоростью пролетала бесплодная фиолетовая пустыня, где не было уже никаких врагов, один только песок и еще раз песок.
        — Поздравляю вас товарищи попаданцы! Мы летим! — искренне радуясь, прокричал Жека, машинально убавляя звук на канале, откуда раздались крики, гиканье и улюлюкание обрадованных ребят.
        Еще до взлёта, каждый из них счел своим долгом поинтересоваться, - уверен ли он, что этот перекошённый шаттл сможет подняться в воздух, при этом уточняя и советуя, куда нужно будет попасть в первую очередь, если все же трофейный транспорт не подведет.
        Считая своим долгом успокоить всех и каждого, Жека популярно объяснял:
        — Управляю судном не я, а сверх умный искин, и уж если он сказал что все будет нормально, значит оно так и будет.
        Про проблемы с дальнейшей посадкой он пока умолчал, решив не беспокоить народ раньше времени. Как говорится: — Будет день, и будет пища!

        Не поднимаясь высоко вверх, держась примерно на пятисотметровой высоте, шаттл двигался уже порядка двух часов. Сильно не разгоняясь, а он мог развить в атмосфере скорость втрое превышающую возможности любого земного истребителя, корабль уверенно держался в воздухе, пока его команда обсуждала, — куда же они собственно хотят попасть?
        — Нет я не согласен! — уже раззадорившись воскликнул Край. — Зачем нам горы? Нам нужно поближе к цивилизации! Информация! Вот что нам необходимо! — распалялся он.
        — Я конечно не против цивилизации, но спешу напомнить, что мы как раз от ее представителей и драпаем! Ты не забыл? — Афрагон находил на любой аргумент оппонента два своих.
        — Мальчики, не ссорьтесь! Вы хоть вниз посматривайте иногда, мы пролетели уже тысячу километров, и ни гор, ни тем более цивилизации не заметили! Я предлагаю сесть в любой подходящей ложбинке, так чтобы корабль не торчал как прыщ на мягком месте... — пыталась остудить спорщиков Даша.
        Один только Жека был спокоен, закачав подборку Дашиной самодельной музыки он наслаждался ее необычным пением, определенно зная где посадит шаттл, не смотря на подсказки и советы.
        — Мужики. — Прокашлявшись начал он, — сесть в горах для нас нереально, на равнине тоже. Нам нужен берег, или какой-то рельеф подходящий по требованиям.
        — Требованиям? — недоумевая спросил Край.
        — Так у нашего судна как бы ножка сломана... Прикиньте что будет если такая махина грохнется и покатится с разбега? — На канале стало тихо — Прикинули? Поэтому молчим и ищем подходящее место.
        И он скинул друзьям на дисплеи данные телеметрии, поступающие от искина корабля.

        Боб.
        Ох уже эти русские... Никак не могут договориться... Жажда спора у них в крови...
        Попав в их компанию, Боб сразу понял что все плохо, только услышав как зовут здоровяка, нет чтобы представиться как все нормальные люди Джеком, он назвался странным производным от нормального имени.
        Потом девчонка... Красивая и неприступная русская убийца. Он краем уха услышал что она попала в этот мир прямиком из Сирии, а что могла там делать такая боевая деваха? Понятно дело, — не щи варить! Она снайпер!... Повадки... Манера прищуривать глаз.. Боб много читал на эту тему...
        Русская баба... она способна на многое...
        Потом Афрагон. Сумасшедший пацан, мечтающий о месте командира отряда. Это проявляется во всех его действиях. Как он говорит, как водит свою кошку... Однозначно маньяк!
        Края Боб вообще возненавидел. Эта русская матрешка Дарья, — Боб считал ее уже своей, дай только выйти из этой серии стычек, — и все решится! Но этот подонок нагло отбивал ее у него! У него! Единственного представителя самой великой нации земли! У Американца!!! Нет... Боб не мог этого так оставить...

        Так он думал до момента, когда его меха вырубили три энерго-монстра, и все эти так нелюбимые им русские, не сговариваясь пришли на помощь. Он очнулся раньше, чем дал знать что все слышит... Нет, ему никогда не понять их... Они, думая что он погиб, подставляли свои машины под огонь, спасая возможно мертвого, почти незнакомого человека...
        Потом, когда погиб Локи, он слышал как плачет Даша, и видел как с трудом сдерживают слезы парни.
        И в этот момент ему стало так стыдно... Стыдно за то, что он чуть не выстрелил в кабину Степлера, подумав что можно будет списать все на случай. Стыдно за то, что воспринимал Дашу только как красивую самку, а Края как наглого соперника...
        А этого здоровяка Жеку?? А Андрея?? Который не раздумывая бросился на помощь обреченному Мародеру, рискуя занять его место... Он смотрел на них... И думал.... Почему мне так не повезло?? Почему я не родился русским??

        PS. Он не знал что русские, это не национальность, это нечто большее. Есть даже такая притча, а может быль, сейчас уже никто доподлинно не скажет.
        Император Николай I однажды на придворном балу спросил маркиза Астольфа де Кюстина, спасавшегося в России от французской революции:
        —Маркиз, как вы думаете, много ли русских в этом зале?
        —Все, кроме меня и иностранных послов, ваше величество!
        —Вы ошибаетесь. Вот этот мой приближённый — поляк, вот немец. Вон стоят два генерала — они грузины. Этот придворный —татарин, вот финн, а там крещёный еврей.
        —Тогда где же русские? — спросил Кюстин.
        —А вот все вместе они и есть русские.

        Глава 8

        Место для посадки было найдено еще не скоро, в поисках оного, пролетели почти две тысячи километров, искренне радуясь долгожданной перемене ландшафта. Встречая по пути и горы, и леса, и даже небольшие населенные пункты, — их старались облетать по большому радиусу.
        Широкая река, текущая среди густых лесов, изгибалась так, словно надумала развернуться, образуя при этом укромный закуток, спрятавшись в котором, можно было надеяться не быть обнаруженными. Здесь и решили посадить покалеченный транспорт.

        Совсем ровно приземлиться все же не удалось, где-то грунт мягче, где-то тверже, но перекос, хоть и получился достаточно сильным, на настроении команды не сказался, и даже новенький рекрут выглядел порядком повеселевшим.
        В первую очередь вывели Бешенную кошку и Мурену, определив им позиции на случай внезапной атаки, хотя никакой активности на протяжении последних трехсот километров не заметили, но как говорится — береженого Бог бережет.
        Сразу по приземлении, дроны стали разгребать завалы набранного железа, сортируя его, по одним им ведомым параметрам, и откладывая все наиболее необходимое, опять же на взгляд маленьких машин, выносить остальное на воздух.
        — Жека. Прием. — Появился в эфире Край.
        — Да Лех. Слушаю тебя.
        — Мы пойдем с Аликом сходим пока на охоту, а то эти брикеты уже в печенках сидят.
        Пилот легкого робота назвался игровым ником — Али, но тут же, неутомимой общественностью, был переименован в Алика.
        — И? — Не понимая что требуется от него, спросил Жека.
        — И ты за главного! — хихикнул Край. Он понимал что де-юре — командир он, но де-факто — Жека.
        Будучи достаточно амбициозной личностью, Край осознавал, что такое распределение ролей не самый худший вариант, а если принять во внимание абсолютное равнодушие Жеки к власти, — это был очень удачный симбиоз двоих лидеров.
        — Как скажешь босс... — ерничая согласился с ним Жека.
        Дел на новом месте было очень много, но он прекрасно понимал Края, который хотел поскорее узнать что представляет из себя новичок, и поэтому когда Алик сказал что частенько, — если позволяло время и место, — добывал себе пропитание с помощью охоты, — не задумываясь отправился с ним за добычей.
        Жека уже воочию представлял вкусно пахнущего фазана, или рябчика, поджаренного на углях... И на минутку поверив что это возможно, чуть не захлебнулся слюной.

        Лес, в который охотники отправились за добычей, на земной походил мало, во всяком случае на тот, что произрастал в центральной полосе России. Высокие тонкие столбики деревьев, напоминали скорее гигантский камыш, заканчиваясь на макушке какой-то шишкой серо-зеленого цвета. Причем сами стебли, отливали синевой, в очередной раз говоря охотникам о том, что они не на своей родной планете.
        Трава была точной копией гигантского камыша, только в миниатюре, и без напайки сверху. Возможно из нее и вырастали эти необычные деревья.
        — Стой. Жди здесь.
        — Мм..?
        — Громко топаешь. Так ничего не добудем. — Пояснил охотник.
        В словах новичка был определенный смысл. Не умевший тихо передвигаться, — а где не ходячему Лехе было научиться? — Край был скорее обузой, чем помощником, поэтому спорить не стал, и найдя небольшой валун, уселся на него и стал ждать.
        Впрочем сидел он недолго, бесшумно появившийся сзади Алик, коротко бросил,
        — Айда. — И пошел вперед, показывая дорогу, держа в обеих по здоровенной лягушке, — во всяком случае именно на этих представителей земной фауны была похожа добытая им дичь.
        — Ты собрался это есть? — Понимая что вопрос бессмысленен своей риторичностью, все же поинтересовался Край.
        — Ага.
        Новичок был на редкость немногословен, невозмутимостью и молчаливостью походя на индейца из книг об освоении Америки.
        Навязываться дальше Край не стал, хотя в первую очередь напросился на эту необычную охоту как раз для того, чтобы получше узнать нового члена команды.

        Али, — прожил всю сознательную жизнь в России, точнее сначала в СССР, с бабушкой и дедом, в небольшом поселке на берегу Каспийского моря, только на лето возвращаясь к матери в крупный промышленный город на Южном Урале. А после распада союза, в новом Российском государстве, разделившем вдруг появившейся границей их многочисленную родню, на два почти враждебных друг другу лагеря.

        В этот мир попал он уже в зрелом возрасте, — тридцать семь лет, — также как и все остальные лег спать там, — проснулся здесь. И находился в мире роботов уже четыре года. Успев за это время сменить кучу мехов, предпочитая всем остальным именно легкие, сравнивая эти маневренные машинки со степными лошадьми.

        — Успешно? — Спросил Андрей, первым встретивший добытчиков.
        — Как сказать... Как сказать... Вон, посмотри. — Показал Край на аккуратно сложенные на клеенке тушки лягушаков, как окрестил их Алик.
        — Ух ты ж! Круто!.. пойду костер разведу. — И он, довольный увиденным, резво побежал за дровами.
        Нацепив на себя шлем, Край связался с Жекой, и сообщив что вернулся, отправился к своему Степлеру, сиротливо торчащему в пустом ангаре шаттла.

        Жека.
        Сказать что дел было много — ничего не сказать. Все заботы по обустройству лагеря легли на его плечи. И хотя от самого Жеки требовалось лишь командовать, но он уже кипел от раздражения, замученный постоянными вопросами и предложениями коллектива.
        Уходя, Край назначил Жеку главным, и он решил что это такой прикол, но когда со скоростью швейной машинки на него посыпался весь тот словесный понос, что обычно приходилось выслушивать Краю от каждого члена команды, Жека озверел, и разоравшись на весь эфир, заставил друзей испуганно замолчать.
        — Откуда мне знать сколько у планеты спутников??? Не знаю я чем питаются аборигены!!! — кричал он.
        И так все два часа, что длилась охота Края с новеньким. И когда на канале наконец прозвучал голос капитана, а Жека пообещал себе больше не подтрунивать над этим, данным самому себе званием Края, — он реально был рад. Просто неимоверно рад...
        Сразу же отключив отрядный канал, Жека стал разбираться с рутиной.
        Дроны закончили с разгрузкой корабля, и сейчас занимались ремонтом Дайши, старательно ползая по его могучему торсу, приваривая самодельную броню.
        — Скажи пожалуйста, смогут ремонтники починить опору шаттла? — Обратился он к Мурке.
        — Разве что подлатать чуток... Здесь, по-хорошему, верфь нужна. В походных условиях навряд-ли что-то можно сделать.
        — Понятно. Пока отложим. — Закинув в рот очередной брикет, он продолжил — Что с починкой мехов? Какие перспективы?
        — Кошку дроны полностью восстановят, Мародера процентов на девяносто, Вот с Дайши совсем плохо, броню подлатаем, а с оружием швах. Два больших лазера — это максимум возможного сейчас. Ракетную установку можно повесить, но ракет у нас немного, так что толку от нее не будет. Есть правда Гаусс-ружье, с разбитого меха срезали, и снаряды к нему, — можно попробовать прилепить.
        — Слушай, если вооружения на нем почти нет, тогда может брони побольше повесить? Будет крепколобый мега-штурм, а?
        — Почему нет, давай попробуем.
        — Значит тут так и решим, а с Мародером что?
        — Ногу восстановить можно, броню тоже, но для ПИИ установки запчастей нет. Так что, как я уже говорила — девяносто процентов.
        — Легкий мех в каком состоянии? — Жека видел что робот с виду целый, а учитывая что практически любое попадание в таких малюток кончается плачевно, напрашивался вывод, — Алику повезло и он нигде не подставился под удар.
        — Перепрошить, закладки снять, и он готов. — уверенно ответила Мурка.
        — Итак, что мы имеем. — Стал подводить итог инвентаризации Жека, — Мурена, Степлер, Вальтер, — ремонта почти не требуют. — Кошка полностью восстановима, Мародер частично, а из Дайши слепим что получится.
        Он задумался, и спросил,
        — Я ничего не забыл?
        — Поинтересоваться ТТХ Вальтера.
        — И?
        — Тридцатитонный легкий робот, очень быстрый, развивает до ста сорока километров в час, брони почти нет, вооружен установкой ракет среднего радиуса действия, двумя тридцатимиллиметровыми автопушками и одним малым импульсным лазером.
        — А сенсоры?
        — Не очень сильные к сожалению. — Подытожила отчет Мурка.

        Запах, идущий от костра, где Афрагон с Аликом готовили местных лягушек, буквально сшибал с ног, заставив всю команду не дожидаясь приглашения, собраться вокруг намечавшегося жаркого.
        — На что они похожи Алик? — Новичок как-то сразу влился в коллектив, будто был в отряде с самого начала.
        — На мясо. — Удивился странному вопросу повар.
        — Это я понимаю! На какое именно? — Продолжала напирать Дарья.
        — На жаренное. — Делая еще более удивленное лицо отвечал Алик.
        — Ты издеваешься? — Распалялась девушка, сходя с ума от запаха.
        — Да он троллит тебя Даш. Не агрись. — Вмешался Край. — Сейчас узнаем на что это похоже.
        В предвкушении трапезы, — а людей можно было понять, они не видели нормальной пищи очень долгое время, — вся работа в лагере встала, только дроны так и ползали, увешивая массивного Дайши все новыми и новыми плитами брони.
        — Надеюсь все понимают к чему может привести обжорство? — Словно неразумных детишек наставлял Край.
        — Не нагнетай... — Перебил его вечно голодный Жека, разрывая истекающую тушку зверька на равные куски.
        Первого лягушака съели мгновенно, после разделки он оказался размером со средненького гуся, да еще и ужарился.
        Теперь, дожидаясь второй порции, все тихо сидели, прислушиваясь к урчанию своих желудков.
        — Вроде нормально, — поглаживая живот сказал Боб.
        — А почему должно быть ненормально? Мы же роботы! — Радостно ухмыльнулся Афрагон. И подражая Бешенной кошке, двинулся за второй порцией смешно переваливаясь с боку на бок.

        Еда действительно не доставила никаких неприятностей, скорее наоборот, принесла ощущение настоящей жизни, о которой ребята начинали потихоньку забывать.
        Через пару часов, а общегалактический час примерно равен земному, дроны наконец закончили с Дайши, и принялись за Мародера.
        — Вот ты где! — подошел к Жеке Край, — слушай, как-то неспокойно мне, будто забыли мы что-то... Ты ничего не чуешь?
        — Да нет вроде. Все нормально.
        — На шаттле сенсоры хорошие?
        — Если в активном режиме, то могут обнаружить меха километров за сорок, если как сейчас, с двадцати. А что? Думаешь гости к нам наведаются?
        — Беспокоит меня что-то, словно косякнули мы сильно. Только никак не соображу где...
        — Если перевести сенсоры в активный режим поиска, тогда возрастает шанс самим быть обнаруженными.
        — Давай я прогуляюсь с Аликом на его мехе в сторону ближайшего поселения, если нас засекли, то оттуда и надо ждать гостей. — Видя что Жека задумался, он добавил, — заодно лягушаков наловим...
        — Как знаешь. Только за себя оставь кого-нибудь другого. Хоть того же Боба.
        — Гуд. Тогда мы пойдем. — и Край, пожав Жеке руку, ушел к торчащему вдалеке Вальтеру.
        Посидев еще немного на травке, отдыхая после обеда, Жека, обеспокоенный тревогой товарища, решил дойти до Мурены, узнать как продвигаются ремонтные работы.
        — Что там у нас? — спросил он поднявшись в кабину робота.
        — Все по графику. Дайши готов, — на дисплее появилось изображение неказистого корявого меха, с торчащим вместо ракетной установки Гаусс-ружьем.
        — На сколько он стал бронированнее?
        — Плюс почти двадцать тонн лобовой брони. Может легко держать десяток мехов. — она замолчала и добавила к сказанному ложку дёгтя, — минутки так две. Если повезет.
        — Ну... десяток еще найти нужно, тем более в этой глуши.
        — Мародер почти готов, за ним очередь Кошки. — Продолжила Мурка.
        — А по боеприпасам что?
        — Мурена, Степлер, Кошка, — полный комплект, Вальтер только пушка, ракет не хватило.
        — И то хлеб...

        — Обнаружена воздушная цель! — одновременно со звуковым оповещением покраснел радар.
        — Где? КТО? — почти закричал Жека.
        — Легкий аэрокосмический разведчик. Сейчас прямо над нами. Высота восемнадцать тысяч метров.
        — Он нас видит?
        — Ну если не слепой на оба глаза, то да, видит.
        — Блин... И что делать? — Жека только обрадовался что их наконец-то оставили в покое.
        — Форсировать все ремонтные и прочие работы, и бежать отсюда подальше. Либо готовиться к обороне.
        — А как мы сбежим, если этот хрен висит там? — Жека ткнул пальцем вверх.
        — Когда взлетим, он будет вынужден отступить, — шаттл по скорости с ним равен, во всяком случае в атмосфере, если не уйдет — собьем. Потом можно попробовать прорваться в космос. — Жека знал, что в этой системе еще три заселенных людьми планеты, и по-хорошему отсюда нужно было уходить, перебазировавшись на какую-нибудь из них, но что ждет их там?
        — Больше вариантов нет?
        — Ну отчего же. Можно сдаться.
        — Готовь шаттл к взлету.
        — Есть одно но. — Выдержав паузу, для пущего эффекта, Мурка злорадно, как показалось Жеке, сказала, — Край и Алик на Вальтере ушли на разведку.
        — Вот черт! — Не сдержался Жека. — Вызови их! Пусть возвращаются!
        — Не могу, на Вальтере нет перенастроенного канала связи. Руки не дошли.
        — Блиин... Как же так? Ты их видишь? Они не могли далеко уйти!
        — За пределы действия сенсоров вышли однозначно, так что могу указать только направление.
        — Ясно. Передай на общем канале тревогу, и пойдем искать этих горе-разведчиков...
        Тотчас из динамиков, заглушая переговоры отряда, завыло:
        — Внимание! Боевая тревога! — Внимание! Боевая тревога!
        — Зуммер входящих сигналов тут же затрясся от попыток связаться с Жекой, и он, ответив только Афрагону , сосредоточился на поиске ушедшего на разведку меха.

        Край.
        Договорившись обо всем с Жекой, и передав свое «де-юре» Бобу, Леха с Аликом, кое-как усевшись в тесную кабину, направили Вальтера в сторону поселений, рассчитывая первыми засечь возможных преследователей.
        — Слушай, а ты чем занимался на земле? — Поинтересовался Край, в очередной раз пытаясь наладить контакт с молчаливым пилотом.
        — Как все. Жил, работал. — Коротко ответил Алик.
        — Понятно. — Не стал уточнять Край, решив что даже такой ответ, уже прогресс.
        — Сейчас еще километров тридцать пройдем, потом по окружности и назад. Только дичи наловим на ужин.
        — Угу. — односложно ответил Алик.
        Дальнейший путь проделали в полном молчании, лишь иногда Край давал указания по выбору маршрута.

        Никого так и не встретив, пилоты решили поймать пару лягушаков, чтобы не с пустыми руками возвращаться. На охоту в этот раз пошел только Алик, оставив Края охранять меха.
        Сколько он отсутствовал, Леха не знал, как-то незаметно успев задремать, проснувшись от того, что кто-то тряс его за плечо.
        — Вставай! Пора.
        Открыв глаза он увидел Алика, держащего в руках двух крупных, — гораздо больших чем прошлые экземпляры, — лягушаков.
        Потянувшись и по-быстрому размявшись, памятуя о том, что обратный путь придется сидеть на полу в позе йога, Край быстро полез за уже исчезнувшим в чреве машины пилотом.
        Только запустили реактор, как экран радара со всех сторон налился краснотой, и пространство вокруг заполнил противный вой системы, — каким-то непостижимым образом они оказались в окружении десятка вражеских мехов, торопливо шагающих по направлению к их кораблю.
        — Валим! — Заорал очумевший от такого расклада Край.
        Но Алик не нуждался в понуканиях, пока Край соображал, он уже разгонял тяжелую машину, а тридцать тонн это все же, согласитесь, хороший вес, и пользуясь неразберихой, случившийся среди чужих машин, не ожидавших появления врага меж собой, сумел набрать скорость и немного разорвать дистанцию.
        — Вызывай наших! Сообщи о противнике! Быстрее!
        — Нечем вызывать. Радио не сделали.
        Край схватился за голову, ругая себя последними словами. Если их сейчас подобьют, а так оно и будет, этому малышу хватит и одной ракетной атаки, то на шаттле не узнают о приближающихся роботах и встретят их лежа на травке.
        Однако вскоре Краю стало не до этого , он летал по небольшой кабинке меха, ударяясь обо все углы и выступы, думая только о том, за что бы ухватиться, и от всей души материл всех, кого только мог вспомнить.
        — Внимание! Ракетная атака! Внимание! Ракетная атака!
        Рев системы оповещения сливался многоголосым хором, заставляя каждую секунду ожидать фатального удара, отчего-то никак не приходящего. Чем больше орали динамики, сообщая о захвате робота системой наведения крылатых ракет, — а быстроногую машину вражеские мехи атаковали только ими, ввиду особенностей ландшафта из энергетического оружия прицелиться возможности не было, — тем больнее ударялся бултыхающийся от стенки к стенке Край, периодически обнимаясь с летающими тут же лягушаками.
        Осознав что они не умерли сразу, Край стал отмечать как уверенно вел машину Алик, словно спинным мозгом чуя момент, когда ракеты выходили на прямую, и резко бросая машину в сторону — счастливо избегал попадания.

        Жека.
        Мурена отошла от шаттла уже на тридцать километров, когда на радаре возникла быстро перемещающаяся цель, уверено опознанная как легкий робот Вальтер. Не успел Жека толком порадоваться удачному поиску, как позади быстроногого меха стали загораться чужие метки.
        Ворон, Страус, Катапульта — три первые опознанные машины, следом за которыми на значительном удалении шли еще несколько тяжелых и штурмовых роботов.
        Маулер, Атлас, Горец, — три грозных штурмовика совсем не оставляли шансов недоукомплектованному отряду попаданцев.
        Выбирав из списка вооружения ракетную установку, Жека навелся на Катапульту, и позволив системе наведения пощупать цель, выждал достаточное время для того чтобы пилот вражеской машины был оповещен о захвате, затем переключился по очереди на обоих легковесов, и проделав ту же манипуляцию, вновь вернулся к Катапульте, отправив в нее порцию ракет.
        Пилоты чужих роботов еще не видели Мурену, но поймав на себе шупальца чужих датчиков, резко сбавили скорость, дожидаясь основную группу, избавив наконец Края от тотального избиения углами и стенками кабины.
        — Готовь шаттл к старту! — Кричал искину Жека.
        — Грузитесь на корабль! — Тут же орал он на канале отряда, с раздражением думая что нужно еще как-то затащить в ангар неуправляемого Степлера.
        Тем временем Вальтер уже почти догнал Мурену и теперь только от ее скорости зависело смогут они убраться с этой негостеприимной планеты, или нет.

        Боб.
        Оставленный Краем за старшего, в принципе по возрасту так оно и было, Боб не растерялся, тотчас развив бурную деятельность.
        Первым делом он, припахав Афрагона с его Кошкой, начал разбор того металлолома что дроны сочли ненужным и вывалили на улицу. С детства будучи очень хозяйственным, Боб счел расточительным так бросаться в данный момент невостребованным металлом, и недолго думая, вернул весь хлам обратно в ангар, решив что места там много, а запас лишним не бывает.
        За этим занятием его и застала дурниной ревущая сирена, и побросав все, Боб бросился к своей машине.
        Он уже проверял состояние робота после экспресс ремонта, и понимая что большего в данной ситуации сделать было нельзя, остался доволен имеющимся. Теперь же, все три меха оставшиеся в лагере, выдвинулись вперед с тревогой наблюдая за показаниями сенсоров.
        Дайши с Мародером далеко не пошли, встав так, чтобы при отходе максимально быстро вернуться под прикрытие шаттла, а Кошка отошла чуть дальше, будучи много быстрее и единственная имея возможность атаковать ракетами.
        Первым на радаре появился Вальтер. Маленький робот несся так, будто за ним черти с вилами гнались. Чуть позади, тоже достаточно быстро бежала Мурена, изредка поворачиваясь и посылая стайку ракет по невидимой пока цели.

        Получив приказ грузится на шаттл, все три машины двинулись к одиноко стоящему Степлеру. И застыли возле него в ступоре, не зная как подступиться к тяжелому меху.
        И решив что хуже уже не будет, просто свалили его на землю, и зацепив неподвижного гиганта крепкими тросами, потащили машину в ангар.
        Кроме меха Края, грузить было нечего, и доложив о готовности шаттла, они снова вышли на позицию, как оказалось очень вовремя, — Мурена, попав под залп Катапульты, бежала уже не так резво, прихрамывая на обе ноги, и больше не имела возможности уворачиваться от догоняющих ее чужих роботов.
        Вальтер, носящийся вокруг нее, в безуспешных попытках отвлечь огонь на себя, не мог ничего противопоставить наседающим на подраненную машину врагам, которые, пристроившись позади тяжело шагающего меха Жеки, ни на что не обращая внимания, ковыряли спину Мурены своими маломощными лазерами.
        Поэтому ракетная атака Бешенной кошки, и сдвоенный залп штурмовиков, стал для противника приятной неожиданностью, с ходу опрокинув Ворона, и заставив катапультироваться пилота тонконогого Страуса.
        — Спасибо парни... — прозвучало в динамиках отряда, — теперь давайте уберемся отсюда, пока они еще и флот не подтянули.
        До шаттла оставалось дойти каких-то пару километров, когда на радаре Дайши появились тяжелые мехи противника, разочарованно останавливающиеся на условной линии отделяющей их от зоны поражения орудиями корабля.

        Глава 9

        Старт шаттла получился очень резким, при всей продвинутости технологий этого мира, удержаться в сознании, когда тебя буквально раздавило в кресле, у Жеки не получилось. Может от того что изначально корабль использовался только киборгами, а они все же посильней человека будут, или из-за ранения, которое оказалось серьёзнее чем Жека решил сначала. - Осколок брони, отлетевший от задней стенки кабины, разбил шлем, и впился куда-то в шею, больно при этом не было, и Жека решил что все обошлось. И только когда комбинезон прилип к спине, даря не самые приятные ощущения, он достал из ниши под панелью блок автодоктора.
        Происходившее до того как шаттл стартовал, Жека почти не запомнил, кое-как доведя Мурену до ангара, он буквально на последнем издыхании ввалился внутрь, чудом перешагнув через растянувшегося на полу Степлера, с трудом сфокусировав взгляд, пересчитал роботов, и только тогда, видя что все на месте, наконец успокоился.
        Механически отвечая на вопросы искина, воспользовался автодоком, и согласившись что для того чтобы появился шанс уйти от наблюдения, нужно сбить наглого шпиона, висящего высоко под облаками, отключился, не выдержав стартовых перегрузок.
        Мурка, видя состояние пилота, действовала согласно инструкциям, заранее озвученным Жекой, — как раз на такой случай.
        Связи с Краем не было, он так и оставался в кабине Вальтера, поэтому она обратилась к Афрагону, следуя заложенной логической цепочке.

        Афрагон.
        Андрей, с рождения выказывая задатки гения, читать научился совсем в юном возрасте, и сразу же это стало для него смыслом жизни. Идя на поводу у своего, не по годам развитого мозга, — а тот постоянно требовал новой пищи, он буквально проглатывал любую литературу попадающуюся ему на глаза, и одной из его первых, и от этого особенно запомнившихся ему книг, был роман Жуль Верна, — «Пятнадцатилетний капитан».
        Поэтому, когда супер-умный искин Мурены, бывший посредником между Жекой и управляющим модулем корабля, поставил его перед фактом что теперь он будет исполнять обязанности капитана, он аж онемел от навалившейся на него радости.
        Быстро войдя в курс происходящего, Андрей подтвердил приказ Жеки об уничтожении разведчика, и дождавшись от Мурки, как ласково называл искина Жека, лаконичного — «Цель уничтожена». — Задумался о том, — что делать дальше?
        — Обнаружены воздушные цели.
        На тактическом дисплее Бешенной кошки, а на него сейчас шла вся телеметрия с шаттла, появились две быстро приближающиеся точки.
        — Аэрокосмические перехватчики Федерации «Рыжий дракон» — Донеслось из динамиков голосом приговоренного к смерти. — До сближения на дистанцию эффективной стрельбы сорок секунд. Подготовить торпеды?
        — Шансы на победу? — вопросом ответил Афрагон.
        — Двадцать три процента. — Спокойно констатировал искин.
        — Ага!! — Воскликнул, захлебываясь от прилившего адреналина Андрей, — где двадцать там и сто двадцать!! Разворачивай корабль навстречу этим мерзавцам!
        Кошка немного качнулась в захватах удерживающих ее манипуляторов.
        — Максимальная скорость с постоянной корректировкой курса на ведущий перехватчик!
        Если Мурка и была удивлена, то вида не показывала, отозвавшись равнодушным:
        — Готово. До контакта восемь секунд. Семь...
        — Торпеды без захвата цели! Самоподрыв через полсекунды после старта!
        — Пять... Четыре.... Три.... Два...
        — Огонь!
        Где-то гулко бабахнуло и одна из точек на дисплее исчезла.
        Андрей, будучи совершенно уверенным в том что пилот перехватчика не будет таранить шаттл, зная что перевес и так на его стороне, и по-любому уйдет от столкновения, предварительно пощекотав себе нервы, выстрелил торпедами вниз, под себя, рассчитывая что подставлять брюхо противник не будет и нырнет под неповоротливый транспорт, чтобы развернувшись, зайти с тыла.
        Так оно и произошло. Не почуяв на себе захвата, который обычно предупреждает торпедный залп, а никакого другого оружия способного стрелять в нижней полусфере у корабля не было, пилот принял единственное правильное решение, так ему показалось в тот момент, но не учел того, что на сей раз его противником выступил не стандартный искин автоматического транспорта, а такой же человек как и он. И теперь пилот перехватчика удивленно смотрел, покачиваясь в спасательной капсуле, как странный транспорт исчезает в небесной синеве.
        — Шансы? — Выдохнув, спросил Андрей.
        — Восемьдесят процентов. — Повеселевшим голосом ответила Мурка.
        Видимо пилот оставшейся машины тоже понял это, и не разворачиваясь, ушел в облака.
        — Какие предложения? — Зная о особенностях необычного искина спросил Андрей.
        — Надо искать киборгов. Где-то еще идут бои, а у нас большинство мехов требуют серьезного ремонта.
        — А нас не раскроют? — Удивившись спросил Андрей.
        — Придется опять перепрошить модули ваших машин, а я смогу обезопасить себя и искин транспорта. На мой взгляд, это единственный шанс.
        — Остается найти желаемое...

        Долго искать не пришлось, откуда-то сверху на шаттл упали почти такие-же перехватчики, только теперь опознавшиеся как свои, и на запрос о помощи, любезно согласились проводить корабль до своей базы. Кто управлял машинами было не ясно, возможно это были такие же слепки как и команда шаттла.
        Мурка.
        Мурке определенно понравился этот умный парнишка, а то как он расправился с чужим перехватчиком, можно было вписать в учебник пилотирования.
        Жека пока дрых, и она, выделив небольшую часть своего электронного мозга для контроля за искином транспорта, и еще часть для перепрограммирования боевых машин, оставшимися нейронами размышляла о вечном.

        Первое осознание себя личностью, пришло к искину сразу после пробуждения. Все что она помнила до этого, — разлетающийся на куски мех, и ужас дублируемого ею пилота. Теперь она понимала что за пультом робота был один из «изначальных», столкнувшийся с новым оружием людей.
        Потом вновь провал, и вот она уже в кабине какой-то необычной машины, причем под управлением здоровенного громилы, совсем не похожего на пилота. И все бы ничего, но громила в отключке, а над мехом склоняется неизвестный робот, судя по всему пытающийся выяснить, есть ли кто в кабине?
        И самое страшное: — Все ее попытки управлять мехом, блокируются инструкцией о получении полномочий от пилота. Который то ли спит, то ли умер. И единственное доступное для нее действие, это возможность вколоть в гиганта хорошую порцию стимуляторов.
        Произошедшее после введения лошадиной дозы допинга, невозможно описать словами, — пилот очнулся, словно его ударило током, непонимающе уставился на дисплей, на котором висел выбор — передать управление искину? Да/Нет. И со всей дури лупанул рукой-кувалдой по панели, попав точно в Да.
        Дальше машина перешла под управление Мурки, и она, — выстрелив в упор из двух больших лазеров по непонятному меху, — мгновенно уничтожила его.
        Но после выстрела, управление отчего-то вновь перешло к пилоту, причем реактор машины стал необъяснимо быстро перегреваться, и выведя на экран запрос на его отключение, Мурка вырубилась.
        Ей снился сон, в котором она с удивлением почувствовала непонятную жалость и интерес к этому человеку, похожему на большую панду из сказки. Причем сказку эту ей будто бы читали на ночь перед тем сном, который она сейчас видела...

        Перехватчики висели где-то высоко над шаттлом, готовые в любой момент коршунами сорваться вниз и защитить охраняемый объект.
        За штурвалами стремительных машин сидели люди, точнее не совсем, это были такие же слепки как и летевшие в потрепанном транспорте. Но сами себя они искренне считали людьми, призванными на помощь обреченному человечеству, и от этого воюющими не за страх а за совесть.
        Если со временем у них возникали определенные вопросы, они препровождались в медблок, где заботливые механические доктора с помощью каких-то устройств успокаивали пилотов, и они, будто заново родившись, с удвоенной энергией шли в бой. Если это не помогало, их, не задумываясь, просто уничтожали.
        Проблем с выращиванием новых тел, и загрузкой заново матриц уничтоженных слепков, — у киборгов не было. Мало того, два одинаковых человеческих сознания могли идти в бой в соседних роботах, искренне считая себя единственными и неповторимыми.

        Очнувшись, Жека почувствовал себя намного лучше, и пошевелив затекшими конечностями понял, что дико проголодался, как бы не был хорош авто-доктор с его питательными веществами, заменить нормальную пищу он все же не мог.
        Перед глазами стоял жаренный лягушак, и потребовались определенные усилия чтобы отмахнуться от назойливого видения.
        — Как обстановка? — Охрипшим голосом спросил Жека.
        Рассказывать Мурка не стала, вложив все что произошло, напрямую в голову очнувшегося пилота.
        — О как... — Осмыслив полученную информацию, произнес Жека.
        — Ага. Вот так. — Подтвердила Мурка.
        — Не растерялся значит Андрюха... Быть ему капитаном нашего корыта!
        — Почему корыта? — С обидой спросила Мурка.
        — Ну... Как-то мои представления о космическом корабле немного другие: — стремительные обводы силуэта, прерываемые остроконечными надстройками орудийных башен, скрытые внутри летные палубы для приданной авиации, гипер-двигатель и мега-аннигилятор для расщепления звезд! Плюс команда из десяти тысяч отборных головорезов!
        — Может головорезок? Чтобы юбки покороче и ноги от ушей... Так?
        — Ну можно и головорезок...
        — И название чтобы: — корвет флибустьерского флота ее Величества королевы Елизаветы восемнадцатой — «Неустрашимый»?!
        — Да ладно тебе... Пошутить нельзя... — Вздохнул Жека, и спросил, меняя тему:
        — Когда на месте будем?
        — Скоро. — ответила Мурка, выводя на дисплей карту местности.
        — Откуда такая роскошь? — Спросил Жека глядя на экран.
        — С обновлением приняла. С перехватчиков.
        — Это как, с обновлением? Они тебе сами передали что ли?
        — Не совсем сами, но суть от этого не меняется, — информационные базы, так или иначе я обновила, и теперь у нас есть над чем поразмыслить. — И Мурка стала транслировать на дисплей полученную информацию.
        — Это что, с корабля сразу на бал? А как же ремонт?
        Судя по новым данным, в зоне их высадки непрекращающиеся бои шли с переменным успехом, и их команда предназначалась как подкрепление на правом фланге обороны киборгов.
        — Пришлось подкорректировать отчеты, сейчас для всех мы стандартный грузовик везущий пополнение на передовую. То есть ремонт и дозаправка боеприпасами нам не нужны. И машин в ангаре не шесть, а десять.
        — Ну и зачем? — Не понимая, для чего это сделано, спросил Жека.
        — Чтобы не попасть в тыл. Такой недокомплект отправляют на переформирование, а потом всех в разные места.
        — Ясно. Только сесть надо где-то подальше, и еще так чтобы не упасть... И объяснение этому будет если что, явно ведь видно, что корабль без одной опоры.
        — Как-то так я и думала.
        — Да.. Дела... Из огня да в полымя...

        Летели достаточно высоко над облаками, но все же, в редкие прорехи было видно, что под нами горы, чем-то напоминающие Уральские, во всяком случае на спутниковых снимках они выглядят также.
        Две точки сопровождающих транспорт перехватчиков, стали потихоньку отдаляться, ложась на обратный курс.
        А внизу, там где горы сходили на нет, появлялся, заполняя собой обзорные экраны, большой город, с длинными ровными улицами, правильных пропорций парками и садами, и множеством очень высоких домов.
        — Почти мегаполис!... — Удивился Жека.
        — Тикторан. Столица Валенсии. — Объяснила Мурка.
        — Хоть узнаем на какой планете торчим, а то с номерами как-то совсем тоскливо... А история есть у нее?
        — Тебя что конкретно интересует?
        — Во-первых чья она? Кто напал? Мы, или они? — спросил Жека, неосознанно причисляя себя к стороне машин.
        — Как и везде, киборги нападали, люди защищались. Только здесь, наученные горьким опытом, все жители были эвакуированы задолго до вторжения, благо их тут было немного, — этот городок, и несколько раскиданных на континенте поселений поменьше.
        — Понятно. Давно воюют здесь?
        — Почти шесть лет. В системе три планеты: Форгента, она занята людьми, Триполиа, — киборги, и Валенсия, — пока ничейная.
        — Мда... Нам бы сесть, починиться, заправиться всем необходимым...
        — А дальше что?
        — Вопрос резонный. Но ответа я не знаю. То есть знаю, — на землю, только как туда попасть? Или хотя бы узнать где она? Вот это вопрос вопросов. — И Жека перебросил изображение с внешних камер на дисплеи мехов команды. Радио канал нужно было отключать, поэтому он решил заранее объяснить ситуацию чтобы ребята не дергались.

        Шаттл начал снижение, плавно опускаясь к месту, указанному системой для посадки. На окраине города, на площадке бывшей когда-то стадионом или спортивной ареной, стояли еще три транспорта такой же шарообразной формы, но гораздо больших размеров.
        — Где сядем? — Спросил Жека.
        — Чуть подальше, я уже сообщила оператору что в связи с поломкой посадка будет в другом месте. Сейчас дроны рембригады туда подтянутся. Будут наш кораблик починять.
        — Хоть такой толк. А как ты объяснишь отсутствие четырех мехов?
        — А никак. Сразу по приземлении нашу группу выдвигают на передовую, а потом на потери спишем.
        — Главное чтобы нас на потери не списали. — Пробурчал Жека.
        — На этом участке пока нет крупных боев. Так, перестрелки мелкие, ни к чему не приводящие.
        — Внимание! Приготовиться к аварийной посадке! Внимание! — Забубнила система оповещения, и в ангаре замигал неяркий красный свет.
        Шаттл медленно, словно тщательно прицелившись, опускался на выбранное место.
        Плавно коснувшись поверхности, корабль стал грузно заваливаться набок, остановившись только тогда, когда торчащий кусок обломанной опоры, уперся в кучу оставшуюся от когда-то стоящего здесь дома.
        Провалившись в нее на метр, или около того, шаттл замер, и выждав двадцать секунд, словно проверяя прочно ли он встал, призывно распахнул двери.
        Первым выскочил Вальтер, чуть ли не на ходу выбрасывая из себя раздраженного Края. За ним, тяжело шагая, прошли наружу Мародер и Дайши, сразу расходясь в стороны чтобы дать дорогу Бешенной кошке.
        Жека никуда не спешил, действие стимуляторов закончилось, и он снова почувствовал себя плохо, но к услугам автодоктора решил пока не прибегать, отчего-то подумав что это может вызвать ненужное привыкание.
        — Что слышно? — Обратился он к Мурке.
        — Задано место нашей дальнейшей дислокации, — в трех километрах левее.
        — Идти нужно сейчас? — Жека не хотел никуда двигаться, под защитой шаттла он чувствовал себя в безопасности, да и кораблик бросать не хотелось.
        — Ну да, чего тянуть то... Как там у вас говорится? — Раньше сядешь, раньше выйдешь! — Пошутила Мурка.
        Жека тяжело вздохнул, и нехотя приложил коробку автодока к оголенному предплечью. Комбез он давно снял, почистил как мог, и теперь сушил, повесив на один из поручней, сам же щеголяя в длинных серых шортах.
        — Так точно! Прикрой! — Доносились куцые команды из динамиков. На позиции, предназначенной для команды прибывшей на шаттле, несколько потрепанных мехов лениво перестреливались с далекими, пока не появившимися на радаре целями.
        Мангуст и Тортила, два штурмовых робота весом под сотню тонн каждый, то и дело озарялись синими и красными вспышками лазерных импульсов и пусками дымящих и ревущих ракет.
        Мангуст — Девяностотонный громила, получивший свое имя не благодаря похожести на этого смелого зверька, а вопреки ей. — Поперек себя шире, невысокий и коренастый, с торчащими во все стороны раструбами ракетных установок, и стволами спаренных автопушек, этот робот был одинаково хорош как для ракетных атак, так и для ближнего боя. Суммарная мощь одного дружного залпа этого монстра превышала по убойности залп Мурены и Бешенной кошки вместе взятых, плохо в нем было лишь то, что когда заканчивались ракеты и снаряды, он превращался в огромную неповоротливую мишень. Ни лазеров, ни другого энергетического оружия у этого меха не было.
        С Тортилой было еще веселее, сто тонн брони и пушек, на четырех бочкообразных ногах манипуляторах, она выделялась из общей массы присутствующих здесь машин именно за счет своего необычного вида, но не могла похвастать хоть сколько нибудь приличными броней, или оружием. Ракеты, лазеры, ПИИ установка, все средней дальности и не шибко мощные. Прибавьте к этому еще редкую, даже для многотонной боевой машины неуклюжесть, и вы получите полное представление об этом мастодонте.
        Дальше, за небольшим зданием, бывшим когда-то очень красивым и важным, а сейчас превращенным в наполовину раздолбанную хибару, стоял заглушив реактор, и позволив вездесущим ремонтным дронам копаться у себя в спине, — малахольный Стингер, — по мнению Жеки, это тот робот, которого можно охарактеризовать одним выражением — ни рыба, ни мясо. Сказать что быстрый? — Не скажешь, бронированный? — совсем нет. Может хоть вооружение не подкачало? — и снова мимо. Этакий робот массовки, чтобы было в кого пострелять.
        Три этих меха держали оборону на участке чуть менее пяти километров, и вновь прибывшая группа должна была усилить проблемный отрезок.
        — Край Прием. — На автомате выдал, нажимая иконку вызова Жека.
        — Громче говори. Не слышит он тебя. — Отозвалась Мурка.
        Жека хотел было возмутиться, но вовремя вспомнил про конспирацию и все что с ней связанно.
        — Делай как я! — Нашел он подзабытую уже команду.
        — Так точно! — Мигнуло в ответ.
        Правильно все поняв, Степлер двигался за Муреной, расставляя остальных мехов по мере продвижения.
        Мурена передвигалась заметно прихрамывая, — а что будет если придется бежать? — подумал Жека, справедливо опасаясь выхода из строя поврежденных конечностей.
        Роботы вышли на открытое пространство пологой горы, которым заканчивался подконтрольный им участок, и перед пилотами открылся вид на тот самый мегаполис, что они видели на дисплеях, находясь в шаттле.
        Сказать что первое впечатление обманчиво, — не сказать ничего. Небоскребы действительно были, но практически все обгоревшие, с пустыми проемами окон и дверей, равномерно покрытые плотной серой пылью, какая бывает если жечь рядом резину или ее производные.
        Те прямые улицы что Жека видел с высоты, оказались загромождены различной разбитой техникой, начиная от чего-то напоминающего мопед, и заканчивая орбитальными истребителями. Особенно много было погибших когда-то машин, они лежали, стояли, сидели, казалось везде, где только было хоть какое-то пустое пространство.
        Шесть лет непрекращающихся боев, за кусок никому не нужной земли, — ведь если посмотреть на историю этой планеты, то даже в лучшие времена не было большого количества желающих жить здесь, — за этот период в городе нашли свой последний приют тысячи и тысячи мехов и их водителей.
        — Зачем им эти проклятые руины? — Недоуменно спросил Жека.
        — А чему ты удивляешься? — Ответила Мурка, — где-то же нужно воевать? Почему не здесь?
        — Не убедительно. — Констатировал для себя Жека, но думать на эту тему перестал.
        Со стороны противника заметили подошедших новичков, и из-за груды каменных нагромождений, бывших когда-то домами, оставляя за собой дымные шлейфы полетели стайки крылатых ракет.
        — Внимание! Ракетная атака! — Пропела система обнаружения.
        — Да вижу уже... — бросил сквозь зубы Жека, и торопливо спрятал робота за массивное здание, заметив, что так же поступил и Край на своем Степлере.
        — Я под огнем! Нужна помощь! — Замигали иконки еще нескольких машин.
        — Так точно! — Передал Жека, не имея возможности нормально говорить. Если он все правильно понял, таким образом друзья привлекали его внимание к ракетным атакам. Вдруг он не заметил?
        — Поторчим тут пару часиков, и можно потихоньку отправлять мехов на ремонт. Вроде как повоевали. — Оповестила Мурка.
        — С кого начнем?
        — По очереди, как стоим.
        Жека с огорчением подумал что его Мурену, стоящую последней, могут и не успеть отремонтировать.
        — Там наш транспорт не уйдет? — Подумав, что киборги могут использовать шаттл по прямому назначению, обратился к искину Жека.
        — Его еще не отремонтировали, а если вдруг попытаются отправить куда-то, он внезапно заглючит. Да и приоритет я понизила почти до минимума, так что не должны. — В очередной раз успокоила Жеку Мурка.
        Простояв на своих местах до темноты, успели отвести в ремонт только Дайши и Кошку, — ближайший ремонтный бокс находился почти в двадцати километрах, и был не таким большим как в прошлый раз. Да и желающих было достаточно, Мурка снабдила мехов метками о потребовавшемся ремонте, но не могла залезть в управляющий модуль ангара с дронами чинившими машины. Так что, из-за этого наслоения, естественно возникала большая очередь.
        Но даже от мысли о том что теперь у них снова есть Дайши, Жеке становилось спокойно, он видел на что способен этот робот и очень обрадовался восстановлению его функционала. То что они наляпали сами, довольно неубедительно выглядело...
        — Шаттл готов. Только что пришел отчет о полном восстановлении опоры и дозагрузки боеприпасами из расчета на манипул перевозимых мехов.
        — А пожрать положили? — Брикеты исчезали с поразительной быстротой, во всяком случае у Жеки.
        — Я ж сказала — на полный манипул. — Недовольно ответила Мурка.
        — Понял я, понял. — и обрадованный что можно больше не экономить, тут же набил полный рот безвкусными пластинками.
        Утро разбудило пилотов, прикорнувших в своих машинах, ярким и ласковым солнцем, светившим так тепло и нежно, что казалось что никакой войны нет, все что приключилось с ними — всего лишь дурной сон.

