Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
ГоТМ. Книга первая Денис Росс
        Вячеслав Васильев


        Последние дни игрового континента уже сочтены. Игровые боты вышли из-под контроля, действуя без ограничений, нарушая заданную программу. Горе посетителям, оказавшимся на игровом континенте во время сбоя. Но ещё большее горе ожидает тех, кто не прилетел сюда, в поисках приключений. Ведь Земля подверглась атаке пришельцев. Единственное место, которое они оставили без внимания - это ГоТМ. Почему именно этот континент остался целым? Причину придётся выяснить главным героям серии. Опасности норовят свалиться на голову неожиданно, а смерть поджидает их на каждом шагу. Смогут ли герои достичь поставленной цели? Об этом можно узнать, только окунувшись с головой в приключения.

        Глава 1


        Предположительно, история планетарного игрового континента началась с отрезанной головы. Вернее, голову сначала отделили от предыдущего тела, а потом пришили к новому туловищу, способному двигаться, не поражённому недугом болезни. Голова соображала, как и прежде, а новое тело исправно слушалось команды, подаваемые из мозга. Теперь уже не вспомнить того первопроходца, который согласился на подобную операцию, потому что его случай растворился в тысяче аналогичных, подобно первой капле, попавшей в океан в начале настоящего ливня.
        Неприлично богатые и старые господа, вдохновлённые подобным экспериментом, пожелавшие продлить век своего существования, срочно искали для покупки молодые крепкие тела, чтобы потом, при помощи чудес современной медицины, приобрести в собственное владение стройное тело в репродуктивном возрасте, вспоминая с грустью времена собственной молодости. Но богатеи не учли одной маленькой детали. Сколько не пришивай одну и ту же голову к новому телу, она продолжала так же стремительно стареть. Дряхлели мозги, переставая соображать, кожа головы старела, становясь похожей на пергамент, выцветали радужки глаз, мутнея и теряя былую зоркость, но молодое тело не могло справиться с прогрессирующей старостью. В результате чего к их обладателю приходила заслуженная старость, а после этого неотвратимая смерть.
        Поскольку запрет о клонировании человека оставался всё ещё в силе, во избежание столкновения с полноценными людьми, его было решено обойти стороной. Научные лаборатории занялись выращиванием туловищ для потенциальных клиентов. Началась эра клонирования тел, но, поскольку, новые тела отказывались омолаживать пришитые головы, то в запаснике научных лабораторий, через некоторое время, остались невостребованными тысячи выращенных молодых тел обоих полов. Генные инженеры настолько наловчились в своей работе, что из-под их талантливых рук выходили поистине божественные туловища без каких-либо видимых изъянов, будь то женское или мужское. Затея, всколыхнувшая мир, так же быстро затихла.
        Ситуацию, в которую попали эти научные лаборатории, спасла только что образовавшаяся мега корпорация, которая подписывала с лабораторией временный контракт на период три года, с возможностью пролонгации договора на неопределённый срок. Выращенные тела срочно изымались из запасников и отправлялись в неизвестном направлении. О том, куда они вывозились и для каких целей, директорам лабораторий клонирования, а тем более ведущим сотрудникам лабораторий, не было никакого дела, потому что центральным стержнем человеческих взаимоотношений по-прежнему оставались деньги и их эквивалент. А лабораториям нужно было в срочном порядке сдать наличный товар, в который было вложено немало средств, и который так своевременно был выкуплен в полном объеме. К тому же перспектива сдавать выпущенную продукцию на протяжении трёх лет без всяких задержек и проблем, дала сильный толчок для нового бизнеса. В результате чего были спасены тысячи семей работников подобных лабораторий от неминуемого голода и разорения.
        1 января 2065 года по всем новостным каналам планеты пронеслась невероятная, будоражащая воображение, новость. День для неё был выбран заранее. Первый день нового года, когда все жители планеты, изнывая от безделья, уставились в трип приёмники, успев наспех продрать глаза. Открывалась новая эра игр! Где участником мог оказаться каждый желающий, готовый расстаться с приличной суммой накопленных единых кредитов на счету. Взамен корпорация «Мегасофт» предлагала поистине невероятную вещь - поиграть в любимую игру по-настоящему, ощутив себя живым игроком в живой игре! Подумать только! Вместо привычно-скучной виртуальной проекционной игры стать участником эпического сражения с инопланетными захватчиками, с настоящим оружием в руках, расстреливая врагов десятками и даже сотнями. Стать участником настоящего сражения за независимость Греции в составе греческого войска в сражении при Фермопилах, или против неисчислимых орд царя Ксеркса, прущего волнами через узкие Огненные ворота. Стать настоящим первопроходцем диких земель Америки, наполненных кровожадными индейцами, жаждущими снять скальп с каждого белого
человека. Или оказаться в мире доисторических животных, покрытых шерстью, с огромными клыками, стараясь выжить, с копьем в руке и луком за спиной. Пройтись огнём и мечом по всему, до чего так хотелось дотянуться в своих розовых детских мечтах. Почувствовать себя настоящим героем, понюхавшему пороха и испившему кровь врага. Пожить жизнью героев боевиков и фантастических саг, ежедневно пробуя мир на прочность. Окунуться в места, наполненные красотой и умиротворением, став честным фермером или ковбоем, царём или шейхом выдуманного мира, где всё можно было потрогать собственными руками и попробовать на вкус. На этом список предложений не ограничивался, и корпорация обещала ежемесячно добавлять к озвученному списку по десять новых игр, исходя из просьб потенциальных участников.
        Новость облетела планету за считанные минуты. Первыми счастливчиками стали обладатели несметных состояний. Каждому человеку, у которого количество единых кредитов на счету переваливало за миллион, был выслан пригласительный билет, в котором предлагалось один раз, совершенно бесплатно, поучаствовать целые сутки в одной из игр, предлагаемых корпорацией «GTM». Рекламная акция не прошла незамеченной и уже на следующий день счастливые миллионеры повалили со всех концов света, желая воспользоваться очередной халявой в своей жизни.
        Одна неделя игрового времени стоила достаточно прилично, об этом говорилось в рекламном ролике корпорации, крутившегося с утра до вечера по трип-приёмникам, и ни один из обладателей счастливого билета не хотел упускать подвернувшейся удачи. Тем более, что никаких рабочих дней в это время не предвиделось и можно было оттянуться по полной программе, испытав новые ощущения.
        Земля изучена вдоль и поперёк, человечество даже умудрилось к тому времени изучить большую часть морей и океанов. Мечтателям и романтикам оставалось только смотреть с грустью новые приключенческие фильмы, представляя себя на месте героев. Войны, как и впрочем, локальные конфликты отошли в прошлое после отгремевшей войны, чуть не положившей начало новому противостоянию народов. Но вовремя одумавшиеся государства, решив покончить с уничтожением человека раз и навсегда, задушили начавший разрастаться конфликт. Корпорация не ударила в грязь лицом и сумела удовлетворить пожелания каждого потенциального клиента, решившего стать на время кровожадным убийцей. Вся планета с интересом следила за транслируемыми приключениями счастливчиков в прямом эфире, завидуя и радуясь чужой удаче.
        Несколько разновидностей реальных игр были рассчитаны на большую часть увлечений игроков и наблюдателей. Для этого корпорация провела систематизацию и анализ раскупаемых в большем количестве виртуальных трип-игр, подключив к этому социальные опросы населения через мировой интернет. Поскольку к началу открытия игрового континента в корпорацию «Мегасофт» входили крупнейшие разработчики представленных на рынке виртуальных трип-игр, держателем контрольных пакетов которых была всё та же корпорация, провести такую оценку заранее не составило большого труда. Теперь это была корпорация, носящая гордое название «Геймс Технолоджи оф Мегасофт».
        Так появился ГоТМ - игровой континент, названный с лёгкой руки одного из мультимиллиардеров, принимавшего участие в пробных играх, и так полюбившего развлечения нового континента. Чуть позже он подарил корпорации «Мегасофт» огранённый алмаз в девятьсот шестьдесят четыре карата в виде двух конусов, соединённых основаниями, ставший впоследствии официально зарегистрированным символом игрового континента, получившего своё название от аббревиатуры корпорации «GTM», его создавшей. Мультимиллиардер же в свою очередь получил пожизненное бесплатное посещение в любое место континента в ответный подарок от корпорации, чем и пользовался, прожив большую часть своей жизни, участвуя во всех представленных играх. Впоследствии поговаривали, что он являлся одним из членов совета директоров корпорации, а подобный шаг был сделан с целью привлечения большего количества игроков и любопытных, пожелавших воочию увидеть подарок, хранившийся в музее корпорации. Сам музей находился в самом большом скайпорту континента под самым надёжным присмотром и предлагал всем желающим за скромную плату полюбоваться сокровищем. Кроме
первого экспоната музей выставлял образцы новых ботов, поражавших посетителей своей реальностью, ведь, кроме человекоподобных изделий, здесь присутствовали гуманоиды с неизвестных планет, животные, вымершие в прошлых эпохах. Но маленькой жемчужиной музея был зал разработок вооружения, экипировки и костюмов для игроков, пользующийся среди посетителей особой популярностью.
        Участие в играх щедрого миллиардера подхлестнуло обладателей огромных состояний, не желавших показывать свою несостоятельность перед другими, постоянно участвовать в существующих играх и ежемесячно появлявшихся новых. Кроме этого многие жители планеты, после первой недели демонстрации, пожелали развлечься подобным образом, поскольку не хотели отставать от самых-самых. К концу первого года работы игрового континента количество участвовавших игроков, испробовавших себя на крепость духа, перевалило за сорок миллионов, благо территория позволяла разместить гораздо большее количество желающих.
        Те, кто не мог участвовать в играх, из-за своих преклонных лет, но не желавших показывать свою несостоятельность, нанимали специальных игроков, выступающих от их имени. Все почести от пройденных испытаний и миссий воздавались владельцу игрока, а сам игрок наслаждался процессом игры, получая от неё максимальное удовольствие. Даже существовал рынок участников, где по соглашению сторон можно было приобрести или продать любого представителя владельца. Ведь, как показывали всё те же исследования, большинству профессиональных игроков такие развлечения были не по карману. Как не были по карману и бедной прослойке населения, мечтавшей хоть раз в жизни испробовать на вкус подобное развлечение. Но и здесь корпорация не упустила свой шанс обогатиться за счёт мечты клиента, предлагая всем желающим оформить кредит у представителей корпорации под совершено мизерный процент. А тем, кто не мог себе позволить и этого, GTM продавала трип-игры, заставляя умирать от зависти.
        Реальные игроки и их владельцы кичились количеством удачно пройденных миссий друг перед другом. Чем дали новое движение соревновательному процессу на континенте, в результате которого появилась континентальная лига игроков. Её представителем мог стать каждый желающий с должными ловкостью, силой, упорством и амбициями, но самое главное, большим счетом в банке, чтобы оплачивать участие в играх. Сама лига подразделялась на три части. Младшая лига - начинающие игроки и игроки, прошедшие десять разных игровых секторов. Действительная лига - игроки, прошедшие одиннадцать секторов и игроки, прошедшие половину существующих секторов. Но самыми крутыми были последние, элитная лига - игроки прошедшие больше половины существующих на континенте игровых секторов. Ими гордились владельцы и им завидовали те, у кого не было такого игрока. За них болели участники официальных тотализаторов и ненавидели соперники и проигравшие. Они были Богами на арене секторов и, в большинстве случаев, несчастными людьми, трудившимися ради известности своего хозяина, хоть он и давал возможность торчать безвылазно в ГоТМе.
        К концу официального открытия последнего, шестисотого сектора, континентальная лига разработала свою систему зачётов и оценок пройденных секторов. Засчитанным результатом являлся такой, когда игрок проходил пять квестов игры, обыграв при этом ботов и не получив серьёзных условных повреждений. Если он не успевал по времени пройти хотя бы последний квест, то результат не засчитывался и нужно было начинать всё сначала. Место, где указывалось количество закрытых секторов, было найдено сразу же - это была передняя часть шеи, с наколотым ромбом, поделенным на шестьсот одинаковых ромбиков, которые закрашивались всякий раз, когда очередной сектор проигрывал участнику. Носить такой знак отличия считалось модным и стильным, тем более в нём отражались все успехи игрока и считался визитной карточкой участника. Но среди представителей элитной лиги считать количество ромбиков не было нужды, потому что практически каждый житель Земли знал их в лицо. Они были примером для подражания растущего поколения. Желанным любовником женской части населения, будь то школьница или старушка. Долгожданным приобретением
миллионера, пожелавшего поднять свой статус в обществе или известность, или миллионерши, пожелавшей и того, и другого, и третьего. Существовали специальные школы и секции, куда родители отдавали своих детей, чтобы те впоследствии стали профессиональными игроками, обеспечив себе неувядающую славу и роскошную жизнь, а родителям почёт и уважение коллег по работе и зависть соседей.
        К десятому году существования игрового континента, руководство компании «GTM» с удовольствием отметила, что профессия игрока вошла в десятку самых популярных на планете. Это подхлёстывало многих начинать карьеру представителя, и, тем самым, приносила ещё больше прибыли компании. Все шестьсот секторов работали на полную катушку, состригая с обезумевшего населения неимоверную прибыль. Ко всему прочему, как отмечали официальные источники, преступность на планете снизилась до предельно низкого уровня. Всё объяснялось вполне прозаично, люди выплёскивали накопившуюся агрессию, участвуя в играх, фантазия которых не имела границ. Здесь вполне легально, без преследования планетарной полицией, можно было прикончить игрового бота, изображавшего человека. Порой, по заказу клиента за отдельную плату, изготавливались копии ненавистного в настоящей жизни индивидуума, с которым можно было, своеобразным образом, свести счёты. Будь то жена, тёща, соседка, коллега по работе или директор фирмы, бот мог быть в образе любой жертвы. При его убийстве из него вытекала такая же натуральная кровь и вываливались такие же
натуральные кишки. Оператор, управлявший ботом, мог задать тому любую линию поведения. От крайней степени агрессии до скотской покорности. К тому же бота можно было и не убивать, а поразвлечься с ним в сексуальных игрищах, выплёскивая наружу неудержимые фантазии, так упорно сдерживаемые в обществе. Всех жителей планеты захватила игровая лихорадка, коей они предавались с наслаждением.
        Всеми движимыми процессами, связанными с ботами, отвечали операторы, находившиеся в центре управления, именуемого в простонародье «Мозг», который располагался на бывшем острове Мадагаскар. Место это было выбрано неспроста. Оно находилось на достаточном удалении от континента, добраться до него вплавь было нереально, и охранять его было проще, чем, если бы, он находился на континенте. Оператор время от времени корректировал работу бота, исходя из сложившейся ситуации, в голову которого была вложена основная программа, прописанная правилами игрового сектора. «Мозг» управлял всем! От мелких грызунов, до гигантских ящеров. От человекоподобного персонажа, до гуманоида. Каждый бот был живым и неживым одновременно. Он двигался, выполнял заданные действия, для поддержания жизни он должен был употреблять пищу, прописанную программой, мог её приготовить, переварив, справлять нужду, но не имел собственного мозга, чтобы самостоятельно принимать решения, а, следовательно, не был личностью. Права человека не были попраны, а, даже, несколько расширены.
        «Бот - всего лишь игрушка для человека!»  - твердили заведующие отсеками управления своим подчинённым.  - «Так дайте же им наиграться вволю!»
        Голова бота представляла собой совершенный трансмиттер, срощенный с биологической оболочкой. Технология изготовления держалась в строжайшем секрете, все причастные к их изготовлению и сращиванию с телами жили и трудились безвылазно на острове. Корпорация предлагала шикарные условия труда своим работникам и их семьям. Они были обеспечены восьмичасовым рабочим днём, комфортабельным и просторным жилищем, все продукты можно было взять в специальном месте, где не требовалась оплата. Дети, если таковые имелись, ходили в детский сад, школу и институт, находившийся здесь же.
        Корпорация заботилась о своих рабочих, приносивших ей огромную прибыль. Два раза в год работникам острова вместе с семьёй предлагалось абсолютно бесплатно провести трёхнедельный отпуск в любом из мест игрового континента, чтобы насладиться игрой или отдохнуть на пляжах побережья. Лучшие умы корпорации не должны были чувствовать себя заложниками, пользуясь всеми благами собственных разработок. Мало кто задумывался над тем, что он принадлежит корпорации со всеми потрохами. Главное была обеспеченная жизнь для семьи, без каких-либо дополнительных затрат.
        Остров представлял из себя маленькое государство со всеми необходимыми для жизни человека местами. Поэтому большая часть его была застроена. Помимо зданий относящихся к обслуживанию игроков, жилья и мест развлечений для рабочего персонала, большую часть острова занимали научно-технические лаборатории, где производилась сборка сверх технологичных трансмиттеров, вращиваемых в головы ботов и разработка программного обеспечения для трансмиттеров. Полевые испытания новых экземпляров ботов проходили здесь же. Учитывались все недостатки физического состояния, логи программы, сбои приёмов и отправки данных, безопасность передающих каналов и способы их защиты от внешнего воздействия. Новый бот, прошедший все уровни требований, вводился в конвейерное производство. Тут техникам оставалось только прирастить электронную голову к телам, поставляемым по контрактам из лабораторий клонирования с материков. Работы хватало всем. Огромная армия учёных, занятых разработками; техников, внедряющих их в жизнь; лаборантов, обслуживающих разнообразные направления; портных, разрабатывающих дизайн одежды; оружейников,
выпускающих амуницию и вооружение; связистов, державших руку на пульсе игроков континента; охраны, следящей за порядком; руководства, управлявшего всем этим ульем - занимала всё возможное пространство острова. На острове разрабатывались новые дизайны тел, которые должны были вырастить лаборатории вне континента, необходимых для секторов и уровней, прорабатывалась концепция новых квестов, позволяющая заинтересовать посетителей. Каждый мог внести своё предложение. Если руководство считало, что идея хороша, её податель премировался внеочередным отпуском. Такая организация рабочего процесса приносила больше дохода, ведь люди здесь работали не на пополнение кредитного счета в банке, а на идею.
        При разработке программного обеспечения особым условием ставился запрет на причинение увечий или боли ботом живому человеку, будь то игрок или обслуживающий персонал. Этот запрет дублировался несколько раз, чтобы в случае сбоя, полученного при ударе или ранении бота в голову исключить ответную реакцию с его стороны. Ведь, как и настоящие люди, боты могли испытывать не только голод или позывы к исправлению нужды, а также боль, ласку и возбуждение. В случае, если бот загонял игрока в угол, например, в красном секторе, то он ненадолго отключался, чтобы дать игроку время ретироваться или занять другую позицию. В это время оператор ботов всегда находился на связи с игроком, чтобы прибавить ему очки за победу или оштрафовать за проигрыш.
