Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Ведьмина Александра: " Невеста Темного Бога " - читать онлайн

Сохранить .
Невеста Темного Бога Александра Ведьмина
        Говорят, что счастье не купишь, но его можно найти. Вот только никто не предупредил, что искать придется в другом мире!
        Невеста Темного Бога
        Александра Ведьмина
        Глава первая "Как спасти Богиню"
        Мне всегда казалось, что боги меня недолюбливают. Ну не может быть такого невезения! Ладно экзамен провалила - сама виновата, нечего было на парах спать, да и телефон я сама уронила, но Ромка! Ромка то со Светкой не из-за меня целовался! Или все-таки из-за меня?..
        Пожалуй, на роль лучшей девушки года я не тянула - слишком много работала, а когда не работала - пыталась учиться, так что свидания у нас были явлением нечастым, да и вообще их можно было смело добавлять в красную книгу, но предательство теперь уже бывшего парня это не оправдывало!
        Слез не было, так что я просто шла, яростно стуча каблуками по асфальту и представляя на его месте несчастного блондина, как вдруг услышала шум. Остановилась, прислушиваясь. Там, за поворотом, действительно творилось что-то нехорошее. Район у нас не худший, но и здесь можно было нарваться на хулиганов, так что перцовый баллончик всегда был при мне. Вот и сейчас, нащупав верного друга на дне сумки, я отправилась выручать незнакомку.
        - Пусти! Пусти, негодяй! Помогите! - миловидная девушка тщетно пыталась отбить от бандита свою сумочку. На секунду культура речи незнакомки меня поразила, но в следующую я уже бежала, направив струю газа в лицо грабителя, на ходу вспоминая приемы самообороны, потом взяла девушку за руку и, пока негодяй не опомнился, потянула в сторону людной улицы. В другой руке незнакомка победно сжимала нехитрую ношу.
        - Фух! Еле оторвались! - с улыбкой сказала она, - Спасибо тебе! Я уж чуть было не распрощалась с этой подругой! - незнакомка похлопала ладонью по боку кожанной сумки. Наверное очень дорогой, раз она так за нее держалась.
        Наконец я смогла рассмотреть ее. Незнакомка была чуть выше меня, с пепельными, струящимися по плечам волосами и серыми глазами, настолько невероятными, что я с легкостью приняла их за линзы. Ее одежда напоминала смесь костюмов для косплея и повседневной: серые обтягивающие штаны, кожаные сапожки, светлая рубашка с темным корсетом и плащом поверх. Она словно сошла с обложки. Может она модель?
        - Меня зовут Лика! - прервала мои размышления девушка. Я тут же пожала протянутую руку и попыталась улыбнуться как можно дружелюбнее, - Я здесь впервые за долгое время, приехала навестить сестру и так глупо попалась! Не думала, что все так изменилось… Как хорошо, что я встретила тебя! Как, говоришь, тебя зовут?..
        - Ника… - растерянно представилась я. Значит она не местная! Вот почему так странно говорит! Но почему ее никто не встретил? Здесь все знают, что заходить в переулки опасно, ведь там не только ограбить могут...
        - Ника! - рассмеялась новая знакомая, - Какое чудесное имя! Я просто обязана тебя отблагодарить за помощь!
        - Не стоит, правда… Кто угодно поступил бы так же... - мне было неловко, но Лика оказалась не только очень общительной, но и настойчивой.
        - Даже не думай отказываться! Лучше скажи, ты любишь мороженное? - спросила она, и уже через несколько минут мы сидели в незнакомом кафе, а передо мной на столе стояла вазочка самого невероятного мороженого с орехами, шоколадом и фруктами. Я с восхищением разглядывала угощение, а Лика, тем временем, вопреки идеальной фигуре, уже уплетала свою порцию за обе щеки.
        - Я так рада, что здесь осталось это место! - искренне вздохнула она, прикладывая руку к щеке. Я оглянулась по сторонам. Обычное семейное кафе с аккуратными рядами столов в разноцветных скатертях. Разве что картина, выведенная кистью прямо на стене, придавала этому месту особый шарм. Это был волшебный замок со свободно летающими драконами.
        - А откуда ты приехала? - спросила я, обращаясь к ней. Во-первых, потому что мне было любопытно, во-вторых, чтобы поддержать разговор.
        - Ой, мой дом очень далеко… Можно сказать в другом мире, - уклончиво ответила Лика и рассмеялась, отправляя очередную ложку мороженного в рот, - А ты, наверное, здесь живешь, неподалеку?
        - На соседней улице в общежитии, - от мысли о маленькой комнате, где я ютилась уже второй год вместе с толстым рыжим котом Лентяем, которого подобрала котенком у дороги, выходила и успешно скрывала от владелицы все это время, я тяжело вздохнула.
        - Похоже тебе там не нравится, - заметила она, отправляя в рот свежую клубнику, - Не думала переехать куда-нибудь еще?
        - Думала, конечно, только где ж денег взять? - заработанных средств мне едва хватало на оплату учебы в этом году да на корм Лентяю, но рассказывать об этом малознакомому человеку я не решилась.
        Лика поджала губы, словно обдумывала какую-то мысль, а затем отставила уже опустевшую вазочку из-под мороженого в сторону и посмотрела на меня.
        - А если бы они были не нужны? - спросила она. От неожиданности я вдохнула кусочек мороженого и зашлась в приступе кашля, а затем благодарно приняла из рук официанта стакан воды. Лика выглядела виноватой, - Прости, если ошарашила тебя. Знаю, здесь не разбрасываются такими предложениями, но если бы тебе вдруг предложили переехать во дворец, ты бы согласилась?
        - А дворец настоящий? - конечно, я не отнеслась к разговору серьезно, приняв его за шутку. Разве такое бывает в самом деле? Но Лика, казалось, слишком вжилась в роль. Может я ошиблась и она актриса?
        - Конечно! - с гордостью заверила она, - Все, как полагается! И сад, и кухня, и десятки спален...
        - Что, и принцы есть? - спросила я, едва сдерживая смех. Лика тут же кивнула.
        - А как же! Все как на подбор! Над характером некоторых, конечно, стоит еще поработать… - задумчиво добавила она. При этом ее аккуратный носик смешно сморщился, - Но это такие мелочи!
        - А кота с собой взять можно? - не знаю, зачем я спросила, но Лика широко улыбнулась, так, словно перед ней поставили еще две вазочки с мороженым, да еще и стакан лимонада в придачу.
        - А почему нет? Думаю и ему найдется уголок! Ну так что, ты бы согласилась? - глаза Лики странно заблестели, а я пожала плечами и кивнула, это ведь все-равно не взаправду, так почему нет?
        - Конечно! Кто же от такого откажется? - ответила я.
        - Вот и славненько! - не успела я опомниться, как Лика взяла меня за руку, а в следующий миг мир вокруг закружился, и кафе с разноцветными столиками и посетителями превратилось в пеструю мешанину - так бывает, когда катаешься на очень быстрой карусели. А затем подо мной раздался громкий хлопок и я отключилась.
        Глава вторая "Как попасть в другой мир"
        Я проснулась в большой и мягкой кровати. Мне не нужно было открывать глаза, чтобы понять, что она не моя. Кровать, на которой я обычно сплю, была намного меньше, а матрас на ней тверже, так что я часто просыпалась разбитой, с болью в спине и ломотой в шее, не говоря уже о том, что в съемной комнате, где я жила, всегда ходил сквозняк из старого прогнившего окна.
        Открыв глаза, я первым делом увидела строящуюся ткань балдахина над головой и поспешно села, подтягивая к подбородку теплое одеяло. Куда-то исчезла вся моя одежда. Вместо нее на мне было шелковое кимоно синего цвета.
        Убедившись, что наряд держится на плечах, я свесила ноги с кровати, собираясь узнать, что здесь творится, почему, и где это самое «здесь». Отодвинув ткань, я коснулась голыми ступнями пушистого ковра и едва мигом не упала назад от неожиданности. В комнате сидела Лика, на ней был похожий наряд.
        - Ника, ты проснулась! - счастливо заметила она. На ее коленях сидел Лентяй. Рыжий толстяк мурчал и жмурился от удовольствия, - Как тебе спалось?
        - Лика, что происходит? Где я? И когда ты успела забрать Лентяя? - вопросы сыпались один за другим, пока, наконец, девушка не подняла руки, останавливая меня. Я замолчала, ожидая услышать ответ, но вместо этого Лика поднялась с кушетки, оставив моего кота сидеть рядом, и подошла к окну.
        Она потянула за серебристую веревочку, и шторы разъехались в разные стороны, открывая огромное панорамное окно во всю стену. Я тут же зажмурилась от яркого солнечного света, но Лику он не беспокоил. Она повернулась ко мне и приглашающе протянула руку.
        - Сама посмотри...
        Там, за окном, раскинулся самый настоящий королевский сад я дорожками, фонтанами и цветами невиданной красоты. Большинство растений были мне незнакомы. Скорее всего привезенные - догадалась я, но ни в своем городе, ни за ним я не помнила таких мест, поэтому снова задала вопрос.
        - Где мы? Что это за место? - мне казалось, что это розыгрыш, передача. За окном, наверняка, обычные клумбы и шумная, пыльная дорога, а это всего-лишь картинка, экран, и прямо сейчас меня снимает скрытая камера, но, как ни старалась, я не могла ее найти.
        - Может хочешь пройтись? Там такая чудная погода... - с улыбкой предложила она. Я живо представила себе, как перед нами открывается массивная дверь, которая ведет на самую обычную улицу, и мое удивленное лицо снимает оператор, выпрыгивающий из-за кустов, поэтому согласилась. Вот сейчас мы посмеемся и меня отпустят домой! Лишь бы одежду вернули...
        Но моим надеждам было не суждено сбыться. Заявив, что к выходу стоит подготовиться основательно, Лика тут же взялась за меня. Больше часа мы подбирали наряды, при чем я меряла исключительно платья, а затем она занялась моей прической и макияжем. Меня так увлекла эта игра, что я даже на минуту забыла о том, что все это не взаправду, получая удовольствие.
        Когда мы закончили, и я, и Лика остались довольны результатом. Прическа была простой, но элегантной - пара прядей были собраны тонкой заколкой на затылке. Платье же вовсе выше всех похвал - не только подчеркивало фигуру и глаза, но и позволяло свободно дышать и двигаться. Финальным штрихом стал кулон с синим камнем в форме капли и маленькие удобные туфельки, в которых почти не ощущался высокий каблук.
        - Вот теперь можно хоть в сад, хоть на парад! - заключила Лика, поправляя собственную прическу. За время, что мы возились со мной, она успела не только переодеться, но и накраситься. Я с улыбкой заметила, что моя новая знакомая сейчас выглядит как богиня, за что она искренне поблагодарила меня. Даже жаль, что все это скоро закончится...
        Однако, открыв дверь, мы действительно оказались в саду, который я видела за окном. Я даже специально подошла и потрогала каждое растение, чтобы убедиться в том, что они настоящие. Лика неторопливо шагала неподалеку и с улыбкой наблюдала за мной. Так продолжалось до тех пор, пока один кустик, который особенно заинтересовал меня из-за странной листвы, не зашевелился, открыв три блестящих глаза в форме капельки.
        - А-а-а-а!.. - закричала я, отшатываясь назад. Конечно, на каблуках этого делать не стоило, и я в тот же миг полетела на дорожку, а «кустик» тем временем угрожающе затряс хвостом, который я недавно дернула, ошибочно приняв за листву. В метре от меня щелкнул клюв и сзади послышался крик подоспевшей Лики.
        - Флаффи, фу!
        «Кустик» оказался самой настоящей птицей. Хотя, честно говоря, насчет реальности происходящего я справедливо сомневалась. А все потому, что таких длинноногих, павлинов с тремя глазами на Земле точно не существует! И уж точно я не знаю ни одной птицы, меняющей цвет!
        Флаффи, однако, Лику послушалась, и ткнулась мордочкой в бок своей хозяйки. Она ласково погладила птицу, успокаивая.
        - Хорошая девочка... Вот так... Мы же не клюем наших гостей, правда? - но я моментом не прониклась. Вместо этого на меня волнами накатывала паника.
        - Лика, что это за птица? Где я? Что происходит? Я требую ответов! Сейчас! - птица недовольно клацнула клювом, но девушка успокоила ее и повернулась ко мне.
        - Ты в моем мире, Ника, - серьезно ответила она, - Мы не на Земле.
        - Ага, мы на Марсе, где зеленые человечки обрабатывают почву! - фыркнула я, чувствуя, как эмоции выходят из-под контроля, - Хватит с меня этих шуток!
        - Не веришь? - Лика даже обиделась, но разве меня это должно волновать в такой ситуации?
        - С чего бы? Я тебя только сегодня встретила! И вообще... Таких птиц не бывает! Это робот, да? Или у меня галлюцинации?.. - теории сыпались одна за другой, начиная с потери сознания по пути домой и заканчивая похищением инопланетным разумом, но таких глюков я от себя не ожидала.
        Глюк номер один, именуемый «Ликой», тяжело вздохнул и одарил меня снисходительным взглядом - так обычно смотрят на детей, когда пытаются объяснить им очевидные вещи.
        - Меня зовут Лика, - с расстановкой начала она, - Я - богиня Судьбы. Хранительница этого мира.
        - Ну да! А я - Мэри Поппинс! Сейчас дождусь смены ветра, достану свой зонтик и улечу! - передразнила ее я. Лика, правда, шутки не поняла. На ее лице отразилось искреннее недоумение.
        - Я думала тебя зовут Ника... - растерянно ответила она, а я не нашла что на это сказать. В то, что в наше время кто-то не знаком с подобным персонажем, верилось не больше, чем во все, что меня окружало. И даже лентяй, который каким-то образом оказался в этом странном месте, не спасал ситуацию.
        - Не важно! Просто верни мои вещи и вызови мне такси до ближайшей остановки! Я заберу лентяя и мы вернемся домой, в общежитие!
        - Но зачем? - удивленно спросила она, - Разве ты сама не говорила, что с радостью бы уехала оттуда, если бы была возможность? - от напоминания о нашем разговоре я впала в ступор. Конечно я помню, как говорила что-то подобное, но я ведь думала, что это шутка!
        - Если ты и правда богиня Судьбы, как утверждаешь, почему мне по жизни так не везет? Разве устраивать жизни людей не твоя работа?
        - На Земле этим занимается моя сестра, но все работает не так просто. Мы можем только направлять вас. Мы не можем влиять на ваши поступки и решения... - в голосе Лики промелькнуло сожаление, - Ты мне понравилась, Ника. И, так уж вышло, что из моего мира недавно сбежала другая девушка, поэтому я смогла забрать тебя. Это равный обмен между мирами. Баланс и все такое...
        - И зачем я здесь? - в том, что за все нужно платить, даже за то, о чем не просила, я не сомневалась, а потому даже не допускала мысли об альтруизме так называемой богини.
        - Та девушка, которая сбежала, должна была участвовать в отборе...
        - Ага! Значит я должна занять ее место? - догадалась я, - Что за отбор? Надеюсь не игра на выживание, как в Голодных играх? Потому что там я вряд ли смогу кого-нибудь развлечь...
        - Нет! Что ты! Я бы ни за что никому не навредила! - тут же ответила Лика, на ее щеках появился румянец, - Это другой отбор! В этом мире у каждого своя судьба. И моя задача - проследить за тем, чтобы каждый нашел свое счастье. Отбор в этом помогает, - заверила она.
        - А как же Лентяй? - тут же спросила я, - Как ты его забрала?
        - Ну-у-у... - загадочно протянула Лика, при этом на ее лице появилась широкая улыбка, - Возможно на Земле скоро откроют новый вид кошек... Но, думаю, Вика присмотрит за моим питомцем. В конце концов это ее мир.
        Глава третья "Как выжить в летающей карете"
        Не то, чтобы я до конца смирилась или приняла тот факт, что моя новая знакомая - богиня судьбы, но и такого отторжения эта мысль больше не вызывала, особенно после того, как она одним хлопком вызвала из воздуха летающую карету, в которой на мягкой подушке уже сидел мой кот. В том, что это был именно Лентяй, я не сомневалась, а вот в том, насколько надежна эта карета...
        - А мы не разобьемся? - робко спросила я, заняв место у окна. Надо сказать, сидения в этой карете были удобнее, чем в любой машине. Лика улыбнулась и покачала головой
        - Конечно я не могу контролировать все, но и кое-что - уже довольно много, - ответила Лика, присаживаясь напротив, - Тебе не о чем переживать. Это безопаснее, чем самолеты. До сих пор не понимаю, как люди продолжают садиться в этих железных птиц, если с ними постоянно что-нибудь случается?
        Лика хлопнула в ладоши и карета плавно поднялась в воздух, набирая высоту, а затем заскользила, словно по ровному льду. Не было ни воздушных ям, ни закладывания ушей, как это часто бывало в самолетах, так что и кислые леденцы мне не понадобились.
        - А почему мы не перенесемся одним махом, как из того кафе? - не сдержалась я. Не то, чтобы мне не нравилась поездка в волшебной летающей карете, тем более, что вид из окна был завораживающий, только и любопытство не спрячешь. О том, что оно же сгубило кошку, старалась не думать.
        - Люди не очень хорошо выносят этот вид перемещений. Как видишь, ты сама довольно долго спала по прибытию, а сейчас у нас каждая минута на счету. Поэтому летим. А пока ты можешь задать все интересующие тебя вопросы. Когда мы приземлимся, я уже не смогу проводить с тобой столько времени... Итак, что ты хочешь знать?
        Интересно, как долго мы будем в пути? Вопросов было много, но я понимала, что не успею задать их все, поэтому начала с того, что больше всего меня беспокоило.
        - Если этот отбор правда создан для того, чтобы найти счастье, зачем кому-то сбегать в другой мир, где, как ты заметила, все намного сложнее и хуже? - Лика тяжело вздохнула. Видимо это была не самая приятная сторона ее работы.
        - Пойми, Ника, не все так просто... Какими бы ни были мои мотивы, я все же богиня, и моего контроля сложно избежать, но некоторые не оставляют попыток. Некоторые осознанно выбирают свободу, даже если это сложная, полная бед жизнь... Им кажется, что это правильно... Девушка, которая сбежала, была одной из них...
        - Тогда почему ее просто не вернули? Ты же богиня! Попросила бы сестру помочь отыскать беглянку и все стало бы на свои места...
        - Нет, - твердо сказала Лика, - она сделала свой выбор. Что бы ты там ни думала, но я не тиран. И если кому-то плохо в моем мире, я отпускаю тех, кому больше не могу помочь. Может быть там, на Земле, она найдет то, что искала...
        - Значит, если мне здесь не понравится, ты и меня отпустишь? - осторожно спросила я.
        - Конечно! Но, все же, я надеюсь, что этого не случится. Я и так выбиваюсь из графика. Столько неустроенных судеб... - от этих слов я почувствовала себя спокойнее и на мгновение мне даже стало жаль ее. Вот так работаешь, стараешься всех осчастливить, а никто даже спасибо не скажет. Я невольно посмотрела на Лентяя. Если бы хозяйка узнала о нем, мы оба оказались бы на улице. Может это и правда к лучшему?
        - Мы почти прилетели, - заметила она, - Постарайся не смотреть в окно, во время приземления может закружиться голова... - я предостережению Лики вняла, и, когда карета начала снижаться, даже схватилась за сидение - так, на всякий случай. Но, к счастью, все прошло хорошо. Лентяй лежал на своей подушке, как ни в чем ни бывало.
        Когда карета коснулась земли, на лице Лики вновь расцвела улыбка. Интересно, это все боги так улыбаются, или она особенная?
        - Ну что, готова? - спросила она, - Скоро ты познакомишься с остальными...
        - А кто они? - тут же спросила я. Нужно ведь знать, с кем проведешь... А сколько, кстати? Лика ведь до сих пор ни слова не сказала о том, как долго продлится этот самый отбор, и что нужно будет делать.
        - Принцы, полубоги... - задумчиво перечисляла она, - Некоторые зовут их крылатыми... Но будет лучше, если ты сама обо всем узнаешь! У нас не так много времени до начала! Бежим! - и, прежде чем я успела опомниться, подхватив Лентяя, Лика покинула карету, и мы вместе поспешили во дворец, к которому вела широкая дорожка. Она проходила через сад, мимо пруда с крохотными кувшинками. Вода в нем была такая прозрачная, что, казалось, ее можно пить, но, конечно, я не рискнула, и, вместо этого, начала разглядывать свое новое пристанище.
        Дворец был намного больше того, из которого мы прибыли. Наверное потому, что в нем Лика жила одна, а здесь, если верить ей, намного больше... Людей? Принцев? Крылатых полубогов? Пока я думала о том, как правильно их называть, мы подошли к огромной двери и она открылась сама по себе, пропуская нас внутрь...
        Мне казалось, что это слышали все обитатели замка. Словно петли специально делали такими скрипучими, чтобы заменить звон дверного колокольчика, как в магазине. Я повернулась к Лике, чтобы найти в ней поддержку, но девушки уже нигде не было.
        «Может она задержалась в саду?» - промелькнула мысль. Доверившись ей, я выскочила наружу и тут же врезалась в чью-то широкую грудь. Про себя отметила, что это уже третье падение за сегодня. Многовато. Потирая ушибленное плечо, я повернулась к неожиданному препятствию, которое оказалось высоким мужчиной с длинными пепельными волосами, собранными в хвост. Он был красив, но от незнакомца веяло чем-то таким, что я мысленно пообещала себе держаться от него подальше.
        - Смотри куда идешь! - недружелюбно рыкнул он, сверкнув серыми глазами, а затем, не говоря больше ни слова, вошел во дворец, оставив меня на дорожке. Что там Лика говорила? Над характером стоит поработать? Не то слово! Конечно, может я и сама виновата, что врезалась, но мог бы хоть руку подать, грубиян!
        Словно по волшебству, в тот же миг на меня упала чья-то тень, и я увидела другого. Он был так же высок, как предыдущий, но выглядел иначе. У него были короткие, чуть взъерошенные темные волосы, правильные черты лица, и глаза, совершенно необыкновенные. Я даже не могла точно сказать, как называется этот цвет, но так, на Земле, таких глаз точно не бывает.
        - Ты не ушиблась? - спросил он, протягивая руку. Замешкавшись лишь на секунду, я вложила руку в раскрытую ладонь и, наконец, поднялась на ноги.
        - Спасибо, - тихо ответила я, стараясь не разглядывать незнакомца, но взгляд то и дело падал на широкие плечи, скулы и улыбку, такую теплую, что злость на хвостатого блондина почти забылась. А он был хорош! И уж точно воспитаннее некоторых!
        - Прости, Ишхар бывает довольно груб, - он явно говорил о виновнике моего падения. С этим было сложно не согласиться, - Ты, наверное, новенькая? Меня зовут Кир.
        - Ника, - коротко представилась я, чувствуя, как помимо воли начинаю краснеть, а затем вспомнила, что, вообще-то, не просто так выходила в сад, и оглянулась по сторонам, но Лики уже и след простыл. Ну, богиня! Могла бы и предупредить, что уйдешь!
        - Ты выглядишь растерянной, - заметил он, чуть придерживая меня за руку.
        - Мне не сказали, что делать, когда буду... Здесь... - смущенно призналась я, мысленно ругая Лику.
        - Это не удивительно, - подала голос девушка. Незнакомкой оказалась хорошенькая блондинка с чуть вздернутым носиком и озорными голубыми глазами. Она стояла в дверях, и, судя по всему, уже довольно долго. Странно, как я ее не заметила? - Богиня Судьбы мало что объясняет, больше путает избранных, - беззлобно заметила она, делая шаг в нашу сторону, а затем протянула мне руку для пожатия, - Меня зовут Эри, прибыла два дня назад.
        - Ника... - снова повторила я. Девушка казалась дружелюбной и, судя по всему, была не намного старше меня. Она широко улыбнулась и, бросив красноречивый взгляд в сторону Кира, вновь повернулась ко мне.
        - Наверное у тебя много вопросов! Пойдем, я тебе здесь все покажу и попытаюсь ответить хотя бы на часть... - от такого предложения я отказаться не могла, и, кивнув Киру на прощание, последовала за Эри вглубь дворца.
        - Как ты здесь оказалась? - спросила я первое, что пришло в голову. Мы как раз проходили по роскошному, но пустому залу, и каждый шаг по мраморному полу отдавался эхом.
        - Нас всех выбрала Богиня, так или иначе. Почему именно мы - только она знает. Как по мне, без грубиянов вроде Ишхара было бы намного лучше, но ей, наверное, виднее... - при упоминании хвостатого грубияна Эри фыркнула, это заставило меня улыбнуться. Значит он не только ко мне так относится!
        - А в чем его проблема? - искренне поинтересовалась я. Ведь, исходя из слов Лики, мы здесь для того, чтобы найти счастье... Но Эри только пожала плечами.
        - У всех нас есть обязанности перед народом и Богами... Это давит, и не все справляются... Но я думаю, он просто с рождения вредный! Здесь уже почти все подружились, кроме него. Просто не обращай внимания.
        Глава четвертая "Как не заблудиться в чужом замке"
        - А сколько всего «избранных»? - спросила я, пока мы поднимались по лестнице. Последнее слово произнесла, покривив душой. В конце концов, такая формулировка мне совсем не нравилась, но альтернатив было немного.
        - Четырнадцать. Семь девушек и семь принцев, - коротко ответила она, чуть запыхавшись от подъема. Видимо физическая сила - не одна из ее сильных сторон. Впрочем, спустя три пролета я тоже устала, а спустя еще два стянула туфли и продолжила путь босиком. Так и вправду было легче, хотя ноги все еще ныли от нагрузки, а Эри тем временем продолжала, - Каждой твари по паре... Или вроде того... Одна из причуд нашей Богини... Обычно в отборе участвуют несколько девушек и один принц или девушка и несколько принцев, но ей важно, чтобы все мы нашли... Ну, то, что все ищут...
        Что все ищут было несложно догадаться. Тем более, что там, на Земле, мало кто не слышал о шоу Холостяк. Мне такие передачи никогда не нравились. Ну что может быть абсурднее толпы красивых, потрясающих девушек, поливающих друг друга грязью и негативом в борьбе за того, кого даже толком не знают? Да будь он хоть трижды богат и красив, я бы ни за что не пошла на нечто подобное!
        - Значит то счастье, о котором она говорила - это любовь?
        - Отчасти да, - Эри пожала плечами и, тяжело вздохнув, села прямо на лестницу. Благо ее устилал пушистый ковер, - Прости, если ты не против, я бы немного посидела вот так. Никак не привыкну к тому, что наши спальни так высоко...
        - Конечно, - улыбнувшись, я села рядом, и тут же почувствовала облегчение. Как же здесь не хватает лифта! И почему такие мелочи начинаешь ценить только тогда, когда лишаешься этого?
        - А ты уже знаешь что-нибудь о том, что нам придется делать? - конечно Лика обещала, что ничего опасного не предвидится, но я хотела знать наверняка, однако Эри только вздохнула и виновато развела руками. Увы. Похоже здесь все знают не больше моего...
        - До сих пор мы просто обживались здесь... Когда Лори сбежала, мы не ожидали, что Богиня приведет кого-то другого. Все же перекроить судьбу - не яйцо разбить. Даже для нее это непросто... Но, раз ты здесь, то и твоя судьба тоже, как и моя! - на последнем предложении Эри широко улыбнулась.
        - И Кира с Ишхаром... - задумчиво произнесла я. При упоминании хвостатого грубияна она скривилась, точно съела целый лимон, и я ее понимала. Обрадуешься тут, когда шанс стать судьбой грубого и мрачного принца один к шести.
        - Надеюсь он - не моя судьба. Потому что, если это так, я отправлюсь вслед за Лори! - Эри говорила это с таким выражением лица, что я даже поверила, а затем она рассмеялась. Наш разговор прервали громкие шаги. Я успела заметить только светлые волосы, что скрылись за поворотом.
        - Прости, я сейчас вернусь! - спешно попрощавшись, под удивленным взглядом Эри я вскочила на ноги и бросилась следом, рассчитывая увидеть Лику и забрать, наконец, своего кота. Но за поворотом я не удержалась и на полной скорости влетела в грудь Ишхара. Нужно отдать ему должное - на сей раз он меня поймал. Сильные руки обвили спину, опаляя кожу жаром через глубокий вырез платья, и на его лице отразилось раздражение.
        - Это у всех девушек с Земли привычка врезаться во все подряд или ты такая неуклюжая?
        Замечание Ишхара заставило меня вспыхнуть, но его руки все еще придерживали меня, не позволяя отстраниться. Мы стояли так близко, что я чувствовала его дыхание. Ноздри щекотал незнакомый, но приятный аромат, и, несмотря на не слишком удачное знакомство, я поймала себя на том, что разглядываю его, будто школьница.
        Брось, Ника, это на тебя не похоже! Конечно, он очень красив, почти как бог. Но это не повод терять голову! Очнись!
        Сердце пропустило удар, а затем я легонько оттолкнула его, высвобождаясь из капкана сильных рук.
        - Это все мужчины здесь такие грубияны или ты такой особенный? - не постеснялась вернуть колкость я. Конечно я уже второй раз сталкиваюсь с ним и едва не сбила с ног, но это совсем не повод так себя вести! Я ведь не специально! Просто так случается!
        Ишхар сжал губы, превращая их в тонкую линию, но взгляд не отвел. В его глазах появился особый огонек. И от него мне стало не по себе. Будто его руки все еще касаются спины, обжигая кожу...
        Я ждала, что в ответ он вновь скажет что-то обидное, но вместо этого увидела улыбку. Она была легкой, едва уловимой. Ее вполне можно было бы принять за игру воображения после безумного дня, однако это была именно она.
        Неужели ответная грубость его позабавила?
        Ишхар шагнул в мою сторону, заставляя отступить дальше, к стене, и наклонился к самому уху.
        - Осторожнее, Ника... В следующий раз я могу и не поймать... - прошептал он. От неожиданности я зажмурилась, а когда открыла глаза Ишхара уже нигде не было. Вместо него в мою сторону неслась взволнованная Эри.
        - Вот ты где! Я так волновалась, когда ты убежала! Все хорошо? - я кивнула, отгоняя от себя картинки произошедшего, а сама думала только об одном.
        Как он узнал мое имя?
        После того, как Эри нашла меня в коридоре, мы продолжили путь к жилому крылу. Туда, где располагались наши спальни. От нее я узнала, что каждому из нас выделили отдельные комнаты со всем необходимым. В каждой была дверь, которая открывалась только владельцу, большая кровать, стол, кресло, тумбочка, гардеробная со всевозможными нарядами и даже ванная, оснащенная всем необходимым. Лика позаботилась о том, чтобы мы ни в чем не нуждались.