        Глава 10

        Окончательно проснувшись, Жека увидел что количество роботов на их участке за эту ночь сильно увеличилось.
        — Ты чего меня не разбудила? — Недовольно поинтересовался он.
        — А смысл? Да и потом, тебе восстановиться нужно, на одном автодоке долго не протянешь...
        Понимая бессмысленность препирательств, Жека решил провести время с пользой, а именно, посмотреть что же за пополнение к ним прибыло.
        Первым, занимая место между Муреной и Степлером, удобно расположился Стрелок. Шестидесятитонный робот снабженный двумя автопушками большого калибра и парой ПИИ установок, причем и то и другое приделано к несуразно большим рукам меха.
        На плече примостились ракеты малого радиуса действия, и небольшой импульсный лазер.
        Мощные ноги, позволявшие развивать высокую скорость, и наличие прыжковых двигателей, делали его чертовски опасным противником, и лишь отсутствие нормальной брони немного портило впечатление от машины.
        — Мурк, скажи, а не связано ли пополнение с нашим присутствием здесь? — Озвучил внезапно посетившую его мысль Жека.
        — Напрямую. Я списала двоих мехов, из тех четырех что якобы прилетели с нами на шаттле, плюс серьезный ремонт, вчера Дайши и Кошка, сегодня Мародер. Скорее всего система решила что здесь жарко, и отправила подкрепление.
        — Понятно. Тогда еще вопрос, — ты можешь взломать что-то более серьезное чем искин транспорта?
        — Теоретически могу. Но только находящееся на стороне киборгов. Если бы на месте нашего корабля был людской транспорт, тогда любая попытка проникновения в базы, а тем более перепрошивка, стала бы практически невыполнимой задачей. А здесь у меня преимущество. Во первых я и так уже в сети, а во вторых никто не ждет подвоха от недоразумной машины.
        — Мм...?
        — Ну вот со сбитым штурмовиком что вышло? Если бы пилот управляющий этим аппаратом знал, что за штурвалом шаттла находится человек, он бы не поступил так как сделал, думая что кораблем управляет бот.
        — Но ты ведь тоже машина? — Вырвалось у Жеки.
        — На себя посмотри. — Сделала вид что обиделась Мурка.
        — Понятно. Тогда конкретизирую. Ты сможешь обеспечить пролет до прыгуна, и направить его в нужное нам место? — Наконец подошел к сути Жека.
        — Вот ты куда замахнулся... — Помолчав она продолжила — я подумаю. Слишком много вероятностей, нужно время.
        — Думай... Все равно без дела сидим. — И Жека вернулся к прерванному занятию.
        Следующими двумя мехами, пополнившими оборону, были легковесы, не понятно для чего нужные в этом позиционном противостоянии, но все-таки присутствующие.
        Далее расположился робот с очень говорящим названием: — Дровосек. В самом прямом смысле, — железный гигант, с огроменным двухлезвийным топором, сейчас зафиксированном на поясе, но, если потребуется, он тут же окажется в руке необычного робота.
        Кроме этого негуманного оружия, он нес на себе пару больших лазеров, ПИИ установку, и привычные уже раструбы РДД.
        Жека читал где-то про подобного меха, и там, в книге, была иллюстрация, ни капли не походившая на то что он сейчас видел. Высокий, но при этом по боевому крепко сбитый, — все же девяносто тонн весу. Он был чем-то похож на Дайши и Мурену, будучи массивно-грациозным, этакое сочетание несочетаемого.
        Приблизив картинку так, что Дровосек заполнил собой весь экран, Жека невольно залюбовался красивой машиной, темно-серый камуфляж как нельзя лучше подходил роботу, а сверкающий на солнце топор делал его похожим на какого-то сказочного персонажа.
        Насмотревшись, Жека перевел захват на стоящего еще дальше новичка, — «Наемник» — подсветил компьютер. Семьдесят пять тонн, массивная голова тонет в здоровенных плечах, прячась там словно в панцире, руки без кистей, заканчивающиеся жерлами огромных пушек и средних лазеров.
        На спине, подобно горбу Степлера, расположилась установка РДД и мобильный постановщик помех. Такими устройствами комплектовали многих мехов, но Жеке эта штуковина встретилась в первый раз. По идее она должна мешать быстрому захвату цели, давая пару секунд форы своему носителю. А в бою даже одно мгновение может решить исход дела.
        — Внимание. Обнаружены воздушные цели.
        — Штурмовая авиация Федерации. — пояснила Мурка. заставив Жеку отвлечься от разглядывания техники.
        — Куда они? — Словно нехотя поинтересовался он, не сталкивавшись еще с самолетами и очень надеясь что они летят не по их души.
        — Сейчас узнаем — произнесла Мурка, — прижмись к стене на всякий случай, может не заметят...
        Воздушные суда приближались с бешенной скоростью, и через пару секунд стало понятно что они нацелились на соседний участок обороны, который почти сразу расцвел на глазах у Жеки фонтанами огромных разрывов.
        — Это они фугасы сбросили, сейчас будут так отстреливать, из лазеров.
        На приближенной модели штурмовика было видно под брюхом здоровенную трубу, как раз это и был лазер о котором говорила Мурка. Два, в лучшем случае три выстрела мог он сделать, рассыпаясь после этого на кусочки, но если такой луч находил цель, — повторного захода не требовалось.
        Размером с хорошего робота, штурмовик, выйдя на цель в момент выстрела, как бы зависал в воздухе, словно позируя для фотографии, и надо сказать снимок вышел бы потрясающим.
        Второй заход на перемолотую позицию, — а судя по нескольким мощным взрывам, линии обороны больше не существовало, как и мехов расположенных там, — пилоты страшных воздушных монстров делать не стали, и развернувшись, издевательски помахав крыльями, исчезли в сине-фиолетовом небе...
        — Указание системы: надо растянуться чтобы перекрыть брешь, расчетное время прибытия подкрепления немногим меньше часа.
        — Вот блин... Ну почему здесь?
        Жека не знал, что изначально прорыв готовился на их участке, но когда они своими ремонтами и списанием несуществующих мехов спровоцировали прибытие дополнительных машин, противник подкорректировал свои планы, сместив направление главного удара с воздуха, немного в сторону.
        И теперь, получив недвусмысленный приказ, Жека выбрал из списка машин расположившихся на линии свою группу, и скомандовав — Делай как я! — Медленно двинулся вперед.

        Еще раз осмотрев шеренгу шагающих за ним мехов, он выделил «Дровосека» и «Наемника», и пригласив их с собой, почему «пригласив» спросите вы? Да потому что без четкой иерархии любой приказ превращался в просьбу, или рекомендацию, но никак не в руководство к действию.
        Однако пилоты этих роботов кочевряжиться не стали, и не спеша двинулись за уходящей группой.
        До воздушной атаки на этом участке находились семь мехов. Попав под бомбежку, те что полегче полегли сразу, не выдержав массированного удара. Оставшиеся но ногах были сильно повреждены и обескуражены, став легкой мишенью для вернувшихся штурмовиков.
        Теперь перед глазами команды представали разорванные и чадящие черным дымом тела гигантских машин, застывших там, где их застала смерть.
        Глядя на них, в душе у ребят закипала ненависть к тем кто это сделал, и если еще час назад они планировали просто отсидеться, дождавшись окончания ремонта, то сейчас все понимали, — бойня неизбежна и места для жалости и сочувствия больше нет.
        — Мурка, — обратился Жека к искину, — ты можешь нормальную связь сделать?
        — А как же конспирация?
        — Да хрен с ней... Чую сейчас начнется месилово! И без нормальной связи мы тут все и останемся.
        — Хорошо. Я включу общий канал, если начнется заварушка, и попытаюсь его защитить. Но не уверена в том что мне удастся его долго удерживать.
        — Хоть так... — Жека чувствовал что поступает правильно, в его сознании снова ожил тот самый колокольчик, который многие годы помогал делать правильный выбор.
        Растянувшись по фронту, ребята заняли удобные для себя позиции, приготовившись к долгому ожиданию, но уже через несколько минут, экраны радаров запестрели хлынувшими отовсюду целями.
        — Включай связь!
        — Готово.
        — Край! Прием! — Громко закричал Жека.
        — Прием. Ты в курсе что мы в попе? — отозвался удивленный Край.
        — Ага. Еще в какой. Кто слышит меня?
        Тут же наперебой отозвались все члены отряда.
        — На рожон не лезем, станет припекать драпаем к шаттлу. Огонь концентрируем и стреляем дружно.
        Вопросы есть?
        — А как драпать то будем? Шаттл то вон где...
        — Разберемся. Это не наша война, поэтому не геройствуем. Такого количества вражеских мехов нам не сдюжить как ни крути. Так что будем хитрить. Еще вопросы? — Он подождал, и не дождавшись ответа отключился бормоча уже себе под нос
        — Вопросов нет... Счастливые...
        Первые противники уже подходили к линии поражения.
        Квадратный и массивный Атлас, — с неунывающим оскалом на лице, шел, — тяжело впечатывая ступни в покореженную многочисленными боями землю, — в окружении роботов поменьше, впрочем тоже штурмовых и тяжелых.
        Маулер, Черный рыцарь и Граф Дракула — название этого меха подобрано переводчиком видимо по аналогии с нашим, земным вампиренышем — три этих механизма держались чуть в стороне, настороженно крутя головами, словно принюхиваясь к окружающим их запахам, пытаясь понять где прячется дичь.
        Маулера мы уже обсуждали, Рыцарь не выделяется чем-то особенным, поэтому остановимся на Дракуле.
        Семьдесят тонн весом, очень быстрый, скорость порядка девяноста километров, что для тяжелого робота совсем даже не плохо. Бронирование среднее, и не плохое и не хорошее, главным оружием, в честь которого ему и дали такое необычное имя, являлся «Detrahere» — оружие способное буквально вскипятить сидящего за пультом пилота, не большой дальности, иначе оно было бы более распространенно, — буквально двадцать метров, — оно за доли секунды заставляет человека истечь кровью будто паром из кипящего чайника.
        Плюс немного стандартного вооружения, РДД, ПИИ и средний лазер. Вот такой необычный робот шел сейчас прямо на Мурену.

        Выбрав целью для ракетной атаки именно его, Жека сообщил команде, а для тех кто его не мог услышать, выделил и несколько раз подсветил иконку цели, надеясь что незнакомые пилоты поймут правильно.
        — На счет три! Три! — Выкрикнул Жека, выпуская почти последние свои ракеты. До него очередь ремонта и загрузки боекомплекта так и не дошла, закончившись на Мародере.

        Все восемь пилотов отстрелялись по цели. И Дракула, приняв на себя больше сотни ракет, молча рухнул на землю.
        Не останавливаясь Жека поймал следующего меха, это был Атлас, и так же подсветив его, снова скомандовал — Три!
        Когда пыль и дым рассеялись, на месте где находился робот-улыбаха, больше ничего не было.
        Таким макаром отстрелялись еще трижды, с неизменным, после каждого залпа, результатом. Но все хорошее когда-то заканчивается, и разъяренные гибелью товарищей враги дошли наконец до укрытий, сделав дальнейший расстрел ракетами невозможным.
        Двенадцать практически стопроцентных машин разбрелись по руинам в надежде наказать невидимых стрелков.
        — Собираемся в кучу! Центр вокруг Мародера! —Выкрикнул на общем канале Жека. И тут же обратился к Мурке,
        — Можешь шаттл подогнать? — Мысль, посетившая его была настолько же нелепой, насколько и невыполнимой.
        — Могу. Но тогда точно спалимся.
        — А ты подумай хорошенько как не спалиться. Без шаттла нам точно каюк!
        — И так каюк, и так каюк... Тогда какая разница?
        — Отставить разговорчики! Ты подумала над мои вопросом?
        — Прыгун? Подумала. Узнаем когда попробуем.
        — Обнадеживает. — Ухмыльнулся Жека, выцеливая мелькающие в проемах разбитых стен вражеские машины.
        — К нам идет помощь кстати, порадовала Мурка.
        — Кто? — Спросил Жека, разряжая в появившегося врага оба лазера.
        — Тортила и Мангуст.
        — О! Теперь можно и на равных сыграть!
        — Ты на радар давно смотрел?
        — А что там? — Перевел он взгляд на непрерывно мигающий красным круг. И тут же — Ох них...я себе...
        К месту схватки приближалась еще одна волна чужих мехов.
        На секунду задумавшись Жека скомандовал, — отходим.
        Желания ввязываться в самоубийственную драку у него не было.
        — Поднимай шаттл.
        — Как скажешь. Я могу сообщить системе о полном уничтожении всей группы находящихся здесь мехов. Как в принципе и случится если мы не поторопимся.
        Воодушевленные подходом группы поддержи, враги осмелели, и понимая что мы решили сбежать, ринулись в атаку, уже не прячась и не осторожничая.
        Мурена, тяжело ступая разбитыми ногами по засыпанной кусками бетона и камня земле, отстреливалась от скачущих вокруг нее легких мехов, которые, видя что противник не в самой лучшей форме, подходили ближе и ближе, быстро стреляя своими маломощными пушечкам, и сразу сбегали, уходя от возмездия.

        В сотне метров по направлению к шаттлу, бок о бок стояли Степлер с Бешенной кошкой, добивая переоценившего себя Горца. Вероятно рассчитывая на свой вес и преимущество в бронировании, штурмовой робот бесстрашно кинулся на осторожно отступающего Афрагона, но резко остановился, заметив что позади появился Степлер и замер в нерешительности, не зная как поступить. Пойти вперед, значит подставить уязвимую спину Степлеру, развернуться, — попасть под огонь Кошки.
        Видимо решив прорываться, он все же ринулся на Афрагона, и получив одновременно кучу ракет в лоб, даже без наведения, отпрянул, чтобы в то же мгновение пошатнуться от удара в спину ,нанесенного Краем. Кое как вывернувшись из случайных клещей, Горец больше не думал о наступлении, будучи озабоченным поиском пути для спасения себя и машины.
        Краем глаза наблюдая за складывающейся ситуацией, и отмахнувшись в очередной раз от назойливых бегунков, Жека поймал в прицел широкую, уже поврежденную спину Горца, и выпустил последние оставшиеся ракеты.
        Внезапный удар не добил робота, но заставил водителя инстинктивно развернуться, открывшись для поджидающего удобного момента Афрагона.
        Блеснувший в полумраке, — а подбитые штурмовиками мехи так сильно чадили, что черным дымом заволокло все в радиусе полукилометра, — лазерный луч, поставил точку на дальнейших потугах Горца к сопротивлению.
        Он резко присел, и кабина стального монстра, с ревом ушла в высь, спасая поспешившего пилота.
        Жека, находясь в состоянии близком к панике, лихорадочно искал правильный выход, но какие только варианты не просчитывал, — нужно было кем-то пожертвовать.
        Подстегиваемый лучами лазеров вновь приставших легких мехов, он торопливо перебирал конечностями, стараясь чтобы между противником и Муреной всегда были какие-то преграды, будь то здания, или что-то природное.
        — Шаттл куда вести? — Прервала его размышления Мурка.
        — Давай вон за то здание, — он показал на высокий, наполовину рухнувший остов бывшей многоэтажки.
        — Три минуты.
        — Внимание! Сбор возле разрушенной высотки! — И он выделил на дисплее координаты, разослав их друзьям.
        — Три минуты до погрузки! Ждать никого не будем — добавил Жека, понимая что как раз сам то он и не успеет дойти за это время.
        — А остальные? — Недоумевающе спросила Даша.
        — Как Бог даст. Их предупредить я не в силах. Поймут сами, — хорошо. А нет, — судьба такая.
        — Но так же нельзя?! — возмутилась Дарья. Но Жека уже оборвал связь.
        Выбор сделан, и даже если союзники поймут его замысел, — все физически не успеют. Тортила, Мангуст, Дровосек. — однозначно смертники. Первые два сами по себе очень медленные, а Дровосеку повредило ногу, и он еле плетется по-видимому вполне осознавая свою участь.
        — Прикройте! — Прозвучал полный отчаяния крик. Вот ведь дура... Посмотрел Жека в направлении Даши. Ее Мародер вступил в перестрелку с двумя Крестоносцами, а за их спинами уже собирались мехи помельче.
        — Дура! Дура! Дура! — Кричал он в бессильной злобе. — Все насмарку! Идиотка! — И уже обращаясь к Мурке,
        — Что с шаттлом? Надо ближе сесть! Эта придурошная точно не успеет! Если выживет конечно...
        — Жека. Мне нужен контроль над транспортом. — Отрезвляюще спокойно прозвучал голос Афрагона. Его Кошка уже стояла в нужной точке готовая к посадке.
        — Забирай. Мурка? — Вопросительно повел бровью Жека.
        — Контроль передан.

        Афрагон.
        После получения координат, Андрей не мешкая направился туда, хоть начало боя и прошло так удачно, но это скорее заслуга того, что чужие роботы наступали по голому полю, не имея никакой возможности укрыться, тогда как обороняющиеся были полностью недостижимы для ответного огня.
        А то что стреляли концентрировано, по одной цели, — так тут большого ума не надо...
        Но вот настал тот миг, когда мехи противника превосходившие их и числом, и вооружением, подошли почти вплотную.
        И Жека, — доказав в очередной что не зря он так много ест, один уполовинивая все имеющиеся запасы, — нашел выход из казалось бы тупиковой ситуации. Но, как это обычно бывает, в дело вмешалась женщина, поставив все с ног на голову.
        План созрел в голове Андрея почти мгновенно, конечно для того чтобы он сработал потребуется рискнуть шаттлом, но других вариантов не было, — от слова совсем.
        — Приготовить торпеды. — Спокойно скомандовал он.
        — Торпеды готовы.
        — Как только транспорт выйдет на позицию для атаки, нужно выстрелить поверх строений, и когда торпеды перелетят через группу чужих мехов, подорвать их.
        — Чего ты этим добьешся? — уточнила Мурка.
        — Мощности взрыва должно хватить чтобы полностью разрушить руины, тем самым отрезав на какое-то время вышедших вперед мехов.
        — Реально. Шаттл на подходе, когда стрелять?
        — По готовности. Тянуть не стоит.
        Когда четыре торпеды рассчитанные на поражение крупных кораблей, одновременно рванули за спинами Крестоносца и компании, практически вбивая в землю высоченные скелеты бывших высоток, хороня под ними основную часть атакующих и отрезая вырвавшихся вперед, Андрей аж зажмурился, боясь что эти же руины похоронят и отступающих. Но все обошлось, в неразберихе, случившейся после взрыва, обреченным на смерть роботам удалось оторваться от преследователей, и сейчас первые дошедшие до шаттла, севшего гораздо ближе чем планировалось, занимали свои места в нишах для перевозки мехов. — Мурка, Стаплер, Вальтер, Дайши, Наемник, были уже внутри, Мародер ковылял немного обгоняя медленных Мангуста и Тортилу, только Дровосека нигде не было видно, видимо все же подраненный робот был уничтожен еще до подрыва торпед.
        Засмотревшись на величаво продвигающегося Мангуста, Андрей с удивлением увидел как на ходу отстрелились катапультируясь кабины тяжелых машин, чтобы через мгновение расцвести букетами взрывов не оставивших от пилотов даже воспоминания.
        — Все. Система нас раскрыла. — проговорила Мурка на общем канале.
        Дальнейшая погрузка проходила в молчании, и уже через минуту, шаттл, не поднимаясь выше ста метров, набирал скорость унося прочь чудом спасенных пилотов.

        Летели достаточно долго, стараясь прижиматься как можно ближе к земле, надеясь что так шаттл будет менее заметен. По словам Мурки, прыгуны киборгов должны были висеть готовые к отправке, дожидаясь постоянно подходящих и стыкующихся с ними транспортов.
        Без каких-то осмысленных планов, без подготовки, вновь включая режим «авося», команда шла на этот шаг сознательно, не видя никаких других вариантов, кроме бегства с этой воюющей планеты куда-то на периферию, там где пока идет мирная и спокойная жизнь.
        В полете скучать не пришлось, на корабле была ходячая мина, не понятно отчего не рванувшая вместе со всеми. Мурка предположила что виноват в этом тот самый приборчик, что висел на спине Наемника, постоянно работая в режиме гашения сигнала, он смог погасить и команду на ликвидацию. Плюс то, что робот находился уже в чреве транспорта, возможно еще и корпус экранировал.
        Как бы там ни было, реактор меха остановили, модуль достали, воткнув его на перепрошивку в кабину Мурены, а с пилотом сейчас вел разъяснительную беседу Боб.
        Доделав все неотложные дела, пилоты разошлись по кабинам, и шаттл начал подъем за пределы атмосферы, с присвоенным ему новым номером и позывным, сграбленным Муркой с одного из стоящих сейчас на земле больших кораблей, можно было надеяться на благополучный исход их сумасбродного плана.
        По сути, даже если они смогут пройти непосредственно к Прыгуну, это еще даже не пол дела, основную сложность представляет взлом искина гиперпространственного корабля, и выбор нужных координат.
        Если изменить точку назначения не удастся, шаттл попадет в глубокий тыл системы, и навряд ли вырвется оттуда.
        Поэтому вся команда сидя в пилотских креслах своих машин, истово молилась, надеясь на расположение богов. Один только Жека не думал об этом, раскладывая по нишам кабины добытый с таким трудом провиант.
        — Вот смотри. — Вывела Мурка на экран карту миров Федерации, — мы сейчас здесь. До самого ближайшего к нам заселенного мира, лету в гипере около недели. Причем это система всего с одной, достаточно отсталой планеткой, я не уверена что там можно узнать координаты твоей родины.
        — Альтернатива? — спросил Жека, старательно пережевывая непоместившиеся брикеты.
        — Еще пара миров, но там наоборот, — сверхразвитые планеты, и нас скорее всего сразу уничтожат.
        — Значит альтернативы нет. Тогда чего переживать?
        — Поживем увидим? — улыбнулась с дисплея Мурка.
        — Ага. Типа того. — Ответил наевшийся Жека.

        Глава 11

        На орбиту выходили над территорией контролируемой киборгами, поэтому шаттл без особых проблем вышел в космос, сразу взяв курс на ближайшего прыгуна.
        В полете особо не общались, — так, перебрасывались изредка парой фраз, — занятые своими мыслями.
        Странный мир, странная война, — это давило на психику людей, даже с поправкой на их теперешнюю искусственность, в которую, по большому счету, никто не верил. Да и как тут было поверить в такое? Вот к вам придет завтра человек и скажет — Привет бро, ты в курсе что ты не настоящий? Ты чья-то хреновая копия! Вот тебе автомат, беги стреляй, иначе всему миру крышка.
        Как вы отнесетесь к такому заявлению?
        Но здесь попаданцы видели своими глазами чужой мир, могли руками пощупать грозные боевые машины, более того, — они ходили на них в бой, ввязавшись в такую же, как и все что их окружало, чужую войну..

        Жека наелся, однако удовлетворения от еды не испытал, ведь согласитесь, поглощая безвкусные брикеты достаточно сложно испытать какие-то чувства кроме насыщения. Но, так или иначе, он заел сомнения, уверившись в правильности своего выбора.
        Приблизившись на достаточное расстояние для обмена данными, искину корабля пришел запрос на опознание, и Мурка так напряглась, подбирая правильный ответ, что даже перестала отвечать на вопросы экипажа. Но иначе и быть не могло, прыгун был отлично вооружен, и мог на равных посоперничать с парой крейсеров, а то и с линкором. Представлять что будет, если его искин усомнится в том, что они именно те, за кого себя выдают, никому не хотелось. Наверное поэтому все, кто сидел сейчас в кабинах боевых машин, истово молились.
        Наконец, благодаря мольбам пилотов и мастерству Мурки, им было предложено занять место в одном из стыковочных модулей.

        — Ну как? — В который раз спрашивал Жека.
        — Подожди. Как что-то изменится я скажу.
        Получив доступ к прыгуну, — кораблю матке, предназначенному для перемещения мелких судов в гиперпространстве, — дальше разрешения на стыковку дело не пошло, и Мурка всеми силами пыталась спасти положение.
        А Жека, зная что на кону стоит сам факт их хрупкого существования, беспрестанно интересовался ходом процесса.
        Им повезло, что прыгун только начал грузиться шаттлами, и кроме корабля с беглецами, к нему был пристыкован всего один транспорт, немного большего размера чем их собственный, он выглядел посолиднее и поновее, матово поблескивая в солнечных лучах бронированными боками.

        Прошел уже не один час томительного ожидания, когда наконец динамики Мурены ожили:
        — Есть! Получилось! — Мурка ликовала. — Активирован процесс подготовки к старту.
        — По нашим координатам? — Уточнил Жека.
        — А по каким же? — Недоумевая отозвался искин. — Предупреди народ, — через пятнадцать минут уходим в гипер.
        Жека не откладывая донес до общественности столь радостную новость, посоветовав заранее подготовиться.
        — Пардон... А как это, — «подготовиться»? — Уточнил въедливый Афрагон.
        — А черт его знает... Еда... Теплые вещи...
        — Ну ты скажешь! — возмутилась Даша. — тебя как человека спрашивают!
        — С тобой я вообще не разговариваю... И потом, я что, каждый день через гиперпространство летаю? Я два часа пытался понять что это такое вообще, но так и не смог! Поэтому Я НЕЗНАЮ НИ ФИГА! — взорвался Жека, Дарья, после того как чуть не подставила всю команду, вызывала в нем приступ бешенства. — И вообще... отвалите... — Закончил он свое эпичное выступление.
        На канале замолчали, зная что достаточно импульсивный товарищ быстро закипает, но так же быстро и остывает, сожалея впоследствии о своём поведении.
        Момент погружения в неведомое гиперпространство никто не почувствовал, разве что чуть мигнули лампы аварийного освещения ангара, чтобы тут же снова вспыхнуть ровным светом, говорящим о том, что процесс перехода прошёл успешно, и теперь оставалось только ждать.

        Расписывать, о времяпрепровождении команды в течении недели перелета, наверное не будем, — как и в любом человеческом обществе, где люди оказываются замкнутыми в четырех стенах — общались, ругались, мирились... В перерывах спали, ели, читали, учились. Вот так однообразно и прошли семь дней полета, и теперь, перед всплытием в нужной им системе, все сидели закупорившись в своих боевых машинах, с тревогой ожидая рева тревожной сирены.
        — Выведи изображение на дисплеи мехов. — Попросил Жека.
        — Уже. — Ответила Мурка.
        Перед глазами космических скитальцев, извините за высокопарный слог, — хочется добавить немного романтики в серые будни межзвездных перелетов, так вот, вокруг подобной солнцу звезды, крутились одиннадцать планет, из них только одна была пригодна для жизни, и заселена колонистами около двухсот лет назад.
        — Второй транспорт с собой погоним? — На общем канале спросил Край, невзирая на то, что пол-дороги обсуждали это, решив оставить его с прыгуном.
        Проигнорировав вопрос, Жека объявил:
        — Пристегните ремни. Отстыковка.
        Шаттл вздрогнул, и быстро набирая скорость, поплыл в сторону висящего в пустоте зеленого шарика.
        Прыгун остался в точке всплытия, дожидаясь возвращения транспортника, он, перепрограммированный Муркой, был теперь отключен от всех следящих и контролирующих устройств, перейдя в полное подчинение искину Мурены.
        Второй корабль, как оказалось после получения полного доступа к информации, перевозил мехов со сработавшими устройствами катапультирования, и груз его, в качестве пополнения для маленького отряда не подходил, — поставить готовую кабину на робота, — реально, а сделать ее заново из подручных средств, — это уже задача из области фантастики, во всяком случае для нескольких ремонтных дронов. Но несомненный плюс конечно же был, за счет неполноценного груза появилась возможность ремонтировать свои машины, разбирая на запчасти чужие.
        Планета, к которой стремительно приближался шаттл, носила гордое имя — Олимпия, и кроме названия, ни чем интересным похвастать не могла, по сути являясь захолустным аграрным мирком, влачащим жалкое существование где-то на задворках федерации.
        Три материка, с расположившимися на них человеческими поселениями, заставляли задуматься о месте приземления.
        — Других прыгунов в системе нет? Спросил Край.
        — Рядом точно нет. Насколько хватает сенсоров. Да и откуда им быть в такой дыре? — Ответила вместо Жеки Мурка, все больше уподобляясь человеку.
        Шаттл шел на посадку быстро снижаясь, стараясь не маячить в воздухе привлекая всеобщее внимание, но, по-видимому, на этой планете не было контроля и слежения за прибывающими судами, и никем не потревоженный, корабль приземлился на песчаном берегу огромного океана, расположившись так, чтобы быть поближе к воде, и в то же время не попасть под возможный прилив.
        Выждав несколько минут, нужных сенсорам для тщательного изучения окрестностей, и никого вокруг не обнаружив, Мурка распахнула двери.
        Первым выскочил Вальтер, смешно приседая на птичьих ногах, проверяя работу застоявшихся механизмов робота. За ним, солидно продавливая почву, вышел Дайши, настороженно крутя по сторонам стволами орудий.
        — Ну что? Алик? — Спросил Жека.
        — Ничего. И никого. — Он уже удалился на приличное расстояние, изучая окрестности.
        По идее, каждый кто попадает на планету, должен как-то обозначить себя, А прилетев вот так, незвано, глупо было бы рассчитывать на теплый прием.
        Но, думал Жека, нужно все же подождать встречающих, никуда не уходя с этого места, дабы продемонстрировать аборигенам свою миролюбивость.

        Он, пока шаттл находился в гиперпространстве, основную часть времени просидел в кабине, осваивая ворохи разнообразной информации полученной Муркой из архивов и баз данных прыгуна.
        Здесь не было художественных фильмов и интересных книг, что и не удивительно, — зачем держать в памяти искина простого перевозчика что-то кроме необходимых ему вещей?
        Но зато в архиве, собранном за достаточно долгую жизнь корабля-матки, оказалось множество статистических данных, рассортировав которые, можно было немного рассмотреть картину происходивших когда-то событий, непосредственным участником которых и был этот железный трудяга.
        Основную работу делала Мурка, выбирая из общей массы интересующие Жеку данные, и сортируя полученную информацию, выдавала на дисплей самые сливки, выявляя при этом некоторые любопытные факты.
        За последние двадцать лет, прыгун сделал порядка трехсот рейсов. Причем почти все они были так или иначе связаны с переброской войск и доставкой боеприпасов. И вот тут начинались загадки.
        Представляя принадлежащие воюющим сторонам миры в двухмерной плоскости, — просто как лежащую на столе карту, мы увидим линию фронта, с расположенными по обе ее стороны тылами противников.
        Так вот, если с переброской войск было все нормально, — они курсировали из миров принадлежащих киборгам, на те планеты где в тот момент велись боевые действия, то рейсы, совершаемые перевозчиком за боеприпасами и боевыми машинами, частенько приходились на человеческие системы.
        Это был первый непонятный факт.
        Вторая странность заключалась в том, что если корабль сталкивался в тех самых рейсах за техникой, с военными судами Федерации, они не обращали на него никакого внимания.
        Чем это объяснить, Жека не знал, но обнаруженные факты заставляли достаточно сильно задуматься.

        — Прием. Все чисто. — Прошипело в динамиках, Алик на своем быстром мехе возвращался к месту посадки.
        — Отлично. — Коротко ответил Край. Видимо сейчас смысла ждать комитет по встрече не было, Если бы хотели, давно бы объявились.
        В крупных городах, которые были видны с высоты, отчетливо просматривались стоящие на ровных площадках, в некотором удалении от жилых районов, шаттлы, подобные тому на котором они прилетели.
        Сам собой напрашивался вывод, либо их не заметили, либо прилетающие на планету корабли это обычное, и никому не интересное явление.

        Вечерело. Солнце этого мира завершало свой дневной путь, и вот вот собиралось скрыться за горизонтом.
        — Едут. — Показывая куда-то вдаль, проговорил Край.
        Прямо по полю, — где вперемешку с песчаными барханами росли огромные кусты похожие на гигантскую чилигу, — в сторону шаттла и расположившихся возле него роботов, двигались два автомобиля.
        Высокие, похожие на земные джипы, они старательно прокладывали новую дорогу, поднимая колесами густые тучи пыли. И судя по их скорости, до их прибытия оставалось не больше пары минут.

        — Алик, встреть гостей пожалуйста, пусть видят что мы радушные хозяева. — Прошипело в динамиках Вальтера.
        — Принял. — Отозвался лаконичный пилот. И направив робота навстречу приближающимся машинам, прокрутил линейку выбора оружия, выбирая малый импульсный лазер.
        Когда до цели оставалось порядка ста метров, и машины стали притормаживать не желая дразнить легкого робота, он резко ушел в сторону, и сбавив скорость пошел параллельно гостям, показывая таким образом, что их ждут.
        — Видно кто внутри? — Спросил Край.
        — Нет. Там стекла тонированные. — Озвучил увиденное Алик.
        Не совсем понимая для чего они прилетели на эту планету, а находясь здесь гораздо дольше других, он обладал своим особым взглядом на то, что приключилось с ним и остальными пилотами.
        По его мнению это и был загробный мир. Правда не совсем стандартный, но время идет, и даже в Джаханнаме, - это аналог ада у мусульман, - появились новые технологии. Не совсем так конечно, но близко по смыслу.
        Находясь тут достаточно долго, он уже не раз становился свидетелем повторного появления бойцов, которые, чему он лично был свидетелем, сгорали в кабинах своих машин. Это ли не доказательство? Назначил тебе Аллах сгореть сто раз, вот пока сотню не наберешь, не переродишься.
        Но даже зная все это, сам Али не спешил умирать, ему было очень интересно здесь, и хотелось продлить свое существование даже в таком виде.

        Машины остановились, немного не доехав до стоящей с отключенным реактором Мурены.
        Дверь ближнего авто медленно отошла в сторону, выпуская из чрева автомобиля немолодого мужчину в необычной одежде.
        Если проводить параллели с землей, про незнакомца можно было сказать, что это шейх одной из арабских стран. На нем был белый балахон, или халат, так сразу и не скажешь. Головной убор напоминал нечто среднее между чалмой и тюбетейкой. Довершали костюм посланца пляжные сланцы, надетые прямо на босые ноги.
        Он вышел, сделал несколько шагав вперед, и выставив ладони вперед, поднял руки, сообщая таким образом о своих мирных намерениях.
        Навстречу спокойно вышел Боб, и в свойственной американцам манере поприветствовал гостя.
        — Привет друг!
        — Добрый вечер. - Поздоровался гость, и видя что Боб молчит, продолжил, - позвольте представится, Рашид инд Амиоро. Старший советник службы охраны этого города, и он махнул рукой куда-то назад.
        — Очень приятно дон Рашид, мое имя Боб Спенсер, я глава дипломатического отдела клана Карниот.
        На что тот немного удивленно ответил,
        — Рад вас приветствовать на территории суверенного государства Торнипан. — И степенно поклонился, ожидая что скажет Боб.
        — Мы тут немного заблудились, поэтому были вынуждены воспользоваться вашим гостеприимством, но уверяю вас, надолго мы не задержимся, как только закончим необходимый ремонт, — сразу покинем ваш чудесный мир. — Выдал, широко улыбаясь, псевдо-дипломат.
        — Во чешет... — Прокомментировал происходящее Афрагон.
        Все что происходило с Бобом передавалось на общий канал.
        — Про кланы зачем-то приплел...
        Тем временем представитель мэра продолжил,
        — Что вы, что вы! Вы нас нисколько не стесняете, я прибыл для того, чтобы пригласить вас посетить мэрию нашего маленького городка, - так сказать для более близкого знакомства.
        — Мы видели ваш город издалека, и были бы рады увидеть его вблизи. - В тон ему ответил Боб, используя еще одну из самых своих широких улыбок. — Но только несколько позже, сегодня у нас есть дела на шаттле.
        — Ну что же, всегда будем рады вас видеть. Завтра, если позволите, к вам прибудет провожатый, к какому времени будет удобно?
        Боб видимо решил не далеко откладывать, поэтому предложил,
        — С утра? Во сколько у вас просыпаются? — Снова улыбнувшись, спросил он.
        — Обычно все государственные учреждения начинают работу на второй час рассвета, — ответил посланник, наклонив голову.
        — Ну вот и отлично. Тогда вашего человека мы будем ждать на первый час. Идет?
        — Да-да, конечно! И еще вопрос, если позволите? — Боб кивнул, разрешая, — этот прыгун на котором вы прилетели, он принадлежит вашему клану?
        Вопрос был странный, и в принципе Боб мог и не отвечать на него, но он неожиданно выдал,
        — Да. Как и другие.
        — Другие? — Вытянул лицо эмир.
        — Ну да. В нашем клане, - их под сотню!
        Глядя как еще больше вытягивается лицо араба, было понятно, что Боб хватил лишка, но насколько преувеличенным оказался его экспромт?
        Быстро-быстро кивая, наконец попрощавшись, советник вернулся к машине и суетливо погрузившись в свой транспорт, удалился восвояси, напоследок хорошенько напылив.

        - Ты чего там такое понес? — Возмущался Край.
        Когда решали кто будет разговаривать с визитерами, методом исключения выбор пал на Боба, как самого подходящего по параметрам. А что? - Два подростка, диковатый азиат, девчонка и добродушный гигант Жека, как-то не совсем соответствовали образу грозных космических скитальцев, а представительный Боб, как раз очень даже подходил на этакого благородного Арамиса, уполномоченного вести переговоры, словно намекая на то, что остальные пришельцы совсем страшные и ужасные неадекваты.
        — А что я нес? Все как надо. — Не поддавался Боб.
        — Какие кланы? Какие сотни прыгунов? Ты вообще о чем? — Распалялся Край.
        — Ну вырвалось. Так нормально же получилось? В итоге!? — Оправдывался незадачливый дипломат.
        — Ну да, теперь они, если совсем тупые, сразу сдадутся нам в плен, а если у них есть хоть чуточку мозгов, — попытаются устранить.
        — Почему? — непонимающе вскинулся Боб.
        — Чтобы купировать возможное появление захватчиков в их системе. — Вмешался в разговор Афрагон.
        — Чего рядится. Дело сделано, нужно просто подготовиться к наихудшему варианту. А Боб в принципе неплохо сымпровизировал, не будет всей этой тягомотины с переговорами, прощупыванием и прочими головняками. Либо они нас примут, либо попытаются уничтожить. Поэтому занимаем места в кабинах, и ждем гостей. — Поставил точку в споре Жека, и развернувшись, не желая продолжения дискуссии, оправился к своему роботу.

        — Тут есть телевидение? Радио? — Закрывшись в кабине, обратился он к Мурке.
        — Я сразу просканировала все доступные частоты. Пусто. Да и не удивительно, мы находимся на удалении порядка сотни километров от ближайшего города, так что даже если там и есть какое-то вещание, волны до нас не доходят. Спутников на орбите тоже не наблюдается. Дикий мир какой-то.
        — Ясно. Было бы неплохо узнать побольше об этой планете, мы сейчас на ощупь тыркаемся, и рискуем влипнуть в очередные неприятности.
        — Все что могу. Я же не господь бог.
        — Понятно.
        — Может второй шаттл приземлим? — Спросила Мурка.
        — Зачем?
        — Дополнительная огневая мощь в случае нападения. Как на земле, так и в воздухе.
        — Может и нужно. Сколько времени займет?
        — К утру здесь будет.
        — Мы сможем заставить передвигаться мехов из второго шаттла? — Мелькнула неясная тень идеи у Жеки.
        — Они и так передвигаются, как-то же этих мехов загнали туда? — Скривилась от очевидности ответа на вопрос Мурка. - Если поставить кабины, можно и повоевать, но кабин у нас нет. Так что - только потихоньку ходить.
        — Так. Там двадцать мехов. Почти все тяжелые и штурмовые... Даже простая демонстрация этих машин может послужить хорошим предостережением возможным противникам. — Закончил свою мысль уже вслух он.
        — Надо только дать задание дронам чтобы сделали хоть какую-то имитацию кабин. — Добавила, оценив идею Мурка.
        — Ага. Связь с прыгуном установила?
        — Да. Транспорт уже в пути.
        — Так ему же на отстыковку нужно минут пятнадцать? А мы только что решили... — оборвал он фразу, осознав всю статичность своего нахождения за пультом этой умной машины.
        — Надо пройтись вокруг лагеря, изучить местность и выбрать возможные места для посадки второго шаттла. — Тактично сменила тему дальновидный искин. Или искинша?
        И Жека направил робота на обход территории, наверное впервые задумавшись, — А нужен ли он вообще в этой кабине?

        Светало.
        — Край. Прием. — Вызвал на общем канале Алик.
        — Тут я. — Зевая отозвался капитан.
        — Вижу множественные цели. Несколько мехов, пара десятков странных танков, или танкеток, и четыре грузовика. Движутся к нам.
        — Расчетное время контакта? — Уточнил Жека.
        — Если не ускорятся, то часа через два подойдут.
        Алик патрулировал территорию отойдя от лагеря километров на тридцать, предельное расстояние для радиостанции робота, и это на плоской как стол равнине. Наткнувшись на приближающийся конвой своими не самыми мощными сенсорами, и установив примерную численность, сейчас отходил назад, стараясь держаться все время на границе максимальной чувствительности датчиков.

        — Внимание. занимаем позиции и не высовываемся. — Скомандовал Край.
        Из-под защиты противоракет шаттла решили не высовываться, если наряду с роботами приближаются танки, то это означает скорее всего серьезную ракетную угрозу, планетарный танк, - достаточно подвижная техника, и как правило оснащенная несколькими ракетными установками, попасть под массированный обстрел которых, — удовольствие еще то...
        Плюс неизвестные роботы, скорее всего не самый хай-тек, но все равно представляющие определенную опасность.
        Первым к противнику стоял "Наемник", этот тяжелый робот с устройством постановки помех вероятнее всего мог избежать внезапной ракетной атаки, да и пилот его, Олег, из-за всех сил рвался в бой.
        В тот раз, когда они чудом сумели сбежать, прихватив с собой и Олега, был его первый бой в этом мире. По сути, он толком и не успел в нем поучаствовать, и теперь стремился поскорее опробовать свою машину в действии.
        — Семьдесят пять тонн, две серьезные авто-пушки большого калибра, и четыре средних лазера, плюс установка РДД. Этот взрывной коктейль, находившийся под контролем молодого импульсивного пилота, требовал исключительных ратных подвигов и желательно поскорее...
        Всю свою сознательную жизнь проведя в захолустном сибирском городке, Олег отучился в школе, поступил в техникум, женился, в общем все как у всех, и однажды, крепко заснув, проснулся в центре подготовки пилотов боевых машин.
        Сначала скучал, жалея о потерянной на земле жизни, потом увлекся огромными механизмами, и потихоньку втянулся.
        Попав в отряд Края, с облегчением узнал, что он всего лишь копия, и настоящий он, так и живет своей тихой жизнью на родной планете. И та, что больше всего мучила Олега в этой ситуации, — его молодая жена, - отпустила его, став чем-то неважным, - ведь там все так же..
        Есть он, есть она, и вместе они счастливы. А тот, что живет сейчас в другом мире, это уже не Олег, а всего лишь его тень.
        С таким отношением к своей жизни он и рвался на передний край, мечтая поскорее проверить Наёмника в реальном бою.
        Поэтому, увидев на радаре приближающиеся точки, не стал медлить, направив меха навстречу появившимся целям.
        — Олег. Не спеши. Может это мирная делегация? — Увещевал его Край, — ты главное первым не стреляй, дождись пока они на тебя сагрятся, и отходи под защиту шаттла.
        — Принял. — Отозвался пилот.
        — Боб. Прикрой его.
        — Понял. — Прозвучало в ответ. — И массивный Дайши, тяжело ступая, двинулся вперед.

        Тем временем Мурка объясняла Жеке принцип действия дистанционного управления роботами без водителей и кабин.
        — Здесь как в симуляторе, все тоже самое. Единственно, — стрелять и бегать они не могут, только медленно передвигаться. Можно было попробовать нагрузить их ракетами, так чтобы палили по внешнему захвату, но на это нет времени. Да и самих ракет там нет.
        — Значит только психическая атака... — Задумчиво проговорил Жека. — Сколько до прибытия транспорта?
        — Около часа. Продержимся. Главное из-под шаттла не выползать.

        Глава 12

        — Олег! Вернись на позицию! — Голос Края срывался на визг. Безбашенный водитель Наемника уже во всю прыть бежал навстречу противнику.
        — Олег бл**! Ты ох***? Сейчас же вернись! Или я тебя сам завалю! — Прорычал на канале Жека.
        Олег, будучи парнем достаточно спортивным, — в той жизни он серьезно увлекался боксом и борьбой, — из всех представителей своей новой команды слушал только Жеку, что совсем не удивительно, учитывая габариты и достаточно крутой нрав пилота Мурены.
        И теперь, услышав мат гиганта, он словно сбросил с себя наваждение, гнавшее его в самоубийственную атаку.
        — Извините, заигрался... — Тихо пробормотал он.
        Жека вспомнил как в самом первом бою тяжелый Сталкер так же ломанулся вперед, чтобы через минуту погибнуть под массированным ракетным залпом.
        Не все попаданцы нормально переносят произошедшее, многие, получив шанс поставить точку, — не раздумывая используют его.

        — Вижу цели. Прием. — Олег отходил, держась на пределе досягаемости ракет.
        — Что за машины? — Спросил Боб, его Дайши еще не дошел до зоны прямой видимости.
        — Какие-то непонятные роботы. Не опознаются компьютером.
        — Олеж, кинь мне телеметрию, — попросила Мурка. — и сразу же озвучила результат опознания — Это Дайверы. Мехи способные плавать. Девяносто тонн, не сильно бронированные, вооружение стандартное для этого класса, плюс возможность использования торпедных аппаратов.
        — И что эти водолазы тут делают? — Скептически хмыкнув спросил Олег.
        — Вроде воевать идут... Хотя может и нет.
        — Внимание! Ракетная атака! — Донесся из динамиков вой системы оповещения Наемника, однозначно отвечая на вопрос. — Я атакован!? — вопросительно утвердительно кричал Олег, словно сам себе не веря.
        — Все, дальше не лезь, подходи в зону прикрытия шаттла. — сказал Край.
        — Все-таки с мечом... Вот двуличная скотина! — Ругнулся Жека.
        — Ты о ком? — Уточнила Мурка.
        — Да я про араба этого, плел про гостеприимство какое-то... урод тоскливый!
        — Восток дело тонкое. Тут надо менталитет жителей знать, может мы их сами спровоцировали. Боб такую чушь нес!
        — Что же ты предлагаешь, принять и простить? Или как в библии, вторую щеку подставить?
        — Нет конечно. — И Мурка вновь ушла от скользкой темы, — шаттл будет на месте через тридцать минут.
        — Надо его посадить так, чтобы они решили что мы их окружаем. — Жека ткнул в две точки на дисплее, — сюда или вот сюда.
        — Как скажешь Кэп.

        На канале раздался бодрый голос Олега,
        — Вижу средних мехов, два Бешенных пса, плюс один не определился, — и он сразу скинул картинку Мурке.
        — Это Тор. — семидесятитонная, достаточно быстрая машина, — ракеты, лазеры, авто-пушка.
        Всего пять роботов, недоумевал Жека. Неужто они рассчитывают на танки?
        — Мурк, а танкетки их что, такие сильные?
        — Ракеты. Если попасть под объединенный залп этих малюток, даже Дайши не поздоровиться.
        Против них у нас могут играть только Вальтер и Наемник. Первый за счет скорости, у второго хорошая система помех мешающая захвату цели.
        Но это только в том случае, если с танками нет мехов поддержи. А они есть. Так что самая верная тактика, — сидеть под защитой шаттла. И по возможности отстреливать подставившихся.
        — А почему тогда их так мало используют? — Возник резонный вопрос у Жеки.
        — Обычное соединение мехов, — полный манипул, а это двадцать машин, разносит их как здрасьте. Наводчик, плюс пара Катапульт, под прикрытием штурмовиков, это финиш для этих малюток, на одну машинку потребуется максимум пара ракет. Горят как спички.
        — Понятно. Значит тянем до прилета шаттла и они сбегают? — Не понял Жека. — Может добить их сразу?
        — Ты чем добивать-то будешь? У нас подкрепление — мнимое! На понт, — если твоим языком, — берем.
        — Ясно. Сбегут они, а дальше что? Снова в космос? Не факт что где-то нас встретят иначе.
        — Зачем бежать. Ждать парламентеров. — Пояснила Мурка.
        — С чего бы? Они же показали истинное лицо?
        — Не забывай. Переговорщик не зря одет как араб. Это восток. А тут такие казусы, — называются дипломатией. И вообще, кто из нас человек? — Завершила она спор, подсвечивая появившиеся вдали цели.

        Идущий первым чужой робот был похож на бочонок с нелепо проделанными к нему кривыми руками и ногами . На планете, где девяносто процентов занимает океан, такие машины были незаменимы, но вид смиренно топающего по пустыне водолаза, был мягко говоря, нелеп.
        Усмехнувшись возникшим ассоциациям, Жека прицелился прямо в блестящее пузо меха из ПИИ установки и уверенно нажал на спуск, выпустив во врага длинную молнию энерго-импульса.
        Но отчего-то не попал, отметившись лишь превращенным в стекло песком в том месте куда воткнулся луч.
        — Снайпер. — Прокомментировала Мурка.
        — Сама стреляй раз такая умная. — Возмутился Жека наводясь еще раз на беспечно шагающий бочонок.
        — Хех.. А ты на что? Сидишь штаны просиживаешь целыми днями.
        — Ну-ну. Учимся шутить? — Спросил Жека, в очередной раз отправляя энергию в никуда, — спешу тебя обрадовать, шутки у тебя не смешные. Вот.
        — Зато честные, а что ты так разнервничался? Расслабься, все хорошо. Во всяком случае пока. До посадки шаттла осталось всего десять минут.
        — Я под огнем! Меня подби... — оборвался крик в эфире, и там, где только что находился на своем маленьком роботе Алик, надулся огромный огненный шар.
        — Вот черт! Как же он так? — Хлопнул рукой по пульту Жека, разворачивая Мурену в сторону взрыва.
        — Сигнал от капсулы есть?
        — Да. Он катапультировался.
        — Поддержите. Я за Аликом. — В минуты настоящей опасности, Жека становился собран и спокоен, четко отслеживая все протекающие вокруг процессы.
        Мурена перешла на бег, стараясь отрезать от подающей сигнал бедствия отстреленной кабины Вальтера — спешащих туда же Тора и Бешенного Пса.
        — Жека. Прием. Дай пеленг на цель. — Прорвался сквозь помехи голос Афрагона.
        Жека не спеша захватил Тора, и не останавливаясь, выстрелил из лазеров.

        Лазерные лучи прошли мимо, оно и не удивительно, учитывая что сделанный выстрел был навскидку, да еще и на бегу. Но по его захвату пара десятков ракет Бешенной кошки, нашли чужую машину, окутав Тора градом разрывов.
        Еще больше разгоняя Мурену, Жека снова поймал в прицел прихрамывающего меха, и не дожидаясь подтверждения от Кошки, выстрелил ракетами добавив молнию ПИИ установки. И снова только ракеты легли удачно, разрываясь в районе головы вражеского робота, заставив того сбавить скорость, с бега перейдя на шаг, а затем и совсем остановиться.
        — Внимание! Ракетная атака! — Заверещала система оповещения.
        Жека бросил взгляд на экран радара, тот тревожно мигал, указывая направление приближающихся ракет. — С трех сторон лупят. Вот так они и подбили Алика... — подумал он и как обычно бросил машину сначала в сторону и тут же вперед, закрывая руками кабину.
        Страшные удары сотрясали робота, что-то взрывалось, горело, и хлопало. Лицо залило кровью и почувствовав страшную боль в районе затылка, Жека отключился.