        Вообще штрафных очков можно было избежать, заплатив за них кредитный эквивалент. Кроме этого за отдельную плату можно было получить дополнительную амуницию или вооружение. Выкупить координаты схрона с запасом еды, получить дополнительную подсказку для решения задачи квеста, получить девочку-бота или мальчика-бота на вечер, заказав выпивку, если правила сектора по условиям квеста не позволяли в данный момент воспользоваться желанным. Но это только для особо нетерпеливых, потому что в каждом секторе находилось здание управляющего, сделанного на манер увеселительного заведения, где игрок мог снять напряжение после игрового дня, воспользовавшись и выпивкой, и интимными услугами абсолютно бесплатно. Кроме этого там можно было пополнить запас провизии и воды, подлатать амуницию, пополнить боезапас, вымыться горячей водой и выспаться в шикарном номере. Обо всём этом администрация сектора предупреждала новых игроков сразу и напоминала, прибывшим вторично. Из-за пирушек, проходивших по ночам, затягивающихся порой до утра, увеселительные заведения не закрывались ни на миг. Несмотря на все разрешения,
корпорация придерживалась одного правила - в ГоТМ нельзя было попасть, до двадцати двух лет.
        Поэтому у родителей стало модным дарить своим детям к этому возрасту недельную поездку в ГоТМ. О ней рассказывали взахлёб в соцсетях впечатлённые чада, обсасывая всевозможные подробности пребывания, делились впечатлениями, советовали друзьям и знакомым. Желали дня своего двадцати двухлетия больше, чем совершеннолетия. Ведь именно тогда можно было ожидать поездки в загадочный мир игрового континента.


        Брут


        «Содом и Гоморра, тайный развратный сектор - миф или реальность?»  - гласил заголовок утренней газеты, выглядывая из почтового ящика. Чернокожий парень устало вытянул газету из почтового ящика и направился обратно в дом. Когда-то бывшая белоснежной майка подчеркивала его изрядную худобу, а мятые, выцветшие шорты как могли скрывали костлявые ноги. На вид ему было лет восемнадцать, не больше, но печаль в глазах и усталость на лице говорили о гораздо старшем возрасте. Парень взглянул на «Недельный вестник» и, пробежав глазами по крупнейшему заголовку, бесстрастно хмыкнул. Он будто и сам не понимал, какое у него складывается ощущение по поводу всего этого шума вокруг призрачного сектора «Х». С одной стороны, разврат - это плохо, а с другой, рабочие места - это хорошо. Работа на континенте считалась хорошо оплачиваемой для таких как он, но в настоящее время на хорошую должность сложно было попасть, особенно темнокожему человеку. Его взгляд скользнул к верхнему правому углу, на суровую жирную цифру 2. Цифровые технологии десятки лет назад заняли лидирующие позиции, а после, постепенно вытеснили все
печатные издания. И этот, предпоследний тираж единственной на земле газеты символизировал конец целой эпохи.
        Прикрыв за собой входную дверь, он положил газету на кухонный стол.
        - Твоя тетя всегда говорит, что дядя Тафари любит, когда за завтраком его ожидают свежие новости.  - Сказала пожилая чернокожая женщина.
        Она стояла у раковины, опираясь одной рукой на кривую самодельную клюку.
        На лице парня появился страх, он встрепенулся и спешно двинулся к ней:
        - Бабуль, тебе лучше не ходить одной!
        - Ой,  - махнув слабой рукой, сказала она,  - что уж мне и воды теперь не попить без помощи?
        - Я бы тебе принес, как и всегда. Давай, я провожу тебя в комнату.  - Предложил он.
        Он обнял ее с правой стороны и, не торопясь повел в спальню.
        - Конечно, как и всегда. Кому же я нужна, такая старуха, кроме своего любимого внука.
        Ее глаза увлажнились, пересекая глубокие борозды морщин, по лицу потекла слеза.
        - Не говори так. Ты нужна тете Зами и… И дяде.
        - Вот уж для него я точно обуза на всю жизнь, все ждет не дождется, когда помрет тещечка.  - Проворчала она.
        - И я у тебя не единственный, а как же Наэма и Зури?
        - У этих детишек свои заботы.  - Ответила она неопределённо.
        - Они также любят тебя, как и все мы…
        Она тяжело, с помощью мальчика, опустилась на скрипучую кушетку.
        - Хоть я и старуха, но я чувствую и вижу. И так, как ты, Брут, за мной никто не ухаживает.  - Из ее глаз потекли слезы.  - У тебя большое сердце, мальчик мой. Мать бы тобой гордилась.
        Она нежно погладила его по щеке. Брут поднял ее ноги и аккуратными движениями опустил на постель, затем, придерживая голову, помог ей прилечь на кровать.
        - Ну все, я побежал, скаймакс не станет дожидаться меня.
        - Ох уж эти скаймаксы. Ой не дай Боже!  - в страхе запричитала она.
        - Бабуль, мы это уже обсуждали много раз. Крушения самолетов ушли в прошлое, с тех пор, как ушли в прошлое сами самолеты. Аварии современных скаймаксов исключены в принципе. Мы ж не в двадцать первом веке живем!  - усмехнулся Брут.
        - Ох, не в двадцать первом… - Проворчала она.
        При выходе из комнаты до него донеслось:
        - И что бы я делала без тебя…
        В комнате Брута царили порядок и умиротворяющее спокойствие. Аккуратно заправленная кровать пестрела старенькой цветастой накидкой, небольшой вещевой шкаф красовался выставленными в один ряд книгами. Посреди комнаты лежал потертый черный рюкзак, доверху набитый вещами. Заменив майку приемлемой на вид футболкой и натянув на ноги широкие, цвета хаки штаны, он схватил рюкзак и, прикрыв дверь, вышел из комнаты.
        - Бабуль, я поехал. А ты, чтобы к моему приезду бегала и прыгала!  - пошутил он, накидывая на себя утепленную куртку.
        - Ох, куда мне, дряхлой… Ну, пока, пока, удачной поездки. Ох, уж эти самолеты…
        Было пасмурно, из темных серых туч валил, не переставая, снег. Старенький автобус, разрезая стремительные снежные хлопья, вез пассажиров к северному скайпорту, что находился в трехстах километрах.
        Хмурые многоэтажки и пестрящие вывески, мелькавшие за окном в пределах города, сменились природными пейзажами. По обе стороны от автострады бугрились холмы, уходя во все стороны и теряясь в волнах облезших кустарниковых зарослей. По краям проносились сосны и редкие раскидистые дубы. Время от времени, автобус нырял в разинутые пасти дорожных тоннелей, а через секунды выныривал с другой стороны.
        Единственный жилой сегмент бывшего африканского континента раскинулся на его севере, вдоль побережья средиземного моря, вмещая в себя полмиллиарда людей, половина из которого трудилась, как и Брут, в секторах континента.
        Через три часа автобус добрался до места назначения. Пассажиры вытекали неторопливым потоком, направляясь навстречу полукругом раскинувшемуся зданию скайпорта.
        Это был один из шести огромных скайпортов континента. Внутри, как всегда, было множество разномастного народу. Европейцы, азиаты, американцы, австралийцы… Черные, белые, желтые…
        В основном это были взрослые мужчины и женщины. Особенность этого места была в том, что ни единого ребенка здесь нельзя было встретить. Рокеры с длинными волосами, хиппи в цветастых одеждах, накачанные спортсмены, мышцы которых вот-вот разорвут кое-как стягивающую их одежду, а также, среди этого колорита можно было встретить представительного вида людей в деловых костюмах, спешащих по своим важным делам.
        В самом центре аэропорта происходило голографическое сражение, перед которыми завороженно толпились новички. А посмотреть было на что. Во-первых, необыкновенная насыщенность красок, что объяснялось последними технологиями в сфере трип-графики, во-вторых, устрашающе гигантские размеры голограммы, придавали ужасающую реальность сражающимся.Битва происходила между человеком в боевом облачении и омерзительным на вид гуманоидом. Запаянный в экзоскелет последнего поколения боец, держа в одной руке устрашающего вида энергетический меч, а в другой импульсный короткоствольный пулемёт расправлялся с гигантской тварью, превосходившей его размером в пять раз, отстреливая раз за разом одну из двадцати конечностей с торчащими в разные стороны шипами и кошмарной головой. Казалось бы, монстр одерживает победу, тесня человека к стене, наваливаясь всей тушей, но наткнувшись на меч, отскакивал от невыносимой боли. И всё начиналось сначала. Конечностей становилось с каждым разом всё меньше. Наконец, обездвижив монстра, боец широким взмахом меча отделил зубастую голову от туловища и та, вращаясь и разбрызгивая фонтаны
голубоватой крови, отлетела за десяток метров. Боец поставил ногу на поверженного врага и воздев руки к небесам издал победный клич, отстреливая остаток боезапаса вверх.
        Глянув на стену с огромным табло, Брут двинулся к южному сектору. Добравшись до сидений для ожидающих, он скинул рюкзак с плеча и уселся на кресло. Повсюду шум тысяч голосов, суета тысяч тел. В глазах большинства читалось напряженное ожидание счастья, радости, мечты всей их жизни, словно они выиграли в лотерею.
        Одна из стен зала ожидания была оснащена огромным экраном, на котором постоянно крутилась реклама захватывающих приключений континента. В ней показывались популярные среди населения сектора в момент самых захватывающих событий. «Битва за Землю»  - сектор 423, «Разрушенная колыбель»  - сектор 538, «Ворота преисподней»…
        Одна из битв оказалась прерванной. На экране возникло лицо здорового загорелого мужчины в черном облегающем костюме с голограммами спонсоров на груди и рукавах. Он тяжело дышал, но вид у него был довольный.
        - Смотрите, это же Брегор!  - заголосила группа молодых людей.  - У него берут интервью прямо сейчас! Прямой эфир!
        - Скажите, Брегор,  - раздался приятный женский голос за кадром,  - Вы, как экс-чемпион прошлого сезона, снова решили выступить на новых играх. Как Вы оцениваете свои шансы на первенство?
        - Мой спонсор дал мне возможность в очередной раз доказать всем, что я лучший игрок, и я его не разочарую.  - Сказал он с уверенностью в голосе.
        - Откуда такая уверенность и напор?  - восхитился голос.  - Одно время поговаривали о том, что Вы покинули лигу? Вы решили вернуться?
        - Я рад снова выступать в лиге чемпионов! И я готов снова побеждать! Все те, кто за меня болеет - не разочаруются во мне! Никогда! Потому что я - Брегор!  - заорал он тяжелым басом и его силуэт растворился в рекламе.
        Слева, справа захлопали в ладоши, мужские и женские голоса начали выкрикивать дифирамбы кумиру, а группа молодых людей и вовсе отличилась, горланя довольно бодрую, энергичную песенку на непонятном Бруту языке.
        Хоть Брут жил, и работал на континенте, он ни разу не пробовал себя в роли игрока. Ему было интересно побывать там, почувствовать себя героем, испытать себя на стойкость, а главное, ощутить всю прелесть участника реальной игры.
        Так называемый сектор икс действительно существовал, конечно не совсем такой, как это пытались показать независимые журналисты или хакеры из сообщества «Свобода воли», но пороков в нем хватало. Содом и Гоморра, как его прозвали в народе или сектор 406 для посвященных и его работников, находился в южной части континента, на побережье океана и представлял собой верх блаженства для богатых и экстра-богатых клиентов.
        Брут работал в этом секторе, но рассказывать о своей работе не имел права под страхом расправы. С этими ребятами шутить опасно, и Брут понимал это. Да и вообще ему было глубоко плевать на то, что вытворяют сливки общества.
        - Объявляется посадка на рейс S283. Просьба всем ожидающим пассажирам пройти в зону посадки, вход через зелёный терминал.  - Зазвучал из динамиков приятный женский голос.
        Брут забросил свой потертый рюкзак на плечо и двинулся к зелёной зоне. Не торопясь подошел к очереди и встал за чересчур молоденькой на вид девушкой. Громко обсуждая детали игр, подошла группа молодых людей - фанатов Брегора.
        - Слушай, я тебе говорю! Брегор - это нечто! Он заломает Ханка и пройдет все уровни, как раз плюнуть!  - захлебываясь говорил рыжеволосый парень, лет двадцати шести.
        - Он, безусловно крут, тем более вице-чемпион…
        - А я тебе о чем толкую? Он крут, реально крут!  - не унимался рыжеволосый.
        - Дело в том, что у него есть достойный соперник - Молот. Хоть у него гораздо меньше опыта, но он умен, сообразителен, ловок, а самое главное, он моложе. Брегор старик, ему не под силу плеяда испытаний. Она нова, никто и представления не имеет, с чем придется столкнуться…
        - Вашу скайкарту, пожалуйста.  - Приветливо сказала молодая, светловолосая девушка, протягивая руку.
        Брут резким, неаккуратным движением протянул ей скайкарту, представлявшую собой программируемый электронный билет пользователя. Жанна, как высвечивалось на ее электронном бейдже, извиняющимся движением, будто это она сделала, что-то не так, взяла документ и провела по нему сканером. Пожелав приятной поездки и белоснежно улыбнувшись заученным движением, вернула пластиковую карту.
        Брут неровной походкой пошел к скаймаксу. Новые летательные аппараты полностью вытеснили, падающие время от времени, аэробусы устаревшего поколения. Скаймакс - летающий пятипалубный монстр, имеющий форму приплюснутого диска большого диаметра, развивающий на высоте сто десять километров пять тысяч километров в час. Такие диски Брут видел в одном из старых журналов, найденных в запылившейся коробке на чердаке родительского дома, когда играл там в детстве. Только там их называли как-то странно - летающие тарелки. Ничего общего с тарелкой скаймакс не имел. Пять комфортабельных этажей, забитых электроникой под завязку. Нижняя палуба была предназначена для перевозки работников секторов, три верхних для клиентов, а про верхнюю палубу ходили слухи, будто бы там перевозят VIP-клиентов с заоблачным социальным статусом, владельцев крупных компаний и банков, успешных менеджеров, звёзд шоу бизнеса и игроков высшей лиги. Да одно кресло в скаймаксе со всеми наворотами стоило больше жилища дяди и тети Брута! Изнутри помещения больше походили на шикарный зал ожидания со множеством посадочных мест, только это было
уже ожидание прибытия к месту назначения. Поговаривали, что компания «Макс Индастриз», дочерняя компания корпорации «Мегасофт», разработала принципиально новый двигатель, позволяющий достаточно быстро добираться до ближайших планет. На его базе были созданы атмосферные и космические летательные аппараты, наделавшие много шуму в новостях и среди учёных. Если раньше до Марса нужно было лететь полгода, то сейчас на новом аппарате спейсмакс это время сокращалось в десять раз. На фюзеляже, пестрел огромных размеров рекламный слоган компании: «Мы сделаем всё, для осуществления вашей мечты!». Слоган перекрывался массивной, от кабины до хвоста, голубой искрящейся надписью - «Мегасофт», с живым изображением на конце ромбовидного, сверкающего множественными гранями, алмаза.
        Взлет прошел довольно спокойно и комфортно, впрочем, как и всегда. После быстрого набора высоты, от которой кружилась голова при взгляде в иллюминатор, скаймас выходил на суборбитальную высоту, где проходил основной полёт, длившийся около часа. Отсюда можно было увидеть огромную планету с малюсенькими городами, поглотившими Землю, плавно перетекающими из одного в другой. Таким образом компания делала ещё один рекламный трюк своих возможностей, предлагая особенно впечатлившимся провести незабываемый космический полёт за орбиту Луны. Такая экскурсия стоила гораздо дороже недельного посещения красного игрового сектора и была для Брута совсем уже недостижимой мечтой, даже если бы он проработал безвылазно на континенте две жизни. Через некоторое время облачность стала редеть и, наконец, исчезла, открыв рыже-коричневые просторы великой пустыни. Брут, глядя в иллюминатор, разглядывал земную поверхность. С высоты в одиннадцать тысяч метров хорошо было видно, что весь континент, называвшийся когда-то Африкой, был разделен на множество одинаковых гигантских по площади квадратов - игровых секторов. Теперь
второй по величине материк целиком и полностью принадлежал корпорации «Мегасофт» и назывался по аббревиатуре купившей его компании «Геймс Технолоджи оф Мегасофт», именуемый среди населения планеты ГоТМ.
        Пассажиры галдели, как стая гусей у водопоя, особенно те из них, кто в первый раз решил поучаствовать в игре. На спинке каждого сиденья находился трип, при активации которого появлялась голограмма континента, поделенного на сектора игр. Скаймакс также отображался на карте своей миниатюрой и можно было видеть над каким именно сектором он пролетает в данный момент. Любой сектор, заинтересовавший пользователя, можно было увеличить и рассмотреть вблизи. Из краткого ознакомительного курса можно было узнать историю возникновения игрового континента. Для любителей подробностей, которых было немало, имелись книги об истории создания, которые можно было приобрести здесь же на борту. Любителям краткости можно было ознакомиться с ближайшими планами компании, просмотрев несколько рекламных роликов, сделать предзаказ на посещение заинтересовавшего сектора или заказать виртуальную ознакомительную версию игры нового сектора по сети. Компания начинала стричь кредиты с клиентов с момента первого посещения игрового контура - специальных площадок в торговых мега корпусах, оснащёнными трипами, где можно было
ненадолго окунуться в мир игр совершенно бесплатно, но на короткий промежуток времени. Брут, проявляя острый интерес к данной теме с самых первых дней своей сознательной жизни, знал о секторах все, что только можно. Его печалило лишь то, что он не может позволить себе хотя бы раз оказаться там, в одной из игр. Мечтая испытать ее и себя на прочность, ощутить всю радость эмоций, познать горечь поражений и счастье побед. Но все это были лишь грезы, Брут не мог позволить себе купить билет, даже откладывая на это часть заработной платы в течении пяти лет. Хорошо, хоть корпорация предоставляла своим работникам мини смартвейс, умный браслет, заменивший собой устаревшие смартфоны, сенсорные планшеты, системы позиционирования и биологические датчики жизни. Конечно, это был не полноценный смартвейс, имевшийся у подавляющего населения планеты, но всё же лучше, чем ничего. Наличие даже мини смартвейса выводило любого пользователя сети на следующий уровень, где можно было поговорить с родственниками и друзьями по голографической связи, посмотреть новые трип-фильмы с обязательной рекламой нового сектора игры, где
во всех подробностях рассказывалось о незабываемых впечатлениях на всю оставшуюся жизнь. Конечно, он мог бы постараться сыграть хоть раз в жизни, но у него была бабушка, пенсии которой едва хватало даже на то, чтобы покрыть треть всех расходов на лекарства. Да, у нее была дочь, тетя Зами, которая, зная о теплом рабочем местечке Брута, условилась с ним, что с нее дом и еда, а с Брута деньги на лекарства и налоги, что было не совсем справедливо. Но Брут молчал - он тоже жил в доме дяди и тети, желая когда-нибудь купить себе хибарку. Пусть самую маленькую, но свою.