        - Также во дворце есть кухня на первом этаже, столовая на втором, где через три часа состоится ужин, большая библиотека на третьем, и купальни на этом этаже, но ими почти никто не пользуется, ведь двери открываются всем, и никогда не знаешь кто войдет...
        - А ты была в них? - я плохо представляла, как должны выглядеть купальни, сотворенные Ликой, но очень хотела посмотреть. Хотя бы из любопытства.
        - Мне спокойнее в своей комнате, - с улыбкой ответила она, а затем остановилась в светлом коридоре с множеством дверей, - Ну, мы пришли. Одна из этих дверей твоя. Одна справишься? Я хотела сделать еще кое-что...
        - Конечно! - мне было неловко задерживать Эри из-за ерунды, поэтому, пожелав удачи, она скрылась за дверью своей комнаты, а я осталась одна с тринадцатью дверьми.
        И что теперь? Неужели придется дергать за ручку каждую, до тех пор, пока одна из них не откроется?
        Одна только мысль о том, что мне придется столкнуться с Ишхаром или Киром в то время, пока буду искать собственную спальню, заставляло сердце стучать быстрее. Но я успокаивала себя тем, что мне не может третий раз за сегодня так повезти, и я встречусь с хвостатым грубияном не раньше ужина.
        К счастью, на этом мои неприятности закончились, и первая дверь, к которой я подошла, оказалась той самой.
        Глава пятая "Как сделать ремонт за несколько минут"
        Комната, в которой я оказалась, не была большой, она была огромной! Мне кажется, в ней спокойно можно было бы поселить три шведских семьи и еще место осталось бы! Я так и замерла, разглядывая королевские покои. По потолку стелилась лепнина, стены украшены расписными картинами… Да и мебель выглядела безумно дорого. Не комната, а настоящий музей! И это все мне?
        - Нравится? - веселый голос заставил меня подпрыгнуть на месте от неожиданности. А все потому, что он шел не из коридора - дверь за собой я прикрыла сразу, как вошла. Звук шел из зеркала! Такого же большого и роскошного, как и все вокруг. А в нем, вместо своего отражения, я увидела Лику!
        - Комната... Большая... - кивнула я, стараясь не обидеть ее. Ведь она отнеслась ко мне по доброму, пусть и своеобразно... - Но на самом деле мне немного не по себе... Ты ведь знаешь, я не привыкла к такой роскоши...
        - О, не беспокойся об этом! Эта комната выглядит так, как ее видела прежняя хозяйка, но теперь это ты. Мебель и все остальное можно поменять. Достаточно представить то, что тебе хочется! Правда здорово? - Лика широко улыбнулась. Я не могла с ней не согласиться. Там, на Земле, любой ремонт - настоящая головная боль! И вот она говорит мне, что я могу получить все, что угодно, стоит только пожелать! Это и правда похоже на самую настоящую сказку...
        - Но это правда нормально? Я ведь все-таки в гостях... - мне не терпелось опробовать то, о чем говорила Лика, но хозяйничать в чужом доме, пусть и с позволения хозяйки...
        - Конечно! Ты ведь собираешься здесь жить! - Лика рассмеялась, и я заметила, как с той стороны зеркала махнул пушистый рыжий хвост. А затем его хозяин запрыгнул в мою комнату, словно через открытое окно!
        - Лентяй! - радостно воскликнув, я прижала к себе кота. Тот недовольно мяукнул и в один прыжок оказался на огромной кровати, - Он все это время был с тобой? - удивилась я.
        - Да, прости, что ушла без предупреждения... - Лика виновато улыбнулась мне, - У меня были важные дела... Но я рада, что ты нашла свою комнату! Со всеми успела познакомиться?
        - Нет, только с Киром и Эри... А еще с парнем по-имени Ишхар... - при упоминании последнего я густо покраснела. Наверное я не скоро забуду наше последнее столкновение...
        - И как они тебе? - Лика выглядела заинтересованной.
        - Кир милый и дружелюбный, Эри очень веселая и общительная... Думаю мы с ней подружимся, - богиня одобрительно кивнула, а затем немного отклонилась назад. Я заметила, что она сидит в кресле с высокой спинкой.
        - А что насчет последнего? - как бы между прочим спросила она. В руках Лики неизвестно откуда оказалась чашка чая, а затем на небольшом столике перед зеркалом оказалась еще одна, уже с моей стороны, еще и вазочка с хрустящим печеньем в придачу, - Угощайся!
        - Ишхар? - переспросила я, чуть прикусывая губу. И что мне на это ответить? Конечно, он не очень вежливый, но в наших столкновениях не было его вины. К тому же в последний раз он поймал меня...
        - Ты выглядишь растерянной, - заметила она, - Между вами что-то произошло?
        - Не то чтобы... - чтобы хоть немного скрыть смущение, я потянулась за чашкой. Чай пах спелыми ягодами и мятой, поэтому я поспешила сделать первый глоток и зажмурилась от удовольствия, - Чай просто потрясающий!
        - Это мой рецепт! - с гордостью заявила Лика и тут же рассмеялась, - На самом деле я выпросила его в одной кофейне в Кишиневе, город небольшой, но там просто потрясающе готовят! - она сделала еще один глоток из своей чашки и кивнула на печенье, - Попробуй, это из Одессы. Ты бывала там?
        - Я была слишком занята учебой и работой для путешествий куда-либо... - грустно ответила я, и все же взяла одно печенье в форме звездочки. Оно оказалось овсяным с изюмом, но при этом светлым и невероятно вкусным!
        - Так что там насчет Ишхара? - Лика вернулась к прежней теме.
        - Он... Необычный... - уклончиво ответила я, - В отличие от Эри и Кира, с ним довольно сложно общаться... Но я не думаю, что он плохой человек...
        - Полубог, - мягко поправила меня Лика, и я смущенно кивнула.
        - Ну да, конечно... Просто я пока не привыкла воспринимать их так... Даже тебя... Надеюсь, я тебя не обидела. Лика, ты замечательная, но все эти титулы... Мне немного неловко.
        - Ты привыкнешь, - Лика мягко улыбнулась, поднимаясь с кресла, - Я пойду, нужно еще кое-что подготовить перед официальным объявлением о начале первого этапа...
        - Мы еще встретимся? - спросила я, отставляя чашку в сторону.
        - Само собой! А теперь прости, я убегаю! Обживайся! - и, подмигнув напоследок, Лика исчезла.
        Оставшись наедине с собой, я вновь обвела взглядом комнату, размышляя, как бы сделать ее уютнее. Вряд ли мебель, к которой я привыкла, появится здесь, но попытаться стоило.
        Не то чтобы я хорошо разбиралась в дизайне, но в глубине души лелеяла надежду, что однажды окончу универ, найду хорошую работу и куплю квартиру, и смогу обставить ее, пусть и небогато, но уютно - так, как всегда хотела.
        В общежитии особо не развернешься - иной раз приходится получать разрешение на каждый забитый в стену гвоздь, но здесь... Пусть даже это ненадолго, но раз сама богиня дала волю творить все, что вздумается, не вижу причин отказывать себе в этом.
        Конечно это требовало времени и концентрации. И, как бы мне ни хотелось, в один миг представить идеальную спальню у меня не получилось. Поэтому начала с малого и сперва заменила скользкий, холодный пол на теплый пушистый ковер, в который приятно зарыться ногами. Затем убрала балдахин с кровати - я же не принцесса, в конце концов. Зачем мне шторы над головой?
        Это было довольно весело, и постепенно изменения становились все более смелыми. Последним штрихом я заменила старинные картины в золоченых рамах на более современные, вроде тех, что часто вешают в кафе, и удовлетворенно упала на простыни. А я ведь еще даже ванную не видела!
        Усилием воли я заставила себя встать с кровати и пройти в заветную комнату, где я едва не вскрикнула от радости. А все потому, что техника в ней была наша, то есть с Земли! Не успела я обрадоваться современному умывальнику с зеркалом и унитазу, как мой взгляд приковала ванна. Она была больше той, к которой я привыкла, в три раза, с многофункциональным душем и полочками махровых полотенец.
        За зеркалом я нашла небольшой шкафчик с тремя полочками, на которых стояли разнообразные скляночки с непонятным содержимым и... О чудо! Русскими этикетками и запиской от Лики!
        «Я знаю, что многие из средств могут быть непривычны, но надеюсь, что тебе понравится! Лика».
        Это было очень мило с ее стороны. Да и я, несмотря на то, что долгое время жила на Земле, не очень скучала по местным фирмам. Честно говоря, мне всегда было проблематично подобрать шампуни и всякие крема, особенно для лица, поэтому я решила довериться выбору Лики.
        Скинув одежду, я включила воду и взяла в руки первую баночку, с пометкой «Для ванны (достаточно пары капель)», и тут же добавила содержимое, с восторгом наблюдая за тем, как ванна наполняется пузырьками. Там же, на полке, я нашла некое подобие зубной пасты в жевательных пастилках, шампунь для волос, пасту для депиляции, которую, по словам Лики, нужно использовать всего раз, чтобы волосы больше никогда не росли, так же крем и маски для лица, рук и ног.
        - Да это же настоящее состояние! - восхищенно ахнула я. И это была правда. За одну только пасту для депиляции девушки со всей Земли душу бы отдали. Я, кстати, про себя решила быть с ней поосторожнее. Не хватало еще бровей лишиться, если они вдруг зачешутся!
        Глава шестая "Как не забыть про ужин"
        Не знаю, как долго я провела в ванной. Там не было часов или мобильного телефона, с которого я обычно повторяла пройденный на лекциях материал или изучала новое меню ресторана, в котором я работала, так что я, кажется, совсем потеряла счет времени, нежась в теплой воде, которая даже спустя час ничуть не остыла. Нужные баночки сами подлетали ко мне, стоило только подумать о них, и точно так же возвращались обратно. А, когда я все-таки вышла и вытерлась полотенцем, ко мне подлетел халат, в который я тут же укуталась.
        На прикроватном столике в спальне меня ждала еще одна чашка восхитительного чая и записка..
        «Взяла смелость выбрать тебе наряд. Надеюсь ты не против. Не забудь про ужин.
        Лика».
        - Точно! Ужин! - воскликнула я, и едва не стукнула себя по лбу. Я ведь и правда почти забыла о нем, и теперь торопливо сушила волосы, надеясь, что не заставлю других слишком долго ждать. Оглянувшись по сторонам в поисках наряда, я ничего не нашла и снова повернулась к чашке. Запах этого чая немного отличался от выпитого накануне, но так и манил к себе. Тем более после нескольких часов, проведенных в ванне, мне ужасно хотелось пить.
        - Ну, думаю ничего плохого не случится, если я выпью чашку чая перед тем, как куда-то идти...
        Делаю первый глоток и зажмуриваюсь от цветочно-цитрусового вкуса. В тот же миг халат на мне меняется и превращается в вечернее платье. Так вот, о каком наряде говорила Лика? Надеюсь в полночь он не превратится обратно. Не хотелось бы оказаться на месте Золушки, пусть и в окружении принцев…
        На секунду я задумалась над тем, чтобы сходить в гардероб и выбрать другое платье, но, увидев свое отражение, передумала. Мой бывший халат выглядел просто волшебно. И не только потому, что в его создании поучаствовала магия. Хотя не признать заслугу божественных сил было невозможно.
        - Думаю, Лика предупредила бы меня, если бы это была временная магия... - я задумчиво вертелась у зеркала. Теперь, когда проблема с платьем решена, нужно разобраться с прической и обувью. Не пойду же я босиком?
        Стоило мне об этом подумать, как на полу, прямо передо мной, из ниоткуда появилась пара туфель в тон к платью, а на тумбочке у зеркала я нашла необычный гребешок. Честно говоря, обычно я предпочитала массажные расчески, но ведь выбирать не приходится?
        Однако коснуться его у меня так и не получилось. Вместо этого он подпрыгнул, словно живой, и на короткий миг завис в воздухе, а затем решительно поплыл в мою сторону. Наверное мне стоило привыкнуть, к тому что в этом замке множество волшебных вещей, но то, как сверкнули зубья гребешка в свете люстры, заставило меня трусливо попятиться назад.
        - Хороший гребешок... - глухо сказала я, отступая к выходу. Если он волшебный, значит и разумный? Может мне удастся договориться с ним?
        Натянув на лицо доброжелательную улыбку, я выставила руки вперед. К счастью, гребешок не двигался, и я уже почти успокоилась, рассчитывая поймать его, но не тут то было. С легкостью уклонившись от моих рук, он двинулся прямо на меня, да так быстро, что я только и успела круто развернуться и побежать в противоположную сторону, а именно к двери.
        Ну и что, что босиком? В конце концов так бегать точно безопаснее, чем на каблуках!
        Несколько минут я в панике носилась по комнате, отбиваясь от настойчивого гребня всем, что попадется под руку. Последней в ход пошла небольшая подушка, но он с легкостью увернулся от импровизированного снаряда и продолжил преследовать меня. Я уже изрядно устала, когда раздался стук в дверь. Как раз вовремя!
        Я бросилась к выходу из комнаты и рывком распахнула дверь, вылетая в коридор. Заперев ее, я точно услышала звук удара с той стороны, как раз на уровне моей макушки, и, не сдержав облегченного вздоха, обернулась к шокированной Эри, которая так и замерла в шаге от меня с широко раскрытыми глазами.
        - Н-ника... Что там у тебя?.. - дрожащим голосом спросила она, оглядывая меня с ног до головы, - И почему ты босиком? - я опустила смущенный взгляд на ноги, стараясь не думать о том, что на голове все обстоит намного хуже... И почему даже в другом мире я не могу ничего сделать по-человечески?
        - Долгая история... Если коротко, в моей комнате летает обезумевший гребешок!
        - Гребешок? - удивленно переспросила Эри, - Это от него ты убегала?
        - Понимаю, звучит странно, но, клянусь, такой жуткой расчески у меня никогда не было!
        - Ох... Но ты же не можешь пойти на ужин вот так! - она прижала ладошку к губам, как настоящая леди из фильмов о высшем свете. Почему-то от этого стало очень смешно.
        - Ты имеешь в виду, что тому, кто предназначен мне судьбой, не стоит видеть меня в таком виде? - с улыбкой спросила я. Конечно я сказала это в шутку, но Эри тут же посерьезнела.
        - Именно! - и, прежде чем я успела ответить, она взяла меня за руку и потянула в сторону своей двери, - Пойдем, у нас есть еще немного времени, я попробую сделать что-нибудь…
        Комната Эри оказалась не менее роскошной, но не такой вычурной, как моя, когда я только вошла туда. Пожалуй я даже могла бы назвать ее уютной, однако она не дала мне времени осмотреться и сразу повела к зеркалу. В нем отражалась я - в самом роскошном платье на свете, босая, с красными от бега щеками и неприлично растрепанная.
        - Какой ужас... - прошептала я. Да уж, красавица, ничего не скажешь! Будто огородное пугало облачили в королевский наряд!
        - Стой смирно, сейчас я приведу тебя в порядок, - мягко попросила Эри, беря в руки гребешок. Он был немного похож на мой, но, к счастью, не характером. И я даже приняла бы его за обычный, если бы зубья не скользили между прядями, придавая им блеск, и опуская на плечи идеальные локоны.
        - Ну вот и все, - спустя пару минут Эри удовлетворенно кивнула, а я вертелась перед зеркалом и не могла поверить в то, что с этим справилась одна-единственная расческа!
        - Эри! Спасибо! Не представляю, что бы я делала без тебя!
        - Не за что, - она искренне улыбнулась, глядя на меня, а затем погрустнела, - Жаль, что я с обувью помочь не смогу... У меня другой размер...
        - Ничего, все равно ходить по лестнице туда-сюда на каблуках жутко утомительно! Думаю, что моя судьба переживет один ужин без обуви, тем более, что здесь чистые полы! - на миг Эри удивленно уставилась на меня, а затем ободряюще улыбнулась.
        - А знаешь что? Мне нравится эта идея! - и, не говоря ни слова, она избавилась от своих туфель и взявшись за руки, мы отправились на ужин.
        Глава седьмая "Как нажить себе врагов"
        То, что Эри решила идти босиком, придало мне уверенности. Все же явиться в таком виде одной было бы достаточно неловко. Однако там, у двери ведущей в столовую, я запаниковала. Ни с того ни с сего сердце забилось так громко, что мне даже показалось, будто все обитатели замка слышат его.
        - Как думаешь, все уже там? - я старалась говорить как можно тише, опасаясь, что меня могут услышать. Эри пожала плечами. В отличие от меня она не выглядела такой взволнованной.
        - Скорее всего. Мы почти опоздали... - на секунду она остановилась, будто задумалась о чем-то, но быстро взяла себя в руки и повернулась ко мне, решительно распахивая дверь, - Идем!
        Перед тем, как войти в столовую, я делаю глубокий вдох. Соберись, Ника. Может ты никогда не была душой компании, но сейчас ты не одна. Все будет хорошо. Мне почти удалось убедить себя в этом, когда я сделала шаг вперед, вслед за Эри, и оказываюсь в ярко освещенной комнате с камином и длинным столом, накрытым на четырнадцать человек.
        Похоже все ждали только нас, так как свободные места оказались только напротив Кира и Ишхара. Бросив на меня виноватый взгляд, Эри прошмыгнула на первое место, оставив кресло напротив хвостатого грубияна мне. И, пусть я бы не отказалась поменяться с ней местами, обиды не держала. Ну что ж, видимо у меня судьба такая, вечно в неприятности попадать...
        Я не была уверена, как себя вести, нужно ли здороваться и представляться или дождаться начала трапезы, но Эри молчала и другие не торопились заговаривать, так что я тоже решила вести себя тихо, стараясь не обращать внимания на чужие взгляды, особенно того, .кто сидел напротив. Интересно, чего все ждут? От гнетущей тишины мне было не по себе. Надеюсь они не каждый день так едят?
        Я уже была готова плюнуть на все правила приличия и первой заглянуть под колпак, скрывающий тарелку, как вдруг в комнате раздался громкий хлопок, и во главе стола появилась Лика в пятнадцатом кресле.
        - Добро пожаловать на Божественный Отбор! - широко улыбнувшись, она обвела всех сидящих за столом испытывающим взглядом, - Теперь, когда все четырнадцать участников, наконец, в сборе, я объявляю начало первого торжественного этапа!
        Я оглянулась по сторонам. Все сидели тихо и неподвижно, будто статуи. А ведь Лика дела отложила, чтобы лично появиться! Уверена, она могла отправить своего секретаря или помощника... У Богов ведь есть помощники?
        - А что это за этап? - не выдержала я. Ко мне тут же обернулись четырнадцать пар глаз - любопытных, удивленных, насмешливых и осуждающих, и только Лика широко улыбалась.
        - В замке спрятаны предметы, без которых не начнется второй этап. Вам нужно найти их, используя подсказки, которые разбросаны по вашим комнатам. Как только вы справитесь, я снова появлюсь и расскажу, что делать дальше. А теперь... Приятного ужина! - произнеся последние слова, она хлопнула в ладоши, и исчезла, словно ее и не было. Вместе с тем исчезли и серебряные колпаки, скрывающие плоские тарелки с блюдами.
        Передо мной оказался салат с мясной вырезкой. Он выглядел до того аппетитно, что я тут же потянулась за вилкой. Благо избытка столовых приборов, в которых я совершенно не разбираюсь, не было. Однако, прежде чем я успела наколоть сочный кусочек мяса на вилку, Эри тронула меня за плечо. От неожиданности я подпрыгнула и чуть было не уронила ее на белоснежную скатерть.
        - Эри! - тут же возмутилась я, слегка краснея. С другой стороны стола послышались смешки. Интересно, как бы они отреагировали, переверни я целую тарелку?
        - Ты заговорила с Богиней! - Эри выразительно посмотрела на меня, в ее голосе испуг смешался с восхищением. Я неопределенно пожала плечами.
        - Ну да, а что в этом такого? Мы почти все утро проговорили... - по мере того, как я говорила, глаза Эри становились все больше и больше. Еще немного и вовсе из орбит вылезут!
        - Ты говорила с Богиней... - словно в трансе повторила она. От этого мне становилось не по себе. Казалось, на слова Эри обернулись все, и только Ишхар продолжал ужинать, словно его вовсе ничего не волновало.
        - Ты снова это сказала, - вздохнув заметила я. В тот момент мне больше всего на свете хотелось просто поесть без лишних глаз, поэтому я решила перевести тему, - Брось, Эри, давай лучше ужинать, пока еда не остыла!
        Она еще какое-то время смотрела на меня, покусывая губу, и явно хотела возразить, но в конце концов сдалась и повернулась к своей тарелке.
        Ужин был вкусным, но из-за чужих взглядов, направленных в мою сторону, было довольно сложно сосредоточиться на еде. Я и раньше никогда не любила внимание во время обеда в университетской столовой, а здесь и вовсе казалось, что меня рассматривают под лупой.
        К счастью, Эри быстро сообразила что к чему, и заговорила, отвлекая всех от меня. По крайней мере мне так показалось. Но, стоило ей открыть рот, как я поняла, что ошиблась.
        - Точно! Вы ведь еще не знакомы! - с улыбкой пролепетала она, - Это Ника! Она прибыла только сегодня!
        Стараясь скрыть смущение, я подняла голову и дружелюбно улыбнулась остальным. Некоторые улыбались мне в ответ, некоторые выглядели задумчивыми. Эри по очереди представляла нас друг другу, и все было хорошо, пока не пришла очередь рыжей девушки с красными глазами, которую Эри представила как Гвен. Услышав мое имя, она вздернула носик и окинула меня презрительным взглядом. Такой тип девушек существовал и на Земле, так что я не слишком удивилась, даже при том, что мы встретились впервые.
        - Значит ты просто замена Лори? - Гвен произнесла это так, чтобы обернулись все. Я промолчала и натянула на лицо улыбку, до боли сжимая кулак под столом, чтобы никто не видел. Не стоит показывать слабость в первый же день. Такие, как она, потом в покое не оставят.
        - Вы были близки? - спросила я, делая вид, что пропустила ее слова мимо ушей. Ничего, я еще успею вернуть колкость. И не таких приструняли.
        Кажется мой ответ ей не понравился. Бледное лицо Гвен покрылось красными пятнами от злости, от чего она только больше начала напоминать мухомор. Затем, не говоря ни слова, она поднялась из-за стола и покинула столовую.
        Эри проводила Гвен неодобрительным взглядом. Кажется она тоже была не в восторге от этой дамочки.
        - Прости, Ника. Она все время так себя ведет, но я не думала, что это случится с тобой в первый же день... - Эри грустно вздохнула, явно сожалея о случившемся.
        - Не переживай так, там, откуда я, много таких, как она... - я не хотела рассказывать о девушках из университета, так что вернулась к салату. Когда тарелка опустела, на ее месте появилась другая, с великолепным тортом, украшенным ягодным желе.
        - А откуда ты? - ко мне обратилась одна из близняшек. Их было двое - Калли и Касси. Обе милые, словно фарфоровые куколки, с голубыми кудрями и глазами аквамаринового цвета.
        - С Земли... - немного смущенно ответила я. Близняшки переглянулись. На их лицах отразилось удивление. Похоже даже для Богини забирать кого-то вот так не в порядке вещей.
        - Ты из другого мира?! - спросила Калли. Ее глаза загорелись интересом.
        - Расскажи, как там! - вторила ей Касси. Кажется со мной они совсем забыли про десерт. Остальные же предпочитали не вмешиваться, но слушали с любопытством. Даже Ишхар несколько раз бросал на меня взгляд.
        - А Земля сильно отличается от нашего мира?
        - Э-э-э... Да, пожалуй... - я не была уверена, так как мало что знала о мире, в котором нахожусь, - Там нет магии. Вместо нее у нас развита наука и техника...
        - А принцы на Земле есть?
        - Да, но их не так много... В большинстве стран другая система правления... Обычно во главе страны стоит президент или парламент...
        Вопросы сыпались на меня один за другим, и постепенно к разговору подключались другие. За весь ужин только Ишхар не произнес ни слова, а затем незаметно ушел, словно испарился...
        Глава восьмая "Как заставить мужчину носить тебя на руках"
        Не знаю, о чем я думала, когда решила уйти, не дожидаясь Эри, но я чувствовала, будто что-то невидимое тянет меня вперед. Чаепитие было в полном разгаре, когда я, быстро попрощавшись с новыми знакомыми, выскользнула в коридор и направилась к повороту за портретом, который не заметила в первый раз. Там, куда я свернула, пол был гораздо холоднее, и я почти пожалела об отсутствии обуви.
        Если бы я знала, что такое произойдет, точно надела бы белые пушистые тапочки с зайчиками. Конечно, с таким нарядом они смотрелись бы крайне нелепо, но какое дело до красоты окоченевшим ступням?
        В какой-то момент я даже подумала вернуться, но неожиданно для себя поняла, что попросту потерялась, так как та часть коридора, из которой я пришла, выглядела совсем иначе.
        Не знаю, как долго я бродила туда-сюда, но происходящее нравилось мне все меньше, потому что за окном уже начинало темнеть, в коридорах становилось все холоднее, и я все чаще ловила себя на мысли о том, что обычно бывает с маленькими любопытными девочками, которые гуляют в одиночестве и заглядывают во все углы чужих старинных замков.
        Несколько раз я оборачивалась, услышав шорох, но там не оказывалось ни мышей, ни чудовищ. И, пусть я никогда не была трусихой там, на Земле, в этом мире было слишком много того, чего я не понимаю. Взять хотя бы Флаффи. Эта милая птичка, которую я по ошибке приняла за куст, едва не напугала меня до полусмерти. Не говоря уже о безумном гребешке, который до сих пор бесчинствовал у меня в комнате. Надо бы поговорить с Ликой на этот счет.
        - Надеюсь Лентяй в порядке... - со вздохом прошептала я, мысленно добавив, что если нет, я лично этот гребешок на части поломаю! Я разговаривала сама с собой, и уж точно не ожидала ответа, но, кажется, все в этом замке создано для того, чтобы меня удивлять.
        - Твое умение попадать в неприятности не перестает меня удивлять, - тихого голоса было достаточно, чтобы я могла узнать его обладателя. Да и вообще, несложно догадаться, ведь никто, кроме меня и хвостатого грубияна, не оставил десерт на столе.
        Обернувшись, я бросила взгляд на Ишхара. Он все еще был в той одежде, в которой сидел за столом, но я не нашла на светлом пиджаке ни единого пятнышка, даже самого маленького, чтобы придраться. На его фоне, с ног до головы идеального, я не могла не думать о том, что стою босая, с покрасневшими от холода ступнями, пусть и в самом шикарном платье.
        - С чего ты взял, что у меня неприятности? - тут же вздернула нос я. Ишхар окинул меня изучающим взглядом, который задержал на ногах дольше необходимого, а затем выразительно посмотрел в глаза, явно наемекая на нецелесобразность отпирательств, но я постаралась сделать вид, что все происходящее в порядке вещей, мысленно ругая себя за упрямство.
        Сейчас, когда я уже почти не чувствовала ног от холода, точно не подходящее время для гордости. К счастью, то ли ему было скучно, то ли Ишхар страдал от альтруизма, но вместо того, чтобы безразлично пожать плечами и уйти, он подошел ближе.
        - Ты замерзла, - хмуро заметил он. Благо в этот раз у меня хватило ума промолчать. Может удастся уговорить его проводить меня до комнаты, пока мои ноги окончательно не отвалились, иначе Лике придется искать новую девушку.
        Я стояла напротив него и ожидала миллион вопросов, например, что я здесь делаю, или почему я босиком - в общем, чего угодно, но не того, что меня галантно поднимут на руки, с легкостью оторвав от пола, и понесут в неизвестном направлении.
        - Э-э-э-э... Ишхар?.. - дрожащим то ли от смущения, то ли от холода голосом позвала я.
        Конечно там, на Земле, я много раз видела, как девушек носили, как принцес, но в основном это было на выходе из ЗАГСа, или в фильмах, и уж точно не со мной. Поэтому, неловко обвив руками его шею, я так и замерла, боясь лишний раз вдохнуть.
        Он не ответил, глядя куда-то перед собой, и я невольно отметила, что вблизи хвостатый грубиян еще привлекательнее, а рельеф мышц, скрываемый под одеждой, явно не уменьшает шансы на внимание со стороны женщин. Если бы только не характер... Уверена, Эри ни за что не сказала бы, что лучше сбежит на Землю вслед за Лори, чем будет с ним.
        Однако, как бы восхитительно ни было на руках мужчины, я все же привыкла к самостоятельности. Да и, каким бы сильным он ни был, я все же здраво оценивала свои габариты. Конечно, толстой меня не назовешь, но у кого нет пары лишних килограммов?
        - Послушай, спасибо, конечно, но я ведь и сама могу пойти... - вновь попыталась возразить я, однако и эта моя попытка осталась без ответа. Ни жестом, ни дыханием хвостатый грубиян не показал, что услышал мои слова, и кажется не собирался.
        - Ишхар! - в этот раз я произнесла его имя гораздо громче, но все бестолку. Мне оставалось только фыркнуть и расслабиться. Ну не отбиваться же от него на весу, в самом деле? Не хватало еще свалиться с такой громадины, мне еще дороги конечности!
        - Рэй, - неожиданно произнес он. Я растерянно моргнула. Мне показалось, или он в самом деле разговаривает?
        - Что? - переспросила я. На миг он замер, не выпуская меня из рук, а затем посмотрел мне прямо в глаза. Его дыхание чуть тронуло щеки, но этого хватило, чтобы я залилась румянцем.
        - Мое имя.
        Имя оказалось гораздо мягче, чем я ожидала, но слукавлю, если скажу, что оно ему не шло. Правда теперь я запуталась, почему Кир и Эри зовут его Ишхаром? Что это? Прозвище? Фамилия? Название рода? Надеюсь, что все-таки не первое, как бы то ни было, Рэй был по-своему добр ко мне, и я не хотела его обижать.
        - Прости, - на всякий случай сказала я. Он снова промолчал, явно погруженный в свои мысли. А затем я начала озираться по сторонам. Стены коридора вновь стали знакомыми, значит мы вернулись обратно в жилую часть замка, однако до самой двери спальни Рэй нес меня на руках.
        Я даже испытала укол разочарования, когда ноги вновь коснулись холодного пола, но послушно отстранилась, пряча руки за спиной, как провинившийся ребенок.
        - Э-э... Спасибо тебе... Если бы не ты, я наверное до самого утра бы там бродила... - смущенно пробормотала я.
        Рэй молча кивнул, но уходить не торопился, как будто чего-то ждал, а затем заговорил.