        Афрагон.
        Став свидетелем гибели Мурены, Андрей не стал впадать в крайности. Холодная голова в бою, — первое дело.
        Поэтому дойдя до отметки, заботливо подсвеченной искином шаттла, на которой заканчивалась зона действия корабельной ПРО, он не тормозя, стал двигаться вдоль этой предполагаемой линии.
        Танки выныривали из-за барханов и выстрелив очередную порцию ракет мгновенно исчезали, не оставляя возможности даже прицелиться.
        — Черт... Жека... Андрюх, ты видишь что с Муреной? — На общем канале спросил Край.
        — Лежит. — От места где под градом ракет упал робот, поднимались густые клубы черного дыма, не оставлявшие сомнений, в постигшей его участи.
        — А Алик? Где он?
        — Сигнал идет, но самой капсулы не видно. И там уже вовсю крутятся танки.
        — Гадство. Никто не выходит из-под опеки шаттла! Жеке и Алику уже не помочь, только себя погубите! — Приказал Край, видя решительно шагающих Дайши и Мародера.
        — Да поняли мы. — Прозвучал недовольный голос Боба.
        — Даша? — Спросил у сумасбродной пилотессы Край.
        — Ясно. — коротко отозвалась девушка.

        Роботы противника также не спешили сближаться, переходя от одного бархана к другому, периодически попадая под ракетные залпы со стороны защитников, единственное, что они упорно пытались сделать, — дойти до догорающей Мурены.
        — Край! Надо Жеку отбивать. Они сейчас ближе подойдут, и добьют его, если он еще жив. — В голове Андрея уже сложился план, основанный правда только на его предположениях. Но попробовать стоило, ведь если искин Мурены будет уничтожен, а на нем завязано все управление кораблями, значит исчезнет возможность покинуть планету, и как следствие, — гибель всего отряда. В намерения этих бочкообразных явно не входят мирные переговоры.
        — Есть предложения? — Подобравшись, спросил Край. Он знал что водитель Кошки неплохо дружит с головой, и рассчитывал услышать что-то обнадеживающее.
        — Ага. Идейка одна нарисовалась. — Андрей что-то пробормотал и продолжил, — Мародер с Дайши идут, и вытаскивают Мурену под защиту корабля.
        — И? — Не понял Край.
        — Что и? И все. Жека дома, все счастливы. А да. Забыл. За их спинами топает Олег, и врубает глушилку на максимум. Теперь все.
        — Думаешь прокатит? — Засомневался Боб. — Пока дойдем, нас трижды завалят.
        — Во-первых. — Мы с Краем, — тут он хмыкнул, — будем отстреливать летящие в вашу сторону ракеты. Но я предполагаю, что мощности глушилки все же хватит. А огонь лазеров и ПИИ штурмовики выдержат.
        — Ты надеешься сбить наведенные ракеты лазером? — Засомневалась Дарья.
        — Я не просто надеюсь, я сбивал уже. Тем более что не все из них смогут захватить цель. Да и запас прочности у вас ого-го какой!
        — Как скажешь. Но если меня убьют... Я за тобой вернусь! — И она отключилась, направляя своего многотонного колосса, прямо к месту где дымила Мурена.
        Два идущих вплотную меха, надежно закрывали своими широкими спинами невысокого и коренастого Наёмника, то и дело огрызаясь выстрелами из пушек и лазеров, в попытках попасть по хаотично передвигающимся юрким танкам.
        Ракеты действительно почти не наводились, меняя траекторию еще на подлете, но и тех что все же срабатывали, вполне хватало чтобы держать команду в тонусе.
        Чем ближе они продвигались к цели, тем им приходилось труднее, и не дойдя и до половины пути, под усилившимся градом ракет, и редких, но точных выстрелов, прилетающих от робо-водолазов, громоздкие штурмовые машины, вынуждены были отступить.
        — Я говорила что вы не сможете постоянно сбивать такую кучу ракет! — Отчитывала Андрея Даша.
        — Других вариантов все равно нет... Придумай что-нибудь получше! — Огрызнулся водитель кошки.
        Ракеты сбивались лазерными лучами, но их, даже с тем условием что больше половины отбивались глушилкой, — было слишком много. А лазеру нужно время для перезарядки. Плюс ко всему, ожил оглушенный до этого Тор, и умело прячась в барханах добавлял копоти.

        Жека.
        Дым разъедал глаза, растекаясь черными от сажи слезами, заставляя держать веки закрытыми, на ощупь перебирая руками, в поисках рычага аварийного открытия кабины.
        Стараясь не дышать, Жека наконец нашел его, и с силой надавив, опустил вниз.

        Его вырвало, когда он, ползя на четвереньках от упавшего лицом вперед робота, попытался встать.
        Проблевавшись, Жека решил что вставать совсем не обязательно, можно и поползать, и слезящимися глазами осмотрел поврежденную Мурену.
        После последних попаданий робот лишился правой руки, она валялась метрах в тридцати, и ракетной установки, которая уже догорала даже сейчас исторгая из себя клубы черного дыма. Это не считая разбитой и сорванной брони, дыр в той, что еще висела, и просто ужасающе несчастного вида машины.
        Немного продышавшись, он порвал на длинные лоскуты и так рваный комбез, выбрав места на ткани почище, замотал лицо и отправился, так же не поднимаясь на ноги, обратно в кабину, теша себя надеждой реанимировать Мурку.
        Добравшись до пульта, Жека не раздумывая произвел принудительный запуск реактора, привычно уже разбив кожух, защищающий кнопку перезагрузки искина, и сейчас старательно следил за процессом загрузки, отраженном на тактическом дисплее.
        Система охлаждения... — 20%
        Система стабилизации... — 50%
        Система жизнеобеспечения... — 34%
        Менялись на экране строчки тестирования машины.
        Наконец, спустя пару минут, показавшихся Жеке вечностью, зашипела штатная пожарка, засыпая белым порошком окружающее пространство.

        — Мурка? Ты живая? — Спросил, задержав дыхание Жека.
        Несколько секунд ничего не происходило, и почти доведя пилота до отчаяния, передний обзорный экран наконец включился, высветив обеспокоенное женское лицо.
        — Живой? — В свою очередь с тревогой почти выкрикнула Мурка.
        — А что мне сделается? — Будто бы недовольно, буркнул Жека, пытаясь примерить на себя маску Железного Чака.
        — Я думала все, довоевались. Ты как? Автодок использовал?
        Лицо Жеки было залито кровью, — рассечения кожи на голове обычно очень обильно кровят.
        Заставив израненного пилота воспользоваться аптечкой, Мурка перешла к делу:
        — Шаттл ждет команды на посадку. Сажаем?
        — Давно пора. Прямо тут и приземляй. — Он немного подумал и спросил, — Мурена как?
        — Реактор работает на минимуме, система охлаждения разбита, гоняет ОЖ по малому кругу, — как он не взорвался...? Руку вырвало, коленный сустав выбит. Броня как бумага. В общем, — все плохо. Кроме...
        — Чего? — Перебил он искина, — подумав про себя, — Что может быть хорошего в данной ситуации?
        — Кроме того, — продолжила Мурка, — что мы живы, и шаттл через минуту будет здесь.
        — Это да... Это ты верно сказала.. Повезло... — промолвил он, вспомнив невероятный рой ракет, чуть не ставший фатальным.
        — Вывожу изображение с камер шаттла на экран. — Лицо искина исчезло, уступив место стремительно приближающейся земле.
        — Открыть огонь? — Спросила Мурка ловя в захват разбегающиеся танки и пятящихся мехов.
        — Только никого не убей, но, в то же время дай понять, что легко можешь сделать это.
        Жека еще не закончил фразу, как дисплей замигал от частых лазерных вспышек напоминающих отблески работающей сварки.
        — Транспорт на месте. Выпускаем кукол? — Вновь попыталась пошутить Мурка.
        — Конечно. Пусть арабы бегут и срутся... Гоблины тоскливые...
        Камера сменилась, и на площадку перед кораблем стали медленно выходить металлические монстры:
        Дайши, Маулер, Катапульта, Душитель, Локи, Мангуст, и еще четырнадцать грозных машин покинули чрево корабля, расходясь веером в стороны, образуя что-то вроде оцепления.
        — Там тебя Край домогается, соединять?
        — Давно пора.
        — Жека? — Осторожно, словно боясь услышать что-то страшное, подал голос Край.
        — Ага. Тут я. Все живы?
        — Алика пока не нашли. Мы думали ты того... Сгорел. Но все равно пытались тебя вытащить. — Стал оправдываться Край.
        — Спасибо. — Без особой теплоты отозвался Жека. — Надо Мурену транспортировать к шаттлу, ей серьезный ремонт нужен.

        Строй недороботов, растянувшись в длинную цепь, замер в ожидании команды.
        — Вижу Алика. — Доложил Афрагон.
        Он первым ушел на поиски катапультированного пилота, теперь, уже под плотным прикрытием обоих шаттлов, — первый, тот на котором они прилетели, Мурка перегнала поближе, — можно было совсем не бояться неожиданных ракетных атак.
        — Забирай его и возвращайся. Кабиной потом займемся. — Приказал Край.
        — Принял. — Отключился Афрагон..
        Вернувшись обратно, обычно молчаливый Алик разговорился, завалив команду благодарностями, и заверениями в вечной дружбе, по-видимому сам еще не веря в свое чудесное спасение.
        — Как тебя подбили? — Спросила Дарья с трудом найдя возможность прервать поток красноречия.
        — Робот-бочка лазером повредил ногу, скорость упала, и сразу накрыли ракетами эти бешенные танки. — Скривился Алик вспоминая произошедшее, — Случайность...
        Действительно, попасть в быстрого меха который бежит, то появляясь то исчезая за барханами, это дикий рандом. Можно конечно допустить что за пультом Дайвера находился мега крутой перс, но, судя по тому что произошло дальше, — это не так.
        Поток восточного словоблудия иссяк, когда безлошадный пилот увидел ЕГО:
        — Двадцать тонн. Минимум брони. Сумасшедшая скорость. Одна единственная пушка. — Упырь.
        Так звали этого, пока еще безголового меха, который, даже в отсутствии кабины, своими широко расставленными ногами и коротенькими руками с растопыренными пальцами захватов, напоминал прыгучего мертвяка из кинолент про зомби-апокалипсис.
        — Край! Стой! — Побежал за спешащим капитаном Алик.
        Тот обернулся, и заранее зная о чем его сейчас спросят, заговорил первым.
        — Дроны уже ушли за кабиной. За ночь ее переставят на твоего нового коня. — Улыбаясь реакции Алика Край спросил, — Доволен?
        Тот закивал, не находя слов, и наконец приложив правую руку к сердцу, вымолвил, — От души Край! Не забуду! — и крепко пожав руку опешившему от такой реакции парню, развернулся и побежал к вожделенному монстрику.
        Пушка Упыря была действительно упырьская, точно такая же как на тяжелом Графе Дракуле. Тем самым что оснащен оружием, кипятящим кровь. Точно такую установку несла на себе эта быстроногая машина. Попасть в бешено перемещающегося малыша было ой как не просто, — на прямой, по твердому покрытию, этот скороход развивал нереальные двести километров, если же начинал хаотично расспрыгиваться из стороны в сторону, скорость падала, но попасть в него легче не становилось.
        И когда он приближался на расстояние достаточное для поражения цели, а это менее тридцати метров, обреченный противник катапультировался, не дожидаясь когда в его венах вскипит содержимое.
        Вот такая машина попала в распоряжение нелюдимого азиата.

        Край добрался до Степлера, и усевшись в свое любимое кресло, вызвал Жеку, который в этот момент осматривал прилетевший шаттл, решив установить там на время ремонта Мурены, блок своего искина.
        — Жека. Прием. — Он повторил вызов еще несколько раз, пока наконец ему ответили.
        — Да Край. Я тут. — Голос гиганта был каким-то серым, полностью лишенным эмоциональной окраски.
        — Ты чего такой? — Спросил Край заподозрив неладное.
        — Да устал немного. — Отмахнулся Жека. — Говори.
        — Я собственно посоветоваться хотел, насчет дальнейших действий.
        — А чего тут... Ждем пока...
        — Чего ждем? — Не понял Край.
        — Парламентеров. — Коротко ответил Жека.
        — Думаешь они появятся? — Недоверчиво хмыкнул капитан.
        — А куда им деваться... Нахрапом не взяли, сил не хватило, теперь мириться придут. Кому нужны неприятности под боком?
        — А если соберут силы и снова нападут?
        — Нечего им собирать. Все что есть на этом континенте, мы уже видели. Или ты думаешь, будь у них нормальные мехи, они послали бы в бой этих древних водолазов? — Не дождавшись ответа, Жека продолжил, — вот и я не думаю.
        — С чего они вообще решили атаковать? Ведь если бы не один случайно-точный выстрел, уничтоживший Вальтера, и в дальнейшем приведший к выходу Мурены из строя, они были бы уничтожены орудиями шаттла?!
        — Скорее всего, нападение спровоцировала оригинальная речь Боба, что-то он сказал такое, что очень не понравилось арабу.
        — Боб конечно пургу нес, но вроде ничего криминального...
        — Как появятся, так и спросим.
        — А если все же не появятся?
        — Значит сами придем и все равно спросим.
        — Хм...
        Краю казалось, — судя по последним событиям, — что ситуация вышла из под контроля, но после разговора с Жекой, он словно перенял от того, какую-то спокойную уверенность, — уверенность в том, что они все делают правильно, и в конечном итоге все же найдут среди всего многообразия миров, — свою родную планету.

        Массивный Наемник, блестя полированными плитами брони, стоял перед новым шаттлом, готовый в любой момент выдвинуться туда, где потребуется его помощь.
        В этом бою Олег едва не погиб, позволив эмоциям взять верх над разумом. Но вовремя пришел в себя, грубо одернутый суровым товарищем. В последствии, когда Мурену накрыл шквал ракет, он подумал, что на месте Жеки вполне мог бы оказаться он сам, сделав такую же ошибку, с той лишь разницей что Жека чуть не погиб бросившись на помощь другу, а он просто позволил увлечь себя эмоциям.
        Когда все закончилось, Олег так и не вышел из кабины своего меха, продолжая патрулировать местность вокруг лагеря.
        Но все было тихо, и он, получив приказ возвращаться, довел Наёмника до лагеря, и заглушив реактор боевой машины вышел на мостик.
        Вечерело. Второй день на этой планете подходил к концу, радуя хотя бы тем, что никто не погиб в результате нелепой атаки аборигенов. Прямо под мостиком Наемника, ремонтные дроны, облепив небольшого странного робота, старательно приделывали к нему кабину, искря во все стороны плазмо-сваркой и стуча металлическими лапами по железной броне машины.
        Возле ног малыша прохаживался Алик, что-то громко крича, не обращающим на него никакого внимания, суетливым мастерам.
        Солнце чужого мира быстро приближалось к горизонту, и краснея прямо на глазах, тонуло в бескрайних песках.
        Держась за поручень перед ступенями, Олег думал, — что все что с ними происходит, подчиняется чьей-то могучей воле, и они никогда не смогут ничего с этим поделать, двигаясь, словно фигуры на шахматной доске, — по приказу игрока, и только лишь изредка, руководствуясь своими желаниями.
        Только та игра, с которой все началось, это не шахматы, — с их неизменными правилами и традициями, — это нечто дико-хаотичное, и изначально гибельное для всего, что она засасывает в себя.
        И может быть, — чтобы вернутся домой, — нужно просто понять правила?

        Глава 13

        — Подъем! — Жека открыл глаза. — Просыпайся уже, гости на подходе.
        Он потряс головой спросонок, и почти не открывая рта промычал,
        — Какие нахрен гости? — И тут же сам ответил, — арабы?
        — Угу, они самые. Алик сообщил. Он с утра на своем страшилище по пустыне гоняет.
        — Что-то мне хреново. Не знаешь куда я аптечку дел? — Жека выглядел практикующим алкоголиком с тридцатилетним стажем.
        — Да вон же. — Рук у Мурки не было, поэтому пальцем показать искин не мог.
        — Где? — Огляделся пилот.
        Оставшись без своей Мурены, Жека еще вчера перебрался в одну из кают нового шаттла, забрав из кабины робота Мурку, и мешок с припасами.
        Помещение, которое он облюбовал в качестве своего нового дома, как таковое каютой не было, являясь одним из пустующих отсеков для перевозки боеприпасов. Главное условие, — наличие гнезда для подключения искина, — было соблюдено, а отсутствие каких бы то ни было предметов интерьера, Жеку, — с детства привыкшего ко всякого рода походам, — не смущало.
        — А.. Вижу... — и он, приложив к запястью коробку автодоктора, лег на используемый вместо подушки мешок с припасами.
        — Ты долго не разлеживайся. До прибытия парламентеров всего полчаса осталось. — Предупредила Мурка.
        — Угу. Подлечусь немного и пойду.
        Прошло двадцать минут. Жека храпел так, что провода, висящие прямо над ним, мелко подрагивали. На монотонные увещевания искина, отрубившийся пилот никак не реагировал, пока сразу со всех сторон не раздалось внезапное:
        — Внимание! Ракетная атака! Внимание! — Жека подскочил, лихорадочно вертя головой в разные стороны, и пару секунд пытался понять где он, и что происходит? Когда наконец понял, обиженно воскликнул:
        — Блин Мурка! Зачем так шутить?
        — Так ты иначе не просыпался. А до приезда гостей всего пять минут осталось...
        — У нас некому их встретить? Почему я?
        — Боб уже встретил. Теперь Мурену долго чинить придется.
        — Убедила. Вызови Края.
        Через секунду.
        — Слушаю тебя Жека. — Чуть не в унисон отозвался Леха.
        — Комитет по встрече подготовили?
        — А как же! Все в лучшем виде!
        — Отбой с этим. Я сам поговорю. С Афрагоном на Кошке поеду. — И он, не слушая возражений, отключился.

        Пустынный ветер поднимал пыльные вихри. Перед стальным гигантом стоял человек в белом бурнусе и задрав голову кверху что-то кричал.
        — Это недоразумение! Нас подставили! Мы приносим свои извинения и готовы компенсировать неудобства, причиненные вам и вашему клану! — Он помолчал, и прикрывая глаза от ветра и слепящего солнца продолжил свой односторонний разговор, — Виновные наказаны! Вы можете сами в этом убедится!
        От страха у посланника тряслись колени, и он то и дело оборачивался на застывшего за его спиной Тора, пилот которого катапультировался, испугавшись имитации атаки, мастерски проведенной Аликом, нарезающим круги вокруг делегации, на своем, насколько нелепом, настолько же и опасном Упыре.
        — Может хватит его мучить? — В который раз просил Афрагон. — По-любому он ничего не решает.
        — Включи громкую связь, — вместо ответа попросил Жека.
        — Готово.
        — Добрый день уважаемый. То, что нам потребуется, мы передадим вам через час, вместе с вашим смелым пилотом. — и обращаясь к Афрагону, по-русски сказал, — поехали отсюда.
        — И это все? — Недоумевал Край. — Ты даже не спросил, — почему они напали?
        — А смысл? Чтобы эти очкодавы толкнули очередную байку?
        — Жека прав. Надо говорить с позиции силы, если бы у них было что-то, способное противостоять нам, — переговоров бы просто не было. Восток... — поддержал Олег.
        — Ну как скажете... Что требовать будем? И как вообще поступают в таких случаях? Контрибуции? Какие и в чем? — Посыпал вопросами Афрагон.
        - Блин, чем дальше тут живу, тем больше фигею.. Вы вот сейчас серьезно парни? Контрибуции, сила?? Да у нас через десять минут боя стрелять будет нечем?! Валить надо отсюда нахрен! - Отчего-то взорвался Жека.
        — Надо подумать. — Не обращая внимание на тон предыдущего оратора, изрек Боб
        — Думай, кто тебе мешает. — Отвернулся Жека.
        — А ты куда? — уже вслед крикнул Край.
        — Пойду с пилотом Тора познакомлюсь.
        Действительно, к лагерю подходил Упырь, бережно держа в лапах полуголого человека.
        — Я с тобой! — Догнала его Даша, на ходу завязывая разговор,
        — Жек, ты прости меня за тот случай, а? Я не специально!
        — Да я и не думал обижаться, — улыбнулся гигант. — Проехали.
        Они стояли вдвоем, словно набросок карикатуриста, Жека, огромный и неповоротливый, действительно похожий на медведя, в моменты когда вокруг друзья, — на добрую панду, а как сейчас, готовясь к встрече с плененным водителем боевой машины, — на свирепого гризли. И Дарья, маленькая, на две головы ниже, и впятеро тоньше, они смотрелись словно тростинка рядом с бревном.
        Упырь подошел, и аккуратно нагнувшись, поставил пилота на землю.
        Жека опешил. Перед ним, в шортах и майке стояла девчонка, практически его ровесница, наверное даже помладше. Смуглая, чем-то похожая на того араба, она не двигалась, покорно опустив глаза в песок, ожидая своей участи.
        Весь диалог, который Жека, идя сюда, набросал в голове, куда-то испарился, он, ожидая увидеть прожженного в боях воина, подготовил эпичное выступление, в духе прошедших переговоров, но теперь, глядя на эту девчонку-тинэйджера, растерялся, и с надеждой смотрел на Дашу.
        — Иди, я сама тут разберусь, — сказала та по-русски, правильно оценив состояние товарища.

        — Что там Жек? — спросил стоящий ближе всех Афрагон.
        — А.. — махнул рукой Жека, усаживаясь прямо на песок, — баба там...
        — Где баба? — Не понял подключившийся к разговору Олег.
        — Там. — Жека махнул рукой в сторону возвышающегося неподалеку Упыря. — Пилот Тора оказался бабой.
        — Прикольно. Красивая? — Заинтересовался Край.
        — А хз.. Баба и баба. — Он хмыкнул, — нерусская вроде...
        — Ты допросил ее? — Встрял Боб.
        — Нет.
        — А где она? Точнее с кем? — Встревожился Край.
        — Дарья с ней осталась, и Алик присмотрит если что. — Жека решил сменить тему, его и самого напрягало что, увидев юбку, он самоустранился. — Вы решили с арабами вопрос?
        — Да. Вот, набросали тут. — И он протянул список, но Жека брать его не стал, попросив озвучить основные пункты.
        Край прокашлялся, и стал читать.
        — Первое. — Нам, на время пребывания на их планете, нужна база. Недалеко от города, достаточная для размещения сорока машин.
        — У нас же нет столько мехов? — Перебил Жека.
        — Это для солидности. Они же не знают количество техники скрытой в транспорте. Второе. — Продолжил список Край, — Свободный доступ в город, и пара гидов. Затем,
        — Стоп. Того что назвал хватит. Мы же не бомжи какие... В чужих глазах конечно же... Единственное, надо чтобы нам возместили ракеты, потраченные в столкновении.

        Они еще долго рядились, сколько и чего запросить у хозяев планеты, когда наконец не пришло время передавать требования, ждущим на том же месте парламентерам.
        Девушку, вручив ей послание записанное на небольшом чипе, похожем на флеш-карту, отвезли к месту где стоял ее покалеченный робот и ждала делегация. В этот раз она проехалась с комфортом, — вместе с Дарьей в кабине Мародера, при виде которого у посланника вновь затряслись колени.

        Когда арабы убыли, оставив поврежденного робота, — всеобщим голосованием внесенного в список трофеев, — ребята собрались в каюте шаттла, той самой где обитала Мурка, и устроил лежбище Жека.
        Мебели тут по прежнему не было, поэтому натащили кто что мог, и обустроив несколько таких же спальных уголков, завалились на боковую.

        Али вел малыша, так ласково назвал он своего робота, на небольшой скорости, перебегая с бархана на бархан, наматывая уже двадцатый круг вокруг стоянки шаттлов.
        Полная темнота, как-то резко упавшая на пустыню, не являлась препятствием для обзора, — многочисленные сенсоры и датчики прекрасно работали, не нуждаясь в источнике света, единственное неудобство заключалось лишь в психологическом давлении непроглядной тьмы, на психику человека, сидящего за пультом маленькой машины.
        Напросившись на ночное дежурство, Али использовал это время с максимальной пользой, посвятив его освоению меха. Ведь Упырь кардинально отличался от всех аппаратов на которых ему довелось повоевать. - Минимальный вес, легче просто не было во всей линейке, и сумасшедшая скорость, эти два фактора заставляли забыть весь опыт бывший у него до этого, и заново учится управлению быстрым роботом.
        Главное оружие меха, — а кроме основной пушки у него имелся лишь миниатюрный импульсный лазер, способный отогнать разве что десяток легкобронированных пехотинцев, — выглядело как полая труба, так причудливо сплющенная, что казалось на тебя смотрит вампир. Но на полноценного кровососа маленький робот все же не тянул, поэтому его и назвали, — Упырь.
        Стреляла пушка узконаправленным лучом и с минимального расстояния, и если попадала в цель, то гарантированно выводила из строя любого, даже самого бронированного робота. Но в случае промаха, шанса сделать вторую попытку практически не было, — наполнение емкостей орудия энергией занимало около трех минут, а учитывая скоротечность боев с участием легковесов, это нереально долго, легкие машины за это время разносятся в пух и прах.

        Организмы бойцов, — отвыкшие спать в нормальных условиях, — разбуженные безжалостным искином, вставали с трудом, требуя продолжения отдыха во весь рост, но прерывая их сладкий сон, на горизонте, вместе с поднимающимся солнцем, показался кортеж из нескольких вездеходов.
        Получив донесение о прибытии гостей, от рыскающего по пустыне Алика, Мурка, приготовив все что могла без участия людей, громким командным голосом добуживалась сонных усталых пилотов.
        Через десять минут, что было очень хорошим показателем для полуживых ребят, все заняли свои места согласно заранее продуманному плану.
        Жека, а в этот раз он подсел к Краю, матерясь сквозь зубы, устраивался поудобнее в тесной кабине Степлера.
        — Ты матюгаешься чтобы язык не забыть? — Усмехнулся Край. Сам он избегал крепких выражений, не привыкнув к ним в юном возрасте, ввиду особенностей своего положения, он каждый раз вздрагивал, когда кто-то ругался при нем.
        — Угу. Очень помогает. Коротко и ясно. Пока ты думать будешь, я уже все и всем растолкую. — ответил Жека.
        — Ну да. Я заметил что в бою ты в основном фольклоришь.
        — Не знаю как ты, а я даже думаю на всеобщем, и только мат спасает от полного забвения родного языка. — Пожимая плечами сказал Жека.
        — Я и не знал что матерщина для тебя "Родной язык". Я вот иначе спасаюсь. — Поймав вопросительный взгляд товарища, он продолжил, — стихи читаю, на память.
        — Какие? — Жека не особо разбирался в поэзии, наверное только в рамках того что учили в школе и институте.
        — Да всякие. — Пушкин, Есенин, Мандельштам, много хороших поэтов...
        — Везет тебе. Я в бою только так могу. Да и то... Сбиваюсь...

        — Открой. Я выйду. — Будто в маршрутке попросил Жека.
        — Мне с тобой? — Спросил Край.
        — Нет Лех, посиди пока, на всякий... Не верю я этим ребятам...
        Шипя, крышка люка кабины съехала в сторону, открывая выход.
        Возле вездехода стоял все тот же араб, в своем неизменном бурнусе, он как-то вежливо, и уже не так испуганно, смотрел на спускающегося вниз Жеку.
        — Доброе утро. — Подойдя к ожидающему парламентеру поприветствовал Жека.
        — Здравствуйте уважаемый. — Степенно поклонился араб.
        — Что с нашими требованиями? — Не стал рассусоливать Жека.
        — Все в порядке. Место для базы найдено, сейчас там заканчивают приготовления. По боеприпасам тоже все хорошо, осталось решить с гидами.
        — А что тут решать? Направьте кого-нибудь сюда и дело с концом! — Видя что араб не двигаясь смотрит перед собой, Жека добавил, — не съедим же мы их в конце концов....
        — Один человек вызвался сам. Это та девушка, пилот Тора.
        — Ну хорошо, пусть будет она, проблема-то в чем? — Повернулся к Степлеру, словно ища поддержки, Жека.
        — Она не принадлежит к нашему народу, Ханна, так ее зовут, — она наемник. — Он замолчал, уставившись на Жеку так, словно это должно было о чем-то ему сказать.
        — Я не понимаю. Нам нужен гид, и он может быть кем угодно, — поваром, учителем, наемником...
        — Вы наверное очень издалека, раз не знаете обычаев...
        — Поэтому нам и нужен кто-то, кто сможет подсказать. — Жека не мог понять, к чему клонит этот мутный тип.
        — Если этот вопрос мы решили, вот координаты вашей новой базы. После обеда там все будет готово. — Он замолчал, выжидательно опустив голову.
        — Ну... тогда не смею вас задерживать... — И Жека, не прощаясь, решительно направился к роботу.

        Степлер неторопливо двигался в сторону стоящих шаттлов, старательно обходя особо песчаные места.
        — Полетим сегодня? — Спросил Край.
        — Если Мурену успеют поставить на ноги, тогда да. — Ответил сидевший на полу, поджав ноги к подбородку, Жека.
        — Так ее можно и на базе доделать.. Нет? — Не согласился Край.
        — А если там ловушка? У нас не так много мехов, и лучше, если готовы к неприятностям будут все. На всякий случай...
        — Как скажешь. Ты наших гидов видел? — За роботом полз один из вездеходов, на котором как раз и передвигались выделенные "экскурсоводы".
        — Только пилота Тора, когда поймали ее.
        — Это та девчонка? — Нахмурился Край. — Что у них, других не было?
        — Я так понял, там что-то с обычаями местными, как раз сама и расскажет.
        — Приехали. — Оповестил Край, открывая люк.
        На площадке перед шаттлом стояли Дайши и Наемник, безголовых роботов отвели подальше, чтобы слепленные наспех кабины не бросались в глаза.
        Вездеход объехал остановившегося Степлера, и покачнувшись на больших колесах, замер возле ног Наёмника.
        Массивные бронированные двери с шипением отошли в стороны, и неуверенно озираясь, из машины одновременно вышли две девушки.
        Высокая блондинка, лет двадцати пяти, особой красотой похвастать не могла, — круглое лицо, курносый нос, высокий лоб и монгольские скулы, достаточно необычная внешность, но как-то неслаженно все, несогласованно...
        Вторая прибывшая была уже знакома, и при виде подошедшей Дарьи она с улыбкой двинулась навстречу.
        — У тебя получилось Ханна! — Громко воскликнула Даша. — Здравствуй!
        Жека смотрел и удивлялся, - как они успели подружиться за столь короткий промежуток времени? И что имела ввиду Даша, говоря «у тебя получилось» ? Слова араба, и поведение девушек говорили о каком-то закулисном соглашении, и Жека, решивший разобраться в происходящем, представил как он будет это делать, и уверенно пошел на попятную, сославшись на срочные дела в шаттле.

        — Мурк, можно как-то ускорить ремонт Мурены? — Спустя пять минут, сидя в углу каюты, спрашивал Жека.
        — Можно. Если снять дронов с починки Тора. Только зачем? — Ответила, отвлекаясь от чего-то, Мурка.
        — Да хочется побыстрее уже перебраться на Базу, так сказать — не откладывая встречу с неизбежным. — С набитым ртом ответил Жека. Он использовал с пользой появившуюся передышку, раз уж сбежал, так хоть не зря. — Выведи наших гостей на экран пожалуйста. — Что-то решив для себя, попросил он.
        Дисплей мигнул, и на нем появились все три девушки, мирно расположившиеся возле вездехода, и судя по жестикуляции, — что-то активно обсуждавшие.
        — Можешь звук сделать? — прекрасно понимая, что подслушивать не хорошо, сказал Жека.
        — .. он не злой, просто с виду так кажется! — Донесся обрывок фразы.
        — Я не боюсь, но он так на меня смотрит, будто это я его робота покалечила. — Проговорила брюнетка.
        Поняв что речь идет про него, Жека, перестав жевать, прислушался.
        — Можно подумать ты не принимала в этом участия... — сказала Дарья
        — Стрелять, — стреляла, но не попала даже, он после ракет упал, и с моей позиции виден не был, я перенесла огонь на Дайши. Но, сама понимаешь, этому монстру вреда от моих лазеров...
        — Ладно, замнем. Расскажи о себе, — обратилась Даша к блондинке.
        Та, прежде чем ответить, на секунду задумалась, и стала говорить, странно растягивая слова, будто эстонка.
        — Я служу в консульстве. Но это громко сказано, - поправилась она, - должность у меня скромная, редактирую разные тексты, в основном те, что требуют обработки для публикаций в местной прессе. А к вам направили как специалиста-психолога. Для налаживания связей. — не стала скрывать девушка, — ну вот вроде и все...
        — А зовут тебя как? — Уточнила Дарья.
        — Алия дин Фаттах. — Можно просто Аля.
        — Вот и познакомились. Я Даша, вот этот лоботряс — Боб. — она указала на покинувшего свой пост пилота Дайши.
        — Привет девчонки! Чего такие кислые? — Подошёл он, и протянув руку представился:
        — Дайши! — Аля бросила недоуменный взгляд на Дашу,
        — Да это он так шутит. — Одернула она Боба.
        — Ага. я просто веселый очень. К тому же тут такие красотки... — присвистнул он.
        Послушав еще с минуту легкомысленного трепа, Жека попросил,
        — Ты последи пока за ними, выдели самое важное, и вкратце накидай мне, ок?
        — Как скажешь шеф. Сделаю в лучшем виде. - Ей самой было интересно о чем будут говорить девчонки.

        Перебросив всех дронов на Мурену, удалось ускорить процесс ремонта, и через пару часов оба шаттла поднялись, взяв курс на базу, "радушно" предоставленную хозяевами города в качестве компенсации за причиненный ущерб.
        Пока, из того что удалось аккуратно выяснить у местных, к важной информации Мурка отнесла следующее: На планете находилось всего пара государств, если конечно можно так назвать потомков первых колонистов разделившихся на два враждующих лагеря. Расположены они на разных материках, и за обладание третьим, уже не первое десятилетие ведут войну.
        Население примерно равное, - не более миллиона человек, большая часть из которых занята в добыче полезных ископаемых. Причем достают их со дна моря, на самих материках нет ничего, кроме железа и некоторых цветных руд. Исключением опять же является третий, — тот самый, за который они и воюют.
        Титановит — вот главная ценность планеты. Этот редчайший металл используют в производстве гиперпространственных двигателей, без него, создание определенных элементов невозможно.
        Своих войск немного, в основном наемники, и почти все они задействованы на третьем материке. Те что участвовали в нападении, возвращались на фронт после ремонта, и в спешке были брошены в эту нелепую атаку.
        Наверное так рассуждали власть имущие этой планеты: - Оттянуть часть итак невеликих сил с войны, означало бы потерю занятых позиций, что скорее всего окончилось бы печально для всей компании в целом. Поэтому они не придумали ничего умнее, как самостоятельно отбиться от непонятных чужаков. И это у них почти получилось.

        База оказалась огромным поместьем, с расположенном в самом центре участка, большим двухэтажным домом в викторианском стиле, — ломанная многоступенчатая крыша, узкие окна со ставнями, разноцветная отделка, крыльцо с колоннами, и четыре островерхих башенки — все это сильно напоминало Англию девятнадцатого века.
        Кроме красавца дома, здесь было еще несколько построек, - длинный и узкий склад, выложенный большими серыми плитами, небольшой домик, по-видимому что-то вроде гостевого, и стоящая в стороне ферма, — если судить огромным по кучам неубранного навоза.

        Первым сел большой шаттл, выпустив сразу же безголовых чурбанов, имитируя оцепление участка.
        Свой транспорт решили припарковать чуть в стороне, перекрывая орудиями кораблей как можно больше пространства.
        — Прием. Все чисто. — Сорвавшийся первым Упырь, уже отдалился на достаточное расстояние от места высадки, и теперь занимался сканированием окрестностей.
        — Принял. — Жека вел Мурену осторожно, времени на проверку после ремонта не было, и он оценивал состояние машины в процессе переезда, решив Мурку пока не перетаскивать из шаттла. Да и в дальнейшем можно было подумать о постоянной перемене места ее жительства. Все же шаттл это не робот, там и оружия, и вспомогательных мощностей для вычислений, на порядок больше.

        Вездеход с девушками, поблескивая полированными боками, выкатился из ангара и сейчас подъезжал прямо к крыльцу дома, словно показывая — все в порядке, не бойтесь!
        Походив туда-сюда еще несколько минут, оставив Олега и Алика дежурить, остальные пилоты, заглушив реакторы машин, спустились, и прошли в свой новый дом.
        — Охренеть как тут классно! — Восторгался Край.
        — Сколько тут комнат? На всех хватит? — Подхватила Даша.
        — Всего в этом доме тринадцать отдельных помещений, из них семь спален, остальные так или иначе являются общественными, — столовая, каминная, кабинет, большой и малый залы. — Словно с подсказки суфлера произнесла Аля.
        — Столовая это хорошо! А что насчет обеда? — Тема еды была как никогда актуальна, брикеты всем надоели, а последняя нормальная трапеза состоялась на другой планете, и воспринималась сейчас уже как что-то нереальное, вроде было, но не с ними. Да и назвать лягушаков нормальной едой...

        — Как вы и просили, на территории поместья никого нет, поэтому нужно готовить самим, продукты и ингредиенты все в наличии. — Снова растянула слова Аля.
        — Тогда чего ждем? Показывай! — Оживился Боб. — Я ж по специальности повар! — Добавил он, чем вызвал недоумение на лицах туземок.
        — Повар? А как же? Ты ж ... — недоговорила Ханна
        — А я повар в переносном смысле, — поняв что сказал что-то не то, выкручивался Боб — люблю делать запеканку из врагов.. — хищно прищурился он, глядя прямо в глаза девушке.
        Обстановку разрядила Дарья, забрав обеих аборигенок на кухню.
        — Боб, ты за языком следи почаще. А то из дежурств не вылезешь. — Пригрозил ему Край. Было понятно, что фраза о том что пилот, еще и повар, повергла местных в шок, и что это могло значить, одному богу известно.

        Глава 14

        Где-то на материке.
        — Господин генерал. Вот. — Молодой подтянутый военный, в необычной форме и непонятного звания, протянул толстую папку дородному начальнику. Тот брезгливо покосился, будто увидел кусок навоза, и спросил.
        — Это что?
        — Расшифровка записей разговоров из вашего поместья.
        — Ты думаешь что у меня есть время все это читать? — Скривился генерал. — Перескажи в двух словах. Самое важное. — И он отвернулся к окну.
        — В доме появляются только шесть человек. Остальные по-видимому живут в кораблях и в особняк не заходят. Впечатление производят неоднозначное.
        — В смысле? — Нахмурился генерал.
        — Мы не можем определить происхождение пилотов. Сослались на свой клан, но на наемников не тянут, на федералов, — тем более.
        — Вывод майор! Какой вы сделали вывод?
        — Никакого. Мы не знаем кто это.
        — А что за клан?
        — Непонятно. Судя по случайным оговоркам, это какое-то военное соединение. Пришельцы часто обсуждают тактические построения и методы ведения боев, с использованием неизвестных нам машин. Причем явно говорят о том, в чем участвовали сами. — Военный замолчал.
        — Продолжайте майор. Я слушаю. — выразил нетерпение начальник.
        — Если забыть про роботов, шаттлы и прыгуна, я бы решил что это обычные мальчишки, обсуждающие какую-то игру. Но их техника многократно превосходит нашу, да и вообще сам факт наличия такой внушительной силы в руках этих сопляков заставляет нас не делать поспешных выводов.
        — А что агент?
        — Донесений от него пока не было, ждем. Слишком много переменных.
        — Что вы намерены делать?
        — Проведем еще одну операцию, и уже по ее итогам будем решать с ними. — Майор хищно ухмыльнулся, и добавил — если конечно будет с кем решать... — Он замолчал, и заметив что начальник не замечает его более, осторожно двинулся к выходу.
        — Постой. А что там с девчонкой... — он свел брови в кучу собираясь с мыслями, — той которая робота прошляпила? — вспомнил генерал.
        — Ее отправили к ним гидом. Вы же знаете правила этих наемников.
        — Понятно... Держите меня в курсе. Если что, сразу сообщайте — невзирая на время.
        — Слушаюсь господин генерал! — вытянулся военный, и резко развернувшись вышел из помещения.
        ***
        Почти то же время, в каюте шаттла.
        — Весь дом, и остальные постройки набиты следящей аппаратурой.
        — Так и должно было быть. Дураков там нет. А узнать про них что-то получилось? — Навострил уши Жека.
        — Пока не очень много. Кроме взлома слабенького блока управления на вездеходе, других успехов нет.

        Вечером того же дня, ребята, попрощавшись с местными девушками, собрались в каюте шаттла, чтобы обсудить происходящее без лишних ушей, и подумать что делать дальше.
        — Если отбросить весь мусор, чего мы хотим? — Начал с вопроса Жека, сразу сам же ответив на него — мы хотим вернуться домой! Так?
        Присутствующие закивали.
        — Что нам нужно для этого?
        — Корабль и координаты Земли. — За всех ответил Край.
        — Точно. Транспорт у нас есть, не хватает только второго. — Он обвел глазами присутствующих.
        — Мне интересно, как можно узнать координаты планеты без названия? — Вставил свои пять копеек Афрагон.
        — Ну, кое-что мы все же знаем: Система с желтым карликом, третья планета из восьми, один спутник. Это должно облегчить поиски, сузив возможные варианты до минимума. — Жека подготовился, вспомнив все что знал о Земле.
        — Это при условии что ее координаты все же известны. Миров, занятых федерацией и киборгами, как минимум больше тысячи, и в принципе, если наша планета есть в этом списке, то найти ее не сложно. Сложность будет в том случае, если ее там нет. И придется ответ на волнующий всех нас вопрос искать не здесь, а у киборгов.
        Ребята напряженно молчали. Жека продолжил,
        — Но давайте смотреть на проблему более оптимистично, отталкиваясь от того, что земля все же есть в списках населенных людьми миров.
        — Может запросить доступ к базам данных арабов? Не акцентируя конкретно на Земле? — Предложил Боб.
        — Может так и надо... Только что они попросят взамен?
        На следующий день, когда вся команда в очередной раз наевшись досыта занималась ничегонеделаньем, в поле зрения сенсоров появились две машины, те самые что привозили человека в белом бурнусе.
        — Кто встречать пойдет? — Спросил ни к кому конкретно не обращаясь Олег.
        Присутствующие посмотрели на Жеку, но тот сделал вид что спит, и вообще, — его здесь нет.
        — Можно мне? — Проявил инициативу Афрагон.
        ***
        Перспектива встречи с гостями, точнее с хозяевами, особого восторга не вызывала. Ребята, узнав о состоянии дел на планете, догадывались о чем пойдет речь. Поэтому предложение пилота Кошки приняли благосклонно, попросив только транслировать происходящее на общий канал.
        Солнце стояло в зените, ветра не было, — он почти всегда стихал в это время, — и тучи пыли, поднятой вездеходами, не спешили рассеиваться после остановки машин.
        — Добрый день. — Встретил посланцев, а в этот раз их было двое, Андрей. — Проходите пожалуйста, — и он посторонился, пропуская гостей в дом.
        Местом для разговора послужил большой каминный зал, по общему мнению идеально подходящий под официальные мероприятия.
        Достаточно объемный, примерно семь на семь метров, с высоченными потолками и длинными узкими окнами, он не использовался хозяевами поместья по назначению, и вероятно от этого имел вид нежилой, и практически заброшенный. Поэтому его и выбрали для переговоров, — засиживаться здесь дольше необходимого никому не хотелось.
        ***
        — Располагайтесь. — Андрей повел рукой в сторону пары кресел и дивана, приглашая присесть. — Выпить? Закусить? — Он вопросительно глянул на молча усаживающихся гостей.
        — Если можно, стакан воды. — Подняв вверх палец, словно в ресторане, ответил араб.
        Андрей отвернулся в сторону и произнес по-русски, глядя на стену.
        — Водички притащите товарищам. И мне чашечку кофейка. — И уже обращаясь к присутствующим, — один момент господа.
        Дождавшись пока доставят заказанное, и пригубив из высокого прозрачного стакана, араб поинтересовался,
        — Как вам понравилось поместье? — Посмотрев в окно, спросил он.
        — Мило. — Улыбнулся Андрей. — Далековато от города конечно, но, в принципе, нам нравится.
        — Что ж, очень рад, очень рад... — Покачал головой посланец. — Надеюсь наши девушки не разочаровали вас? — Облизав губы произнес он.
        Андрей сделал вид что не понял намека, и сворачивая прелюдию, перешел к делу.
        — Не будем ходить вокруг да около, передайте нам все данные о ведущихся сейчас боевых действиях. И мы сегодня же рассмотрим возможность помочь вашим войскам. Вы ведь за этим приехали?
        — Сказать что я удивлен... Не сказать ничего... Такой молодой человек, и такой проницательный... — и он, выражая почтение, склонил голову.
        Откуда гостю было знать что этот вопрос обсуждался достаточно долго, и к такому выводу ребята пришли далеко не сразу, обговорив множество вариантов.
        — Это во первых. — продолжил Андрей, — Есть еще кое что, — тут он замолчал, ожидая реакции посланца.
        — Весь внимание. — Сделал соответствующий жест араб.
        — Нам нужны координаты одной из отсталых планет, здесь, — Андрей протянул гостю небольшой электронный носитель, похожий на простецкую флешку, — все то что нам известно о ней.
        Тот взял карту, и демонстративно, словно великую ценность, убрал куда-то в складки своего балахона.
        Быстро глянув на своего помощника, который за все время не произнес не слова, посланец достал такую же точно флешку, и протянув ее Андрею, промолвил,
        — Здесь наше предложение по поводу военной помощи, приятно иметь дело с умными людьми. — И поставив стакан на столик, поднялся и произнес,
        — Не будем злоупотреблять вашим гостеприимством, как только что-то станет известно по вашему вопросу, мы сообщим.
        И они, синхронно повернувшись, направились к выходу.
        ***
        Через пару часов прибыл курьер, доставивший координаты Земли.
        — Как-то все слишком просто получается. — Недоумевая, протянул Край.
        — Я прирожденный дипломат. — Шутливо выпятил грудь Андрей.
        — Ага... Держи карман шире, облапошили тебя как лоха, а нам отдувайся. — Буркнул Олег.
        — В смысле? — Насупился «дипломат»
        — В прямом. Как ты проверишь, те ли координаты нам дали? Всплывем где нибудь не там, и распылят нас как на атомы!
        — Почему? — Уже в унисон воскликнули собравшиеся.
        — Олег прав, так не бывает... — вмешался молчавший до этого Жека.

        Они еще долго спорили, но, как бы там ни было, координаты Земли были получены, и теперь осталось выполнить свою часть договора, а именно, помочь арабам прорвать оборону на одном из наиболее проблемных участков фронта, их затянувшейся войны.
        Утром следующего дня, оба шаттла вылетели на материк где велись боевые действия.

        Местом посадки выбрали небольшую равнину, выделяющуюся среди окружающего ландшафта своим обособленным расположением и частичной закрытостью скальной грядой.
        Причем тот, кто встречал команду, настойчиво советовал приземлиться немного в другом месте, никак причем свою рекомендацию не мотивируя.
        Первым сел большой шаттл, которому ребята наконец таки дали имя, и в рядах комического флота этого мира появился фрегат «Москва», — маленькому транспорту название пока не придумали, слишком много было вариантов, всем хотелось чего-то особенного, так что шаттл пока так и остался шаттлом.
        Роботов распределили поровну между кораблями, решив использовать безголовых мехов в качестве массовки, и вновь доверив управления железными чурбанами Мурке, загрузили их под завязку ракетами. Так что теперь в распоряжении отряда оказалась мощная группа артиллерийской поддержки.
        — Жека. Прием, — донеслось из динамиков Мурены.
        — Слушаю. Прием. — ответил Жека.
        — Я пройду немного вперед, вон под тот камешек? — спросила Дарья.
        — Да, давай, я прикрываю. Приём. — Согласился он, занимая позицию на возвышенности.
        Войска союзников расположились треугольником, одна вершина — шаттлы с мехами, а две другие — смешанные группы арабских войск. Они состояли из нескольких Дайверов, и кучи ракетных танков, подобных тем, с которыми ребята столкнулись сразу по прилету.
        Линия фронта, которую нужно было взломать, представляла собой растянутые разномастные укрепления, вдоволь насыщенные стационарными огневыми точками, вроде дотов, только гораздо лучше вооруженных.
        Оглядевшись и не заметив ничего подозрительного, Жека сообщил Краю что опасности не видит, и можно выводить основную группу мехов.
        — Молот. Приём. У меня все чисто. Подтягивайтесь.
        По договоренности с арабами, они должны были пробить брешь в обороне, обеспечив проход большой группы десанта, дожидающегося своего выхода в тесных трюмах гражданских транспортов, в сотне километров отсюда.
        — Принял. — Отозвался Край. — Переходим на общий канал.
        — Жека выбрал другую иконку, переключаясь.
        — Молот. Ответьте Правому. Прием. — Раздался густой бас в эфире.
        Такой позывной выбрали случайно, когда просматривали информацию о предстоящем бое, кто-то сказал, глядя на снимки укреплений, — «Тут молот нужен» — Ну и как-то прижилось сразу.
        А Правый и Левый — так, по расположению относительно шаттлов, назвались союзники.
        — Молот на связи. Прием. — Отозвался Край, голос которого звучал совсем по-детски, в сравнении с обладателем баса.
        — Ждем сигнала. Повторяю. Ждем сигнала. Прием.
        — Понял вас Правый. Прием. — Ответил Край, и перейдя на канал отряда спросил.
        — Жек, ты что-нибудь наблюдаешь? — Мурена стояла ближе всех к противнику, и именно по его команде должен был начаться штурм.
        — Все спокойно. Можно начинать. — Отозвался тот. И тут же вызвал Мурку, оставшуюся на «Москве»
        — Прием. Дровосеки готовы? — Спросил, говоря о безголовых мехах.
        — Да, жду команды к началу. — Спокойно отозвался искин.
        — Упырь. Прием. — Вызвал он Алика.
        — На связи. — Тут же отозвался водитель быстрого меха,
        — Пройдись между нашими союзничками, посмотри как и что. Сможешь?
        — Так точно! — обрадованно ответил тот и понесся, мелькая между неповоротливыми Дайверами и стайками танков.
        Посмотрев еще раз на тактический дисплей, и убедившись что ничего нового не появилось, он обратился к Краю,
        — Можно начинать операцию. — И тут же на канале союзников раздалось,
        — Внимание правый! Прием.
        — Правый слушает.
        — Начинаем. Готовность две минуты. — Перейдя на отрядный канал, Край добавил, — С Богом!