        Щурясь в попытке разглядеть хоть что-нибудь интересное, он наблюдал за каждым сектором, над которым пролетал скаймакс. Но без увеличивающей оптики, предлагаемой за отдельную плату пассажирам, сложно было что-то разглядеть, тем более, на высоких скоростях. Здоровенный игровой сектор со стороной квадрата в двести километров мог вместить до десяти тысяч игроков, не считая игровых ботов, которых могло насчитываться до сотни тысяч. Но это только в красных секторах, где могли происходить грандиозные битвы разных эпох развития человечества. Поучаствовать в штурме вражеского космического корабля или базы далёкого будущего. Взять на себя бразды правления небольшого города, набитого кровожадными группировками бандитов. Любое удовольствие за ваши кредиты!
        Чтобы отделить сектора друг от друга, между ними проходила тридцатикилометровая буферная зона с дорогами для наземного и надземного транспорта. Те, кому было охота вытрясти свои внутренности по неровностям дороги, предпочитали пользоваться наземными багги, оставляя за спиной тучи пыли. Для любителей скоростной комфортной езды - ровнейшие мега шоссе без перекрёстков, устроенных таким образом, что трасса проходила либо над пересечением перпендикулярного полотна, либо под ним, углубляясь в почву тоннелем. Сверхскоростные перелёты осуществлялись на малогабаритных судах всё той же компании «Макс Индастриз», но ими пользовались преимущественно мобильные группы сохранения порядка, высылавшиеся по тревожному сигналу обслуживающего персонала. Эксцессы происходили повсеместно. Заигравшиеся участники теряли порой связь с действительностью, перестреляв или перерезав не один взвод условного противника и ощутив себя этаким непобедимым супербойцом. Команды сохранения порядка бережно возвращали уважаемого игрока с небес великолепия на землю, вежливо объясняя, после обезвреживания, неправильность выбранного
поведения. Зачастую такая мера пресечения помогала, и игрок возвращался в игру до окончания срока контракта. В противном случае на зарвавшегося игрока накладывался штраф в счёт совершённых и будущих бесчинств. Но в этом случае за ним невидимой тенью ходило отделение группы, пресекая попытки агрессии по отношению к другим игрокам или обслуге сектора. Ботов же можно было валить толпами, благо индустрия их производства работала на всю катушку.
        Горные пики разрывали редкие белоснежные облака. Пустыня, казалось, втягивала в себя, словно трясина, игровые постройки и дороги. Атаковала, намереваясь замести собой абсолютно все.
        Двое парней по соседству с Брутом, оживленно заговорили друг с другом. Брут взглянул на трипы ребят. Парень увеличил знаменитый сектор 425 под названием «Приключения в меловом периоде»,настолько близко, что можно было наблюдать за двумя гигантским ящерами на фоне лесного массива, слившимися в кровожадной схватке.
        Лишь однажды Бруту посчастливилось увидеть этих ужасно-изящных монстров, исчезнувших с лица Земли миллионы лет назад. Тогда он был просто на седьмом небе от счастья. Скаймакс совершал не запланированную посадку в аэропорту лабораторного сектора и низко проплывал над частью сектора. Заросли джунглей нещадно опутывали земли, а широкие реки разрезали их цепи. В одной из просек показались огромных размеров серо-коричневые туловища двух динозавров. Длинные шеи взлетали к самым верхушкам деревьев и, как ни в чем не бывало, поедали листья. Далекие тела динозавров казались великанскими даже с такой высоты. Приглядевшись, Брут заметил, такой же формы тела, но гораздо меньших размеров, стоящего рядом с ними детеныша. Все грозное величие этих существ и никчемность человека с дубинкой можно было ощутить, находясь только рядом с ними, только в секторе 125. Невозможно было поверить, что около 160 миллионов лет назад эти гиганты населяли всю планету и были доминирующим видом. Что же на самом деле уничтожило этих существ? Учёные предполагали, что это могло быть обледенение земли, в результате упавшего на землю
метеорита. Температура воздуха стала ниже, растительность исчезла, и они умерли от голода. Но точного ответа не мог дать никто.
        Сектор 125 был одним из первой десятки игр. Шума среди населения наделал невообразимого: все вокруг только и говорили, что о динозаврах. Кто не мог себе позволить посещение реальной игры, покупал виртуальную версию и любовался древним миром одновременно стараясь в нем выжить. На сегодняшний день игра изменилась до неузнаваемости - это и многочисленное разнообразие новых видов динозавров, и новые агрессивно настроенные племена, и возможность использования не подходящего по времени оружия и других технологий, вплоть до боевой брони, экзоскелета с миномётной навеской, импульсного оружия и гранат, но интерес выживания в дикой природе среди ужасных ящеров остался до сих пор.
        Постепенно гомон людей стих, и Брут провалился в глубокий сон. Его разбудил голос стюардессы, оповещающий о заходе на посадку и призывающий всех пассажиров проявить терпение еще пятнадцать минут.
        Опускаясь все ближе к поверхности, можно было различить южный аэропорт, расползающийся в стороны щупальцами стартовых полос, словно гигантский спрут.
        Приземление произошло так же плавно, как и взлет. Голос из динамиков объявил о благополучной посадке и поблагодарил пассажиров за терпение.
        По сравнению с промозглой погодой дома, здесь жарко светило солнце. Воздух был прогретый, цифровой термометр на здании скайпорта показывал 27 градусов по Цельсию. Скинув куртку, Брут направился в зал ожидания. Дождавшись своего рейса среди ещё большего количества рекламных трип-нарезок, расположенных в разных частях зала, отправился, к ожидающим своих пассажиров, скаймаксам. Эти были менее вместительны, на их борт могли подняться только две сотни человек.
        Перелёт до посадочной площадки сектора 406 занял немного времени. Там их ожидало три вместительных автобуса. Служба охраны, имевшаяся на каждой площадке, считав данные со скайкарты, распределила пассажиров по местам, и автобусы тронулись с мест. Два из них, оставив за собой стену песчаной пыли, умчались в направлении к соседнему сектору. Автобус, в котором находился Брут, через тридцать минут езды по извилистой дороге, тянувшейся вдоль горной цепи, достиг территории Содома. На контрольно-пропускном пункте, как обычно, охрана проверила документы и рюкзак. В секторе 406 все гораздо серьезнее, на карте это место было пурпурного цвета, что означало прямое отношение к обслуживающему сектору ГоТМа.
        Таким цветом обозначались всего три сектора. Один из них располагался на острове, под старым названием Мадагаскар, и являлся основной лабораторией корпорации. По официальным данным, предоставленным в любом источнике глобального интернета, в этом месте происходили абсолютно все важнейшие технологические разработки, а также, здесь располагались, и управляющий центр с расположившимися в нём операторами, поддерживающими связь с игроками, и центр испытаний. В простонародье это место называлось «Мозг». Второй лабораторный сектор приходился на географическую середину континента, расположившись в самых непроходимых джунглях, до которого обычным игрокам было не добраться, даже пожелай они такое сделать. По официальным данным здесь происходило последнее тестирование ботов, техники, оружия, а также их ремонт и восстановление. Плюс к этому здесь находились промышленные склады. Тот же самый цвет сектора «Содом» выполнял лишь конспиративную цель. Здесь не игровой сектор, этим все сказано.
        Сам сектор был поделен на несколько участков, охранявшихся всё той же службой безопасности, во избежание проникновения на закрытую для посещения территорию. Участок A1, в котором работал Брут, располагался в долине Капских гор и тянулся до берегов обоих океанов.
        На фоне серой горной цепи располагались аккуратные, прямоугольной формы и разной высоты, домики. Цвета их чередовались белоснежным и металлическим. Окна во всю стену предлагали прекрасный обзор на долину и горы, благо природа в этих местах сумела выстоять, сопротивляясь вторжению цивилизации и отгремевшей когда-то войны, охватившей весь континент.
        Войдя в помещение, Брут ощутил блаженство - в воздухе витала комфортная прохлада климат контроля. Дошёл по светлому коридору до подсобного помещения, навстречу ему попался управляющий. На нем, как и на всех работниках этого места, была строгая одежда, по фасону напоминающая китайское мужское кимоно с черными бечевками вместо пуговиц. Отличительным знаком одежды управляющего был ярко красный цвет верха. Черные брюки же не отличались от брюк простых работников. Слева, на уровне сердца красовался цифровой бейдж с именем и должностью. Изо рта управляющего, как всегда, когда он зол, торчала зубочистка, которую он с ожесточением грыз. Выражение лица представляло застывшую маску нагловатого отвращения.
        - А, Чернявый! Наконец-то явился, бегом переодеваться и за работу!  - сказал он, вытащив изо рта зубочистку.
        - Я - Брут.  - Напомнил он несмело.
        - Ага! Сейчас вас всех начну по именам называть! Бегом сказал, клиентов ждать заставляешь! Сегодня все кувырком, не понимаю, что происходит. Со вчерашнего дня произошло девятнадцать сбоев!  - он больше не замечал Брута и разговаривал скорее всего с кем-то по внутренней связи.  - А сейчас этот, приехал на три часа позже, чем необходимо. Что за чертовщина?!
        Брут толкнул дверь, с потолка мгновенно заструился холодный свет точечных светильников, освещая комнату без окон. По периметру стен и рядами посреди комнаты вытянулись, как солдаты, металлические шкафы для одежды. Прошёл между двумя рядами, завернул к третьему и подошел к одному из шкафов. Приставил магнитный ключ, дверь с щелчком отворилась. Переоделся в униформу, точно, как у управляющего, кроме цвета верха - он был белоснежным с черными ремешками вместо пуговиц. Аккуратно защелкнув на запястье левой руки минисмартвэйс, представлявший из себя функциональный браслет с маленьким трип-плеем, и убрав свою одежду, он отправился на кухню. Его движения были вялыми, словно он еще не стряхнул с себя оковы сна. На лице вечная усталость и покорная безысходность. Этот мир не принадлежал ему и вряд ли, что-то могло измениться в жизни среднестатистического человека современного общества. Ему никогда не стать великим, как Александр Македонский или Бонапарт. Когда он был младше - днями напролет зачитывался эпичными историями о битвах знаменитых полководцев, мечтал, подобно им стать яркой звездой на страницах
истории. Но теперь, повзрослев и кое-что поняв о мире и о себе, он просто выполнял свою работу, каждый раз одёргивая себя мыслями, что каждому в этом мире своё место.
        Автоматическая дверь мягко отъехала в сторону, прячась внутри стены, и Брут оказался на кухне. Посреди комнаты располагался длинный, отливающий металлом стол, который разделял помещение на две части. От начала и до конца он был заставлен подносами со всевозможными блюдами.
        - Эй, Брут!  - Окликнул его здоровый мужчина с густыми рыжими усами на добродушном лице. На нем был светлый поварской китель с дробью свежих ярко-красных пятен. Он что-то перелистывал на трипе, возвышающемся над столом.
        - Привет, Фрэнк!  - поприветствовал его парнишка безрадостно.
        Брут вяло подошел к столу, на противоположной стороне которого стоял Фрэнк. В самих владениях повара было довольно шумно. Работники сновали туда-сюда, нарезали фрукты, овощи, разжигали огонь, помешивали содержимое кастрюль.
        - Здорово, чертенок! Ну, как отдохнул? Небось на пляже валялся днями напролет!  - сказав это, он выстрелил пару размеренных басистых смешков, зная, что в месте, где живет Брут, сейчас лежит снег.
        Огромные входные двери, во всю площадь состоявшие из стеклопакетов, моментально разъехались в стороны, впуская шум с улицы. Забежал молодой чернокожий парень в такой же униформе, что и у Брута, махнул головой в знак приветствия и, схватив два подноса, заспешил обратно.
        Брут хотел ответить, но Фрэнк, первым движением указав ему на поднос с изысканным блюдом, а вторым на запястье правой руки, подмигнул и отправил вслед за парнем.
        Обреченно вздохнув, Брут ловко схватил поднос с двумя порциями десерта, представлявший из себя сливочное мороженое с фруктами, содержащее смесь из девятнадцати самых дорогих сортов какао во всем мире. Сверху он был украшен стружкой из съедобного золота и шоколадным трюфелем. Смотрелось эффектно. Профессионально держа пятерней поднос, он заторопился к прозрачным дверям, за которыми красовался райский пейзаж. Но райским для Брута он был только на миг. Зеленый газон, пальмы, клумбы экзотических красочных цветов, несколько разного размера бассейнов, а вдалеке песчаный пляж плавно переходящий в океан. Гелиево-голубое небо, теплый огненный диск и чистый свежий воздух. Но все это не для таких как Брут, а для толпы полуголых и полупьяных, веселящихся мужчин и женщин. Людей, которые могут позволить себе драгоценные украшения, дорогие автомобили и слуг.
        Стоило дверям разъехаться в стороны, как на Брута хлынула какофония всевозможных звуков: от клубной музыки вдали до вожделенных стонов прямо перед ним.
        На газоне, посреди цветочных клумб располагались комфортабельные лежаки с зонтами. В них уединенно сплетались телами люди. Это мог быть клиент с клиентом, что происходило довольно редко, либо клиент с настоящей проституткой любого пола, что было уже чаще, или клиент с ботом, что являлось самым популярным и происходило повсеместно. Объяснялось это тем, что с ботом возможно вытворять абсолютно все, вплоть до его убийства. Бот не заявит на тебя в полицию и не будет тебе мстить, у него нет родственников, нет прав, он просто созданный организм, запрограммированный на то, чтобы делать все, для твоего удовлетворения. Однако, официально насилие и убийства администрация не приветствовала. Но глаза закрывала, с одной поправкой: хочешь экстраординарных ощущений - плати. Хочешь суперэкстраординарных - плати ещё больше.
        Брут старался не смотреть и уж тем более не заострять внимание на клиентах, к тому же это было обязательным условием рабочего устава. Если клиенту вдруг показалось, что официант или любой другой служащий косо посмотрел на него, этому работнику грозило серьезное наказание. И увольнение значилось не самым страшным в списке.
        Он быстро двигался по тропинке, выстланной электронной брусчаткой, видеоизображение которой менялось через заданный промежуток времени. Сейчас это было течение узенького ручейка, с камнями и редкой порослью травы по берегам. При каждом шаге от ступни разбегались концентрические круги, создавая ощущение реальности. Официантов было множество, казалось более обычного. Кто-то обгонял Брута, чтобы поскорее удовлетворить желания клиента, кто-то торопился на кухню, чтобы не разозлить все того же клиента, кто-то подливал напитки, полыхающему в диких страстях клиенту. «Клиент - Бог, ты - слуга Бога»: главный девиз работников сектора 406.
        Впереди, за пальмами, располагался небольшой по размерам бассейн, подсвечивающий воду по периметру неоновым светом. Перед бассейном в два ряда располагались шезлонги. У края дорожки лежал здоровенный толстяк, издавая хриплое постанывание, наслаждаясь тем, как стройная, симпатичная девушка в условном купальнике делала ему массаж ступней. Через столик, заваленным напитками и едой, на другом шезлонге лежал молодой парень с прыщавым лицом. Его худое бледно-белое тело, казалось, ранее не видело солнечного света. На вид ему было лет шестнадцать-семнадцать. Было довольно интересно, каким же образом он мог попасть сюда, если политика безопасности корпорации не допускала игроков младше двадцати двух лет. Обладательница прекрасных форм в таком же условном купальнике обольстительно замедленными движениями покрывала тело подростка противозагарным кремом. Подросток приподнял солнцезащитные очки, и с противно-нагловатым выражением лица, закричал Бруту:
        - Эй, негритос! Че уставился? Тебя чета не устраивает?
        - Извините… - Глаза Брута мгновенно упали в пол. Ему захотелось хорошенько треснуть по голове подносом со всем содержимым этого прыщезадого недоноска - «повелителя жизни», но он в очередной раз сдержал свой порыв, вспомнив больную бабушку.
        - Так-то! Суки, совсем обнаглели!  - подросток брезгливо сплюнул, попав в девушку, не обратившей на это никакого внимания и довольно заржал.
        У бассейна Брут свернул направо, электронные панели дорожки плавно перетекли в квадраты кафельной плитки. Искоса глянув на воду, он заметил человек десять, наслаждающихся плаваньем, но взгляд задержался на нагой девушке с выдающимися формами, что томно лежала на дрейфующем надувном матрасе, раздвинув ноги. Лишь в последний момент он отвернулся и тут же резко затормозил, перед ногами извивалась женская рука, длинными фиолетовыми ногтями пытаясь впиться в плитку. Сама женщина находилась в воде. А мужчина атлетического телосложения, зажав ее к стенке бассейна, целовал шею, губы, проникал языком в ушные раковины и проделывал все настолько страстно, что женщина, сгорала от возбуждения и похоти. Под водой мужчина двигал тазом, и раз за разом от них плавно отходили водные круги, увеличиваясь в диаметре, и чуть дальше сталкивались с другими кругами от плавающих и веселящихся людей. Он был слишком хорош. Молод, красив, в меру накачан, но с холодным взглядом. Брут сразу распознал в нем бота. И эти электронные глаза… Брут передернул плечами. Казалось, что никто из людей не замечает этого. Но ему они леденили
душу. Встряхнувшись и аккуратно переступив руку, чтобы не дай Бог задеть, он заторопился к закрытой террасе одного из зданий.
        За столиками клиенты поглощали всевозможную дорогую пищу. Когда он проходил мимо столиков, у него непроизвольно текли слюни от непередаваемо вкусных запахов и прекрасных на вид дорогостоящих блюд. Со всех сторон его взгляд ловил лишь изысканную пищу: жаренный голубой тунец, давно исчезнувший с просторов морей и океанов, блюда из трюфеля и жаренной мраморной говядины японских Вагиу, моллюски Абалони, присутствовала даже довольно редкая в мире и не прилично дорогая икра белуги-альбиноса. Шеф-повар Фрэнк любил поболтать с Брутом в свободное время. Хотя это и беседой-то назвать сложно, Фрэнк все говорил, а он все слушал и слушал. Частенько Фрэнк, совсем раздобрившись, разрешал ему попробовать ложечку какого-нибудь экстравагантного блюда. А однажды он накормил Брута блюдом из рыбы Фугу. Брут конечно же отказывался, потому как перед этим Фрэнк поведал краткое описание этой ядовитой рыбы. Вся соль блюда заключалась в кратковременном парализующем эффекте и состоянии, схожим с наркотическим опьянением. Но самое опасное было в том, что, если Франк ошибется с количеством яда, то этот ужин окажется последним
в жизни клиента. Тогда ему показалось, что ничего вкуснее в своей жизни он не пробовал.