        - Тебе лучше поторопиться и согреться в ванной, пока окончательно не простудилась, - я ожидала, что он скажет еще что-то, но Рэй только отвернулся, направляясь к соседней двери. Оказалось, что его комната напротив моей. Но, прежде чем он коснулся ручки, я остановила его.
        - Постой... - в тишине коридора слово, произнесенное шепотом, показалось намного громче. Рэй медленно обернулся, но я все еще не могла прочитать какие-либо эмоции на его лице. На самом деле я сама не знала, почему сделала это. Что мешало мне молча вернуться в свою комнату и отдохнуть после безумно насыщенного дня? Уверена, мы бы закрыли двери и это бы его не беспокоило, однако мне ужасно захотелось пожелать ему доброй ночи.
        Прижимаясь спиной к двери, я снова и снова видела, как глаза Рэя расширились от удивления, а затем его губы растянулись в улыбке, когда он пожелал мне доброй ночи.
        К счастью, зайдя в свою комнату, я не застала безумного гребешка, летающего по комнате, и решила, что он либо успокоился, либо улетел в окно. Единственная проблема - мне придется искать новую расческу, но думаю здесь я могу рассчитывать на Лику...
        О подсказках, спрятанных в наших комнатах, я старалась не думать, чтобы не сорваться и не пойти искать свою прямо сейчас. Все же Рэй был прав, и мне стоит воспользоваться его советом. Кто знает, какой гадостью в этом мире лечат простуду? И лечат ли вообще? Во время ужина я больше рассказывала о Земле, чем спрашивала об этом мире, и осталась ни с чем.
        - Надо будет это исправить... - прошептала я, стягивая волшебное платье. К счастью, мне не пришлось бороться со шнуровкой и бесчисленными пуговицами - стоило лишь подумать о том, что я хочу снять его, как тот мигом превратился обратно в халат.
        - Мяу! - раздалось со стороны кровати. Лентяй все так же лежал на облюбованной подушке, которую я уже мысленно подарила ему. Все равно их в этой комнате навалом. Однако кое-что, кроме рыжего толстяка, все же привлекло мое внимание.
        Это была записка. Сложенный напополам лист бумаги. Я даже удивилась тому, что найти первую подсказку оказалось так просто. Подхватив записку, я развернула ее, и... Не увидела ничего. Лист был пуст. Ни черточки, ни узора - ничего, что могло указывать на то, что это не простой клочок бумаги.
        Тяжело вздохнув, я вернула его обратно и решительно направилась в ванную. О загадках подумаю потом...
        Глава девятая "Как попасть в чужую комнату без ключа"
        Утро началось со стука в дверь. Тогда я, только открыв глаза, поднялась на ноги и зевая пошла впускать раннего гостя. Им оказалась Эри, и в отличие от меня девушка выглядела просто чудесно, как будто встала пару часов назад и все это время приводила себя порядок, чего не скажешь обо мне - волосы растрепались, лицо опухло от длительного сна, а на щеке отпечаталось кружево подушки. В общем, хорошо, что ко мне заглянула именно Эри, а не кто-то другой.
        - Ника, ты нашла подсказку? - тут же спросила она. Я отошла немного в сторону, приглашая ее войти в спальню, а затем молча протянула пустую записку, которую обнаружила вчера. Эри почти минуту вертела ее, рассматривая со всех сторон, а затем обреченно вернула обратно.
        - У тебя тоже ничего? - догадалась я. Эри грустно кивнула, вздохнув, а затем присела в небольшое кресло. Рядом, на столе, появился чайник и пара чашек, а также вазочка с вчерашним печеньем.
        - Я так надеялась, что у тебя будет иначе... Ты ведь лично общалась с ней...
        - Намерения Лики сложно предугадать, - пожав плечами ответила я, а затем спросила, - Подождешь немного, пока я приведу себя в порядок? - и, дождавшись утвердительного кивка, я направилась в ванную, прихватив с собой кое-что из гардероба.
        Вернулась уже в приличном виде, в котором не стыдно покинуть комнату, и даже сумела выпросить у гардероба удобные балетки вместо туфель на огромном каблуке. Под одобрительный кивок Эри мы сели пить чай. Правда даже вкусное печенье не вызывало никакого желания притронуться к нему.
        Хотелось чего-то сытного, не сладкого и побольше! Стоило мне об этом подумать, как на столе начали появляться блинчики с красной рыбой, икрой, картошкой, мясом и грибами, а заканчивала это шествие бездонная пиала с густой сметаной.
        Эри даже присвистнула, по достоинству оценив мой аппетит, и, когда я предложила присоединиться, не отказалась.
        Завтрак длился долго. Лишь вдоволь набив животы мы вновь заговорили о деле. Вернее о загадке Лики. От Эри я узнала, что все получили пустые записки, и сейчас думают над тем, что с ними делать.
        - И Рэй тоже? - спросила я, тут же поймав на себе удивленный взгляд подруги. Она явно не понимала, о ком я говорю. Пришлось пояснить, что это имя Ишхара, которым он представился вчера.
        - Надо же! А я думала он никогда его не назовет! - Эри звонко рассмеялась. То, что я узнала его настоящее имя, привело ее в почти детский восторг, - Он же такой скрытный! Что между вами произошло? - я растерянно пожала плечами.
        - Я немного потерялась в другой части замка. Он нашел меня и проводил обратно к спальням... - о том, что меня несли на руках, как принцессу, я решила умолчать. И так лишнего сболтнула, - Только не говори никому. Не хочу, чтобы он на меня злился...
        - Я - могила! - заверила Эри, охотно кивая, - Если честно, он пока единственный, кто не показал другим свою подсказку, и я подумала... Может ты с ним поговоришь? Мне кажется, вы неплохо ладите друг с другом, и он прислушается к тебе...
        - Что-о-о? Почему я?.. Нет, не то чтобы я была против, все-таки Рэй оказался довольно неплохим, но мы ведь едва знакомы! Разве могу я просто взять и постучаться в его комнату?
        - Но я же к тебе постучалась, - с улыбкой возразила она, напомнив о своем визите.
        - Это другое! Ты девушка... И вообще... Почему кто-нибудь из парней не сделает это?..
        Однако, как ни старалась, я так и не смогла ее переубедить, и Эри меня уговорила. Так я и оказалась в коридоре, перед дверью в комнату Рэя, где простояла почти десять минут, никак не решаясь постучать. К счастью, поблизости никого не было, чтобы увидеть мой позор. Эри почти сразу вернулась в свою комнату, оставив меня разбираться с этой проблемой самостоятельно.
        - Давай же, Ника. Ты же не в гости напрашиваешься, а просто спросить что там с подсказкой и уйти! - мысленно подбадривала я себя. Сделав глубокий вдох, я едва коснулась двери, и она тут же распахнулась передо мной.
        - Рэй?.. - тихо позвала я, делая шаг в комнату и озираясь по сторонам, но его нигде не было. Это было странно, ведь Эри сказала, что никто, кроме владельца комнаты, не может ее открыть.
        Наверное мне стоило уйти в ту же секунду, когда я поняла, что Рэя здесь нет, однако что-то меня остановило, и заставило шагнуть дальше, в середину комнаты.
        Его спальня сильно отличалась от наших с Эри, хотя бы тем, что в ней был камин и огромный книжный шкаф во всю стену. Мебель была преимущественно темных бордовых тонов. Стол только один - рабочий, на котором стояла одинокая чернильница с пером и стопка бумаг. В общем, если бы не большая кровать, комнату Рэя можно было бы с легкостью принять за кабинет какого-нибудь мафиози там, на Земле.
        Однако как следует осмотреться мне не дали. С другой стороны комнаты послышались шаги и я столкнулась нос к носу с владельцем комнаты, который, судя по всему, только что вышел из душа. По стройному, рельефному телу струились капельки воды, стекая под линию домашних штанов.
        - Прости, - я виновато опустила взгляд и отступила, краснея от смеси смущения и стыда. Как же, вломилась в чужую комнату без разрешения и приглашения, еще и с ног до головы его рассмотрела! Нужно было срочно объясниться, пока Рэй не подумал самого худшего...
        - Меня попросили спросить тебя о подсказке... Все уже получили их и... Я постучалась и... Честное слово, дверь была открыта... Наверное мне лучше уйти...
        Я повернулась, собираясь покинуть комнату, но мне не дали сделать и шага. Поймав меня за руку, Рэй почти минуту смотрел мне прямо в глаза, да так, что у сердца появились все признаки тахикардии, а затем все так же молча протянул мне записку и отпустил.
        Как и моя, эта подсказка оказалась пустой, однако, когда я достала свою, произошло нечто странное. Они вырвались из моих рук и, извиваясь, закружились в воздухе, объединяясь в одну. На секунду комнату заполнил яркий свет, заставив меня прикрыть глаза руками, а затем я уставилась на то, что еще недавно было двумя листами бумаги без намека на что-либо еще.
        - Это же карта! - ахнула я, взяв ее в руки. Вот только я совершенно не узнавала часть замка, указанную на ней, - Рэй, ты знаешь, где это?
        - Похоже на библиотеку, - он подошел ближе, так, что наши руки почти соприкоснулись, и пригляделся. Я смущенно потупилась, но не отстранилась, чувствуя, как в груди поднимается приятное тепло.
        - Думаешь у других тоже части карты? - тихо спросила я. Рэй пожал плечами, но, кажется, не отрицал такую возможность, - Если так, лучше собрать всех вместе... Как насчет встретиться в столовой, через двадцать минут? Ты придешь?
        - Приду, - коротко ответил он. В комнате повисло недолгое молчание, которое первой нарушила я.
        - Хорошо... Тогда я пойду... Нужно рассказать остальным о том, что мы нашли... Прости за то, что пришла без приглашения...
        В этот раз Рэй меня не остановил, лишь проводил внимательным взглядом до тех пор, пока я не закрыла дверь с той стороны коридора, ненадолго прижавшись к ней спиной, чтобы успокоиться.
        Собравшись с духом, я постучала в дверь комнаты Эри. Она открыла через минуту и тут же начала расспрашивать о том, как все прошло. Я рассказала о карте, которая проявилась после того, как мы соединили подсказки, и умолчала о том, как недавно вошла в комнату Рэя без приглашения, да еще и не в самый подходящий момент. Но и этого хватило, чтобы Эри широко улыбнулась.
        - В общем, он пообещал, что придет в столовую через двадцать минут... - когда я закончила, она решительно поднялась на ноги, сжимая в руке собственную подсказку.
        - Тогда мне лучше обойти всех сейчас, пока не пришлось разыскивать их по всему замку...
        Глава десятая "Как остаться с парнем наедине"
        Эри вернулась за мной через восемь минут, радостно заявив, что все соберутся в столовой в указанное время.
        - Это отлично, - не смотря на то, что я не очень хотела видеть Гвен, радовало, что мы немного продвинулись, - Пойдем, пока не опоздали...
        - Постой! Перед тем, как идти, я хотела кое-что проверить... Карта, которая получилась у вас с Ишхаром, у тебя с собой? - я удивленно кивнула и протянула ей сложенный вдвое лист бумаги. Эри развернула его и приложила к нему свой. Мы ждали несколько минут, но ничего не произошло, и она со вздохом вернула его мне.
        - Видимо у меня другая часть, - немного грустно ответила Эри, но на ее лицо почти сразу вернулась улыбка, - Что ж, значит разберемся во всем вместе с остальными! Пойдем скорее, пока Гвен не нашла новый повод к тебе придраться!
        Мы спешили как могли, но все равно пришли последними, если не считать Рэя. Его, к моему разочарованию, за столом не оказалось. Неужели он передумал?
        - Не переживай, - шепнула Эри, подбадривая меня, а затем кивнула куда-то за спину, - Смотри, он пришел... - я тут же обернулась и не смогла скрыть радостной улыбки. Рэй поймал мой взгляд и сел напротив, совсем как вчера.
        - Может нам наконец объяснят, зачем нас собрали здесь в такое время? - противно фыркнула Гвен, поправляя огненный локон. Эри нахмурилась, а я едва сдержала порыв по-детски скривиться. Вместо этого я оскалилась, изображая улыбку. До чего противная девица! Даром что красивая!
        - Это касается подсказок, которые оставила Богиня. Но, если у тебя есть дела поважнее, чем пройти первый этап, ты можешь вернуться к ним.
        Возможно я перегнула палку, но мне надоело, что Гвен мнит себя королевой всея вселенной. Может у нее и есть титул, и она с рождения живет в роскошном магическом мире, но это не дает ей права так со всеми разговаривать.
        Гвен сцепила зубы и одарила меня ненавистным взглядом, точно обещая поквитаться, но все же замолчала, и я смогла продолжить.
        - Итак, как некоторые уже знают, при соприкосновении две из четырнадцати подсказок объединились в фрагмент карты. Но с подсказкой Эри ничего не произошло, из чего следует, что объединяются они определенным образом. Мы только должны понять как именно.
        - То есть... Мы должны попробовать соединить наши подсказки с другими, чтобы узнать что получится? - это спросила одна из близняшек. Кажется Калли. Я кивнула.
        - Конечно это займет какое-то время, но пока это все, что у нас есть... - от всеобщего внимания я начала немного волноваться, но Кир поддержал, протянув Эри свою подсказку, а затем и остальные подключились. Листы объединялись в карты, но на каждой из них были изображены разные части замка.
        - И что теперь? - спросила Мика - девушка с шоколадными кудрями и янтарными глазами. До этого она почти все время молчала, так что некоторые удивленно переглянулись.
        Если честно, я и сама не знала, что дальше. Я ведь и с подсказками разобралась по чистой случайности. Кажется Эри поймала мой затравленный взгляд, потому что тут же поднялась со своего места.
        - Богиня говорила, что в замке спрятаны предметы, без которых не начнется второй этап, так что, думаю, нам стоит разделиться по двое, в соответствии с нашими подсказками, и поискать их...
        Эри хитро подмигнула мне, явно намекая на то, что кому-то предстоит поход в библиотеку наедине с Ишхаром, а именно мне. От этой мысли щеки покрыл румянец, а я больше всего захотела отвести подругу в сторонку и в красках рассказать все, что я думаю об этом сводничестве, но при всех, конечно же, не стала.
        - Это отличная идея! - воскликнула Калли, вскакивая с кресла.
        - Превосходная! - вторила ей Касси. Другие, пусть и не разделяли такого энтузиазма, но и против не были. Только Гвен, как всегда, сидела с недовольным выражением лица.
        - Мне жаль Миара, - шепнула Эри, кивая в сторону синеволосого парня с мрачным видом. Именно он достался в пару Гвен, чтобы обыскать купальню. Эри с Киром достался сад, близняшкам и Дарену с Эреном предстояло обыскать бальный зал. Мике и Рину досталась кухня, а Люке и Зейну - гостиная.
        - Да, хуже нее пары не придумаешь, - согласилась я, глядя на то, как Гвен придирчиво осматривает себя в карманное зеркальце, - но это еще не все. Как мы узнаем, что искать, если в подсказке только место?
        - Думаю сами поймем, - пожав плечами ответила Эри, а затем подмигнула, покосившись в сторону Рэя и Кира, которые о чем-то разговаривали, - Ну, пожалуй нам пора присоединиться к нашим парам, как считаешь?
        Я кивнула и, глубоко вздохнув, шагнула к парням. Эри мышкой прошмыгнула мимо меня, взяла растерянного Кира под локоть и утащила в сад, мысленно желая мне удачи. Они были последними.
        Остальные давно разбрелись по замку, оставив нас наедине, друг напротив друга. Это было одновременно неловко и волнительно, а еще глупое воображение то и дело рисовало картины того, что обычно происходит, когда парень и девушка остаются наедине.
        За всеми мыслями я упустила момент, когда Рэй подошел ближе и взял меня за руку, переплетая наши пальцы так, будто это самая естественная вещь на свете. Его взгляд ненадолго задержался на моих ногах, а затем он улыбнулся.
        - Рад, что сегодня ты в обуви, - тепло заметил Рэй.
        А уж я то как рада! Так ведь действительно без ног остаться можно! Но этого я, конечно, не озвучила, смущенно опустив глаза.
        - Обычно я не хожу босиком, просто не очень люблю каблуки... - не знаю, зачем я это сказала, но от этого улыбка Рэя стала еще шире.
        - Что ж, тогда пойдем? Библиотека довольно большая, возможно придется провозиться в ней до самого вечера... - я растерянно кивнула и позволила Рэю вести меня вперед. Мы держались за руки весь путь, и только там он мягко отстранился, позволяя мне как следует осмотреться.
        Библиотека Лики оказалась на самом деле огромной. Длинные лабиринты из книжных стеллажей тянулись далеко вперед, и простирались до самого потолка. Я не могла представить лестницу, которая помогла бы достать книги с верхних полок, и картотеку, которая способна уместить названия всех этих книг.
        - Кажется ты сильно приуменьшил масштабы работ... - потрясенно ответила я, - Хорошо, если мы за пару лет управимся... - Рэй тихонько хмыкнул, но возражать не стал. Кажется он был со мной полностью согласен, но не хотел расстраивать раньше времени.
        - Значит нам нужно скорее начать. К счастью, на нашем фрагменте карты изображена не вся библиотека, а только западное крыло. Но лучше держись рядом, здесь легко потеряться...
        Глава одиннадцатая "Как выжить в библиотеке"
        В указанную часть библиотеки дошли довольно быстро, но я никак не могла перестать вертеть головой. Конечно я не впервые была в библиотеке, но ни в одной из тех, что я видела на Земле, не было таких книг! Я подходила к полкам и брала то одну, то другую, просто наугад, и листала.
        - Как думаешь, нам можно выносить отсюда книги? Они выглядят довольно старыми... - не то, чтобы я была сильно заинтересована в истории, географии и биологии волшебного мира, но было бы неплохо, если бы мне было, чем себя занять, помимо загадок от Лики.
        Рэй пожал плечами. Он наблюдал за моими действиями с улыбкой и, кажется, воспринимал это как обычную прогулку.
        - Бери, если хочешь. Не думаю, что Лика послала бы нас сюда, если бы не хотела, чтобы мы трогали ее книги, - на мгновение я замерла, размышляя, не послышалось ли мне, но слуховыми галлюцинациями я никогда не баловалась, а значит Рэй в самом деле назвал ее Ликой. Однако я не помнила, чтобы кто-то, кроме меня, называл ее по имени. Даже Эри звала ее не иначе как Богиней.
        - Ты общался с ней? - удивленно спросила я.
        - Доводилось, - не стал отрицать он. Рэй прошел дальше и облокотился на небольшой стол, который наверняка поставили здесь для чтения, а затем сложил руки на груди. Я остановилась в нескольких шагах от него, без понятия, что делать дальше.
        - Есть идеи, что мы ищем? - я решила перевести тему в более полезное русло. Тем более что я правда не хотела провозиться здесь до старости.
        - Скорее всего то, чего здесь быть не должно. То, чему не место в библиотеке...
        Слова Рэя, пусть и имели смысл, ни капельки мне не помогли. А все потому, что я понятия не имела о том, чему может быть не место в библиотеке. Тем более в другом мире. Но он, кажется, совершенно не беспокоился об этом. С другой стороны, это ведь его мир? Кому, как не ему, знать, что нормально для гигантской библиотеки?
        - И что нам теперь делать? - я опустила книги на стол, а сама отошла, собираясь приступить к поиску. Конечно, я мало что знаю, но вряд ли он сам справится быстрее. Однако Рэй так и стоял, не собираясь никуда уходить, словно ждал чего-то.
        - Можешь почитать те книги, которые взяла. Он скоро покажется...
        - Он? - удивленно переспросила я. Рэй ответил мне кивком. Вот и все. Вот и поговорили.
        А с другой стороны, почему бы и нет? Библиотека ведь для того и создана, верно?
        Так, мысленно подбодрив себя, я потянулась за первым томом, а затем у меня в мозгу что-то щелкнуло. Я, конечно, об этом не задумывалась, но как я понимаю их язык? Допустим, Лика общается со мной на русском, и записки пишет на моем родном языке, но что насчет других?
        - Рэй... А на каком языке мы с тобой говорим? - у меня появилась безумная догадка, но для начала нужно было ее подтвердить. Губы мужчины растянулись в широкой улыбке.
        - На языке Риоса, конечно. Удивлена? - догадался он.
        - Да, я как-то не привыкла разговаривать на языке, которого не знаю. Вроде слышу тебя - говоришь на русском. Это язык моего мира. Но это ведь безумие! Столько лет учить разные языки на Земле, а затем попасть в другой мир, и знать язык с самого начала! - приложив ладонь ко лбу, я тихо рассмеялась, и Рэй отвернулся, то ли размышляя, то ли выжидая неизвестно кого.
        - Порядок в мире необходим, но все лучшее рождается из хаоса, - ответил он.
        Так мы и сидели. Я, листающая книгу за книгой. И Рэй, вглядываясь в гигантский лабиринт из книжных полок. Библиотека Лики была красивым местом, полным тайн и загадок. А еще в нем было что-то жуткое, как в музеях или старых домах. У таких мест всегда есть своя история. Уверена, будь Лика здесь, ей было бы что нам рассказать.
        - А кого мы все-таки ждем? - книги, безусловно, были интересными. Вот только я ужасно не любила ждать непонятно чего, поэтому не могла не спросить.
        - Любопытно? - Рэй насмешливо приподнял бровь, а я фыркнула, захлопывая пыльный двухтомник.
        - Если бы это было не так, разве я стала бы спрашивать? - ответила я вопросом на вопрос.
        - И то верно... - согласился он, - Но лучше тебе самой его увидеть. Это не то, что будет просто описать.
        - А если он не придет? - я обиженно сложила руки на груди. Неужели в этом мире обязательно отвечать загадками на любой вопрос?
        - Придет, - коротко возразил Рэй. Я тихо пробурчала себе под нос и вернулась к чтению. Не очень то и нужно. И вообще, чтение точно полезнее сидения без дела. Может в одной из книг я сама найду подсказку, пока он ждет неизвестно кого...
        Правда сконцентрироваться на чтении у меня никак не получалось. В голову то и дело прокрадывались мысли, заставляя озираться по сторонам и, как бы мне не хотелось это признавать, поглядывать в сторону Рэя. К счастью, он стоял спиной ко мне, а потому не видел, что я его нагло разглядываю. Нет, вы только посмотрите на эту спину! Стоп, мысли опять не туда пошли...
        В какой-то момент я опустила взгляд ниже. Нет, не на задницу Рэя, а на пол! И едва не закричала. А все потому, что по нему стелился густой туман, стремительно наползающий на нас!
        - Рэй... - дрожащим голосом позвала я, но он даже не обернулся, - Рэй, туман! - уже громче позвала я, забираясь с ногами на стул и приподнимая юбки платья. Если так пойдет и дальше, то и на стол придется лезть, а это уже неприлично!
        - Я вижу, - спокойно ответил он, и, кажется, даже не собирался двигаться с места.
        - Может я и из другого мира, но даже я понимаю, что такому густому туману в библиотеке не место!
        - Думаешь? - хмыкнул Рэй. Как будто издевается! Если бы не туман, подошла бы и треснула! Но паника заставляла меня судорожно хвататься за мебель и карабкаться выше. Что я там говорила про гигантскую лестницу? Дайте две!
        - Сделай что-нибудь! - я залезла на стол, забыв о приличии, и в панике смотрела на то, как туман поднимается выше, а Рэй спокойно стоит в нем по колено, как будто ничего не происходит, затем я слышу тяжкий вздох, и он обращается в пустоту.
        - Эй, Зар, прекращай представление, ты пугаешь гостью! - на миг туман застыл, словно его обволокли невидимой пленкой, а затем он отступил, постепенно растворяясь в воздухе, однако покидать свое укрытие, то есть стол, я не спешила.
        Внезапно из одного шкафа шагнул парень, на вид не намного старше меня и Рэя, разница была лишь в том, что так называемый Зар оказался никем иным, как голубоватым полупрозрачным привидением. И, каким бы он ни был симпатичным при жизни, только что он напугал меня до чертиков!
        - Ну вот, - проворчал призрак, - грозу нельзя, гром и молнии Лика запретила, крики ужаса и летучих растизубов тоже, теперь еще и туман! А дальше что? Может мне еще и светиться запретят? В чем тогда прелесть быть привидением?
        Глава двенадцатая "Как договориться с привидением"
        Когда призрак заговорил, я едва не свалилась со стола, на который еще несколько минут назад с таким трудом забиралась. Тот, кого Рэй назвал Заром, повернулся в мою сторону и недовольно нахмурился.
        - Осторожнее со столом, зайка. Он старше тебя на пару тысяч лет.
        На замечание я сперва открыла, а затем закрыла рот, после чего все-таки слезла со стола. Если он действительно такой древний, как говорит приведение, Лика мне за это спасибо не скажет. Да и Рэй явно недоволен. Вон как недобро поглядывает.
        Поправив платье, я остановилась глядя на них с другой стороны стола. Пусть без тумана Зар уже не выглядел таким пугающим, подходить ближе я не рискнула - все же видеть привидение для человека, рожденного в технологическом мире, где все можно объяснить наукой, это чересчур.
        - Она со всеми так знакомится? - удивился он, обращаясь к Рэю.
        - Нет, иногда она врезается в незнакомцев, - с улыбкой ответил хвостатый грубиян. Нет, все же так и буду его мысленно звать! Сам напросился.
        - Даже так? - Зар насмешливо приподнял бровь и улыбнулся, - Ну, в меня врезаться довольно сложно, но, если леди так пожелает... - и сказано это было так, будто он меня сейчас соблазнить пытается. Меня! Самый настоящий призрак! Мамочки...
        - И вовсе я не врезаюсь в незнакомцев! - тут же возразила я, краснея не то от смущения, не то от возмущения, - Я вообще ни в кого не врезаюсь! Это он постоянно выскакивает из ниоткуда, а я просто не успеваю затормозить!
        - То есть врезаешься ты только в него? - с хитрой улыбкой подытожил призрак. А я, как дура, взяла и кивнула, вызвав у давно усопшего парня задорный смех.
        - Это вообще здесь не при чем, - хмуро ответила я, и поспешно добавила, - Мы тут по делу. От Лики.
        - Она права, - вмешался Рэй, обращаясь к призраку, - Нам нужно кое-что, и я надеялся, что ты поможешь нам его найти, - вот только прозвучало это совсем не как просьба. Скорее как приказ. Я ждала, что после такого призрак обидится и откажется нам помогать, но вскоре поняла, что ошибалась.
        - Да пожалуйста, - сложив руки на груди ответил он, явно утратив интерес к нам и этому разговору. Неужели правда обиделся? - Только ловить вы ее без меня будете. Тут я, увы, не помощник.
        Мы с Рэем удивленно переглянулись, и кажется думали об одном и том же.
        - Кого «ее»? - первая спросила я. Призрак хитро улыбнулся, задумчиво прислонив указательный палец к подбородку. Почему-то мне это сразу не понравилось.
        - Интересно? - ответил он вопросом на вопрос. Точно не к добру.
        - Иначе бы я не спрашивала, - как можно спокойнее ответила я. Однако не почувствовать мое напряжение было практически невозможно.
        - А что мне за это будет? - тут же протянул он, добавив в голос мурлыкающие нотки. Я запнулась и покраснела. Так, Ника! Ты думаешь не о том! Во-первых, ему уже много лет! А во-вторых, он же призрак, на что ты ему сдалась?
        Но Зар одарил меня таким взглядом, что я начала сомневаться в его бестелесности. Ну а что? Это ведь волшебный мир? Может призраки от живых тут только цветом отличаются?
        - Зар! - угрожающе прорычал Рэй. Да так, что даже я невольно вздрогнула, хоть и не ко мне обращались. Нет, мне, конечно, все это тоже не нравится, но я не согласна остаться здесь до конца жизни, чтобы потом разделить соседство с Заром. Кто знает, может он и сам в другом отборе участвовал, а потом чего не так пошло? Полез на самую верхнюю полку за книгой, и свалился...
        С такими невеселыми мыслями, я тяжело вздохнула и шагнула вперед.
        - Хорошо, что ты хочешь в обмен на свою помощь? - Рэй неодобрительно покачал головой, в то время, как улыбка Зара стала еще шире. Я ожидала услышать какую-нибудь глупость, ну или гадость... Но никак не то, что прозвучало на самом деле.
        - Поговори с Ликой, пусть меня отпустит. Я уже вечность сижу в этой библиотеке. Здесь не осталось такой книги, которую бы я не прочитал минимум трижды.
        - Ника... - Рэй попытался возразить, но не успел.
        - Я согласна. Я обещаю, что попрошу ее, если ты скажешь нам, что... То есть кого нужно искать.
        Рэй тяжело вздохнул, а Зар подплыл ближе. Подплыл, потому что его ноги не касались пола. Совсем. То есть он скорее мертв, чем жив, и переживала я зря. Да уж...
        Я думала, меня уже ничем не удивить, но снова прогадала.
        - Тогда пожмем руки? Ведь договор не действителен без рукопожатия, - предложил он, протягивая мне свою призрачную ладонь.
        - А так можно? - тихо спросила я и покраснела. Не смотря на неоднозначный характер Зара, обижать его, напоминая о том, что теперь он призрак, я не хотела.
        - Можно, - ответил Рэй за него, - Но не стоит... - он снова попытался меня переубедить, но я не видела ничего плохого в данном обещании. В конце концов, мертвый или живой, никто не заслуживает быть запертым в библиотеке целую вечность. Конечно, если он не делал ничего ужасного при жизни.
        Глубоко вздохнув, я пожала ладонь Зара, неожиданно теплую и материальную. На миг наши руки окружил призрачный свет, а затем он погас и все стало как прежде, не считая хмурого лица Рэя.
        - Это проказушка, - с улыбкой ответил призрак. Я даже на всякий случай уши прочистила. Мне не послышалось?
        - Проказушка? - переспросила я. Зар довольно кивнул. Для них с Рэем это, безусловно, что-то значило, чего не скажешь обо мне, - А что это такое?
        - Мелкая нечисть, для жизни не опасная, но очень шустрая. И, как ясно из названия, обожает проказы, - пояснил Рэй. Кажется призрак таким определением остался доволен.
        - А что она делает здесь? - удивленно спросила я. Конечно, я понимала, что это часть задания Лики, но мне было интересно, чем можно напакостить призраку, который не одно столетие провел в библиотеке. Нет, книги - это, конечно, хорошо. Но сидеть в четырех стенах, пусть и в лабиринте из книжных шкафов, целую вечность одному... Это, наверное так скучно!
        - Ничего особенного, - тут же отмахнулся Зар. Похоже, шалости проказушки его мало волновали, - Переставляет книги, иногда ворует или ест... - перечислял он, как будто это ничего не значило, - Все равно все фолианты подвержены восстановлению. Это же библиотека Богини. Вряд ли ей вообще можно навредить...