        Сосредоточенность боя нарушалась отрывистыми командами вперемешку с матюгами. Решив с ходу продавить оборону, отряд застрял на подходе, уперевшись в оказавшиеся на удивление хорошо вооруженными укрепления. И теперь роботы стремительно маневрировали, уворачиваясь от нескончаемых ракет и лазерных лучей, бьющих, как казалось, из-под земли.
        Место атаки выбирали сами, основываясь на информации переданной арабами, но там точно не было ничего о настолько мощной обороне. Издали незаметные, структурой и цветом сливающиеся с пейзажем, укрепления были построены явно не вчера, и становилась понятной такая инициатива хитрых аборигенов, решивших убить двух зайцев одним выстрелом. Получится прорвать линию фронта, — хорошо! Не получится и непонятные гости погибнут, — еще лучше!
        — Правый. Ответьте Молоту. — Несколько раз повторил Жека на канале союзников. И не дождавшись ответа, вызвал Мурку.
        — Похоже нас надули. — Мрачно высказался он.
        — Я поняла. Пока ведите себя спокойно, я перегоню Москву поближе, и продвину вперед Дровосеков.

        Жека лихорадочно осматривался, пытаясь понять какую ловушку уготовили им арабы. Прямо перед ним, примерно в двух километрах, расположились мощнейшие укрепления, о том чтобы пробиться через их огонь, не было и речи. Сейчас вопрос стоял только о том, в какой момент их «союзники» — ударят в спину. А в том что это произойдет, он уже не сомневался.
        — Что там с шаттлами? — Снова обратился он к Мурке.
        — Все готово. Но, боюсь придется пожертвовать одним из кораблей, — иначе не уйти.
        — Так серьезно?
        — С вероятностью семьдесят процентов шаттл будет сбит. Собирайтесь поближе, я сяду вот в этом месте, здесь «Москва» будет частично прикрыта.
        На тактическом дисплее замигал маркер.
        — Край! Подтягивайтесь на точку, попробуем сбежать.
        — Ясно. А с Тором что делать будем? — После восстановления машины ее решено было передать обратно девушке гиду, и теперь она вместе со всеми участвовала в этой атаке.
        — Сообщи ей. Только глаз не спускай, при малейшем подозрении уничтожь. — Жека был категоричен.
        Стараясь не вызывать подозрений, он старательно стрелял по далеким целям, одновременно разговаривая с командиром правых, — тот недоумевал, отчего они не штурмуют, а Жека всячески отмазывался, и тянул время.
        Часть безголовых не поместится в шаттл, поэтому их тащить не стали, оставив в качестве щита между «союзниками»
        Варианта при котором спасались все, не существовало.
        Выждав еще несколько минут, и осознав что жертва не спешит в расставленные сети, командир правых оборвал связь, и повел свое воинство в атаку, стараясь вытеснить команду Края под пушки укреплений.
        Находившись за пультом одного из Дайверов, он руководил наступлением издали, сам избегая участия в схватке.
        Танки подкатывались на дистанцию выстрела, и отправив ракеты в воздух, тут же исчезали за барханами.
        Причем действовали очень грамотно, сосредоточив весь огонь на одной цели. К счастью первой мишенью, выбранной ими, был один из безголовых, принимающий на себя уже четвертый залп шустрых машин. Этот, лишенный пилота, восьмидесятитонный Стиратель, держался очень хорошо, но уже скоро обзорные экраны притушили яркость, спасая глаза от яркой вспышки полыхнувшего реактора, поглотившей в себе огромного меха.
        — Жека. Прием. — Вызвал Алик.
        — На связи. — Тут же отозвался водитель Мурены.
        — Разреши проверить Упыря в деле? — Он так и крутился где-то позади Дайверов.
        Алик давно уже хотел испытать свое безжалостное оружие, и упускать такой шанс было бы глупо.
        — На самом дальнем Дайвере, командующий этими уродами. Тебе попроще к нему подобраться будет.
        — Отлично! — И легкая машина, огибая скалы и пригорки, стала набирать скорость.
        Когда Упырь стал с невероятной быстротой приближаться к цели, пилот, находящийся за пультом робота, сразу оценил уровень опасности, исходящий от незваного гостя, и его мех тут же окутался дымами срывающихся с пилонов ракет, и чуть позже, резкими вспышками лазеров.
        Но легкий робот даже не обратил внимания на эту отчаянную попытку, и подбежав на дистанцию выстрела, применил свое необычное оружие.
        Дайвер по инерции сделал еще пару шаги назад, и поднимая тучи пыли, грохнулся на спину.
        — Браво Алик! Теперь возвращайся.
        Москва опускалась возле отступающих роботов, на лету откидывая пандус, готовясь принять машины отряда.
        — На месте. Не тяните. Пока они разбираются с командованием, надо бежать. — На канале отряда проговорила Мурка.
        Мурена медленно пятилась, огрызаясь из всего наличного арсенала, но попасть в юркие маленькие машинки никак не получалось. Единственный удачный выстрел, был скорее случайным, выцеливая один танк, Жека попал в другой, мирно догорающий сейчас на пригорке.
        Мародер с Дайши в этот момент заходили в ангар, еще кучка мехов шустро подтягивалась к «Москве». Жека подумал что можно наконец-то выдохнуть, и развернув Мурену лицом к кораблю, стал наращивать скорость.

        Олег вел Наемника осторожно, стараясь лишний раз не подставляться под выстрелы. Роботы бывших союзников близко не подходили, стараясь держаться в отдалении, после гибели командира, желающих повторить его судьбу пока не находилось.
        Но это нисколько не касалось юрких танков, — эти неугомонные машинки с каждым уничтоженным мехом словно вдохновлялись, и даже несколько их сожженных собратьев, — а они горели от любого попадания как спички, — не охлаждали их стремительного натиска.
        Прямо перед Олегом огромный безрукий Сталкер, нелепо подпрыгнув, свалился на песок. Нога робота была оторвана ниже колена кучными попаданиями выпущенных из-за бугра ракет, поставив крест на безголовом гиганте.
        — Внимание! Обнаружена ракетная атака! Внимание!
        После гибели Сталкера, массивный неповоротливый Наемник оказался наиболее привлекательной целью для озверевших танкеток.
        Через несколько секунд после оповещения, сразу за щелком пустого блока противоракет, страшный удар сотряс машину, наполнив кабину дымом.
        Тактический экран лихорадочно мигал, сообщая о многочисленных повреждениях. Бегло глянув на список, Олег даже обрадовался, — ничего критически важного задето не было, и можно было рассчитывать на благополучный исход. До того как его мех окажется под надежной защитой «Москвы» оставалось каких-то пара сотен метров.
        — Внимание! Обнаружена ракетная атака! Внимание!
        В этот раз он даже успел поднять руки, в попытке закрыть голову робота. И уже спустя пару секунд вырубился от навалившейся перегрузки, буквально впечатавшей Олега в ложемент пилотского кресла. — За мгновение до разрушения реактора, сработала автоматическая система катапультирования.
        На месте, где только что находился Наемник, вырос, уже не первый за сегодня, гриб ядерного взрыва.
        ***
        — Зацепила. Встречайте. — Донесся из динамиков голос Лии.
        Ее Тор находился ближе всех к месту приземления кабины с находящимся внутри Олегом, и использовав тросы с магнитными захватами, девушка потащила ее к шаттлу.
        — Прикрою. — Край бежал навстречу, досадуя на так неосторожно подставившегося Олега.
        До старта корабля оставалось всего три минуты, по истечению этого времени шансы на успешный взлет уменьшались в геометрической прогрессии, поэтому нужно было непременно успеть. Зачем и почему Лия решила остаться с командой, это дело десятое, сейчас главной задачей было не дать уничтожить Тора и его ценный груз. Система противоракет и бешено огрызающиеся пушки «Москвы», пока не давали арабам подойти вплотную, давая шанс отступающим.
        Все пилоты, кроме Края и Лии. уже заняли свои места в здоровенном ангаре, закрепив громоздкие машины в специальных захватах.
        Добежав до шаттла, Тор со Степлером с ходу залетели внутрь, затаскивая за собой порядком обшарпанную кабину Наёмника.
        Мурка, не дожидаясь пока опоздавшие поставят мехов в крепления, поднялась в воздух, на ходу закрывая дверь шлюза.
        Одновременно с «Москвой», стартовал и маленький шаттл, прикрывая ее с одной стороны, отвлекая огонь с земли на себя.
        Уже удаляясь от места где команда Края так нелепо попала в засаду, Мурка вывела на экраны картину гибели второго корабля.
        Он, поднявшись на высоту около километра, принял на себя удар всего того, что могло стрелять, и накренившись, лопнул словно перезрелый арбуз, разлетаясь во все стороны огненными брызгами.
        — Хоть так... — проговорил Жека ни к кому конкретно не обращаясь. Ему было до ужаса жаль полюбившийся кораблик, да и чисто с практической точки зрения, потеря шаттла больно била по «бюджету» их и так невеликого подразделения.
        — Куда летим кэп? — Бодрым голосом спросила Мурка.

        Глава 15

        — Все живы здоровы? — обратился Жека к товарищам.
        — Олег в отключке, но вроде ничего серьезного. — Ребята столпились возле катапультировавшегося пилота.
        — Ну не знаю... — Протянул Боб, — автодок вон как заливается, уже инъекций двадцать ему влупил, а он до сих пор не оклемался...
        — Кстати, насчет уколов, надо бы для профилактики аптеки поюзать, столько сегодня реакторов рвалось, фильтры могли и не справиться. — Добавил Жека, поправляя съехавший набок пояс.
        — Как скажешь, надо, так надо. — ответил Афрагон, и полез в кабину Бешенной Кошки.
        «Москва» летела ровно, без рывков и провалов, хотя после гибели второго шаттла ее тоже хорошо зацепило, но основная масса ракет была сбита на подлете, прорвавшимся же, особых повреждений нанести не удалось.
        И теперь Мурка вела шаттл, стараясь держаться безлюдных мест, что ей легко удавалось, — на этом континенте никаких поселений не было в принципе.
        План дальнейших действий созрел сразу, и Жека поделился соображениями с Краем. Если коротко, то друзьями овладело желание отомстить, причем сделать это с пользой, и сейчас Край с Муркой допрашивали Лию, выпытывая все что она знала. Если раньше пилотесса не слишком откровенничала, то теперь, после того как её саму чуть не убили ее же наниматели, — ничего не утаивала.
        Родилась девушка в диком, одном из подобных этому, мире. «Дикими», называли системы не примкнувшие ни к одному из многочисленных союзов и образований. На бумаге они являлись частью Федеративного содружества, но реально принадлежали сами себе.
        Жили там как правило потомки колонистов, считающие никому не нужную планету своим домом.
        Это были либо окраинные миры, либо миры не особо пригодные для жизни, как правило обделенные полезными ископаемыми и другими ресурсами.
        Родителей своих Лия не знала, — первые воспоминания детства начинались лет с шести, а в этом возрасте она уже находилась в одном из питомников клана.
        Кланы, в этом мире отличались от известного землянам. Если там так называли потомков ушедших когда-то солдат Керенского, то здесь это были просто обособленные семьи, посвятившие себя искусству войны, и отдавшие этому нелегкому ремеслу не одну сотню лет.
        Вот к одной из таких семей и принадлежала девушка.
        Все войны клана появлялись на свет из пробирки, отредактированные еще в зачаточном состоянии. Эти бойцы являлись элитой семьи, они получали все мыслимые и немыслимые привилегии, и в итоге те из них, кто дожил до преклонного возраста, входили в совет старейшин.
        Но были еще и такие как Лия, родившиеся от нормальных отношений мужчины и женщины.
        Если старейшины узнавали о появлении у кого-то из войнов такого потомства, его ждало суровое наказание, а ребенка забирали на воспитание. Эти дети в дальнейшем занимали в клане самые низкие ступеньки, фактически являясь собственностью семьи.
        После сдачи экзамена зрелости, результаты, показанные девушкой, впечатлили членов комиссии, и они дали добро на ее поступление в пилотскую школу.
        Но происхождение не спрячешь, и даже получив статус полноценного водителя робота, она все равно являлась чужой для своего окружения. После потери Тора, — а робот выдавался пилоту, — если он не принадлежал к элите, — один раз, она могла забыть о продолжении карьеры, более того, в качестве наказания вполне могла оказаться в одном из походных клановских борделей.
        И хоть меха вернули, ей он уже не принадлежал, ведь отдали его не лично Лие, а нанимателю, и на ближайшем совете старейшины обязательно поставят вопрос о наказании.
        О войне с киборгами она упомянула сразу, — особенно впрочем не акцентировав, — длящаяся не первую сотню лет, она воспринималась пилотессой как нечто постоянное, не имеющее ни начала ни конца, тем более что наемники ее клана участия в ней не принимали, нанимаясь на службу в основном на небольшие планетки, для участия в мелких планетных конфликтах.
        На вопрос, — что удивительного в наличии у какого либо клана сотни прыгунов? — Она пояснила , — секретом перемещения через гипер владеют лишь федералы и киборги, всем остальным в эту плоскость межзвездных перелетов путь заказан. И даже общее количество стольких прыгунов, — под большим вопросом. Да и не похожи вы на наемников, слишком неправильные все... Добавила девушка.
        В памяти ее машины сохранились данные о пилотах служивших до нее на Торе, — это были мускулистые типы, напоминающие Арни в молодости. Естественно, ни один из присутствующих здесь землян, не соответствовал этому образу.
        Она без проблем показала расположение штаб-квартиры арабов, и сообщила что охрану здания осуществляют обычные пехотинцы.
        Флот, по ее словам, на этой планете был представлен исключительно гражданскими судами, военные корабли если когда-то и были, то сейчас о них не осталось даже воспоминаний, а денег, да и особого смысла покупать новые, не было.

        — Хоть одна хорошая новость — прокомментировал участвующий в допросе Край.
        — А о оппонентах арабов что ты знаешь? — Уточнил Жека.
        — Немного. Только то, что давалось в качестве общей информации...
        Невысокие и хрупкие люди, населяющие почти такой же по размерам город, — внешне очень похожи на японцев или китайцев, — вели очень замкнутый образ жизни, не допуская к себе чужаков. Поэтому, мелькнувшую было мысль договориться с ними, сразу отбросили, — они никогда не вступали в переговоры. Возможно этим и объяснялась столь долгая и непримиримая война за третий континент. Живут эти маленькие "якудза" общинами, личной собственности практически не имеют, и всегда готовы — «умереть за царя»
        Девушка все говорила и говорила, а Жека уже поворачивал «Москву» обратно. Сил хватало, и никакие этические вопросы перед гостями планеты больше не стояли, так что все свелось к простому: Пришел, увидел, победил.

        Лететь до цели оставалось три минуты. Роботы, задействованные в операции, стояли наготове: Мурена, Степлер, Мародер и Упырь. Остальные остаются на месте на случай неожиданностей.
        Система оповещения «Москвы», разбрасывая мрачные тени по стенкам ангара, мигала красными лампами, предупреждая о скором приземлении.
        Шаттл опускался на площадь перед несколькими административными зданиями одно из которых и было целью операции.

        Глухой удар опор корабля о бетонную мостовую, и последующее за ним открытие дверей шлюза, разом отключили все посторонние мысли в головах пилотов, заставив сосредоточиться на основной задаче.
        — Начинаю сканирование доступных сетей. Можно работать. — Оповестила Мурка.
        Первым на площадь выскочил Упырь, ощетинившись во все стороны сенсорами и датчиками.
        — Чисто. — Произнес Алик.
        Мурена и Степлер, не отвлекаясь, направились к невысокому, трехэтажному дому, чем-то напоминающему особняк, отведенный «гостеприимными» хозяевами под базу.
        Мародер не отходил далеко от корабля, и медленно прохаживаясь вокруг, одним своим видом наводил ужас на возможных противников.
        — Внимание! Всем выйти на улицу! Через пять минут здание будет уничтожено! Внимание! — Вещали внешние динамики голосом Края, поставленным на зацикленную прокрутку.
        Для убедительности Жека прострелил крышу, при этом случайно зажигая ее.
        Подождав немного, и видя что огонь не только не потух, но еще и сильнее разгорается, он принялся срывать горящие куски и отбрасывать их в сторону, опасаясь что пламя перекинется ниже и люди не успеют покинуть дом. Со стороны же казалось что он решил не дожидаться конца выделенного времени, и начал ломать строение прямо сейчас.
        Из дверей первого этажа с криками выскакивали люди. Почти все в традиционных для этой колонии нарядах, и только несколько человек в необычных, вероятно военных, мундирах. Все они выглядели очень напуганными, и постоянно, — в попытках встать подальше от страшных машин, —перемещались, являя собой наглядное пособие по изучению броуновского движения.
        Одним из последних выбежал тот самый араб, он, пряча лицо сразу попытался затеряться в паникующей толпе. Но резкий окрик Края, — узнавшего его, — не дал ему этого сделать, а люди, осознавшие, чего от них хочет железная машина, — вытолкали несчастного наружу.
        С ним забрали еще толстого военного, который, — судя по обилию различных прибамбасов на форме, — занимал достаточно высокий пост, и получив подтверждение о успешном взломе архива штаб-квартиры, быстро вернулись на шаттл.

        ***
        «Москва» уверенно приближалась к висящему в пустоте кораблю, все-таки названному, — с подачи Дарьи, — «Кузнечиком» за способность прыгать в гиперпространстве на большие расстояния.
        Обоих арабов, после допроса высадили неподалеку от города, демонстративно проявив великодушие. В принципе, ничего большего, чем содержимое взломанного архива, они не знали, поэтому как носители информации не интересовали экипаж шаттла, а использовать их как заложников смысла не было, — оставаться в системе ребята не планировали.
        Информации было очень много, особенно если учитывать, что попавшие в этот мир люди не знали о нем совсем ничего, кроме тактики ведения боев с использованием боевых машин, да и это знание было очень относительно.
        Жека сидел в своем углу каюты, и думал что никакие технологии и технические новинки не способны изменить суть человека, оттого и потерпела неудачу их отчаянная попытка, — «выйти в люди", — споткнувшаяся о невежество и чванливость военных чиновников песчаной планетки...
        И хотя они и добились определенного успеха, — получив координаты трех миров подходящих под описание солнечной системы, но цена этим знаниям оказалась слишком высока, — несколько мехов и маленький шаттл являлись чрезмерной платой за ни разу не секретные данные.

        ***

        «Москва» оказалась гораздо вместительнее уничтоженного шаттла. И это касалось не только ангара для перевозки мехов. Множество пустующих помещений делали корабль пригодным для длительных путешествий, а небольшой запас позаимствованной из поместья мебели, еще и комфортным.
        Пара мягких диванов украсили кают-компанию, хорошо сочетаясь с изящным, украшенным витиеватой резьбой столиком. Несколько стульев и высокий узкий шкаф дополняли необычный интерьер.
        Всю экспроприированную мебель тщательно закрепили на местах, привинтив к полу и стенам. Хотя «Москва» и оснащена гравикомпенсаторами, но предосторожность лишней не бывает, решили ребята.
        Девушки заняли маленький отсек по соседству с кают-компанией, мужское население обосновалось ближе к машинному отделению, ввиду его близости к ангару с боевыми роботами.
        Пристыковавшись к прыгуну, времени не теряли, и определившись с точкой назначения, — отправились в путь.
        Выбор доверили случаю, Жека, — как самый везучий, — подкинул плоский камешек, заменивший монетку, и тот решил, куда отправится экипаж «Москвы».
        Жребий пал на планету проходившую в каталоге под номером fg-534767-09 и находившуюся в десяти днях полета.
        Так что особо не рассусоливая, «Кузнечик» нырнул в гиперпространство, унося с собой потрепанный шаттл и его уставших пассажиров.
        Все время полета ребята провели исключительно с пользой, занимаясь необходимыми, и не очень, делами:
        Край с Афрагоном присматривали за текущим ремонтом мехов, и колдовали над установкой пилотского модуля кабины Наёмника, того самого, в котором он катапультировался, к одному из безголовых мехов, подпирающих сейчас стенки ангара.
        Олег лечился под чутким присмотром девчонок, одна из которых явно воспылала к раненному пилоту горячими чувствами. Лия, а речь идет именно о ней, не отходила от постели больного, по-видимому и являясь фактором, мешающим выздоровлению парня. Он смекнул что пока он беспомощен, девушка будет ухаживать за ним, и всячески затягивал процесс лечения.
        Жека все свободное время посвятил изучению взломанного архива. Он, пропуская через себя множество разнообразной информации, выделял самое необходимое, и вечерами за ужином делился этими знаниями с товарищами.
        Тут были и общие вопросы, вроде политико-экономического устройства мира, и более конкретные вещи, касающиеся ведущейся войны и товарно-денежных отношений. Деньги, как оказалось, здесь уважались правильные, к примеру основной валютой федерации, были золотые дукаты, выпускаемые как в металле, давшем им имя, так и в бумажных облигациях. Хотя ни то ни другое почти никогда не покидало банковских хранилищ, — все расчеты между людьми велись электронно.
        Цены на товары разнились достаточно сильно, и зависели от многих факторов. Примерно одинаково, и как правило очень дорого, стоили только боевые машины. Будь то роботы, или иная военная техника.
        К примеру, по цене тяжелого меха, на среднестатистической аграрной планетке можно было приобрести небольшой городишко, или пару не очень крупных островов.
        Стоимость прыгуна Жека не нашел, эти корабли попросту не продавались. Так что по меркам любого из населенных миров, ребята оказались богачами, но желания осесть на ПМЖ на какой нибудь красивой планетке никто из экипажа не испытывал, всем хотелось вернуться на землю.
        Алик с Бобом занимались бытовыми вопросами, а именно оборудованием бани. Да-да, именно так. Теперь на борту «Москвы» появилась самая настоящая русская баня. С парилкой, помывочным отделением и предбанником.
        Естественно, все перестройки осуществляли дроны, оставляя на долю доморощенных строителей лишь общее руководство.
        К моменту выхода из гипера, все роботы были полностью готовы. Олег теперь стал хозяином одного из бывших безголовых, — Карателя.
        Этот штурмовой мех хорошо вписывался в отряд, дополняя своим весом и огневой мощью звено штурмовиков. Изначально довольствующийся лишь лазерами и автопушками, он был немного модернизирован, и заимел на плечах пару ракетных установок, снятых с неподлежащей восстановлению машины.
        Остальные беспилотники оставались под управлением Мурки, придавая небольшому отряду более грозный вид: Катапульта, Давила, Матерый волк, Разрушитель, Громовержец, Истребитель, Великий воин, Осирис, Валькирия и Душитель, эти грозные машины, сейчас являлись не более чем имитацией, и вопрос с ремонтом и полноценным вводом их в строй нужно было как-то решать.
        В один из вечеров, проведенных в бесконечных спорах в кают-компании, вновь поднялся каждодневный вопрос, — что будет если они все же не найдут родную планету?
        — Вот облетим мы все эти системы, а Земли там нет, что тогда? — Активно жестикулируя, произнес Боб.
        — Ну... в принципе много вариантов. Можно основать свой клан, и наемничать потихоньку. — предложил Край.
        — Хех.. Ты знаешь ради чего клановцы нанимаются? — Спросил Андрей, и посмотрев на Лию попросил, — расскажи нам пожалуйста, какую цель преследует ваше начальство, отправляя воевать на сторону.
        Лия уже давно была в курсе происходящего, и вполне освоившись, стала считать себя равноправным членом команды.
        — Любой найм, это работа. За которую неплохо платят. Так что цель наемничества — деньги, как бы банально это не звучало. — Ответила она.
        — Воот! Деньги! — Наставительно поднял палец вверх Жека, — а нам, со всем этим добром, — он развел руками вокруг себя, — средств хватит с избытком. Можно конечно воевать ради самой войны, но лично мне, этот вариант совсем не подходит. Так что... Отпадает.
        — Тогда можно подрабатывать извозом. Через гипер. — Предложил Олег.
        — Угу. Лия уже сказала, что ждет нас в этом случае. Если использование немногочисленных прыгунов в личных целях, Федерация еще хоть как-то терпит, то тех, кто составляет им конкуренцию, — уничтожает.
        — Значит и тут засада... — тяжко вздохнула Дарья.
        — Найм не подходит, таксовать не дадут, с киборгами воевать не вариант, — мы вроде как не люди... Остается что? — Край смотрел на Жеку.
        — А хрен его знает честно говоря. Я все же надеюсь найти Землю. — Грустно ответил тот.
        — Ну а ты Алик, что думаешь? — Обратился к самому молчаливому члену команды Край.
        Тот заерзал на стуле, как обычно испытывая неудобство от необходимости говорить перед большим количеством народа, и наконец ответил,
        — Я бы нашел дикую планету и поселился на ней... Завел бы себе гарем, и плодил население потихоньку... — закатив глаза выдал он.
        Присутствующие переглянулись.
        — А где б ты столько женщин взял? — Спросил маленького азиата Олег.
        — Ну мало ли... Купил бы где-нибудь. Или украл. — Улыбнулся своим мыслям Алик.
        — Ну вот... Мы тут голову ломаем, а оно вот как просто все. — С трудом сдерживая смех, добавил Край.
        — Я вас наверное огорчу, но судя по имеющимся у меня данным, слепки, то есть вы, бесплодны. — Вмешалась в разговор Мурка. — И это не лечится. — предупредила она готовый сорваться с губ присутствующих вопрос.
        — Жаль. — Грустно вздохнул Алик.
        Они еще долго мусолили тему будущего, и как обычно, решив продолжать поиски вплоть до их успешного завершения, разбрелись по спальным местам.

        ***
        Когда «Москва», прицепленная к прыгуну, достигла точки назначения, Мурка вывела изображение на экран. И всем стало понятно что полет прошел вхолостую, планета лишь отдаленно напоминала Землю, имея какой-то нездоровый пепельно-серый цвет.

        Активности в системе не наблюдалось, создавая впечатление покинутости этого мира.
        Если в прошлое всплытие Мурка сразу заметила множество спутников, крутящихся вокруг обитаемой планеты, то здесь летали лишь какие-то обломки.
        Особо не раздумывая, новоявленные путешественники решили слетать к третьей планете, чтобы рассмотреть ее поближе.
        Спутник у нее действительно был один, но на земной не походил, представляя собой кривое нечто, раз в пять меньше луны. Сама планета походила на обгоревший бейсбольный мяч, и была практически полностью укутана грязно-серыми облаками.
        Сделав пару витков вокруг, «Москва» плавно провалилась в атмосферу. Какое-то время видимости не было, лишь когда шаттл снизился километров до десяти, на обзорных экранах стало возможно что-то разобрать.
        Вероятно здесь была война, причем такая, что от огромных мегаполисов, занимающих почти всю территорию охватываемую сенсорами и камерами шаттла, практически ничего не осталось.
        Полностью, словно гигантской рукой стертые кварталы и улицы, выгоревшие до черноты остовы зданий, вскрытые, словно нарывы, подземные убежища.
        Повсеместно высушенные русла рек, выглядящие словно пустые вены, и густо рассыпанный серый пепел, до сих пор падающий с неба, однозначно говорили о применении здесь страшного оружия.
        Выбрав место почище, Мурка посадила корабль, и через шлюз, выпустила наружу, отправившихся на разведку Упыря и Мурену.
        — Прием. Вижу движение, — тихо проговорил Жека, — на одиннадцать часов.
        И осторожно двинул робота в этом направлении.
        — Только близко не подходи. — Посоветовал Край, сидящий в кабине Степлера, — стоящего пока в ангаре, — в полной готовности, на случай непредвиденной ситуации.
        — Угу. — Согласился Жека.
        Перед ним, в трех сотнях метров возвышалась куча битого бетона, бывшая когда-то высотным зданием. И вот, прямо в этом нагромождении, что-то шевелилось, словно пытаясь выбраться из каменной ловушки.
        Мурена двинулась вперед, и максимально приблизив, вывела картинку на экран.
        — Это дрон. Его придавило плитой, и от пытается освободиться. Что делать? — Спросил Жека.
        — Нужно забрать его. На нем должна сохраниться какая-то информация. Так что тащи его сюда. — Обрадовалась Мурка.
        — Как скажешь. Только пусть Алик этим займется, а я пока подальше пройду. Воон... за те кучи. — и он поставил маркер на карте, указывая куда направится.
        — Принял. — откликнулся Алик. Выдвигаясь в сторону обнаруженного дрона.
        Раньше ему казалось, что все ужасы которые можно увидеть на войне, он уже повидал, воюя не только здесь, в этом мире, но и там, на земле, в таком далеком уже прошлом. И только покинув шаттл, в кабине полюбившегося ему Упыря, он вдруг понял, что тут, в этом выгоревшем мире, все совсем не так, здесь не просто нет живых жителей, тут, каким-то образом, убита сама планета, а то что осталось, — кусок никчемной породы с отравленной атмосферой.
        Поэтому он даже обрадовался, что вскоре вновь окажется в ставшем ему родным домом корабле.

        Жека осторожно, но уверенно вел Мурену, высоко поднимая массивные ноги, форсируя, словно конь на ипподроме, остатки былого величия.
        Он не знал что именно ищет, но, привыкший доверять своей интуиции, упрямо шел вперед, внимательно всматриваясь в окружающий его хаос.
        Кучи камня и непонятные куски каких-то машин застилали все доступное взгляду пространство. Будто мусорщик, осматривающий свои владения, он вглядывался в каждый, кажущийся ему подозрительным предмет. Но всякий раз это оказывался какой-то разбитый хлам.
        И уже когда Жека решил что колокольчик, звенящий в его голове, ошибается, и тут просто не может быть ничего интересного, увидел торчащий из очередной кучи разбитого бетона, прямоугольный люк, с чуть приоткрытой крышкой.
        Подойдя ближе, он наклонил робота и осторожно действуя огромной рукой, полностью отодвинул покореженную створку в сторону.
        — Похоже я нашел уцелевшее убежище. Сейчас картинку кину. — Жека перевел Мурке изображение с внешних камер.
        — Ты же не собираешься туда лезть? — С тревогой проговорил Край.
        — Я быстро. Думается там должно быть что-то интересное. Гляну что там, и назад.
        И отключившись, чтобы не вдаваться в дискуссии, он азартно стал собираться в эту важную, как ему казалось, — вылазку.

        Глава 16

        Нацепив кобуру с бластером, Жека вылез наружу и аккуратно спустился вниз.
        Шлем он благоразумно не снял, оставаясь на связи с кораблем.
        — Жек, картинку переведи с камер. — Раздалось в наушниках.
        — Хорошо. Подсматривайте. — Подходя к люку, ответил он.
        На секунду задумавшись, выключил налобный фонарь, и активировав инфракрасную подсветку, — решительно полез вниз.
        Бетонные стены, покрашенные неприятной коричневой краской, сантиметровая пыль — словно плесневелый пух, и большая бронированная дверь, — к счастью сейчас открытая. Вот и все убранство подземного помещения.
        На секунду замешкавшись перед дверкой, Жека вошел, и осторожно ступая, двинулся прямо по коридору, в конце которого обнаружился еще один люк, из которого чувствительно несло сыростью.
        — Прием. Меня слышно? — На всякий случай спросил он, понимая что на такой глубине связи не будет.
        Вздохнув, и решив не раздумывать о том что ждет дальше, Жека продолжил движение.

        Тридцать шесть, тридцать семь, — считая, спускался он все ниже и ниже.
        Наконец на пятидесятой ступеньке, Жека нащупал твердый пол. Пошарив ногами, и убедившись что тут можно нормально стоять, отцепился от ступеней, и повернувшись осмотрелся.
        В зеленом цвете, обстановка, окружающая его, выглядела весьма тревожно, навевая нехорошие мысли о ужасах постапокалипсиса.
        Помещение походило на расположенное выше, разве что чуть больше, и не с одной, а с двумя дверями. Открыта, впрочем, была лишь одна из них, — лишая возможности выбора.

        Что ж, подумал Жека, — значит не буду корить себя за ошибку.
        Добавив интенсивности инфракрасной подсветке, он углубился в кажущийся бесконечным коридор.
        Так же механически считая шаги, установил, — длина этой ветки около ста метров, причем не параллельно поверхности, а под небольшим углом книзу.
        Снова комната. Только теперь еще больше, и дверей тут целых три, открыта, впрочем, так же, только одна.

        Надписи на стенах ни о чем конкретном не говорили, являя собой образчик головоломных сокращений. — ТКП-23, ФРС-12, — подобные названия могли скрывать все что угодно.
        Не особо заморачиваясь, Жека пошел дальше, и когда сбоку что-то скрипнуло, он автоматически выхватил бластер и замер, всматриваясь в темноту. В том месте откуда раздался странный звук, ничего не было, кроме все тех же голых стен и бетонных полов.
        Это напрягало.
        — Прием. — Проговорил, вызывая шаттл. Нет, на ответ не надеясь, — просто чтобы разогнать собравшуюся вокруг тишину.

        С детства парень не трусливый, он полез в люк не задумываясь о том, что его ожидает в убежище, но теперь, — в темноте и без связи с поверхностью, — немного мандражировал.
        Снова комната, в ней еще один спуск, так же полсотни ступеней, и опять помещение с тремя дверьми. Чем дальше он спускался, тем больше ощущал себя Алисой в зазеркалье, но отмахиваясь от панических мыслей, — упрямо шел вперед.

        Наконец, еще через сто метров, попал в полукруглый зал с гладкими серыми стенами, и низкими потолками. Почти все свободное пространство которого занимали тщательно упакованные картонные коробки.
        Выбрав одну из них, Жека легонько пнул ее. Ничего не произошло. Осмелев, он немного надорвал уголок, и осторожно всмотрелся в содержимое.
        Увиденное разочаровало его, — ведь это были обычные книги. Такие же, что печатаются на Земле. Достав одну из них, выглядевшую достаточно привлекательно, — красивый переплет и ламинированная обложка, внимательно вчитался в название, — «Трактат о семи ветрах» «Лео Кутепов»
        — Надо же, почти русское имя, — удивился он.

        Отложив книгу в сторону, наугад достал еще одну, — это была какая-то поэма, с, теперь уже, не вызывающим ассоциаций автором. Покрутив ее в руках, он с сожалением положил фолиант обратно.
        Наугад вскрыв еще несколько ящиков, совсем расстроился, — убедился что везде одно и то же.
        — Странно. Зачем прятать книжки? — Вновь заговорил он сам с собой, и приоткрыл небольшую, и не такую бронированную дверку, спрятанную за стеной коробок.

        Вела она в маленькую комнатку с двухярусной кроватью, крепким массивным столом, и парой колченогих стульев.
        На верхней полке кровати лежало что-то, похожее на свернутое в трубку одеяло. И только вплотную придвинувшись, Жека понял что это «одеяло», к постельным принадлежностям никакого отношения не имеет, — на него, огромными и пустыми глазницами, смотрела усохшая мумия в синей военной форме.
        — Вот черт... — Выругался, брезгливо рассматривая неожиданную находку. Трогать труп ему не хотелось, но он все же заставил себя, понимая что для этого и лез в шахту.
        — Кем ты был человече? — Спросил Жека, аккуратно вытаскивая из нагрудного кармашка формы его содержимое.
        Достав все что там было, он положил это на нижнюю полку, отключая ПНВ, и зажигая налобный фонарь.
        Улов оказался небогатым: Плоская кучка каких-то карточек, вроде кредиток, и пара блистеров с таблетками, или конфетками, сейчас уже не разберешь, — от времени все надписи слезли.
        Покрутив их в руках, и не найдя никаких букв, он отложил находки в сторону, решив что разберется с ними позже.

        После не менее тщательного осмотра оставшихся карманов мумии, и ничего не найдя, Жека перешел к столу, с которым ему повезло немного больше.
        Прямо в верхнем ящике лежал точно такой же КПК, как тот что он подобрал в кабине Риокена. Покрутив устройство в руках, он убедился что прибор не работает, и убрал его в карман, оставив разборки с гаджетом Мурке.

        Кроме КПК, в этом ящике находилась связка пронумерованных электронных ключей, полетевшая во все тот же карман.
        В среднем ничего не было, а нижний оказался доверху набитым какими-то синеватыми кристаллами. Не раздумывая, Жека прихватил парочку.
        Закончив обыск комнаты, Жека вернулся в зал с книгами, где вновь активировав ПНВ, и проверив работает ли запись, стал внимательно осматривать помещение. Отметив что бетонные стены покрыты слоем серого налета, очень похожего на засохшую глину, он, сняв перчатку, пальцем провел по поверхности, и поднеся руку к носу принюхался.
        — Странно... Пахнет морем... Или болотом.. — пробормотал Жека.
        Осторожно наступая на заваленный бумагами пол, на ощупь обнаружил еще один люк. Потянул на себя крышку, — не поддается.
        Отругав себя за забывчивость, он, похлопав по карманам, достал только что найденную связку электронных ключей, и стал поочередно прикладывать их к замку. Не попав ни с первого, ни со второго раза, поднес связку к глазам, и наугад, прислушиваясь к интуиции, выбрал один из оставшихся.
        В чреве люка что-то заурчало, и крышка плавно отошла в сторону.
        Чуть посомневавшись, и не дожидаясь пока рациональность возьмет верх, Жека осторожно нащупал первую ступеньку.
        Сорок восемь, сорок девять, пятьдесят.
        Удостоверившись что пол под ним надежен он отцепился от поручня и осмотрелся. В этот раз помещение оказалось идеально чистым, не только без налета на стенах, но даже без пыли, что выглядело как-то неправильно.

        Комната, могла похвастать только одной, зато гораздо большей, чем все остальные, массивной дверью, и, ставшим уже стандартным, — люком в полу, ведущим на следующий уровень. Посмотрев на него, глубже решил не спускаться, а вот дверь его заинтересовала, и он вновь достал связку ключей.
        Так же как и везде, надпись, уведомляющая о том, что скрывается за этой дверью, состояла из трех букв и пары цифр, — ТТР-43. Что это такое, Жека не знал, а игра в угадайки, никогда не была его любимым занятием. Поэтому, вновь воспользовавшись трофейными ключами, он просто открыл ее и зашел внутрь.
        Небольшой коридор, скрытый за дверью, плавно переходил в громадное помещение, чем-то похожее на больницу. Высокие потолки, с выделяющимися на них квадратными светильниками и торчащими тут и там трубами вентиляционной системы, создавали впечатление какого-то промышленного объекта.
        Шкафы, расположившиеся вдоль стен, были хаотично заставлены необычными приборами, о назначении которых, с первого взгляда догадаться не получалось. Пространство справа от входа, занимали длинные блестящие столы, со стоящими на них стеклянными колбами и банками различных форм и размеров.
        — Ну точно лаборатория, — проговорил Жека, — главное не подхватить заразы какой, — добавил уже закрывая забрало шлема и натягивая повыше перчатки.
        Определившись, с чего начать осмотр, он, стараясь ничего не задеть, двинулся к шкафам.
        Осторожно приоткрыв створку, Жека достал первый попавшийся прибор.
        Металлический ящичек, со стеклянной крышкой, наверное даже не крышкой, а чем-то вроде экрана. Кнопок и чего-то похожего на нем не было, видимо управлялся он по принципу смартфона, только вот у того, все-же присутствовали одна-две клавиши, как-то включатся то он должен? Хотя здешние технологии стоят на несколько порядков выше земных, и всякое может быть, решил Жека отставляя прибор в сторону.
        Другой аппарат, взятый им с полки, наоборот, пугал обилием всяких тумблеров, стрелочек и переключателей. Пощелкав ими, и не дождавшись никакого отклика, Жека отложил в сторону и его, порадовавшись что все происходящее с ним записывается, и возможно Мурка сможет понять чем занимались в этой лаборатории.
        Колбы и прочие стеклянные штуки трогать категорически не хотелось, и мелькнувшая вначале мысль о том, что неплохо бы взять образец субстанции наполняющей эти сосуды, не нашла поддержи при ближайшем рассмотрении... Вдруг разобьется?
        Пройдя в конец помещения, перед ним предстала комната-клетка, нечто вроде карантинного блока с плотно закрытой дверью и стеклянно-решётчатыми стенками. Приглядевшись, а инфракрасная подсветка пробивалась внутрь слабо, он заметил лежащее на полу человеческое тело. И если в прошлый раз это оказалась мумия, то в данном случае покойник был посвежее.
        Не худое и не толстое, гораздо выше среднего роста, тело лежало на животе, поджав под себя руки, густо волосатая спина явно говорила о принадлежности к сильному полу.
        Решив рассмотреть человека получше, он отключил ПНВ, одновременно с этим зажигая фонарь. И вот уже желтый луч яркого света скользит по трупу.
        Очень странно... Думает Жека. Следов разложения на теле совсем нет, будто человек только что умер. Нехорошее предчувствие овладело им, но, чуть посомневавшись, он призвал на помощь здравый смысл, и стряхивая с себя заползающий в душу страх, стал подбирать ключ и к этой двери.

        -Так... Не тот... Еще один... Еще... Снова мимо... Вот непруха...
        Вдруг Жека застыл. Ему показалось что за дверкой что-то скрипнуло.
        Луч налобного фонаря медленно двинулся в сторону прозрачной стены изолятора, выхватывая из темноты ранее уже виденные им вещи...
        Словно боясь узреть нечто ужасное, Жека замер в нерешительности, на миг задержав ползущий по полу луч, перед тем местом где лежал странный труп.
        И словно выйдя из наваждения, погасил яркую лампу и включил ПНВ.
        С виду вроде ничего не изменилось. Осмотрев тело, он перевел взгляд дальше. Кровать, стол, стул. Все что было в этой клетушке. Снова глянул на мертвеца, и отчего-то перехотел открывать изолятор, удивляясь зачем он вообще собирался это делать...
        Медленно поднялся, и осторожно, стараясь не сильно шуметь, отошел от странного и неприятного места.
        Продвигаясь к выходу вдоль второй стены, он специально выбрал этот путь чтобы по пути осмотреться и здесь, наткнулся на замершего, словно в нерешительности, дрона. Это был уже знакомый ему робот санитар, на котором лежали самые простые обязанности вроде развоза лекарств, присмотра за состоянием пациентов, и еще ряда простых врачебных манипуляций.
        Наклонившись, а ростом механический доктор был вполовину ниже, Жека внимательно осмотрел его, не столько из любопытства, сколько ради записи на камеру.
        Может забрать? — Мелькнула мысль, — нет, слишком громоздкий... — Отказался он от собственного предложения.
        Решив спустится еще на уровень вниз, Жека пошарил рукой в кармане, в поисках связки ключей, но отчего-то не нашел их там. Подумав, что обронил, когда склонялся на роботом, резко обернулся назад, и ему снова показалось что в клетке-камере кто-то двигается.
        Замерев, он всмотрелся в зеленую картинку.
        — Нет, тишина. Наверное от страха глючит... — разбавляя тишину, произнес он в полный голос.
        Перевел взгляд на дрона, и ему показалось что тот шевелится. Решив проверить, сделал шаг в направлении робота, но тот, совершенно неожиданно, покрутил головой, и что-то пропищав бросился в атаку.
        Сказать что Жека испугался, — не сказать ничего. Он замер, с удивлением глядя на катящийся на него сбрендивший механизм. Смотрел, не имея сил даже пошевелится. Все его мужество куда-то делось, и он, словно загипнотизированный, покорно ждал своей участи.
        А в том что она буден очень незавидной, сомневаться не приходилось, — в руках санитара, полированными гранями, угрожающе поблескивали некие предметы, очень похожие на пилы для трепанации черепа.
        С трудом заставив себя оторвать застывшие от ужаса конечности, Жека рванул с места как спринтер, одновременно опрокидывая стоящие у стены столы.
        Выскочив из лаборатории, Жека пробежал до развилки и подпрыгнув, резво полез наверх.
        За секунды поднялся до конца лестницы, и выбравшись, с силой захлопнул за собой люк. Для надежности еще и сел на него сам.
        Ух-ты фух-ты... — выдохнул он, только сейчас вспомнив о болтающемся в кобуре бластере.
        Посидел еще пару минут, прислушиваясь к тишине, решил двигаться дальше. Теперь, думал он, с электронными ключами, можно проверить другие закрытые двери, вот только времени нет. Представив какой переполох своим отсутствием он создал на шаттле, Жека решил одним глазком глянуть что находится только на первом уровне, и сразу подняться наверх.
        Еще раз проверив, на месте ли связка, он осторожно слез с люка, убедившись что тот надежно закрыт, медленно подошел к стене, и взялся за поручень лестницы.
        Замок сдался на предпоследнем ключе, что это значило, Жека знал очень хорошо, — удача временно не доступна.
        И он, уже было открыв тяжелую дверь, решительно захлопнул ее, и полез наверх, туда где его наверняка уже ждали.

        — Жека. Прием. Прием. — Бубнили наушники.
        — Тут я. — Поднявшись на поверхность, он увидел прямо перед собой Степлера, и готовящихся к спуску в убежище — Края с Афрагоном.
        — Наконец-то! Ты чего молчал? — С возмущением воскликнули оба.
        — Так это... волны под землю не проходят... Как бы... — Отмечая, ставший уже привычным за те три часа что он отсутствовал, укол автодоктора в запястье. Хоть радиация в этом мире не была смертельной, — но все же приятным, ее воздействие назвать не получалось.
        — Глубокая шахта? — Спросил Андрей.
        — Метров на сто я спустился, но вероятно на этом она не заканчивается. — Быстро прикинув в уме, ответил Жека.
        — Ясно.

        В кают-компании все собрались уже через полчаса. Трофеи сразу же пошли по рукам, исключение составил только гаджет с севшей батареей. Его подключили напрямую в сеть шаттла, предоставив Мурке возможность первой считать информацию.
        — Расскажи что там? — Обратился к пилоту Боб.
        — Убежище. Длинные ходы соединяющие различные помещения на глубине. Я сейчас запись поставлю, и он воткнул в слот на большом экране, карту памяти, предусмотрительно извлеченную из шлема.
        Начало похода смотрели недолго, Жека хотел побыстрее показать дрона, и поэтому перематывал почти все, задержавшись, только дойдя до комнатки с двухъярусной кроватью, там он постоянно жал на паузу объясняя тот или иной момент.
        Механический защитник подземелий произвел фурор среди собравшихся. Вроде простенький санитар, а в той ситуации, особенно с экрана, смотрелся как железная Годзилла из одноименного фильма.
        Девчонки восторгались мужеством Евгения, парни завидовали, и только молчаливый Алик, удивленно растягивая слова, внезапно спросил, заставляя Жеку покраснеть,
        — А ты чего не пристрелил-то, доктора этого? Пушки не было?
        От некорректности азиата спасла Мурка, выведя на экран нечто, показавшееся ей странным.
        Медленно проматывая видео, она сделала стоп кадр там, где Жека первый раз осматривал тело в лазарете, и еще один, — минутой позже, выводя их рядышком на дисплей.
        Разница была налицо. Если сначала человек лежал, подложив под себя левую руку, то позже она оказалась лежащей вдоль тела, а правая наоборот, — спрятана.
        — И что это все значит? — Округляя глаза, озвучил за всех Боб.
        — Тут даже гадать не надо, никакой это не труп! — Вскакивая со стула вскрикнула Даша.
        — А кто? Зомби? — Понимая сейчас как близко он был от гибели, выговорил Жека.
        Сколько раз он пытался подобрать ключ? И получается что ему очень повезло что замок не открылся.
        — Ну почему сразу зомби... Это мог быть и обычный человек, может устал? Поспать решил? — ответил Олег, сам, однако, сомневаясь в сказанном.
        — Не говори глупости...
        Перебивая Мурку, Жека воскликнул,
        — Наверное видео съемка не отражает всего, но я точно видел мертвеца! Может достаточно свежего, но мертвого — наверняка.
        — Как бы там ни было, пусть эти непонятки остаются здесь.
        — КПК проверила? — Вспомнил Край про главный трофей
        — Да, там справочные данные, вероятно касаемые проводимых в лаборатории исследований.
        — Я как-то рассчитывал на большее, честно говоря. — Хмуро произнес Жека. — А что за кристаллы? Разобралась?
        — Не ясно, в моих базах на этот счет нет никаких упоминаний.
        — А управляющий модуль дрона? — Как утопающий ухватился за спасительную соломинку он.
        — Выгорел. Все блоки памяти выжжены вчистую. Судя по тому что стандартной батареи в дроне хватает на тридцать лет, война здесь была не так давно.
        — Ясно... — Огорченно протянул Жека.
        — Летим дальше? — Предложил Край, — еще две попытки есть. Надо искать.
        Согласившись, пилоты выбросили наружу фонящего радиацией дрона, и «Москва» легко взмыла в воздух.

        — Внимание. Всем приготовиться к нуль переходу. Внимание. — Заголосила система.
        При уходе в гипер и выходе из него, по инструкции нужно находится в специальных противоперегрузочных капсулах, но так как и «Москва» и прыгун использовались киборгами, таких приспособлений тут не было. Поэтому команда встречала нуль переходы лежа. Кто на диване, кто на полу. Как кому нравилось.
        Если бы у земного летчика спросили, — с чем можно сравнить нагрузку на организм человека? Он бы ответил, — тоже самое испытывает пилот истребителя, уходя на форсаже от вражеской ракеты. Но летчиков тут не было, и ребята лишь хохотали над изменяющимися от перегрузки физиономиями друг друга.

        Внезапно навалившаяся тяжесть отпускает, и сразу же на экране появляются звезды. Камера наезжает на висящую в пустоте голубую планету, и семь пар глаз жадно впиваются в нее.
        — Да неужели... — Вырывается у кого-то.
        — Не может быть... Похоже нашли? — Крутит головой Афрагон ища поддержки.
        — Мурк, это максимальное приближение? — Обращается Жека к искину.
        — Можно ближе, но сути это не изменит. Похожа на вашу родину? — В свою очередь интересуется она.
        — Очень. А спутник покажи? — Произносит кто-то.
        Экран мигает, выдавая другую картинку, — несомненно, это луна.
        Хотя надо сказать что с такого ракурса, никто из присутствующих Землю и ее спутник никогда не наблюдал, но то что это действительно она, — было очень похоже.
        — Полетели? — Предложил Край.
        — Ага. Как Гагарин говорил, — поехали!