        Брут торопливо сглотнул слюну и, подойдя к столику соответствующего номера и извинившись за ожидание, поставил поднос на середину стола.
        На столике стояла витиеватой формы бутылка сока Нони, дорогое вино, опустевшее на треть, а также «Сокровище морей», разложенное по тарелкам, но не доеденное и отложенное в сторону. По рассказам Фрэнка блюдо включало в себя самые изысканные морепродукты: икра белуги, девонский краб, шотландский омар, покрытый золотом, четыре морских ушка, плюс белый трюфель, золотой лист и четыре перепелиных яйца.
        - Ой, ну наконец-то! И года не прошло.  - Недовольно произнесла дама средних лет.
        На вид ей можно было дать лет сорок, но голос, манеры и тело наталкивали на чувство, что здесь не обошлось без хирургического вмешательства и, на самом деле, она была намного старше. Особенно выглядели неестественными, чересчур пухлые огненно-красные губы и холмами выпирающая грудь такого размера, что ладонями обеих рук Брут не обхватил бы и одну выпуклость. В движениях виделась резкая нагловатость и высокомерие.
        - Прошу прощения, мадам. Больше этого не повториться.
        - Прошу прощения, больше не повториться!  - Кривляясь передразнила она.  - Я хочу, чтобы мне компенсировали мое ожидание.  - Лицо ее стало капризным.
        Дама взяла в руку стакан с белесым напитком, отпила, и, с накатывающимся возмущением заголосила:
        - Мы платим деньги за пятизвездочное обслуживание, а взамен получаем что? Обыкновенное надувательство! Корпорация просто обязана компенсировать нам ожидание!  - треснула стаканом по столу.
        - Извините еще раз. Больше этого не повториться.  - Брут как мог старался, чтобы его голос казался полным раскаяния.
        - Вот заладил одно и то же!  - Вскинув росчерки бровей, она посмотрела на подругу. Та в ответ покачала головой с выражением на лице: «Ну надо же, какой хам!»
        - Простите, но этот вопрос не ко мне. Сейчас я вызову менеджера… - Брут прикоснулся к панели стола для экстренного вызова менеджера.
        - Я и сама могу вызвать менеджера, дурак.  - Она переглянулась с подругой и, подмигнув, продолжила.  - А ну-ка, покажи нам свой язык.
        - Э… Я не совсем понял. Что мне сделать, простите?
        - Да что ж ты такой глупый!  - она закатила глаза, и цокнула языком.  - Язык высунь изо рта, говорю! Так понятней?
        - Э… да.  - Чуть приоткрыв рот, он высунул кончик языка.
        - Еще!  - потребовала она.  - Вот так. Симпатичненький, да?  - она озорно посмотрела на подругу, та в ответ захихикала, подобно девице.  - Пошевели из стороны в сторону. Ну, давай, давай! Молодец, а теперь вверх, вниз. Маришь, ну, чего ты хохочешь? Как тебе язычок? Подвижненький такой, да?
        - Нона, ты с ума сошла?  - глаза подруги расширились в изумлении, однако в них заблестел нехороший огонек. Нона громко захохотала.  - Это алкоголь ударил тебе в голову! Он же мальчишка, тем более негр! Сколько тебе лет, мальчик?
        - Мне… - замялся Брут, не совсем понимая, что от него хотят эти тетки.
        - Слушай меня.  - Перестав смеяться, строго перебила Нона.  - Сейчас мы поедим, а после ты найдешь нас у бассейна. Мы будем лежать, а ты опустишься на четвереньки и будешь работать языком у нас между ног. От одной к другой… От одной к другой.  - Она томно закатила глазки.  - И тогда мы забудем это недоразумение. Тебе все ясно?  - спросила она строго.
        - Э… Ясно.  - Опустив голову, сквозь зубы ответил он.
        - Вот и славненько.  - Обрадовалась «молодая» старуха и подружки звонко рассмеялись.  - А теперь можешь идти.  - Разрешила они ему, делая рукой повелительный жест.
        Когда менеджер услышал, чего требовали женщины, он ответил, что их желание будет полностью удовлетворено. После чего он отвел Брута в сторону, похлопал его по спине и посоветовал выполнить просьбу, так как та самая недовольная женщина являлась мегаприбыльным клиентом и расстраивать ее ни в коем случае нельзя. Иначе - мгновенное увольнение с лишением всех льгот и прочих неприятностей.
        Покинув террасу, Брут в задумчивости побрел в обратном направлении. Возле бассейна его окатило брызгами теплой воды. Подпрыгнув от неожиданности, он терпеливым взглядом поглядел на мужчину с девушкой, что искренне хохотали над ним. Богатенькие засранцы позволяли себе все, что им вздумается, а корпорация делала все, чтобы потакать их желаниям. Брут скрипнул зубами. Его нисколько не привлекала возможность оказаться еще более униженным, вылизывая этим старым ненормальным дурам их старые вонючие дырки.
        Минисмартвэйс на руке звонко пискнул, оповещая о вызове. Взглянув на цифры, Брут удивился. Вызов шел с участка, на котором работала своя бригада официантов, менеджеров и прочих работников. Участки редко просили о подмоге, однако случалось, что персонала попросту не хватало. Сегодня действительно происходила какая-то чертовщина. Он торопливо обогнул бассейн и направился к следующему более шикарному и большому, где находилась основная масса народа. За дальней стороной бассейна бесновалась пьяная толпа. Еще дальше возвышался подиум, на котором танцевали артисты. На их телах блестели благородными металлами кружевные украшения, за исключением тех мест, которые в обществе считались постыдными. А позади них находился стол, за которым диджей играл зажигательную музыку. Творился настоящий хаос: голые люди тряслись в хаотичном модном танце, умудряясь даже совокупляться во всеобщем ритме безумного веселья.
        В точке назначения его ожидал менеджер участка. Он махнул рукой, подзывая к себе, как-то странно огляделся по сторонам и проговорил:
        - Ты что, новенький?  - менеджер посмотрел на него не узнавая.
        - Нет. Я работаю здесь 63 месяца.
        - Чего? Еще скажи сколько дней и часов! Ты что, дни считаешь?
        Он как-то недоверчиво поглядывал на Брута, переминаясь с ноги на ногу.
        - Э… Просто мне так удобнее, сэр.  - ответил Брут.
        Тот прищурил глаз, прикидывая в уме цифры:
        - Пять лет, значит?
        - Да…
        - Нужно кое-что передать клиенту, который зависает на вашем участке. Номер твоего смартвейса мне дал Ганс. Ты должен его знать: высокий такой, худой.
        - Это мой сменщик.  - Подтвердил Брут.
        - Точно. Так вот, будь так добр, передай это клиенту. Я в долгу не останусь, захочешь повеселиться с ботом - сделаю, телки здесь классные. Или еще чего, прикинем, обмозгуем. Вот, держи. Скидываю координаты.
        Минисмартвейс, получив данные, звонко пикнул.
        -Худенький паренек такой, все лицо в прыщах, на вид лет шестнадцать. Ему и отдашь. Ну, все! Давай, удачи.
        Он хлопнул Брута по плечу и, развернувшись, заспешил вглубь участка. Брут осторожно глянул на пакетик с цветным содержимым. Спрятав это в карман, и сверившись с координатами, он понял кому следует передать пакетик. Парень с прыщавым противно-нагловатым лицом, любитель крема от загара.
        Неуверенным шагом направился в нужную сторону. Долгое время Брут работал в этом месте, но еще никто не просил его о таком одолжении. Либо к нему испытывали недоверие, либо считали его себе на уме. Возможно Брут сам себя ставил именно таким образом, держась от всех особняком.
        Огненный шар солнца уже перевалил за зенит, это означало, что в скором времени здесь начнутся сатанинские оргии. Ночная темнота, звездное небо, разноцветные световые импульсы стробоскопов, свечение белого цвета в ультрафиолетовом излучении, объемные изображения лазеров и довольно реалистичные голограммы порнографической тематики, были нацелены на то, чтобы полностью снять с клиентов последние крохи приличия. Грохот клубного космотранса, алкогольные напитки, экзотическая закуска, наркотические и психоделические вещества… И никаких запретов.
        Находясь в размышлениях, Брут задел плечом рослого мужчину лет тридцати, что шел в компании звонко тараторящих и хохочущих девушек:
        - Ой, извините, сэр!
        - Совсем охренел?  - мужчина бросил злобный взгляд на Брута.  - Смотри куда прешь, говнюк ущербный!
        Пышногрудая девушка, та самая, что некоторое время назад наносила на тело юнца противозагарный крем, сейчас, стояла на коленях и, вкусно причмокивая, будто от не испытываемого доселе удовольствия, делала ему минет.
        Малец, закатив глаза, постанывал от удовольствия, запустив руку в длинные волосы на голове девицы.
        - Прошу прощения!  - Брут попытался привлечь к себе внимание подростка, но тот был глух.  - Извините!  - сказал он уже громче.
        Лежащий на соседнем шезлонге здоровенный толстопузый мужик приоткрыл глаза. Он положил свои ручища на крутые изгибы бедер девушки, что яростно на нем скакала. Она стонала и извивалась голым телом так, словно занималась сексом в последний раз в своей жизни. Ее груди так стремительно прыгали вверх-вниз, что Брут удивился, как это они еще не оторвались. Толстяк полупьяным, тяжелым с хрипотцой, голосом проговорил:
        - Слушай, тебе чего? Чего пристал? Не видишь, парень отдыхает.
        - Да, но у меня для него пакетик.  - Сказал Брут, стараясь не смотреть на обнаженную, полную грудь.
        - Что для него?  - он ткнул пальцем в панель управления шезлонгом, и голову толстяка стало медленно приподнимать. Брут вытащил из кармана пакет с разноцветным содержимым. Лицо толстяка сразу повеселело.  - Аа… Митяй, весельчак пришел!
        - Ну и че он стоит передо мной и просит прощения? Эй! Негр! Скидывай груз на столик и топай. Рожа негритянская!  - кое-как связывая слова, проговорил подросток.
        Брут, стараясь не смотреть на выпуклую задницу девушки, покрытую испариной, что принялась за дело с еще большим усердием, прошел к столу, бросил пакетик, и в этот момент, его внимание привлекла взметнувшаяся в воздух фигура. Красно-белый балахон зашипел в воздухе, а из глубокого капюшона, сверкнули, ужасные в своей холодной бесстрастности, глаза. Фигура выпрыгнула из-за шезлонгов, где была лишь невысокая цветочная клумба, спрятаться за которой и остаться незамеченным было просто невозможно. Она появилась словно из ниоткуда.
        - Ну, и че встал, тупи… - но подросток не договорил, открыв от удивления рот.
        С грохотом разбросов бутылки, фигура опустилась на стол, и тут же, с проворством кошки спрыгнула на землю перед Брутом. Испугавшись тот отпрянул назад, попятился, пытаясь удержать равновесие, но споткнувшись о свою же ногу, задницей шлёпнулся на кафель.
        Долю секунды Брут ошарашенно глядел как ассасин, а это без сомнения был он, мгновенно разворачивается лицом к подростку. На лице которого возникает недоумение и одновременно радость. В голове Брута кометой пронеслась мысль: «это представление для богатенького сыночка или самый кошмарный сон программистов, воплотившийся в жизнь.»
        Но в ту же секунду в руке ассасина возникает небольшой изогнутый меч. И одно молниеносное движение руки отрезает член мальчишки, с хрустом вгрызается в горло проститутке и отсекает голову с плеч. Голова, раскручиваясь в воздухе как футбольный мяч, разбрызгивая веер крови, подлетает вверх и, ударившись о кафель пола подкатывается к ногам Брута, изливаясь кровью. На Брута, оцепеневшего от страха, уставились широко раскрытые от удивления глаза, в которых застыло непонимание происходящего. Изо рта отрубленной головы, сжатый челюстями, торчал окровавленный отросток юнца. Голова сделала несколько рефлекторных сосущих движений ртом и застыла. Из обрубленного тела хлестал фонтан алой жидкости, что забрызгивала юнцу глаза, ноздри, уши, затекала в рот, заставляя захлебываться. Выставив руки перед собой, он отплевывался и визжал как поросенок, стараясь спихнуть заваливающееся на него тело. Возможно в первую секунду он подумал, что это отец приготовил сюрприз, зная о слабостях любимого сына к этому персонажу. Но в следующее мгновение он осознал, что этот реальный персонаж также реально отрубил ему член вместе
с сосущей головой шлюхи. Убийца нацелил левую руку в голову парню, и в тот же миг глаз юнца пронзил короткий с металлическим отблеском нож, вошедший в череп с противным хрустом.
        Толстопузый здоровяк с проворством, которому позавидовал бы сам ассасин, сбросил с себя орущую девушку, прямо на кафельный пол и вскочил на ноги. Наёмник смазанным движением развернулся к нему и, как ножом по мягкому маслу, провел кинжалом по пузу, от паха до грудины. Тут же подскочил к трясущейся и давящейся всхлипами девушке, что пыталась заползти под шезлонг, схватил за волосы и поставил ее на колени. Девушка вскрикнула от боли, машинально хватаясь за руку ассасина, что держала довольно крепко. Он с силой дернул рукой, девушка запрокинула голову так, что обнажилась нежная загорелая кожа горла. Слезы ручьем стекали по её щекам, в глазах читалась мольба, перемешанная с ужасом и неверие в то, что жизнь подошла к концу. Не на миг не замешкавшись, убийца отточенным движением провел мечом по горлу, рассекая его до позвоночника. Брызнул второй фонтан кровавой струи, заливая все вокруг алым цветом. В это время из толстяка, сделавшего слабую попытку шагнуть вперед, огромной мерзкой массой вывалились кишки. Они со шлепками ударялись об кафель, издавая булькающие и урчащие звуки. Острая вонь дерьма,
вытекающего наружу, вызывала рвотные спазмы. Какое-то время толстяк ошалело смотрел на ужасающую картину, собственных внутренностей. Но в следующий миг ноги его подогнулись, и он рухнул на них телом, выдавливая ещё больше вонючего содержимого. Убийца вытер клинок о белоснежное полотенце, висящее на сгибе стула, оставляя на нем алые следы.
        - Dimitteme, ut in sanguine sacrificii Domino.  - Произнес убийца на латыни.
        ( - Да простит меня Господь за кровавую жертву.  - Лат.)
        Фигура резко развернулась в сторону Брута, ловко крутанув мечом в воздухе.
        Поняв, что сейчас его черед, Брут со всей мочи, отталкиваясь от пола ногами и руками, ринулся спиной к воде. Ассасин рванулся с места, но Брут, имея фору нырнул в воду. Клинок лишь скользнул по поверхности. Брут достиг самого дна и раскрыл глаза, пытаясь разглядеть что твориться на верху. Но стрел, прорывающих водные толщи, не последовало. В нескольких метрах от кровавой расправы Брут разглядел два силуэта. Вернее, это было похоже на пятно без четких границ, что прыгало и подрагивало, от волн на воде, разбегающихся в разные стороны. Пятно разделилось на две половинки и вторая его часть полетела в бассейн. Это была следующая жертва, вода вокруг которой стала окрашиваться в багровый цвет. Изо рта Брута начали вырываться пузыри, он ринулся вверх. Выплыв, он начал жадно хватать ртом воздух, до боли в груди сжимая и разжимая легкие. Воздух был наполнен острым металлическим запахом крови. На фоне музыки слышались смешивающиеся крики страха, ужаса, боли и обреченности. Крики шли отовсюду, Брут стал вертеть головой, по левой части бассейна ходили боты. Много ботов. Но в отличии от ассасина, те были в
металлических шлемах с узкими прорезями для глаз. На них, поверх доспехов, белели плащи с красными лапчатыми крестами. В одной руке они держали громадные щиты с таким же крестом, в другой - длинные мечи. На берегу шла настоящая мясорубка, тамплиеры рубили мечами беззащитных людей. Летели отсеченные головы, падали разрубленные тела… Около двух десятков человек, кто по счастливой случайности оказался в воде собрались вместе в центре бассейна. Они не верящими глазами глядели во все стороны, до последнего надеясь, что это какой-то розыгрыш. Но если это и был розыгрыш, он не хотел заканчиваться.
        - Эй, парень! Что, черт возьми, здесь происходит?  - в голосе темноволосого мужчины, обратившемуся к Бруту, сквозил страх.
        -Не знаю… - Дрожащим голосом ответил Брут. Ему и самому хотелось узнать почему здесь появились боты с соседнего игрового сектора.
        - Я знаю!  - улыбаясь во все зубы, закричал светловолосый парень лет тридцати.  - Это что-то типа пранка! Ну, розыгрыш!  - пояснил он.
        - Какой, на хрен, пранк? Ты спятил! Людей на глазах рубят!  - вспылил брюнет.
        - Марк!  - обратилась к брюнету держащаяся за него девушка. У нее были иссиня-черные волосы, маленькое личико, миниатюрный, торчащий кверху носик и узкие губы.  - Сейчас не время для выяснения. Нужно сматываться отсюда!
        - Согласен, но этот бред… - Мужчина огляделся вокруг.
        - Ага, и учитывать все варианты. И розыгрыш, как один из вариантов.  - Перебил парень, он был под кайфом и сверкал белозубой беззаботной улыбкой.
        - Эй, как тебя зовут?  - обратился Марк, к веселому парню.
        - Стив, для друзей Стиви… - Парень улыбнулся ещё шире, хотя казалось, что это невозможно.
        - Итак, Стивен, на будущее - я вспыльчивый человек, так что лучше не беси меня.  - Рыкнул на него Марк.
        - Окей! Ладно, ладно я понял… - Он поднял ладони над водой в знак мира и тут же начал уходить под воду, но сразу заработал всеми конечностями, пытаясь удержаться на плаву.
        - Ты ведь здесь работаешь, ты должен знать, что делать дальше!  - затараторила беловолосая девушка с пирсингом на губе, обращаясь к Бруту.
        - Нужно выбираться отсюда. Нужно спрятаться… - Ответил Брут.
        - Что?  - взвизгнула она.  - Да нас там изрежут на мелкие куски!
        - С тем же успехом нас изрежут здесь, или расстреляют из луков, как диких гусей.  - Возразил Брут.
        - Так тебе что-то известно?  - в голосе Марка послышалась угроза.
        - Нет. Просто я играл в виртуалку… - Пояснил он.
        - Что? Это боты? Они из игры?  - удивленно прошептал Стив.