        - И как нам ее ловить? - спросила я, поворачиваясь к Рэю. Зар при этом гаденько захихикал, намекая на то, что ответ мне не понравится.
        - Ты ей скажешь или я? - спросил не в меру довольный призрак. Он явно потешался над ситуацией, а вот Рэй... Он выглядел напряженным. Но ждать до ночи я не могла. Я не из тех, кто страдает от бессонницы и бодрствует по ночам без веской причины. А потому спросила.
        - Что мне нужно делать?
        Глава тринадцатая "Как поймать проказушку"
        Вопрос застыл в воздухе, пока я переводила взгляд с веселого призрака на хмурого принца. Я даже начала сомневаться в том, что меня услышали, когда Зар подплыл ближе, сверкая призрачной улыбкой.
        - Тебе - ничего... - ответил он, с наслаждением растягивая слова, - А вот ему, - призрак кивнул в сторону Рэя, - придется тебя поцеловать!
        Услышав ответ Зара, я так и замерла, покраснев до кончиков ушей, и нелепо хлопая ресницами, разве что только рот не открыла. Чтобы выманить проказушку, Рэй должен поцеловать меня? Это что, шутка такая?
        А затем мысленно кивнула сама себе и рассмеялась. Точно! Зар просто издевается! И как я могла подумать, что хоть на секунду можно воспринимать его слова всерьез? Наверняка он это выдумал, чтобы смутить меня, а затем посмеяться! Ну уж нет, такого удовольствия я его не удостою!
        Глубоко вдохнув, я скрестила руки на груди, для надежности опираясь на стол, и уже спокойнее заговорила, обращаясь к призраку.
        - И как это нам поможет? - я надеялась застать его врасплох, уличить в обмане, однако призрак даже приподнял бровь, показывая, что он думает по поводу моего спокойствия, но мне было все равно. Пусть даже сердце до сих пор гулко стучало в груди от мысли о возможном поцелуе.
        - Проказушки питают слабость к проявлению чувств. В каком-то роде это магнит для них. Особенно всякие нежности. Я бы предложил кое-что более эффективное, но, думаю, для начала и поцелуя хватит, - Рэй помрачнел еще сильнее, а я едва сдержала порыв бросить одну из книг в наглого призрака. Ну а что? Злость и раздражение - тоже чувства!
        - А другого способа нет? - хрипло спросила я, сжимая ткань платья. Не то, чтобы я была против поцелуя с Рэем, но не в такой же безумной ситуации! Все должно случиться иначе, может быть после романтического свидания... Но никак не для того, чтобы приманить странную зверушку.
        - Можешь попробовать за ней побегать, - предложил Зар, мерзко хихикая, - Поймать - не поймаешь, зато меня повеселишь. Всегда хотел посмотреть на то, как кто-то бегает по библиотеке за неуловимым существом. А там, глядишь, составишь мне компанию в вечности...
        - Размечтался, - прорычал принц. Я не могла с этим не согласиться.
        - Если бы ты не был мертв, я бы сама тебя убила, - проворчала я, хмуро глядя на призрака.
        - А я бы прикопал в саду Лики, - мрачно добавил Рэй. Зара наши угрозы совсем не напугали. Да и может ли что-то напугать того, кто давно мертв? Но почему-то это вызвало у меня улыбку. Шагнув к нему, я какое-то время собиралась с духом, а затем ответила.
        - Я согласна! - Рэй с Заром удивленно переглянулись, а затем уставились на меня.
        - Прикопать меня? - насмешливо переспросил призрак, без проблем проплывая сквозь ряды книжных полок, явно намекая на бессмысленность этой затеи.
        - Хорошо бы... - абсолютно искренне ответил Рэй, взяв в руки какой-то том. Он немного повертел его в руках и вернул обратно, а затем с сожалением добавил, - Но боюсь мы опоздали на несколько тысяч лет...
        - На поцелуй, - выпалила я, снова заливаясь краской, - Если так мы поскорее поймаем ее, то не вижу причины тянуть, - это должно было звучать уверенно, но в действительности я волновалась до дрожи в коленках. Конечно, я целовалась и раньше. Но при таких обстоятельствах - никогда. И дело совсем не в том, что это нужно, чтобы поймать вредную нечисть.
        - Это должно быть интересно, - промурлыкал Зар, а я даже гадостью ему ответить не смогла, потому что как завороженная смотрела на то, как в потемневших глазах Рэя полыхают огоньки.
        - Исчезни! - не отрываясь от меня, прорычал он, обращаясь к призраку. А когда мы остались одни, стало совсем жарко. Рэй приблизился медленно, словно хищник. Одной рукой притянул меня за талию, а другой ласково, почти невесомо, погладил шею, вырывая из груди прерывистый вздох, я обвила его руками, а затем он склонился ко мне и накрыл мои губы своими.
        Не знаю, как долго это длилось, но Рэй отстранился лишь тогда, когда мне перестало хватать воздуха. И даже тогда я не могла объяснить всю гамму эмоций, которую испытала во время поцелуя. Сердце билось так громко, что я могла слышать его. И была почти уверена в том, что и Рэй тоже.
        Какое-то время мы молчали, все еще обнимая друг друга, а затем его взгляд изменился.
        - Замри, - одними губами произнес он. Я послушно застыла, и даже зажмурилась, так, на всякий случай. Было немного страшно, а еще я не могла не думать о том, что совсем недавно эти губы целовали меня так, будто в последний раз. От воспоминаний в животе вновь порхали бабочки, а по телу разливалось приятное тепло. Наверное я никогда этого не забуду.
        Все произошло так быстро, что я не успела опомниться. Над головой что-то тихо пискнуло, а затем Рэй, довольно улыбаясь, сказал, что глаза уже можно открывать, и я наконец увидела то, что он поймал.
        В руках Рэя был маленький серый зверек с ушками, подозрительно похожими на лисьи, вытянутой мордочкой четырьмя маленькими лапками и трогательным взглядом.
        - Это проказушка? - спросила я, не веря своим глазам, - И как такой милый зверек может так шалить? Может Зар что-то перепутал?
        Зверек, услышав мои слова, смешно наклонил голову на бок, так, что одно ухо поднялось, а другое опустилось. Это было так мило, что я не смогла сдержаться, и потянулось рукой к нему, чтобы погладить. К счастью, Рэй успел одернуть милого зверька до того, как его острые зубки сомкнулись на руке доверчивой меня. Может это и волшебный замок, но вряд ли здесь восстанавливают конечности, утерянные наивными девушками с Земли.
        Я так и замерла, с ужасом прижимая руку к груди, и мысленно обещая себе больше никогда не трогать зверушек этого мира. Даже милых и пушистых. И Зар назвал ее безобидной!
        Рэй поместил проказушку в прозрачную сферу, которая зависла в воздухе, не позволяя нечисти сбежать и тут же обнял меня, успокаивающе поглаживая по голове.
        - Испугалась? - в ответ кивок, затем тихий всхлип. Я чуть без руки не осталась! - Все хорошо. Она в сфере, видишь? Она тебя больше не тронет... - я снова кивнула, и прижалась к нему еще сильнее, вдыхая приятный запах его одежды. Рэй шумно втянул воздух, а затем, почувствовав, что я успокоилась, мягко отстранился, все еще придерживая меня за плечи.
        - Ну что ж, задание мы выполнили. Теперь можно возвращаться. Ужин, наверное, уже кончился, но, думаю, я найду, чем тебя накормить...
        Глава четырнадцатая "Как потерять голову"
        - А что будем делать с ней? - вложив ладонь в протянутую руку, я покосилась на зверька, которого так опрометчиво приняла за безобидную зверушку, которая тут же оскалилась, обнажив ряд белоснежных, острых как бритва зубов, заставив невольно попятиться. Эти зубки мне точно будут по ночам являться. Брр...
        Рэй безразлично пожал плечами, даже не глядя на пойманную проказушку, которая всячески пыталась привлечь наше внимание. Видимо для него соседство с нечистью не было проблемой. А вот я нет-нет, да поглядывала в ее сторону. Вдруг выберется, а тут я, вся такая аппетитная?
        - Побудет в сфере до тех пор, пока Лика не решит, что с ней делать. И нет, от голода она не умрет, не переживай, - с улыбкой добавил он. Я согласно кивнула. Конечно, сегодня я была в обуви, но в библиотеке довольно холодно, и это не то место, где стоит задерживаться без пледа и чашки горячего какао...
        - А Зар? - несмотря на то, что он надо мной подшучивал, я хотела поблагодарить призрака за помощь, и, чего греха таить, высказать ему все, что я думаю по поводу безобидности проказушек, как таковых. Может ему и нечего терять, но у меня все еще есть конечности, с которыми я вовсе не горела желанием расставаться, даже ради самых милых созданий этого мира.
        - Он не любит прощаться, - пояснил Рэй, когда мы выходили из библиотеки. Сфера с пойманной нечистью плыла по воздуху за нами следом, - Тем более у него с тобой договор, а значит вы еще обязательно встретитесь.
        - Кстати об этом... Почему ты так не хотел, чтобы я давала ему обещание? - мне было действительно любопытно, ведь у них с Заром, как мне показалось, довольно приятельские отношения.
        - В этом мире любое обещание накладывает след на носителя. И, если тебе что-то помешает выполнить данное слово, последствия могут быть... Непредсказуемыми... - последнее слово он произнес с ощутимой паузой, и это не могло не беспокоить.
        - Я же не умру? - хрипло спросила я, и тут же оступилась. Рэй успел меня подхватить, но ногу пронзила острая боль, и я зашипела, проклиная коварный пол и собственное невезение.
        - Осторожно, - он приобнял меня, прижимая к себе, в глазах промелькнуло беспокойство. Я попыталась встать на ушибленную ногу, но ничего не вышло. Боль усилилась, и я сильнее ухватилась за рукав Рэя. Он тяжело вздохнул, а затем с легкостью взял меня на руки и понес вперед. Эта близость смущала, особенно после поцелуя, но я понимала, что не смогу скакать до комнаты на одной ноге, а потому послушно обняла его за шею и уткнулась носом в ворот рубашки.
        - Потерпи немного, когда придем, я тебя подлечу... - пообещал он, поднимаясь по лестнице, а я не знала, что сказать. Потому что уже не помнила, когда обо мне в последний раз вот так заботились. С тех пор, как покинула детский дом, все болезни я проводила в одиночестве, сама покупала лекарства и варила бульон. Да и до этого, будем честными, вниманием меня не шибко баловали, приучая заботиться о себе самостоятельно, ведь в будущем нам предстояло столкнуться с проблемами взрослой жизни в одиночку. Но я совру, если скажу, что мне не было приятно, даже несмотря на боль в ноге. Правда продлилась эта идиллия недолго. На середине лестницы Рэй остановился, и вскоре я поняла почему.
        - Так-так-так... Ника собственной персоной! - противно растягивая слова произнесла Гвен. Девушка стояла на лестнице, преградив нам путь, и сверлила меня презрительным взглядом. На ее губах застыла кривая усмешка, как бы намекая на то, что ничего хорошего от нее лучше не ждать.
        Я не ответила, глядя на красноволосую мрачным взглядом, и только чудом не фыркнула, убеждая себя в том, что я на руках у Рэя, и сейчас не лучшее время, чтобы ругаться с Гвен. Вот змея! Неужели не могла приползти позже? Ну что за несправедливость? Лика, ты же Богиня Судьбы! Пожалуйста, пусть Гвен уползет обратно, а?
        Но, либо Лика меня не слышала, либо я просила о слишком многом, потому что Гвен вовсе не собиралась оставлять меня в покое. Наверняка Рэй тоже что-то такое почувствовал, потому что даже я ощутила, как напряглись его мышцы под одеждой.
        - Что, уже охмурила мрачного принца? Или девушки с Земли настолько жалкие, что даже ходить самостоятельно не могут? - с последней фразой она злорадно рассмеялась, точно это было самой остроумной шуткой, а я даже словами подавилась, багровея с каждой секундой, и все сильнее убеждалась в том, что, если бы не моя больная нога и Рэй, я бы ей все патлы вишневые повырывала!
        - Тебе что, больше нечем заняться? - как можно спокойнее спросила я. Нельзя опускаться до ее уровня. Только не при Рэе. И это сработало. Улыбка сползла с ее лица, и Гвен хмуро поджала губы, вызвав у меня радость от маленькой победы. Что, не такой реакции ждала? А вот, получай!
        Девушка фыркнула и отвернулась, вздернув нос, уже собираясь уходить, но видимо просто не могла не бросить гадость напоследок. Обернувшись, она оскалилась, точно пиранья, глядя на нас.
        - Скажи, Ника, а тебе не страшно оставаться с ним наедине? Или может тебе такие нравятся? - и тут я не выдержала. Пусть потом мне будет стыдно, но я не позволю ей говорить гадости о Рэе!
        - Скажи, Гвен, а тебе не мерзко смотреться в зеркало по утрам? К твоему сведению, Рэй добрый, заботливый и внимательный! Поэтому и взял меня на руки, когда я повредила ногу! Ты ничего о нем не знаешь, так что закрой свой поганый рот, пока я не встала на больную ногу и как следует не врезала тебе здоровой рукой! Может здесь ты и принцесса, но в моем мире ты просто мерзкая, избалованная, самовлюбленная девчонка!
        Гвен побагровела от ярости. С минуту она стояла, открывая и закрывая рот, а затем с ее рук сорвались крохотные молнии и понеслись в нашу сторону. Впрочем, цели они так и не достигли, ударившись о защитный купол Рэя.
        - Ты пожалеешь об этом! - пообещала она, а затем вбежала вверх по лестнице и скрылась за поворотом. Я тяжело вздохнула и виновато посмотрела в лицо Рэя. Я хотела извиниться за то, что не смогла промолчать, и заставила его слушать все это, но вместо этого только плотнее прижалась к нему и закрыла глаза.
        Рэй тоже не спешил нарушать тишину, и просто понес меня дальше. Под мерное покачивание от его шагов, я уснула. Всего на несколько минут, но этого хватило, чтобы растеряться, очнувшись в его кровати. Он сидел на краю, слегка нависая надо мной, и осматривал больную ногу, слегка вода над ней рукой. От его пальцев исходило тепло и свет, которые проникали в меня и забирали боль.
        Закончив, Рэй поднял потемневшие глаза и мягко улыбнулся.
        - Тебе лучше? Я вернул сустав на место, но нога может поднывать какое-то время, так что тебе лучше не перенапрягаться... - я смущенно кивнула, поправляя подол платья.
        - Рэй, послушай... Прости за то, что случилось там... Я должна была игнорировать ее... Из-за меня мы чуть не пострадали, и... - я собиралась продолжить, но он склонился ко мне и накрыл губы долгим поцелуем, не оставляя шанса.
        Отстранившись, мы тяжело дышали, неотрывно глядя друг другу в глаза. Его пальцы едва коснулись моей щеки, а затем медленно спустились к шее, невесомо поглаживая ее. А мне как-то запоздало пришла в голову мысль, что мы вообще-то одни. В его комнате. В его постели.
        Покраснев, я спешно села на кровати и отвела взгляд. Я ведь здесь всего пару дней! Не только в замке, но и в этом мире! Что я вообще знаю о Рэе кроме имени? Ничего! И уже умудрилась увидеть его без рубашки и дважды поцеловать! На Земле я никогда так себя не вела! Нет, определенно, тот поцелуй в библиотеке вскружил мне голову, но нельзя же совсем ее терять!
        - Наверное мне лучше уйти... - тихо ответила я. Мне было неловко вот так сбегать от Рэя, особенно после того, что он сделал для меня, но еще более неловко я себя чувствовала в его постели под ним. Это было слишком интимно. Правда сбежать мне так и не дали. Одним легким движением Рэй заставил меня лечь, затем накрыл одеялом, а сам отошел в сторону, к столу.
        - Тебе лучше не наступать на ногу несколько часов, - напомнил он, наполняя чашки из внезапно возникшего чайника. Там же появился казан с ароматным рагу, от которого желудок предательски заурчал, выдавая меня с потрохами. Но, пусть я и была чертовски голодна, я не могла остаться.
        - Рэй... - я хотела объяснить, что пока слишком рано, и я не готова к такой близости, но он не дал мне продолжить, сверкнув обаятельной улыбкой. В руках Рэй держал поднос с едой и чаем, который вскоре плавно перекочевал мне на колени. Запах приятно щекотнул ноздри, и я шумно сглотнула.
        - Не бойся, я посплю на диване, - пообещал он, присаживаясь рядом. В тот же миг перед ним в воздухе завис другой поднос, - А сейчас давай поедим, пока ты не умерла голодной смертью...
        И я сдалась. Не смотря на здравый смысл и внутренние противоречия, я чувствовала, что просто не могу уйти. И дело не только в больной ноге и потрясающем ужине, за который можно душу продать. Я хотела быть здесь, с ним. Милым, заботливым и обаятельным. Но разве это не безумие?
        Глава пятнадцатая "Как попасть в неловкую ситуацию"
        Ночь была звездной и беспокойной. Нет, не то, чтобы меня беспокоили, ведь в этом мире не было шумных соседей с перфораторами, детьми, кошками, собаками и мощной стереосистемой, от которой трясутся стены и трещат окна. Но, казалось, мои мысли были громче всего этого разом.
        В какой-то момент я даже сползла с кровати и отправилась в ванную, чтобы умыться. Нога действительно прошла, и уже почти ничто не напоминало мне о недавней травме. Я старалась ступать бесшумно, чтобы не разбудить Рэя, благо в этом замке не было скрипучих половиц, как в фильмах, и мне даже удалось добраться до заветной двери незамеченной.
        Ванная комната Рэя мало чем отличалась от моей, разве что плитка была черной, с серыми разводами на манер мрамора, и флакончиков на полке было заметно меньше, но оно и понятно, он все-таки мужчина, как никак. А что им нужно? Крем для бритья, дезодорант, зубная паста, щетка, шампунь, да гель для душа. Вот и весь набор.
        Это у нас, как любил говорить мой бывший, сотня кремов «непонятного назначения», маски, бальзамы и кондиционеры всякие, а еще средства для укладки и косметика... А уж сколько это добро стоит! Ух-х... Даже у меня, на самое необходимое, уходила добрая часть зарплаты. Вернее того, что от нее оставалось после аренды и платы за очередной семестр.
        Но я отвлеклась. Подошла к раковине и включила воду, подставляя руки, но быстро их одернула, тут же зашипев от неожиданности, и выключая ее. Видимо спросонья перепутала, и открыла горячую. Вверх тут же поднялось небольшое облачко пара, ненадолго осело на зеркале, а затем рассеялось, будто его и не было.
        Взглянув в глаза отражению, я повернула второй вентиль и умылась ледяной водой. От холода разум слегка прояснился, и щеки тут же порозовели. С них каплями стекала вода. А вот о том, чем можно вытереться, я и не подумала. Это проблема. Не брать же первое попавшееся полотенце? Нет, случайно вытереть лицо грязным полотенцем я не боялась, ведь они чистятся и сушатся с помощью магии, но трогать чужие вещи, особенно мужские, особенно такие личные, было неловко. В конечном итоге пришлось промакивать лицо подолом платья - все равно в темноте никто не увидит, а до утра точно высохнет...
        Я как-то запоздало вспомнила, что у меня, вообще-то, есть своя комната, с собственной ванной и полотенцами, не говоря уже о кровати, а я в чужой ночую! О том, что будет, если кто-нибудь увидит, как я утром выхожу из его комнаты в вчерашнем платье, тоже не думать не могла. Поэтому мной было решено вернуться в свою комнату, принять душ, и лечь спать, как и полагается, а уже утром объясниться с Рэем и поблагодарить его за помощь.
        Вот только удача была явно не на моей стороне, и я в этом в очередной раз убедилась.
        Наверное перемещаться по незнакомой комнате в полной темноте было плохой идеей, но и включить свет, пока Рэй спит, я тоже не могла. А значит ничто не могло уберечь меня от позорного падения. Глупо взмахнув руками в воздухе, я с грохотом упала на спину, чувствуя, как удар на секунду выбил воздух из груди, а в довершение больно приложилась головой.
        Само собой, не услышать этого хозяин комнаты не мог. А вот я не могла встать. Так и лежала, раскинув руки в стороны, на манер морской звезды, когда в комнате зажегся яркий свет, заставляя зажмуриться от непривычки.
        Рэй подошел так быстро и бесшумно, словно все это время стоял рядом. Затем склонился надо мной, и подхватил на руки, отрывая от пола. При этом он так осторожно держал меня, будто я вовсе не непрошенная гостья, которая крушит чужую комнату и будит хозяина вместо благодарности за проявленную заботу.
        Вернув меня обратно в кровать, он сел рядом, поправляя одеяло, а мне вдруг стало жутко стыдно. Не только потому, что снова упала, вынуждая его брать меня на руки, но и от того, что разбудила его. Все же это не лучшая благодарность за помощь.
        - Рэй... Прости... - тихо пискнула я, стараясь не смотреть на полуобнаженного мужчину, который вздохнул и мягко улыбнулся, а затем нежно погладил меня по голове.
        - Я же предупреждал, что не всегда буду рядом, чтобы тебя поймать... - напомнил он, заглядывая в глаза, - Ты в порядке?
        - Бывало и хуже... - я постаралась улыбнуться, а затем добавила, - Нога уже прошла, спасибо...
        - Это ведь только первое испытание, страшно подумать, что с тобой будет, когда отбор закончится...
        - Лика уверяла меня, что нам ничего не грозит, - возразила я. Правда после встречи с проказушкой, я начала справедливо в этом сомневаться.
        - Похоже она тебя недооценила, - улыбка Рэя стала шире, но с кровати он все-таки слез, а затем добавил, - Спи уже, надеюсь без меня ты не скатишься на пол во сне?
        Чуть не брякнула, что вообще-то с самого детства сильно ворочаюсь во сне, так что ничего не могу обещать, но вовремя придержала язык и просто кивнула. Не хватало еще, чтобы Рэй воспринял это как приглашение прилечь рядом!
        Но он и не думал напрашиваться. Вместо этого невесомо поцеловал меня в лоб и, пожелав спокойной ночи, просто вернулся на диван, укрывшись пледом.
        В этот раз мне все таки удалось уснуть, и остаток ночи прошел без приключений, но я не сомневалась в том, что утро меня еще удивит. Тем более, что остальные, похоже, тоже справились с первым заданием, а значит совсем скоро нас ждет второй этап...
        Я проснулась с первыми лучами солнца, и тут же наткнулась взглядом на Рэя. Он сидел за рабочим столом, перебирая какие-то бумаги, и выглядел таким сосредоточенным, что я не решилась его окликнуть. Однако, сползая с кровати, я все-таки привлекла его внимание.
        - С добрым утром, - поздоровался он, откладывая последний лист с печатью в сторону, - Голодная? - кивнула раньше, чем успела подумать, но все же вызвала у него улыбку. А я снова почувствовала себя неловко, ведь Рэю в который раз пришлось отложить свои дела, наверняка очень важные.
        - Прости, не хотела тебя отвлекать... На самом деле мне нужно вернуться в свою комнату и привести себя в порядок... - чего греха таить, я была из тех девушек, которые после сна больше похожи на пугало, чем на принцесс из сказок, так что сейчас даже смотреться в зеркало страшно, не то что завтракать с мужчиной мечты, - Но, если не передумаешь, я хотела бы позавтракать вместе с тобой, когда вернусь... Уже в подходящем виде.
        Рэй окинул меня задумчивым взглядом, в котором, к счастью, я не различила негативных эмоций, и кивнул, возвращаясь к делам. А я выскочила из его комнаты, совсем позабыв о том, что собиралась вернуться в комнату, не привлекая лишнего внимания. А зря!
        Стоило мне оказаться в коридоре, как я чудом не столкнулась с Гвен. Она как раз заходила в свою комнату. Но на этом мое везение закончилось. Прежде чем я открыла дверь в собственную комнату, на меня налетела Эри.
        - Ника! Где ты была? - я тут же выпучила глаза и приложила палец к губам, надеясь, что подруга поймет намек. Поняла. Эри замолчала, но интерес из голубых глаз никуда не делся, поэтому я махнула рукой, приглашая ее войти в комнату. И, лишь когда за нами закрылась дверь, отрезая от коридора, она вновь заговорила.
        - Вчера, сразу после того, как мы с Киром справились с заданием, я пошла искать тебя, чтобы все рассказать, но не нашла тебя ни в комнате, ни в библиотеке, и утром тоже. Так где ты все-таки пропадала?
        Я смущенно помялась у стены, затем опустилась в небольшое кресло и вздохнула. Рассказ получился долгим. Я упомянула все, начиная с того, как мы отправились в библиотеку, где встретили вредного призрака, и заканчивая поцелуем. О ночных приключениях я тоже поведала, хоть и чувствовала себя от этого не менее неловко.
        В общем, к концу моей истории Эри даже присвистнула, как будто сама была с Земли. На ее лице отразилось удивление и радость, а на пухлых губах расцвела приятная улыбка.
        - Значит ты уже нашла того самого! Поздравляю! - подруга обняла меня, совершенно искренне, а затем отстранилась, - Тебя определенно нужно привести в порядок! Ты же не можешь снова так показаться перед ним и Богиней!
        - Богиней? - переспросила я. Нет, конечно это было ожидаемо, но я не думала, что Лика появится так скоро. Эри важно кивнула, - Значит были новые записки?
        - Ну да! Сбор в бальном зале через три часа. В письме было сказано переодеться в удобную одежду. Говорят, в этот раз нас ждет кое-что интересное. Я видела снаружи семь летающих карет... - я удивленно посмотрела на нее. Это действительно что-то новенькое! Интересно, что задумала Лика?
        - Как думаешь, нам придется куда-то лететь? - спросила я, стягивая платье. Это было единственное разумное предположение, которое пришло мне в голову. Эри пожала плечами, опускаясь в кресло неподалеку, и накручивая на палец прядь светлых волос. Похоже она, как и я, после вчерашних приключений была не в состоянии стоять на двух ногах.
        - Кто знает... После того, как мы с Киром бегали за трирогом в саду, я уже ничему не удивляюсь... Кстати об этом. Похоже Богине придется еще долго восстанавливать популяцию редких растений...
        Глава шестнадцатая "Как подготовиться к путешествию"
        Когда Эри ушла собираться, я все-таки приняла бодрящий душ и привела себя в порядок, как планировала. Когда дело дошло до одежды, я посетовала на то, что в этом мире нет привычных мне джинс и свободных футболок. Ведь путешествовать в платье - то еще удовольствие. Но, к моему облегчению, Лика позаботилась и об этом тоже.
        В гардеробе меня ждали коричневые обтягивающие штаны, украшенные ремешками повыше колена, которые, к моему удивлению, совсем не стесняли движений, а так же светлая блузка с темным корсетом, который, о чудо! Дышать нисколько не мешал. И плащ, который защищал от ветра, влаги и холода.
        Я как раз сидела перед зеркалом и размышляла о том, что взять с собой помимо расчески, будет ли там, куда мы отправимся, еда и вода, когда мое отражение пошло рябью, и Лентяй, запрыгнув мне на колени, скрылся на другой стороне зеркала. А в следующее мгновение я увидела Лику с моим котом на руках. Она приветливо улыбнулась мне и поздоровалась.
        - Ника! Привет! Как прошел первый этап? - ей в самом деле было интересно, а я настолько растерялась из-за неожиданного появления девушки, что забыла обо всем, что хотела сказать. В том числе и о том, что под отсутствием угрозы обычно понимают то, что в конкретном месте не водится ничего, что может откусить руку, ногу и так далее по списку!
        - Хорошо. Рэй очень мне помог... - тихо пробормотала я. Лика кивнула и, кажется, осталась довольна моим ответом.
        - Рада, что вы справились! Готова ко второму испытанию? - она заговорщицки подмигнула. Для нее это была игра, а вот я пока что не была уверена, как ко всему этому относиться, о чем я и поспешила сообщить улыбающейся богине.
        - Что нас ждет в этот раз? Я слышала о летающих каретах во дворе... - не сказать, чтобы я была против путешествий, да и посмотреть чужой волшебный мир было бы интересно, но я слишком хорошо понимала, что в нем существуют вещи куда опаснее проказушки, к которым не готовы девушки с Земли.
        - Вижу, ты немного напугана, - мягко заметила она, - но тебе не о чем волноваться. Рэй позаботится о вас обоих.
        - Не думаю, что правильно перекладывать такую ответственность на него. Мы ведь в равных условиях... В каком-то роде. Но сейчас я мало чем могу ему помочь.
        - Ты не хочешь оставаться в стороне. Это похвально, - Лика кивнула каким-то своим мыслям, а затем передала мне через зеркало какую-то книгу в кожаной обложке, на которой тиснением и золотой краской были выведены замысловатые узоры.
        - В этой книге есть все, что может тебе потребоваться. Перед тем, как открыть ее, мысленно задай вопрос, но предупреждаю - сформулировать его нужно четко, иначе ответ может быть не тем, который ты ищешь. Используй ее мудро.
        Я кивнула, с сомнением глядя на книгу. Значит это что-то вроде нашего Гугла или Википедии? Полезная вещица! Нужно обязательно прихватить с собой!
        - Спасибо... - я была благодарна Лике, но не могла не задать следующий вопрос, тем более, что времени у меня немного, - Эээ... Так куда мы все-таки отправимся?
        - Потерпи немного. Скоро я всем обо всем расскажу, - пообещала она, проводя рукой по пушистой спине Лентяя. Рыжий негодник только громче замурчал, совсем забыв о хозяйке, предатель, - А пока тебе лучше закончить с текущими делами. Ты вроде собиралась позавтракать вместе с Рэем?..
        - Как ты узнала? - удивленно спросила я. В ответ Лика громко расхохоталась.
        - Ника, я же Богиня Судьбы. Может будущее я не всегда могу предопределить, но то, что уже случилось, от меня не укроется... - от мысли о том, что еще она могла увидеть, я густо покраснела.
        - Неужели никого в этом мире не напрягает то, что они находятся под постоянным надзором, как в романе Джорджа Оруэлла? - фыркнула я. Это пока мы только целовались, а если нам вдруг захочется заняться чем-то более интимным? Мне как-то не нравится мысль о том, что за мной может кто-то подсматривать!
        - Да, полагаю не всем это нравится. Но, если тебя это утешит, у меня слишком много дел, чтобы подсматривать за влюбленными, - заверила она, а я не поверила. Ведь узнала же она как-то про завтрак! Кстати об этом...