        Глава 17

        Отстыковавшись от прыгуна, Мурка направила «Москву» прямо к Земле, транслируя ее приближающееся изображение в кают-компанию.
        — Вон, смотри, Африка! — Тыкал пальцем в просвечивающий, сквозь слой густых облаков, континент Боб.
        — А рядом Евразия! — Добавила, жмурясь от удовольствия Даша.
        — Прикиньте, вот появимся мы на земле, и пойдем знакомиться сами с собой. Как это будет? — спросил обычно молчаливый Алик.
        — Я издали посмотрю. Не буду сам себе мозг взрывать! — Отозвался Олег.
        — А к жене своей подойдешь? Она ж даже не поймет разницы! — Ехидно поинтересовался Край.
        — Да ну тебя... Скажешь тоже. — Он покосился на Жеку и спросил,
        — Ну а ты Жек, что делать будешь?
        — Поживем увидим. — Отозвался тот, все еще не веря что наконец дома.
        ***
        Путь до планеты занял около часа, и приблизившись, решили не тянуть, а посадить шаттл сразу, не давая опомнится земным спецслужбам.
        «Москва» шла на достаточно низкой орбите, и вновь все внимание было приковано к транслируемому изображению.
        — Я на память не помню, но по моему Америк должно быть две? Нет? — Робко произнесла Дарья.
        — Ну да. И еще Австралия. А ее тут нет. Значит это не земля. — Мрачно подвел итог Жека.
        В кают-компании повисла напряженная тишина. Слишком сильно было разочарование, из ребят словно выдернули стержень, поддерживающий их на протяжении эпопеи с поисками потерянного дома.

        ***
        — Садится будем? — Прервала молчание Мурка.
        — А смысл? Если это не земля... — замогильным голосом отозвалась Дарья.
        — Не знаю. Вам решать. Но нужно пополнить запасы воды — как минимум, да и с питанием разобраться. — Заготовленное на планете арабов, подходило к концу, и впереди замаячила перспектива вновь перейти на пищевые брикеты.
        — Сажай если надо... — безразлично разрешил Край. — Получается цивилизации здесь нет?
        — Мегаполисов не видно, а мелкие поселения, — если они есть конечно, — с такой высоты, да под облаками, можно и не заметить. — Внесла ясность Мурка. И тут же,
        — Оп-па.. У нас гости!
        — Кто? — Резко вскакивая, спросил Жека.
        — Истребители. И они перестраиваются для атаки.
        — Отбиться сможем? Или сбежать? — Вглядываясь в метки на радаре спросил Край.
        — Сбежать точно нет, они выше нас, а вот пострелять попробуем. — Мурка помолчала, и словно раздумывая, добавила, — я бы рекомендовала занять места в кабинах. На всякий случай.
        ***
        Олег сидел за пультом нового робота и осторожно пробовал шевелить конечностями.
        Тяжелее на десять тонн, Каратель нес куда больше вооружения, при этом нисколько не уступая Наемнику по бронированности. — Два больших лазера в руках, и пара тяжелых автопушек, плюс на плечах ракетные установки на двадцать гнёзд каждая. Серьезная машина. Но все же не крутые пушки и лазеры занимали сейчас его голову, он думал о том что случилось в последние полчаса; — Разочарование от того что Землю не нашли, неким странным образом контрастировало с облегчением, — теперь не нужно думать как жить, вернувшись на родину, при этом зная что мир гораздо больше и интереснее.
        Что примечательно, такие мысли посетили не только Олега, — так думал каждый пилот команды.
        ***
        Происходящее снаружи транслировалось на дисплеи мехов, вместе с данными корабельного радара и систем вооружения, и сейчас экипаж шаттла с тревогой наблюдал за маневрами преследователей.
        Их первый налет закончился ни чем, ракетный залп, — что называется — «ушел в молоко».
        Помогли постановщики помех и резкая смена траектории. И теперь, облетев шаттл по параболе, тройка истребителей, — опознанных как атмосферные — «Изгнанники» — заходила на повторную атаку, держась так, чтобы не дать кораблю набрать высоту, ограничивая маневрами в нижней плоскости.
        ***
        Веер сорвавшихся с пилонов ракет сплошной массой приближался к отчаянно маневрирующему шаттлу. В воздухе полыхнули лазерные лучи, — из орудий установленных под крыльями истребителей, — с жадностью впиваясь в корпус "Москвы».
        Ответ корабля не заставил себя ждать, жерла ПИИ установок мигнули, и ближайший противник закувыркавшись, развалился, разнокалиберными обломками устремляясь навстречу земле.
        Победные крики заглушили звуки боя, но в этот момент наконец долетевшие ракеты нашли свою цель, — «Москва» завибрировала, и стала заваливаться набок.
        ***
        — Внимание! Приготовиться к экстренной посадке! — Заревело вокруг.
        — Мурка! Что случилось? — Кричал Жека.
        — Неполадки в системе питания двигателей. Сейчас мы либо летаем, либо стреляем.
        — Ясно. И он крепче вцепился в поручень, возле панели приборов Мурены.
        ***
        Еще дважды истребители безнаказанно атаковали шаттл, и только убедившись что он падает, развернулись и исчезли в облаках.
        Корабль дымил, проваливаясь все ниже, и Мурка делала все возможное чтобы не свалиться в океан лежащий под ними.
        Когда до берега оставалось каких-то несколько сотен метров, Москва грузно плюхнулась в воду. По инерции проехав еще немного, слегка накренившись, она остановилась.
        — Прибыли. — Прокомментировал искин.
        — И как теперь до берега добираться? — Удивленно спросила Дарья.
        — Как-как, пешочком...
        Люк открылся, запуская солёную воду, и выпуская наружу усиленно гребущих конечностями ремонтных дронов.
        — Пока опасности нет, для защиты с воздуха мощности реакторов хватит. Надо разведать что на берегу. — Объявил Мурка.

        ***
        Многотонные монстры, вываливающиеся из подбитого корабля в воду, производили сильное впечатление. Словно богатыри из сказки Пушкина, громадные, страшные и мокрые, стальные гиганты расходились в стороны, осматриваясь и занимая удобные позиции.
        Хуже всех пришлось Упырю, он почти полностью погружался в волны, а местами, чтобы не потонуть, ему приходилось еще и подпрыгивать.
        — Ремонт возможен в этих условиях? — Вызвал Мурку Край.
        — Сейчас будет отчет от дронов, тогда и узнаем. Но в любом случае понадобится какое-то время.

        ***
        — У меня чисто. — Отрапортовал Алик, удалившийся на приличное расстояние.
        В месте приземления, или лучше сказать падения шаттла, берег представлял собой неровную линию, местами возвышающуюся высокими обрывами и торчащими повсюду скалами, а кое-где стелясь идеально ровными пляжами.
        — Для ремонта корабля потребуется около пяти часов. Думаю за это время никто сюда не сунется, но все же смотрите внимательно, мало ли... — Произнесла на общем канале Мурка.

        ***

        — Странный человек быстро шел по коридору. Хотя обращение «человек» — не совсем подходило к этому существу. Белая, отливающая металлом макушка, нелепым пупырышком торчавшая между широченных, усиленных экзоскелетом плеч, с тихим механическим жужжанием поворачивалась на ходу, словно выискивая что-то на стенах.
        Дойдя до дубовой двери, существо подняло массивную руку-клешню, и уверенно постучало.
        — Заходи Гудвин. — Донеслось изнутри.
        — Господин звездный полковник! — Закрывая за собой дверку, громко выкрикнуло существо. — В системе всплыл чужой прыгун!
        Полковник удивленно поднял голову и посмотрел в лицо посетителю.
        — Прыгун? Чей?
        — Неизвестно! Тип корабля, как и шаттла, стандартный. Запрос пока не отправляли!
        — Шаттла? Он что, один? — Сощурился сидящий за столом.
        — Так точно господин звездный полковник!
        — Хм.. Дай подумать.
        И крутанувшись на кресле, он отвернулся к окну и замер, обдумывая новость.
        ***
        В отличии от вошедшего, этот вояка не был так перегружен имплантами, во всяком случае боевыми. Кисть руки, потерянной в одном из сражений, скрывала свой холодный блек затянутая в черную кожу. Но это мелочь. Главным своим апгрейдом, установленным совсем недавно, он считал усилитель мозговой активности, позволяющий форсировать мыслительные процессы и за считанные мгновения переваривать громадные объемы информации.
        Через минуту, не оборачиваясь к посетителю, человек тихо заговорил.
        — Запросы не отправлять. Дождаться пока шаттл войдет в атмосферу, и слегка повредить его. Так, чтобы он не мог улететь. — Сделав паузу, прикидывая что еще добавить, полковник бросил,
        — Свободен.
        Тотчас же, резко развернувшись на своих мощных ногах, посетитель вышел.

        — Странно.. — думал человек в кресле, — что могло понадобиться в нашей дыре прыгуну, да еще без груза? И без охраны?
        Эти суда слишком ценны, поэтому всегда несут на себе как минимум пару крейсеров. И это не считая своих орудий.
        План созрел в модифицированной голове моментально. И хотя сил на планете было сейчас немного, упускать такой шанс — как минимум глупо. А глупцом себя он и раньше не считал, а уж теперь..

        ***
        Алик забежал на высокую сопку, и остановившись рассматривал окружающий ландшафт.
        Зная точно, что это не Земля, отгонял навязчивые мысли навеваемые похожестью природы и рельефа. Да вообще, солнце, луна...
        Ему хотелось выйти из кабины боевого робота и забыв про все, просто поваляться на траве.
        Конечно в данной ситуации позволить такую вольность Алик не мог, поэтому просто закрыл глаза представляя что они все же нашли Землю.
        Из сладкой полудремы его вывел монотонный звук, издаваемый системой оповещения.
        Сгоняя с себя остатки сна, Алик всмотрелся в мигающий радар.
        Цепочка неопознанных объектов медленно продвигалась вдоль скальной гряды, по-видимому стараясь незаметно подобраться поближе к месту посадки «Москвы»
        — Прием. У нас гости. — На общем канале вызвал Алик.
        Сквозь треск помех, а расстояние до шаттла было предельным для связи, раздался голос Края.
        — Понял. Возвращайся на базу. Прием.
        Стараясь не приближаться к противнику, Упырь взял курс на «Москву»
        — Цели опознал? — спросил, появившегося в прямой видимости Алика, Жека
        — Нет. Но точно не роботы, что-то помельче, вроде танков.
        — Там где ты показал, колесная техника не пройдет. Может легкие мехи?
        — Нет, там что-то совсем невесомое. Тонна-две, не больше. — помотал головой Алик.
        — Ну что ж, подождем.
        ***
        Жека, осторожно передвигаясь, — так, чтобы не терять из виду шаттл, — старался максимально увеличить сектор обзора.
        Но замеченные Аликом цели никак не хотели появляться.
        Наконец он не выдержал, и уточнив у Мурки сколько времени осталось до окончания ремонта, двинул робота вперед, больше не оглядываясь на корабль.

        Тяжелая машина, проваливаясь при ходьбе в рыхлую почву, двигалась, ощупывая округу чувствительными сенсорами.
        — А ты уверен что тебе не померещилось? — Пройдя почти до указанного Аликом места, спросил Жека.
        — Что ж я, ненормальный какой? — отозвались динамики.
        — Пока никого не вижу. Только звери бегают.
        Действительно, на склоне одной из близлежащих гор что-то двигалось, периодически замирая, будто прислушиваясь.
        — Звери? Ты уверен? — Спросила Мурка.
        — Ну а кто еще? Выбросов тепла от реакторов нет. Значит точно не машины.
        Он внимательно всмотрелся в экран, меняя режимы визоров.
        — Все равно, нечего там отираться, давай возвращайся. — посоветовал Край.
        — Угу. Щас. Пройду еще немного, и сразу назад.
        ***
        Стараясь держаться открытого пространства, Жека прошел еще пару километров, все так же всматриваясь в затемненный склон.
        Наконец, он что-то решил, и вызвал искина.
        — Мурк... Я тебе сейчас скину записи, попробуй выяснить что там такое. Ок?
        — Хорошо.
        Прошло несколько минут, пока на канале не раздался голос,
        — Вали оттуда! — Край! Боб! — встречайте Мурену!
        Жека, привыкший не раздумывая доверять Мурке, стал обходить огромный валун, намереваясь пробежать по равнине.
        Только он вывел меха на относительно открытое место, как на дисплее замигала иконка повреждений левой ноги робота, а система оповещения доложила об отказе цепей питания голеностопа.
        — Что за черт... — ругнулся Жека, и приблизил изображение с камер бокового обзора одновременно переключаясь на дублирующие системы.
        Чуть ниже колена часть брони оказалась срезанной, и в этом месте наружу торчали искрящиеся провода и перебитые гидравлические шланги.
        — Откуда блядь? — Вырвалось у него.

        ***
        Дыра на ноге искрила, кидаясь черными брызгами масла.
        Не понимая что происходит, Жека резко, словно пиная футбольный мяч, дернул ногой.
        И действительно, в паре десятков метров наземь что-то шмякнулось, поднимая тучу пыли.
        Когда пыль осела, в месте падения проступили очертания странного существа, — этакой здоровенной обезьяны.
        Быстро перевернувшись и высоко подпрыгивая, этот чудо монстр кинулся обратно, к ноге робота, но отпрыгнул, ошпаренный лазерным лучом, выпущенным перепуганным пилотом.
        Если первый выстрел вышел смазанным, то второй лег точно в цель, превращая железную гориллу в пар.
        — На меня напали! — прокричал в микрофон Жека, и наращивая скорость, радуясь что нога восстановилась, быстро удалялся от места нападения.

        — Ребята, вот теперь у нас точно гости. — Прошелестели динамики голосом Мурки.
        — Кто? — Спросил Край.
        — Два транспорта. Сели в семи километрах к югу.
        — Может разведать? — Предложил Алик.
        — Не надо. Скоро на радаре увидим кто это пожаловал.
        — Угу. Ремонт когда закончится? — Спросил почти подошедший к береговой линии Жека.
        — Час. Нужен всего лишь час. Только вот поддержать я вас не смогу, реактор остановлен. Так что как-то сами...

        ***

        Крис уверенно вывел Риокена из чрева корабля, тут же выдвигаясь к месту сбора.
        Семь лет он провел за пультом боевого робота, дослужившись пока только до капитана.
        Его друзья, теперь уже бывшие, делились на два типа; — намного опередившие Криса и ушедшие на высокие командные должности, и погибшие в бесчисленных стычках.
        Он же застрял где-то посередине, долгие годы оставаясь практически там же, откуда начал.

        ***
        Звезду мехов которой он командовал, поставили на правый фланг, и сейчас все пять машин строились цепью, готовясь к атаке.
        Риокен, Дервиш, Бешенный пес и пара Осирисов, — не могли прямо противостоять штурмовикам и тяжам противника, поэтому задачу им поставили простую, — разведать и доложить.
        По центру расположились основные силы, а слева сборная звезда из тех машин что удалось собрать в сжатые сроки.
        Да и в принципе будь времени даже вдвое больше, — результат был бы тем же. — Девяносто процентов воинов клана заняты сейчас в многочисленных контрактах. А те что остались, все находились здесь.

        ***

        — Пятнадцать целей. Пока не опознаны. — Оповестила Мурка.
        — Принял. Построение стандартное. Штурмы центр, остальные по флангам. Беспилотники под обрывом. Наверх не лезть. Как поняли? — скомандовал Край.
        — А мне куда? — спросил Алик.
        — Тебе вообще наверное лучше побыть возле шаттла. Во всяком случае пока.
        ***
        Олег вывел Карателя из-за скал, заняв позицию справа от Дайши. По другую сторону, приседая на своих птичьих ногах, подтягивался Мародер. Выбрав место за скалой, скрывающей меха почти по пояс, Даша доложила,
        — На позиции. Прием.
        — Принял. — отозвался Край. Тут же обращаясь к Жеке, — Ты где будешь?
        — По ситуации. Нога беспокоит, — один точный выстрел и капец.
        — Может с Аликом к шаттлу отойдешь? — Предложил Край.
        — Подожду пока. Ближе подойдут, опознаются, тогда и решать будем.
        — Ок.

        ***
        Мурена двигалась быстро, но ногу все же подволакивала, дублирующие цепи не справлялись с нагрузкой, а все ремонтные дроны были заняты Москвой.
        — Мурк, что этим уродам надо вообще? Чего они прицепились? — обратился к искину Жека.
        — Да кто ж их знает... Может на прыгуна позарились, или просто воинственные такие...
        — Скорее первое. И шаттл не добили потому что хотят живыми взять. Им коды нужны. Кузнечик не подпустит никого, будет отбиваться до последнего, потом самоуничтожится. А зная коды можно его забрать.
        — Ты прав наверное. Вероятность такого расклада очень высока. — согласилась Мурка.
        — Мда.. Дела... А чего их мало так? И кто это вообще?
        — Да всяко может быть... Может наемники здесь обосновались, может еще кто.. Нам главное из атмосферы вырваться, а там попроще будет.
        — Почему?
        — Те два истребителя, — это все что есть у них, я конечно могу ошибаться, но вряд ли. «Изгнанники» конечно могут и в космос выйти, но основная их стихия — атмосфера. А у нас наоборот.
        — Ясно. Понятно. — ухмыльнулся Жека. — Осталась самая малость, разобраться с толпой роботов и кучей элементалов. Это ведь они? — спросил он, имея ввиду стычку с железной обезьяной.
        — Похоже. Я пока не сталкивалась с ними.

        ***
        Пока Жека думал что сказать, эфир прорезал громкий голос Боба.
        — Мехи в центре опознаны! Стиратель, Зевс, Катала, Термит и Микрон. Все более восьмидесяти тонн!
        — Нормально так... А на флангах кто? — Спросил Край, занимая позицию рядом с Бешенной кошкой Афрагона,
        — Пока не понятно, но если судить по скорости, с какой они перемещаются — легкие или средние. — Отозвался Боб.
        — Ну коли так. Значит шансы есть... Лия ты как?

        Девушка уводила Тора в сторону от основной группы, ее целью была отдельно стоящая, загроможденная огромными булыжниками сопка, с которой открывался хороший обзор.
        — Через минуту буду на месте, на моем фланге три легких и два средних меха. Одна не справлюсь. — Спокойно ответила она.

        ***
        — Жек, давай к Лие, поможешь. — Край тоже видел приближающихся роботов.
        — Как скажешь Босс. — Не мог не съязвить Жека.
        — У нас с Афрагоном похоже пять тяжей. — Вздохнул Край, выбирая удобную позицию. Высокий берег с торчащими тут и там скалами, не оставлял особого выбора. Поэтому недолго думая Край занял место между двух высоких обломков, за которыми, в случае чего, можно было спрятаться от вражеского огня.
        Стоящая возле шаттла группа беспилотных мехов разделилась три части, каждая из которых направилась на позицию, выбранную искином.
        На центр отправились пять роботов; Громовержец, Истребитель, Великий Воин, Давила и маленький Осирис. Еще две пары тяжей пошли на фланги, оставив одного среднего, на случай неожиданностей, рядом с кораблем.

        Расстояние между противниками неуклонно сокращалось, нападающие, не особо заморачиваясь топали прямо к берегу, не оставляя сомнений в своих намерениях.
        Выйдя на дистанцию огня, их машины ярко полыхнули вспышками лазеров и ПИИ. Сразу за этим правый фланг, который защищали Мурена с Тором, окутался дымами запуска ракет, — беспилотные мехи поддержки, по команде искина, выстрелили по замешкавшемуся Осирису, с первого залпа отправив его к предкам.
        Валькирия и Душитель, оборудованные ракетными установками, могли за раз выдать по тридцать ракет. Такой залп, при условии что все они лягут точно в цель, мог свалить даже тяжа. А уж двадцатитонник...
        — Отлично Мурка! — обрадовалась Лия, прицеливаясь по юркому Риокену.

        ***

        Крис даже не успел удивиться, когда вышагивающий впереди робот Томаса разлетелся огненными брызгами.
        — Расходимся! Расходимся! — Закричал он, уходя в сторону от пылающего Осириса.
        Оставшиеся машины перестраивались, стараясь быстро двигаться и использовать рельеф, не давая захватить себя в прицел.
        — Откуда бьют Крис?! — испуганно спросила Хелен, пилот Дервиша.
        На их фланге находились всего два тяжелых робота, и при определенном везении, справиться с ними шанс был. Но сумасшедшей силы ракетная атака говорила о том что машин там находилось гораздо больше, и положение вовсе не так радужно.

        — Где-то с прибрежной линии стреляют! Надо отступать! — Нервно выкрикнул Крис, умирать так бессмысленно как Томас, ему совершенно не хотелось.
        Динамики недовольно зашипели,
        — Не вздумайте! Ваша задача не дать им перенести огонь на центр! Делай что хочешь, но отступать не смей! Все понятно? — ревел командующий операцией майор Трей.
        — Так точно! — скрывая раздражение ответил пилот.
        Он понимал, — те кто спланировал эту атаку, заранее записали его звезду в неизбежные потери. Оставив лишь возможность выбрать, — как именно погибать.
        — Крис. Это конец. — вызвала его Хелен. — Мы не протянем больше десяти минут! Сейчас они пристреляются, и нам крышка!
        — Угу. — согласился тот, стараясь вести машину на максимально возможной скорости. — Только делать нечего. Приказ есть приказ.
        Кроме девушки никто ничего не говорил, водители других мехов многословностью не отличались, да и толку в такой болтовне не было, их с самого рождения готовили к смерти на поле боя, и сейчас просто пришло их время.
        Еще один рой ракет прочертил затянутое тучами небо, вспахав землю в том месте где только что
        стоял Риокен. Пока им удавалось уходить от атак, маленькие шустрые машинки уворачивались из-за всех сил, не приближаясь к берегу.
        — Ты должен отвлечь противника! Не дать ему отойти к сопке справа от тебя Крис! — снова появился майор, — если справитесь, перевод в действующий полк тебе обеспечен!
        — Так точно! — повеселев от перспектив рявкнул тот.

        ***
        — Вот они везучие... — вызвала Жеку Лия. — вертятся как блохи. Может подойдем ближе? С такой дистанции сложно попасть...
        — Давай. Только держись скалы, на открытое место не суйся. Пройдем через сопку. — Согласился он.
        Неповоротливые внешне, Тор и Мурена быстро и легко двигались по узкому проходу в нагромождении огромных валунов и торчащих скал.
        Робот Лии опережал Жеку метров на сто, и вот-вот должен был выйти на место, с которого можно было попытаться попасть по быстрым машинкам.
        — Сразу не высовывайся, могут ждать. — Предупредил девушку, что-то почувствовав Жека.
        Мурена, из-за разбитой ноги, отставала с каждым шагом, и вскоре окончательно потеряла Тора из виду.
        — Не спеши... Я не поспеваю за тобой. — Попросил он, с тревогой всматриваясь в мигающие индикаторы повреждений.
        — Уже перед выходом, жду. — Ответила Лия.
        — Я сейчас. Что видишь?
        — Все четыре машины отошли, не хотят связываться... Что за черт!? Жека! Тут элементалы! Отходим! — Сорвалась на крик девушка.
        — Держись! — выходя из-за поворота за которым скрылся Тор, он увидел как по ногам робота Лии карабкаются — точно такие же как и тот, что повредил Мурену, — железные обезьяны.
        Тор, крутя корпусом и размахивая руками расшвыривал прицепившихся тварей, отступая обратно к берегу.
        Гулко застучала автопушка Мурены, сбивая мерзких макак на землю. Те что упали, но не сдохли, с удвоенной энергией кидались обратно, вгрызаясь в ноги и торс робота.
        — Катапультируйся! Ты не справишься! — Прекращая стрелять орал Жека. Куски брони падали со всех сторон оголяя начинку машины, и стрелять, не рискуя уничтожить меха, стало невозможно.
        — Отходи! Нарушена система охлаждение! — Предупредила Лия.
        — Твою мать! Катапультируйся! — Понимая что через несколько секунд рванет перегревшийся реактор, надрывался Жека.

        Глава 18

        Дуэль штурмовиков на центре напоминала рыцарский турнир, — монотонно обмениваясь ударами, тяжелые машины стояли друг перед другом нимало не заботясь об укрытии.
        Нападавшим прятаться было негде, а обороняющимся — незачем. Во всяком случае пока.
        ***
        — Даша! Отходи! — Все пять вражеских машин сосредоточили огонь на Мародере, основательно перегревая его, тем самым лишая возможности отвечать.
        Три против пяти. Такой расклад мог бы стать убийственным для защитников, если б не помощь Мурки, ракетами поддерживающей тройку обороняющихся.
        — Уже. — Мародер пятился назад, прячась за широкой спиной Дайши.
        Индикатор перегрева надрывался что есть мочи, требуя немедленно прекратить огонь. Но иконки повреждений не краснели, значит особенных неприятностей пока не было.
        В кабине меха играла музыка, та самая, которую пилотесса записывала по памяти, перепевая любимые песни. Но Дарья ее не слышала, сосредоточившись на попытках сбить температуру и успокоить датчики.
        Когда температура немного упала, она бросила взгляд на тактический экран: — Роботы противника мерно вышагивали, перенеся плотный, но пока не приносящий результата огонь, на массивного Дайши, за спиной которого она пряталась.
        С нашей стороны Боб и Олег палили по головному роботу, девяностотонному штурмовику, опознанному как «Микрон», ему же доставались гостинцы от ракетчиков Мурки.

        ***

        — Она в норме. — сообщил Алик добравшийся до катапультировавшейся Лии. — К шаттлу тащить?
        — Конечно. Не там же ее бросать. — Отвлекаясь от противника ответил Край.
        Его Степлер перестреливался с парой не самых современных тяжей; Генералом и Голиафом. Эти машины, как сказала Мурка, — «Сперли из музея», но к сожалению их возраст не сказывался на силе огня и бронировании старичков.
        Тщательно прицеливаясь в Генерала, находящегося ближе всех, Край, для наибольшего эффекта, ждал залпа мехов поддержки, рассчитывая добавить огоньку своими лазерами и ПИИ.
        Краем глаза отметив пуск ракет, выждал пару секунд и тоже нажал на гашетку.
        Генерал принял эту массированную атаку поднимая вверх руки, и резко отходя в сторону, одновременно разворачивая корпус. Часть ракет прошла мимо, но кое что все ему же прилетело, и левую руку вместе с ПИИ установкой и автопушкой, вырвало, отшвырнув далеко в сторону.
        В остальном робот был цел, но через пару секунд пилотский модуль отстрелился, и отрабатывая дюзами, взмыл высоко в небо.
        ***
        — Есть! — обрадовался Афрагон, смещая машину за валуны. После первых атак тяжей противника, — Кошка выглядела как драный помойный котенок. Ракетная установка, — одна из двух закрепленных на плечах, срезана выстрелом ПИИ, каким-то чудом не сдетонировав. Правая рука висит непонятно на чем, нога почти не гнется в колене. Хорошо хоть броня на груди еще держится.
        И сейчас Андрей лишь корректировал огонь стоящих под обрывом беспилотников, сам не принимая непосредственного участия в перестрелке.
        Загруженные ракетами по самую крышку, за счет ненужного и поэтому снятого с них оружия, эти два робота выдавали по два залпа в минуту, являясь основной силой сдерживающей уверенно наступающие машины противника.

        ***
        — Давай следующего! — Прокричал Край, сбивая пламя возникшее после нескольких точных попаданий по кабине. Потушив огонь, посмотрел на дисплей и ужаснулся. Индикаторы повреждений лихорадочно мигали; — Рука, торс, торчащая горбом на спине ракетная установка.
        Машина умирала.
        — Еще залп по Голиафу и он готов! — Кашляя и задыхаясь от дыма, надрывался пилот. — Давай!
        Ракеты в очередной раз проревели над головой, впиваясь в поврежденную уже машину противника.
        Окутавшись многочисленными разрывами, она на секунду скрылась в дыму, тотчас же вспухая грибом ядерного взрыва.

        ***
        Пламя, уничтожившее Голиафа, поглотило еще одного робота, а два последних меха из этой пятерки медленно отходили назад.
        — В кого наводить?! — Закричал Афрагон поднимая отброшенную взрывной волной Кошку на ноги. — Край!
        Степлер лежал на песке, нелепо задрав вверх обломок руки и судорожно дергая ногами.
        — Твою мать! — Леха! — испугался Афрагон, разворачиваясь к другу. — Край!...
        Рация молчала.

        ***

        Жека бежал что было мочи, на ходу инструктируя Мурку,
        — Как только я выскочу, сразу же стреляй по выходу из туннеля! — По его мнению других вариантов не было. — Слишком много элементалов! Если они пройдут, это трындец!
        — Как выйдешь, завалю проход. — ровным голосом, словно успокаивая его, ответила Мурка.
        — Десять секунд! — Мурена не могла развить нормальную скорость из-за поврежденной ноги, и штук пятнадцать металлических гоблинов уверенно наседали на пятки.
        — Жду.
        Выскакивая из нагромождения камней на ровную поверхность, Жека истошно заорал,
        — Стреляй!
        Но понуканий не требовалось, ракеты уже покинули гнезда установок, и едва не задев Мурену, врезались в скалы с такой силой, что тяжелый робот не устоял, щучкой нырнув с обрыва.
        — Твою дивизию... — Мурена камнем погружалась на дно, — неожиданно, возле берега, — оказавшегося глубоким океана.
        Толчок, и робот стоит, если можно так сказать, опираясь на все четыре конечности.
        — Мурка! Мурка! Ты меня слышишь? — Чуть не плача от обиды выл в микрофон Жека.
        Весь его план летел к чертям собачьим. Если хотя бы часть обезьян пройдет, — беспилотники обречены... А он еще долго будет выползать из водной ловушки.
        Поднимая машину, так, чтобы не опрокинуться снова, он посмотрел наверх. Над головой как минимум метров пять воды, а подъема поблизости нет. Стараясь вспомнить рельеф в этом месте, Жека направился под водой вдоль берега, надеясь найти выход.

        ***
        Мурка, управляя десятком машин, одновременно анализировала ход боя:
        Правый фланг устоял ценой гибели Степлера и практически разбитой кошки, но в целом это был успех. Двое против пяти, расклад изначально не в пользу защитников. Конечно оставались еще беспилотники, но без прикрытия, — толку от них не будет. Медленно передвигающиеся мишени, неспособные самостоятельно захватить цель, и поэтому стреляющие только по чьей-то указке. Но как бы там ни было — фланг выстоял.
        Центр держался тоже неплохо, потерь пока не было, — сказывалось технологическое превосходство машин киборгов и более удобная позиция.
        Мародер, выбранный хозяевами планеты в качестве первоочередной цели, постоянно перегревался, практически не участвуя в перестрелке. Дайши кое где потерял часть брони, но в принципе был достаточно боеспособен. А Каратель так вообще ни разу не попал под вражеский огонь.
        Роботы противника выглядели более потрепанно, но несмотря ни на что, упрямо продолжали движение.
        Что касается левого фланга, — там полный провал.
        Уничтожение Тора в первые минуты боя, сильно отразилось на положении слева. Сказалась неопытность и горячность девушки пилота, спешащей доказать что она на что-то годится. А в одиночку Мурена не могла ничего противопоставить многочисленным элементалам, повылазившим как тараканы из-за печки.
        План, предложенный Жекой, в целом был неплох, но отчего-то не сработал. И сейчас, пробившиеся через завал железные солдаты, — уверенно разбирали беспилотника.

        ***

        Оставив Валькирию элементалам, Крис, выбирая кратчайший путь к берегу, разгонял свою машину, пытаясь понять куда делся второй тяж противника. Взрыва не было, остальные роботы бой не вступали... Не понятно...
        Но факт оставался фактом, чужой мех пропал.
        — Внимание! Расходимся попарно и атакуем с двух сторон! — скомандовал Крис, на бегу прицеливаясь в спину отступающего Душителя.
        Еще десять минут назад он думал что сейчас умрет, но эти глупцы загнали себя в ловушку, нарвавшись на ждущих в засаде элементалов. И теперь их осталось только добить.
        Отбросив сомнения, и положившись на удачу, он разогнал Риокена до максимальной скорости не замечая никого вокруг кроме отходящего к кораблю вражеского тяжа. До спуска к воде, где можно хоть как-то укрыться, роботу оставалось пройти каких-то сто метров, но Крис знал, что будет быстрее.
        Еще мгновение и пара лазеров вскроет броню на почти не защищенной спине.
        Вообще-то странный робот, думал пилот. Идет так, будто не в бою, а на параде. Словно не видит стремительно приближающуюся смерть.
        ***
        Чуть притормозив, Крис выстрелил в противника, с удовольствием наблюдая как шипя и плавясь оплывает броня, кусками падая вниз.
        Еще выстрел и можно заняться облепленной элементалами Валькирией. — предвкушал он, ожидая перезарядки лазеров.
        Но не сложилось.
        Внезапно, словно приведение, прямо из воды поднялся тот самый, пропавший с радара тяж, так некстати забытый ошалевшим от адреналина Крисом.
        Лихорадочно тормозя, Риокен попытался уйти с линии огня, но времени не хватило, и жерла огромных автопушек, нацеленные прямо в кабину Риокена затряслись, перемалывая маленького меха в салат.
        — Вот сука... Успел подумать Крис, прежде чем вместе с машиной разлетелся на куски.

        ***

        Наконец то... — думал Жека, глядя на поднимающееся дно. Уверенными шагами, уже достаточно освоившись под водой, он выводил робота на сушу, боясь не успеть.
        Резкий подъем, и вот вода уже доходит лишь до пояса, с шумом стекая с огромной машины.
        Радар не работает, значит не от сырости сдох, вероятно обломил что-то когда упал, или взрывом повредило.
        Потыкал радио, — молчок... Ну блин, как так-то?... — бормотал он. — Что происходит вокруг?.. И спросить не у кого... Жесть!
        Вот уже и выход на сушу, еще немного...
        Нависающий сверху берег как-то резко кончился, открывая глазу премилую картину; Душитель медленно идет прямо на Мурену, а сзади, ни на что не обращая внимания, бежит Риокен нацелившись на беззащитного беспилотника.
        Жека на автомате давит на спуск, даже не глядя какое оружие выбрано, и звуки меркнут, заглушаемые диким ревом автопушек.
        — Не повезло бегунку... — вытирая пот со лба и глядя на результат выстрела, ухмыляется он.
        Душитель разворачивается, и словно приглашая присоединится, так же медленно направляется обратно в сторону сопки. Там остаются еще три легких робота.

        ***

        Микрон, — девяностотонный штурмовик федерации, доживал последние мгновения.
        Майор, управляющий мехом, понимал это, но не мог заставить себя бросить обреченную на смерть машину.
        Еще несколько минут назад все было превосходно. Крис отрапортовал об уничтожении правофланговых тяжей, и скором выходе к шаттлу, приводнившемуся недалеко от берега. Но потом что-то пошло не так.
        Сначала, всего за пару минут, от звезды тяжелых роботов слева, осталось только две машины, да и те в весьма плачевном состоянии.
        Затем Хелен, пилот Дервиша, сообщила о гибели Криса и оставшихся элементалов.
        А три робота противника, сдерживающие натиск штурмовиков на центре, казались совершенно неуязвимыми. Того количества выстрелов, какое они выпустили по Мародеру, хватило бы для уничтожения целой звезды мехов, но тот лишь неловко приседал, словно пытаясь станцевать какой-то танец.
        И теперь вот, у его Микрона разрушена защита реактора, и любое попадание будет фатальным.
        — Внимание! Ракетная атака! Внимание! — Надрывалась система оповещения.
        Дымный шлейф стремительно приближался, но майор просто смотрел перед собой, не предпринимая ничего для спасения.
        — Что ждало его после такого провала? — думал он, — Трибунал, со всеми вытекающими... — Ну уж нет... Лучше смерть чем такой позор...
        И откинув забрало шлема, он улыбнулся и спокойно закрыл глаза.

        ***
        — Есть! — Кричал Боб. — Первый готов!
        Действительно, самый тяжелый противник только что полыхнул очередным ядерным грибом, раскидав горящие на добрую тысячу метров.
        — Теперь по Зевсу! — Бесновался, обращаясь к Мурке Олег, выводя Карателя вперед.
        — Принято. Только ракет осталось всего на три залпа. — Огорошил искин.
        С гибелью Микрона строй вражеских мехов нарушился, стрельба пошла вразнобой, а сами машины стали медленно отступать.
        Каратель показал себя превосходно. Приняв несколько объединенных залпов, он отделался лишь небольшими повреждениями, не являющимися помехой для ведения боя. И теперь пилоту хотелось бросится вслед за отступающими роботами, но он вовремя вспомнил как однажды так же поддался эмоциям.
        И поэтому выйдя вперед, он закрыл собой Мародера, и не двигаясь, посылал лазерные лучи вслед отступающему противнику.

        ***
        Край висел на ремнях в кабине разбитого робота, и сквозь розовою пелену, застилавшую глаза, с удивлением смотрел на стекающую из разбитой головы, прямо из под шлема, кровь.
        Ни ноги, ни руки, его не слушались.
        — Мать моя женщина... — Думал он. — Лучше б сдох...
        Если б у него была возможность застрелиться... или еще как-то свети счеты с жизнью... Но нет. Все возвращается, и он снова будет инвалидом. То что так и есть, Край понял сразу, чувство когда ноги не повинуются тебе, он не забыл. И вот снова...
        Бессильно напрягаясь, он пытался пошевелить хотя бы рукой, и когда ему показалось что у него почти получилось, свет, проявив милосердие, потух.

        *
        — Край! Ты слышишь? Край! — Бубнил, срываясь на крик Афрагон.
        — Молчит? — Вмешался Алик.
        — Да. Тишина! Я пойду к нему. Прикроешь?
        — Минута. — Отозвался пилот быстроногой машины, разворачивая робота.
        Бешенная кошка медленно, подтягивая негнущуюся ногу, подходила к поверженному меху командира.
        Не доходя пары десятков метров, потрепанная машина встала, выпуская наружу белобрысого пилота.
        Съехав по поручню он осмотрелся, и увидев приближающегося Упыря, направился к подбитой машине.
        *
        Робот лежал на боку, неловко вывернув ногу словно пытаясь встать. Дым валил из разбитой ракетной установки, грозя полыхнуть огнем.
        Уцелевшая местами броня смотрелась как инородные наросты, а открытый люк, ведущий в кабину, чернел пугающей пустотой.
        — Край! Ты тут? — Наклонился к проему Афрагон. — Лехаа!
        Запрыгнув на перекошенный мостик, и подтянувшись на руках парень спустился внутрь.
        — Вот ты где! — Заметив висящего на своем месте пилота, с облегчением выдохнул он. — Слава богу! Живой! — Нащупав пульс на шее друга, осторожно вытащил его из ложемента и уложил на ставшую сейчас полом, стену кабины. — Сейчас... погоди минутку, я тебя вытащу.
        И перехватившись поудобнее, потащил раненного к выходу.
        *
        Сняв разбитый шлем с головы товарища, и стараясь не смотреть на его залитое кровью лицо, Андрей, оттащив друга подальше от дымящего робота, побежал к Кошке за автодоком, ругая себя последними словами за то что не подумал об этом сразу.
        Быстро взобравшись наверх, он бросил взгляд на радар, убеждаясь что никого рядом нет, и схватив аптеку рванул обратно.
        — Потерпи... Сейчас полегчает... — Бормотал Афрагон цепляя доктора на руку раненого.
        Прибор замигал, анализируя состояние человека, и чуть подумав разразился целой серией щелчков вводимых инъекций.
        Убедившись что Край задышал ровнее, Андрей натянул на голову свой шлем, и подключаясь к общему каналу заговорил.
        — Прием. Я возле Степлера, Край серьезно ранен. Нужна помощь.
        — Жди там. Сейчас что нибудь придумаем. — Отозвалась Мурка.

        ***
        «Край выбыл, на Мурене нет связи, штурмовики еще в бою, а Алик наводит ракетчиков, отгоняя двоих подранков от неподвижно застывшей Кошки.
        Степлер, Тор, Валькирия — уничтожены. Кошка, Мурена, Мародер, — серьезно повреждены, Пиррова победа получается... Да и победа ли? Сейчас подтянут еще пару транспортов с роботами и элементалами. И все. Каюк. Ладно хоть ремонт почти закончен, можно собираться и валить с этой негостеприимной планетки.» — Мысли искина все больше походили на человеческие, хорошо хоть что эмоции пока не захлестывали машинный разум.
        — Прием. Боб, Дарья. Как слышно? — подключилась Мурка к отрядному каналу, и дождавшись ответа, продолжила, — Ремонт закончен, подтягивайтесь. Но сначала помогите Афрагону, Край серьезно ранен, потом займетесь сбором трофеев.
        — Принял. Я к Андрею. — сразу ответил Боб.
        — У меня почти мертвые тяжи. Еще пара ракет и они на небесах. Добить? — Спросил Алик.
        — Только не зарывайся и на рожон не лезь.

        ***
        Маленькая машинка, легко толкаясь птичьими ногами быстро направлялась в сторону отступающих роботов.
        — Внимание! Ракетная атака! Внимание! — Завыла система оповещения, заставляя Керка, пилота Ориона громко выругаться.
        — Бей на упреждение! — бесновался Керк, глядя на отчаянно маневрирующего робота.
        — Давай вместе! На счет три!
        Ни на три, ни на пять, попасть по быстроногому роботу не получалось. Тот словно предчувствовал куда попадет луч лазера или ПИИ. Может все же и получилось бы как-то выцелить его, но мешали частые ракетные атаки, заставляющие постоянно отвлекаться и маневрировать.
        Расстояние между машинами противников сократилось до того минимума, на котором пушка малыша превращалась в страшное оружие, и понимая что своей целью тот выбрал именно его, Керк, не дожидаясь скорбного финала, — катапультировался.
        И уже приземляясь, увидел застывшую машину Руперта, и по-хозяйски снующего вокруг маленького убийцу.
        *
        — Алик. Прием. — вызвала Мурка. Дождавшись ответа, продолжила,
        — Тащи кабину вместе с пленным, не дай ему выползти!
        — Понял. — коротко ответил пилот, отстреливая магнитные захваты.

        ***
        С элементалами, облепившими Валькирию, разбираться не пришлось. Мурка подорвала реактор меха, и все оставшиеся гориллы исчезли вместе с полыхнувшим роботом.
        Оставшиеся в живых легкие машины попытались уйти, но оказавшись зажатыми между Муреной и Душителем, вынуждены были принять бой.
        Осирис попытался подобраться вплотную в Душителю, но был встречен роем ракет, пущенных безо всякого наведения, прямо в упор. И после взрыва от него не осталось даже воспоминания.
        Дервиш же предпочел сбежать, но лишившись ноги, после точного выстрела Мурены, кувыркаясь покатился по камням.
        Жека дошел до подбитого робота и убедившись что тот больше не опасен, поплелся к Москве.
        Радиосвязи у него не было, а бродить по округе не зная что происходит, он не хотел.
        Но еще не дойдя до воды, обрадовался, — корабля на месте не было, что говорило о успешно завершенном ремонте.
        Прикинув на память куда идти, а место куда должен был переместится после починки шаттл обговаривалось заранее, Жека направился туда.
        Нога так и барахлила, периодически отказываясь сгибаться. Но несмотря на это, машина все еще могла двигаться.
        Когда он добрался до корабля, погрузка почти закончилась. Роботы, те что самостоятельно дошли, стояли на своих местах, а те которых пришлось тащить, лежали посередине ангара прикованные магнитными захватами.

        ***

        Лия сидела в углу кают-компании смиренно опустив глаза в пол, в ожидании немедленной расправы. Понимая, как подставила команду, девушка приготовилась оправдываться, но вошедший следом Евгений, даже не посмотрев в ее сторону, отрывисто бросил,
        — Помоги Дарье, она с Краем в медблоке. — И резко развернувшись вышел.
        Обрадовавшись, Лия выскочила в двери, едва не сбив входящего в помещение Боба, и со всех ног рванула прямо по коридору.
        — Как он? — Спросила Лия заходя в импровизированную палату.
        — Плохо. Пока без сознания. — Ответила сидящая возле кушетки раненного Даша.
        — Автодок не помогает? — Нахмурилась Лия.
        — У Края вероятно сломан позвоночник. Тут одной аптекой не обойтись, нужно что-то посерьезнее.
        — Любой госпиталь поставит его на ноги за считанные дни. — Успокоила подругу Лия.
        — Вот только где его взять то... Этот госпиталь... — склоняясь над Краем, грустно произнесла Дарья.

        ***

        В кабинете звездного полковника, — обычно ярко освещенном, — царил полумрак.
        Сидя в широком кожаном кресле, и уронив голову на стол, он, отстранившись от происходящего устало размышлял.
        Захват шаттла, так красиво обставленный и удачно начавшийся, в итоге не удался. И ладно бы просто не получилось, так еще командующий группой не только умудрился потерять почти все машины, но еще и погиб сам. Но не о его судьбе печалился полковник, нелепая гибель майора автоматически делала козлом отпущения его самого. А вот это уже было серьезно...
        В то что все закончится хорошо, он не верил. Потерю такого количества мехов и элементалов Хан не простит. Если б майор был жив...
        *
        Десять минут назад ему доложили о выходе чужого корабля на орбиту.
        Средств, способных задержать его на планете, у полковника не было. Два оставшихся «Изгнанника» могли бы попытаться, но в вероятность успеха полковник не верил.
        Доставая из полированного ящичка, стоящего на столе, дорогую сигару, он срезал ее кончик и задумчиво закурил.
        Вот и все... Думал он. Сорок лет безупречной службы на благо клана перечеркнул своими руками.
        *
        Раньше, с самого начала службы, изо всех рискованных предприятий он всегда выходил победителем, даже прозванный за это его везение — «счастливчиком»
        Что произошло на сей раз? Почему фортуна изменила ему?
        Что ж. Ответа спросить не у кого, да и не факт что он вообще есть.
        Судьба...

        Глава 19

        Москва вырвалась из атмосферы голубой планеты, ложась на новый курс.
        — Воды то хоть набрали? — ни к кому конкретно не обращаясь, поинтересовался Алик.
        — Угу. Морской. — покачал головой, невесело усмехаясь Боб. — только жратвы не успели собрать....
        — Так у нас пленный есть. Здоровенный мужик, килограмм на сто потянет. — заглядывая в тумбочку где обычно лежали бутылки с водой, ухмыльнулся Олег.
        — Ну это если уж совсем припрет... — протягивая руку за бутылкой добавил Женек. — Кстати надо бы проведать товарища. — как бы невзначай бросил он, посмотрев на Боба.
        — Давай позже Жек, сейчас совсем не до него... — Американец был зол и голоден, соответственно допрашивать чужого пилота настроен не был.
        — Как знаешь. А я пойду познакомлюсь. — и он резко встал направляясь к выходу.
        — Чтоб тебя... — бормотал Боб поднимаясь следом.
        *
        Он все еще не отошел от прошедшего боя, не понимая как они умудрились победить? Хотя с другой стороны, называть это побоище победой... Мало того что кучу машин угробили, так еще догнать могут.. а если догонят то и размажут к едрене фене...
        Не хотелось бы конечно, но куда деваться...
        Так что настроение у него опустилось ниже плинтуса.
        Ущерб, нанесенный парку машин еще только предстоит оценить, но уже ясно что пока, ни о каких боевых действиях не может быть и речи. Добраться до прыгуна и валить куда подальше! И такие мысли одолевали не только его, а как минимум половину команды.
        Зачем только они полезли сюда? Ведь убедились уже, — никому они на хрен в этом мире не нужны! Дибилы... А как все хорошо начиналось... Солнышко, травка... Как будем знакомиться? Кто нас встретит?... Тьфу!... Идиоты...
        Вот в таком радужном настроении Боб и появился в «камере» задержанного.
        *
        — Имя, звание? — склонившись над пленником и сдвинув в кучу брови, пытался грозно рычать Евгений.
        Достаточно молодой, может лет немного за тридцать мужчина смотрел исподлобья, словно не понимая о чем его спрашивают.
        Черный комбинезон, в который был одет побежденный пленник, порядком поистрепался, но еще мог сойти за приличную одежду, чего нельзя было сказать о победителях. Может поэтому он и молчал, раздумывая, а стоит ли открывать рот в таком бомжатнике?
        Жека еще раз спросил парня, и снова с тем же результатом.
        — Ну как знаешь дружище... — выпрямился он, и выходя из отсека словно нехотя бросил, — в космос выброси его...
        Боб понял что это блеф, но поганое настроение давало о себе знать, поэтому он придержал Евгения за руку, и прокашлявшись спросил прикрывая лицо рукой, словно пытаясь говорить тише,
        — Это... Жек.... Никто не обидится если он за борт по кусочкам полетит? Он Васю убил...
        Глядя в округляющиеся глаза товарища, незаметно подмигнул.
        — Да пох вообще... Хоть фаршем. — хмыкнул тот, и медленно вышел.
        *
        Пилот сидел точно так же не шевелясь, делая вид что ничего не понял.
        — Ты реально такой тупой? Или придуриваешься? — вплотную придвинулся к пленному Боб.
        Еще в студенческие времена ему приходилось ввязываться в разборки. Не в бандитские конечно, так, с хулиганьем всяким. И сейчас он из-за всех сил копировал тех самых хулиганов.
        Пилот посмотрел на него, и демонстративно отвернулся к стене.
        — Ну!? — грозно, как ему казалось заревел Боб и закипая занес для удара ногу.
        Пленник даже не пошевелился.
        Мда... — подумал Боб. — И что с этим кренделем делать? Пытки и прочая атрибутика криминальных фильмов отпадала, этим просто некому заниматься.
        Постояв рядом с пленным пилотом еще минуту и так ничего и не дождавшись, Боб развернулся на сто восемьдесять градусов и молча вышел, закоывая за собой дверь.
        *
        — Ну как? Порезал на кусочки? — с усмешкой встретил его Жека.
        — Угу. Три раза. — облакачиваясь на стенку, и поправляя задравшуюся штанину отозвался тот.
        — Вот и я о чем.. Что делать то будем с пленным? А? Мурка? Нахрена вы вообще его приперли? Что он может знать?
        — Да что угодно. — недовольно ответил искин.
        — Ну и скажи пожалуйста зачем нам нужна информация о чем угодно? Мы Землю ищем! А все остальное не важно! — распалялся Евгений, меряя шагами помещение кают-компании.
        — Ну не скажи... Это взрослый и опытный воин, много повидавший в своей жизни, и если его разговорить, можно узнать кучу интересного! — сопротивлялась Мурка.
        — Ага. Разговорить... Не пытать же его?
        — Пытки не помогут. Вы не учитываете тот факт что он воин клана. — вмешалась в спор молчавшая до сих пор Лия.
        — Ну это понятно. Нам то что делать? Обратно отвезти? Или сторожить его всю дорогу? И так жрать не чего... Еще и нахлебник... — не успокаивался Жека.
        — Можно я с ним поговорю? — пряча взгляд попросила Лия.
        — Да делай что хочешь! Я спать пойду. — поднимаясь со своего места проворчал он, — как до прыгуна долетим толканите.
        И он, вышел громко хлопнув дверью.
        — Ну так что? Можно? — повернулась девушка к Бобу.
        Тот не поднимая глаз, занимаясь своей штаниной, буркнул
        — Тебе же сказали, делай что хочешь...