        - Скорее всего, да.  - Медленно проговорил Брут, переваривая в голове мысли, что стали складываться в неприятную картину.  - Сектор «Вестника смерти» находится по соседству с нашим сектором. Граница километрах в двадцати. Но как такое могло случиться…
        - О Боже! Это что же значит, что они вдруг взяли и сбежали?  - с ужасом пробормотала блондинка. Ей вдруг стало плохо, барахтаясь и глубоко хватая ртом воздух, она стала уходить под воду.
        Мужчина с редкой проседью в волосах и с небольшой бородкой, бывший рядом, подхватил её сзади, помогая держаться на плаву.
        - Девушка, постарайтесь успокоиться, это скоро пройдёт. Это всего лишь паника.  - Заговорил он спокойным, сильным голосом.
        - Воздуха… Мне не хватает воздуха… - задыхаясь шептала она.
        - Всего лишь паника.  - Проговорил он с нажимом.
        - Такого не было за всю историю ГоТМа. Я не знаю, что происходит.  - Продолжал бормотать Брут.
        - Постой, но с чего их цель - убийство живых людей?  - настороженно сказал Марк.
        - Вообще, цель тамплиеров - обеспечение безопасности христианства. А ассасинов…
        - Что?  - перебила Регина.  - Но я и есть христианка! И Марк, мы христиане! Они должны наоборот защищать нас!
        Брут поглядел на нее, как на сумасшедшую. В голове вертелся вопрос: «а что же ты здесь делаешь-то?» Но устав сектора годами татуировался в его мозгу и сейчас он не позволял себя нарушить.
        - Судя по всему, они видят в этом месте Содом - оплот разврата… - Предположил Брут.
        - И они должны уничтожить все пороки этих мест.  - Упавшим голосом закончил Марк. Он взглянул на Брута, загоревшимися надеждой глазами.  - Нужно бежать отсюда. Как можно дальше, как можно скорее!
        - Да, да, дорогой.  - Поддержала его Регина.  - Во-первых, нам нужно связаться с… Ну хоть с кем-нибудь, с охраной, например.
        - А что, мне нравится. Путешествие, которое останется в памяти на всю жизнь!  - Стив все так же радостно улыбался, словно это и впрямь походило на весёлую и страшную игру - этакий бонус от корпорации лучшим клиентам.
        - По всему сектору работает только внутренняя связь. Здесь блокируется любая возможность связи с внешним миром. Внешняя имеется только у руководящего состава.  - Объяснил Брут.
        Он повертел головой во все стороны, пытаясь разглядеть, что творится на суше. Стоны и крики, полные ужаса и боли, а с ними и мясники двигались ко второму бассейну. На кучку людей в воде, пока что никто не обращал внимания. Боты двигались вдоль террас. Одни из них входили внутрь, слышались душераздирающие вопли, после которых мясники выходили, а из посещенной террасы не исходило больше ни звука. Другие рубили тех, кто загорал у бассейнов, уставившись на кровавое представление. Некоторые не верили в происходящее, оставаясь на месте, и получали за это удар холодной отточенной сталью. Другие же бросались вперед, к толпе зажигающих в диких танцах людей, не замечавших в наркотическом опьянении, происходящей вокруг резни.
        «Почему же до сих пор нет охраны? Куда все подевались?»  - Подумал Брут.
        - Плывем к той дорожке.  - Уверенно махнул Брут в направлении того места, где на его глазах убили четверых за несколько секунд. Нет, это не может быть розыгрышем! Визг прыщавого подростка, захлебывающегося в чужой крови, напомнил всю реалистичность произошедшего.
        - Нужно добраться до кухни… Там Фрэнк, там управляющий, они должны знать, что происходит.  - Стараясь передвигать руки плавно и бесшумно, Брут поплыл к краю.
        - Слышали?  - скомандовал Марк.  - Все плывем за негритенком…
        - Марк!  - резко оборвала его Регина.  - Этот негритенок, по-моему, спасает тебе и нам задницы.
        - М… Да, виноват. Все плывем, за… - Марк замялся.  - А как его зовут, кто знает?
        - Брут. Меня зовут Брут.  - Тихо ответил чернокожий парнишка.
        - Оу, он все слышал? А меня Марк!  - проговорил он вдогонку так же тихо.
        - Все за Брутом! Плывем по-собачьи. Чем меньше шума, тем больше вероятности, что нас не услышат.
        - Слышь, Марк! А по-лягушачьи можно? Так у меня лучше выходит.  - Загоготал Стив, отрываясь от основной массы вперед и догоняя Брута, но получил под рёбра от Марка, проплывая мимо, отчего хлебнул изрядную дозу воды.
        Подплыв к хромированным ступеням, Брут вылез из воды, но тут же замер. На него уставились уже охладевшие и ставшие стеклянными глаза отрубленной головы проститутки. Перед ним был тот самый кошмар, что происходил минутами ранее. Разрубленные с хладнокровным изяществом и жестокостью тела, валялись сломанными куклами на красном от крови кафеле пола.
        - Эй, чего встал?  - сзади брызгая каплями, поднимался Стив.  - Ничего себе! Вот это их нашинковали!  - в его голосе слышалось восхищение.  - Слышь, а у нее че там, во рту?
        Стив подошел поближе, пытаясь разглядеть получше, вглядываясь в странный предмет, и узнав в нём самую важную в жизни каждого мужчины часть тела, машинально схватился за свои причиндалы.
        - Ребята, помогите девушке.  - Сказал спокойный, уверенный голос.
        Брут отвернулся от ужасающей картины. Вместе со Стивом они помогли выбраться блондинке. Ее руки были ледяными, тело дрожало от холода. Она будто находилась в шоковом состоянии. Стив наклонился, чтобы помочь мужчине с бородкой и тут блондинка увидела жуткую картину. Ее забила крупная дрожь, из глаз прыснули слезы, она заорала так громко, что Бруту показалось, что все мясники вдруг замерли прислушиваясь. Сейчас они обернутся и увидев, бросятся, как хищник на добычу. Мужчина с бородкой среагировал моментально, он зажал рот девушке и развернул ее в противоположную сторону.
        Он был широкоплеч, невысокого роста. Тело, имевшее хорошее атлетическое телосложение, было дрябловатым и кое-где морщинистым, хотя на лицо он казался моложе.
        Брут не стал дожидаться, пока выберутся остальные и, пригибаясь, затрусил к прозрачным дверям кухни. Стив, увидев это, перестал помогать поднимающимся и, также, пригибаясь, но еще и озираясь по сторонам с бестолковой улыбкой на лице и торчащим изо рта языком, зашлепал по дорожке. Он напоминал пса, от всех зарывшего в саду кость и теперь бежавшего с выражением великого стратега, провернувшего серьезную комбинацию уравнений.
        На дорожке Брут натолкнулся на нескольких разрубленных надвое коллег. Головы с частями туловищ выглядели ужасающе, и ему приходилось отворачиваться от кошмарного зрелища. Из разрубленных краёв виднелась кроваво-бурая масса органов, местами вывалившаяся на землю. Они лежали в лужах своей собственной крови и в этих же лужах лежали разбросанный гарнир с грибами мацутаке, мидии, жаренные ломтики какой-то рыбы… Брут прибавил скорости или это ноги сами побежали быстрее, унося прочь от увиденного кошмара.
        На шезлонгах, в цветочных клумбах лежали недвижимые истерзанные тела. В этой части зоны отдыха для избранных была поистине мертвая тишина. Двери раздвинулись в сторону сразу же, как только Брут попал в зону досягаемости датчиков. Внутри было тихо, подозрительно тихо. Он неторопливо продвигался внутрь, ступая как лань, зачуявшая охотника. В воздухе пахло жаренным, но в желудке ютилась лишь тошнота, которую Брут неимоверно хотел выплеснуть из себя, вместе со всем тем, что произошло. Небольшой, трехметровой длины коридорчик, закончился, открывая целиком картину помещения. Со всех сторон было пусто, Брут опустился на колено и опустил голову, чтобы проглядеть под пластиковыми столиками не лежит ли кто на полу. Но там было пусто.
        Прозрачная дверь снова бесшумно заскользила и в помещение вбежал запыхавшийся Стив.
        - Что там с остальными, Стив?  - Брут повернулся к нему.
        - Нормально, вон бегут.  - Он обернулся.  - Черт, черт, черт!  - затараторил Стив.
        Брут спешно повернулся за взглядом Стива, схватившегося руками за волосы. Брут вздрогнул. Сердце бешено заколотилось в груди, дыхание участилось. По дорожке, растянувшись цепочкой, кто по одному, кто по двое бежали спасающиеся. Последними были мужчина с паникующей блондинкой. Она похоже никак не могла взять себя в руки, припадая на ноги, словно они отказывались её нести.
        Они не замечали, приближающихся к ним рыцарей, вышедших из соседнего помещения, что располагалось с другой стороны бассейна, напротив террас.
        - Откуда они вышли? Там что?  - дрожащим пальцем указал Стив.
        Двери заскользили, внутрь вбежали Марк с Региной, несколько мужчин и женщин. Глядя на бледные лица Брута и Стива, Регина обернулась и, прикрыв рот рукой, вскрикнула. Вскрикнули и другие женщины, кто-то принялся вполголоса всхлипывать.
        - Здесь должна быть кнопка ручного управления.  - С дрожью в голосе проговорил один из мужчин.  - Вот, вот она. Мы сможем заблокировать двери.
        - Они их разобьют!  - Вскричала Регина.
        - Надо забаррикадироваться. Брут, здесь есть, что-то тяжелое и массивное?  - спросил Марк и, кивнув в сторону пластиковых столов, продолжил:  - Кроме этой бесполезной мебели.
        - На кухне есть холодильники, столы, шкафы. Только вот мне кажется, что здесь не совсем безопасно…
        - А там по-твоему безопасно? Предлагаешь лежать среди трупов?  - сжав кулаки, скрипнул челюстью Марк.
        - Он прав.  - Согласился здоровенный чернокожий верзила.  - Снаружи нас всех перебьют на раз-два. А здесь мы хоть как-то сможем противостоять…
        - Противостоять?  - истерично расхохоталась рыжеволосая женщина.  - Ты имеешь в виду прятаться?  - спросила она. Белки ее глаз раскраснелись, от полопавшихся капилляр. Кудрявые светло-рыжие волосы были взъерошены. Над губой темнела большая уродливая родинка, которую не уберешь никакими чудесами современной медицины.
        - Это тоже своего рода противостояние.  - Ответил здоровяк ничуть не смутившись.
        - Так, ты,  - Марк ткнул пальцем в направлении здоровяка,  - большой и, должно быть, сильный, бежим за столами! Меня Марк зовут, кстати.
        - Я Зурам. Нам не помешала бы помощь.  - Обратился здоровяк к присутствующим.
        Несколько человек побежали следом за ними на кухню.
        Они на ходу обменялись рукопожатиями. Обогнув длинный стол, заставленный подносами с готовой едой, завернули на кухню, откуда раздался крик Марка:
        - Черт! Эти выродки и здесь поорудовали!  - за холодильным шкафом, пригвождённый к стене ножами, висел Фрэнк, под ним разлилась лужа крови, в которой лежали выпущенные наружу потроха.  - Ччеерт! Будьте начеку!
        Кряхтя, они поволокли что-то тяжелое.
        К дверям подбегала предпоследняя пара человек, стеклянные створки снова заскользили, впуская задыхающихся людей внутрь. Стив выскочил на улицу, сперва он замахал руками, привлекая внимание, но после стал кричать.
        Мужчина тащивший блондинку обернулся, и, завидев опасность, вскинул девушку на плечо и побежал. На лице заиграли желваки, выдавая напряжение, взгляд излучал целеустремленность и желание спасти девушку во что бы то ни стало. Они были на полпути до спасительных дверей, а тамплиеры в это время достигли того места, где Брут едва не распрощался с жизнью. Рыцари особо не торопились, но шли быстрым шагом по направлению к замеченной цели.
        Прибыл первый стол, его бросили столешницей к дверям, потом приволокли тяжеленный металлический шкаф и втиснули его между ножками стола. Решили забивать все по максимуму, оставив лишь узкий проход для бегущих людей. Задействованы были все, натаскивая всевозможные предметы от мебели, до бытовой техники. Если успеть завалить узенький проход вовремя, то тамплиерам быстро это препятствие не разобрать.
        Брут глянул сквозь двери и увидел, что Стив убежал навстречу и сейчас помогает нести девушку, то и дело оглядываясь. Скорость их возросла, но оказалось, что тамплиеры тоже ускорились и расстояние между ними быстро сокращалось.
        Мужчины и женщины перетащили все, что можно было перетащить, держа в руках заготовленные вещи, и теперь с интересом смотрели на происходившее за дверьми. Рыцари нагоняли, три-четыре шага - конец. И тут произошло непредсказуемое событие, крикнув что-то Стиву, мужчина с бородкой остановился и, резко развернувшись, принял боевую стойку со сжатыми кулаками. Боты затормозили, собираясь принять брошенный обнажённым человеком вызов.
        Стив задохнулся быстро, но сдаваться не собирался, было видно, что ему все тяжелее переставлять ноги, блондинка хоть и была миниатюрной, но и Стив не был атлетом, привыкшим таскать тяжести. Блондинка сучила ногами, мешая двигаться ровно, ее волосы спутались, она постоянно завывала и норовила свалиться с плеча. Оставалось каких-то двадцать метров. Марк выскочил навстречу, Регина закричала, чтобы он вернулся, но Марк, словно метеор, уже подбежал к ним и подхватил девушку, принимая эстафету у Стива. Со свежими силами скорость передвижения возросла вдвое.
        Рыцари стали окружать остановившегося мужчину, заходя с двух сторон. Один из них плавно, словно прицеливаясь, занес руку, в которой блеснуло лезвие здоровенного меча, обагрённого чьей-то кровью. Раздался короткий свист разрезаемого воздуха. Брызги взлетели во все стороны. Тамплиеры обошли упавшего на колени мужчину, разрубленного наискосок, и, как ни в чем не бывало, продолжили преследование. Мужчина сделал короткий болезненный выдох, удивлённо уставившись на валяющиеся у ног обрубки рук, и его верхняя часть съехала в сторону, после чего он повалился навзничь.
        Тройка, поддерживаемая тревожными криками, долетела до распахнутых дверей, и на всей возможной скорости влетела внутрь. Стив, влетев первым, споткнулся о нагромождение мебели и растянулся на полу, тяжело отдуваясь.
        - Блокируй!  - пыхтя, как паровоз, выкрикнул Марк, сбрасывая девушку с плеча в ожидающие руки.
        Зурам нажал кнопку и устремился к остальным, стоявшим наготове. Закидав всей приготовленной мебелью вход, они замерли. Сквозь мебель проглядывали светлые участки, в которые было видно, как фигуры тамплиеров достигают дверей и заносят мечи. Раздался звонкий звук бьющегося стеклопакета, за ним последовал второй, звук металла о металл - это рыцари упорно рубили обнаруженную преграду, пытаясь быстрее добраться до беззащитных людишек.
        - Они убьют! Убьют нас!  - запричитал хриплый женский голос.
        Толпа словно сжалась в один большой комок, ожидающий кровавой развязки. Люди были напряжены, нервы на пределе. Кто-то сзади Брута заскрипел зубами, да так громко, что он поморщился от возникшего неприятного ощущения на своих зубах.
        - Нельзя оставаться на месте, нужно убираться из этого ада. Быстро, быстро!  - заторопил дрожащих и всхлипывающих людей Марк, отталкивая людей от выхода.
        - Как его звали?  - вполголоса спросил Стив.  - Он все-таки герой, а мы даже имени его не знаем.  - Не услышав ответа, добавил.  - И не узнаем никогда.
        Он был взъерошен, но дышал уже спокойней. Голова чуть опущена, в глазах страх уступил место скорби, всю его прежнюю веселость будто смыло с лица.
        - Ты что, собрался по нему справлять панихиду? Не глупи! Сваливаем отсюда, пока не ворвались эти ублюдки! Брут, куда дальше? Ты говорил про управляющего. Может он на кухне среди тех бедолаг лежит?
        - Нет.  - Ответил Брут, сворачивая в левую дверь.  - Все сюда!
        Среди трупов поваров и помощников на кухне лежал Фрэнк, уставившись в потолок стеклянными глазами, но управляющего там не было.
        Влетев в тот самый коридор, где он проходил несколько часов назад, даже не представляя, что ожидает его впереди, Брут побежал в направлении кабинета управляющего. Точечные светильники, освещавшие коридор, будто сошли с ума. То тускнели, то разгорались так ярко, что казалось еще чуть-чуть, и они перегорят, оставив коридор в темноте. Дверь управляющего была раскрыта. По стене, из кабинета в сторону основного выхода, размазался кровавый след.
        - Похоже кранты управляющему… - Сказал голос из толпы.
        - Даже если и так, нам все равно нужно его найти. У него есть доступ к внешней связи.  - Пояснил Брут, лихорадочно шаря по шкафам в кабинете.
        Прекрасный вид на зеленую долину и горы вдали, открывался из огромного окна во всю, противоположную от двери, стену. У окна располагался широкий офисный стол, с большим черным креслом, и небольшой шкаф справа от входа, за которым стоял роскошный диван, приглашающий присесть.
        - Да, кабинетик у него клевый.  - Оценил парень с серьгой в носу, плюхаясь на диван.
        - Куда он мог направиться в таком состоянии, если это его кровь?  - поглядел на Брута Марк.
        - Даже не представляю… Возможно попытался выбраться?  - предположил он.
        - Ладно. Предлагаю обследовать здание, пока у нас есть время.
        У входной двери шло ожесточённое сражение с мебелью, которое в скором времени грозило переместиться внутрь здания. Марк попросил разбиться людей на группы и скоординировал по направлениям, показанным Брутом. Все разбежались, стараясь не терять драгоценного времени.
        Марк, Стив и парень с серьгой двинулись к основному выходу из здания.
        Брут, Регина и блондинка осматривали ближайшие комнаты. Вбежав в раздевалку персонала, Брут направился к своему шкафчику. Лихорадочно скинул с себя робу, надел джинсы и футболку. Куртку и все остальное закинул в рюкзак, чтобы не терять ни одной лишней секунды.
        - Брут!  - показавшись из-за рядов, окликнула Регина.  - Я подумала, что нам бы тоже не помешала одежда. Нам становится холодно…
        Брут оглядел ее с ног до головы, плюнув в данный момент на устав, да даже на весь сектор. Да, к черту устав, к черту сектор! После того, что случилось, он ни ногой сюда! Он уже не контролировал взгляд, скользящий по плавным изгибам груди, талии, бедер девушки. Взгляд застрял на чисто выбритом лоне, но Регина, то ли смутившись, то ли испугавшись пристального, изучающего взгляда, ссутулилась, стыдливо прикрыла руками груди и промежность.