        - Я, наверное, пойду. Я и так заставила Рэя слишком долго ждать... - а все потому, что не рассчитывала на разговор с Эри и Ликой с самого утра. Но об этом я, конечно же, умолчала. Да и девушка не стала меня удерживать.
        - Иди, - кивнула она, а затем, опять же, через зеркало, передала мне небольшую сумку, которая на первый взгляд показалась пустой, - И возьми вот это. Изобретение другого мира. Я взяла на себя смелость собрать несколько вещей, которые могут пригодиться. Она вместительные, чем тебе кажется.
        Я с недоверием взглянула на очередной подарок богини. Да в нее же только книга и поместится! И, конечно, от Лики моя реакция не укрылась.
        - Смотрела Гарри Поттера? - спросила она. Я растерянно кивнула, - Помнишь волшебную сумочку Гермионы? - снова кивок.
        - Значит это та самая «бездонная» женская сумочка, о которой ходят легенды среди мужского пола?
        - Что-то вроде того. Ты действительно можешь уместить в нее что угодно, но помни, лучше брать только самое необходимое. Конечно она не будет весить столько, сколько должна, но и искать придется дольше...
        - Спасибо, это действительно полезный подарок... - Лика кивнула.
        - Ступай, Ника. И хорошенько позавтракай перед дорогой... - поверхность зеркала снова пошла рябью, а затем я увидела собственное отражение.
        - Кажется меня снова оставили без ответов... - вздохнула я, а затем бросила взгляд на подарки Лики, - Зато с волшебной книжкой и сумочкой, за которую на Земле можно выручить миллионы, если я туда когда-нибудь вернусь...
        Недолго думая, я отправила книгу в сумочку, и оставив ее у входа, направилась к Рэю, надеясь, что он все еще ждет меня. И, по закону подлости, столкнулась лицом к лицу с единственной неприятной личностью в этом замке.
        Гвен тут же расплылась в мерзкой улыбке, явно предвкушая, как раскатает меня вон по той стеночке... Или по этой? Впрочем неважно! Я жить хочу!
        - Что, без защитника уже не такая смелая? - злорадно заметила она, подбрасывая в руке небольшую сферу, в которой искрились крохотные молнии.
        К счастью, за те несколько секунд, что я размышляла, как бы поскорее прошмыгнуть мимо нее в комнату Рэя, меня не убили. Я даже опомниться не успела, когда заветная дверь открылась, и мужские руки втянули меня в безопасную комнату, отрезая от враждебного коридора.
        - Ты вовремя, - улыбнулась я, - Лика точно не думала о том, что меня нужно спасать от тех, кто живет в этом замке.
        - Даже она не может уследить за всем, - Рэй провел меня к накрытому столу, которого еще утром здесь определенно не было, и даже отодвинул кресло, помогая сесть.
        - Хорошо выглядишь, - заметил он, кивнув на костюм, выбранный Ликой, - Тебе идет.
        - Надеюсь, потому что, судя по всему, носить его мне придется долго, - я отшутилась, скрывая смущение за улыбкой, а затем переключилась на еду.
        За завтраком мы практически не болтали, но я не чувствовала из-за этого дискомфорта. Даже без задушевной беседы с ним было уютно. Да и не очень-то я любила разговоры за едой. Всегда был риск подавиться и выставить себя глупо.
        - Спасибо, было очень вкусно, - я знала, что здесь никто не готовит самостоятельно, но не поблагодарить было бы невежливо, тем более, что я не соврала. Единственное, что меня беспокоило - не аукнется ли мне это во время полета.
        - Рад, что тебе понравилось. Уже слышала о втором испытании? - я кивнула. Вряд ли об этом кто-нибудь не знал, - Волнуешься?
        - Немного... - не стала отрицать, пожав плечами, - Я не так хорошо знаю этот мир, да и, если честно, на Земле тоже не сказать, чтобы много путешествовала... А ты?
        - Только по делам, - уклончиво ответил Рэй, а затем улыбнулся, - но думаю моего опыта хватит на нас двоих...
        Глава семнадцатая "Как пережить шторм"
        На сборы ушло не много времени. В основном потому, что я была без понятия о том, что нам может понадобиться там, куда мы отправимся. Успокаивало лишь то, что в таком положении оказалась не я одна.
        Во дворе нас действительно встретила Лика. Мы остановились в десяти шагах от семи летающих корет. Каждая из них имела свой цвет, и только наша - черная. Не то, чтобы меня это волновало, да и против черного цвета я ничего не имею, но другие кареты были более яркими, что наталкивало на определенные мысли. Например та, которая предназначалась Гвен - красная, а Кир и Эри должны были сесть в голубую...
        - Вчера вы поймали семь волшебных созданий в этом дворце. Здесь им не место, так что следующим вашим заданием будет вернуть их домой. Для вашего удобства я превратила их в бусины и поместила в шкатулки, которые вы найдете в своих каретах... Когда вы прибудете на место, достаточно будет произнести слово, высеченное на крышке, чтобы освободить их, после чего я верну вас обратно во дворец...
        С этими словами Лика благословила всех нас и, пожелав удачи, попросту исчезла. А я только сейчас поняла, что понятия не имею не только о том, как управлять этой штукой, но и о том, куда лететь, но подумать мне об этом не дали.
        Рэй подал мне руку, помогая взобраться внутрь, а сам сел напротив. При этом дверца закрылась сама собой. На одной из полочек я действительно нашла небольшую шкатулку, в которой сидела уже безопасная для меня проказушка. Мне даже стало немного жаль ее. Не хотела бы я вот так оказаться заключенной в волшебную бусину! Но я понимала, что это и для ее безопасности тоже.
        Нам предстояло посетить земли Хаоса - именно там, как гласил волшебный аналог википедии, обитают проказушки и другие вредные существа этого мира. К счастью, управление летающей каретой Рэй взял на себя. В первую очередь потому, что магии у меня не было, а без нее направление чудному транспорту не задашь. А во вторых, даже имея под рукой волшебную книгу, я понятия не имела о том, в какую сторону нам следует лететь.
        Я догадывалась, что лететь придется долго, поэтому удобное сиденье с подушками, и отсутствие шумных пассажиров, как в наших переполненных маршрутках, делали полет в сто раз лучше. Я никогда не летала первым классом, только в кино видела, но как-то так себе это и представляла.
        Рэй сидел напротив и неотрывно смотрел в окно, а я решила не терять время даром, и больше узнать о том месте, куда мы направляемся. Все-таки одно название чего стоит! О таком подумаешь и чего только в голову не придет, а нам нужны факты. Тем более, что мне все равно больше нечем заняться...
        Книга, подаренная Ликой, была тяжелой, и ощутимо придавила колени. Но разве это так важно, когда ты можешь задать любой вопрос и сразу получить ответ?
        Я погладила книгу по обложке и улыбнулась своим мыслям. Наверняка в землях Хаоса самое страшное - название. Ну не стала бы же Лика нас в Мордор отправлять?
        Так... Посмотрим... Какой же вопрос задать?.. Лика предупреждала, что нужно внимательно подбирать слова, чтобы узнать именно то, что нужно... Где находятся земли Хаоса? Нет... Не то... Что находится в землях Хаоса? Уже ближе... Вот! Это оно! Чем земли Хаоса отличаются от тех, в которых мы жили?
        Обложка немного нагрелась - так всегда бывало, когда я задавала вопрос, а затем остыла, что говорило о том, что ее можно открыть без страха обжечься о страницы, и я начала читать.
        Земли Хаоса находятся к северу от горы Эмор, и тянутся от лесов Безумия до озера Душ... В них обитают более шестисот видов уникальных магических существ... Погода в землях Хаоса может меняться до шестнадцати раз в сутки...
        Всего три предложения, а у меня по спине уже мурашки поползли от перспективы оказаться в таком чудесном месте! Ну Лика! Ну удружила! Неужели нельзя было отправить нас в более приятное местечко? Например на солнечный пляж с теплой водичкой и нетронутым цивилизацией песком!
        Я тяжело вздохнула, на секунду прикрыв глаза, как вдруг карету ощутимо встряхнуло. Да так, что я попросту свалилась с насиженного места прямо в руки своего товарища по несчастью, которому волшебная книга приземлилась уголком прямо на ногу. Должно быть очень больно, но Рэй даже бровью не повел, будто на него приземлилась пушинка.
        - Ты в порядке? - спросил он, придерживая меня за спину. Я кивнула и нервно покосилась на окно, за которым небо резко потемнело. А ведь еще недавно солнышко светило!
        - Что это было? - что-то подсказывало, что ответ мне не понравится. Черт! А ведь Лика убеждала меня, что летающие кареты - совершенно безопасный транспорт! Вот только забыла добавить, что на земли Хаоса это определение не распространяется! И где же волшебные ремни безопасности, когда они так нужны?!
        - Похоже мы попали в шторм... Держись за меня, - хмуро сказал он, усаживая к себе на колени, и обхватывая руками. В другое время я наверняка бы возмутилась, но за окном с силой громыхнуло, а небо совсем рядом осветила вспышка молнии, заставляя инстинктивно прижаться ближе.
        Я никогда не была трусихой, не просыпалась от шума грозы по ночам, даже в детстве... Но сейчас, в штормовом небе, в летающей карете без громоотвода и ремней безопасности, у меня был реальный повод паниковать!
        Карету качало из стороны в сторону, да с такой силой, что несколько раз мне казалось, что мы вот-вот перевернемся. Раскаты грома становились громче, а вспышки молний - ярче, так что я зажмурилась и уткнулась в мужскую грудь.
        - Если мы выживем, я убью Лику! - прокричала я, едва сдерживая слезы, и сжимая Рэя чуть ли не до хруста, а в перерывах между раскатами грома, услышала тихий смех. Вот только обидеться не успела.
        - Сейчас мы пойдем на снижение. Нужно переждать грозу, - предупредил он, а затем из-под кареты будто исчезла волшебная опора, и мы резко провалились вниз.
        Я кричала громко. Так, как наверное не кричат даже на самых экстремальных аттракционах на Земле. И в который раз поразилась выдержке Рэя, который так и не выпустил меня из объятий.
        Как приземлились уже не помню. Как карета оказалась в просторной пещере - тоже. Но, стоило мне почувствовать, что мы на земле, как я тут же выскочила наружу. Не знаю, как мы будем добираться, и доберемся ли вообще, но летать на этом я точно больше не буду!
        Я обхватила плечи руками, пытаясь не то согреться, не то успокоиться. В пещере было сыро и холодно. Наверное стоило вернуться в карету за плащом, но я не могла заставить себя к ней подойти. М-да... Чудесные ощущения от полета еще долго не покинут мою бедную головку...
        Вскоре Рэй тоже вышел из кареты, в одной руке держа книгу, а в другой - мой плащ. Видимо он искал его все это время. Не говоря ни слова, приблизился ко мне, вручил в руки подарок Лики, а затем плотно укутал в теплую ткань.
        Из пещеры сильный дождь чем-то напоминал водопад. Я не видела расстояния между каплями, и не удивилась бы, если бы оказалось, что его не было вовсе. Странно, но это действовало на меня успокаивающе... До следующей вспышки.
        - Пойдем в карету, тебе нужно согреться, - неожиданно сказал Рэй, и, прежде чем я успела возразить, добавил, - Сейчас мы никуда не полетим. Тебе нечего бояться...
        Я задумалась лишь на секунду, а затем кивнула и последовала за ним. Все-таки он был прав, да и я уже не ребенок, чтобы из вредности всю ночь мерзнуть стоя в пещере, когда есть альтернатива в виде сухой кареты с сиденьями, на которых можно поспать.
        Мне бы сейчас домой, в теплую кровать, да ноутбук с каким-нибудь включенным фильмом на колени! Я всегда считала, что это лучшая погода для того, чтобы расслабиться и не делать ничего важного... Вот только ноутбука здесь нет, да и интернета с электричеством тоже... Зато есть Рэй, шкатулка с проказушкой, книга с жуткими подробностями о новом мире, и сумка с неизвестным содержимым. Помнится, Лика что-то говорила о том, что собрала для меня самое необходимое? Очень надеюсь, что там есть еда, иначе я помру не от удара молнией, а уже от голода!
        Впрочем, вернувшись в карету, я поняла, что голодная смерть мне не грозит. А вот избыточный вес - вполне вероятно!
        Между сиденьями неизвестно откуда появился широкий стол со всевозможными угощениями и графином незнакомого согревающего напитка, похожего на глинтвейн. Я даже ненадолго растерялась перед таким выбором, но голод быстро взял свое, и вскоре стол опустел, а затем и вовсе растворился, словно его и не было. Единственное, что я оставила себе - небольшой бокал илисса - так Рэй назвал напиток из местных ягод и вина. Он оказался не только согревающим, но и очень вкусным.
        - Не стоит на него так налегать, илисс может ударить в голову... - мягко сказал он, но я уже не слушала...
        Глава восемнадцатая "Как приручить чистолапа"
        Как уснула уже не помню. Да и вообще все, что было после последнего бокала илисса, оказалось скрыто за пеленой забвения. Как в фильмах, когда герой просыпается и ничего не помнит о прошлой ночи. Но одно я знала наверняка - обычно в таких случаях бывает очень стыдно.
        Вот и я, первым делом открыв глаза, сначала подумала о том, как болит голова, а уже потом стала мучиться догадками о том, что могла вчера натворить, но мозг никак не желал идти мне навстречу. Словно знал, что вспоминать я это не хочу...
        Так, первым делом нужно оценить обстановку... Что мы имеем? Я лежу в карете, но не на своем сидении, вернее не только на нем. Каким-то чудом все нижнее пространство кареты занимала кровать. Тут же, внизу, нашлись подушки и самое настоящее одеяло, под которым лежала я. К счастью, одетая.
        С губ слетел вздох облегчения. Не хватало мне еще больше приключений на больную голову!
        Вот только Рэя нигде не было, и от этого становилось тревожно. Конечно, я не думала, что он может бросить меня в этой пещере и уйти, как минимум потому, что на летающей карете до пункта назначения добраться гораздо проще, чем на своих двоих, если только он не умеет перемещаться, как Лика. Но просыпаться одной в таком безумном походе - определенно страшно.
        Я прислушалась. Судя по всему гроза уже прошла, а значит наш горе-транспорт может снова подняться в воздух. В восторге я от этого не была, но умом понимала, что ехать по земле или, упаси Лика, идти пешком - в сто раз хуже и опаснее.
        Услышав шаги, я немного напряглась. А вдруг это еще одна зверушка? Мало ли, кто в этих пещерах обитает? Может уже Рэем позавтракали, а меня решили на закусь оставить или на десерт?
        Обвела взглядом содержимое кареты и схватила в руки книгу. Знания мне вряд ли сейчас помогут, зато она достаточно тяжелая, чтобы отбиваться!
        Впрочем, идея была так себе. Хорошо, что это был всего-лишь Рэй, и я успела сделать вид, что просто решила почитать с утра пораньше.
        - Проснулась? - спросил он. Затем начертил какой-то символ в воздухе, и карета приняла прежнюю форму, словно кровати в ней и не было. Рэй сел напротив меня, и я отметила что даже во вчерашней рубашке он выглядит потрясающе, чего не скажешь обо мне. А ведь об отсутствии душа с туалетом я и не подумала! Конечно, эта карета волшебная, но есть ведь предел магии?
        - Дождь уже кончился, думаю нам лучше позавтракать и продолжать лететь, пока погода снова не испортилась... - заметил он. А я хотела бы спросить за нужду, но постеснялась, и просто кивнула. Ведь приземлимся же мы когда-нибудь? Вот тогда и отправлюсь кустики искать! А пока потерплю. В конце концов не настолько мне в туалет хочется, чтобы жизнью рисковать.
        После скудного завтрака я наспех умылась питьевой водой - благо ее у нас оказалось много, и расчесала волосы. Переодеваться при Рэе не решилась, так что решила, что пару складочек на платье я переживу.
        - Чуть дальше должен быть источник, - как бы невзначай проронил он, - Там ты сможешь искупаться, если захочешь. Опасные создания к нему не подходят, так что тебе нечего бояться.
        Сказать, что эта новость меня обрадовала - значит ничего не сказать. Конечно с волшебной ванной во дворце ничто не сравниться, но сейчас я и за такую возможность была благодарна. Правда близость Рэя немного смущала, но я верила, что он, как истинный джентльмен, не станет подсматривать.
        - А ничего, если мы там остановимся? - на всякий случай спросила я.
        - Нам все равно лететь еще три дня. Не думаю, что зная это ты откажешься, - я кивнула. Три дня - это очень долго. А ведь нам еще обратно лететь! Все-таки я представляла кустики, как временное решение, и никак не думала о том, что мне придется делать это больше одного раза!
        Нет, когда увижу Лику, определенно все ей выскажу!
        - Не переживай, как только вернем проказушку к сородичам, нам будет где остановиться, - пообещал он. А я с тоской представила себе еще одну пещеру, может даже с трехглавым медведем, который как раз очень любит лопать на завтрак невезучих брюнеток!
        Единственное, что я отметила - не смотря на вчерашний экстремальный полет, фобии у меня все-таки не развилось. Кажется я начинаю привыкать к происходящему безумию. Того глядишь заведу десятилапую зверушку и назову пушистиком. Брр!..
        - О чем задумалась? - видимо Рэю тоже стало скучно.
        - Да так... Интересно стало, водится ли в этом мире что-то пушистое с десятью лапами... - я даже подумала о том, каким безумным мог показаться этот ответ, и тихо рассмеялась. Но мигом пришла в себя, когда Рэй, с совершенно серьезным выражением лица, кивнул, а затем удивленно спросил:
        - Зачем тебе чистолап? Они жутко своенравны и очень обидчивы...
        Не то, чтобы я очень удивилась ответу, но тут уже взыграл интерес. Я вновь раскрыла книгу, мысленно попросив рассказать о чистолапах. На первой странице оказался портрет зверька и, собственно, название.
        Оказалось, что чистолапы очень похожи на земных лемуров, если не считать несколько лишних пар конечностей, очень длинного хвоста, больших глаз, и ушек, чем-то похожих на заячьи.
        Да уж... Кому расскажи - не поверят! Сразу отправят на лечение к добрым дяденькам в белых халатиках... Или синеньких? Так, кажется я уже сама с ума схожу...
        Судя по тому, что сказано в книге, чистолапы живут семьями в лесах, вьют большие гнезда на деревьях, и кушают преимущественно фрукты, орехи и ягоды, но иногда могут употреблять в пищу речную рыбу, которую ловят с помощью хвоста.
        - А они нам могут встретиться? - не знаю, зачем я это спросила. Наверное было бы интересно поглядеть на них вживую. Тем более, учитывая их рацион, за свои конечности я могу не опасаться.
        - Конечно, их лес совсем рядом с источником. Иногда они даже спускаются к нему... Но тебе лучше их не трогать. Чистолапы не кусаются, но, если их напугать, вполне могут начать кидаться всем, что подвернется под лапы.
        Пугать я зверюшек не собиралась, но перспектива стать объектом для метания разнообразных предметов не обрадовала. Особенно учитывая то, что у чистолапов для этих целей десять лап. Поэтому мысленно пообещала себе полюбоваться ими издалека, но ни в коем случае не трогать руками. Кто же знал, что обещание придется так скоро нарушить?
        А ведь все шло так хорошо!
        К источнику мы прилетели довольно быстро, да и погода, к моему облегчению, до сих пор оставалась солнечной. Я даже нашла шампунь, гель для душа и полотенце в сумке, за что, пожалуй, стоило поблагодарить Лику, и уже через пол часа смогла переодеться и наконец-то почувствовать себя человеком, как вдруг со стороны леса послышался жалобный писк.
        Я обернулась. Рэй все так же стоял в стороне, ко мне спиной. Наверное стоило его окликнуть, но когда писк повторился, я решительно двинулась в сторону деревьев. Он же сам говорил, что никого опасного у источника не водится, значит и опасаться нечего...
        Там, прямо на земле, свернувшись в дрожащий комочек, лежал чистолап, совсем крохотный. Вот только ни гнезда, ни родителей я поблизости не видела, неужели потерялся?
        От одного взгляда на малыша у меня сжалось сердце, и, вопреки предостережению Рэя, я взяла чистолапа на руки и прижала к груди, успокаивающе поглаживая по мягкой шерстке.
        - Ну-ну, маленький, я тебя не обижу...
        Внезапно за спиной послышался шелест и шаги. Это Рэй заметил, что меня нет, и пошел за мной.
        - Ника! Ты в порядке?.. - а затем его взгляд опустился ниже, на то, что я держала в руках, - Ника, это что, чистолап?.. - я кивнула и в ответ он тяжело вздохнул, - Я же предупреждал тебя... Ника, это дикое существо, творение Хаоса, понимаешь?
        - Я его здесь не оставлю, - тут же возразила я, - А вдруг погода опять испортится? А он совсем маленький... - Рэй зажмурился и устало потер виски. Видимо понял, что спорить со мной бесполезно.
        - Хорошо. Иди в карету, а я соберу все необходимое...
        - Погоди, ты куда? - растерянно спросила я.
        - За фруктами. Ты же не собираешься кормить его пирожками?
        Глава девятнадцатая "Как быть, если карета не летает"
        Рэй вернулся примерно через час. За это время чистолап, которого я нарекла Пушистиком, успел поиграться с моими волосами и уснуть, обняв мою руку десятью лапками, а я подумать о том, как быть дальше, и подружатся ли они с Лентяем. Впрочем, даже если нет, Лика сможет позаботиться о малыше до тех пор, пока мы не найдем его маму...
        - Ты была права. Я обошел эту часть леса, и нигде не нашел гнезда. Видимо его унесло штормом от сородичей. Если бы ты оставила его там, он, скорее всего, погиб бы от голода...
        Я кивнула, и погладила Пушистика по светлой шерстке. Он слегка потянулся, а затем свернулся клубочком, совсем как кот. Да-а-а... Вот тебе и зверушка с десятью лапками... Кто же знал, что мысли настолько материальны?
        - Значит пока ему придется остаться с нами... А там уже решим, как поступить. У Лики уже есть странная зверушка, не думаю, что она будет против еще одной...
        - Что ж, в таком случае предлагаю поскорее разобраться с ее заданием... - Рэй сделал пас рукой, который обычно поднимал карету в воздух, и... Ничего не произошло. Карета так и стояла на месте.
        На всякий случай я не стала ничего говорить. Ну мало ли? Ошибся с заклинанием, с чем не бывает? Особенно в такой стрессовой ситуации. Но, когда все повторилось, Рэй нахмурился, и я начала беспокоиться.
        - Рэй, что-то не так? Почему мы не летим?.. - робко спросила я, надеясь, что не разбужу Пушистика.
        - Хотел бы я знать... - он сложил руки на груди и явно о чем-то думал, а затем повернулся ко мне, - у тебя случайно нет с собой зеркала?
        - Ты хочешь связаться с Ликой? - догадалась я, здраво рассудив, что вряд ли Рэю вдруг понадобилось полюбоваться своим отражением, - Честно говоря, я не знаю... В этой сумке много чего, что ложила не я. Так что может быть и есть...
        В жизни мужчины часто удивляются тому, как нам удается вместить так много вещей в одной маленькой сумочке, и в шутку называют ее бездонной, но знали бы вы, как странно, когда это происходит на самом деле!
        Мне потребовалось почти полчаса на то, чтобы нащупать что-то гладкое и плоское, с холодной ручкой. И, к счастью, это оказалось зеркалом, которое я тут же протянула Рэю. В конце концов он точно больше меня понимает в летающих каретах, а значит Лике будет гораздо проще объяснить все ему, чем мне.
        Взяв нехитрое средство связи, Рэй вышел наружу, а сам приказал мне сидеть в карете и следить за пушистиком. Вот только он спал, а послушать его разговор с богиней мне было намного интереснее, чем смотреть в стену кареты, которая по непонятной причине никак не хотела взлетать.
        Так, дождавшись, пока Рэй отвернется от кареты, я слегка приоткрыла дверь, надеясь, что щель с его стороны не видна, и прислушалась.
        Какое-то время было тихо, и я даже подумала, что зеркало нам досталось обычное, и для волшебных видеозвонков не предназначенное, как вдруг Рэй зарычал.
        - Лика, мы так не договаривались! - в голосе мужчины послышались угрожающие нотки.
        О-па! Видимо они ближе, чем мне казалось, раз он не боится так разговаривать с богиней!
        - И тебе доброе утро, Рэй, - как ни в чем ни бывало пролепетала Лика. Конечно я ее не видела, но могла поклясться, но на губах богини была все та же сверкающая улыбка, как если бы разговор шел о чаепитии с пирожными.
        - Не заговаривай мне зубы! Ты хоть знаешь, где мы? Совсем с ума сошла?!
        Та-а-ак... А вот это уже интересно... Неужели Рэй думает, что Лика к нашей проблеме божественную руку приложила? И, если так, это что же выходит... Нам не помогут?
        Перспектива застрять в этом лесу на веки вечные, купаться в источнике, бегать в кустики, да спать в карете, мягко говоря, не радовала. Вернее ужасала. На такое я точно не согласна! Даже с Рэем, будь он неладен!
        - Конечно знаю! - уверенно ответила она, - Ваша карета стоит у источника, в лесу, в землях Хаоса...
        - Тогда ты должна понимать, как опасно для Ники оставаться в этом месте! Она смертная! - Рэй явно терял самообладание. Да и чего уж там, если бы я стояла рядом, а не подслушивала чужой разговор из кареты, тоже высказала бы все, что думаю!
        - Ну так в чем проблема? - невинным голосом поинтересовалась Лика, - Перенеси ее в свой замок, расскажи обо всем...
        - Ты прекрасно знаешь, что я не могу этого сделать, - сквозь зубы прошипел он. Да так, что я невольно вздрогнула. Даже в первую встречу я не видела Рэя таким злым.
        - Ах да... Припоминаю... - протянула богиня, хотя даже я понимала, что это была лишь игра. Она все прекрасно помнила, и намеренно давила на больное.
        - Бросай свои игры, Лика! Я не шучу!
        - Я тоже, Рэй. Уже больше пяти сотен лет прошло, а ты все еще ведешь себя, как капризный мальчишка! Отец с матерью себе места не находят! Ты знаешь мои условия. Сила в обмен на договор. Или добирайся до замка на своих двоих. Может быть за годик управишься...
        - Если Ника пострадает... - совсем недобрым тоном пригрозил он.
        - Брось, мы оба знаем, что ты не допустишь этого, - отмахнулась Лика, - С тобой она в безопасности.
        На этом их разговор кончился. А я неслышно притворила дверь кареты и старательно делала вид, что все это время гладила спящего Пушистика, и знать не знаю ни о каком разговоре. А у самой внутри все переворачивалось от того, что мы здесь застряли, от того, что Лика мною в личных целях воспользовалась, забросив нас в самые опасные земли... И от того, что Рэй ничего не рассказал.
        Я чувствовала себя обманутой, и впервые за все время, что я провела здесь, мне захотелось вернуться обратно на Землю, в крохотную комнату в общежитии. Там, по крайней мере, я понимала, что происходит.
        Но что-то подсказывало мне, что после такого разговора просто так Лика возвращать меня не станет. Ей что-то нужно от Рэя. А значит, до тех пор, пока он не даст ей желаемое, мы застряли здесь.
        - Что она сказала? - хрипло спросила я, надеясь, что Рэй спишет это на волнение от поломки летающей кареты. Да и по хорошему это и было основной причиной.
        - Что пока не может помочь, - хмуро ответил он. Это было правдой, отчасти, вот только совсем не устраивало меня.
        - И что нам делать? - растерянно спросила я, - Если даже на летающей карете тут три дня пути, то пешком... Сможем ли мы добраться?
        - Я что-нибудь придумаю, - пообещал он, - С тобой ничего не случится...
        Глава двадцатая "Как выжить среди лжецов"
        Ночевать мы остались там же - у источника, что наталкивало на определенные мысли. Например о том, что никакого плана у Рэя нет. С Ликой он больше не связывался, а значит помощи можно не ждать, и мне о вчерашнем рассказывать явно не собирался. Это меня злило. Настолько, что ни забота, ни улыбки с его стороны не могли исправить этого.
        На следующее утро Рэй попытался сдвинуть карету самостоятельно, но у него ничего не вышло. Видимо Лика поставила какой-то блок, раз магия Рэя не могла заставить ее даже катиться, как обычную.
        Перед завтраком я даже успела почитать про устройство летающих карет, вот только делу это совсем не помогло.
        Из волшебной книги выяснилось, что они магически защищены от любых поломок и повреждений. Однако на них можно поставить противоугонные чары - так, при любых обозначенных при наложении чар условиях, летающая карета теряла самое важное свое свойство - возможность летать. Видимо этим Лика и воспользовалась. А снять эти чары может только тот, кто их наложил...
        Ковыряясь вилкой в тарелке, я осознала несколько вещей. Во-первых, походы не для меня. Во-вторых, Лори не просто так сбежала в другой мир от этого безумия. Кто знает, может она могла видеть будущее? В таком случае я как никто ее понимала.
        Больше всего на свете я хотела высказать этим двоим все, что думаю, но понимала, что это ничего не изменит. А значит пешком или верхом на неведомой зверушке, но я верну проказушку туда, где она должна быть. А когда этот дурацкий отбор закончится, вытрясу из Лики моральную компенсацию! Все же вернуться домой с гордо поднятой головой хорошо, но жить припеваючи - намного лучше.
        Но, перед тем, как выдвигаться в путь, я решила попытаться сама поговорить с Ликой. Воззвать к божественной совести, так сказать. Хотя в наличии последней, после всего пережитого, я справедливо сомневалась.
        Так, дождавшись, пока Рэй в очередной раз выйдет за едой для пушистика, я вынула из сумки волшебное зеркальце и мысленно позвала Лику. Первое время ничего не происходило, а затем мое отражение пошло рябью и изменилось. По ту сторону сидела богиня и играла с моим котом. А тот и рад, предатель. Как будто не его хозяйка пропадает черти где!
        - Ника! Рада тебя видеть! Как идут дела с заданием? - знали бы вы, чего мне стоило не фыркнуть в ответ на ее лицемерие! Как будто сама не знает! Это ведь по ее милости мы застряли здесь, в карете, которая теперь годна лишь на то, чтобы заменять палатку!
        Но, поборов чувства, я все-таки улыбнулась. Злостью я ничего не добьюсь, только хуже сделаю. Тут хитрость нужна. Вдруг я ее уговорю? Хотя, будем честной, особых надежд насчет этого я не питала.
        - Не очень, - тут я не соврала, скорее приуменьшила, - Застряли мы, Лика. Не летит твоя карета волшебная, и как быть не знаю. Не могу же я вечно в карете жить? - богиня понимающе кивнула, и я уже было обрадовалась, но вскоре поняла, что рано.