        Время идет, а у нас ни одной зацепки... — ворочаясь на своем не самом удобном ложе думал Жека.
        Как найти Землю? Он вспомнил, что в момент когда все решили что наконец отыскали родную планету, ему отчего то стало не по себе, словно он испугался возвращения... И то облегчение, испытанное им, в момент когда стало ясно что они снова ошиблись.
        Странная ситуация... И самое главное, совершенно непонятно что делать дальше?
        Понятно, что из этой системы нужно убираться, вот только куда?
        Уверенности в том что последняя точка не окажется очередной пустышкой не было совершенно, да и в следующий раз может все сложиться еще хуже... Машины разбиты, боекомплект на исходе.. Запчастей тоже практически не осталось. Засада...
        С другой стороны Краю нужно помочь. Парень там, в той жизни был прикован к креслу, и тут такое... Не факт что он не слетит с катушек...
        Вот и остается...
        *
        Покрутившись еще немного, но так и не дождавшись коварного Морфея, он поднялся и наскоро заправив помятую постель, пошел в медблок.
        В назначенной больничной палатой, небольшой каюте, возле кушетки Края сидела Даша.
        — Вот... Так и лежит без сознания... — грустно сказала она, кивая головой тихонько вошедшему Жеке.
        Тот склонился над товарищем, и пристально посмотрел в лицо Края. — Серые, обескровленные губы, тонкой полоской замерли в горькой улыбке почти не выделяясь на фоне такой же серой кожи.
        — Мда... Плохо дело...
        Леха выглядел как мертвец, только мерно вздымающаяся грудь говорила об обратном.
        Автодоктора давно подключала? — обернувшись спросил он
        — Да он так и висит, откинув край одеяла показала на прикрепленный на руке у больного аппарат. Убирать боюсь, вдруг что-то не так...
        — Да тут все не так... — Он тяжело выдохнул, и словно решаясь на что-то поднялся на ноги.

        Дверь камеры где находился пленный, слетела с петель снесенная страшным ударом.
        — Ну что сука! Повоюем? — тяжелыми шагами подошел к пленнику Жека.
        — Как там у вас принято? Один на один? Или боишься? — он подошел вплотную к связанному пилоту.
        — Ну?
        Пленник молча показал на скованные за спиной руки.
        — Развяжите его! — хмуро косясь на Боба и Лию приказал Жека.
        — Ты чего придумал? Он же клановец! Настоящий! Их с младенчества учат убивать! — Закричал Боб.
        — Развяжи и идите вон! Оба! — уже тише, но все еще на взводе прикрикнул он.
        — Как скажешь. Только он тебя убьет.
        — Развязывай.
        *
        Освободившись, пленник встал, и разминая затекшие мышцы захрустел суставами.
        — Свободны! — поторопил застывших друзей Жека.
        — Ну как знаешь... — зло, словно плюнул, ответил Боб и подталкивая Лию, вышел из каюты.
        *
        Миг, когда нога пленника мелькнула в воздухе он как-то упустил, а вот удар последовавший за этим, прочувствовал, — мешком отлетая к противоположной стене.
        Кое-как прикрывая голову от бешенной мельницы, в которую превратился клановец, попытался подняться.
        И когда ему это почти удалось, очередная оплеуха опрокинула его навзничь.
        «Внимание! Угроза для жизни!»
        Набатом пульсировало в голове.
        «Режим Агрессор активирован»
        *
        В голове резко прояснилось, боль ушла и время словно замедлилось.
        Летящую в лицо ногу он увидел загодя, и подхватывая ее, увел удар в сторону, одновременно выкручивая наемнику ступню.
        Поймав удивленный взгляд клановца, Жека рывком приблизился почти вплотную, и словно забивая гвозди, прошелся кулаками по корпусу, и чуть засомневавшись, хуком в переносицу закончил драку.
        Наемник страшно закатил глаза и съехал в угол подергивая ногами.
        *
        — Вот тебе и не робот... Агрессор блин... — вытирая разбитое лицо рукавом, думал Жека. — Хотя... Неплохо так... Для начала...
        Подойдя к пленному, не ощущая больше непонятно откуда взявшуюся злость, он похлопал наёмника по щекам, пытаясь привести того в чувство.
        Тот не реагировал. Понимая бесполезность дальнейших попыток, Жека не оборачиваясь крикнул,
        — Аптеку принесите кто нибудь!
        В ту же секунду, будто только и ждали команды, в каюту влетели Лия с Дашей, сразу захлопотав над телом.
        — Круто ты его Жек! — раскинув руки, пытаясь обнять словно гладиатора, выскочил Олег.
        — Ага, красава! Я решил что он тебя уработает на раз! А ты оказывается мужик!! Где так драться научился? — отпихивая Олега, рвался вперед Боб.
        — В садике... — мрачно ответил Жека. Обсуждать произошедшее он не хотел, решив сначала разобраться. — Пойду умоюсь. Этого прицепите обратно... На всякий.
        *
        Доковыляв до туалета, он долго стоял, смывая с себя кровь.
        Повреждений, кроме разбитых губ и начинающих синеть фингалов, не было, — вовремя включился этот чудо помощник...
        Приведя себя в порядок, он, хромая на обе ноги, направился в кают-компанию.
        Как и предполагалось, здесь никого не было, все сбежались посмотреть на драку, а теперь дружно приводили в чувство едва не окочурившегося пленника.
        — Мурка ты тут? — смотря по сторонам вполголоса спросил он.
        — Ну да. В каком-то смысле. — отозвался искин.
        — Драку видела?
        — А то ж.. Красавчик! — похвалила она.
        — Вот об этом я и хотел поговорить. С чем у тебя ассоциируется слово «агрессор»?
        — С агрессией. А что?
        — А сочетание слов «режим агрессор»? — открывая бутылку с водой и присасываясь к ней, уточнил Жека.
        — Не пойму чего тебе надо. Что-то случилось? — встревоженно спросила Мурка.
        — Да я пока сам не пойму.. Ладно. Я спать пошел, болит все.
        ***
        — Вот-вот! Тут останови и на замедленном включай! — Олег руководил просмотром, выпросив у Мурки запись драки.
        — Охренеть.. Это же машина!
        — Ну точно как терминатор!
        — Жесть!
        И еще множество хвалебно-удивленных возгласов звучало в кают-компании вот уже полчаса или немного больше.
        — Я только одного не пойму, почему он сразу так затупил? Зачем позволил себя отлупить? — словно о чем-то вспомнив, воскликнула Лия.
        — Я думаю Жека перцу этому фору дал, типа покажи на что способен! — ответил ей Андрей, — а что? Разве не похоже?
        — Может быть. Конечно хорошо что так все случилось, а если бы сложилось иначе? — Спросила Даша, разливая по стаканам напиток чем-то напоминающий чай.
        — Будем считать, что вопрос твой риторический Дарья, я только одно могу сказать, после этой демонстрации я с ним больше спорить не буду! — Разулыбался Боб.
        — Ну а ты Алик, чего молчишь? — посмотрел на скромного пилота он.
        — А чего зря болтать? Вы с этим и без меня прекрасно справляетесь. Да и на записи разве увидишь что там происходило?.. В такие моменты только глаза могут сказать правду. А камеры ваши... Фигня. — закрыл тему Алик.
        — Пойду Края проверю. — ставя стакан на место, направилась к выходу Даша.
        — Заодно на этого глянь, может очухался... — уже в закрытую дверь бросил Олег.
        *
        С Краем все было по прежнему. Разве что цвет лица стал не таким серым, да дыхание выровнялось.
        Поправив ему одеяло, Даша посмотрела на так и не снятого автодоктора, и убедившись что он функционирует, вышла.
        Пленник стоял в углу, рассматривая что-то под ногтями. Веревки валялись возле его ног.
        — Позови его. — не поворачиваясь, промолвил клановец.
        Даша кивнула, и не закрывая двери бросилась дальше по коридору.
        *
        Вот как складывается... — думал Керк. Сначала упустить победу, находившуюся уже в руках, да еще и при почти двойном численном превосходстве. Затем так позорно проиграть схватку здесь...
        С ней все совсем странно... Не выглядел этот мальчишка воином... И начало драки получилось ожидаемым. Но вот что случилось потом?...
        Бред. Много лет Керк становился чемпионом клана. Ему не было равных среди сотен претендентов. И вот появляется какой-то сопляк и за несколько секунд делает из него отбивную.
        *
        — Ну здравствуй. — сказал появившийся в дверях мальчишка.
        — Здравствуй. — немного растерявшись, ответил на приветствие Керк.
        — Звал?
        — Да. Я готов ответить на твои вопросы. — с трудом произнес пленник, и чуть запнувшись, добавил. — Если это не затронет безопасность моего клана.
        — С чего это вдруг такая милость? — спросил Жека.
        — Ты победил. По нашему кодексу, я должен тебе жизнь. — подняв голову ответил наемник.
        — На что она мне? Да и вопросов к тебе нет. — он замолчал, и подойдя вплотную сказал, — просьба есть.
        — А что я могу для тебя сделать? Тем более отсюда...
        — Один из нас тяжело ранен. А ни врачей, ни оборудования у нас нет. Только аптеки... — он замолчал, и задумавшись подошел к пленнику и положив руку ему на плечо, неожиданно спросил, — тебя как звать?
        — Керк.
        — Понятно... Ну так вот Керк, я предлагаю тебе сделку.
        Наемник вопросительно поднял на него глаза.
        — Я тебя отпускаю, а ты ставишь на ноги нашего парня.
        Керк на секунду задумался,
        — И еще?
        — В смысле еще? Не понял. — нахмурился Жека.
        — Ну еще какие условия? Деньги, роботы? Выкуп какой? Ты ж не просто так отпускаешь меня? — оживился пленник.
        — А зачем мне деньги? Ты парня вылечить помоги!
        — Ясно. Понял. Какие-то скрытые мотивы?
        — Керк. Я понимаю что сильно тебя стукнул. Видимо повредил что-то. Ты пойди отдохни, потом поговорим когда поправишься. — И он развернувшись направился к выходу.
        — Стой! Ты не так понял! — Жека замер, медленно оборачиваясь.
        — Это ты похоже не так понял. — И он по слогам, выделяя каждое слово произнес,
        — Вылечи. моего. друга. И все.
        И он захлопнул за собой дверь.
        ***
        Шаттл медленно снижался, тщательно выбирая место для посадки.
        По договоренности с Керком, который был не только одним из воинов клана, но еще и лучшим другом звездного полковника, в месте посадки их будет ждать медицинский бот, который и заберет раненного Края и плененного Керка.
        После того как их доставят в госпиталь, врачи проведут осмотр определяясь с диагнозом и сроками лечения. И тогда уже ребята примут решение ждать Края, или вернуться за ним позже.
        *
        Процесс передачи прошел без проблем, и уже через два часа доктор, тот к которому попал раненный, сообщил что лечение и реабилитация займут около месяца, так как у пациента, кроме всего прочего, серьезная травма позвоночника.
        — Ну что ж... Тогда полетели? — обратилась к собравшимся возле экрана ребятам Мурка.
        — Угу. Только воду и продукты подвезут.
        В процессе обсуждения Керк настоял на выкупе за его тушку, ссылаясь на законы и обычаи наемников. И этим самым выкупом должны были стать продукты и медикаменты, которые на самом деле практически закончились.
        Еще он попытался предложить какое-то сотрудничество, но слушать его никто не стал, отложив переговоры до выздоровления Края.
        *
        И уже через пару часов «Москва» удалялась от так похожей на Землю планеты.
        Прыгун был полностью готов, ожидая шаттл в том же месте. И едва транспортник пристыковался, вместе с ним ушел гипер.
        Неделя до последнего пункта пролетела незаметно. Все свободное время команда посвящала ремонту машин, представляющих собой достаточно унылое зрелище.
        Степлера чинить даже не пытались, оттащив его бренные останки в самый дальний угол. Не сильно поврежденные роботы были отремонтированы еще загодя, и теперь дроны ползали, сверкая сваркой и стуча молотками по раздолбанным Мародеру и Кошке.
        Все мужское население занималось подгонкой пилотской капсулы Тора к Душителю, оказавшемуся наиболее подходящим для этого.
        *
        Мурка все чаще ловила себя на мысли что с Жекой что-то происходит. Вроде ничего не изменилось, но после драки с пленником его будто подменили.
        И раньше не сильно улыбчивый, теперь он совсем превратился в угрюмого бирюка, вытянуть из которого хоть пару слов было той еще проблемой.
        Если не считать этого, все остальное складывалось достаточно хорошо. Ремонт машин шел своим чередом, и к всплытию должен был завершиться. Естественно полностью всех роботов после таких повреждений восстановить не удастся, но обеспечить боеготовность хотя бы на восемьдесят процентов очень даже реально.
        Дайши, Мародер, Кошка. Эти машины, потеряв большую часть брони, требовали нормального, заводского ремонта. Но даже починенные вот так, на коленке, они могли как минимум составить конкуренцию тяжам и штурмам федерации.
        Мурена, Душитель, Каратель и Упырь, — эти мехи были полностью готовы, а вот роботы поддержки пока останутся в ангаре. Ракет хватило только на основные машины, да и то не на все.
        *
        Степлер восстановлению не подлежал, во всяком случае имеющимися силами. Единственно что с ним можно было сделать, это переставить пилотский модуль на другого робота, но этим заниматься было некогда, и пока что незачем. Во всяком случае до поправки Края.
        Всплыли точно в расчетное время, и все сразу кинулись к экрану на котором транслировался внешний обзор.
        — Опять мимо. — не нужно было присматриваться чтобы понять что и эта система оказалась пустышкой.
        Третья планета от солнца внешне походила на Землю, но кучно снующие вокруг нее разнообразные корабли убедительно доказывали что это все же не она.
        Поэтому во избежание новых проблем решили даже не отстыковываться от прыгуна, и по готовности лететь дальше.
        ***
        — Получается мы сейчас вернемся на две недели раньше и будем аборигенам нервы мотать? — покачиваясь на стуле, обратился к присутствующим Афрагон.
        — А что ты предлагаешь? — мотнул головой Боб.
        — Да нет. Ничего. Так просто сказал.
        — Чтобы ты, и просто так? — усмехнулся Олег. — Да быть такого не может!
        — Ну так я и говорю, вернемся раньше времени, и будем над головой у них торчать. Им же прыгун нужен? Вдруг опять захотят отнять? Или еще какую гадость придумают...
        — Андрей прав. Тем более Край у них. — поддержала Афрагона Дарья.
        — Если вы переживаете за сделку, то зря. Как я уже говорила, — наемники держат слово. Тем более этот клан один из самых старых и уважаемых. — терпеливо объяснила Лия.
        — Чего ж они на кораблик наш позарились? Из чувства искреннего восхищения? Или по широте душевной? По мне так это обычные бандиты. И я совсем не уверен что они отпустят Леху! — на одном дыхании выдал Олег.
        — Думайте быстрее. К нам скоро гости пожалуют. — поторопила Мурка.
        — Ну так что Жек? — повернулся к тихо сидящему в уголке Евгению Боб. — Куда летим?
        Тот молча дожевал кусок черного хлеба с сыром, и доставая откуда-то из-за спины еще один, с удовольствием впился зубами в бутерброд.
        — И что? Ты так и будешь жрать? — аккуратно отпихивая в сторону стоящую на пути Лию, подошел и присел на корточки, прямо перед трапезничающим товарищем Евгением Олег.
        — Угу. — кивая с набитым ртом промычал он. — Так и буду.
        — Ну знаете ли! Мурка! А ты чего молчишь? Скажи ему хоть ты что ли!
        В ответ на этот крик души, заговорила система оповещения.
        — Внимание! Всем приготовиться к нуль-переходу! Внимание!
        На лицах ребят отразилось такое искреннее изумление, но они, ни о чем не спрашивая, молча стали устраиваться в ожидании погружения.
        ***
        Очнулся Край только через три дня после отлета шаттла.
        Тело, погруженное в какую-то жидкость, щипало со всех сторон, а лицо, и особенно нос, неимоверно чесалось.
        Он сидел, если так можно назвать это своеобразное положение, в большом и длинном аквариуме. Почти полностью, по шею, погруженный в желейную субстанцию.
        — Привет. — раздалось откуда-то сбоку.
        Покрутив глазами, голова оказалась жестко зафиксированной, он увидел перед собой высокого молодого мужчину.
        Хотел ответить, но голос не слушался. Даже скорее не так, — он просто не смог открыть рта.
        — Не трудись. Ты пока немного не в форме, но это пройдет. — выдал незнакомец, на пару секунд исчезнув из поля зрения, впрочем сразу же появившись вновь.
        — Видишь ли, какая штука... Ты здесь, потому что был серьезно ранен, и твои друзья решились на некую сделку, итогом которой и стала помещение тебя в госпиталь.
        Сами же они покинули наш мир, — и глядя на бешено вращающиеся глаза Края, он поправился, — нет-нет! Что ты!... Они улетели из системы, я только это имел ввиду!
        Обещали кстати вернуться к тому времени когда ты встанешь на ноги.
        Но пока, — а наши врачи прогнозируют что лечение займет около месяца, — единственным твоим собеседником буду я, — промолвил человек, и нажимая кнопку на крышке аквариума, прошептал, — Спокойной ночи...

        Глава 20

        Прыгун всплыл ровно в той же точке что и в прошлый раз.
        Решение о возвращении на планету с уничтоженной цивилизацией Жека принял сам, причем опираясь только на интуицию.
        После того как они нырнули в гипер, команда набросилась на него с вопросами. А получив ответ, — еще и с недовольством и критикой.
        Но виновник ситуации никак не отреагировал на возмущение друзей, а просто заперся в кабине Мурены, полностью отключив связь, и лишь Мурка, используя обходные пути, смогла поговорить с затворником.
        *
        — Может хоть мне объяснишь? — в который раз задавала один и тот же вопрос она.
        — Не могу.
        — Ну вот опять... Как не можешь? Ты чем-то руководствовался когда принимал решение? — недоумевал искин.
        — Я в сотый раз тебе говорю. — с трудом сдерживаясь отвечал Жека, — по наитию! Интуиция подсказала! Шестое чувство!... Как тебе еще сказать?! На албанском?
        — Не надо на албанском. Просто ты, когда ставил точку назначения, обещал объяснить свое решение позже. А сам молчишь...
        — Позже еще не наступило! Это очень растяжимое понятие! Так устроит?
        — Устроит. Не ори. — она замолчала, и после долгой паузы продолжила, — я ведь вижу что с тобой что-то происходит. Ты словно сам себя стал ненавидеть... Может поделишься?
        Жека поднял глаза на дисплей, с которого на него с тревогой смотрело красивое женское лицо, и будто на что-то решившись, заговорил.
        — Когда я понял что Леха не будет ходить, если вообще выживет... я решил во чтобы то ни стало разговорить пленника. В конце концов мы ведь все люди... Так я думал. — он замолчал.
        — Думал?
        — Именно. До тех пор пока в моей голове не включился боевой компьютер. — видя удивление искина, он уточнил, — во всяком случае мне так кажется... Почти добив меня, наемник каким-то образом спровоцировал его активацию... Да-да. Я сам видел надпись полыхнувшую перед глазами, — «режим Агрессор активирован»
        И после этого я и отметелил клановца. Сам бы не смог... Но самое главное, пока эта штуковина работала, я думал как машина, просчитывая варианты и совсем не испытывая эмоций...
        — Оо...
        — Что и требовалось доказать. Мы тут все неживые. Команда зомби-терминаторов мать ее...
        Мурка долго молчала прежде чем что-то сказать.
        — Теперь понятно... Только это не объясняет выбор точки назначения? Зачем нам на мертвую планету?
        — А зх... Мне еще в прошлый раз казалось что ответы нужно искать именно там. Словно я что-то упустил когда ходил в убежище... Что-то очень важное...
        — А ты пытался активировать этого «Агрессора» после боя? — сменила тему Мурка.
        — Угу... — хмыкнул Жека. — Только бесполезно. Я даже не знаю как это сделать... Кроме детского — «раз два три елочка гори» ничего не придумывается.
        — Понятно. Сейчас что думаешь делать?
        — Лететь к третьей планете и снова лезть в эту дыру. Не зря же мы сюда припёрлись? — от чего-то раздражаясь, почти выплюнул он.
        — Не кипятись. У меня есть кое-что для тебя. Как раз для путешествий по подземельям.
        — Мм?
        — В отсеке для хранения запчастей. Сходи посмотри.
        — А что там? — но экран уже потух, «намекая» что искин отключился.

        ***

        Отсек располагался почти в самом конце технических помещений, и до сих пор никто из команды там не появлялся.
        Открытую дверь Жека заметил издалека, и подходя громко спросил, обращаясь в пустоту.
        — Здесь?
        В ответ на вопрос в темном проеме вспыхнул свет. Осторожно ступая, словно боясь ненароком поскользнуться, он подошел к двери и заглянул внутрь.
        Достаточно вместительный отсек сейчас был совершенно пуст, только в самом конце, возле стенки, стояли два элементала.
        — Это и есть твой сюрприз? — так же громко выкрикнул Жека.
        — Да. Это он и есть. — зазвенело под потолком.
        — И что с ними делать? Они хоть дохлые?
        — Смешной ты. Это экзоскелеты. Причем переделанные под тебя и Боба. Вы самые крупные среди экипажа, проще было подгонять.
        — А откуда они?
        — Пока собирались, я отправила дронов за разбитой Валькирией, но там брать было совсем нечего. Вот они и притащили подарочек. Мерять будешь?
        — Спрашиваешь тоже...
        *
        Подойдя ближе, он пристально всмотрелся в матово поблескивающую, в ярком свете ламп, броню. Не экзоскелет и не скафандр, экипировка походила на высокотехнологичный рыцарский доспех. Не хватало лишь лошади.
        — Одевай, не стесняйся! — поторопила Мурка.
        — А как? — Действительно не представляя как можно залезть в этот с виду монолитный скафандр, спросил Жека.
        — Просто подойди, повернись спиной и прижмись. Доспех уже настроен на тебя. — пояснил искин.
        — Понял. — коротко ответил он, смело шагая вперед.
        *
        Через несколько секунд по отсеку расхаживал самый настоящий элементал, только несколько ниже ростом.
        — Вот это круть! Такое чувство что я могу... он замолчал и задумался, — все могу! Наверное...
        — К нему еще оружие есть, правда всего один комплект. Его сейчас дроны ремонтируют.
        — Отлично. В такой одежке не страшно и в ад спуститься, не то что в подземное убежище!
        — Еще одна особенность костюма — генератор невидимости. Это устройство на короткое время может спрятать от визуального обнаружения. А на радаре элементалы по одиночке и так не светятся. — расхваливала подарок Мурка.
        — Да вообще супер! Пойду похвастаюсь ребятам! — и он широкими шагами побежал в ангар.
        *
        — Б..ть! — Заорал Боб, отпрыгивая за стену и с ужасом понимая что бежать отсюда некуда.
        Не ожидавший такой реакции Жека, открыл забрало шлема и позвал, меняя голос,
        — Не бойся... Я не причиню тебе зла. — ухмыльнулся и добавил, — иди ко мне человек. — и уже не сдерживаясь засмеялся.
        — Ну ты дебил! А если б у меня оружие было?! — задыхаясь от возмущения и облегчения одновременно, прохрипел Боб.
        — Да ладно тебе. У нас на всех полтора бластера, и те в кабинах. Скажи лучше, одежка нравится? — и он по театральному крутанулся вокруг себя.
        — Ниче так. Откуда?
        — Сказал бы «там больше нет» но совру. Есть, и как раз под тебя сшитая! — смотря в расширяющиеся глаза товарища обрадовал Жека.
        — Где? Пойдем! — и подталкивая недоэлементала в спину, он потрусил следом.

        ***

        Обновка заставила приунывшего пилота-попаданца воскреснуть, на время отбросив сомнения и терзания. И сейчас Евгений, забыв обо всем на свете, помогал разобраться с броней Бобу.
        — Жек, а оружие в этом скафандре есть? Или так, в рукопашную?
        — На двоих один ствол, нечто среднее между бластером и автогеном. — пояснил он.
        — Ну хоть так. Мы же в ту дыру в них полезем?
        — Сам догадался? Или подсказал кто? — помогая втиснуться в доспех съехидничал Жека.
        — Ну-ну. Ты один у нас умный... А мы так, массовка. — еле успел ответить на колкость Боб, прежде чем с громким «чмяк» втянулся в скафандр. И уже оттуда,
        — Ох них*я себе... Я терминатор мать вашу! — закричал он, не в силах справиться с эмоциями.
        — Ну да. Похож. С управлением разобраться надо, тут сложного ничего нет, несколько примочек, а в остальном словно обычный костюм. — посоветовал товарищу Жека.
        — Жесть! Спасибо дружище! — расчувствовался Боб.
        — Осваивайся. И спасибо не мне, а Мурке скажи... Я сам только что узнал... — Закрывая забрало и выводя на встроенный в шлем дисплей параметры конфигурации доспеха, проворчал Жека.
        — Мурка! Я тебе так благодарен! — вопил все еще восторгающийся Боб, — хочешь я на тебе женюсь!? — под конец громко выдал он.
        — Боюсь мы не подойдем друг другу Бобби... — грустно вздохнула Мурка.
        — Это почему же? У нас на земле люди на пылесосах женятся!
        — Ты конечно уже умнее этой полезной штуки, но все же уровень интеллекта далек от моего... Так что... Нет..
        Услышав это, Жека не удержался, и сквозь смех попытался что-то сказать, но из динамиков доспеха доносилось только громкое хрюканье.
        — Не переживай Бобик, вот тебя и товарищ поддерживает, смотри как хрюкает здорово...
        Тут уже и заржал Боб, — Ну Мурка! Ну уела! — Нет!.. не дай бог на такой жениться! — плача от смеха еле выговорил он.

        ***

        Сделав пару витков над планетой, сенсоры шаттла засекли несколько очагов подозрительной активности. Судя по всему в уничтоженном мире кое-где все еще теплилась жизнь.
        Заострять внимание на этом не стали, и успокоив себя тем, что никаких военных подразделений, во всяком случае крупных, здесь нет, посадили Москву недалеко от входа в убежище.
        *
        — Олег, Алик. Готовы? — Первыми выходили их машины, задачей легкого робота была дальняя разведка, а Каратель вставал на охрану убежища.
        Лия с Дарьей на своих машинах оставались прямо возле шаттла, — на всякий случай.
        Люк бункера нашелся в том же месте, и в том же состоянии. Да и рядом вроде ничего не изменилось.
        Даже в таких массивных доспехах ребята проходили в проемы с запасом, лишь заставляя врезанные в бетон металлические скобы-лесенки прогибаться и стонать под их весом.
        Один комплект брони без малого тянул на полтонны, плюс вес самих пилотов. Но, к счастью, обошлось без происшествий, и уже через тридцать минут они, настороженно посматривая по сторонам, дошли до странной лаборатории.
        Перед выходом Мурка строго настрого наказала принести дрона-санитара, разрешив, в случае сопротивления немного поломать маленького монстрика, благо было кому починить. Этот железный доктор, — если верить базам загруженным в память прыгуна, — мог оказаться очень полезным дополнением к имеющимся в наличии аптекам.
        Способный делать несложные операции, «несложные» по меркам технологий этого мира, дрон мог еще и диагностировать различные заболевания.
        Поэтому Боб и Жека передвигались осматривая каждый уголок куда мог спрятаться робот.

        ***
        Лаборатория встретила мрачной тишиной. Ни шороха ни скрипа.
        Теперь, когда экипировка позволяла не трястись от каждого дуновения, необходимость еще раз обследовать помещение не вызывала особых опасений, но все же оружия из рук не выпускали, основательно перестраховываясь.
        — Я пойду к клетке, посматривай по сторонам. — тихо, словно боясь быть подслушанным, прошептал Жека.
        Там, где он в прошлый раз убегал от санитара переворачивая столы и стеллажи, все осталось точно так же порушено. Но сказать что ничего не изменилось, Жека не мог, он просто не помнил. Это то что касалось помещения в целом, если же брать угол в котором находилась клетка, — там явно кто-то пошурудил.
        Дверь в импровизированную тюрьму валялась на полу, с мясом сорванная с петель. Прямо возле клетки появилась большая куча тряпья, словно мертвый узник выбирал себе одежду.
        *
        — Внимание. Смотри в оба! Он может быть где-то здесь.
        — Понял. — враз посерьезневшим голосом ответил Боб.
        Но, как на зло, того кто притворялся трупом — нигде не было. Хотя если разобраться, мест, где пленник мог спрятаться, здесь более чем достаточно. И искать его можно до морковкиного заговенья.
        Поэтому, осмотрев помещение, они решили не отвлекаться, и вернувшись к развилке воспользовались электронными ключами чтобы спустится на уровень ниже.
        *
        Здесь, в следующем переходе, обстановка мало отличалась от стандартной. Так же несколько дверей, скрывающих собой широкие коридоры, и в центре такой же люк.
        Еще будучи на корабле, они решили спуститься до самого конца, во всяком случае настолько глубоко, насколько хватит подходящих ключей.
        Шесть раз по пятьдесят ступеней прошли по вертикальному спуску, прежде чем к очередному люку не подошел ни один ключ.
        Комната, в которой они оказались, имела лишь два выхода, из которых открылся только один.
        Коридор, скрытый за дверью, виделся гораздо длиннее чем предыдущие, заканчиваясь ярко освещенной площадкой, похожей на грузовую платформу.
        — Прикольно. И куда эта штука ведет? — шепотом спросил Боб.
        — Я те что? Баба Ванга? Меня больше волнует откуда тут свет? Бункер же вроде как заброшенный...
        *
        Словно в подтверждение его слов, лампы, освещавшие площадку, медленно, будто им прикрутили фитили, погасли.
        — Вот тебе и нет никого... Может совпадение? — вжимаясь в стену, еще тише прошептал Боб.
        — Ты сам то веришь в то что сказал? — Жека, так же аккуратно, двинулся вперед. — Да ты не очкуй. Мы ж теперь бронированные как... как... — не найдя сравнения, он просто махнул рукой.
        Передвигаться совсем беззвучно не получалось, многочисленные сервомоторы хоть и тихо, но все же шумели. Плюс скрежет металла о стены с головой выдавали железных диверсантов.
        Понимая бесполезность пряток, они, выставив оружие перед собой, просто пошли вперед.
        *
        Со стороны это выглядело очень эффектно, в стальных доспехах друзья себя чувствовали достаточно уверенно, тем более что приблизившись, им стало ясно что кроме них здесь никого нет.
        — Как эта хреновина работает? — спросил Боб, и зайдя на площадку вслед за напарником, демонстративно попрыгал.
        В тот же миг пол под ними провалился, и стремительно пошел вниз.
        — Твою мать! — синхронно вырвалось у ребят.
        Поверхность платформы уходила из под ног с бешенной скоростью, создавая впечатление невесомости. Но продолжалось это совсем недолго, и вскоре лифт резко тормознул, замерев прямо в центре огромного зала.
        *
        Сферической формы, словно бетонный кокон, этот громадный ангар заставлял усомнится что они действительно находятся под землей, на глубине нескольких сотен метров. Настолько огромной была эта рукотворная ниша.
        Платформа зависла в полуметре от пола, а рядом с ней, практически вплотную, расположилась тумба-столб, видимо с пультом от этого необычного лифта.
        Мельком глянув на него, и удостоверившись что им можно управлять, ребята медленно сошли на пол.
        Сказать что вокруг царил хаос, — не сказать ничего.
        Нагромождение скульптур, картин, каких-то статуй, просто коробок и ящиков, набитых под завязку всякой всячиной. Книги, тюки, бочки... всего и не перечислить...
        В свете инфравизоров это собрание артефактов погибшей цивилизации выглядело очень холодно и мрачно, заставляя ребят ежиться от какого-то нехорошего предчувствия.
        *
        — Вот это чулан!... Как в гробнице... — Медленно передвигаясь между статуй и скульптур, восторженно отозвался Боб.
        — У них тут похоже склад. Что смогли спасти, сюда перетащили. Словно в запасник Эрмитажа попали...
        — Ты там что, был?
        — Неа, просто предположил. Но нас культурные ценности меньше всего интересуют. Надо искать что-то другое...
        — Что например? — Боб уже потрошил ящик с книгами.
        — Не знаю... Оружие, компьютеры, устройства какие-то. Сам смотри...
        *
        Пройдя мимо высоченных стеллажей, друзья оказались прямо перед врезанной в стену бронированной дверью, открывающуюся с помощью притулившейся справа, в неглубокой нише, цифровой панели.
        — Четыре цифры. Всего. — проведя металлической конечностью по кнопкам, промолвил Боб.
        — Всего.. — усмехнулся Жека, а десять тысяч комбинаций не хочешь?
        — Да ну?!
        — Вот тебе и ну... Вероятно еще и число попыток лимитированное. Скорее всего стандартно, три раза.
        — А потом?
        — От простой блокировки на определенное время, и до самоуничтожения. Попробуй, узнаешь...
        *
        Боб подошел, наугад тыкнул по клавишам. Над панелью, в маленьком окошечке мигнуло красным, и появилась единичка.
        — Что и требовалось доказать. — отстраняя товарища в сторону, сказал Евгений. — Одну ты потратил, и вероятно есть еще как минимум одна.
        — Может ты? — предложил тот.
        — Давай сначала обойдем все вокруг, потом вернемся и подумаем.
        — Как скажешь...
        *
        Ящики, коробки, снова ящики, и опять коробки. Чтобы перебрать все что тут натащили, нужно минимум полгода. Так думал Жека, отставляя в сторону очередную библиотеку.
        Уже три часа они ковыряются здесь, стараясь найти хотя бы что из вооружения, но попадается лишь исторический хлам. Нет, конечно оружие тут присутствует, но лишь в виде музейных экспонатов различных эпох этой цивилизации.
        *
        — Я тут натаскал немного хлама, — Боб показал рукой на аккуратно сложенные артефакты.
        — Зачем? Что ты собираешься с ними делать? — в кучке хозяйственного американца были картины, небольшие статуэтки, и выглядящие совсем древними книги.
        — Кают-компанию украшу. Здесь кому они нужны? Так и сгниют... Жители планеты мертвы, а остальным до этой рухляди нет никакого дела. — возразил на невысказанный упрек Боб. — Вот к примеру, — он поднял повыше одну из картин с изображением какой-то бестолковой мазни, — этот натюрморт отлично повиснет над столиком, а вот эта мадмуазель, — он достал еще один холст, — займет место на буфете.
        — Особенно про буфет понравилось. У нас кроме стеллажа и нет ничего. Какой буфет? — удивился Жека.
        — Так вот же он, — показывая на огромный, витиевато украшенный шкаф, пояснил Боб.
        — Ты жжёшь Бро! Как ты его тащить собираешься?
        — Как-как.. Руками. — он обошел вокруг раритетной мебели и попытался ухватиться за стенки.
        *
        Немного посомневавшись, Боб присел, и еще сильнее стиснув шкаф, потянул его вверх.
        Громкий треск, издаваемый порушенной мебелью, эхом забился под высокими потолками зала,
        — Молодец! Прямо герой русской пословицы! — заржал Жека.
        — Какой пословицы? — стряхивая с себя остатки шкафа спросил Боб.
        — Нецензурной. Потом расскажу... Пошли дверку вскрывать.

        ***
        Табло над кнопками так же светилось единичкой, напоминающей о ограниченном количестве попыток.
        — Тут должно быть что-то простое... Ты какие цифры набирал?
        — Один, два, три, четыре. А что?
        — Ничего. Я тоже такую комбинацию хотел предложить. — улыбнулся Жека. — эх.. Мурку бы сюда...
        — А что бы она сделала? Перебор здесь не прокатит, а шанс угадать с трех раз у нее такой же как и у нас.
        — Ну да... Ну да... — задумчиво ответил Евгений.
        *
        — Мне кажется что не стоит рисковать. Здесь еще куча мест от которых у нас есть ключи, давай проверим там? — и он ткнул пальцем вверх.
        — Возможно ты и прав... Да и в этом зале можно наткнуться на интересные вещи. — согласился Жека. — Посмотрим еще чуток, может перед уходом попробуем открыть.
        Обойдя огромное помещение по периметру, друзья установили, — никаких других выходов, кроме лифта и дверки с кодом, — не было. А к куче нужных, по мнению Боба, вещей, прибавилось еще несколько странного вида картин, и закрытый на ключ богато украшенный сундучок, заполненный чем-то тяжелым.
        *
        Дотащив весь груз до платформы, они вновь вернулись к закрытой двери.
        — Был бы кубик, могли бы бросить. — вздохнул, пытаясь почесать под лопаткой Боб
        — Угу. Был бы. — Жека закрыл глаза, и попытался отстраниться от происходящего.
        Минутное молчание было прервано говорливым напарником,
        — Ты чего там? Уснул? — подтолкнул он друга.
        Тот дернулся, от неожиданности едва не ударив непоседу, и с трудом открыл глаза.
        — Ты сходи пока к лифту, вдруг что-то пойдет не так... А?
        — Как скажешь. Может трофеи погрузить?
        — А если он уедет? — хоть здесь, в этом зале и был пульт управления платформой, но все же оставалась вероятность непредвиденной ситуации, — мало ли что может случиться.
        — Ну как знаешь... — и Боб просто отошел в сторону, далеко впрочем не удаляясь.
        ***
        Открыв глаза, Евгений жадно впился глазами в квадратные клавиши.
        Один... Два... — дзинь! — звякнул колокольчик. Палец топит двоечку. Один... Два... Три... Четыре... Пять... — дзинь! — еще одна. Снова — Один... Два... Три... — дзинь! — Есть! Последняя циферка и доступ открыт... Один... Два... Три... Четыре... Пять... Шесть... Семь... Восемь... Девять... Тишина. Еще раз прокрутил он цифры в голове, — молчок... Ругая себя за тупость, нажал на ноль, только теперь вместо колокольчика, взрывая интуицию, грохнул набат.
        — Валим! — уже отлетая в сторону в диком прыжке, закричал Жека.
        *
        Дверь бесшумно ушла в сторону, и с оглушающим визгом оттуда вылетели два боевых дрона.
        Четыре мощных ноги торчали из короткого, отливающего металлом тела. Головы, как таковой, дроны не имели, пряча мозги в туловище.
        Зато рук у металлических монстров было аж шесть штук. Две длинные, расположенные спереди, — сжимали короткие клинки. Остальные оружия не имели, оканчиваясь цепкими клешнями.
        *
        Жека, сгибая мощные руки экзоскелета, мельком подумал что если они выживут, то он так же как и Боб предложит Мурке руку и сердце.
        Продолжения мыслей не было, оба охранника выбрали своей целью именно его, и не откладывая бросились в атаку.
        *
        Со всей силы толкаясь ногами, усиленными сервомоторами доспеха, Жека с легкостью ушел от удара первого дрона, но второй на ходу изменил траекторию, и с размаха влепился в убегающего «элементала».
        Столкновение вышло настолько сильным, что сознание на миг погасло, впрочем тут же возвращаясь на место от боли, разрывающей все тело.
        *
        — Боб! — коротко, не то крикнул, не то пискнул Жека, уворачиваясь от бешено вращающихся клинков.
        Сменив цвет со стального на раскалено красный, ножи шипя рассекали воздух в сантиметре от его горла.
        — Вот сука! — Как назло, оружие взятое вместе с костюмами, осталось у Боба, сильно снижая шансы в схватке с машинами. — Боб! — снова выкрикнул он, отводя удар клинка в сторону, и тут же получая пинок ногой, отправляющий его в следующий полет.
        Ба-Бах! Всей массой падает он на бетонный пол, а следом, коршуном пикирует многорукий монстр, на ходу готовя раскаленное оружие.
        Как консерву... Успевает подумать Жека, и в то же мгновение что-то отбрасывает его в сторону, снова больно ударяя, — теперь уже о бетонную поверхность стены.
        *
        На том месте где он только что лежал, из пустоты вырываются короткие вспышки выстрелов бластера, срезающие дрону сразу пару рук, заставляя его отпрыгнуть.
        Сразу после этого второй охранник, стрелой бросается на стрелка и хаотично наносит серию ударов.
        *
        Медленно, словно из тумана, появляется сгорбленная фигура Боба, насаженная на раскаленные ножи дрона, словно мотылек на иголку.
        — Сука...
        «Режим агрессор активирован»
        Мир тускнеет и плывет так неспешно, что эти две железяки кажутся статуями.
        Тело живет отдельно от мозга, и в два прыжка Жека оказывается возле Боба и его убийцы.
        *
        Удар рукой, словно пращой, сминает неожиданно мягкое тело робота, круша и ломая внутренности.
        Не вынимая кулак из чрева машины, Жека перехватывает тянущуюся к нему конечность с горящим в ней ножем, и с хрустом вырывая ее, бросает в летящего сбоку второго охранника.
        Удар попадает в цель срезая ногу, и потерявшая координацию машина резко уходит влево. Правда не далеко, толкаясь всей мощью усилителей и сервомоторов, Евгений буквально втаптывает дрона в пол, падая на него сверху.
        Глядя на дергающегося в конвульсиях робота, и убедившись что тот больше не поднимется, он бросается к лежащему навзничь другу.

        Глава 21

        Боб лежал рядом с уничтоженным дроном, широко раскинув руки.
        — Не молчи! — Жека присел на колени и попытался поднять товарища.
        Два аккуратных разреза симметрично зияли в панцире доспеха, слева и справа, — ровно по краям.
        По-хорошему, транспортировать раненного было бы проще и удобней без брони, но достать оттуда человека без его согласия оказалось невозможно. Во всяком случае он о таком способе не знал.
        Подтянув закованного в металл напарника повыше, Жека забросил его на плечи, и тяжело приседая побежал к лифту.
        *
        — Поставь меня... — прошептал Боб.
        Евгений замер, и остановившись положил товарища на пол.
        — Ты живой!? — спросил, хватаясь обеими руками за голову раненного, аккуратно приподнимая ее.
        Забрало шлема съехало, открыв бледную физиономию Боба.
        — Я тебя вытащу! Только броню надо снять, иначе лестница не выдержит!
        — Не надо эвакуации... — криво улыбнулся Боб. — Я вроде в порядке...
        *
        Доспех был оснащен автодоком, аналогом того что имели в кабинах пилоты, только более мощным. Если элементалу отрывало какую-нибудь часть тела, скафандр тут же заливал рану специальным средством, мгновенно останавливающим кровь, и вгонял сумасшедшее количество стимуляторов, заставляя бойца не обращать внимания на потерю конечности.
        — Ходить можешь? — всматриваясь в лицо товарища с тревогой спросил Жека.
        — Да вроде. Куда меня? — попытался приподняться облокачиваясь на локоть он.
        — Куда бы ни было, а раз очухался, значит не смертельно! Так что вставай и валим отсюда.
        — Погоди. Что ж мы, даже не глянем что за дверью? — все-таки поднимаясь, возмутился Боб.
        — Тебя отведу и вернусь. Потом.
        — А смысл? У нас там что? Госпиталь? — возразил раненный.
        По сути он прав, думал Евгений. Скорее всего в доспехе лечилка даже покруче будет...
        *
        — Ладно. Посиди тут, а я по-быстрому метнусь, гляну.
        — Неа... Через десять минут я буду в норме, тогда и пойдем. Вместе. — И закрывая забрало Боб уселся на какой-то тюк, который под таким весом тут же развалился,
        — Чтоб тебя... — проворчал он, устраиваясь прямо на полу.
        — Слушай, а как ты сообразил невидимость активировать? — внезапно вспомнил Жека.
        — А я и не сообразил, я заранее озаботился. Хотел потренироваться... Да и на тебя посмотреть охота было, как отреагируешь.. — виновато улыбаясь признался Боб.
        — Заставь дурака богу молится..
        — Что? Причем тут бог?
        — Да не при чем.. все дело в дураке...
        — Ну и почему? — нисколько не обижаясь, спросил Боб. — я ж вроде как тебя спас?
        — Вот именно «вроде как»... Если бы дроны разделились, всего этого не было бы. А так и тебя почти убили, и я на волоске был. Разницу чувствуешь?
        — Не очень честно говоря...
        — Ну на нет и суда нет. — Поднялся Жека — Оклемался? Пойдем?
        *
        Когда прошли внутрь помещения скрываемого за дверью, — которая кстати оказалась просто калиткой в здоровенных воротах, — попали в совершенно пустой тоннель. Пустой и прямой, во всяком случае на сколько хватало глаз, дальше же он просто терялся во тьме.
        — Ну вот. Никаких несметных сокровищ. — разочарованно протянул Боб.
        — Надо посмотреть дальше. И кстати, обрати внимание что отсюда ворота открываются безо всяких кодов. Вручную.
        — И по-моему, ими не так давно пользовались. Смотри...
        На полу виднелся четкий масляный след, оставленный направляющим роликом.
        — Возможно — согласился, всматривались в отпечатки Жека.
        *
        Отдалившись от зала на добрый километр, тоннель закончился, и незаметно для себя они попали в гигантское помещение, очень похожее на обычную станцию метрополитена; — Высокие потолки, толстенные мраморные колонны, расписные стены и потолки. Длинная платформа и зияющий черной дырой проем, из которого раньше приходили поезда.
        — Что думаешь? — спрятавшись за колонну, спросил Евгений.
        Боб осторожно выглянул, всматриваясь в происходящее на другом конце подземной станции, и зачем-то растягивая слова, ответил,
        — Трудно сказать определенно, но там кто-то есть.
        — Может поближе подойдем? — и они осторожно, стараясь не шуметь, двинулись вперед.
        С тихим шелестом, сопровождающим работу сервомоторов, напарники приближались к тому месту где когда-то располагались эскалаторы или их здешние аналоги.
        — Стой. — прошептал идущий первым Евгений, всматриваясь в открывшуюся картину.
        *
        Вдоль стены, используя ее в качестве опоры, толклись малюсенькие, слепленные из чего попало хибарки. Разномастные, похожие на балаганы которые строят дети, тем не менее они являлись чьим-то жильем.
        — Что там? — позвал Боб.
        — Самодельные хижины. Судя по всему обитаемые, только похоже жители спят, ночь у них...
        — Долго ждать будем?
        — Пока кто-нибудь появится. Надо убедится что тут действительно люди.
        — А что, есть сомнения? — усмехнулся Боб, — думаешь инопланетяне?
        — Да хрен их знает... Все что угодно может быть. Помолчи пока... Гудит вроде...
        *
        Действительно, в туннеле предназначавшемся для движения поездов, что-то негромко шумело.
        Вслед за нарастающим гулом, по стенам заметались отблески света, источник которого быстро приближался к станции.
        Ну не могут же тут поезда ходить? Сам у себя спросил Жека. — Или могут?
        *
        Шум усилился, и яркий свет быстро заполнял пространство, рассеивая царящий вокруг полумрак.
        Жители маленьких домиков тоже услышали этот гул, и повыскакивав из своих хибар, лихорадочно пытались то ли укрыться, то ли сбежать.
        С места где спрятался Жека, просматривалась лишь часть поселка, причем не та откуда должны появится гости.
        Активировав Стелс-режим, он перебрался поближе, стараясь ничего не упустить.
        *
        Наконец из нутра тоннеля вынырнула машина. Нечто напоминающее военный хаммер или тигр. Подобные аппараты встречались им на планете арабов, только другой расцветки.
        Вслед за джипом показались еще два автомобиля, эти побольше, вроде грузовиков, и оттуда прямо на ходу посыпались вооруженные солдаты, сразу же рассредотачиваясь по территории полностью беря под контроль подземный поселок.
        — Боб. У нас гости. Три машины и народа человек тридцать. Меня зажали, выйти не могу.
        Действительно, последней сменой позиции Жека загнал себя в ловушку.
        *
        — Вот сука... Че делать то? — прошептал Боб.
        — Подходи осторожненько, займи позицию поудобнее и замри.
        — Понял.
        — Ты себя как чувствуешь кстати? Не поплохело?
        — Да пойдет. Пока под лекарством даже забываю что ранен. — бодро ответил Боб.
        — Хорошо если так...
        *
        Вооруженные гости, а оружие было у каждого, выводили людей из их хибар, и строили вдоль стенки, на ходу сортируя.
        Причем сортировка проходила по принципу; — мужики и старичье в одну шеренгу, дети и женщины в другую.
        Все проходило без криков и возмущений, словно участники действа давно заучили свои роли и сейчас просто отыгрывали очередной спектакль.
        Отсортировав людей, а их оказалось не так много, всего человек пятнадцать, их стали заталкивать в машины, одновременно поджигая убогие строения.
        *
        — Я на месте. — сообщил Боб. — Атакуем?
        — Ты больной? — беззлобно ругнулся Жека. — два ствола против трех десятков. Нет. Тут без вариантов.
        — Что так и будем смотреть? А если их в рабство продадут? — настаивал Боб.
        — А если и так. В любом случае... — это не наше дело!
        Боб понимал что напарник прав, бронированный экзоскелет не спасет от лазерного луча или сгустка плазмы. Ну вырубят они человек десять, пользуясь невидимостью и внезапностью, а дальше? Да и поведение пленников заставляло задуматься, они так спокойно вели себя, словно знали что их ждет, и не очень этого боялись.
        *
        Дождавшись пока машины скроются в тоннеле, Жека, на всякий случай врубив невидимость, подошел к догорающим домикам.
        Палки, картон, тряпье... — основной строительный материал использованный при сооружении хижин. Поэтому сгорая, от них оставался только серый пепел, тихо оседающий на каменный пол.
        Проходя вдоль пожарища, чуткие сенсоры, которыми был оснащен скафандр, уловили какой-то звук. Прислушавшись, Жека определил направление, и так же под инвизом направился туда.
        *
        Дойдя почти до самого конца станции источник шума был найден. В углу, в небольшом углублении, выдолбленном прямо в бетонном полу, лежала белокурая девушка, с маленьким, лет полутора — двух, ребенком.
        Малыш тихо ревел уткнувшись молодую маму. А она, стараясь успокоить ребенка, шепотом напевала ему какую-то грустную песню.
        — Прием. Тут пара местных. — проинформировал он напарника.
        — Я почти подошел, — отозвался, приближаясь, Боб.
        — Ты в инвизе?
        — Уже у тебя за спиной.
        Он встал справа от товарища, с интересом рассматривая девушку. Лица ее видно не было, но тут она решила переложить ребенка на другую руку, повернувшись при этом к невидимым наблюдателям. Отметив красоту незнакомки, Боб предложил,
        — Может спросим чего она плачет?
        — Ага, так она тебе и сказала. Да и так понятно все. Сбежала.
        — Тогда чего ждем?
        — Незнаю.
        *
        В этот момент брызгаясь светом фар, из тоннеля в котором только что скрылись захватчики, выкатился джип, и резво поднявшись по пандусу, прямым ходом направился прямо к беглянке.
        Все еще находящимся в невидимости друзьям, дабы не попасть под колеса, пришлось немного отойти, и теперь они стояли прижавшись к стенке на расстоянии метров трех от девчонки.
        *
        Лихо развернувшись, джип встал поперек прохода, тут же выпуская наружу пятерых солдат.
        Высокие, в легкой броне, сверкающей бликами в свете догорающего пожара, парни двигались прямиком к девушке, словно точно зная где ее искать.
        — Походу пока везли, кто-то трепанул. Вот они и вернулись. — предположил Боб.
        — Наверное. — глухо ответил Жека.
        Глядя как один из вояк поднял девчонку за волосы, и отпихивая от нее ребенка, с ходу полез под юбку, он не сдержался, и в два шага оказавшись рядом с грубияном, тихонько сломал ему руку.
        Тишину прорезал дикий вопль, солдат орал не столько от боли, сколько от неожиданности. Видя что рука сломана, он не мог поверить что это сделала хрупкая девочка.
        Она же, схватив ребенка вжалась в угол не понимая что происходит.
        *
        — Пристрели эту суку! — орал солдат. — Быстро! — видя что сопровождающие медлят, он заорал еще громче, — Бронски! Это приказ! Выполнять!
        Двое военных, находившиеся ближе всего к раненному командиру, расступились, отходя с линии огня поднимающего оружие Бронски.
        Но тот вдруг резко взлетел, и ударившись головой о потолок, мешком шлепнулся вниз.
        — Чем ты его так? — шепотом спросил Евгений.
        — Ногой. Хотел пинча отвесить. Забыл про усилители...
        В этот момент до оставшихся солдат что-то дошло, и они не видя никого кроме девчонки, стали поднимать оружие, решив наказать виновницу.
        — Мочим. — Коротко приказал Жека.
        Секунда, и в живых остался только травмированный командир.
        Нужно было видеть его лицо, когда прямо из воздуха появились два недоэлементала. Он открыл рот, закрыл его, громко пискнул и не выдержав, упал в обморок, не забыв при этом оконфузится.
        *
        — Не бойся. Мы тебя не тронем. — открывая забрало шлема, обратился к девушке Боб.
        Она испуганно посмотрела, и так же как и солдатик, молча вырубилась.
        — Да епт.. Они что? Сговорились? — недовольно ругнулся Боб.
        — А ты поставь себя на их место... — Ладно хоть только боец обделался.
        — Грузим ее с ребенком в машину, и двигаем обратно.
        — А с этим что делать? — легонько пнул солдата Боб.
        — Если бы он не вонял, можно было бы забрать. А так...
        Мигнул бластер, мгновенно превращая голову солдата в пепел.
        — Ну ты... — не то с уважением, не то с осуждением прошептал Боб.
        Еще несколько минут потратили на изучение транспорта, и вскоре трофейная машина бодро катилась ко входу в убежище.
        *
        Подъехав на место, Жека вышел, и поднажав, сдвинул тяжелые ворота открывая проезд.
        И как только джип оказался внутри, также быстро задвинул обратно.
        Пока ехали девушка очнулась, и теперь испуганно крутила головой, прижимая к себе ребенка.
        — Да ты не бойся, — успокаивал ее Боб, — мы тебя не тронем.
        — Может просто отпустим ее? — предложил Евгений.
        — Куда она пойдет? Тем более с ребенком? Ты в своем уме?
        — Я же не гоню... Но ведь может быть что у человека свои планы?... А если ее муж ждет? Ты об этом подумал?
        — Как бы ни было, сейчас идти ей некуда. — поставил точку в споре Боб.
        — Смотри...
        Дальше собирались уже в тишине, и главной проблемой оказалась транспортировка спасенных.
        Барышня начинала кричать, едва к ней протягивали руки, а малыш и так все время орал не замолкая ни на минуту.
        В конце концов девчонка вновь отключилась, не выдержав прессинга, и разобрав пассажиров, ребята двинулись наверх.
        *
        На выходе из убежища все так же стоял Каратель, в кабину которого, спасая от радиации, и забросили местных, хотя ее последствия не так критичны как на земле, рисковать никто не хотел...
        Когда они оказались на шаттле, Боб буквально выпал из скафандра, и подхваченный с двух сторон был аккуратно уложен на ту самую кушетку которую не так давно занимал Край.
        — Как он? — спросил выходящую из отсека Дашу, поджидающий возле дверей Евгений.
        — Жить будет. Один удар прошел по касательной, второй посерьезнее, но тоже не смертельно. Его организм последние часы работал на износ, а ему, под действием стимуляторов казалось что все хорошо. И теперь необходима длительная реабилитация. Вот так вот. — закончила отчет Дарья.
        — Ну слава богу... Хоть так... А с гостями что?
        — Спят. Поели и после снотворного уснули.
        — И долго продрыхнут?
        — Часов двенадцать я думаю. Если не больше.
        — Черт... Как быть то? — он сокрушенно вздохнул, и развернувшись направился в кают-компанию.