        - Что тут у вас, Регина?  - медленной, слабой поступью, упираясь руками о стенки шкафов, подошла блондинка, ничуть не смущаясь своей наготы. Грудь ее при этом колыхалась из стороны в сторону.
        - Все нормально Лили. Брут нашел нам одежду…
        Он прошел мимо девушек, направляясь к выходу. У двери на стене находился небольшой красный щиток с прозрачной пластиковой крышкой. Брут, сорвав пломбу, открыл крышку и надавил на сенсор. Шкафчики моментально размагнитились, одновременно раскрыв свои дверцы. Теперь девочки могли выбрать себе одежду из предложенного ассортимента.
        Выйдя из помещения, он поспешил к Марку, попутно спрашивая попадающихся людей об успехах осмотра и отправляя их в раздевалку. Пройдя метров 50 по извилистому коридору, изредка заглядывая в пустые помещения, он добрался до основного входа. У двери он неожиданно затормозил, левый стеклопакет под косым углом был забрызган бурыми пятнами свернувшейся крови. Датчик сработал и створки разъехались в стороны. Брут насторожился, снаружи было тихо. Он сделал несколько неуверенных шагов, как вдруг до его слуха донеслось натужное дыхание. Выглянув, он увидел, как опершись спиной о стену, на полу сидел управляющий. Его роба на груди была разрезана и густо пропитана кровью. Голова безвольно свесилась на грудь, и изо рта время от времени доносился булькающий стон.
        - Господин управляющий!  - Брут медленно опустился рядом.
        - А… Ты… Как тебя… - Он кое-как поднял голову и разлепил глаза. Изо рта свисала кровавая слюна, а на щеках были видны влажные дорожки слез.
        - Брут.  - Подсказал парнишка.
        - Да… Брут…
        - Что произошло? Что нам делать?  - Брут замер.
        - Боты пришли… С северных ворот… Перебили охрану… На пункте контроля.  - Было видно, что слова управляющему даются с большим трудом.
        Зашуршала открывающаяся дверь, Брут обернулся, увидев знакомые лица, крикнул:
        - Сюда, сюда, скорее!
        Из дверей появились Марк, Стив и парень с серьгой.
        - Мы заплутали в этих тоннелях! Ты сказал идите прямо, а вышло совсем не так.  - Недовольно высказал парень с серьгой.
        - Заткнись!  - грубо остановил его Марк.  - Это управляющий?  - он подошел ближе, пытаясь разглядеть лицо.
        - Со мной связался… Один из охранников… Он был ранен… И кое-как говорил.  - Заговорил управляющий с остановками, проглатывая окончания слов.  - Сказал, что… На них напали боты… Много ботов. Они направились к участку… Больше они на связь не выходили.  - Он сделал небольшую паузу.  - Абсурд, подумал я… Но решил проверить. Вызвал местную подгруппу охраны… Вон тех ребят.  - Он попытался глазами показать направление.
        Мужчины посмотрели в направлении взгляда управляющего и заметили на удалении друг от друга застывшие тела двух разрубленных сотрудников службы безопасности.
        - Что же нам делать?  - прошептал Брут.
        - Бежать, Брут… Не знаю куда, но подальше… От этого проклятого места… Возьми мой смартвейс и вот это.  - Управляющий раскрыл ладонь, в которой лежала раковинка связи.  - Но связи уже давно… Нет… Ни с кем, только помехи.
        - Спасибо, господин управляющий.  - Поблагодарил его Брут.
        Брут снял смартвейс и надел на запястье. Раковину сунул в ухо.
        - Сэм… Меня зовут Сэм.  - Он схватил Брута за руку.  - Я был не… Прости меня… Брут.
        Глаза управляющего замерли, и он испустил последний вздох.
        - Да… Сэм.  - Брут аккуратно освободил свою руку и поднялся.
        - Да, плохи наши дела.  - Протянул Стив.
        Марк и парень с серьгой вытащили из кобуры мертвых охранников пистолеты.
        - Выходит, это точно не розыгрыш. А, Стив?  - спросил его с усмешкой парень с серьгой.
        - Не до насмешек, Трой, чертов ты ублюдок!  - закричал в ответ Стив.
        - А ну, заткнитесь, оба! Где Регина?  - в голосе Марка засквозили тревога и страх.
        - В раздевалке персонала. Они там одежду ищут, чтобы прикрыть… - Замешкался с ответом Брут.
        - Отлично! Одежда и нам понадобится! Бежим туда, быстрее!
        - Ага, а еще запасы еды, воды, оружия, карты и желательно поддержка воздушной авиации!  - злобно сплюнул Трой.
        Мужчины вбежали внутрь и двинулись к раздевалке. Там царил полный хаос, на полу валялась куча вещей, а женщины и девушки, стоя у зеркала, негодовали по поводу этого тряпья.
        - Поторапливайтесь, девочки!  - хлопнул Трой одну из девушек по голой заднице, за что был одарён уничижительным взглядом, на который не обратил никакого внимания.
        - Нашли управляющего? Что случилось? Когда все закончится?  - посыпались со всех сторон вопросы.
        - Всем слушать меня!  - грозно рыкнул Марк.  - Первое - связи с внешним миром нет. Второе - у входа мы нашли двух мертвых охранников и управляющего. Он ничего толком объяснить не смог, знал не большего нашего. Хватайте подходящую одежду и все, что подойдет в роли оружия. Мы уходим!
        - Как уходим?  - захлопала глазками женщина средних лет.  - Я никуда не пойду. Я останусь здесь и дождусь спасателей!  - заявила она упрямо.
        - Делайте, как знаете, дамочка!  - сказал он ей холодно.  - А мы уходим. Чем быстрее, тем лучше. Ждите здесь своих спасателей, а мы на кухню, за едой. Брут, Стив пойдемте со мной и еще вы.  - Указал Марк на двоих парней.  - Трой, ты стоишь на стреме в коридоре. Мало ли что.
        - Окей, не вопрос.  - Ответил он, поигрывая пистолетом раскручивая его на пальце.
        - Яйца только себе не отстрели, ковбой.  - Посоветовал Марк.
        Похватав сумки и рюкзаки из шкафов, мужчины побежали к кухне. Точечные светильники все также мигали, мешая сфокусировать взгляд.
        Дверь кухни отъехала в сторону, за ней стояла тишина. Марк, с оружием на изготовку, двинулся первым. Он медленно дошел до забаррикадированного входа, никого там не увидев, опустил руку с пистолетом.
        - Все нормально.  - Сказал он громко.  - Эти уроды решили, что не рыцарское это дело! Завал разгребать. Им лишь бы людей кромсать. Уроды!  - выкрикнул он в сердцах, выплёскивая сдерживаемую доселе досаду и страх.
        Готовую еду быстро раскидали по пакетам, коих на кухне было множество. И загрузили в пару спортивных сумок. В две другие свалили хлеба и фруктов. Брут раздобыл наплечный переносной холодильник, забив его мраморным мясом под завязку. Ноша получилась довольно таки тяжелой.
        - Ножи! Нам нужны ножи! Ими хоть как-то можно защититься.  - Марк побросал в наплечный рюкзак, кучу всевозможных ножей: от огромных шеф-ножей, до маленьких разделочных. А также сгреб несколько ложек и металлических кружек.
        Неожиданно послышались приглушенные крики людей и слабые хлопки выстрелов.
        Марк сбросил рюкзак и рванулся из кухни. Вооружившись ножами, за ним поспешили Брут и Стив, гадая, что же такого могло произойти.
        Выстрелы хлопали один за другим, пока не прекратились. Крики людей хлынули с новой силой, заполняя узкое пространство коридоров. Звуки борьбы и глухие удары о стену становились все ближе.
        Повернув за угол, Марк сделал два выстрела, но тут же повалился на спину, сраженный в грудь коротким метательным ножом. Брут на секунду выглянул из-за угла. Перед его глазами предстала ужасная картина. Возле раздевалки ассасин добивал столпившихся людей, верещавших от страха и полученных ран. Первым в свалке лежал окровавленный Трой с пистолетом в руке и остекленевшим взором, в паре метров от него несколько мужчин и женщин, бившихся в предсмертной агонии. Наемник медленно поворачивался из стороны в сторону и добивал несчастных, нанося последний удар изогнутым мечом.
        В воздухе витал запах крови и свежевыпущенных кишок. Брута замутило, и он опустился на пол на ослабевших вмиг ногах. Не справившись со рвотным спазмом, выблевал прямо перед собой содержимое желудка. Он не знал, как остановить этого монстра. Но, если он что-нибудь не предпримет, то пополнит ряды мертвецов, а этого ему очень не хотелось. И даже если умирают богатенькие засранцы и извращенцы - псевдокороли этого мира, никто из них не заслужил такой жестокой гибели.
        Марк пришел в себя, открыв помутившиеся от боли глаза, но не смог и пошевелиться. Из груди торчал нож, вошедший по рукоятку, изо рта сочилась струйка темной крови.
        - Боже мой! Что делать будем?  - запричитал Стив, опустившись на пол рядом с Брутом.
        Брут резким движением подполз к Марку и, схватив пистолет, так же быстро попятился назад. Он повертел пистолет в руках, пытаясь лихорадочно сообразить за что отвечают кнопки и переключатели на корпусе.
        Стив, увидев оружие, крутанул один из регуляторов и прошептал:
        - Древняя хрень. Я видал такие на сайте «Оружейника». Они с электрическими шоковыми пулями. Я увеличил мощность на полную, думаю пары выстрелов хватит, чтобы его завалить. Только целиться придется в открытые участки тела.
        - Как?  - зашептал удивленно Брут.  - Я ни разу не стрелял, как я смогу попасть!
        - Думаешь, я стрелял?! Тебе придется это сделать. Мощности не хватит, чтобы пробить его доспехи, а вот шею или лицо…
        Брут, помедлив, высунул голову, но тут же нырнул вновь, тяжело дыша от волнения.
        - Эй, Брут!  - подбодрил его Стив.  - Если ты этого не сделаешь - мы погибнем.
        Брут сделал глубокий вдох и вышел, стараясь двигаться медленно и тихо, как кошка. Он выставил пистолет перед собой и старался держать на мушке шею ассасина, стоявшего к нему спиной. По телу волнами загуляла дрожь. Сердце стучало так сильно, что он испугался выдать себя грохочущими в голове звуками.
        Кровожадный бот резко взмахнул рукой, отправив убегающей по коридору женщине нож, хищно сверкнувший отполированной сталью в свете мигающих светильников, пробивший спину у левой лопатки. Отчего она с коротким криком повалилась на пол сломанным манекеном. Попыталась ползти, но у нее на это не оставалось сил, и она только безрезультатно царапала кафель красиво накрашенными ногтями, ломая их от приложенных усилий. Некоторые смогли убежать по коридору. Бот был в точно таком же балахоне, что и тот, который чуть не убил Брута у бассейна. Ноги и руки предательски задрожали, отчего Брут никак не мог поймать убийцу в прицел, ладони обильно потели, лоб покрылся испариной. Нечаянно его нога задела валяющийся пистолет Троя, издавший бряцающий звук. Ассасин мгновенно обернулся, глядя точной копией лица убийцы, встреченного Брутом ранее у бассейна. Плавно ступая по трупам, он вращал в руке изогнутый окровавленный меч, двигаясь навстречу.
        Пистолет прыгал в руках и никак не хотел ловить на мушку шею бота. В момент, когда правая нога бота переступила одно из тел, а левая только оторвалась от пола, вверх взметнулись большие черные руки, захватывая левую ступню. Ассасин на секунду замешкался, и Брут выстрелил два раза наугад. Первая пуля попала, в подбородок, бот взревел в бешенной ярости, получив электрический удар, но выстоял. Бесстрастные глаза будто загорелись огнем ненависти. Вторая пуля, пущенная следом, влетела точно в глаз. Наступающий взвыл от боли, хватаясь за простреленную глазницу, реагируя на нее совсем, как человек.
        Здоровяк не просто так схватил ступню, он с такой силой вывернул ее, что послышался хруст ломающихся костей и бот, потеряв равновесие, повалился на Зурама, подставляя в падении клинок, чтобы пригвоздить обидчика к полу. Но здоровяк обхватил лезвие голыми ладонями с такой силой, что клинок остановился с повисшим на нем ботом, успев войти на несколько сантиметров в тело.
        Брут в несколько шагов настиг увлеченного своей расправой ассасина, и широко размахнувшись ударил того пистолетом в висок. Бот в мгновение сник, повалившись на пол кулем.
        - Как мы его уделали, а… - Тяжело дыша, скривился в кровавой улыбке Зурам, но тут же зашелся в кашле, выплевывая темные сгустки крови. Грудь была проткнута в двух местах и было удивительно, как в нем держится жизнь.
        - Твою мать, вы завалили этого недоноска… - Выкрикнул, подскочивший Стив.
        - Зурам, чем тебе помочь?  - устало спросил Брут, глядя в потухающие глаза.
        - Воды… Глоток…
        - Стив!  - подозвал его Брут.
        - Да, да, сейчас! До кухни и обратно. Я быстро, быстро… - Умчался, громко топая ногами.
        Вид застрявшего в ладонях клинка, вызывал у Брута жжение в том же месте. Ему казалось, что это в его пальцах застрял клинок, так и не сумев разрезать кость.
        - Возьми оружие… Пригодится…Как пить дать, пригодится… - Кивнув в сторону бота, прохрипел Зурам.
        Брут посмотрел на поверженного бота, за спиной у которого находился арбалет. Штука хорошая, конечно не лучше боевого пистолета, но на безрыбье…
        Сняв с бота арбалет и колчан с короткими стрелами, он повесил их себе за спину.
        - Да, уж, нелегкий груз, хоть и полезный.  - Сказал он, поднявшись и сделав пару шагов.
        Но Зурам не ответил. Брут посмотрел в помертвевшие глаза и тяжело вздохнул. Вокруг были только трупы, трупы и трупы.
        Взгляд парня упёрся в Марка, он подбежал к нему, но, завидев растекшуюся лужу крови и неподвижное лицо, отступил назад. Дверь кухни отворилась, показался Стив со стаканом воды. Отрицательно мотнув головой и поджав губы, Брут показал, что уже поздно. Он схватил стакан из протянутых рук и опустошил его, жадно глотая воду. Схватив рюкзаки и сумки, они двинулись к выходу, тяжело перешагивая трупы, мимо забрызганных кровью стен. Повсюду, все также зловеще, мигал свет.
        Они вышли из дверей. Брут повернул голову. Управляющий полулежал в той же позе, глаза его смотрели в сторону гор. Ветерок перебирал волосы на голове, а смерть уносила его душу прочь из этого места.
        На расстоянии двухсот метров от здания у кустов, росших вдоль дороги, они заметили какое-то движение, спешно побросали сумки и схватились за оружие. Из кустов вышли двое парней, помахали руками и побежали навстречу.
        - Что с ассасином?  - не успев отдышаться, с ходу спросил парень в зеленой майке.
        - Убит.  - Ответил Стив.
        - Убит? Кем?  - удивленно воскликнул второй.
        Передавая сумки парням, Стив кивнул в сторону Брута.
        - Ты убил того чувака с мечами?! С ума сойти! Как тебе удалось?  - парни насели на Брута с вопросами.
        Но Стив, глядя на молчавшего Брута, решил сам рассказать, как все произошло. Высокого смуглолицего парня в зеленой футболке и коричневых шортах звали Мурат. На вид ему было лет тридцать или около того.
        «У этих чертовых богатеев столько операций, что не разберёшь сколько же лет им на самом деле.»  - Подумал Брут.
        Он поведал о том, как Трой, парень с пистолетом, заорал паническим голосом и принялся палить, пока они подбирали себе одежду. Большая часть людей все еще находилась в раздевалке, но тут же лавиной все устремились к выходу. Уносимый толпой, Мурат успел увидеть, как прирезав Троя, ассасин бросился вдогонку и стал рубить людей направо и налево, потом он убежал.
        Когда четвёрка достигла прятавшихся в кустах людей, Брут удивился, насколько меньше их стало. Он насчитал всего шестнадцать человек. Распределив по сумкам и рюкзакам еду, воду, ложки кружки и вооружившись поварскими ножами, группа двинулась в путь, подальше от этого места, надеясь встретить по дороге охрану.
        Регина, узнав, что Марка нет в живых, отделилась от всех и весь путь прошла в молчании. Пару раз к ней подходила Лили, но Регина наотрез отказывалась поддержать разговор, вытирая редкие слёзы.
        С Брутом поравнялась рыжеволосая дама, с большой родинкой над губой.
        - А далеко до пропускного пункта?  - спросила она. На ней был подростковый топ, шорты из легкой ткани и фиолетовые кроссовки на ногах.
        - До поста должно быть около двух-трех километров.
        - Что будем делать дальше?
        - Попробуем оттуда связаться с корпорацией.  - Ответил Брут.  - А там уже сориентируемся. Зря вы штаны не надели, здесь полно насекомых…
        - О, зато не придется париться.  - Со смешком ответила она.
        - Слушай… Брут. Верно?  - заговорил холеный на лицо мужчина. Он казался самоуверенным и нагловатым. - Такое уже случалось раньше? Только не лги мне!
        - Это впервые. Мне и самому не понятно, что происходит.
        - Ну, а что-нибудь не столь масштабное, скажем единичный случай?  - не унимался тот.
        - Ничего. Сколько я здесь работаю, все всегда работало как часы, без малейших сбоев.
        - О, Господи! Говорили мне друзья, не стоит связываться с «Мегасофт»! Уроды. Они за все мне ответят!  - Он грозно потряс кулаками.  - Столько кредитов отвалил! И ради чего, спрашивается?
        - Радуйтесь, что жизнь не отдали!  - съязвила рыжая женщина.
        - Ха! Хорошая статья получилась бы: «Владелец «Стизэн», крупнейшей европейской компании по производству запчастей для трип-проекторов, Павел Васерман был убит ассасином в Содоме! Обнаженный обезображенный труп обнаружили спасатели». Прямо сейчас вижу эту новость с миллиардным просмотром.
        Впереди, на фоне грозной серой цепи гор, замаячил контрольно-пропускной пункт охраны. Чуть правее от него располагалось здание в несколько раз превосходившее его по размерам.
        Пройдя около километра, Брут насторожился. Он шел одним из первых, за ним следовал Мурат с Георгом, парнем в белой майке. Они были примерно одного возраста, болтали об увиденных ужасах, не переставая от самого начала пути. То говорили на общем языке, обсуждая развернувшиеся события и смелость Брута, то переходили на какой-то незнакомый язык, изредка вставляя словечко из общего. Загадочная парочка.
        Пройдя еще немного, тройка заметила лежащие у здания тела в черных одеждах службы безопасности.
        - Нам лучше туда не соваться. Вдруг там они?  - обеспокоенно сказал Георг.