        - К сожалению на Земли Хаоса я ступить не могу... Это владения другого бога... - ответила она, с притворной грустью покачав головой. И я бы даже поверила ей, если бы не слышала их с Рэем разговора, - Но Рэй умный. Уверена, он что-нибудь придумает...
        Вот так, Ника, тебя в другой мир утащили, в самые опасные его земли послали, а дальше решай свои проблемы сама!
        Наскоро попрощалась с богиней, пока Рэй не вернулся, и со злостью засунула зеркало обратно в сумку. Нет. Совестью тут определенно не пахнет. Впрочем, я ведь с Земли. А там вообще мало кто может похвастаться ее наличием. А значит прорвемся!
        Рэй вернулся примерно через десять минут. Пушистик тут же бросился разбирать собранные фрукты и ягоды, а я отвернулась к окну. За последнее время я, кажется, изучила каждую черточку этого пейзажа, но смотреть ему в глаза я не могла. Вот если бы он рассказал мне о том, что происходит на самом деле, я бы может даже придумала, как помочь. А так я не у дел, и, как следствие, ужасно злая.
        - Ника, ты в порядке? Выглядишь расстроенной... - Рэй и правда волновался, а я... Не выдержала. Повернулась к нему, сложила руки на груди и нахмурилась.
        - Нет, я не в порядке! Не знаю, что у вас за разборки с Ликой и знать не хочу, но я не буду в этом участвовать! Я все слышала вчера, и не собираюсь быть разменной монетой в ваших играх! - эмоции зашкаливали и я не заметила, как начала плакать, а затем, так и не дождавшись ответа, отвернулась.
        Может и не стоило с ним так резко. В конце концов это не он в ответе за то, что мы здесь застряли. Но я не могла больше держать все в себе. Это было слишком для меня.
        Забралась на сидение с ногами и, обняв колени, опустила голову. Как же хочется просто отдохнуть! Не думать о том, что погода в любой момент может испортиться настолько, что я попросту не смогу выйти из кареты, когда мне будет нужно, и о том, что любая, даже самая милая зверушка может оказаться ядовитым и зубастым динозавром...
        В какой-то момент у меня был порыв выскочить из кареты, хлопнуть дверью, и пешком идти до границы земель Лики, где она уже не сможет отвертеться от помощи, но здравый смысл подсказывал, что я попросту до этого не доживу: либо мной кто-то пообедает, либо меня убьет погода и голод. Поэтому приходилось просто сидеть в стороне, как обиженный ребенок.
        Рэй шумно выдохнул, но ни это, ни плед, который опустился мне на плечи, не заставило меня обернуться. Настроение было хуже некуда и, как назло, погода решила от него не отставать. Всего за несколько секунд небо затянули темные тучи, затем послышался гром, и вскоре дождь забарабанил по окнам, стекая вниз крупными каплями.
        Пусть карета и была защищена от сырости и холода, я не смогла удержаться от того, чтобы укутаться в плед - там, на Земле, я всегда так делала в непогоду. А еще, если мне удавалось купить пакет свежего молока, я варила какао, ну или в крайнем случае чай. О сладком к такой радости речи обычно не шло, но мне и без того на душе становилось теплее. Но сейчас мне в голову лезли только грустные мысли, и, как назло, не было ни книги, ни ноутбука, чтобы меня отвлечь. Ужасная реальность!
        - Прости, я не думал, что Лика зайдет так далеко.
        Я поджала губы и кивнула. В этом я его понимала, потому что сама была лучшего мнения о этой богине. Даже выходки Гвен меня так не злили, потому что я знала, чего от нее ожидать. И, какой бы мерзкой она ни была, Гвен, по крайней мере, не притворялась.
        Глава двадцать первая "Как принять глупое решение"
        Тишина казалась слишком угнетающей. Мне не нравилось то, что мы ссоримся из-за того, что сделала Лика. В конце концом мы ведь оказались в одной лодке, которая карета. И разумнее будет грести вместе, чем дуться и соревноваться в том, кто кого перемолчит. Поэтому я первая пошла на примирение. Если можно так сказать.
        - Что между вами произошло? - спросила я и спешно добавила, - Знаю, совсем недавно я сказала, что меня это не волнует, но... Теперь это касается и меня... - я не любила оправдываться и не ждала, что он ответит, но, не смотря на мои опасения, Рэй согласился.
        - Ты права... - я услышала тихий, вымученный вздох, - Ты имеешь право знать правду, - ему явно было неприятно говорить об этом, но Рэй все равно погрузился в воспоминания.
        - Этой истории много лет... Ты должна знать, что, пусть это и было давно, но боги не всегда жили в мире. Долгое время мы воевали друг с другом ради силы и земель... Ради власти... И, хоть я этим и не горжусь, я тоже не был исключением...
        Бросив на Рэя внимательный взгляд, я впервые задумалась о том, сколько ему на самом деле лет. Почему-то даже в волшебном мире, полном необычных существ, я не воспринимала его жителей как настоящих богов. Даже Лика глубоко в душе была мне скорее подругой, чем кем-то мудрым и возвышенным. Что уж говорить о других участниках отбора? А ведь даже Эри наверняка намного старше меня...
        Впрочем, сейчас это не важно... В конце концов что такое пара сотен лет для бессмертного? Наверное как год на Земле?
        - Ты воевал с другими богами? - я надеялась, что вопрос не покажется ему осуждающим. Не то, чтобы я одобряла все это. Все же я всегда была против жестокости в любом ее проявлении. Но, как известно, прошлого не изменить. Так что я не собиралась судить его за то, что случилось давным-давно.
        Рэй кивнул. Его губы были плотно сжаты. Долгое время, прежде чем заговорить, он просто смотрел вдаль. А потом пушистик перебрался на его колени и, свернувшись в клубочек, уснул.
        - Не все боги были одинаково равны. Сейчас тоже, но тогда Древние имели куда большую власть над другими. Конечно не всем это нравилось. И большинство из тех, кто воевал, просто хотели свободы. Но им так и не удалось ее заполучить. Их прозвали предателями, лишили силы и заточили туда, откуда они никогда не смогут вернуться в наш мир...
        - Звучит жестоко... - прошептала я, отводя взгляд. Страшно представить, каково это, потерять все, что имел. Да, меня тоже занесло невесть куда, но что я оставила в другом мире? Подругу-предательницу? Парня-изменщика? Крохотную, неуютную комнатку в общежитии с недружелюбной хозяйкой? Работу, которая приносила лишь гроши взамен на тяжелый труд? Учебу, которая выжимала из меня все соки?
        «Считай, ничего не потеряла. Не то, что они...»
        - Я не был согласен с этим решением. Но меня не пожелали слушать, и я попытался помочь сбежать кое-кому, но не смог. Ее поймали, и даже я не знаю, что с ней после этого произошло... - в глазах Рэя отразилась невыносимая боль. Кем бы ни была та девушка, похоже он ее сильно любил.
        В груди немного кольнуло от ревности, но лишь на миг.
        - Мне так жаль... - тихо ответила я, - Но что случилось с тобой? Они ведь тебя не простили?
        Рэй ожидаемо покачал головой.
        - Нет. Но мне повезло больше, чем другим. За попытку вмешаться, меня лишили большей части силы. Той, благодаря которой я мог противостоять им. Они запечатали ее, и оставили мне лишь крохи, надеясь, что это меня образумит и заставит вернуться в их ряды...
        - Но шли годы, и ты так и не вернулся... - догадалась я, понятливо кивнув. Я бы тоже не вернулась после того, что они сделали.
        - Да. За много лет я смирился с тем, что не так силен, как раньше. Но это ничто по сравнению с тем, что они сделали с другими. Я знал многих из них, Ника. Некоторые были моими близкими друзьями. И даже сейчас я не могу принять то, на что их обрекли Древние боги. Поэтому я поклялся себе, и памяти о них, что никогда не вернусь к Древним, не приму их жестокий порядок.
        - Но при чем здесь Лика? Она тоже из Древних?
        - Не совсем. Но близко. Год назад она пришла ко мне, и сказала, что поможет восстановить прежние силы. Что есть другой способ вернуть то, что у меня забрали. И все, что от меня требовалось - пройти ее испытания. Но, как оказалось, Лика с самого начала не хотела играть честно. Вчера ты слышала, как она пыталась давить на меня через тебя. Если я соглашусь на ее условия, мне вернут силы и я смогу нас перенести.
        - А если нет? - неожиданно для самой себя спросила я. Не то, чтобы мне не хотелось поскорее вернуться в безопасный замок, но сама идея того, чтобы идти на поводу у богини-обманщицы, вызывала у меня отторжение.
        Видимо Рэй уловил решимость в моих глазах, так как слабо улыбнулся.
        - Ника, это очень опасное путешествие. Не пойми меня неправильно, я очень ценю то, что ты хочешь помочь, но ты - человек, я не могу тобой так рисковать. До тех пор, пока мои силы у них, я не смогу защитить тебя от всего. Не говоря уже о том, что пешком мы никак не доберемся...
        - А зачем пешком? - улыбнулась я, радуясь тому, что мою голову так вовремя посетила гениальная идея. Рэй поднял на меня удивленный взгляд, пришлось пояснить.
        - У нас, на Земле, до изобретения машин... Это такие самодвижущиеся повозки... Были простые повозки. Вот как эта сейчас. Не летающие... Так вот, чтобы они двигались, в них запрягали животных, которые тянули повозки вперед. Не знаю, водятся ли в этом лесу лошади. Да и вообще в этом мире. Но, если ты сможешь поймать зверя, который достаточно силен для того, чтобы отвезти нас туда, куда нужно, и заставить его это сделать - наша проблема решена!
        Рэй задумался. Наверное прикидывал, кто из местной фауны подойдет для такой важной роли, и я его не торопила. Надеюсь в этом лесу водятся крупные травоядные. Не хотелось бы, чтобы «лошадка» ненароком проглотила нас вместе с каретой...
        - А ведь это может сработать... - наконец заговорил Рэй.
        - Вообще-то я ожидала оваций, но так тоже пойдет, - в шутку кивнула я, - У тебя есть идеи, кто станет нашей временной «лошадкой»?
        - Есть, - ответил он. Немногословно, но все равно радует, - Но нам придется переждать непогоду...
        Глава двадцать вторая "Как накрутить себя за несколько минут"
        Непогода затянулась. Однако после нашего разговора по душам, я охотно умяла обед и в приподнятом настроении рассказывала Рэю о своем мире и, в свою очередь, расспрашивала его об этом. Если я собираюсь остаться здесь, я должна узнать больше. Например есть ли тут обычные города, или все живут в своих огромных замках?
        - Конечно есть. На самом деле наш мир не слишком отличается от Скрытых земель. Есть богатые и бедные, молодые и старые. У каждого свой уникальный дар и семья. Разница лишь в том, как долго живут его обитатели... - Рэй выразительно посмотрел на меня, а я... Я думала о том, что размышляя о возможной жизни здесь, упустила самое главное - время.
        У Рэя было много времени до моего рождения и, если я чудесным образом не стану богиней сама, то у него будет много времени и после моей смерти. Не говоря уже о том, что лет через двадцать я банально постарею, в то время, как он и через несколько сотен лет будет выглядеть, как Аполлон.
        Какие уж тут отношения? Я ведь не Белла из Сумерек. Да и не думаю, что Рэй может передать мне свою божественность, как вампиризм...
        - Вижу, тебя что-то беспокоит, не поделишься? - спросил он. Я едва не фыркнула. Все то он подмечает!
        - Дура Лика, вот что, - пробурчала я, а затем мысленно добавила:
        «И я дура... Раньше думать нужно было. Еще когда Лика только притащила меня в этот мир. Тогда не было бы всех этих поцелуев и неловких ситуаций, о которых потом придется вспоминать...»
        Может это и прозвучало слишком грубо, но я не могла иначе. Меня одолевали сильные эмоции, и самой яркой из них была обида. Мне показали лучший мир, лучшую жизнь, дали иллюзию того, что здесь я найду свое место и счастье, а в итоге все упирается в то, сколько я проживу. Иными словами, меня поманили жирным куском мяса и накормили сырыми огурцами.
        «Значит все-таки придется вернуться в свой мир...» - со вздохом подумала я.
        - Когда я верну себе силы, все будет иначе, - пообещал Рэй. Наверняка он имел в виду то, что нам не придется подвергать свои жизни опасности в сомнительных путешествиях, так что я просто кивнула. Переживу. Жила ведь я как-то раньше?
        Но вспоминать все это точно буду. И то, как спасла сумочку Лики от загребущих лап грабителя, и то, как впервые оказалась в этом чудном мире. И особенно буду помнить Рэя. Нашу первую, не очень приятную встречу, и все, что случилось после. Может быть даже напишу книгу, и стану известным писателем. Тогда мне больше не придется вытирать столы за богатыми посетителями ресторанов...
        - Ника, ты плачешь?
        Я коснулась рукой щеки, и почувствовала влагу. И правда. Что-то я совсем раскисла. Соберись, Ника! Вы ведь не так давно знакомы! Наверняка это все от переизбытка впечатлений. Да и не мудрено, в таком-то мире.
        - Все хорошо, - соврала я, шмыгнув носом, - Просто в глаз что-то попало... Сейчас выну и все будет хорошо... - хотела бы я сказать, что в тот же миг взяла себя в руки и успокоилась, но это было не так. Вместо того, чтобы высохнуть, предательские слезы полились с новой силой, и мне пришлось отвернуться к окну. Как раз в этот момент небо разрезала молния. Красиво, но ужасающе. Особенно, когда не можешь задернуть плотные шторы.
        За спиной послышался тяжелый вздох, а затем, не говоря ни слова, Рэй обхватил меня руками за талию и притянул к себе, прижимая к груди. Пространство под нами снова напоминало огромную кровать, поэтому свалиться я не боялась. А вот привязаться к Рэю еще сильнее - вполне. Поэтому, как бы мне ни было приятно в его объятиях, нужно было отстраниться.
        - Отпусти пожалуйста, - тихо попросила я. Но он даже бровью не повел. Нет так нет. Вырываться не было сил. Поэтому, сглотнув, я расслабилась и прикрыла глаза. Не знаю, как я умудрилась уснуть в таком положении. Наверное все дело в погоде. Или в том, кто меня обнимал. Но, открыв глаза, я почувствовала себя лучше. Правда мы уже не сидели, а лежали, но в тот момент это меня совсем не смущало, как будто все, что меня тревожило, просто вынули из головы.
        - Тебе не нужно переживать из-за времени, Ника. До тех пор, пока ты в этом мире, срок твоей жизни будет такой же, как у богов. И не думай, что я так просто отпущу тебя после всего, что было... - прошептал Рэй, опаляя шею горячим дыханием.
        Я шумно выдохнула, ощущая, как по коже пробегают стаи мурашек, но все же нашла в себе силы повернуться в кольце его рук. Наши лица оказались так близко, что почти касались друг друга. В потемневших глазах Рэя искрилась магия.
        - Ты что, прочел мои мысли? - хрипло спросила, отмечая про себя, что даже если и так, я просто не смогу на него злиться. Вместо ответа он хитро улыбнулся, глядя мне в глаза.
        - В этом нет необходимости, у тебя все написано на лице.
        Обычно я бы возмутилась в ответ на подобную реплику в мой адрес, но из его уст это звучало как достоинство, а не недостаток, поэтому я спросила:
        - Это правда? Насчет времени... - Рэй серьезно кивнул.
        - Да. Странно, что Лика не рассказала тебе этого раньше. С каждым днем твое тело постепенно адаптируется к этому миру. Магия в тебе, конечно, вряд ли проснется, но продолжительность жизни не будет слишком отличаться от нашей.
        - Такое тоже возможно? - о подобном я даже помыслить не могла, и в очередной раз разозлилась на Лику, и подумала о том, сколько еще важных вещей она скрыла от меня.
        - Мы не можем знать наверняка. В конце концов гости из других миров - большая редкость. Но, думаю, что и исключать такую возможность нельзя... - задумчиво добавил он, поправляя плед на моих плечах.
        - И что, если так? - на всякий случай спросила я. Не хотелось бы случайно разнести свою комнату или, что хуже, убить кого-нибудь, активировав магию стрессом или чем-нибудь еще. Интересно, есть ли тут какая школа для богов, или университет?
        Я вспомнила, как в детстве мы со Светкой смотрели Гарри Поттера и мечтали попасть в Хогвартс, но никогда не думали о том, что это произойдет на самом деле, тем более в таком возрасте, когда уже не веришь в такие вещи, и тихо хихикнула своим мыслям.
        - Если в тебе проснется магия, придется отправиться в академию, и пройти обучение, чтобы научиться использовать ее без вреда для себя и окружающих...
        Глава двадцать третья "Как найти неприятности на свою голову"
        Не успела я отойти от разговора и неожиданной близости с Рэем, как дождь кончился, и на смену хмурым серым тучам пришло яркое солнце, а меня самым наглым образом оставили в карете, заявив, что разберутся без моей помощи. И, вот умом я понимала, что Рэй просто переживает за меня и хочет как лучше, но все равно было обидно сидеть не при делах.
        Но делать нечего. Я действительно смирно сидела в карете и ждала возвращения Рэя. Листала книгу, чесала Пушистика за ушком, и всячески убеждала себя в том, что мне и здесь хорошо, а там я только мешаться буду. Целых сорок минут. А потом... Потом мне стало скучно.
        Вздохнув, я посмотрела в окно, но, конечно, Рэя нигде не было видно. Не водятся же волшебные лошади прямо здесь, у источника? Или все-таки водятся?..
        - Не смотри на меня так, - хмуро сказала я, обращаясь к Пушистику. Тот лишь забавно наклонил голову, чуть приподняв одно ушко, а затем прыгнул в сумку с фруктами, прикрепленную к стене, да там и уснул, среди еды.
        Покачав головой, я постучала пальцами по ноге, задумчиво осматривая карету. Взгляд в который раз прошелся вдоль орнамента, которым она была украшена внутри, ненадолго зацепился за книгу, но мысль о том, чтобы взять ее в руки, я сразу отмела. Все равно не знала, что спрашивать.
        Конечно, за последние сорок минут ничего в знакомой обстановке не изменилось, и, плюнув на здравый смысл, я все же вышла наружу, плотно прикрыв за собой дверь кареты, решив прогуляться. Ну не съедят же меня, в самом деле?
        С такой мыслью я прошла к лесу, и даже уверенно шагнула вглубь, прислушиваясь к посторонним звукам. Все-таки не хотелось бы разминуться с Рэем. А то вернется в карету, а меня нигде нет... Волноваться будет... Нехорошо.
        Но уже через несколько минут я поняла, что ошиблась. Не насчет Рэя, конечно...
        А ведь все шло так хорошо! На многочисленных кустиках тут и там распускались разнообразные цветочки всех форм, цветов и размеров, которые, к тому же, отлично пахли, кругом летали светящиеся бабочки и пели четырехкрылые птички... И, о чудо, никто не пытался меня убить! Но длилась эта идиллия недолго.
        Сначала я чувствовала себя отлично, как будто наконец нашла тот тихий и уютный уголок в безумном мире. Даже успела обрадоваться тому, что мы застряли здесь. Ведь иначе мы бы не встретили пушистика, и, скорее всего, не увидели бы всю эту красоту. Не говоря уже о том, что я так и не узнала бы о настоящих мотивах Лики.
        Разговор с Рэем многое прояснил, и, пусть далеко не все мгновения вчерашнего дня были приятными, я чувствовала, что мы стали намного ближе. Я узнала его с новой стороны, он рассказал о своем прошлом... Если бы при этом мы не оказались в самых опасных землях этого мира, было бы вообще отлично! Но о последнем я благополучно забыла. И зря.
        Поняла это лишь тогда, когда забрела в густую часть леса. Услышав шорох в первый раз, я решила, что мне показалось. Во второй подумала, что это наверняка еще одна четырехкрылая птичка... В третий пришла к выводу, что если это и птичка, то явно не скромных размеров. И вот насчет последнего я не прогадала.
        Когда меня накрыла тень, я только и успела, что обернуться, с ужасом глядя на то, как с ветки на меня прыгнуло самое настоящее чудовище.
        У монстра были острые, как бритва, длинные когти, три пары широких крыльев медного цвета, хвост с кисточкой, и огромный, сверкающий клюв, которому наверняка не составит труда пробить слоновью голову, что уж говорить о невезучей девушке с Земли?
        За те секунды, что он провел в воздухе, у меня вся жизнь пронеслась перед глазами. Казалось, я успела вспомнить всех, даже очень неприятных людей, которых хотя бы раз встречала в переполненной маршрутке.
        В последний момент инстинктивно отпрыгнула в сторону от чудовища, без надежды на то, что меня это спасет, затем его хвост со свистом рассек воздух, и ударил меня по животу, отбрасывая к дереву. Спина с хрустом приложилась о ствол. Первые секунды я даже не могла вдохнуть, не то, что позвать на помощь. От боли на глаза навернулись слезы. А чудовище тем временем развернулось ко мне всем корпусом, приготовившись к очередному прыжку, который станет для меня последним.
        Не в силах уклониться, я просто зажмурилась, мысленно попросила у себя прощения за то, что сглупила, и пообещала каждый день являться Лике мятежным духом за то, что она вообще отправила меня сюда, как вдруг чудовище взвыло. Удара не последовало, так что я испуганно открыла глаза, наблюдая за тем, как зверюшку, которая явно планировала мной подзакусить, с силой отбросило в сторону. А затем мне и вовсе пришлось отвернуться, потому что то, что меня спасло, решило пообедать моим обидчиком.
        Но еще больше меня шокировало то, что со спины второго чудовища, подозрительно похожего на гигантскую кошку, спрыгнул Рэй, и тут же бросился ко мне. Я понимала, что сейчас в его голове, наверняка, множество нецензурных слов, и оттого лишь сильнее поразилась его выдержке.
        - Ты не пострадала? - Рэй присел, осматривая меня. Я лишь шумно выдохнула, хмурясь от боли. Наверняка на спине и животе останутся огромные уродливые синяки. Но главное - я жива. А остальное заживет. Тем более, что замуж я пока не собираюсь.
        - Нормально, - хрипло отмахнулась я, желая поскорее убраться отсюда, - Помоги мне встать...
        Я попыталась опереться на ствол дерева, о которое меня недавно приложило, но тело никак не желало слушаться нерадивую хозяйку, так что, шумно выдохнув, меня подхватили на руки и понесли к карете. Животинка, которую успел приручить Рэй, медленно последовала за нами, довольно облизываясь. Видно вкусная птичка была. И, пусть он старался не причинять мне боль, это было довольно сложно.
        - Почему ты просто не подождала меня в карете? - я знала, что он задаст этот вопрос, но не знала, что на него ответить. Что мне было скучно, и поэтому я решила поискать его, не смотря на то, что Рэй просил меня остаться? Что в моем мире люди не попадают в такие ситуации, и, если и оказываются там, где водится что-то опасное, берут с собой охотника или оружие?
        - Прости... - мне было ужасно стыдно и больно. В конце концов я не выдержала и расплакалась, уткнувшись в его плечо. Нет, все-таки такие походы не для меня.
        - Ш-ш-ш... Теперь все будет хорошо...
        Глава двадцать четвертая "Как прийти в себя и продолжить путешествие"
        После приключения в лесу я чувствовала себя ужасно. Конечно, Рэй сразу залечил царапины и ушибы, но по его словам синяки продержатся до завтрашнего дня. А до тех пор мне было приказано лежать и отдыхать. Но, если три часа я еще терпела, то на четвертый попросту начала умирать от скуки. И даже то, что наша карета сдвинулась с мертвой точки, благодаря необычному зверю, положение не спасало.
        Я пробовала спать и даже смотреть в окно, но это мне быстро надоело. Пусть пейзажи и были красочными, вскоре снаружи потемнело, и я видела только свое отражение. Конечно от Рэя мое состояние не укрылось, и он охотно согласился помочь найти мне занятие до конца путешествия.
        - А чем бы ты хотела заняться? - с улыбкой спросил он, поправляя мне подушки. Я задумалась и вздохнула.
        - Будь я в своем мире... Наверное смотрела бы кино или читала книги... Не такие, как эта, - я кивнула на подарок Лики и скривилась. Она, конечно, полезная, но совсем не для того, чтобы скрасить досуг, - Художественные. Увлекательные истории с приключениями и юмором...
        - Это можно устроить. Не возвращение в твой мир, конечно, сейчас у меня нет таких сил... Но призвать что-нибудь из твоего мира - вполне...
        У меня даже сердце забилось чаще от смеси восторга и волнения. А еще самой капельки злости на горе-богиню...
        И я узнаю об этом только сейчас?! Нет, я точно убью Лику... А перед этим обязательно узнаю у нее все, что она еще забыла мне рассказать!
        - А как?! - я вцепилась в Рэя мертвой хваткой - захочет - не вырвется, пока не ответит. К счастью для него, он и не собирался. Тихо рассмеявшись, мягко отвел мою руку и переплел наши пальцы.
        - Ты ведь обставляла свою комнату во дворце Лики? - я кивнула, - Так вот, это почти то же самое. Тебе нужно закрыть глаза, и представить что то, что ты хочешь, у тебя в руках. Чем четче будет картинка, тем лучше.
        - Есть какие-нибудь ограничения? - на всякий случай решила спросить, потому что то, о чем он говорил, казалось слишком простым.
        - Только не загадывай ничего, что не поместится в карету. Вряд ли ты захочешь ехать на крыше в непогоду...
        - Насчет этого можешь не переживать. То, что мне нужно, не займет много места, - пообещала я, и принялась... Загадывать!
        Просить того, чего у меня никогда не было, не стала, хоть и могла. Вдруг у кого пропадет, и человек деньги потеряет, или, что хуже, работу? Нет, чужого мне не нужно. А вот свое вернуть...
        Уже через полчаса на кровати передо мной оказался самый первый том Гарри Поттера, а еще мой ноутбук и мобильный телефон. На радостях прижала все эти богатства к груди и даже не подумала о том, как буду заряжать их в мире, где вместо привычного электричества используется магия, а интернета и подавно нет.
        Лишь спустя какое-то время, когда эйфория немного поутихла, я включила ноутбук, и обнаружила, что батарея заряжается просто от воздуха! Более того, не смотря на отсутствие сигнала, у меня работало все! Но, что самое удивительное, он ни капельки не тормозил!
        - Рэй, это невероятно! - ахнула я, забивая в поиск первый фильм, который пришел в голову, а затем придвинулась поближе, так, чтобы он видел, что происходит на экране. Самое время познакомить Рэя с Земной культурой, в частности с тем, какими наши люди видят волшебные миры...
        - Что это? - спросил он, с интересом разглядывая чудо техники. Я едва сдерживала смех, но все же объясняла о том, для чего он нужен и как работает.
        - Это называется ноутбук. Смотри! Вот это - экран, на нем информация отображается. Вот это - клавиатура, ее используют, чтобы ввести информацию. Вот это - тачпад. Если ты палец вот сюда приложишь и, не отрывая, поведешь в сторону, стрелочка на экране будет двигаться, и ты сможешь куда-нибудь нажать...
        Рэй слушал очень внимательно и быстро запоминал. И вот, когда мы разобрались с устройством ноутбука, я начала рассказывать про интернет, фильмы, мультики, социальные сети и многое-многое другое. В итоге он пришел к выводу, что ноутбук - очень полезная вещица.
        - Еще какая! - с гордостью заметила я, любовно погладив черный корпус. Я на него целых два года копила! Ноутбук! Родненький! Моя пре-е-елесть! Как же я без тебя все эти дни жила?.. Хотя, что за глупый вопрос? Плохо! Потому что скука намного хуже встречи с чудовищем, которое хотело меня сожрать!
        Первым делом я решила показать Рэю Хоббита. Во-первых, этот фильм, вернее серию фильмов, я очень любила. А во-вторых, он был проще для восприятия, чем тот же Гарри Поттер, где события частично происходят в моем мире. Но я про себя решила, что и до него мы обязательно дойдем!
        Хоть я и рассказала Рэю в трех словах о том, что такое кино, когда на экране появились первые заставки, он, кажется, даже перестал дышать. С первых же секунд в его глазах отразилось восхищение и интерес. Я видела, что ему приходится сдерживаться, чтобы не задать тысячу вопросов. Например кто этот человечек? Почему у него круглые стены и дом под холмом? И видеть его таким было еще приятнее, чем все остальное.
        До самого конца он не проронил ни слова, а затем...
        - Ника! Это потрясающе! Неужели люди в твоем мире действительно создали это без помощи магии?
        Я рассмеялась, пожав плечами. Для кого-то это и есть магия. История, придуманная и написанная одним человеком, и воссозданная в нечто невероятное с помощью множества других людей... По крайней мере в моем мире.
        - А есть продолжение? Я хочу знать, что будет дальше!
        «Ну вот, Ника, плодишь киноманов. Сначала фильмы смотрим, а потом и до сериалов докатимся... - весело подумала я, и улыбка стала еще шире, - Интересно, а можно ли в этом мире наколдовать попкорн?..»
        - Конечно! Но, если ты не против, я бы для начала перекусила...
        Попкорн Рэю понравился, как и следующий фильм, но его уже я, каюсь, не досмотрела. Уснула примерно на середине. Не от того, что стало скучно, просто слишком уютными оказались объятия Рэя. Ну и ночь же, а мне, после пережитого стресса, нужно много отдыхать, а еще головой думать, чтобы не попадать в такие ситуации...
        Проснувшись рано утром, сладко потянулась. Что мне снилось уже не помнила, но явно что-то хорошее. И в довесок Рэй сообщил радостную весть - мы приехали!
        Глава двадцать пятая "Как вернуть проказушку"
        Прежде чем отправляться в путь-дорогу, Рэй предложил позавтракать и заодно посмотреть еще что-нибудь. Как оказалось, в долину, где живут милые и зубастые зверьки-вредители, попасть можно только через узкую расщелину в горе, где, увы, наша карета никак не пройдет, вернее не проедет, а значит пробираться придется на своих двоих.
        Это прозвучало не очень заманчиво, так что я тянула время, как могла, тщательно пережевывая блинчики, и запивая их чаем. В итоге мы досмотрели последнюю часть Хоббита, набили животы, оставили Пушистика охранять карету, отпустив нашу верную «лошадку» поохотиться, взяли волшебную шкатулку, и, собравшись с духом, шагнули вперед.
        Повезло, что расщелина оказалась не такой узкой, как я себе представляла, и нам не пришлось протискиваться через царапающие кожу камни с паутиной и ее жителями...
        Когда расщелина кончилась, мы вышли на цветочную поляну. Оттуда открывался такой сказочный вид, что я залюбовалась ровно на минуту, пока Рэй не предупредил, что проказушки могут вести себя непредсказуемо с чужаками, так что нам лучше не шуметь.