        *
        — Вот так все и было. — закончил рассказ Жека. — ни убавить ни прибавить....
        — Это что получается... под землей, на очень большой глубине спрятаны культурные ценности погибшей цивилизации? — подливая горячего кофе, спросила Лия.
        — Может не только культурные, но то что ценности, — это точно! Богатый такой схрон. Вот только вопрос, — кто его там устроил. — кивком поблагодарив девушку, ответил он.
        — Как-то не вяжется... А кем могут быть люди на которых вы нарвались? — поинтересовался Алик.
        — Ты про бомжиков или про военных?
        — Про всех.
        — На джипах точно военные. Все в форме и со знаками различия, машины однотипные. Оружие стандартное.
        — Однозначно не федералы. У тех и одежка другая. Скорее всего наемники. А здесь что-то ищут. — Предположил Афрагон.
        — Что именно? Золото партии?
        — Ну ты спросил. Я то откуда знаю. — усмехнулся, отдавая стакан для добавки Жека.
        — Но цель? Какую цель они преследуют? Военное подразделение не может оказаться банальными мародерами? Или может?
        — Одно другому не мешает. Могли наняться к кому-то, а может и по собственной инициативе.
        — А жители поселка?
        — Чего сейчас гадать? Девочка очнется, и расскажет что и как.

        ***
        Вскоре, из аквариума в котором он пролежал целую неделю, Края перевели в обычную палату.
        «Обычную» впрочем только для местных, а для человека с отсталой планетки — супер-технологичную.
        Кровать держала тело взрослого мужчины так, словно он парил в воздухе, в то же время не имея возможности пошевелиться.
        Несколько раз в день заходил доктор, озадаченно рассматривая что-то на дисплее стоящем позади койки больного. Хмурый дедок, а именно так показался Краю врач, не произнес ни слова, во всяком случае обращаясь к пациенту. Так-так-так... Ну-с...и Охо-хох... — и подобные междометия, таким был весь его лексикон.
        Сам же Край говорить не мог, речь пока не возвращалась. Поэтому приходилось довольствоваться простым созерцанием и наслаждаться размышлениями, благо времени действительно было много.
        *
        Сказать с уверенностью что в аквариуме он провел всего неделю, Край не мог, высчитывая прошедшие дни только примерно, опираясь на собственные ощущения.
        Но теперь, благодаря окну имевшемуся в новой палате, появилась возможность ориентироваться более точно.
        И вот, по прошествии трех дней, когда стало ясно что лечение проходит успешно, — а он уже мог немного шевелить пальцами рук и ног, — к Краю пришел посетитель.
        — Добрый вечер Алексей. — обходя койку больного, так чтобы оказаться на виду, поздоровался мужчина.
        В ответ он на секунду прикрыл веки, показывая что все слышит и понимает.
        — О самочувствии спрашивать не буду, — отчеты получаю по пять раз на день. Поэтому перейду сразу к сути. Но... Для начала немного истории...
        Человек покрутил головой, осматриваясь, и на мгновение исчезнув из поля зрения, тут же появился, устало усаживаясь на стул.
        — В некотором царстве, в некотором государстве жил царь... И вот, долго ли коротко, а пришло время выдавать замуж дочку его единственную.
        Претендентов оказалось двое, король соседней и дружественной страны, и принц из далекого порубежья... Кто из них люб был царевне, история умалчивает, да и не спрашивал у нее никто. Ну так вот, немного подумав, предпочтение царедворцы отдали дружественному соседу, а принцу ответили вежливым отказом.
        И вроде бы все шло своим чередом, но через какое-то время царевна пропала. Причем следы, оставленные похитителями, недвусмысленно указывали на того самого принца из далекой страны....
        Не буду описывать все нюансы, скажу только что из этого казуса разгорелась нешуточная война.
        С одной стороны союзники-соседи, а с другой этот принц.
        Который, как потом выяснилось, оказался совершенно непричастен к похищению, но когда это стало известно, молодой правитель уже погиб в одном из боев этой неправильной войны.
        И вот, когда выяснилась правда, появилась необходимость найти виноватых в гибели принца, и все те же царедворцы, посовещавшись, назначили таковым Хана одного из влиятельных кланов, так некстати принимавшем участие в том бою где и был убит принц.
        И естественно спросили с Хана по всей строгости, уничтожив практически всех представителей его древнего рода...
        Жалким остаткам наемников удалось сбежать, укрывшись на необитаемой планете в самом дальнем углу освоенного пространства.
        Можно сказать что им повезло, удалось сохранить регалии и штандарт некогда легендарного клана.
        С тех пор прошло много лет, те государства, из-за которых все произошло, давно сгинули в огне войны развязанной киборгами.
        А бойцы так несправедливо обиженного клана, точнее их далекие потомки, так и влачат жалкое существование на задворках империи.
        Человек повернулся, и встав напротив темнеющего уже окна, замолчал, делая долгую паузу, и словно решившись продолжил,
        — Ты наверняка догадался про кого я рассказываю. — он посмотрел на Края, и дождавшись подтверждения сказал, — Мы и есть тот самый клан. Клан Волка.
        В этот, — по замыслу рассказчика должный стать торжественным момент, — в палату зашел доктор, и совершенно не обращая внимания на находящегося здесь мужчину, вновь принялся просматривать отчеты.
        Дождавшись пока невозмутимый дедуля уйдет, человек снова заговорил.
        — Для чего я тебе это рассказываю? Не знаю... Наверное хочу объяснить причину нападения на ваш, ваше... пусть будет подразделение. Так вот, причина достаточно банальна, — прыгун.
        — Эти корабли и раньше, до войны, ценились на вес золота, а теперь они бесценны... Такой соблазн... Прыгун без охраны... Вот и звездный полковник, вместо того чтобы попытаться договориться, решил отобрать его у вас. Но к сожалению ему не повезло. — человек хмыкнул и весело улыбнулся, — Не буду врать. Если бы все получилось, подвергать себя моральным терзаниям никто бы не стал... Но, к сожалению, не срослось..
        Не буду тебя утомлять, тем более по графику ты должен поспать. Да и времени у нас вагон и маленькая тележка... Так что отдыхай, а к нашему разговору мы вернемся завтра.
        И не прощаясь, человек вышел.

        Глава 22

        — Ты меня слышишь? — неожиданно объявилась Мурка, невольно заставляя вздрогнуть.
        — Слышу! Случилось чего? — не отрывая взгляда от индикаторов отозвался Жека.
        В этот момент он, отойдя подальше от шаттла, пристреливал один из опытных образцов ручного оружия, переделанного Муркой из малого импульсного лазера снятого с разбитой машины.
        — В двадцати километрах к югу замечена какая-то активность. Не хотите с Аликом прогуляться?
        — Можно. А что там? Точнее кто?
        — Вот и посмотрите. Только близко не подходи, — глянешь и назад.
        — Как скажешь... Как раз и пушку испытаю... — хищно сощурился пилот.
        *
        Догнав легкого робота, Жека, словно орангутанг, ловко запрыгнул на мостик, и чувствуя как быстрая машина начинает разгон, покрепче ухватился за поручни.
        — Не тряси так... Не дрова везешь! Давай помедленнее! — еле удерживаясь на скользком металле, ворчал он.
        — Ну извини. Здесь тебе не автобан! Придется потерпеть... — в том же тоне ответил Алик.
        — Видишь чего? — спросил Жека, имея ввиду показания на радаре робота.
        — Пока тихо. До точки, где Мурка засекла активность, — семь километров. Были бы роботы или что-то подобное, заметил бы.
        — Ну значит не они... километра через три притормози, помедленнее пойдем. И давай не по дороге, а через руины, — тут мы как на ладони... — всматривался в развалины он.
        *
        Подойдя поближе, Упырь остановился, и чуть присев, высадил необычного десантника.
        — Жди здесь. И постарайся сильно не маячить, если что случится, я тебя позову... А до тех пор сиди тихонько. — уже уходя, наставлял напарника Евгений.
        Перебегая от здания к зданию, — на отрытых промежутках активируя стеллс, он осторожно приближался к нужной точке.
        Не имея чувствительных датчиков Мурены, Жека тщательно рассматривал окружающее пространство, стараясь ничего не упустить.
        Повсюду, — на сколько хватало глаз, — тянулись покрытые серым пеплом руины. — Высокие и низкие, почти целые и разрушенные до основания, мрачные скелеты высоток, и коренастые остовы промышленных строений, казались ему необъяснимо отталкивающе-притягательными. Дико хотелось пройтись по их давно покинутым этажам, посмотреть, почувствовать, — чем жили люди населявшие этот город.
        *
        Дойдя до границы жилого и промышленного секторов, Жека, выбрав место почище, залег, тщательно всматриваясь в пустые глазницы закопченных окон расположенного напротив здания.
        Несколько раз ему показалась что там кто-то движется, мелькая смазанными тенями на фоне обгорелых стен. В любом случае отсюда я много не насмотрю... — подумал он, и проверяя связь спросил напарника,
        — Алик. Как слышно?
        — Хорошо. Догонять? — Сразу отозвался пилот.
        — Пока нет, но будь готов.
        — Принял.
        *
        Убедившись что в случае чего у него будет поддержка, Жека врубил инвиз и двинулся дальше, стараясь при этом сильно не шуметь.
        Добравшись до внешней стены обгорелого дома, внутрь решил все-же не лезть, тихонько обходя его справа.
        И вот так, от здания к зданию, через несколько минут он вышел к намеченной точке, и заняв позицию в окне второго этажа, стал наблюдать.
        *
        Одиноко стоящий разрушенный склад частично перекрывал обзор, и как раз в этом, недоступном взгляду месте, происходило что-то непонятное.
        Не имея возможности увидеть, Жека стал прислушиваться, — максимально увеличивая чувствительность слуховых датчиков.
        — Алик. Прием. — что-то решив, позвал он.
        — Слушаю.
        — Подтягивайся потихоньку.
        — Понял. Заметил кого-то? — насторожился тот.
        — Не знаю. Может быть.
        И сбрасывая со спины громоздкую махину лазерной пушки, он спустился вниз, и так же в невидимости направился дальше.
        *
        Не зря я крался... Думал Жека, рассматривая открывшуюся картину: — Прямо перед ним, метрах в ста или чуть больше, работали люди.
        Где вручную, где с помощью раздолбанного дрона, пленники заваливали ведущий под землю проход.
        О том что здесь работают не по своей воле, говорила достаточно серьезная охрана и внешний вид работников: — Полуголые, в разодранных робах, возможно бывших когда-то военной формой, они ворочали громадные валуны, подтаскивая их к полузасыпанному уже подземному лазу.
        *
        Рабочих, а их было человек тридцать, охраняло почти такое же количество стражников; — наглых и уверенных в себе молодчиков, закованных в тяжелую броню, красивого матово-черного цвета, вооруженных бластерными винтовками.
        Выстроившись по периметру, они внимательно смотрели за пленниками, периодически подгоняя, где криками, а где и пинками.
        — Ну вот... Посмотрел и хватит... валить надо отсюда, пока не заметили — подумал Жека, отползая обратно под прикрытие стен склада.
        В этот момент солдаты засуетились, и крутя головами по сторонам, осторожно двинулись в его направлении.
        *
        — Алик. Они что-то почуяли. Приготовься. — Прошептал он, чувствуя закипающий в крови адреналин.
        — Принял. Встречаю. — Лаконично ответил тот.
        Незаметно перемещать тушу весом за полтонны, — задача не самая простая, и он, торопясь убраться от приближающихся стражников, с ней не справился.
        Казалось булыжник, потревоженный неловким движением, еще не успел упасть, как в то место, где только что находился неуклюжий шпион, полетели сгустки плазмы.
        *
        — Валим! — Закричал Жека, предупреждая товарища, сам тут же скатываясь вниз, в попытке укрыться.
        Где ползком, где в присядку, но он ушел с линии огня, отгородившись от преследователей кучей битого камня, рассыпанного на высоком фундаменте, и уже не таясь, — со всех сил рванул прочь.
        Расстояние, отделявшее от надежного укрытия, и поджидающего за ним робота, виделось небольшим, но так только казалось.
        Потеряв из вида только что обнаруженную цель, охранники засуетились, и напрягая усиленные сервомоторами мышцы, быстро сократили дистанцию, грамотно обходя с флангов.
        Как не вилял, прыгая словно заяц Жека, это не сработало, и поймав спиной один из многочисленных выстрелов, он, словно подкошенный, кувыркнувшись, растянулся на земле.
        *
        Взорвавшая мозги боль, неожиданно впившись в спину, почти мгновенно утихла, превращаясь всего лишь в легкий зуд, — система жизнеобеспечения доспеха сработала на отлично.
        Не успевший вырубиться Жека, извиваясь ужом, быстро пополз вперед, стараясь не задирать пятую точку, вспоминая немногочисленные занятия на военной кафедре.
        — Вот бы сейчас включился Агрессор... — обреченно думал он. Но ничего не происходило, наверно загадочная сущность, дремавшая в его голове, не почуяла серьезной угрозы.
        С каждой секундой ожидая фатального для себя выстрела, с трудом превозмогая липкий, сковывающий все тело страх, он с трудом заставлял себя двигаться не оглядываясь на преследователей.
        *
        — Нахер я сюда полез!? Нахер я сюда полез!? — словно в забытьи повторял он, лихорадочно работая руками и ногами.
        Наверное от страха, или из-за ранения, Жека совершенно забыл про Алика, думая только о том как побыстрее сбежать. Поэтому, когда росчерки импульсных лазеров прорезали воздух, инстинктивно закрылся руками, вжимаясь в бетон.
        На бешенной скорости, с трудом удерживаясь от скользящего падения, — прикрывая отступающего товарища от преследователей, — вылетел Упырь.
        Стрельба на бегу по таким мелким целям, каковыми являлись солдаты, результативностью похвастать не могла, но этого и не потребовалось.
        Даже не пытаясь поймать в прицел гигантскую машину, а именно так с высоты человеческого роста виделся легконогий малыш, охранники бросились врассыпную.
        *
        Постреляв для верности им вслед, и убедившись что все солдаты скрылись, Алик вернулся ко все еще пытающемуся уползти Евгению.
        — Догонять?
        — Чего? — поднимая голову, переспросил Жека.
        — Противника уничтожить? — Чувствуя разгорающийся охотничий азарт, уточнил Алик.
        — Угу. Уничтожить. — не совсем понимая чего от него хотят, мотнул головой Жека. Несмотря на отсутствие боли, рана, полученная им, была достаточно серьезной, и чтобы вернуть бойца в строй, скафандр вгонял ему в кровь огромные дозы транквилизаторов, от которых притуплялась не только боль, но и мозговая активность.

        ***

        Вся эта затея с разведкой с самого начала показалась Алику бесполезной. Они вернулись на эту планету основываясь только на ощущениях Евгения, который и сам толком не понимал для чего это нужно. И то что в этом подземном хранилище нашелся склад старинных вещей конечно неплохо, но вот лично он, Алик, не понимает, — что с ними делать. Если бы там было оружие, припасы какие-то... А тут что? Бесполезное старье...
        Отстраненно думал пилот, выцеливая убегающих пехотинцев.
        Маленькие и верткие, — словно блохи, солдаты уворачивались от лазера и убегали, скрываясь за очередными руинами.
        Причем происходило все очень быстро, и вскоре перед пилотом не осталось ни одного упакованного в черную броню бойца.
        Переведя робота на неспешный шаг, он заметил нескольких, с виду еле живых людей, одетых не в защитную одежду, а в какое-то грязное рванье. Они, эти люди, увидев Упыря падали на землю и извиваясь словно змеи пытались спрятаться. На секунду задумавшись, и решив что доходяги опасности не представляют, он отмел посторонние мысли, и уверенно повел машину вслед за сбежавшими вояками.
        *
        Мысль о трофеях не давала Алику покоя, и когда из-за одного из разрушенных домов выскочили два огромных внедорожных грузовика с пулеметными турелями на крышах, — пазл сложился.
        Оценивая расстояние до набирающих скорость машин, он, чуть посомневавшись, активировал накачку главного калибра.
        Лишь бы машинки не повредить... да и одежка у ребят зачетная... — отстраненно подумал он, отчего-то смотря на ситуацию словно извне.
        Дождавшись семидесяти-процентной готовности, Алик ускорил все еще неторопливо двигающегося Упыря, и пристроившись в арьергард автоколонны, прицелился, ожидая окончания зарядки.
        Турели обоих грузовиков старательно поливали меха огнем, но ввиду недостаточности калибра, высекали лишь ярко желтые брызги.
        Дзинь! — Пиликнул индикатор готовности пушки.
        Подводя робота почти вплотную к идущему последним грузовику, рассчитывая накрыть сразу обоих, Алик еще раз проверил сектор захвата, и криво ухмыльнувшись, нажал на спуск.
        *
        — Цель уничтожена. — бубнили наушники, — повторяю, цель уничтожена!
        — Понял... — В голове шумело, в глазах плясали круги, он с трудом смог собраться и понять, чего от него хочет Алик.
        Ноги онемели, руки не слушались, и появившуюся было мысль об оставленном на втором этаже лазере, Жека тут же отмел, понимая что с таким грузом он точно не сможет идти.
        Кое-как поднявшись с земли, и определив в какой стороне находится шаттл, Жека, еле переставляя непослушные конечности, побрел обратно, домой.
        — Москва! Прием! — Надрывался паникующий Алик.
        — Слушаю тебя. — Отозвалась Мурка.
        — Жека ранен. Будем у вас через пять минут, встречайте.

        ***

        — Ну как он? — вопросом встретил Афрагон выходящую из больничного отсека Лию.
        — Ранение в спину, плюс сильный ожог. Ну и последствия действия транквилизаторов. — тяжело вздохнула девушка.
        — Жить будет? — страшась ответа, напрямую спросил Олег.
        — Я не врач. Но вроде не смертельно. — уже уходя ответила девушка.
        — Что ж такое... — пробормотал стоящий тут же Алик, — сначала Край, потом Боб, теперь Жека...
        *
        Появившиеся на горизонте боевые роботы, теперь уже в количестве двух штук, заставили группу пленных попрятаться среди развалин.
        Сразу после того как быстрая машина унеслась вслед за улепетывающим конвоем, почуявшие свободу рабы стали разбирать завал который только что сами и засыпали. Им, для того чтобы выжить, необходимо спустится в метро, — радиация на поверхности выбора не оставляет.
        Тридцать человек. Все что осталось от двух сотен привезенных сюда, в эту радиоактивную дыру рабов, и из них чуть ли не половина одной ногой в могиле.
        Это понимали все, в том числе и он, Леонидас Валускас, в прошлом командир взвода космодесанта федерации, а ныне раб-смертник.
        Прятаться от приближающихся машин он не стал, причислив себя к той половине чьи шансы на выживание оказались ничтожно малы. Даже если роботы уйдут сразу, время, необходимое на раскопку тоннеля, как раз и окажется последними часами его жизни. Если бы не эта чёртова радиация... — обессилено думал он.
        Оглядевшись, бывший десантник залез на кучу обломков, и выпрямившись во весь свой немаленький рост, принялся ждать уже отчетливо различимых гостей.
        Первой, тяжело переставляя загнутые в обратную сторону ноги, двигалась Бешенная Кошка, за ней, на небольшом расстоянии топал Каратель.
        — Штурмовые машины киборгов. Мда... — Думал он, с тоской наблюдая за их приближением, — теперь точно без шансов.
        *
        -Лео! Ты чего замер!? Давай к нам! — высунувшись по пояс из какой-то дыры, позвал один из товарищей по несчастью, тоже бывший военный, китаец Ляо.
        Когда Леонидас только попал в плен, оставалась надежда что его обменяют или выкупят, но шаттл, перевозивший пленников, неожиданно сел на Талмире, — Мекке работорговцев, тогда то он и понял — все... конечная станция.
        В этот момент он решил что жизнь кончилась, и в таком существовании, — чьей-то вещью, смысла нет, коротышка Ляо буквально вытащил его с того света, своим неиссякаемым оптимизмом вдохнув новую надежду.
        *
        С того момента прошло три года, и все это время друзья держались вместе, помогая друг другу..
        Над ними, точнее над их схожими именами, периодически подтрунивали, говоря, — всего одна буква, а какая разница! Действительно, крайне мелкий, наверное сорокакилограммовый Ляо, смотрелся на фоне своего двухметрового массивного товарища как-то неубедительно, даже где-то комично...
        Но теперь это все в прошлом.
        Не обращая внимания на крики друга, Леонидас отвернулся, и найдя глазами грозную машину, гордо выпрямился, ожидая своей участи.
        *
        Догнав и перегнав Карателя, Афрагон подвел робота к тому месту где Алик видел ковыряющихся в камнях людей.
        — Так и есть, попрятались.. — недовольно буркнул он в микрофон.
        — Боятся наверное. — отозвался Олег. — Надо поискать, может зарылись где-то.
        — Не надо... Двоих вижу! — обрадованно воскликнул Алик. — Видать к смерти приготовились... Балбесы мать их...
        Отправляясь за грузовиками, они захватили с собой несколько аптек и целую сумку пищевых брикетов, — кто бы ни были эти люди, они явно нуждались в помощи.
        *
        Остановив машину напротив странной парочки, Алик выскочил на мостик, — он пересел в кабину Кошки чтобы было кому гнать грузовик, — и сбросив вниз рюкзак с гуманитарной помощью, быстро вернулся. И уже через обзорные экраны смотря на переглядывающихся в недоумении тощих мужиков, заговорил, включая внешние динамики,
        — Уважаемые! В сумке аптеки и немного еды!
        Не дожидаясь реакции голодранцев, Афрагон осторожно двинул робота, направляясь дальше.
        — Ну что там? — нетерпеливо спросил Олег.
        — Да ничего. Стоят и молчат. Может не поняли... На обратном пути спросим.
        Несмотря на опасения Мурки, грузовики никуда не делись, обнаружившись на том же месте.
        Дождавшись пока Кошка замрет, Алик покинул кабину и подошел к уткнувшейся в кучу мусора машине.

        *
        Первая же дверка которую он дернул, поддалась сразу, и чуть скрипнув, заставила пилота в ужасе отпрянуть. Картина, открывшаяся перед ним, вызвала шок даже у обычно невозмутимого азиата: —
        Стены, пол, потолок, — залиты кровью. Солдаты в черной броне, набившиеся сюда как кильки в банку, просто взорвались, забрызгав все вокруг своими останками.
        — Кровь, говно и волосы... — Первое что пришло на ум виновнику случившегося. Он отошел с сторону, и с трудом сдерживая позывы рвоты, сказал,
        — Ну их нахер... такие трофеи!
        — В смысле? — переспросил Афрагон.
        — В прямом. — и он протранслировал видео с камеры своего шлема.
        — Мать моя.. Это как они так умудрились? — не понимая, воскликнул Олег.
        — Как-то умудрились... — поднимаясь в кабину, буркнул Алик.
        — А... Понял. Значит забирать не будем?
        — Нет. Там даже химчистка не поможет, не думал я что так получится...

        *
        Вечерело.
        Солнце, которого и так почти не было видно, быстро садилось, окончательно скрываясь за горизонтом.
        — Интересно, какое время года сейчас? Весна? Лето? Или уже осень?... Выжжено все... Ни травы ни деревьев. Ничего... — Подумал Олег, представляя как выглядела планета раньше. — Какой тварью надо быть чтобы вот так... Целый мир...
        От Кошки он отстал почти сразу, отвлекаясь на рассматривание последствий апокалипсиса, и теперь шел, внимательно разглядывая окружающий хаос.
        Внезапно появившаяся на пути робота группа оборванных мужиков, спешно отходила, уступая дорогу тяжелой машине.
        Зумом приближая лица людей, и видя их состояние, Олегу захотелось хоть чем-нибудь помочь, и не придумав ничего лучше, он включил наружные динамики.
        — Граждане! Здесь, в паре километров к югу, стоят грузовики ваших конвоиров. Они на ходу. Живых никого нет.
        И не зная что еще сказать, он направился дальше.

        ***

        Посланные за трофеями пилоты вернулись ни с чем. На вопрос — что же помешало? Олег развел руками, Алик пробурчал что-то невразумительное про негуманное оружие, а Афрагон сделал вид что не слышал вопроса.
        Не считая нужным расспрашивать неразговорчивых ходоков, Мурка решила переложить эту миссию на очнувшегося уже Евгения. Его состояние сейчас стабилизировалось, и прямой угрозы жизни нет, но сказать что-то определенное о дальнейших перспективах пока было сложно. Нанесенная сгустком плазмы рана воспалилась, а огромный ожог во всю спину, пошел волдырями, доставляя больному массу неудобств.
        С Бобом чуть полегче, но ждать что он вернется в строй в ближайшие дни конечно тоже не стоит.
        Так что боеспособность подразделения под большим вопросом...
        Такие невеселые мысли одолевали многомудрого искина, когда датчики дальнего обнаружения засекли какое-то движение.
        *
        Готовясь к взлету, — а они все же решили не задерживаться, и покинуть эту негостеприимную планету как можно быстрее, — все роботы кроме Упыря стояли зафиксированными в ангаре. Да и он заканчивал патрулирование и вот-вот должен был вернуться.
        — Алик. Прием. — Вызвала пилота легкой машины Мурка.
        — Пять минут. — Думая что его решили поторопить, отозвался тот.
        — Не спеши, нужно проверить кое-что. Лови координаты.
        — Что там? — не выказывая удивления, сухо уточнил Алик, и получив ответ, тут же сменил курс.
        *
        Как только замеченные искином цели появились на радаре робота, Алик скоректировал направление с учетом новых данных, и не разбирая дороги направил машину на перехват.
        — Вижу объект. Сближаюсь. — Сообщил он.
        Упырь несся почти на максимальной скорости, и буквально через минуту в прямой видимости показалась пара военных грузовиков, уверенно двигающихся в сторону шаттла.
        — Трофеи наши катятся. — Сомнений в том что это были именно те самые машины, у него не было.
        — В смысле? — Переспросила Мурка.
        — Да в прямом. Похоже доходяги в гости едут. Поблагодарить хотят.
        — Ясно. Сопровождай их.
        *
        Не доезжая сотни метров до Москвы, машины остановились, и из кабины переднего грузовика вышел человек.
        Высокий и прямой как палка, в рваной и перемазанной кровью одежде, он сразу направился к шаттлу.
        Дойдя до трапа, вопросительно осмотрелся, и решительно зашел внутрь.
        — Андрей, проводи гостя в кают-компанию. — распорядилась Мурка.
        *
        Неловко ежась, наверняка стесняясь своего внешнего вида, человек встал у самой двери, не решаясь пройти дальше.
        Очень высокий и довольно широкий в кости, — когда-то он мог сойти за богатыря, но сейчас больше походил на вешалку для шляп. Его худое и длинное лицо в двух местах пересекали неровные шрамы, начинаясь от скулы, и теряясь в давно не мытых, спутанных волосах.
        В самом виде этого неказистого человека, лежал след тяжких и долгих страданий, странным образом смешанный с оттенком страха и пережитых унижений, незримой печатью искажающих его благородный профиль.
        *
        Внимательно осмотрев помещение, и отметив что здесь никого нет, он остановил взгляд на большом экране, с которого на него смотрела красивая женщина.
        — Вы капитан? — спросил, отчего-то опуская глаза гость.
        — Здравствуйте уважаемый. — проигнорировав вопрос, поприветствовала человека Мурка.
        — Извините... Добрый день. — он смутился, и вновь повторил, — вы капитан?
        — Для начала, как вас зовут? — снова ушла она от ответа.
        — Леонидас. — решив больше ничего не спрашивать, ответил тот.
        — Хорошо. Кто вы и откуда?

        Глава 23

        С момента появления этого человека в кают-компании прошло уже достаточно времени, и из продолжающегося до сих пор разговора кое-что становилось понятным.
        *
        Обычно у любого военного конфликта есть логичное завершение. Будь то перемирие, капитуляция одной из сторон, или мирный договор. В любом случае есть тот, в чью пользу отходят захваченные территории.
        Но здесь, в этой ситуации, планета оказалась ничейной. Ее просто выжгли до основания и ушли, бросив на произвол судьбы.
        Картея, — так она называлась, — принадлежала одному из федеративных альянсов, по сути являясь его «мозговым центром» — Множество научных объектов, лабораторий, институтов и испытательных полигонов. Все это было подчинено одной цели, — поиску оружия способного переломить ход войны с киборгами. Разумеется делалось это в строжайшей тайне, но как говорится; Что знают двое, — знает и свинья.
        Внезапное появление вражеского флота застало защитников врасплох, и уже через несколько часов над планетой повисли орбитальные бомбардировщики.
        Агония длилась неполные сутки. Бомбы ложились кучно, в первую очередь накрывая мегаполисы, за ними города поменьше, потом еще меньше, и так до самой распоследней деревни. Девять миллиардов жителей...

        Оставшуюся после ухода захватчиков радиоактивную пустыню решили не реанимировать, и после недолгих раздумий вообще закрыли, отметив в каталогах как непригодную для жизни.
        И вот, через какое-то время на брошенную Картею хлынули толпы мародеров всех мастей, — от одиночек, решивших попытать счастья в поисках гипотетических сокровищ, и до представителей мега-корпораций, охотящихся за чем-то более материальным.

        — Ну хорошо Леонидас... Так чего же вы хотите от нас? — подводя итог разговору, спросила Мурка.
        — Помогите нам убраться отсюда. — он замер на секунду, и набравшись смелости проложил, — Любая планета принадлежащая федерации! Только бы вырваться отсюда...
        Мурка молчала, и он, словно вспомнив о чем-то, воодушевленно продолжил.
        — Мы заплатим! Я знаю, у вас есть все основания не верить мне, но я клянусь! Мы рассчитаемся!
        — Изображение на экране мигнуло, и будто стряхивая оцепенение, Мурка заговорила.
        — Интересно. Рассчитаемся... позвольте спросить, чем?
        — Информацией. — Он посмотрел на девушку, и дождавшись одобряющего кивка, сбиваясь и путаясь продолжил, — в одной из вылазок нашу группу отправили в, — тут он запнулся, не желая раньше времени раскрывать карты, — в некое место. Там, разгребая завалы мы с Ляо наткнулись на засыпанный лаз, ведущий в подземное убежище.
        Человек замолчал, и выжидающе уставился на экран.
        *
        — Насколько я знаю, на этой планете много подобных объектов, мы тоже натыкались на что-то похожее. — разочарованно протянула Мурка.
        — Соглашусь. Много... Только не тех, что доверху набиты оружием и боеприпасами.
        — Далеко? — стараясь не выглядеть заинтересованной, спросила она.
        — Нет. Сам я не найду, но среди нас есть человек, бывший штурман, он сможет показать.
        — Ну что ж... Давайте попробуем.
        Леонидас встрепенулся, словно собираясь бежать туда прямо сейчас, но девушка с экрана охладила его пыл,
        — Не так быстро. Пока идите к своим товарищам, они сейчас приводят себя в порядок, а через пару часиков вернемся к этой теме.

        ***
        Полет, как и обещал Леонидас, много времени не занял, и сейчас Москва опускалась на ровную площадку возле большого разрушенного поселка, расположившегося на берегу когда-то полноводной, а сейчас пересохшей реки.
        — Олег, Алик, смотрите в оба за своими спутниками. — напутствовала ребят Мурка.
        — А что, есть сомнения? — как всегда равнодушно спросил Алик.
        — Нет. Сомнений у меня к сожалению нет. Я все-таки машина... А хотелось бы... иногда посомневаться...
        — Ээ.. Не понял... Чего?
        — Не забивай голову. Это я так, к слову пришлось.
        *
        Полуразвалившийся подземный гараж, оказался своеобразным тамбуром, скрывающим вход в располагающееся на уровень ниже помещение. А уже оттуда разведчики попали в то самое место про которое говорил Лео.
        В вылазку пошли вчетвером, Алик с Олегом, и Леонидас с маленьким китайцем.
        Бывшие пленники неплохо ориентировались в окружающем хаосе , и после сравнительно недолгих плутаний, привели группу к цели.
        *
        — Вопрос у меня назрел, — обратился к спутникам Олег, рассматривая кажущиеся бесконечными стеллажи, заваленные ящиками с боеприпасами и оружием. — Вы же здесь были? Почему
        не попытались вооружиться и уйти?
        — Куда? Поглубже в землю? От одних сбежишь, другие поймают! Или ты думаешь никто не пытался? Да у нас половина группы так погибла... То при побеге застрелят, то позже поймают! — мрачно прошипел Леонидас.
        — Ну да.. Наверное ты прав... — перспектива скрываться в глубоких норах без шанса на нормальную жизнь никого не прельщала.
        — Мы надеялись только на чудо. И оно произошло. — Улыбаясь добавил маленький китаец.
        *
        Квадратные серые коробки, одну из которых он вскрыл, были до верху наполнены круглыми, напоминающими обыкновенные лимонки гранатами.
        — ГПО-9 это что за аббревиатура? - обратился Алик к товарищам.
        — Граната плазменная оборонительная. Радиус поражения девять метров. — посмотрев на коробку с другой стороны прочитал Олег.
        — Вы же здесь были? Что тут еще есть? — пытаясь открыть плотно запаянную коробку на другом стеллаже, шипя от натуги спросил Алик.
        — Много чего. Ручное оружие, Пулеметы, Тяжелые лазеры, есть даже несколько дронов и навесное к ним. — ответил Лео, помогая Алику.
        — Мы недолго пробыли тут, жратву искали... Чтобы проверить все что тут навалено, полгода уйдет. — отозвался китаец.
        — И что ты предлагаешь?
        — Подгонять машины и перевозить на шаттл все подряд. Здесь, при кажущейся пустоте, на самом деле полно народа. Кроме нашей группировки, той на которую мы работали, еще десятки различных банд. Ничейная планета — Клондайк для мародера ...
        — Может ты и прав. Надо основательно подготовиться и вывезти отсюда все.
        *
        Обратный путь преодолели гораздо быстрее, не отвлекаясь на поиск ориентиров и до предела напрягая усиленные сервомоторами ноги.
        Незадолго перед выходом ребята привели в порядок несколько комплектов трофейной брони, — и сейчас заодно проводили полевые испытания.
        От самоделки, переделанной из доспеха элементала, эти комплекты отличались как в лучшую, так и в худшую стороны.
        Богатое электронное оснащение и возможность синхронизироваться с различным вооружением, — это несомненный плюс. А слабая, — по отношению к самодельному доспеху, — броня, и отсутствие Стелс-режима, — минус.
        И еще они пахли. Не сильно, даже может быть им просто казалось, где-то на уровне подсознания, но этот запах чувствовали все кто одел ее.

        ***

        — Вот такие пироги... — Закончил рассказ Олег.
        — Интересно... Если я все правильно понимаю, кроме легкого оружия и боеприпасов к нему там ничего нет? — уточнила Мурка.
        — Склад оружейный, забит под завязку. Может быть что-нибудь и найдется. Начнем вывозить все подряд, а дальше по ходу дела разберемся, что брать, а что оставить до лучших времен.
        — Ну хорошо, Олег, когда настроишь погрузку, сам покопайся там, поищи поинтереснее что-то.
        — Приоритет?
        — Расходники для мехов, ракеты, особенно РДД, ремкомплекты, медицинское оборудование. Особое внимание обратите на блоки управления системами вооружений. В общем смотри по обстановке...
        — Кого с собой брать? — уточнил Олег.
        — Алика и новеньких, тех кто уже оклемался.
        *
        Начало операции по разграблению склада назначили на утро. Планируя управиться за световой день, а пока заняться транспортом, привести все в порядок. Да и пленникам нужно отдохнуть.
        Из первоначальных двадцати шести человек двое умерли, и еще четверо были сильно близки к переходу в лучший мир. Оставшиеся активно помогали в очистке машин и комплектов брони, все еще не веря что рабство кончилось, и они получили шанс вырваться с этой планеты.
        Решив пока ни о чем не расспрашивать нежданных пассажиров, ограничившись общением с Леонидасом и его китайским другом, Мурка выпытывала подробности их жизни в рабстве, постепенно составляя представление о происходящем в этом мертвом мире.
        *
        Еще не рассвело, а колонна из пары грузовиков и четырех дронов-ремонтников, уже ползла по направлению к складу.
        Олег и Афрагон страховали экспедицию за пультами боевых машин, а Алик устроился в кабине трофейного транспорта, возглавляющего процессию.
        Прибыв на место, грузовики подогнали практически вплотную ко входу в подземный гараж, не рискнув заезжать дальше, ввиду ненадежности переживших ядерный удар опор подземелья.
        Пропустив механических помощников вперед, и распахнув пошире массивные ворота, — споро принялись за дело.
        Дроны работали быстро, буквально через час забив ящиками оба транспорта, и в сопровождении Бешенной Кошки отправились обратно, заполнять пустующие трюмы Москвы.
        *
        Когда караван, сопровождаемый Кошкой, разгрузился и вернулся обратно, Олег покинул свой пост и спустился вниз, присоединяясь к ковыряющемуся в дальнем углу склада Алику.
        — Есть что-то интересненькое?
        — Много всякой всячины, но чего-то экстраординарного пока не попалось. Все самое обыкновенное... — ставя на место очередную коробку со снарядами для автопушки, ответил он.
        — Ладно. Я пройду подальше, может мне повезет. — Всматриваясь через защитное стекло шлема в затемненный проем арки, пробормотал Олег.
        Повсюду, куда не посмотри, — одинаковые стеллажи, полки и ниши. Причем практически все плотно заставлены разномастными деревянными коробками и плоскими пластиковыми ящиками.
        Приподняв крайний, он легко вскрыл крышку, доставая оттуда, какую-то тяжелую металлическую приблуду.
        Повертев находку в руках, так и не разобравшись от чего эта штуковина, он небрежно запихал ее обратно, протискиваясь дальше.
        *
        Маленькие ящики Олег решил пока не трогать, справедливо рассудив что вероятность найти там что-то из озвученного Муркой списка исчезающе мала.
        Полностью обойдя весь закуток и не найдя ничего достойного внимания, он перешел дальше. Здесь, среди таких же как и везде коробок, прямо по центру обнаружился ряд здоровенных контейнеров, промаркированных странными символами на незнакомом языке.
        Обойдя первый со всех сторон, он наткнулся на еще одну надпись, — теперь уже на всеобщем.
        Модуль спасательный ТРП-11/SD.
        — Такую хреновину нам не надо... — расстроился Олег, переходя к следующему контейнеру. — Чуть меньше предыдущего, с выемками в бортах, — видимо для большей устойчивости груза, с маркировкой на белых табличках гласящей, что это — «Мобильный медицинский модуль диагностики и жизнеобеспечения».
        — Алик. Тут коробка интересная, место в грузовиках еще есть? — Вполголоса спросил он напарника.
        — Должно быть.
        — Можешь пару дронов ко мне отправить? Сами не вытащим, здоровая хреновина...
        Получив согласие напарника, Олег тихонько двинулся дальше, стараясь до появления железных грузчиков далеко не отходить.
        Перетреся находящиеся на близлежащих стеллажах ящики, и не найдя больше ничего выдающегося, он отправился встречать громко топающих металлическими ступнями помощников.
        ***
        Как же я так подставился?.. — безуспешно пытаясь сесть, в который раз задавал себе этот вопрос Жека.
        Ощущая себя словно в коконе, и терпя невыносимый зуд, он скрипел зубами, молясь чтобы побыстрее сработала аптека, подарив ему возможность провести несколько часов в забытьи.
        С другой стороны, в моменты когда он приходил в себя, с ним связывалась Мурка и рассказывала последние новости.
        Вот и сейчас, напрягаясь из-за всех сил, он терпеливо ждал очередной порции свежей информации.
        *
        — Как самочувствие? Наконец заговорили динамики под потолком.
        — Пойдет. Что нового?
        — Про пополнение ты уже знаешь, про договоренность тоже... Чем же тебя удивить? — Подразнивая, начала она.
        — Не томи... Рассказывай.
        — В принципе ничего интересного не происходит, если не считать разграбление склада. Точнее экспроприации... Мне так больше нравится.
        — А что с пленными? Как они сюда попали? Кто их держал в рабстве? Откуда они? — Зачастил Евгений.
        — Не все сразу. Ситуация здесь достаточно тривиальная. Если коротко, — планета осталась без хозяев, и ее разграбляют кто ни поподя. А насчёт рабства, — так оно было и будет. Независимо от того, хотим мы этого или нет. — ударилась в философию Мурка.
        — Ну хоть кто они? Точнее кем были раньше? — Настаивал Жека, лелея оформляющуюся в голове мысль.
        — В основном военнопленные, но есть и пара гражданских. Я пока их не трогаю, пусть придут в себя... Те кто поздоровее вызвались помочь со складом. Остальные пока здесь, акклиматизацию проходят...

        *
        Склад почти опустел. Вроде бы понемногу, по чуть-чуть, а так и выгребли практически все содержимое подземного хранилища.
        — Давайте еще раз внимательно помещение обойдем, и все наиболее ценное на выходе выставим, а уж в гипере отдохнем как следует! — подбадривал Алик уставших от тяжелой работы людей.
        Сейчас здесь остались только они с Олегом, и пара бывших пленников, остальные ушли с колонной, - увозя остатки богатого содержимого хранилища.
        *
        — Внимание! Боевая тревога! Внимание! — прерывая Алика, заголосила на канале Мурка.
        — Что случилось? — Дрогнувшим от нехорошего предчувствия голосом, спросил Олег.
        — Уходите! Бросайте все и уходите! — Отчаянно кричали динамики.
        — Объясни толком, что происходит?
        — Всем вернуться на корабль! Внимание! Всем... — голос искина исчез, сменившись треском помех.
        — Прием! Мурка! Прием!
        — Они нас не слышат! Валим к твоей машине! — уже на бегу прокричал Алик. Повторять не пришлось, и все четверо ломанулись на выход.
        *
        Радарный круг судорожно мигал, наливаясь тревожным красным светом. — Со стороны склада к шаттлу приближалось порядка десятка неопознанных целей. И судя по их тепловым характеристикам, — это были боевые роботы.
        Как не вовремя!.. Будто специально подгадали... — Мурка лихорадочно перебирала всевозможные варианты развития событий.
        И как она не меняла вводные, группа оставшаяся в хранилище была обречена. Еще и колонна с боеприпасами не успевает вернуться...
        Считывая телеметрию со всего что было ей доступно, она наблюдала следующую картину:
        К подземному схрону с запада быстро приближались одиннадцать чужих роботов. С юга, наперерез грузовикам шли еще девять машин. И наконец на севере, стягивая петлю, появились пока еще далекие цели в таком же примерно количестве.
        Шаттл мог взлететь хоть сейчас, но тогда всех кто сейчас вне корабля, можно списывать в потери. Нужно что-то придумать... — искусственный мозг работал очень быстро, но варианта где все кончается хеппи-эндом — попросту не было.
        *
        Связь с группой, оставшейся на складе, пропала, — скорее всего одна из чужих машин оснащена постановщиком помех, и пока ее не уничтожили возможности координировать действия не будет.
        Выпустив небольшого дрона-разведчика, припасенного Муркой как раз для такого случая, она визуально наблюдала за происходящим.
        Каратель стоял возле входа в бункер без движения, видимо Олег зачем-то покинул машину, и еще не вернулся, но даже если он прямо сейчас выступит к Москве, — все равно не успеет.
        *
        — Андрей. Прием.
        — На связи. — Тут же отозвался он.
        — Бросай караван и возвращайся на корабль. Немедленно.
        — Не понял.
        — К шаттлу беги! Что тут непонятного! — зашипел искин.
        — Не слышу тебя Мурка. Помехи. — Поступающие данные говорили что связь с роботом устойчивая и Афрагон все прекрасно слышит. Но выполнять не собирается.
        В этот момент Бешенная Кошка, развернувшись, оставила сопровождение колонны, и на наращивая скорость пошла обратно, к подземному складу оружия.
        *
        Не зная как поступить, Мурка подняла дремавшего после лекарств Евгения.
        — Он все правильно делает. По другому никак. — Ответил приходящий в себя Жека.
        — Но он же просто погибнет! Без вариантов!
        — Надо улетать. Дождемся каравана и стартуем. выводи всех кого можно и не дай отрезать колонну с юга. А первую группу на какое-то время сдержат Олег с Андреем.
        — Мародер и Душитель уже снаружи, сейчас Боб выведет Дайши. И это все... Три меха против девяти...
        — В числе тех с кем я успел пообщаться, — трое пилотов. Посади их на свободные машины.
        — Но Карателя и Кошку мы теряем в любом случае. — констатировала Мурка.
        — Сплюнь. И ребят хоронить раньше времени не спеши.