        - Эти монстры сейчас в Содоме, режут все живое. Мертвецы их не интересуют.  - Ответил Мурат.  - Успокойся Гер!
        - Нам придется войти. Там средство связи с «Мозгом».  - Прибавив шаг, сказал Брут решительно.
        - С чем?  - Георг непонимающе уставился в глаза приятеля.
        - «Мозг»  - это головная лаборатория ГоТМа, ты что первый день на Земле?  - толкнул его в плечо Мурат.
        В десяти метрах от зданий, ребята скинули сумки на дорогу. Георг наотрез отказался идти, Мурат в сердцах плюнул ему под ноги, витиевато выразившись по поводу его смелости. Кроме Стива и Мурата, смельчаков готовых пойти с Брутом, не оказалось.
        Вооружившись ножами, они направились в сторону контрольного пункта. Между двумя зданиями было свалено около десяти трупов. И не было ни одного поверженного бота. Все они застыли в неестественно-страшных позах. По характеру нанесенных ударов было ясно, что работали ассасины. Но почему эти тайные убийцы шли в тандеме с тамплиерами, было не совсем понятно. Наемники и крестоносцы - мусульмане и христиане. Что-то не вязалось, и почему, если в системе произошёл какой-то сбой, все боты не ополчились друг против друга? Или, к примеру, не остановились на месте, перестав функционировать…
        Один охранник распластался прямо в проходе, не давая двери закрыться. Она скользила до половины и обратно в безуспешных попытках блокировать проход. Брут обошёл тело охранника, в его глазнице торчал точно такой же метательный нож, пронзивший грудь Марка и Троя и многих других, имен которых он не знал. Внутри помещения, на буром, от засохшей крови полу, лежал еще один труп. Трип охраны был во включенном режиме, над столом возвышалась голограмма сектора 406 с мигающими красными тревожными точками участка. Следом вошел Стив, он тут же бросился к трипу. Проделал несколько манипуляций с голограммой и на панели стены появились изображения десятка участков сектора.
        - Охренеть!  - опустившись на кресло, только и вымолвил Стив.
        - Что там у вас?  - спросил вошедший Мурат и глянул на стену.  - Вот черт!  - выругался он.
        На всех участках, включая тот, с которого они сбежали, царила жуткая картина смерти. Повсюду в разных позах валялись людские тела, от них тянулись кровавые следы. В водах бассейнов с красноватым оттенком дрейфовали трупы. Среди нагих тел клиентов, встречались и тела персонала.
        - А где мясники сейчас, можем найти?  - спросил Брут.
        - Секунду.  - Поманипулировав с голограммой над столом, он вывел на панель стены изображения других участков.
        Тамплиеры и ассасины, разделившись на несколько небольших отрядов, двигались в разных направлениях от увеселительного заведения. Часть из них шла вдоль побережья, нападая на людей, не предполагающих о грозящей опасности. Остальные, группами уходили в долины, неся с собой смерть.
        - Мы можем как-то предупредить уцелевших?
        - Сейчас посмотрим.  - Ответил Стив, вызвав голограмму главного управления. Войдя в категорию связи, он нажал на соединение с участком А10.
        Женский голос из динамиков объявил о невозможности соединения. После чего помещение заполнил шумовой фон. Стив попробовал связаться с более удаленными участками, но эффект был тот же. С «Мозгом» также невозможно было наладить связь. Стив запустил диагностику сети. Но результат мгновенно выдавал ошибку 404, отсутствие сети. Он сказал, что такая ошибка обычно возникает там, где связи нет вообще. Например, в далекой сибирской тайге. Но учитывая то, что современная сеть покрывает свыше 98% поверхности планеты, эта ошибка кажется довольно странной и подозрительной.
        - Сегодня, даже в глухом городке есть связь и гаджеты для её стабильного существования. Чертовщина какая-то… - недоумевал Стив.
        - Что можно придумать, чтобы оповестить людей об опасности, Стив?
        - Вот тут мои навыки пользователя ничем не помогут.  - Почесав макушку, он откинулся на кресло.  - Мурат, спроси у ребят, может кто из них знаком с программированием?
        - Окей, сейчас сделаем.
        - А можно посмотреть, что происходит в других секторах?
        - Не получится. У нашей охраны есть возможность следить только за своим сектором, да и то, как я понял, только за четвертой его частью. Похоже, что за другие участки сектора отвечает другая охрана.
        - Что тут у вас, мальчики?  - усталый голос вошедшей блондинки, заставил Брута обернуться.
        Она была бледной и, казалось, вот-вот упадет от истощения сил.
        - Ты знакома с программированием?  - удивился Стив.
        - Есть не много.  - Она подошла к нему.  - Так в чем дело, что со связью?
        - Нужно связаться хоть с кем-нибудь, предупредить о сбое и этой бойне. Сможешь?
        - Сейчас попробую, но, если нет соединения, ничего не выйдет.  - Предупредила она.
        Пока девушка со Стивом колдовали над трипом, Брут с Муратом решили обследовать здание охраны. Над трупами тучами роились мухи, жужжали, радуясь такому пиршеству, Брут прикрыл нос ладонью и огибая тела направился к зданию. Внутри помещения работал трип, но ни фильмов, ни передач, ни новостей не транслировал. Лишь крупным шрифтом алела надпись: «ошибка 404». В помещении было пусто и тихо. В несколько рядов стояли койки и тумбы рядом с каждой, на которых лежали личные вещи убитых. Послышался звук разъезжающихся дверей и внутрь вошел Георг.
        - О, какие люди! Что, решил поучаствовать?  - спросил Мурат.
        - Дайка, думаю, присмотрю за Муратиком! А то чего доброго подставит свою задницу под клинок!  - ответил Георг.
        - Да ты - великий фантазер, как я погляжу! Лучше присмотри за своей задницей!
        Георг вместе с Муратом двинулись в соседнее помещение. Через некоторое время голос одного из парней позвал Брута. Они нашли небольшое помещение со шкафами, набитыми спецодеждой. Из оружия были только три пистолета. Но на полке рядом лежало три обоймы.
        - Хватит на один бой.  - Сказал Георг.
        - Возьмем всё.
        - Хоть что-то.  - Брут постарался запихнуть пистолет в карман, но тот по смешному выглядывал рукояткой наружу.  - Нужно узнать, что там у Стива и… блондинки.
        - Ее зовут Лили.  - Подсказал Георг.
        - Ну да.
        Жара спадала, через несколько часов солнце зайдет, а что делать дальше Брут не имел никакого представления. Оставаться тут, дожидаясь спасателей, или идти неизвестно чему навстречу…
        - Стив, что у вас?  - спросил он.
        - Настроить связь не удается. Что нам делать представления не имею…
        - Нужно рассказать всем. И вместе решить, как быть дальше.  - Предложила Лили, не прекращая вбивать какие-то команды на голограмме.
        - Думаю, это правильно. Будем голосовать, значит.  - Сказал Стив.  - Пойдемте?
        Брут предложил оттащить охранника, лежащего в проходе, в сторону, чтобы он не пугал остальных и не мешал передвигаться. Взяв за руки и за ноги, они отнесли его на пару метров и положили на траву. После чего дверь, наконец-то, завершила свое движение.
        Дойдя до толпы, расположившейся на траве среди деревьев, Брут сказал:
        - Связь отсутствует напрочь.  - По толпе прошлась волна роптания.  - Что произошло не известно, кроме того, что ассасины и тамплиеры до сих пор убивают людей в секторе, разбредаясь в разные стороны отдельными группами.
        Известие произвело на людей шокирующее впечатление. Их сильно удивляло, что ни корпорация, ни правительство не торопятся их спасать, по сектору свободно разгуливают отряды убийц и никому до этого нет никакого дела. Брут, простой парень, выросший в городских трущобах и тот джентльмен, назвавшийся владельцем крупной компании, в равной степени надеялись на спасение, которого нет. Неожиданно Брут ощутил на себе взгляды людей, устремленные на него, не всех, конечно, но тем не менее они надеялись и доверяли ему. Они хотели, чтобы Брут помог им спастись от верной гибели. Сейчас он, простой парень, был куда важнее, чем этот Вассерман, пусть у него даже миллиард кредитов на счету, которые в данной ситуации никак не могли ему помочь.
        - Оставаться в секторе опасно.  - Сказал он наконец.  - Отдельные боты разгуливают там, где ранее прошлись их основные силы. По всей видимости они добивают оставшихся в живых. Задержимся тут и повторим судьбу убитых.
        - Так мы что, не будем дожидаться спасателей?  - взволнованно сказала рыжеволосая женщина.
        - Как по-вашему, сколько уже прошло времени с момента нападения?  - спросил он у неё.
        - Кажется, что целую вечность.  - Ответила она.
        - Два с половиной часа, судя по времени звонка охраны управляющему, плюс неизвестно, какое время ботам необходимо для того, чтобы добраться до контрольного пункта. С тех пор прошло три часа, а спасателей все нет. В случае экстренной ситуации группа спасателей меньше чем за час может добраться из северного аэропорта прямо до взлетной площадки этого чертового сектора.
        - Так где же они, черт побери?  - вскричал Вассерман.  - Почему нас никто не спасает! Почему с нами до сих пор не связались? Эй вы, ублюдки! Я вас по судам затаскаю! Я вам покажу! Изверги, гады…
        Он тряс кулаками, глядя в темнеющее небо, хватал с земли камни и злобно швырял их вверх, и все выкрикивал и выкрикивал ругательства в адрес корпорации. Устав кричать осел на дорогу, схватив себя за волосы, и горько, по-мальчишески, зарыдал.


        Алекс


        В панели трип-проектора, повёрнутого к входной двери, можно было не оборачиваясь наблюдать за всем, что происходило за спиной. Алексей никак не мог дождаться окончания трудового дня, чтобы отправиться с друзьями по работе в уютный кабачок. Алексей сегодня проставлялся, ведь у него настал день рождения. Ему исполнилось двадцать пять лет! Постоянной подруги у него не было, к чему нужна такая обуза в столь юном возрасте? Ты ещё молод и горяч, в тебе бурлит кровь и тело лучится силой и энергией. Разве стоит менять всё это на бесконечные ночные крики ребёнка или ворчливую, постоянно чем-то недовольную жену. Даже пусть сначала она будет красавицей, но через несколько лет красота её увянет и желание при виде неё будет возникать всё реже и реже. И, в один из прекрасных дней, исчезнет навсегда. Пусть уж это наступит как можно ближе к сорока годам, когда будет и личный транспорт, и отдельное от родителей жильё, и кругленький счёт в банке.
        Обо всём этом думал Алексей, уставившись задумчивым взглядом на работающий монитор своего рабочего трипа. Он снова вспоминал свою первую поездку в ГоТМ, когда родители оплатили недельную игру в «Зону выживания» и подарили Алексею. Сначала он не мог поверить собственным глазам, когда отец принёс ему с утра билет, искрившийся голограммой алмаза с большими строгими золотистыми буквами «GTM» под ней. Он задохнулся от счастья и благодарности к ним, пусть даже они порой его не понимал.
        - Это тебе, сынок!  - сказал ласково отец, вручая ему подарок.  - Мы с твоей мамой подумали и решили, что это будет лучший подарок от нас. Я знаю, что всем твоим друзьям родители дарили подобные подарки, поэтому и с нас не убудет.
        - Спасибо, спасибо, пап!  - вскочил Алексей с кровати, целуя отца.  - Пойду маму поблагодарю!  - и убежал в одних плавках в кухню.
        Оттуда раздался радостный смех матери, которую он напугал своим неожиданным появлением. В этот день сбылись его самые заветные мечты. Отправляя на посадку в скаймакс, мать ещё долго давала ему напутствия, а отец незаметно сунул в руку небольшую пачку кредитов и незаметно подмигнул. Так началось его первое путешествие в мир игры, ставшее впоследствии настоящей страстью. Все ощущения из прежней жизни поблекли перед возможностью стать тем, кем ты хочешь, ощутить себя настоящим, живым человеком, а не крохотным винтиком огромной машины, перемалывающей твою личность в труху. Только здесь можно было ощутить радость победы, пусть даже враги были настоящими только на половину. Там он впервые познал близость женщины, подарившей ему шесть потрясающих ночей. Да, она была всего лишь игрушкой, и желания её были не настоящими. Но, чёрт возьми! Ему ещё никогда после этого не удавалось испытать подобных эмоций в настоящем мире. По возвращении домой ему ещё долго снились приключения, которые он проходил раз за разом, незабываемый аромат воздуха и вкус свободы.
        С тех пор прошло три долгих года, но мысли о том, что ему надо вернуться, посещали его всё чаще. Теперь он трудился в поте лица, стараясь занять место ведущего специалиста отдела логистики. Оплата труда там намного выше и первые шаги уже сделаны. Руководство заметило его усердие среди тысячи таких же как он менеджеров среднего звена. Для этого приходилось подолгу задерживаться на работе, приходить раньше всех. Но все затраченные усилия стоили этого. Заняв очередной пост в длинной иерархии компании, он приближался к своей заветной мечте ещё на один шаг.
        В отражении собранного трипа мелькнула чья-то тень, и Алексей испугался, что в проёме появился специальный учётчик, занося в свой бланк наблюдения бездействие подчинённого. Такая отметка грозила лишением выходного дня. Компания дала ему место для работы не для того, чтобы он в бездействии просиживал рабочее время. К концу недели собирался отчёт о замеченных «просидах» и назначались дополнительные часы работы для замеченных, которые зачастую вытекали в испорченные выходные. Такие накладки для Алексея были ни к чему, по загруженности работой и эффективности отдачи он находился в верхнем списке лучших работников вот уже шестой месяц. Один прокол и начальство передумает давать ему повышение, о котором уже неоднократно намекало. Алексей сделал вид, что раздумывает над тем, какое действие ему стоит предпринять, наблюдая за данными, бегущими неровной строкой по экрану.
        Он медленно, но уверенно развернулся на кресле. В проёме, широко улыбаясь, застыла фигура Денниса.
        - Дэн! Твою мать!  - выругался Алексей, стараясь чтобы его голос не звучал слишком громко, обрадовавшись, что это не учётчик.  - Я думал, это наш стукач шастает! А я тут, как назло, сижу без дела. Какого хрена ты тут делаешь? Хочешь снова остаться пахать в выходной?
        - Я на секунду, Алекс! Только предупрежу, что сегодня тебя ждёт особенный подарок! Ребята просили не говорить, чтобы я не испортил сюрприз, но я не смог удержаться.  - Заговорил он вполголоса.  - Только не выдавай меня!  - попросил он.
        Воровато оглянувшись, он изобразил нечто, что Алексею было непонятно. Вдруг его взгляд остановился в одном направлении. Он упал на четвереньки и засеменил к выходу.
        - Идёт, идёт!  - с паникой в голосе запричитал он.  - Сейчас он меня засечёт! Чёрт, чёрт, чёрт…
        Голос Дэна стал удаляться, и Алексей удивился скорости, с которой его друг научился передвигаться подобным образом. Если бы были соревнования по бегу на четвереньках, то Дэн несомненно стал бы настоящим чемпионом. На этой работе научишься чему угодно, лишь бы не сидеть лишний час своего времени, который можно потратить на возвращение домой.
        Алексей поспешно развернулся к экрану и развернул трип, создавая рабочую обстановку, застучал пальцами по виртуальной клавиатуре, быстро окунувшись в работу. Когда учётчик проходил мимо его рабочего места, Алексей его уже не заметил, занятый своими делами. «Стукач» что-то отметил у себя в карточке и, удовлетворительно кивнув, двинулся дальше.
        Вечером сигнал, разнёсшийся по залу длинным гудком, возвестил всех рабочих о том, что очередной рабочий день подошёл к концу. Теперь можно было смело вставать с со своих мест и отправляться на отдых. У выхода столпились друзья, ожидая именинника. Было их всего десять человек и Алексей в очередной раз удивился. Как они успели за это время так сильно подружиться, ведь времени для общения было всего несколько минут перед началом работы и полчаса после неё.
        - Привет, Алекс!  - Дэн выглядел довольнее остальных.  - Пошли скорее в паб! У нас мало времени, а нам ещё надо успеть надраться, как следует.
        Он незаметно подмигнул Алексею. Ему сегодня трижды повезло. Учётчик не заметил его отсутствия на рабочем месте, он проболтался Алексею о сюрпризе и тот его ещё не выдал с головой.
        - Да, Алекс, нам уже пора…
        - Как настроение…
        - Отлично выглядишь…
        - У тебя сегодня юбилей…
        Со всех сторон тянулись руки для рукопожатия, слышались поздравления, пожелания удачи. Алексей односложно отвечал, думая о загадочности Дэна. Он, конечно тот ещё болтун, но Алексей дружил с ним с детства. Если Дэн не мог удержаться, то подарок и впрямь должен быть особенным.
        Весело завалившись в паб шумной компанией, друзья по-быстрому организовали место будущей попойки. Пока Алексей ходил заказывать выпивку и нехитрую закуску, они сгрудились перед столом с торжественными лицами, улыбаясь. Больше всех был счастлив Дэн, как будто это у него сегодня день рождения, и он принимает поздравления. В руках у него появился чистый конверт. Он протянул руку.
        - Мы все знаем, как тебе нравятся всякие приключения и прочее.  - Начал он.  - Мы тут скинулись немного… - Он замялся.  - Короче, вот.  - Он сунул конверт в руку Алексея.
        - Спасибо огромное, друзья! Я рад, что вы со мной.  - Алексей был растроган их вниманием.  - Может начнём пирушку?  - озорно спросил он.
        - Ты конверт-то открой, погляди что там.  - Посоветовал Саня, начальник соседнего отдела. Несмотря на занимаемое место он не задирал нос и вёл себя нормально для тридцатилетнего мужчины.  - Вдруг что-нибудь важное…
        - Вы уверены, что это нужно сделать сейчас?  - спросил с сомнением Алексей.
        Все дружно закивали в ответ.
        - Ну, ладно.  - Согласился он.
        Он осторожно отогнул язычок, закрыл глаза и вытянул сложенный вдвое лист с тиснением. Открыв глаза, он не мог сначала сообразить, но через несколько секунд до него дошло, что на его ладони лежит заветный билет на посещение заветного сектора в ГоТМе.
        - Твою-то мать!  - только и смог он выдохнуть с восхищением.  - Вы… Мне… Спасибо огромное, друзья! Но как? Он же стоит чёртову кучу денег!  - Алексей с трудом находил слова.
        - О! Насчёт этого особо не волнуйся.  - Саня сделал успокаивающий жест.  - Руководство решило премировать тебя за отличную работу. Зная твою новую страсть, мне нетрудно было подсказать, какому подарку ты будешь искренне рад и станешь работать в два раза лучше. Три четверти суммы оплатила компания, остальное добавили мы…
        - Но тут стоит дата! Вылет уже завтра утром!  - перебил его Алексей, удивлённо глядя на своих друзей.  - У меня работа!