        - А почему нам просто не оставить ее здесь? - шепотом спросила я, пока мы пробирались все дальше. Сейчас все проказушки спали, свернувшись в пушистые разноцветные комочки, но я слишком хорошо знала, чем может грозить встреча с их острыми зубками, и старалась не отвлекаться. Не хватало еще задеть кого-то ногой.
        - Здесь она не проснется, - тихо объяснил Рэй, медленно продвигаясь вперед, - Бусина, в которую ее заключила Лика, что-то вроде яйца. С первой грозой оболочка растворится, затем лучи солнца подсушат их пушок, и ветер вынесет их на поляну. Поэтому мы должны отнести ее в гнездо, к другим малышам, пока взрослые особи не проснулись...
        - А где это гнездо? - спросила я, оглядываясь по сторонам, но, как и ожидалось, не увидела ничего, кроме огромной цветочной поляны и расщелины в горе, через которую мы сюда попали.
        - На дереве, - невозмутимо ответил он, продолжая уверенно двигаться вперед, туда, где, конечно же, никакого дерева и в помине не было. Я даже протерла глаза, так, на всякий случай. Вдруг у меня в глазах рябит? Но нет. Цветы как цветы...
        Я уже собиралась спросить, куда мы все-таки идем, как это дерево выглядит, и не невидимое ли оно часом, как вдруг Рэй указал куда-то наверх. Прямо над нами в небе парил крохотный летающий остров, из которого вверх корнями росло дерево. Видимо оно-то нам и нужно.
        Найти - нашли, но оставалась еще одна проблемка...
        - Рэ-э-эй... А как мы туда залезем? Я лично летать не умею... - протянула я, и даже руки подняла, чтобы показать - ни перьев, ни перепонок, как у летучих мышей, у меня нет. И, даже если он меня себе на шею посадит, все равно не дотянусь - ростом не вышла.
        Вместо ответа Рэй загадочно улыбнулся и жестом поманил меня в свою сторону. Ну я и пошла. Не испугалась, даже когда Рэй резко притянул меня к себе и поцеловал, вложив в этот жест столько нежности и страсти, что у меня сами собой подкосились ноги, но я не упала - он крепко обнимал меня за талию.
        Когда Рэй медленно отстранился, я все еще тяжело дышала, глядя ему в глаза. Быть рядом, слышать стук его сердца - все это было так волнительно, что мне никак не удавалось собрать мысли в кучу.
        - Ника... Ты знаешь, почему нас зовут крылатыми? - спросил он, невесомо поглаживая меня по щеке.
        - Нет... Лика рассказывала что-то подобное, но, как всегда, не сказала почему. А я и не спрашивала...
        - У нас есть крылья... - шумно втянув воздух, ответил он, - Но они появляются не сразу...
        - А что для этого нужно? - на мгновение я представила, каково это - летать в объятиях Рэя, и улыбнулась. Пожалуй, тогда и карета была бы нам не нужна. Мы бы мигом долетели куда угодно...
        - Чтобы обрести крылья, нужно встретить свою пару... Настоящую... И теперь я уверен в том, что это ты...
        В следующий миг за спиной Рэя появилась пара огромных белоснежных крыльев и, взмахнув ими, он взмыл ввысь, и я вместе с ним. От неожиданности я зажмурилась, сильнее прижимаясь к его груди, а затем, открыв глаза, не сдержала восхищенного вздоха.
        Мы быстро набрали высоту и вся цветочная поляна с летающим островом, окружающие ее скалы и леса, и даже наша карета были как на ладони. Сделав небольшой круг, Рэй приземлился прямо на остров. Там, на самом верху, лежало большое гнездо с множеством разноцветных бусин, совсем как та, которую Лика поместила в шкатулку. Достав нашу, я осторожно поместила ее к остальным и сделала шаг назад. Некоторые проказушки внизу стали просыпаться.
        - Как думаешь, сможешь долететь до кареты? - от одной мысли о том, что придется спуститься и убегать от острозубых комочков, по коже пробежал холодок. Хотя, возможно это просто погода снова меняется...
        - Смогу, - уверенно ответил он, делая шаг навстречу и обхватывая меня руками, а затем добавил, - Держись крепче! - и мы полетели. На этот раз куда быстрее, потому что с неба сорвались первые капли, и никто не знал, насколько еще может испортиться погода.
        Лишь когда мы оказались в карете, я смогла перевести дух. Полеты - это, конечно, здорово, но в меру и не в дождь, перерастающий в бурю. Словно в подтверждение моих мыслей снаружи громко громыхнуло. Я даже подпрыгнула от неожиданности, с ужасом поглядывая в окно.
        - А с нашей «лошадкой» ничего не будет? - наш зверь, конечно, был очень большим и страшным, но такую погоду я боялась больше, чем его. Как бы чего не случилось...
        - Ты про мурдлака? - удивленно спросил Рэй, я кивнула, других лошадок, тянущих нашу карету, поблизости все равно нет, - Он найдет, где переждать. Не забывай, что это его среда обитания. Им ничего не грозит.
        - Понятно... - ответила я, но мне все-равно было не по себе. Рэй какое-то время молчал, а затем в его руках появились две чашки со смешными бегемотиками, доверху наполненные ароматным какао. Когда он вручил одну мне, я увидела, что в ней плавают ванильные маршмеллоу - мои любимые. Баловала я себя ими нечасто, но с каким наслаждением! И, что самое потрясающее, в этот раз мне не придется пить его одной!
        - Мы прошли через многое, но все же справились с очередным безумным заданием Лики. Предлагаю это отпраздновать!
        Глава двадцать шестая "Как найти выход из ситуации"
        Когда шторм кончился, Рэй предложил заехать в его замок, чтобы немного отдохнуть от путешествия. К тому же, по его словам, там мы сможем сменить нашу бракованную карету на исправную летающую, чтобы добраться до замка Лики. Конечно я была не против, и даже всеми руками за!
        Так, позавтракав, Рэй запряг нашу «лошадку», и мы отправились в путь.
        Ехали долго, так что моя благодарность за исправный ноутбук и волшебный аналог интернета только возросла. Вместо того, чтобы скучать, мы один за другим смотрели части Гарри Поттера. Иногда мне приходилось ставить фильм на паузу, чтобы объяснить какое-нибудь слово или зачем нужен какой-то предмет, необычный для этого мира, но это ведь такие мелочи! Ведь нам не пришлось скучать!
        - Ну как? - едва кончился второй фильм, как я повернулась к Рэю.
        - Странно, что такие могущественные существа позволили магам так с собой обращаться. Почему никто не пытался дать им отпор?
        - Не знаю... Может магическая клятва не дает им вредить своим хозяевам? - предположила я, - На самом деле я никогда не думала об этом. Знаю, что в будущем Гермиона будет бороться за права домовых эльфов, но они... Слишком привыкли к такой жизни, понимаешь? Они не умеют иначе. Добби - скорее исключение, чем правило.
        - Что ж, думаю ты права... Еще чаю? - я улыбнулась и покачала головой. Из-за чая нам уже приходилось несколько раз делать остановки, а я хотела бы добраться до замка поскорее. Мысль о горячей ванне и других прелестях цивилизации грела душу.
        - Не переживай, мы уже почти на месте, - Рэй словно видел меня насквозь.
        - Что, снова все на лице написано? - невесело спросила я. Хорошо хоть в покер не играю...
        - Это не недостаток, - ответил он, поправляя выбившуюся из моей прически прядь, во взгляде Рэя читалась нежность, - Вот бы все были такими же искренними, как ты...
        - Ты преувеличиваешь. Просто с тех пор, как я здесь, мне не задавали неудобных вопросов, вот и не было причины лгать... Разве что... Лика до сих пор не знает, что я раскрыла ее. Но, после ее вранья, после того, как она использовала меня... Не думаю, что я должна ей что-либо рассказывать...
        Рэй кивнул и задумчиво посмотрел в окно. Погода снова менялась и я просто надеялась, что нас не поджидает очередная буря. Будет обидно снова делать остановку, когда до замка осталось всего ничего...
        - А что если бы я спросил о твоей прошлой жизни? Ты бы ответила?
        - Наверное... Но не думаю, что тебе было бы интересно. До встречи с Ликой у меня была не слишком насыщенная жизнь. Когда денег не много и нет поддержки со стороны, на Земле только один выход. Учеба, работа... В свободное время - книги и сериалы... А единственный друг, который был все это время со мной - толстый кот по кличке Лентяй. Его тоже бросили... Оставили на улице в холода... Хотя, возможно, у него никогда и не было хозяев...
        - Ты скучаешь по нему? - понимающе ответил он. Я кивнула. В последние дни мне его очень не хватало. Хотя может и хорошо, что его здесь нет. Слишком опасное вышло путешествие...
        - Лика решила, что ему будет лучше побыть у нее на время этого испытания... Я знаю, что она позаботится о нем, но... Все равно переживаю... - в поддержке Рэй накрыл мою ладонь своей.
        - Совсем скоро мы вернемся и заберем его, обещаю...
        Продолжить разговор не успели - карета выехала на дорожку и остановилась. Сначала я испугалась, что что-то вновь пошло не так, но затем поняла - мы приехали!
        Рэй помог мне сложить вещи обратно в сумку и в довершение загрузить туда ноутбук. Пушистика он со спокойным видом посадил себе на плечи, как будто так и должно быть, и подал мне руку на выходе из кареты.
        Пока он отвязывал мурдлака, я решила оглядеться.
        Снаружи обнаружился огромный каменный замок в готическом стиле. Огромные башни тянулись высоко к небесному своду, увенчанные острыми шпилями. В солнечных лучах сверкали арочные окна с узорчатыми витражами. Одним словом - настоящее сокровище для ценителей архитектуры. И при этом замок Рэя был намного больше, чем оба замка Лики вместе взятые.
        - Ты живешь здесь один? - удивленно спросила я.
        - Нет, конечно нет... Здесь остались слуги, некогда служившие моему отцу, а затем и мне... Они подготовят нам комнаты для отдыха и карету...
        - Как долго мы здесь пробудем? - решила на всякий случай уточнить. Кто знает, как скоро в следующий раз мне доведется принять ванну? Уж лучше знать, сколько у меня времени... Впрочем ответ Рэя меня порадовал.
        - Столько, сколько сама захочешь. Тебе здесь рады в любое время и... Если ты решишь остаться, я буду счастлив. Хотя, если честно, не думаю, что смогу отпустить тебя, если ты захочешь уйти...
        - А я не думаю, что смогу тебя оставить... - честно призналась я.
        Мы стояли в шаге друг от друга, и казалось, будто весь мир замер вместе с нами. Как по волшебству оба подались вперед, собираясь слиться в поцелуе, но, когда расстояния между наших губ почти не осталось, на весь двор раздался крик. Вздрогнув от неожиданности, я отстранилась, и Рэй сделал шаг в сторону.
        - Хозяин! Хозяин, вы вернулись! - тяжело дыша к нам бежал полноватый мужичок в старой, чуть потрепанной ливрее и смешных ботинках с каблуками. Остановившись в пяти шагах от нас, он низко поклонился Рэю в качестве приветствия, и так торопился, что на его красном лбу выступил пот, который слуга спешно промокнул шелковой салфеткой.
        - Здравствуй, Боб. Сегодня я не один, а с важной гостьей. Это госпожа Ника. Пожалуйста, позаботься о том, чтобы ей выделили покои рядом с моими, и обеспечили всем необходимым на время пребывания в замке. А также нам в скором времени может потребоваться карета.
        - Конечно, хозяин! Как прикажете, хозяин! - воскликнув, слуга еще несколько раз поклонился и поспешил в сторону замка, оставив нас наедине.
        - Пойдем? Погода скоро изменится. Будет лучше, если мы встретим непогоду внутри...
        Я кивнула и мы направились к массивной двери, которая открылась, стоило Рэю коснуться ее рукой. По поверхности прошла магическая волна, и все, что нас окружало, начало меняться. Заросший сад с колючими сорняками тут же стал зеленым и ухоженным, а с поверхностей мигом исчезла пыль и паутина, как будто в замке провели генеральную уборку.
        Пройдя по лестнице, Рэй провел меня до двери в мои временные покои, и напоследок я спросила, кто тот слуга, что встретил нас в саду, здраво рассудив, что, раз уж мне предстоит пробыть здесь какое-то время, лучше знать всех в лицо.
        - Это мой дворецкий, Боб. Обращайся к нему, если что-нибудь понадобится... Также к тебе приставят личную горничную, и, конечно, ты всегда можешь обратиться ко мне... Мои покои, как ты уже поняла, за соседней дверью. Чувствуй себя как дома, Ника...
        И, подарив легкий поцелуй в щеку, Рэй оставил меня одну.
        Глава двадцать седьмая "Как радоваться мелочам"
        Зайдя в выделенные мне покои, я оказалась в просторной комнате со сводчатым потолком и прислонилась спиной к двери. После стольких дней, проведенных в не маленькой, но все же карете, дворец казался ещё больше и от этого становилось неуютно.
        С одной стороны мне не хватало личного пространства во время путешествия, а с другой... Без Рэя было одиноко. Я едва сдержала порыв выскочить в коридор и попроситься в его комнату.
        - Наверняка у него накопились дела за время отсутствия... И вообще, если бы Рэй хотел, чтобы я жила с ним, он не просил бы дворецкого выделить мне отдельные покои... - так я себя убеждала.
        «А значит нужно использовать время, которое мне дали, на себя!» - уже мысленно добавила я, подходя к широкой кровати и опуская рядом сумку, полную вещей.
        Первым делом достала ноутбук, средства гигиены, полотенце и махровый халат. На полу был ковер, так что я решила, что обойдусь без тапочек. Второй слева оказалась дверь, ведущая в ванную, от одного взгляда на которую губы сами собой растянулись в улыбке.
        Конечно, я старалась следить за собой даже во время путешествия, но купание в роднике никогда не заменит нормальную ванную! А ванная в замке Рэя была не просто нормальной - она была потрясающей! Большая, вырезанная из цельного белого камня, похожего на мрамор, снаружи она напоминала кувшинку.
        Залюбовавшись, я не сразу опомнилась. Зато потом с большим наслаждением стянула с тела грязную одежду и подошла ближе. Внутри ванна оказалась круглой и гладкой, и, что самое удивительное, наполнялась сама. Снизу, из ее центра, била веселая струйка воды, похожая на небольшой фонтанчик. Но стоило мне забраться в нее, как в дверь постучали.
        - Кто там? - удивленно спросила я, инстинктивно прикрываясь руками, и на всякий случай добавила, - Я не одета!
        «Неужели Рэй?» - в панике подумала я, а сама оглянулась на дверь - никакой щеколды там и впомине не было, а встречать его в таком виде я не готова. По крайней мере пока.
        Но я ошиблась. Это была всего лишь служанка. Та самая, о которой предупреждал Рэй. Благо, врываться она не стала, так и осталась за дверью.
        - Меня зовут Мэри, госпожа, - раздался звонкий девичий голос за дверью, - Хозяин распорядился, чтобы в принесла вам все необходимое... Могу ли я войти?
        - Да, погоди, я только накину что-нибудь... - я огляделась по сторонам, но, конечно, кроме халата и полотенца ничего не нашла. Однако я даже не успела к ним притронуться, как служанка вновь заговорила:
        - В этом нет необходимости, госпожа. Ванна волшебная. Ее лепестки вас скроют от чужих глаз.
        Представить себе такое чудо было сложно, но служанке было незачем лгать и я немного нервно кивнула, на всякий случай опускаясь пониже, так, что вода коснулась подбородка, и решительно крикнула:
        - Хорошо, входи!
        Как и было обещано, стоило невысокой светловолосой девушке в фартуке и строгом платье войти внутрь, как цветок, в форме которого была выполнена ванна, словно ожил, и закрылся, совсем как настоящий, оставив на виду лишь мою голову, полностью скрывая мое тело.
        В руках служанки была стопка свежих накрахмаленных полотенец, мягкие домашние туфли, а также ночная сорочка и мочалка, которой даже со скляночками со всевозможными средствами мне очень не хватало.
        - Я положу это здесь, - сказала она, укладывая вещи на небольшую тумбочку, - Ах да, чуть не забыла. Хозяин просил спросить, где вы будете ужинать. Я могу накрыть вам в столовой на двоих или принести еду в вашу комнату.
        - Столовая подойдет, - недолго думая ответила я. Тем более, что нам с Рэем нужно было многое обсудить перед тем, как возвращаться во дворец Лики. Да и давненько я не ела за нормальным столом...
        - Как пожелаете, госпожа... - девушка покорно поклонилась, - Если понадобится что-нибудь еще, просто назовите мое имя и я появлюсь...
        - Хорошо, спасибо, Мэри... Погоди, я хочу попросить у тебя еще кое-что...
        - Я сделаю все, что скажете, - Мэри уже собиралась уходить, когда я ее остановила. Девушка подняла на меня васильковые глаза, ожидая очередного приказа, но я остановила ее не за этим.
        - Пожалуйста, зови меня Ника. Я не намного старше тебя и уж точно не госпожа. К тому же в моем мире такие обращения давно не приняты, - попросила я, и улыбнулась как можно дружелюбнее. На лице служанки отразилось удивление и растерянность.
        - Но как же... Госпожа... Вы ведь важная гостья... У меня приказ... Хозяин не обрадуется этому...
        - Я поговорю с ним, не бойся. Тебя никто не станет ругать за то, что ты выполнишь мою просьбу. Но, если так хочешь, можешь обращаться так, когда мы наедине, - пообещала я, - Ну так что, договорились?
        Мэри явно сомневалась, но в конце концов кивнула, не в силах перечить важной гостье. А затем убежала, не успела я и глазом моргнуть. Наверное испугалась, что я попрошу еще что-нибудь безумное. Но я в своей просьбе ничего плохого не видела. Согласилась и славненько... А то от этих обращений вроде "хозяин" и "госпожа" мне как-то не по себе...
        Когда меня оставили одну, «цветок» раскрылся сам по себе, и я наконец занялась собой. Терла кожу до красноты, смывая налипшую грязь, несколько раз вымыла волосы, а затем спустила грязную воду, набрала чистую, нанесла маску для лица и напустила в ванную пузырьков, которые, ко всему прочему, совсем не лопались и при всем этом еще и потрясающе пахли спелой клубникой. Некоторые из них даже отрывались от собратьев и кружили в воздухе, создавая непередаваемую атмосферу волшебства.
        Для полного счастья не хватало лишь тихой музыки, приглушенного света, свечей и Рэя... Можно даже без музыки и без свечей...
        Представить его рядом не составило особого труда. Жаркие фантазии сами проникали в голову, заставляя смущаться и краснеть, но я ничего не могла с собой поделать. Каждая встреча с Рэем, каждый поцелуй и каждое прикосновение заставляли мое сердце трепетать.
        «Если у меня и правда все написано на лице, хорошо, что Рэй меня сейчас не видит, а не то я бы сгорела от стыда...»
        Не знаю, сколько времени я провела, просто наслаждаясь водой и пеной, но в какой-то момент пришлось сказать себе, что пора выходить. Так, смыв остатки пены, я вытерлась полотенцем и укуталась в пушистый халат. Полежали и хватит!
        Глава двадцать восьмая "Как принять приглашение на бал"
        Выйдя из ванной, я обнаружила на кровати небольшую плоскую коробку, перевязанную шелковой лентой, и записку от Рэя, в которой говорилось, что он рад тому, что я приняла приглашение на ужин, и надеется, что небольшой подарок скрасит мое пребывание здесь.
        - Я смотрю ты изменила его в лучшую сторону, Ника.
        Вздрогнув, я повернулась к большому зеркалу у стены, уже зная, кого там увижу. В этом мире только одна богиня вмешивается в чужие дела и подсматривает за другими через зеркала, как Злая Королева.
        - Здравствуй, Лика, - холодно поприветствовала богиню я, - Не скажу, что рада тебя видеть, но, раз уж ты здесь, сообщаю, что мы выполнили твое задание.
        Улыбка девушки стала только шире. Казалось, мои слова нисколько ее не задели.
        - Ты знаешь, - заметила она, - Это хорошо... Рэй рассказал тебе или сама догадалась?
        - О чем? О том, что из-за тебя мы едва не погибли? Или о том, как ты использовала меня, чтобы шантажировать его? - едва не шипела я. От одного только взгляда на богиню вся радость от водных процедур и внезапного подарка Рэя улетучилась, уступив место злости.
        - Не преувеличивай. Рэй не позволил бы, чтобы с тобой что-нибудь случилось. И потом, вы ведь справились с заданием, и даже добрались до его замка... Не говоря уже о том, что вы явно сблизились. Тебе стоило бы поблагодарить меня, Ника... - на короткий миг глаза Лики угрожающе потемнели, но затем сразу приняли обычный вид, - Но не волнуйся, в отличие от других древних я не злопамятна. Я пришла сказать, что через три дня в моем дворце пройдет торжественный бал в честь окончания второго испытания. И, конечно, вы с Рэем оба приглашены.
        - А если мы откажемся? - я понимала, что храбрюсь, во многом потому, что сейчас мы в землях Хаоса, куда вредной богине путь заказан, но ничего не могла с собой поделать. После всего, что она заставила испытать меня и Рэя, мне слишком хотелось хоть чем-нибудь ей досадить.
        - Не откажетесь. Если, конечно, Рэю еще нужна его сила...
        В следующий миг Лику окутал туман и зеркало вновь стало обычным зеркалом, но на всякий случай я все же стащила с кровати покрывало и с пятой попытки накрыла им его, мысленно рассудив, что нужно будет потом спросить Рэя, можно ли как-то помешать ей проникать в мои зеркала. Не могу же я вечно держать их накрытыми...
        Вздохнув, устало опустилась на кровать, и повернула голову в сторону подарка. На то, что он спасет сбежавшее настроение, особо не надеялась, но даже не открыть его было бы невежливо. Рэй ведь не виноват, что Лика и здесь умудрилась насолить мне. К тому же мне было интересно, что внутри.
        Сама коробочка была просто загляденье - ничем не хуже наших фирменных, что делают на Земле. Он явно старался, выбирая ее... Или создавая? Впрочем, это совсем не важно, если подарок сделан от чистого сердца, а другого я от Рэя и не ожидала.
        Медленно провела пальцем по ленте, и та развязалась сама по себе. Мне оставалось лишь приподнять крышку, чтобы ахнуть от восхищения. На дне коробки лежало потрясающее воздушное платье небесно-голубого цвета, мягкие балетки и еще одна записка:
        «Надеюсь ты наденешь это на ужин».
        Я тут же примерила его, но к зеркалу подходить не решалась. Конечно вряд ли Лика будет следить за мной круглыми сутками, но после недавней встречи у меня не было никакого желания это проверять.
        Впрочем, для того, чтобы оценить то, как платье село по фигуре, совсем не сковывая движения, зеркало было не нужно. Магия в этом мире и впрямь творит чудеса...
        Когда пришло время ужина, Мэри пришла, чтобы проводить меня в столовую. Конечно я ждала, что это сделает Рэй, но у него наверняка очень много дел. Еще бы, управлять таким огромным дворцом... Странно, что за время его отсутствия все не развалилось.
        Столовая оказалась намного уютнее, чем я думала, немного напоминая собой один из земных ресторанов, где солидные мужчины и роскошные женщины частенько собирались, чтобы сделать предложение или отметить годовщину. А приглушенный свет с множеством лампочек и тихая музыка лишь усиливали романтическую атмосферу.
        За одним из столов меня уже ждал Рэй. Как всегда в безупречном костюме и со взглядом, от которого подкашиваются коленки. Благо на работе я достаточно насмотрелась на то, как элегантно сесть за стол, и при этом не опозориться.
        Так, одной ручкой элегантно придерживаем край платья, на губах легкая улыбка, игривый взгляд из-под пушистых ресниц... Да-да, Рэй, я тоже умею соблазнять!
        - Ты прекрасна, - от его голоса по коже пробежали мурашки.
        - Ты тоже, - ответила, смущенно улыбаясь, и не забыла поблагодарить, - Спасибо за подарок... Платье очень красивое...
        Рэй провел ладонью над столом и на скатерти появилось множество разнообразных блюд.
        - Достаточно пожелать, и любое блюдо мигом окажется перед тобой.
        Я кивнула, но, как бы ни старалась это скрыть, разговор с Ликой лишил меня аппетита. Само собой, мое состояние не укрылось от Рэя. Пришлось рассказать о появлении Лики в моем зеркале, приглашении на бал и временном решении проблемы в виде сдернутой с кровати простыни.
        Рэй выслушал молча, и по мере моего рассказа все больше хмурился. В конце концов его глаза пылали яростью, направленной на богиню, и он поднялся из-за стола, направляясь к огромному зеркалу.
        - Ты нарушила наш договор, Лика! Ты клялась, что больше не появишься в моих землях без приглашения! Что больше не заговоришь с Никой после того, что сделала! Надеюсь ты понимаешь, чем это грозит для тебя?
        Зеркало заволокло фиолетовой дымкой и с другой стороны послышался приглушенный смех.
        - Угрожаешь собственной сестре, Рэйрас? Я думала ты давно перерос детские обиды...
        «Сестре?!» - от такого поворота у меня едва челюсть не отпала. А ведь я привыкла считать себя относительно стрессоустойчивой... Неужели эти двое - родня? И я узнаю об этом только сейчас?!
        - Ты прекрасно знаешь, что то, что ты сделала, не прощается. И даже если ты вернешь все мои силы, тебе никогда не искупить свою вину, - последнюю фразу Рэй сказал без злости, с какой-то обреченностью, но, конечно, Лику такой ответ не удовлетворил.
        - Посмотрим, Рэй... Я знаю, ты придешь на бал, и нам будет, что обсудить...
        Когда дымка рассеялась, Рэй взмахнул рукой, и зеркало пошло трещинами, а затем и вовсе осыпалось пылью, оставив после себя гнетущую тишину...
        Глава двадцать девятая "Как спасти вечер"
        Тяжело вздохнув, Рэй обернулся ко мне. Он, как и я, надеялся, что вечер испорчен не до конца.
        - Прости за это... Я не хотел, чтобы ты узнала обо всем вот так... - Рэй явно чувствовал себя виноватым, но я не сердилась. Все же Лика - не самая приятная тема для разговора.
        - Ничего, я понимаю... Я тоже не стала бы рассказывать о таких семейных связях, просто... Я немного удивлена. Вы, конечно, немного похожи внешне, но чтобы так...
        - Мы с ней уже много лет не считаемся семьей. Не знаю, зачем она об этом сейчас вспомнила... - опустившись обратно в кресло, Рэй наполнил бокал уже знакомым напитком и одним махом осушил его, - Если честно, то я не был до конца откровенен с тобой, когда рассказал о том, как потерял силу. Это Лика сдала меня. Если бы не она, меня бы не поймали...
        - И ту девушку тоже... - догадалась я. Рэй кивнул, - Значит она предала тебя, и ты запретил ей появляться здесь?
        - Не только ей, но ты права... После того, что случилось, я много лет провел в этом замке, изучая книги этого и других миров, все искал способ вернуть ее, но так и не смог. Она пропала навсегда, Лика и Древние Боги погубили ее, и этого не изменить...
        Я поднялась, и мягко коснулась его руки, желая поддержать.
        - Это не твоя вина, Рэй. Ты сделал все, что мог. Даже лишившись сил, ты искал ее, пытался помочь... Я знаю, она не хотела бы, чтобы ты всю жизнь мучился чувством вины... Я бы этого не хотела...
        Остаток ужина прошел мрачно. Я не решалась снова заговорить, и винила себя в том, что рассказала Рэю о Лике. Может, если бы я промолчала, все было бы иначе, но... Теперь ничего не поделаешь.
        Когда пришло время вставать из-за стола, я взяла Рэя за руку. Я не хотела, чтобы этот день кончился вот так, на мрачной ноте, потому что чувствовала - если сейчас разойдемся в таком настроении, ничего хорошего не выйдет. Нужно было срочно что-то делать, и я решилась. Рэй поднял на меня удивленный взгляд и, набрав побольше воздуха, я прошептала:
        - Я не хочу ночевать одна...
        В тишине эта фраза, как и стук моего сердца, казалась непозволительно громкой, и я зажмурилась, не решаясь открыть глаза, а затем... Рэй притянул меня к себе и поцеловал, да так, что мне казалось, будто вместо крови по венам течет огонь, а когда отстранился, я едва дышала, пряча лицо на его груди.
        - Ника... Ты понимаешь, что такими словами провоцируешь меня на то, к чему пока не готова? - тихо спросил он, опаляя кожу жарким дыханием. Я вздрогнула, но не от страха, а от иного чувства...
        - А вдруг готова? - не знаю, кто меня дернул за язык, ведь Рэй был прав. Как бы сильны ни были чувства, я пока не готова к следующему шагу. Конечно, после стольких лет, проведенных на Земле, у меня не было ложных представлений о первом разе или твердого убеждения в том, что все должно быть строго после свадьбы, но... Одной страсти недостаточно.
        К счастью, он все понял без слов. Улыбнувшись, Рэй нежно поцеловал меня в лоб и взял на руки.
        - Фильм? - спросил он. Я широко улыбнулась в ответ и решительно кивнула.
        - Фильм! - в конце концов мы так и не досмотрели Гарри Поттера. Не говоря уже о других фильмах, которые мне не терпелось ему показать, - Но... Тебе обязательно меня нести на руках?
        - А тебе не нравится? - Рэй насмешливо приподнял бровь и я рассмеялась.
        - Нравится, конечно, но я ведь тяжелая! - это, конечно, волшебный мир, но в то, что мои пятьдесят шесть килограмм волшебным образом испарились, мне не верилось. Я, конечно, не толстушка, но и пушинкой меня не назовешь.
        - Нисколько. Не забывай, я хоть и потерял часть своих сил, но все-таки не человек, - напомнил он. На это мне было нечего ответить. Откуда мне знать, как воспринимают вес боги? Кстати об этом...
        - Рэй, а ты правда бог Хаоса? - мне было неловко спрашивать, но это многое объясняло. Например огромный замок в землях Хаоса, и то, как к нему относятся другие боги...
        На миг он остановился, я почувствовала, как напряглись его мышцы, а затем Рэй посмотрел на меня.
        - Да... Тебя это пугает? - в ответ я покачала головой.
        - Большинство из того, что меня пугает в этом мире, осталось далеко позади, и это точно не ты.
        - Что? - Рэй издал нервный смешок и я удивленно посмотрела на него.
        - Было время, когда меня боялись даже некоторые Древние... Теряю хватку? - я пожала плечами.