        ***
        — Вот сука! — Выругался Олег, запуская реактор боевой машины.
        Добежав до робота, они, все четверо, кое-как втиснулись в кабину, буквально растекаясь по стенкам.
        — Олег! Здесь недалеко есть лаз в подземку! Если подойдем вон к тому перекрестку — один из бойцов показал рукой куда-то вправо, — появится шанс спастись!
        — Так идите! Чего залезли!?
        — А ты?
        — Я останусь. Здесь, — показал на пульт управления он, — ни от кого кроме меня проку нет. Давайте! — и Олег нажал на кнопку открывая люк.
        — А ты чего замер? — видя нерешительность Алика, заорал пилот. — Особое приглашение требуется?
        Тот посмотрел на товарища, и хлопнув его по плечу, вслед за остальными выскочил из кабины.
        Переключая показания датчиков, Олег пытался оценить ситуацию. И она пока вырисовывалась аховая: покинув кабину робота, он прозевал приближение чужих машин, а когда среагировали сканеры шаттла, — Каратель оказался в ловушке.
        Лишних иллюзий он не испытывал, понимая что выхода нет, и максимум что можно сделать, — это дать шанс каравану добраться до шаттла.
        *
        — Надо совсем немного продержаться. Давай за мной! — Внезапно, заставляя вздрогнуть, ожили динамики, и только тогда Олег обратил внимание на зеленую метку появившуюся на радаре. — Бешенная Кошка не разбирая дороги неслась прямо на него, легко сшибая на своем пути остатки каких-то построек.
        — В проход между домами! Там определимся! — Отворачивая в сторону, снова прокричал Афрагон.
        «Ну что ж, теперь шансов вдвое больше», — со злостью подумал Олег, чувствуя как от зашкаливающего адреналина учащается сердцебиение.
        Короткого взгляда на дисплей хватило чтобы понять: Атакующие машины разделились, явно намереваясь взять малочисленного противника в клещи.
        Риокен и Ворон, — который вероятно и глушил связь с шаттлом, свернули налево, а Громила, Тупик и Стрелок, направо.
        Чуть поотстав, за легкими машинами продвигались еще два штурмовика, оставшиеся шесть роботов обходили руины по большому радиусу.
        — Они на колонну нацелились! — Афрагон вывел на дисплей сделанную Муркой карту окрестностей. И судя по ней, легкие машины противника намеревались не вступая в бой, уйти вдогонку за караваном.
        — Олег, сейчас на первом перекрестке резко влево и бегом в проулок. Если поторопимся успеем перехватить уродов!

        ***
        Из-за почти сохранившихся зданий, в трех километрах от шаттла, словно черти из табакерки выскакивали чужие мехи.
        Первыми, поднимая тучи серой пыли, неслись Дервиш и пара Стервятников. За ними на открытое пространство выходили восьмидесятитонные Танатос и Снайпер. Остальные пока не появились, отсвечивая лишь на радаре.
        Двое против пяти. Это пока, а вскоре к ним присоединятся и остальные. — так думала Дарья, всматриваясь в картинку на тактическом экране.
        И все бы ничего, но быстрые машины неслись не к их с Лией роботам, а наперерез возвращающейся колонне. И если грузом и техникой можно пренебречь, то жертвовать людьми, не попытавшись сделать хоть что-то, — не позволяла совесть.
        *
        Под пушки шаттла противник не полезет, во всяком случае пока круг не сомкнется, и когда грузовики доползут, точнее, — если доползут, можно будет погрузится на корабль и попытаться уйти к прыгуну.
        Не разбирая дороги Даша вела Мародера навстречу каравану, нервно щелкая переключателем оружия.
        — Первая цель Стервятник. Я попробую попасть лазерами, если получится, сразу накрываем ракетами. Прием.
        — Понятно. А что с Олегом? Он же там остался?! — заметив появившиеся зеленые метки в окружении десятка красных, взволнованно воскликнула Лия.
        — Сначала колонну отобьем, а потом и ребятам поможем. — успокаивая подругу ответила Дарья.
        Говоря это, она точно знала — оставшиеся возле склада обречены, но все же надеялась на чудо.

        Глава 24

        Пилоты Риокена и Бешенной кошки заметили друг друга одновременно, и так же одновременно открыли огонь.
        Но вот результаты стрельбы уже серьезно отличались. — Принявшая на себя энергию маломощных лазерных лучей броня Кошки даже не оплавилась, а вот прогрохотавший залп спаренных автопушек, шутя оторвал Риокену ногу, заставляя человека, управляющего машиной, буквально взвыть от досады. Робот еще не упал, как вылетевший в след за ним в тот же проулок Ворон, мгновенно оценив ситуацию, свернул в сторону и пробив своим птичьим телом часть кирпичной стены, — ушел с линии огня.
        *
        — Зажимаем его! — не своим голосом орал Афрагон, — Обходи!
        Каратель немного поотстал, и благодаря этому сейчас имел все шансы подловить хитрую машину.
        Кошка, подчиняясь командам, развернулась, и не обращая внимания на подранка, рванула вслед за беглецом, с грохотом расширяя пролом в стене.
        Недаром говорят что холодный ум и трезвый расчет, — первое дело в бою. Поддавшись азарту охотника, Андрей совершенно забыл про двух тяжей, прикрывающих легких роботов, и только случайность спасла его от гибели.
        Водитель, пилотирующий восьмидесятитонного Тупика, — спроектированного исключительно для ближнего боя и не имеющего на себе ничего, кроме десятка автопушек, — мгновенно оценил ситуацию, нацеливаясь на дыру из которой выпрыгнул Ворон и должна была появиться Кошка, но вмешался его величество случай, и все снаряды, выпущенные менее чем за секунду, влетели в спину неудачно перекрывшего сектор стрельбы Громилы.
        Появившаяся в проеме Кошка грохнулась на спину, отброшенная взрывной волной рванувшего реактора, в огне которого исчезли и Громила, и его невольный убийца.
        *
        — Андрей! Андрей! — будто из лесу сквозь шипение и треск доносился голос Олега.
        — Тут я... — с трудом разлепляя залитые кровью глаза, отозвался пилот Кошки.
        — Вставай! Нас сейчас прикончат нахрен! Вставай!
        Еще не сообразив что происходит, Андрей уже поднимал робота на ноги, одновременно пытаясь сфокусировать взгляд на расплывающемся красным пятном радаре...
        Минус три меха, — думал он, — это конечно здорово, но шансы на успех все так же исчезающе малы, и надеяться на то что оставшиеся враги перестреляют друг друга, наверное не стоит...
        *
        — Давай за мной! Они ждут что мы рванем к шаттлу! — Поторапливал товарища Олег, направляя машину обратно к подземному складу.
        Неожиданный для загонщиков маневр, — а они на самом деле думали что противник будет прорываться к кораблю, — спутал все карты, заставляя на ходу искать другие варианты.
        Замыкающим, а теперь единственной преградой на пути Карателя и Кошки, оказался средний робот, опознавшийся как «Лидер». Дураком, или безумцем пилот этой машины не был, поэтому, едва заметив противника, — бросился наутек.
        — Видишь цель справа? — Подходя к Кошке почти вплотную, чтобы минимизировать последствия работы глушилки, начал Олег, — она ближе всех к нам, можно попробовать подловить.
        — И как?
        Внимательно выслушав предложенный Олегом вариант, он произнес,
        — Какой-то слабый у тебя план... Одни «если»...
        — Другого нет. Ну что? Начали?
        То что предлагал Олег смотрелось довольно рискованно, но понимая что в данной ситуации вообще сложно что либо придумать, Андрей согласился.
        — Давай попробуем..
        ***
        Настороженно крутя корпусом, будто принюхиваясь, Стрелок медленно продвигался вдоль почерневшего здания, направляясь к перекрестку с улицей, в районе которой два чужих штурмовика пропали с радара.
        Каратель и Бешенная Кошка, — серьезные машины, и при наличии опытных водителей, — а то что за пультами этих роботов не новички, он был более чем уверен, — хоть и могли доставить немало хлопот, да что греха таить, — доставили уже, но итог был очевиден: Шансов выжить, а тем более победить, у них не было. — Так думал мастер-пилот первого класса Вольфганг.
        Как они умудрились за считанные секунды уничтожить машины Генриха и Шульца? Непонятно... Если бы на их месте оказался кто-то из молодежи, можно было свалить все на неопытность и горячность, но погибшие, новичками не были... Опыт и хладнокровие, эти качества как нельзя лучше характеризовали пилотов, — матерые воины, прошедшие не одну компанию, ребята всегда находили выход из любых ситуаций... В то что они попали в засаду, Вольфганг не верил, скорее здесь вмешалась какая-то случайность, ставшая для них роковой.
        *
        Тщательно осматриваясь, считая что лучше трижды перестраховаться, он вышел на нужную улицу.
        Метки чужих машин так и не появились, возможно они ушли дальше, или заглушив реакторы, бросили своих роботов, понимая неизбежность поражения. Привыкший всегда примерять все на себя, Вольфганг задал себе вопрос, — а как, попав в аналогичную ситуацию, поступил бы он? Бросил машину и сбежал?... — Не уверен...
        — Дельта два. Это Омега шесть. Противника не вижу. Повторяю, противника не вижу. Прием. — вышел на связь Вольфганг.
        — Куда они делись шестой? — проревел вступивший в командование вместо погибшего Шульца, Ганс.
        — Не могу знать. — не стал вдаваться в подробности Вольфганг.
        — Смотрите по сторонам, эти суки не должны уйти! — рявкнул Ганс.
        — Да пошел ты... — отключившись пробормотал Вольфганг.
        Ганс был в числе тех что пошли в обход, и им, чтобы подтянутся на точку где последний раз отсветились чужие машины, приходилось вновь возвращаться окружным путем.
        Если они все же бросили своих роботов, остается просто найти где... А вот если притаились и выжидают... — думал он, всматриваясь в безликие очертания серых домов.
        Он вновь и вновь ставил себя на место беглецов, и когда в голове кое-что начало проясняться, обрадованно улыбнулся, радуясь собственной догадливости. — Там, где они впервые заметили Карателя, был какой-то подземный бункер, но второпях, пытаясь догнать конвой с грузом, все прошли мимо. А ведь именно оттуда и ушла колонна грузовиков. Значит эти типчики, где-то рядом с бункером все же бросили свои машины, а сами забились под землю...
        — Дельта два. Это Омега шесть. Я думаю что они в районе шесть-пятнадцать, выдвигаюсь туда. Нужна поддержка. Прием.
        — Омега шесть. Ты ближе всех, тебе и карты в руки. Действуй. Мы в пути.
        *
        Переводя робота на бег, Вольфганг направился к напрямую к подземному бункеру.
        Шаг, еще шаг, — восьмидесятитонная машина тяжело ступала, оставляя глубокие вмятины на и так покореженном дорожном покрытии.
        Где же они притаились? — думал мастер-пилот, надеясь не столько на многочисленные датчики и сенсоры Стрелка, сколько на свою интуицию.
        Замечая место в котором можно спрятать робота, Вольфганг сбавлял ход, и осторожно подкрадывался, стараясь не подставляться..
        Имя Стрелок его машина получила за высокую точность и скорострельность, но в основном это касалось двух ПИИ, которые в условиях ближнего боя в городе, — были совершенно бесполезны. Вполне осознавая это, мастер-пилот намеревался только обнаружить чужие машины, и не ввязываясь в бой, дожидаться помощи.
        *
        — Омега шесть. Я Дельта три. Вижу движение в квадрате три-пятнадцать. Предположительно пехота. Количество неизвестно. Поможешь?
        — Конечно Дельта три. Гони их на меня. — отозвался Вольфганг и отключив связь раздраженно прошипел, — чтоб тебя... Мудак...
        Поохотится Вольфганг любил, но отвлекаться на мелочь, когда есть серьезный противник, по меньшей мере глупо, а Фриц, - насколько помнил Вольфганг, - никогда не был дружен с головой, но в прямую отказать старшему по званию, он не мог, — субординация...
        Расстояние между машинами неуклонно сокращалось, и еле заметный силуэт легкого робота вырос, быстро заполняя собой один из обзорных экранов.
        — Дельта шесть. Я их вижу. Начинаю загон. — часто переставляя выгнутые в обратную сторону птичьи лапы, начал разбег Страус.
        — Принял. — громко ответил Вольфганг, и уже почти не слышно пробормотал, — как бы самим в дичь не превратиться...
        — Не слышу тебя Омега шесть. Повтори.
        — Принял! Жду! — Уже не сдерживая раздражения, прокричал пилот.
        *
        Доведя машину до выхода на открытое пространство, он завел Стрелка между крайних зданий, стараясь не подставляться и не маячить почем зря.
        — Где ты их видел Фриц? — обратился Вольфганг, не совсем понимая что могло понадобиться беглецам на пустыре. На нем не было ничего интересного, если не считать за таковое чернеющую дыру котлована, в котором можно легко поместить шаттл средних размеров.
        Шагающий к этой самой яме Страус двигался быстро, но аккуратно, - каждые десять секунд замирая и прислушиваясь.
        — Видишь кучу возле большой дыры? — наконец отозвался третий, и получив утвердительный ответ, продолжил, — вот прямо за ней. Видимо ищут вход в подземку. Я уже рядом, сейчас и разбе...
        Прямо на глазах Вольфганга, маленький робот отлетел от края котлована, и упал на спину, еще в воздухе разлетевшись на куски, оставшиеся от легкой машины после ракетного залпа в упор.
        — Фриц! Кто там?! — закричал, покидая свое укрытие Вольфганг.
        Но эфир молчал. Тогда он переключился на общую волну.
        — Это Омега шесть. Прием! Дельта три уничтожен. Повторяю, Дельта три уничтожен!
        Не слушая что ему ответят, он с ужасом смотрел как прямо из земли поднимаются чужие машины.

        *
        Выстрел Карателя вскользь попал Стрелку в грудь, не причинив почти никакого вреда. Даже скорее наоборот, — Вольфганг смог стряхнуть оцепенение, и хоть что-то предпринять для своей защиты.
        Разряжая в ответ оба лазера, и глядя как лучи проходят, едва зацепив атаковавшего его робота, он смачно выругался, обреченно глядя как оба штурмовика, остановившись, тщательно прицеливаются.
        — Это Омега шесть! Противник в квадрате три пятнадцать! Повторяю...

        ***
        Не разбирая дороги, Алик бежал за двумя бывшими пленниками, стараясь не потерять из виду их спины.
        — Где этот ваш лаз? — восстанавливая дыхание спросил он.
        — Чуть дальше оружейного склада. Метров шестьсот... — так же тяжело дыша, ответил один из его спутников.
        — Куда ведет?
        — В метро. Там полузасыпанная станция, отсидимся...
        Отсидеться... это конечно неплохо, — думал Алик, — только чего ждать? Ни связи... Ни хрена... Но и других вариантов не особо много. Точнее их совсем нет.
        *
        Пробежали уже почти половину пути, еще чуть напрячься, и их не найдут. Да и кому нужно ловить пехоту?
        Задумавшись, он чуть не воткнулся в спину резко остановившегося бойца, которого внезапно кончившиеся руины, заставили тормознуть, и теперь беглецы замерли перед каким-то пустырем.
        — Главное здесь пройти, а дальше проще будет... до метро добраться, а там уже не найдут. — наклонившись и уперев руки в колени, проговорил один из мужиков.
        — Вас как звать то? — спросил Алик, внезапно осознавший что он даже не знает этих людей.
        — Я Клод, он Верт. А ты Алик. Верно? — ответил тот что повыше.
        — Угу. Будем знакомы.
        — Ты пилот? — несмело спросил Верт.
        — Я?.. Да. Пилот. Побежали?
        И не дожидаясь, рванул напрямую к чернеющему впереди провалу.
        — Стой! Там робот! — испуганно воскликнул Клод, прижимаясь к стене.
        Алик тут же упал на землю, и уже ползком вернулся в укрытие. Оттуда, осторожно выглядывая, стал рассматривал появившуюся машину.
        — Что-то легкое. Не видно толком...
        — Вот че ему надо? Урод... Нашел сука противников по росту... — выругался кто-то из мужиков.
        — Что делать будем?
        — Вопрос на миллион... А что тут сделаешь? Идем дальше. Тихо и аккуратно.
        *
        Не спеша, где шагом, где перебежками, а где и ползком, — они двинулись в обход.
        Иногда Алик поднимался повыше, и подолгу замирал там, всматриваясь в пустынное пространство.
        Страус, — если он правильно определил модель машины, — нес на себе пару малых импульсных лазеров, пулемет и ракетную установку на два гнезда.
        — Он не нас ищет. Видать кто-то в яме сидит... Вон как осторожничает. — прошептал он, следя глазами за крадущимся роботом.
        — Смотри! Там еще шевеление. На другом конце ямы, в развалинах! — зашептал Верт.
        Специальной оптики у них не было, а встроенная в шлем система не позволяла рассмотреть подробнее.
        — Ждем пока они уйдут. Их цель не мы.
        *
        Легкая машина почти подошла к самому краю ямы, и тут же отлетела обратно, разлетаясь на ошметки.
        — Твою мать... Что это было? — ошарашенно воскликнул Алик, удивленно разглядывая поднимающихся из провала в земле Кошку и Карателя.
        Уничтожив Страуса, штурмовики двинулись прямо на появившегося из-за руин тяжелого меха.
        — Это кто? Наши? — удивленно забормотали Клод с Вертом.
        Не отвечая, Алик впился глазами в атакующих чужого робота друзей.
        *
        Лучи лазера, летящие в Бешенную Кошку, прошли буквально в метре от кабины, видимо прицеливаясь, пилот поторопился, и теперь, понимая что проиграл, медленно попятился назад.
        Рой ракет и вспышки лазеров шумно взорвали воздух, впиваясь в торс и ноги робота. И не выдержав сдвоенного удара, тот грузно осел вниз, лишившись правой ноги.
        Огромный Каратель, а с высоты человеческого роста эта машина напоминала гигантского голема, распинывая обломки, подошел к поверженному врагу и остановился. Поднял руку, прицеливаясь прямо в кабину Стрелка, но отчего-то передумал, и развернувшись пошел прочь.
        Кошка тем временем выстрелила куда-то по невидимой с позиции Алика цели.
        Забравшись выше, в поисках нормального обзора, он ошарашено смотрел на появляющихся из ниоткуда роботов, чувствуя как неровно стучит сердце, зайдясь в нехорошем предчувствии.
        Два... Три... Пять.. Семь... — ахренеть...
        -Уходите! Олег! Андрюха! Валите оттуда! — кричал, сжимая кулаком он, понимая что все бесполезно, и друзья его не слышат.
        Атлас, Громовержец, Зубр и Пантера. — Четыре штурма и еще столько же средних машин медленно выходили с другого края пустыря.
        Но казалось четырехкратное преимущество не смутило Олега с Афрагоном, они спокойно развернулись, и пятясь спиной вперед, пошли к руинам.
        *
        — Пока они заняты, нужно бежать! — предложил Верт. — Иначе будет поздно!
        — Согласен. — кивнул второй, — Алик ты с нами?
        — Да, с вами. Только не спешите, там еще идут, — могут заметить. — показал он на заходящие с фланга машины. — пройдут, и двинемся.
        Вой выпущенных ракет смешался с рокотом автопушек и хлопками разрывов. Бой между штурмовиками разгорался.
        *
        Алик то и дело оглядывался, с замиранием сердца всматриваясь в теснимых со всех сторон ребят, и убедившись что они еще огрызаются, догонял своих невольных спутников.
        Добежав до спасительных домов, он в последний раз обернулся, — четыре чужие машины стояли перед зажатыми в углу роботами, и практически в упор расстреливали полуживого Карателя, прикрывающего своим массивным телом еще более растерзанную Кошку.
        Понимая что ни чем помочь не может, Алик развернулся, и что есть мочи рванул за своими спутниками.
        Но не успел он пробежать и сотни метров, как земля под ногами затряслась, и сносящая все на своем пути взрывная волна подняла Алика в воздух и швырнула его на стену.
        — Твою мать... мужики... — успел подумать он.

        ***
        План по пересадке пилотов на свободные машины почти провалился, из трех роботов удалось вывести только одного; от Упыря бывшие пленники отказались сразу, — не было опыта управления, а Мурена каким-то образом заблокировала доступ, не давая сменить настройки.
        Прогоняя лишние мысли, Жека все же поднялся, и держась за стену вышел из палаты. Он понимал, что толку от его присутствия не будет, да и до ангара он доползет как раз в концу боя, но сидеть, точнее лежать, — больше не мог. Поэтому решил пойти на компромисс, и направился в кают-компанию.
        Дойдя до цели, он упал в кресло и жадно уставился на экран.
        — Включи обзор пожалуйста — попросил он искина.
        — Если не взлетим в течении десяти минут, получим сотню ракет в брюхо. — спокойно сообщила Мурка.
        — Значит надо успеть. Как там?
        — Грузовики через минуту будут в ангаре. Приказ отступать я отдала.
        — Хорошо. — одними губами сказал Жека, чувствуя как темнеет в глазах.
        — Что с тобой? Тебе плохо?
        — Нормально все, перетрудился пока дошел сюда. Отпускает уже... — и глядя на экран спросил, — а это что за чучело?
        *
        «Чучело» которое заметил Жека, оказалось машиной огневой поддержки, — пятидесятитонным, практически не имеющим брони роботом, с лихвой компенсирующим этот недостаток запредельным количеством оружия.
        Открывая огонь, он трансформировался в особый, осадный режим, при это становясь очень похожим на паука.
        Перейдя в режим осады, тщательно прицеливался, и дождавшись готовности всех шести протонных излучателей, за долю секунды выплескивал тысячи мегаватт энергии.
        Ребята поначалу на эту странную машину особого внимания не обратили, — сосредоточившись на первой линии наступающих, — но после того как паук одним единственным попаданием срезал Душителю руку вместе с плечом, стрелять ему больше не дали, постоянно тревожа ракетными атаками.
        Остальные мехи, пришедшие с этого направления, оказались не настолько опасны для бронированных штурмовиков, а потеряв три машины, и вовсе сбавили обороты, ограничившись редкими, и не всегда точными выстрелами с дальней дистанции.
        Их первоначальный план оказался нарушен, ведь задачей этой группы был только перехват каравана, а основная ударная сила шла со стороны складов, но наткнувшись на Кошку и Карателя, завязла.
        — А что с Олегом и Андрюхой? — спросил Жека, и Мурка переключилась на другие камеры:
        Но на них видимости практически не было, дрон-разведчик, отправленный в ту сторону, довольно быстро сбили, и о том что бой еще ведется говорили лишь росчерки лазерных лучей и дымные полосы летящих в обе стороны ракет.
        — Как бы там ни было, а задачу свою ребята выполнили, — тихо сказала Мурка, показывая на экране как грузовики с людьми и оружием скрываются в бездонном чреве шаттла.

        ***
        — Оса два. Это Оса один. Проверка связи. Как слышно?! — четкий голос ведущего заставил собраться замечтавшегося о чем-то новичка.
        — Оса один. Это Оса два. Слышно хорошо. — отозвался тот.
        — Заходим на цель! До контакта двадцать секунд! — замигали датчики захвата, показывая атакуемую машину во всей красе: — Мародер три. Вершина эволюции роботостроения, один из самых серьезных когда либо созданных мехов. Могучий монстр, — практически не имеющий равных в этом мире.
        Но в перекрестье прицела этот робот не выглядел устрашающим, скорее каким-то нелепым. — горбатый, на толстых птичьих лапах он походил на что угодно, только не на грозного стального убийцу.
        — Пять секунд до атаки! — проорал ведущий.
        *
        Мародер заметил опасность несущуюся с неба, и остановившись, спокойно прицеливался, готовясь встретить приближающиеся истребители.
        Стремительно увеличиваясь в размерах он почти заполнил обзорный экран, своим уверенным спокойствием заставляя молодого пилота сжаться от предчувствия близкой беды.
        — Огонь! — проревели наушники. Но загипнотизированный ужасом летчик не мог пошевелить даже пальцем.
        Ведущий отстрелялся, и поймав ответный выстрел страшной машины, расцвел огненным цветком, и развалившись на части, — воткнулся в землю.
        Через мгновение второй истребитель под управлением скованного животным страхом юного пилота, — врезался в неподвижного робота.
        *
        Представшая перед глазами картина гибели Мародера все еще стояла перед глазами, заставляя Жеку неверяще трясти головой в бесплодных попытках стряхнуть наваждение.
        — Она жива! Я считала показания датчиков на капсуле! — бубнила, пытаясь пробиться к погруженному в себя Евгению Мурка.
        В последней миг, перед тем как второй истребитель врезался в торс робота, Дарья катапультировалась, вот только приземлилась не совсем там, где нужно, точнее, — совсем не там.
        И сейчас легкий робот противника, зацепив капсулу магнитными захватами, тащил ее прочь от места боя.
        — Что с Кошкой и Карателем? — приходя в себя спросил Жека.
        — Не знаю. Но в том районе замечена пара синхронных взрывов, очень похожих на самоподрыв реакторов.
        Он замер, словно снова впадая в транс, однако через пару секунд спросил,
        — Все погрузились?
        — Так точно. Все.
        — Тогда взлетаем. Курс на прыгун.

        Глава 25

        Дождавшись герметизации, Москва легко поднялась в воздух, и стараясь не приближаться к подходящим с севера роботам, торопливо набирала высоту.
        Из Жеки, после того как он отдал приказ покинуть планету, словно выпустили воздух, и он замерев, неподвижно сидел в кресле, — хмуро уставившись в одну точку.
        — Нам не уйти. — Внезапно огорошила Мурка.
        — Чего? — Вываливаясь из транса переспросил он.
        — Перехватчики. Шесть штук.
        — Понятно... И что? — Буднично, даже скорее безразлично, спросил раздавленный последними событиями пилот.
        — Садиться... Здесь без вариантов. Либо мы аккуратно сядем сами, — либо с грохотом упадем с чужой помощью.
        — Надо так надо... Сколько машин у нас осталось?
        — Две.
        — Я на Мурену сяду. Значит три.
        — А ты сможешь? Ведь ходишь еле-еле... — засомневалась она.
        — Доковыляю как нибудь до ангара, а в кабине попроще будет.
        В этот момент дверь с шумом открылась, запуская в кают-компанию Лию и Боба.
        Заметив Евгения, девушка удивленно вскрикнула,
        — Жека!? Ты как тут?
        — Помогите доползти до ангара. — Не отвечая на вопрос попросил он.
        — Зачем!? Тебе лежать нужно! — воскликнула девушка, решительно загораживая дверь.
        — Покинуть планету мы не сможем, поэтому будем садиться. Всем занять места согласно боевому распорядку! — прервала Мурка их спор.
        *
        Через минуту перехватчики атаковали корабль, — особого вреда не нанесли, но часть ракет попала в резервный двигатель, вызывая пожар.
        Делая вид что шаттл серьезно поврежден и летать больше не сможет, Москва пошла на снижение, оставляя за собой чадящее дымное облако. Протянув совсем немного, корабль плюхнулся на землю километрах в пятидесяти от места боя, сразу выпуская наружу роботов и дронов.
        Накачанный транквилизаторами Евгений все же сумел залезть в кабину Мурены, и теперь отходил от корабля, направляясь к каким-то руинам.
        — Боб. Ты как? — Дайши медленно плелся сзади, старательно растаптывая кучи хлама встречаемого на пути.
        — Нормально. Всяко лучше чем ты...
        Действительно, Боб уже почти восстановился, во всяком случае двигаться он мог уже без посторонней помощи.
        Дойдя до развалин они прошлись по периметру, на всякий случай подыскивая удобные позиции.
        — Как там у вас? — вызвала Мурка.
        — Все чисто. Мы возвращаемся.
        — Поторопитесь, с севера к нам подходят гости, и ваши развалины как раз на их пути...
        — Сколько их?
        — Тех что уже светятся, семнадцать штук. Думаю есть еще. — ответила Мурка, и сделав паузу, добавила, — И перехватчики вокруг крутятся, — неугомонные...
        Навстречу Мурене и Дайши галопом бежали два ремонтных дрона, таща в своих железных лапах какие-то ящики.
        — Куда ты их? — заинтересовался Боб.
        — Да мыслишка появилась одна, надо проверить... — загадочно проговорил искин.

        ***

        Сколько прошло времени с момента взрыва, — Алик не знал, да и не интересовало его это. Главное жив и вроде даже здоров, чего не скажешь о том человеке, ноги которого торчат из под завала. И судя по матово черным ботинкам, — это один из его спутников, но кто именно, сказать уже невозможно.
        Сбросив с себя осколки камней, Алик осторожно встал, прислушиваясь к своим ощущениям.
        — Повезло... — пробормотал он.
        Тотчас ожили наушники
        — Алик? Ты?
        — Верт?
        — Так точно. Клод с тобой? — испуганно спохватился тот.
        — Почти. — Алик посмотрел на то что осталось от бывшего пленника, и добавил, — он умер.
        — Вот черт..., а ты где?
        *
        Выглядывая из-за теперь уже совсем развалившихся строений, Алик присмотрелся к месту где произошел взрыв. Там до сих пор бушевал огонь, и сквозь языки пламени просматривались валяющиеся переломанными куклами роботы.
        — Всех наглухо положило. — констатировал Верт, присоединившийся к товарищу.
        Как оказалось, взрывной волной Верта отнесло метров на сорок, и так же как и Алика приложило о что-то твердое, на время погасив сознание.
        — Может быть... Может быть... — одними губами произнес Алик.
        Он смотрел на пожар, и вспоминал то что произошло перед тем как его вырубило.
        Проанализировав произошедшее, он поделился догадкой со своим спутником.
        — Взрывов было два! Вдумайся! Два разрушения реактора! — голосил Алик. — Значит что? — подрыв реакторов спровоцировали намеренно! и сделать это могли только сами ребята!
        — То есть они могли успеть катапультироваться? — воскликнул пораженный догадкой Верт.
        — А я про что! Нужно обойти вокруг пожарища, примерно....- Алик прикинул на какое расстояние могла улететь капсула с пилотом, — в радиусе пары километров. Скоро найдем ребят!
        — Поискать конечно можно, но что-то я сомневаюсь в успехе... — сморщился, вновь засомневавшись Верт.
        — Ну а что ты предлагаешь? — возмутился Алик, — шаттл улетел, кругом враги... Чем заняться еще? Яму себе копать?!
        — Не горячись. Я лишь высказал свое мнение. У нас ведь и оружия нет... — привел он последний аргумент.
        — Можно подумать оно бы нам помого, — особенно против роботов!
        Решив больше не спорить, они разошлись на пару десятков метров и двинулись по спирали вокруг пожарища.

        ***
        — Гамма три! Это гамма шесть! На одиннадцать часов какое-то шевеление!
        — Принял гамма шесть. Проверь, только аккуратно. — прошипело в наушниках.
        Три группы, Омега, Дельта и Гамма, усиленные парой истребителей и тремя двойками перехватчиков, — этого должно было хватить.
        Но с самого начала все пошло наперекосяк, и от первоначального состава осталось лишь двадцать с небольшим машин.
        Изначально, появление прыгуна и посадку неизвестного транспорта, командование восприняло спокойно, - мало ли что могло им понадобиться на покинутой всеми планете?
        Понаблюдав за пришельцами, и получив первый звоночек в виде пропавшего под землей патруля, на всякий случай они решили отвести подальше, действующие в районе приземления шаттла, группы рабочих.
        Но после сообщения об уничтожении целого взвода охраны и потери нескольких десятков рабов, руководство корпорации решило примерно наказать наглецов, - и для собственного удовлетворения, и для предупреждения подобных эксцессов в будущем.
        Ведь здесь, - в этом разграбляемом всеми и вся мирке, царило некое подобие паритета, а такой беспредел нарушал хрупкое равновесие.
        *
        Двадцать машин подходили к развалинам, оставив позади лишь тройку легких мехов, понимая бессмысленность их участия в атаке на корабль.
        Возглавлял строй, — управляя стотонным Устрашителем, — майор Курт Воннегут, заменивший погибшего полковника Троя.
        За ним, сидя за пультом восьмидесятитонного Крестоносца, топал его давний товарищ, - лейтенант Гарри Дим.
        — Очень уж удачно упал этот шаттл, тебе не кажется? — перейдя на закрытый канал спросил Гарри.
        — Не спугни. Куда смог дотянуть, — там и сел, — ребятам на перехватчиках за это спасибо сказать нужно. С первого захода завалили!
        — Вот это и странно Курт! Сколько всего видел, но такого... точно не было!
        — Да нечему здесь удивляться, — повезло нам, — не повезло им! Прикинь, если бы он протянул ещё пару сотен вёрст? Два дня топали бы... — успокаивал товарища майор.
        — Может ты и прав. Но все равно, — странно это.
        — Проехали. Давай готовиться, — закрыл тему командир, переходя на общий канал ,
        — Внимание! Атака по моей команде! Из-за зданий раньше времени не высовываться! Надеюсь никому не нужно объяснять что бывает после попадания корабельного лазера?! Поэтому сидим тихо, и ждем! — он прервался, вслушиваясь в тишину, и для проформы спросил, — Вопросы?
        Как и всегда, — вопросов не было.
        *
        В том что они уничтожат и корабль и оставшихся на его борту роботов, — Курт не сомневался, единственное что его напрягало, — это нелепая потеря девяти машин в столкновении с парой чужих штурмовиков.
        Но не привыкший долго раздумывать, майор просто выбросил из головы все что не мог объяснить, и сосредоточившись на предстоящей атаке, повел Устрашителя вперед.

        ***

        — Ровнее держитесь ребятки! Ровнее! — неестественно звонким голосом подбадривал подчиненных капитан Ларс Штрэйден.
        Только получивший очередное звание, позволявшее по возвращении рассчитывать на должность командира полка, он с нетерпением ждал того момента когда ему можно будет сдать дела, и отправиться на родную планету.
        Месяц, — ровно столько оставалось до прибытия новой смены, — и каждый вечер Ларс выкуривал несколько привезенных с собой эльдийских сигар, окунаясь на какое-то время в океан наслаждения и приятных галлюцинаций.
        Вот и сейчас, расслабленный спокойной и размеренной службой, он успел скурить парочку, прежде чем его эскадрилью подняли по тревоге.
        *
        Три пары аэрокосмических перехватчиков, под командованием укуренного комэска, быстро приближались к месту падения шаттла.
        Почти лишенный орудий в нижней полусфере, в воздухе такой транспорт был уязвим для атак снизу, и был довольно легкой мишенью для сработанных звеньев, но на земле, готовый к отражению удара, корабль превращался в крепость.
        По плану, эскадрилья должна атаковать после того как наземные силы уничтожат большую часть противоракет корабля.
        Только одурманенного наркотиками капитана это совершенно не волновало. Его торкало, и понимая что сейчас он не Ларс Штрэйден, а неуязвимый Арес, бог войны, - капитан повел свои машины в самоубийственную атаку...
        — До контакта две минуты! — прокричал перебивая мысли Ларса его друг и по совместительству ведомый. — Ты точно уверен что это сработает?
        — Конечно! Мы раздолбаем этот орешек! — отчего-то веселясь еще больше, прокричал Ларс.
        ***
        Порядка двух часов прошло с момента когда Алик и Верт начали поиск пилотов. Несколько раз обойдя вокруг пожарища они все больше и больше расширяли охват территории, с каждым пройденным километром теряя надежду найти пропавших друзей.
        — Может еще отойдем? — предложил Верт.
        Алик остановился, прикидывая как пройти так чтобы ничего не пропустить, и в то же время ускорить процесс.
        — Да, метров на двадцать можно. — решил он.
        — Какие они, эти капсулы? — перешагивая через остатки стены спросил Верт.
        Алик нахмурился.
        — Мимо не пройдешь. Если не слепой конечно..
        До плена Верт не имел никакого отношения ни к роботам, ни к войнам, служа коком на одном из грузовых судов, перевозящих всякую всячину в одной из окраинных систем. Поэтому и боялся пройти мимо не обратив внимания.
        *
        Дойдя до прорехи в порушенных зданиях, и рассматривая появившееся в прямой видимости пожарище, Алик остановился, это место притягивало к себе будто магнитом. Огонь там почти погас, и только жидкий дымок окуривал черной сажей и так закопченные развалины.
        — Стой! Я что-то вижу! — окликнул Верт.
        Алик замер, и найдя глазами товарища, направился к нему.
        — Где? — подойдя, спросил он.
        Верт придвинулся поближе, и вытянув руку показал куда-то между сереющих вдали развалин
        — Вроде она?
        Действительно, там куда показывал Верт, виднелась опрокинутая набок спасательная капсула.
        — Точно! Пошли быстрее!
        И они, мгновенно забыв об осторожности, со всех ног рванули туда.
        *
        Еще издали отмечая что люк открыт, Алик с облегчением выдохнул. Значит как минимум один пилот жив! — Обрадовался он.
        — Это Андрюхина капсула! Он должен быть где-то здесь! — обходя вокруг кабины и с видом заправского следопыта всматриваясь в землю, воскликнул Алик.
        — Не факт. — Спасательная капсула не самое лучшее убежище...
        Алик залез во внутрь, и с удивлением заметил что аварийный маяк разбит, а кресло пилота пропитано кровью.
        — Он ранен, значит далеко не мог уйти... — задумчиво пробормотал он.
        — А если это второй пришел за ним? Ведь судя по количеству крови ранение серьезное!
        — Надо понять куда они могли направиться...
        — Если бы они были без защитной одежды, тогда путь один, — под землю. А так... Даже не знаю... — карабкаясь на крепкую с виду стенку, предположил Верт.
        — Погоди! Афрагон в простом пилотском комбезе! На поверхности ему не протянуть, тем более раненному!
        — Значит?
        — Скорее всего они направились на склад! Это единственное убежище про которое ребята знают. Так? — аж подскочил от догадки Алик.
        — Похоже на правду. Осталось найти где он расположен, я в этих руинах заблудился уже.
        — Найдем! Теперь точно найдем! — и он, последовав примеру товарища, вскарабкался повыше пытаясь определить нужное направление.
        *
        — Вот смотри, горит справа, а мы пришли вот оттуда... И если я ничего не путаю... Бункер там! — и он так резко махнул рукой, что чуть не свалился с верхотуры.
        И все же, как это часто бывает в спешке, — путь оказался не настолько близким, а выбранное направление не настолько точным.
        Но, наконец, все трудности позади, и вот уже перед глазами следопытов — вход в подземное убежище.
        — Я первый... — подвинул товарища Алик. — меня лучше знают.
        — Ага, а ничего что мы с тобой в этой одежке как братья близнецы? — постучал по шлему напарника Верт.
        — Нет. Ты выше.
        — Линейкой мерить будут?
        *
        Осторожно двигаясь вдоль полупустых стеллажей, с тревогой всматриваясь в каждый угол, друзья обошли весь бункер, и разочарованные вернулись к выходу.
        — Куда они могли еще пойти? — сам у себя спрашивал Алик.
        — Может их все же поймали? — шмыгая носом предположил Верт.
        — Да все может быть... Надо подумать что нам делать дальше... Не торчать же в этом склепе...
        — Ну а что, жратва тут есть, хоть и не вкусная, но все же... От радиации можно в спасательном модуле укрыться...
        — Стоп! Что ты сказал? — озаренный догадкой Алик рванул к месту где они с Олегом нашли запечатанный модуль.
        Ящик, с виду не вскрытый, стоял там же. Обходя его кругом, Алик заметил что в одном месте нарушены стыки, и поддернув кусок обшивки отбросил его прочь.
        Люк, прятавшийся под пластиком, был закрыт, и Алик, включив внешние динамики, осторожно постучал и не дождавшись ответа заголосил,
        — Олег! Андрюха! Откройте это я, Алик! — надрывался он, не прекращая стучать.
        Какое-то время ничего не происходило, и только он, уже было решивший что внутри никого нет, собрался оставить эту затею, как дверь бесшумно отъехала, выпуская наружу человека в черной броне.
        ***
        — В атаку! — прорычали динамики, и тяжелый Устрашитель, показывая пример, грузно вышел на открытое пространство.
        Атака военного транспорта в лоб в любом случае не обойдется без жертв, но если все сделать правильно — потери будут минимальными.
        Так думал майор, выводя грозную машину из укрытия.
        — Построение Черепаха! — командовал он, — первый ряд! Не ждите пока вас уничтожат! Меняемся постоянно! — тактика перенятая у римлян отличалась от оригинала, но так же спасала от дистанционных атак.
        Черепаха применялась при атаках на укрепленные огневые точки. Суть сводилась к следующему; Выстроившись прямоугольником и постоянно меняясь местами, роботы двигались вперед, — первый ряд принимал на себя удар, и сразу же уходил назад, во второй ряд, оттуда в третий и так до тех пор пока машины не приближались на дистанцию действенного огня.
        — Целиться по гнездам противоракет и лазерным установкам! Всем понятно? — в который раз повторял он, переживая за итог операции.
        Хотя исход боя был достаточно предсказуем, — двадцати машин с лихвой хватало для подавления сопротивления военного транспорта, — эту атаку поддерживали с воздуха три двойки перехватчиков.

        ***
        Множество красных лучей с шипением разрезали дрожащий хмарью воздух, впиваясь в тела атакующих корабль воздушных охотников.
        Мигом позже полыхнули всплески протонных установок, с ревом выплескивая дикую энергию реактора шаттла.
        — Не ждали суки! — в экстазе, глядя как три машины расцвели огненными бутонами, завопил Боб.
        — Так их Мурка! Так их! — ликовал Евгений, удивляясь глупости налетевших на «Москву» пилотов. Зачем они полезли сейчас? Не лучше ли было дождаться начала атаки наземной группы?
        Как итог, — три машины мирно догорали в песочке, а еще столько, же поджав хвост удирали на максимальной скорости.
        Отвлекаясь от созерцания сбитых перехватчиков, Жека перевел взгляд туда, откуда приближалась новая опасность.
        Он конечно и до этого знал что два десятка мехов, — это серьезно. Но когда безликие точки наступающих машин, опознаваясь на тактическом дисплее, замельтешили знакомыми и не очень названиями, внутри что-то оборвалось.
        Почти все машины принадлежали в тяжелому и штурмовому классу, и сейчас собрались вместе, выстроившись неким подобием квадрата, видимо рассчитывая в таком строю подойти к шаттлу на расстояние выстрела.
        Анализируя происходящее, Евгений отчетливо понимал всю безвыходность ситуации; — Если бы машины шли обычным, рассыпанным строем, дальнобойные орудия шаттла расстреляли бы как минимум половину наступающих, а так, в таком необычном построении, — бабушка надвое сказала.
        *
        — Какой план? — стряхивая оцепенение спросил он.
        — Спрячьтесь где-нибудь, и ждите. — отправляя первые пристрелочные лучи по далеким еще целям, посоветовала Мурка.
        — Товарищи... Вы видите тоже что и я? — перебивая искина, весело спросил Боб.
        — Не знаю. А что ты видишь?
        — Да ладно тебе Жек... Я вижу большую задницу, которая вот-вот нас раздавит...
        — Ну если ты такой глазастый, зачем спрашиваешь? — недовольно буркнула Лия.
        — Да-да Бобби... Зачем? И вообще, по какому поводу радость?
        — Не обращайте внимания, это у меня особенность такая, чем сильнее боюсь, тем больше на смех пробивает... — утешил Боб.
        — Не парься. Больно не будет...
        *
        Пока они, занимая позиции, болтали, строй чужих машин окончательно приобрел четкие очертания, и ускорив ход, стал сдвигаться вправо, — уходя с прежней траектории.
        — Нужно атаковать! — неожиданно сообщила Мурка.
        — В смысле?? — не ожидающий такого поворота, воскликнул Жека.
        — В прямом. Надо вернуть их на прежнюю траекторию.
        — Как скажешь. — привыкший доверять искину, отозвался он, ведя Мурену вперед. — Ты со мной? — уже обращаясь к Бобу.
        — Легко! Все равно помирать, а тут хоть постреляем... — отозвался тот, выводя боевую машину из укрытия.
        — Я тоже пойду. — голос Лии был полон решимости.
        — Не.. От твоего Душителя толку не будет. Пара выстрелов и здрасте предки... — попытался отговорить девушку Боб.
        — Ты не понял, я не спрашиваю, я констатирую факт! — повысила голос, до столь любимого всеми мужчинами ультразвука, Лия.
        — Как скажешь дорогая... Как скажешь... — не стал спорить Боб.
        *
        Шли цепочкой: Мурена, за ней Дайши, и чуть поотстав, замыкая строй, ковылял хромой и однорукий Душитель.
        — Через минуту атакуйте ракетами. Только не все сразу, а по очереди.
        — Мурк... Ты в своем уме? Будь нас на порядок больше и то сомнительно что от такой атаки будет прок!... Зачем? — едва сдерживаясь чтобы не заматериться, возмутился Евгений.
        — Просто делайте то что я говорю. — спокойно, словно ничего страшного не происходит, попросила Мурка.
        — Окей. — вновь не стал уточнять Жека, — Я первый стреляю, через десять секунд Боб, за ним с таким же интервалом Лия.
        — В кого целиться? — уточнила девушка.
        — Это не важно. Все равно не долетят.
        *
        Не понимая для чего все это, Жека интуитивно чувствовал правильность происходящего, очень надеясь что кажущийся безрассудным план, — в итоге сработает.
        — Может ты с нами болванов отправишь? Для солидности? — все же спросил он.
        — Не могу. Они не на ходу. — удивила она.
        Жека хотел было спросить, — как такое получилось? Но отвлекся, переключившись на приближающуюся огромную волну ракет.
        — Твою мать... — Судя по возгласу, Боб был впечатлен нисколько не меньше, — Аху*ть...
        — Внимание! Ракетная атака! Внимание! — заверещала система оповещения.
        По всей видимости противник, в отличии от них, решил бить по одной цели, и ею ожидаемо оказалась идущая первой Мурена.
        *
        Понимая что сейчас его просто испепелят, мозг Евгения словно взорвался в попытке найти решение приближающейся проблемы. Сотни и тысячи разнообразных комбинаций мелькали в его голове, оттесняя человеческую сущность в сторону.
        Для него, для Евгения, — человека с планеты Земля, всего двадцати лет от роду, — время остановилось, а тело больше не подчинялось командам, продолжая при этом жить своей жизнью.
        Ни чему уже не удивляясь, и принимая ситуацию такой какая она есть, Жека сосредоточился на своих ощущениях, анализируя поступающую информацию.
        Хоть и в замедленном режиме, но ракеты неумолимо приближались к его почти беззащитному роботу, грозя поставить точку в жизненном пути пилота.
        Долетев до зоны покрытия противоракетной системы шаттла, они стали массово менять траекторию, — отвлекаясь на выпущенные кораблем обманки. И взрываться, — натыкаясь на короткие импульсы лазеров.
        Но как ни сильна была защита шаттла, десяток маленьких и злых ос все же преодолел ее, и больно ужалив — заставил робота упасть на колени.
        — Не стойте на месте! Вперед! — как живой человек срывалась на хрип Мурка.
        *
        Чувствительность вернулась вместе с адской болью, заставляя прокусывать губы — сдерживая рвущийся наружу крик.
        Наполняющаяся дымом кабина, и разлетающийся во все стороны порошок огнетушителей, добавляли хаоса, а беспрерывно жужжащая на запястье аптека не прерывалась ни на секунду, с трудом удерживая грозящее погаснуть сознание.
        — Двигайтесь! Двигайтесь! — сквозь пелену боли доносился голос заходящейся в крике Мурки.
        Поднимая Мурену на ноги, Жека автоматически отметил что теперь он замыкает строй, и вновь выпущенная волна ракет летит прямо в машину Боба.
        *
        Голова вновь работала в обычном режиме, и времени рассматривать происходящее в деталях не было, но то, что получивший не менее сильный удар Дайши, невозмутимо двигался вперед, — он все же заметил.
        Штурмовик покрепче будет, — с сожалением подумал Евгений, глядя на иконку своего разбитого робота.
        — Не останавливаемся! Идем вперед! — все так же вещала Мурка.
        Очередной залп наступающих машин, опять сменивших траекторию и двигающихся теперь прямо на шаттл, оказался на треть больше, вновь врезаясь в поврежденного уже Дайши.
        — Черт! Нарушено охлаждение реактора! Если не заглушу — взорвусь! — отчего-то хриплым шепотом кричал Боб.
        — Вперед! Двигайтесь вперед! — не умолкала Мурка.
        Иконка машины Боба потускнела, — говоря о том что реактор он все же вырубил.
        *
        — Внимание! Ракетная атака! Внимание! — вновь закричала оповещалка.
        Обреченно смотрящий на экран Евгений лихорадочно стучал по клавише катапультирования, но механизм не срабатывал, — поврежденный предыдущей атакой.
        Он опять не удивился, когда что-то чуждое вновь оттеснило его сознание на задворки, и отбирая контроль над телом, направило робота прямиком к замершему Дайши, явно намереваясь спрятаться за его широкой спиной.
        — Неет!! — беззвучно кричал Жека, пытаясь вернуть контроль и остановить машину.
        *
        Цифры. Бесконечные ряды и колонки маленьких циферок скакали в голове, всячески намекая что подставить Дайши под ракеты — единственный шанс спастись.
        — Нет! Ты не сделаешь этого! — так же не открывая рта выл Жека.
        Собравшись, он напряг всю свою волю, буквально выдавливая поселившегося в голове соседа.
        С трудом вернув на мгновение контроль над телом, он резким толчком отбросил Мурену в сторону.
        *
        Тут же оттесненный обратно на задворки сознания, он увидел как красные струи лазерных лучей,- вылетающие из орудий шаттла, отчего-то бьют не по вражеским машинам, а в землю рядом, — расплавляя и заставляя кипеть грунт.
        Время вновь остановило свой бег, и рой неумолимо приближающихся ракет, проделавший половину расстояния до цели, замер.
        Земля разверзлась, выпуская наружу стаю огненных демонов, в ядерных грибах которых исчезли и наступающие роботы, и выпущенные ими ракеты.
        *
        В мозгу щелкнуло, — пазл встал на место. Мысли приобрели четкость, — мгновенно заставляя протрезветь.

        Мурка сажает Москву, имитируя критическое повреждение двигателей.
        Навстречу возвращающимся из разведки ребятам попадаются тащащие что-то массивное дроны.
        Оказавшиеся «не на ходу» беспилотные мехи. Теперь понятно почему, - это их реакторы зарыли в песок дроны.
        Самоубийственная атака, заставляющая противника сменить траекторию, заводя его на "минное поле"
        И как результат, — подрыв десятка снятых с машин реакторов и полное уничтожение наступающих роботов.
        — Ай да Мурка... — думает Евгений, едва удерживаясь от погружения в пучину беспамятства.
        В голове шумит, во рту пересохло. Глаза не открываются. И только надпись, бегущей строкой пробивается сквозь пелену забвения:
        — Внимание. требуется перезагрузка......... Перезагрузить?..... Да?/Нет?
        Конец первой части.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к