        - Если тебя это утешит, большинство богов, которых Лика собрала для участия в отборе, тебя все-таки боятся.
        - Правда? А я то надеялся с ними подружиться! - Рэй притворно вздохнул и я, фыркнув, стукнула ладошкой его в грудь.
        - Между прочим не все они такие, как Гвен! Эри хорошая, и Кир тоже не плохой... Уверена, если бы вы познакомились поближе, точно подружились бы!
        - Ну, у нас еще будет шанс это проверить. Если, конечно, ты этого хочешь...
        - У нас нет выбора, - хмуро ответила я, - ты ведь слышал Лику... Если мы не приедем на бал, она не вернет тебе твою силу...
        - Выбор есть всегда. Если ты решишь остаться, я найду другой способ вернуть то, что принадлежит мне по праву. Лика, конечно, богиня Судьбы, но даже она не может контролировать всех.
        - Я поеду, - решение далось мне на удивление просто. Если бы это было ради кого-то другого, я бы скорее всего отказалась. Но ради Рэя... Кажется я готова пойти на многое. Даже на поводу у вредной богини.
        - Уверена? Я пойму, если ты передумаешь...
        - Нет, я сделаю это. Ты слишком долго нес несправедливое наказание за то, что просто защищал то, что тебе дорого. Пришло время вернуть твои силы и показать им, где раки зимуют!
        - Раки? - непонимающе переспросил Рэй.
        - Ах да, у нас, на Земле, так говорят... Зимой раки прячутся в норы по берегам, и ловить их очень сложно... Когда-то давно некоторых крестьян в наказание за провинность отправляли вылавливать раков из ледяной воды. Это была тяжелая и долгая работа, после которой люди часто болели. Отсюда и пошло. Показать, где зимуют раки - значит серьезно наказать за что-то.
        - Как жестоко, - хмыкнул Рэй. Я кивнула. Мне и самой было не по себе, когда я об этом узнала, но что с них взять? Раньше девушек на костре сжигали и в реке топили, если в селе скотина дохла... Но об этом я предпочла промолчать.
        - Сейчас, конечно, совсем другие времена, но выражение осталось...
        Глава тридцатая "Как вести себя в логове врага"
        Остаток времени до отъезда мы провели вместе, смотря фильмы и разговаривая ни о чем. С Рэем замок стал намного уютнее, не говоря уже о потрясающей ванной, в которую было невозможно не влюбиться. Ее мы, правда, пока принимали отдельно, но кто знает...
        В общем, когда пришло время отправляться в путь, покидать замок я отчаянно не хотела. Но делать нечего. Поэтому, оставив Пушистика на попечение дворецкого и других слуг, мы сели в летающую карету, которая по словам Рэя должна была домчать нас до дворца Лики гораздо быстрее любой другой, еще до того, как погода успеет испортиться, и поднялись в воздух.
        Насчет скорости Рэй не покривил душой. Карета Бога Хаоса была настоящей гоночной моделью среди других летающих карет. Я только и успела, что пискнуть и плотнее прижаться к нему, когда она на всех парах устремилась вперед.
        - Не бойся, - прошептал Рэй, приобнимая меня, - В отличие от кареты Лики, эта не сломается и абсолютно безопасна.
        В последнем я не была так уверена, но ему верила, а потому кивнула и постаралась расслабиться и закрыть глаза. Задерживаться во дворце Лики мы не собирались, а потому я не брала с собой много вещей.
        «Только побываем на балу, вернем Рэю силу, заберем Лентяя и вернемся», - как мантру мысленно повторяла я себя. При этом меня не оставляло нехорошее предчувствие. То, что от Лики не жди добра, и так понятно, но неизвестность намного хуже...
        - Волнуешься? - спросил Рэй, когда я в очередной раз начала щелкать ногтями - дурная привычка из детства, которая вернулась лишь недавно, и сдавала меня со всеми потрохами. Тяжело вздохнув, я кивнула. Глупо отрицать очевидное.
        - Это ерунда, но мне всю дорогу кажется, что случится что-то плохое... Глупость, да? - из горла вырвался сдавленный смешок, но я не позволила ему перерасти в истерику.
        - Нет, - Рэй покачал головой, - Если в чем с Ликой и можно быть уверенным, то только в том, что никогда не знаешь, с какой стороны ожидать неприятностей... Но с тобой ничего не случится. Это я тебе обещаю.
        - Я не за себя переживаю... - вздохнув призналась я. Больше всего меня пугало то, что Лика снова начнет шантажировать его, используя меня, и моя затея выйдет нам боком.
        Добрались мы и правда быстро - всего за несколько часов. Что удивительно - при этом я не испытала ни малейшего дискомфорта, как это было с каретой Лики во время шторма. Наверное все дело в том, что в отличие от нее, карета Рэя предназначена для путешествий по землям Хаоса.
        К счастью, во дворе мы богиню не встретили, и Рэй успел наложить на нашу карету защитные чары - повторять прошлый опыт не было никакого желания. Вряд ли нам снова так повезет. Поэтому, когда он кивнул, давая знак, что все сделано, я вздохнула со спокойной душой, и мы направились во дворец.
        Другие пары уже начали прибывать, и единственные, кого я не встретила, пока мы шли по коридору - это Эри с Киром. Оставалось только надеяться, что их задержало что-то хорошее, а не наоборот...
        Бальный зал уже был подготовлен к торжеству, но рассчитан определенно не на семь пар, а гораздо больше. Это было странно. Хотя, кто знает, может у богов так принято?
        Я перевела взгляд на Рэя. Он казался спокойным, но руки явно напряжены. Значит все-таки нет...
        - Как долго ты будешь прятаться? - холодно произнес он в пустоту. Не успела я спросить, что происходит, как вдруг перед нами появилась Лика. Как всегда безупречная, с сияющей улыбкой наперевес. Раньше я не могла не ответить улыбкой на ее появление, но теперь могу.
        - Разве у меня есть причины прятаться в собственном дворце? - спросила она елейным голосом. Но Рэя таким было не пронять.
        - Ты мне скажи. Мы здесь, как ты и хотела. Пора и тебе выполнить данное обещание, если твои слова для тебя еще хоть что-то значат. В противном случае мы уйдем прямо сейчас. У меня нет настроения играть в твои игры.
        - Ты слишком торопишься, Рэй. Бал еще даже не начался, так что теоретически вы пока не выполнили мое условие... К тому же... - она окинула нас оценивающим взглядом и сморщила носик, - Разве в таком виде идут на бал?
        Лика щелкнула пальцами, и нас мигом окутала густая фиолетовая дымка, совсем как та, которую я видела в зеркале, а затем, когда она развеялась, наша одежда изменилась. На Рэе красовался парадный смокинг, а на мне роскошное платье в пол. Прическа тоже стала другой, более элегантной, но зеркала, чтобы я могла как следует рассмотреть себя, здесь не оказалось.
        - Так-то лучше! - довольно заметила Лика, а затем хлопнула в ладоши и по краю зала появились столы с закусками, после чего исчезла, бросив напоследок, - Веселитесь, скоро к вам присоединятся другие, а пока мне нужно отлучиться по делам...
        Остановить ее мы, понятное дело, не успели. Куда там? Поэтому только переглянулись и вздохнули. Судя по всему, уйти по-быстрому у нас не получится. А жаль... Конечно я хотела бы увидеться с Эри и Киром, и рассказать подруге обо всем, но желательно при этом быть подальше от Гвен и вредной богини. Может быть Рэй даже согласился бы пригласить их в гости в его замок... Я бы показала ей свою ванну! И ноутбук! И вообще... Но не сегодня...
        - Интересно, что она задумала? - в том, что у Лики был безумный план по достижению своих целей, я даже не сомневалась, как и в том, что не хочу быть их частью. Но моим мнением, как всегда, никто интересоваться не собирался.
        - Скорее всего найдет предлог, чтобы заставить меня поговорить с родителями.
        - И ты так спокойно об этом говоришь?! - удивилась я. У меня даже щеки покраснели от возмущения, когда Рэй пожал плечами. Я-то думала, что нас провели, а оказалось, что только я ни о чем не догадывалась...
        - Я знал об этом, когда ехал сюда. Лика ни за что не оставила бы свою затею так просто...
        - Значит ты собираешься согласиться? - вздохнув спросила я. В ответ поймала кивок, - Но почему?! Ты ведь сам говорил, что они ужасно поступили с тобой и с остальными!
        - Я устал избегать их, Ника... Лика хочет, чтобы я выслушал родителей. Это не значит, что я приму их условия. Но до тех пор, пока мы не поговорим, меня не оставят в покое.
        - Рада слышать, что ты одумался... - Лика появилась в шаге от нас, и я поняла, что она все слышала. Неужели Рэй на это и рассчитывал, когда рассказывал обо всем мне?..
        Глава тридцать первая "Как подслушивать чужие разговоры"
        То, что Рэй ни капельки не удивился ее появлению, говорило лишь о том, что я права. Это меня задело, но я смогла сдержать себя в руках.
        - Они ведь уже здесь? - под «ними» он имел в виду родителей. Почему-то это вызвало у Лики довольную улыбку, что не понравилось мне еще больше, но я так и осталась стоять, не в силах вмешаться.
        - К чему такая спешка? Неужели признаешь, что соскучился по семье?
        - Не вижу смысла оттягивать неизбежное, - холодно ответил Рэй, а затем сделал угрожающий шаг в сторону Лики, - Учти, если снова предашь меня... Или каким-то образом навредишь Нике... Силы мне не понадобятся. Я убью тебя голыми руками. И ни родственные узы, ни даже Древние боги не остановят меня.
        От слов Рэя даже у меня по спине пробежал холодок, а Лика словно ничего и не услышала.
        - Уверен, что это подходящее время и место для таких угроз? - мягко спросила она, явно намекая на мое присутствие, - Ну-ну, не будь таким грозным! На Нике лица нет.
        Под вниманием брата и сестры я тут же стушевалась, чувствуя неловкость. Ну и зачем меня звали? Я здесь явно как пятое колесо телеги, в семейных разборках...
        - Ника, ты подождешь меня здесь? Не думаю, что это займет много времени...
        - Конечно, - я натянуто улыбнулась. Больше всего в тот момент я хотела закрыться в карете Рэя и подождать его там, но это выглядело бы как побег, и только усилило бы его беспокойство за меня. А у него и без того проблем выше крыши...
        Кивнув мне на прощание, Рэй взял под руку сестру и они мерным шагом покинули бальный зал, а я со вздохом прислонилась спиной к гладкой стене. Первым порывам было последовать за ними, но я его сдержала, как и второй, даже не смотря на то, что меня разъедало нехорошее предчувствие, а взгляд то и дело возвращался к двери, за которой исчезла спина Рэя.
        - Смотрите-ка кто здесь у нас! Неужели Ника собственной персоной? - протянула Гвен. В другое время я бы, наверное, разозлилась, но сейчас мне было совсем не до нее, так что я проигнорировала выпад девушки, мысленно молясь, чтобы Рэй скорее вернулся и забрал меня из этого дурдома.
        Но, конечно, просто так оставить меня в покое она не могла, и мое молчание очень быстро привело ее в бешенство. Как же! Жалкая человечка посмела ее игнорировать!
        - Что, Рэй не выдержал твоей компании и сбежал? Отвечай, когда с тобой разговаривают!
        Злая, как тысяча чертей, она подошла ко мне и толкнула. Да так, что я больно приложилась о стену лопатками. Но, конечно, по сравнению с чудищем, которое едва не сожрало меня в землях Хаоса, атака Гвен была сущим пустяком. Поэтому я спокойно повернулась к ней и спросила:
        - Закончила? - я и сама удивилась тому, как холодно это прозвучало, а Гвен и подавно. Почти минуту она ошарашено смотрела на меня, а затем вновь приготовилась к атаке.
        - Ах ты дрянь! Я покажу тебе, что бывает с теми, кто зарывается!.. - прошипела девушка. На ее ладони появилась магическая сфера из грозового облака и молний, словно буря, направленная прямо на меня. Мне не было страшно. Вместо этого я испытала разочарование оттого, что такая потрясающая стихия принадлежит такой истеричке. Но коснуться меня зловредной магии так и не удалось. Ее развеяли до того, как Гвен успела бросить ею в меня.
        - Довольно! - послышался грозный голос. С непривычки я даже не сразу узнала его. Это был Кир. Он только вошел сюда, и теперь широким шагом направлялся в нашу сторону. За ним, едва поспевая, следовала Эри. Друзья спешили мне на выручку, - Отойди от нее, Гвен! Или я за себя не ручаюсь!
        Девушка фыркнула и удалилась, а Кир и Эри все-таки подошли ко мне и по очереди обняли меня, приветствуя. Они то и дело задавали вопросы о том, как прошло путешествие, и все ли хорошо, а затем рассказывали о своих приключениях.
        Как я и надеялась, задержало их кое-что хорошее, а само задание они выполнили еще в первый день. Но там, куда их отправила Лика, было так красиво, что друзья решили немного задержаться и провести время с пользой.
        Само собой проблем ни с каретой, ни с погодой они не испытали. Это только мы с Рэем такие везучие.
        - Кстати об этом... А где все-таки Рэй? Не верю, что он оставил бы тебя на растерзание этой пираньи!
        - Лика увела его для важного разговора, но... Если честно, у меня плохое предчувствие...
        Я вздохнула. Всей правды я рассказать не могла, все-таки это не моя тайна, но частью я решила поделиться, надеясь, что от этого станет немного легче. Не стало. Более того, Эри с Киром тоже выглядели обеспокоенными.
        - Тогда... Может тебе стоило пойти за ними? - осторожно предложила подруга.
        - Подслушивать? - переспросила я. Нет, конечно, у меня была такая идея, но я отказалась от нее не просто так, - Разве это не будет значить, что я ему не доверяю?
        - Это будет говорить лишь о том, что ты за него беспокоишься. Если решишься, мы с Эри прикроем тебя. Но выбор за тобой...
        Я задумалась. Оставаться на балу не было никакого желания, и, откровенно говоря, с каждой минутой ожидание становилось невыносимым. Внутренности словно скручивались в узел, а шестое чувство прямо вопило о том, что скоро случится что-то плохое.
        - Хорошо, - вздохнув согласилась я, - Но, если нас поймают, скажем, что мы искали библиотеку, идет?
        Друзья охотно закивали, поддерживая мою идею, и мы отправились туда, куда ушли Рэй и Лика. К счастью или нет, но там мы обнаружили коридор с единственной дверью, которая оказалась приоткрыта, и оттуда звучали знакомые и не очень голоса. Я знаком показала Эри и Киру, чтобы не шумели, и прислушалась.
        - Я рад, что ты одумался, Рэйрас... Наша ссора слишком затянулась...
        - Увы, но я здесь не для того, чтобы мириться, отец. Выслушать вас было одним из условий Лики, - холодно ответил Рэй.
        - А ты все так же самонадеян, раз не боишься вести себя так в присутствие Древних, - мрачно заметил мужчина, которого он назвал отцом.
        - Если бы вы хотели от меня избавиться, то сделали бы это еще тогда. Видимо родительские чувства не позволили вам отправить сына на вечную гибель. Значит не позволят и сейчас. Но даже если так, я никогда не прощу вас за то, что вы сделали с ней.
        - Ты заблуждаешься, сын мой. Мы ее не губили. Элла все еще жива, - ответил мягкий женский голос. Я не видела ее лица, но исходя из разговора сделала вывод, что это мать Рэя. А затем раздался громкий удар, от которого вздрогнули стены, а я едва не подпрыгнула.
        - Ты лжешь! Это невозможно! - как ни старался, Рэй не смог сдержать эту злость.
        - Это правда, - ответила Лика, - Я видела ее.
        - Когда вас поймали, мы не просто отправили Эллу в другой мир. Мы отправили ее в другое время. В далекое будущее, в котором, как мы надеялись, ты уже забудешь ее, и не станешь искать...
        На минуту в соседней комнате повисло молчание. Я даже забыла, как дышать. Одно дело - первая любовь, которая была давно потеряна, и совсем другое - узнать, что та девушка все еще жива.
        - И где она? - от вопроса Рэя я вздрогнула, как от пощечины, но ответ его матери шокировал меня больше всего.
        - На Земле.
        Глава тридцать вторая "Как принять сложное решение"
        Дослушивать разговор воссоединившейся семьи я не стала. Просто не смогла, и сбежала, оставив растерянных друзей далеко позади. На пол пути потеряла туфлю, а затем сбросила и вторую. Все равно они были жутко неудобными.
        Не знаю, как долго я шла по коридорам замка, не разбирая дороги. Впрочем, я все равно не помнила ее - слишком большим был дворец. Глаза застилала пелена слез, и, как ни старалась, не могла успокоиться. Они стекали по щекам, и падали на пол, оставляя за мной едва заметную мокрую дорожку.
        Первая любовь Рэя жива, а это значит, что я больше не нужна ему. Что бы он ни говорил и ни делал, Рэй не забыл ее, даже за столько лет. И, даже если он останется со мной, его мысли и сердце будут принадлежать ей... Я видела, к чему людей приводят такие отношения, когда один страдает от неразделенной любви, а другой мучается чувством вины за то, что не в силах изменить, и не желала этого нам с Рэем.
        Каким-то чудом ноги привели меня в комнату, где я жила какое-то время. Вернее, в тот самый коридор, который вел в наши временные покои. Стоило мне открыть дверь, как ко мне подбежал толстый рыжий кот. Шмыгнув носом, я села на корточки и прижала Лентяя к груди.
        Комната была такой же, какой я ее оставила - теплый пушистый ковер на полу, большая, но не вычурная кровать без балдахина, кофейный столик и пара уютных кресел по бокам от него, современный шкаф-купе с зеркалом, картины с Земли... Все это было знакомым, но как никогда казалось чужим. И даже то, что я сама выбрала все, включая цвет обоев, не спасало ситуации.
        В один миг все прелести этого мира стали незначительными, а некоторые даже стали вызывать у меня отторжение. И даже магия, которая подала мне платок с прикроватной тумбочки, не вызывала особого восторга. Наверное оттого, что ее здесь слишком много...
        В мире, полном волшебства, нет места для чудес...
        - Похоже нам все-таки придется вернуться домой, малыш... - прошептала я, а затем с грустью добавила, - Там ты снова будешь единственным мужчиной в моей жизни, потому что после Рэя вряд ли я на кого-то посмотрю так, как на него...
        Проплакав еще несколько минут, я вытерла слезы и решительно поднялась на ноги. Грустно, конечно, что все так сложилось, но это не повод убиваться. Так будет лучше. Он найдет ее и будет счастлив, а я... Придумаю что-нибудь. В конце концов, в моем мире многие люди одиноки, но все равно наслаждаются жизнью, а значит и я смогу!
        Выбью из Лики компенсацию, и заставлю вернуть меня домой, а там... Отправлюсь путешествовать, как всегда хотела. Куплю уютный домик в каком-нибудь тихом районе, и буду жить в свое удовольствие!
        Первым делом нужно привести себя в порядок, а затем отыскать Лику. Прощаться с Рэем я не собиралась. Сейчас это будет слишком тяжело, и он, скорее всего, попытается меня отговорить, а этого допустить никак нельзя.
        Оставалось только надеяться, что после признания родителей ему будет не до меня, и у меня будет шанс ускользнуть в свой мир незамеченной. Жаль только, что вещи придется оставить... А впрочем черт с ними! Рано или поздно куплю себе новый ноутбук, а этот пусть останется Рэю. Может однажды у них с Эллой появятся дети, и он покажет им Гарри Поттера. А может и что-нибудь еще...
        С Ликой я связалась через зеркало, сходу заявив, что нам нужно серьезно поговорить наедине. К моему удивлению, увиливать богиня не стала, и через пару минут появилась в моей комнате. Если, конечно, можно так сказать...
        - О чем ты хотела поговорить? - спросила она с улыбкой. Ну кто бы сомневался, правда? Кажется, даже если весь мир с ног на голову перевернется, ее выражение лица не изменится.
        - Я выполнила свою часть сделки. Ты обещала, что после испытаний вернешь меня на Землю, если захочу, - напомнила я, надеясь, что богиня не даст заднюю сейчас, когда мне нужна помощь. Лика окинула меня внимательным взглядом, но меня это не волновало. Сразу не отказала - и на том спасибо.
        - Значит все-таки решила вернуться в свой мир? - наконец спросила она. Я кивнула, - И почему же, позволь спросить? В этом мире есть все, что тебе нужно, и даже больше... Любой человек на твоем месте ухватился бы за эту возможность. Так почему ты отказываешься?
        Ха! И она ждет ответы после всего, что скрывала от меня? Держи карман шире!
        - Это не важно. Я решила, что так будет лучше... Для всех. Но это не все... Я обещала Зару, привидению из библиотеки, что ты отпустишь его за то, что он помог мне поймать проказушку... Еще, если тебя не затруднит, передай Рэю, Киру и Эри, что мне жаль, что я ушла не попрощавшись... И... Мою комнату наверняка сдали кому-то другому, нам с Лентяем нужно где-то жить...
        - Само собой... Не волнуйся. Я сдержу данное обещание, и всем тебя обеспечу... Ты ни в чем не будешь нуждаться, Ника, каким бы ни было твое решение... Но я должна спросить тебя снова. Ты точно этого хочешь?
        Я твердо кивнула. Слишком поздно отступать назад. Да и незачем. В этом мире все будет напоминать о Рэе, да и вряд ли у меня получится его избегать. А где он, там и Элла.
        По взгляду Лики было понятно, что она не одобряет моего решения, но мне было все равно. Я верила, что поступаю правильно. Меня вообще не должно было быть в этом мире. Он не для меня. Вся эта магия, чудеса... Звери, которые пытаются тебя сожрать, или напугать до смерти...
        В моем мире люди работают, платят налоги, готовят еду, чтобы есть ее, сами достают предметы с полок, выносят мусор, и ничего не достается им просто так... Вместо волшебных летающих карет - машины, поезда и самолеты. Иногда они разбиваются. Иногда - нет...
        Люди болеют, и не живут по тысяче лет... Мой мир несовершенен, но он все-таки мой. Там мой дом. Мое место. Лика ошиблась, когда привела меня в этот мир... Он заслуживает ту, которая родилась здесь, и должна жить в нем по праву.
        - Хорошо, - вздохнув, согласилась она. Лика сделала шаг ко мне, так что мы оказались друг напротив друга, и ее глаза начали светиться от магии, - Да будет так...
        Ну вот и все! Прощай, волшебный мир... Прощайте, зубастые зверюшки и птицы... Прощай Рэй...
        Щелчок пальцами был последним, что я услышала, прежде чем погрузиться в темноту.
        Глава тридцать третья "Как начать жизнь с чистого листа"
        Я пришла в себя в незнакомой комнате, но убедилась в том, что нахожусь на Земле, лишь когда выглянула в окно. Громко мяукнув, Лентяй запрыгнул на широкий подоконник, отделанный пластиком.
        - Никогда бы не подумала, что буду скучать по виду пыльной дороги и обычным машинам, загрязняющим окружающую среду... - с улыбкой заметила я, а затем повернулась к столу. Там, на краю, лежал новенький ноутбук, платиновая карта и записка.
        «Я подумала, что тебе лучше переехать в спокойный район, где не придется носить с собой баллончик. Теперь эта квартира оформлена на тебя. Все официально.
        Документы найдешь на полке. В шкафу новая одежда и обувь, которую подбирала Вика. Она лучше разбирается в моде твоего мира.
        В холодильнике еда на первое время для тебя и Лентяя. ПИН-код от карты - твой год рождения. Там достаточно денег на первый месяц. Все начисления будут оформлены, как твоя зарплата, налоги выплатят за тебя, так что у служб к тебе никаких вопросов не возникнет.
        Прости, что так получилось. Надеюсь ты будешь счастлива.
        Лика».
        Фыркнув, я издала нервный смешок, который лишь чудом не перерос в истерику. Пусть я и была на Земле, но все вокруг казалось таким нереальным, что пока не выйду на улицу - не поверю.
        Лентяй снова мяукнул, привлекая к себе внимание, и словно говорил:
        «Что, так и пойдешь? Хочешь, чтобы тебя в первый же день приняли за сумасшедшую, которая ходит в магазин в пышном платье и босиком?»
        - Да, мне и правда не помешает переодеться... А еще осмотреть квартиру. Конечно вряд ли Лика стала бы лгать о документах, но лучше разобраться с этим сейчас, как и с содержимым холодильника. И, пусть сама я была не голодна, Лентяй святым духом точно не питается.
        Провела ревизию и осталась довольна - продуктов в холодильнике хватит на целый месяц, а может и больше, кухня, как и другие комнаты, в идеальном состоянии, а одежда и обувь, которую мне подобрала сестра Лики, оказалась вполне нормальной, пусть и выглядела слишком дорого.
        В общем, как таковой причины идти в магазин у меня не было, кроме одной - я ужасно хотела прогуляться. Людные улицы, супермаркеты и торговые центры... Мне ужасно хотелось сходить в настоящий кинотеатр, заплатить кучу денег за билет и переплатить за ведрышко попкорна с хрустящей разноцветной карамелью, выпить большой стакан вредной газировки, сходить в парк или книжный магазин...
        Нужно будет проверить, сколько все-таки денег на карте, и, если их достаточно, может я даже куплю путевку на море... Буду ходить босиком по белому песку, слушать шум прибоя, собирать ракушки... Может даже научусь плавать, и смогу нырнуть в соленую воду...
        В общем, все следующие дни я провела, делая все то, что не могла до встречи с Ликой - ходила в салоны красоты, покупала все, что мне нравилось, и ни в чем себя не ограничивала. Даже зашла в кафе по пути домой, чтобы выпить чашечку кофе и съесть пирожное. После тишины и одиночества дворцов, я полюбила городскую суету. Особенно детей. Мне нравилось наблюдать за тем, как они играют и смеются. Это казалось таким правильным... И одновременно наталкивало на определенные размышления.
        Например где мои родители? Живы ли они? И, если бы они были рядом, было бы мое детство таким, каким я его помню? Наверное, этого я никогда не узнаю...
        В итоге кофе так и не допила, а пирожное и вовсе оставила нетронутым. Нет, мне определенно нужно к морю! Или океану... Куда угодно, лишь бы отвлечься от невеселых мыслей о прошлом и Рэе...
        Как ни старалась его забыть, он всегда находил дорогу в мое сердце. Днем я видела его в каждом прохожем, а ночами... Ночами Рэй искал меня во снах, просил вернуться, и от этого было еще хуже. Видеть его, ощущать прикосновения, как наяву, а затем просыпаться и понимать, что все потеряно навсегда...
        Поэтому, столкнувшись с мужчиной на улице, в первую минуту я решила, что у меня глюки. Этого ведь не может быть, правда? Что Рэю, богу Хаоса из другого мира, делать в скучном городе на Земле?
        Но видение никуда не исчезло. Он поймал меня, как тогда, на лестнице. Сильные руки обвили мою спину, опаляя кожу даже через закрытую блузку, а на его лице отразилась нежность.
        - Это у всех девушек с Земли привычка врезаться во все подряд или ты такая особенная? - хрипло спросил он, и его губы растянулись в озорной улыбке.
        - Рэй?.. - дрожащим голосом спросила я. Рука сама собой потянулась к его щеке. Я боялась, что он исчезнет, растворится, словно сон, но нет. Он никуда не делся. Живой... Настоящий... Глаза наполнились слезами, но не теми, что мучили меня все эти дни. В них не было боли, - Рэй... Но как это возможно?..
        - Лика не хотела говорить мне где ты, поэтому пришлось искать самому. Я днями бродил по улицам этого города. Знал, что однажды найду. Как бы далеко ты ни сбежала, я всегда буду рядом, чтобы тебя поймать...
        - А как же Элла? Я знаю, что она жива...
        - Мне достаточно того, что у нее все хорошо. Она уже не та, какой я ее знал. У нее семья, дети... Мне кажется она счастлива, а значит я спокоен, и могу подумать о своем счастье, не страдая от чувства вины.
        - И какое оно, твое счастье? - спросила я, глядя в глаза, которые за короткий срок успели стать родными. На губах Рэя расцвела хитрая улыбка. Поставив меня на ноги, он отступил на шаг и встал на одно колено. Я ахнула и прижала руку к груди, где прямо сейчас громко билось сердце.
        «Неужели это то, о чем я думаю?..»
        Постепенно вокруг начали собираться любопытные прохожие, но мне было все равно. Я не могла смотреть ни на кого, кроме него.
        - В этом мире или в другом... В небе или на земле... В диких землях или в роскошном замке... Что бы мы ни делали... Я буду счастлив, если проведу жизнь с тобой, Ника. Ты станешь моей женой?
        Внезапно в его руке появилось изящное кольцо с невероятным камнем. Даже самый роскошный бриллиант не мог сравниться с его красотой, но это было не важно. Главное, что это был Рэй. Мой Рэй! И больше мне никто не нужен!
        - Да! Конечно да! - вскрикнула я, обнимая его. Толпа начала аплодировать, подбадривая нас, словно в одном из романтических фильмов, а затем мы целовались... Долго, нежно, вкладывая все те эмоции, которые копились в нас последние дни. И это была настоящая магия...
        Эпилог
        Наверное вам всем жуть как интересно, что было дальше? Остались ли мы на Земле или вернулись в волшебный мир? Сыграли ли свадьбу? Сколько было гостей? Помирился ли Рэй с родителями, и что стало с врединой Гвен?
        Что ж... Мы решили, что мир без налогов больше подходит для беззаботной жизни, но я уговорила Рэя иногда бывать на Земле, тем более, что с тех пор, как он вернул себе силы, портал можно открыть куда угодно, и первым пунктом в нашем списке был шикарный отель у океана.
        Свадьбу сыграли в его мире. Во-первых, красиво. Где вы еще найдете миллион светящихся в темноте бабочек, как не в мире, полном волшебства? А во-вторых... Вы вообще видели цены на платья?!
        С родителями у Рэя все еще были напряженные отношения, но теперь они иногда обедали вместе, и это мы с Ликой считали своей маленькой победой. После моего возвращения мы с богиней Судьбы помирились, и частенько собирались с ней и Эри, чтобы выпить чашечку кофе и поговорить о разном.
        К слову, Рэя больше не боялись, и у него наконец появились друзья. И, конечно, о Лентяе никто не забыл! А в одном из наших путешествий он даже нашел себе подружку - симпатичную рыжую кошечку, и в скором времени в кошачьем семействе ожидалось пополнение!
        Ах да! Чуть не забыла! Через пару месяцев мы с Рэем тоже станем родителями!
        Пока не знаем, девочка будет или мальчик, а может и вовсе двойняшки, но мы их очень ждем!
        Искренне ваша Ника.
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к