        - Дослушай для начала до конца.  - Посоветовал Саня.  - Ко всему прочему компания выделила тебе внеочередной двухнедельный отпуск, который начинается с завтрашнего утра. Так что ты сможешь не только спокойно вылететь завтра утром, но ещё и целую неделю после этого находиться в розовых воспоминаниях. Теперь можешь радоваться и благодарить нас.  - Разрешил он шутливо.
        - Не то слово! Вы не представляете, какой это офигительный подарок!  - Алексей задыхался от радости.  - Я… Неужели завтра? Завтра я вернусь в ГоТМ!  - он восторженно поднял вверх руки с зажатым конвертом.  - Ю-хоу! Но! Мне нужно собираться, я не успею… - Спохватился он.
        - Спокуха, Алекс!  - Дэн вытащил из-за спины чемодан на колёсах.  - Вот твои вещи, я сгонял к тебе домой и предупредил твоих предков, покидал самое необходимое. Даже бросил пару порно трип-журналов на дорожку, чтобы ты не заскучал. У тебя там такая коллекция!  - он удивлённо округлил глаза, и весело заржал.
        - Ну ты и пройдоха, Дэн! Спасибо огромное, ребята! Вы не представляете, как я мечтал туда попасть!  - Алексей был на седьмом небе от счастья.  - Спасибо!  - сказал он уже серьёзно и бросился обниматься со всеми.
        Компания друзей веселилась почти всю ночь. Наутро Алексея загрузили в такси, и лихой водитель домчал его до скайпорта за полчаса, где Алексей с замиранием сердца прошёл необходимую регистрацию, получил огромную порцию добрейших улыбок, и отыскав свободное ложе, стал дожидаться своего рейса.
        «Как же, всё-таки хорошо, когда у тебя есть такие друзья! А Дэн!»  - подумал он, вспоминая предыдущий день.  - «Я лечу снова! Держитесь, кровожадные твари! Алекс вышел на охоту!»
        Медленно растворяясь в собственных фантазиях и воспоминаниях, Алексей задремал. Ему снова снились громадные пасти хищников с длинными клыками, мощные лапы с острыми когтями, огромные питоны, свисавшие с деревьев, подобно лианам. Мелкие вездесущие грызуны, норовившие стащить ночью дневной запас еды. Жаркое пламя большого костра в пещере, где он ночевал пару раз, наслаждаясь остротой опасности. Первая ночь прошла не спокойно, и он постоянно озирался, сидя спиной к костру, на жуткое рычание, доносившееся издалека. Вездесущая мошкара не давала покоя ни днём, ни ночью. Хорошо, что управляющий выдал всем репеллент, которым он обрызгал все открытые места. Из темноты леса на него прыгнула большая чёрная кошка с горящими в свете костра глазами…
        Алексей вздрогнул и резко проснулся. Возле него стояла красивая девушка с прелестной фигурой в облегающей форме работника скайпорта. Она очаровательно улыбалась, склонившись над ним, но взгляд её электронных глаз оставался холодным. Алексей понял, что это бот, ходивший услужливо между сидящими посетителями и напоминавший отбывающим время отлёта.
        - Доброго Вам дня, уважаемый Алексей!  - сказала она приветливо.  - Корпорация «Мегасофт» рада видеть Вас снова в числе своих посетителей. Сегодня, между прибывшими игроками проводилась лотерея и я рада Вам сообщить, что Ваш билет оказался выигрышным!  - произнесла она радостно.  - Корпорация «GTM» дарит Вам, уважаемый Алексей, дополнительную неделю игры в выбранном Вами секторе. Я искренне поздравляю Вас!  - ослепительно белая дружелюбная улыбка озарила её лицо.
        - Что?  - не понял он спросонья.  - Билет?
        Девушка не обратила внимания на его вопрос и продолжила, улыбаясь так же приветливо:
        - К тому же, я рада сообщить Вам, что корпорация знает о Вашем юбилее и дарит Вам личный костюм игрока, который будет ожидать Вас в секторе. Какой цвет Вы предпочитаете?
        - Чёрный.  - Ответил он растерявшись.  - Хотя нет, пусть будет тёмно-зелёного цвета.  - До него начало доходить, что произошло нечто из ряда вон выходящее.
        Корпорация знает про его день рождения?! Хотя это не удивительно. Он проходил сканирование личности на входе и вшитый чип передал всю нужную информацию, вплоть до счёта в банке, давлении крови, содержания алкоголя, ритмов сердца и времени посещения туалета. В зданиях скайпортов все присутствующие были под постоянным присмотром. Корпорация заботилась о своих клиентах с момента, когда они переступили порог скайпорта.
        - Ещё раз поздравляю Вас с выигрышем и юбилеем! Пройдите к третьему терминалу, чтобы оформить выигрыш и получить дополнительные сведения.
        Девушка отвернулась, направившись к следующему клиенту, высокому темнокожему мужчине, привлекавшему её внимание громкими возмущёнными выкриками. Сразу было видно, что этот человек не привык ждать. Скорее всего это очередной богатенький бизнесмен, решивший получить свою порцию адреналина в кипящей крови.
        Алексей прошёл мимо трип-голограмм, глядя на них с восхищением, к указанному терминалу. Там такая же симпатичная приветливая девушка с холодными глазами обменяла билет и обновила данные смартвейса, поздравив ещё раз с выигрышем.
        До вылета оставалось два часа, и Алексей, изнывая от ожидания, отправился в музей, чтобы хоть как-то убить время. Прошёл сквозь плотную пёструю толпу, держа крепко свой чемодан за ручку. Витрина музея была плотно подсвечена голограммами самых ярких моментов игр. Вот здесь когорта воинов, облачённых в римские доспехи, бьётся с варварами, закутанными в лохматые шкуры. А тут отряд космического десанта лихо разносит столпившихся гуманоидов из лазерных винтовок. Чуть дальше средневековые рыцари, запаянные в доспехи, берут штурмом крепость с зубчатыми стенами. Везде сражения и яростные лица. Участников можно было определить по костюму, плотно облегающему тело. Кто-то нацеплял поверх него дополнительную экипировку, чтобы не выделяться из основной толпы ботов, кто-то держал в руках только оружие.
        В одном из игроков Алексей узнал звезду прошлого сезона Брегора. Этот игрок уже пятый год защищал честь и достоинство владельца корпорации «Чистый взгляд» Чин Ли Джуна. Эта корпорация была одна из ведущих в сфере разработки и трансплантации глазных имплантов для людей. Сам владелец в молодости участвовал в играх, но постоянная занятость в работе не позволяла ему неотлучно находиться в ГоТМе, поэтому он выкупил дорогостоящего игрока у предыдущего владельца директора сети банков «Доверие» за миллиард кредитов. Теперь Брегор носил его логотипы и был ходячей рекламой успешной работы корпорации на рынке.
        Алексей тяжело вздохнул, ему тоже хотелось быть таким, быть игроком элитной лиги. Да кому не хотелось? Их были рады видеть везде! Брум, Титан, Ханк, Хищник, Валькирия, Разрушитель и это только начало длинного списка звёзд ГоТМа. Им услужливо кланялись и стремились исполнить любой каприз, зная, что легионер в долгу не останется и обязательно расскажет об отношении к себе в прямых репортажах, очень часто транслируемых с континента. Иногда, благодаря короткой фразе, оброненной легионером, хватало, чтобы прибыли поползли резко вверх или провалились на дно, если его отзыв был крайне недоброжелательным. Их обожествляли и боялись. Легионер был чьей-то собственностью, но и его слово стоило дорого, об этом знали все.
        Алексей медленно прошёл внутрь, смартвейс пискнул на входе, отмечая, что пришёл клиент, оплативший игру. Это означало, что посещения всех секция музея для него было бесплатным. Он потаращился немного на копию всемирно известного алмаза, поглядел новых ботов, разгуливающих в своих стекляных вольерах, выглядевших довольно-таки устрашающе. Но самым интересным для него был зал экипировки. Он постоял напротив новой модели костюма, представив его на себе, с голограммой алмаза на груди. Почесал непроизвольно шею, представив там наколку ромба с закрашенными знаками секторов. Прошёл к вооружению сектора 384. За прошедшие три года вооружение поменялось полностью. Вместо обычного лука, которым он пользовался в прошлый раз, на стеллаже красовался арбалет с автоматическим приводом, выполненный в защитном цвете, с опасно-хищными обводами. Такой хотелось подержать в руках прямо сейчас. Электрошоковая дубинка с тяжёлым навершием и удобной анатомической рукоятью. Щит из легкого сплава металлов, стилизованный под древний, обтянутый кожей. Такой точно не расколется от удара лапой пещерного тигра. Несколько
модернизированных дротиков и топоров с идеальной балансировкой и, конечно же, большие хищные ножи с отстреливающимися лезвиями разных форм и расцветок.
        Неужели у него теперь есть личный костюм игрока? Говорят, что такие намного лучше обычных, подгоняются точно по фигуре параметры тела наверняка уже отправлены в сектор и обслуживающий персонал перерыл весь склад в поисках подходящего размера. В нём больше полезных девайсов. Помимо стандартного взаимодействия с трип-проекцией сектора имеет отдельный канал связи с оператором, увеличенный в два раза запас энергии, более вместительную аптечку, шлем из силового поля, усиленные показатели брони, жёсткости при падении или ударе, и искусственные силовые импланты. В таких разгуливают по секторам настоящие игроки лиги, круша врагов направо и налево.
        Костюм игрока вещь незаменимая в секторах, очень удобная и полезная. Кроме того, что в нём можно комфортно разгуливать при критических температурах, он не боится ни стужи в минус пятьдесят, ни жары в плюс пятьдесят, спасая жизнь игроку, регулируя теплообмен. При скоростной деформации поверхности, костюм способен приобрести невероятную жёсткость, спасая игрока от травм во время падения или ушиба, от шальной пули или удара холодным оружием. Но самым крутым девайсом, по мнению Алексея, был шлем. Он выдвигался автоматически, если костюм перехватывал от игрока признаки паники или угрозы жизни. Таким признаком могло послужить что угодно: выброс адреналина, увеличение температуры тела, потливость, частота дыхания и пульса, повышение артериального давления. Но только сложив все данные воедино, обработав и проанализировав обстановку по данным спутника и камер слежения, костюм мог самостоятельно выдвинуть шлем. В основном это делали игроки, зная заранее об ожидающих испытаниях.
        Время в размышлениях о подобных вещах пролетело быстрее, чем ожидал Алексей. Смартвейс приветливо пискнул, разворачивая трип-проекцию стюардессы, приглашающей его на посадку.
        - Просим Вас занять своё место в скаймаксе. Пройдите через ворота третьего терминала, где Вас встретят наши сотрудники. Доброго пути!  - девушка улыбнулась заученной улыбкой.
        Проекция пропала, оставив карту, на которой указывалось местоположение Алексея и необходимые ворота, подсвечивая мигающим пунктиром кратчайший путь до нужного места.
        «Ну, наконец-то! Теперь я не Алексей, я Алекс! Гроза монстров и хищников!»  - подумал Алексей, пока торопился к терминалу.
        Скаймакс вдавил в сиденье, напомнив о том, что сейчас они летят с умопомрачительной скоростью. Салон, по случаю выигрыша достался самого высокого класса. Алекс и не думал, что такие есть в скаймаксах. Это же специальный зал для самых богатых! Уже здесь было видно, заботу корпорации о своих лучших клиентах. Если в обычном салоне было больше функционала, места для пассажиров стояли плотными рядами, из напитков только соки, вода и лёгкий алкоголь, то здесь всё было иначе. Посередине огромная сцена на которой вытанцовывали практически обнажённые мускулистые мужчины и стройные девушки с большими размерами в нужных местах.
        Здесь витал запах роскоши и пренебрежения, обитые кожей крокодилов удобные диванчики, отдельно для каждого пассажира. Личный мини-бар со всеми доступными напитками, кроме неприлично дорогих. Были даже сигары, запрещённые на других континентах и легкие наркотики, а Алекс почему-то думал, что всё это запрещено. Выпив для начала одну порцию бурбона, он вытянул сигару из тубуса. Чем разжигать её было не понятно, поэтому он просто вставил её в рот и сделал глубокий вдох, парадируя ковбоев и виденного им трип-фильма. На кончике сигары тут же разгорелось пламя, пуская душистый сизый дым. Задохнувшись от крепости и горечи во рту, Алекс закашлялся и поспешил потушить сигару о пепельницу. Оглянувшись вокруг, он запустил руку в бар и выудил оттуда остатки бурбона, разлитого в маленькие бутылочки и остальные сигары, надеясь к концу своего путешествия научиться всё-таки курить сигару и пускать дым, как это делали киногерои. Засунув поспешно в карман чемодана добытые сокровища, он заметил, как за ним наблюдают с интересом две красивые девушки, сидящие неподалёку от него. Одна из них подмигнула ему, а другая
послала воздушный поцелуй. Он оглянулся вокруг, пытаясь найти того счастливчика, которому были адресованы столь откровенные посылы. Но вокруг сидели только пожилые мужчины, занятые своими делами, уставившись в свои трип-проекторы. Девушки расхохотались, глядя на реакцию Алекса, встали со своего места и подошли к нему. Без приглашения плюхнулись с двух сторон и нежно проворковали на ухо, обдав ароматом дорогого парфюма:
        - Привет, красавчик!  - прошептала одна, тесно прижимаясь к нему всем телом.
        - Ты здесь один?  - проворковала другая, укусив не больно за мочку уха, положив холёную ладонь на бедро.
        - К… Кто? Я?  - Алекс немного опешил от такого напора.  - Од…Один.  - Выдохнул он, чем развеселил девиц ещё больше.
        - Хочешь, мы составим тебе компанию на время полёта?  - страсть в голосе блондинки выдавала её намерения.
        - А так можно?  - Алекс был удивлён.
        - Конечно.  - Шепнула на ухо брюнеточка с длинными ухоженными волосами, от которой пахло сексом, и нажала на неприметную кнопку на подлокотнике дивана.
        Откуда-то сверху опустилась непрозрачная завеса, отгородив диванчик Алекса с небольшим пространством вокруг него.
        - Что это?  - Алекс постарался скрыть свое удивление, но у него это не очень получилось.
        - Ты что, в первый раз летишь?  - блондиночка глядела на него большими голубыми глазами.  - Это светошумовая изоляция, на случай, если нам захочется немного потанцевать или послушать музыку.
        - Да, да, я слышал, у нас в офисе стоят такие… между рабочими местами - Алекс придал своему голосу больше уверенности.
        - Хочешь проверим правду говорят про них или нет?  - блондинка обожгла его горящим взглядом, а брюнетка поцеловала нежно в шею.
        - Как это? Хочу!  - тут же согласился он, чувствуя, что девушки на этом останавливаться не собираются.
        - Спасите, помогите!!!  - блондинка заблажила во всю мощь своего голоса. - Видишь? Нас никто не слышит!
        Тут же включился смартвейс на её запястье, где появилась проекция стюарда.
        - Всё в порядке, мисс Маркклай?  - спросил он участливо.
        - Да, всё в порядке.  - Бросила она ему небрежно.  - Мы развлекаемся, не мешайте нам!
        - Хорошо, мисс Маркклай, отдохните хоро… - Девушка скинула смартвейс с руки, погасив изображение стюарда.
        - Кроме этих… - Она показала на смартвейс.
        Прыгнула сверху на Алекса и принялась жадно целовать его в губы. Громко заиграл космотранс. Алекс не заметил, когда девушки успели раздеться, теперь они стягивали с него одежду, покачивая великолепными выпуклостями. Они не спрашивали у него ни имени, ни места работы, как это было со всеми девушками, которых знал до этого Алекс. Они просто пришли и взяли то, что захотели. Такого с Алексом ещё никогда не случалось. Сразу две не просто симпатичные девчонки, а настоящие красавицы, ласкали его и целовали тело, заставляя возбуждаться вновь и вновь. Он ласкал их груди, гладил по крутым задницам, отвешивая звонкие шлепки, а они громко стонали и хохотали при этом. Они трахались и трахались, будто это последний день в их жизни. Сколько это продолжалось Алекс припомнить не мог, скорее всего, весь полёт, потому что, когда завеса поехала вверх по желанию уже одетых девиц, скаймакс шёл на посадку. Девушки попрощались с ним, томно поцеловав в губы по очереди, и сунули в карман рубашки свои визитки.
        - Позвони, красавчик! Мы найдём тебе самую хорошую работу.
        Алекс никогда бы не подумал, что хорошую работу можно найти именно таким способом. Это уже лучше, намного лучше! Тогда он сможет посещать ГоТМ гораздо чаще.
        В голове ещё стоял туман, а перед глазами мельтешили розовые возбуждённые соски, когда Алекс вышел из терминала. Глубоко вдохнув, он усмехнулся. Да, день сегодня начался очень позитивно, такая куча приятных впечатлений привалила, что ему почудилось, будто бы он снова спит. Ущипнув себя на всякий случай за руку, он с удовлетворением отметил, что это не сон. К тому же места засосов беспрестанно чесались. «Нет, это точно происходит!»  - думал он, настраиваясь на ещё большее количество сюрпризов.
        Из-за каких-то технических неполадок их скаймакс приземлился в северном порту континента. Девушки, с которыми он познакомился в полёте перешли в закрытую зону, послав при этом ему пару жарких взглядов и летучих поцелуев. Пришлось подождать полчаса прежде чем, он смог снова подняться на борт следующего рейса, чтобы прибыть в назначенное место. Малый перевозчик доставил его до скайдрома джунглей реки Конго, сектора, где он собирался провести свои две недели отдыха и приключений. Услужливый персонал вывалил навстречу, радостно приветствуя новую партию гостей. В первых рядах стоял парнишка с надписью его фамилии на щитке. Понаблюдав за ним некоторое время, Алекс убедился, что парнишка ждёт именно его, поскольку другого человека с такой же фамилией не нашлось. Клиенты равнодушно проходили мимо.
        - Меня ждёшь?  - спросил Алекс, подойдя к нему.
        - Мистер Ражоф, Алексей Ражоф?  - уточнил парнишка.
        - Давай просто Алекс, запомнил?
        - Хорошо, мистер Ражоф.  - Согласился тот.  - Проследуйте за мной.
        Его проводили в приёмную управляющего, который появился через несколько минут.
        - Прошу Вас извинить меня за ожидание, Алекс.  - Попросил управляющий.
        «А они тут быстро соображают!»  - Удовлетворительно отметил он.
        - Нас известили, что вы VIP-клиент, поэтому по любому вопросу обращайтесь непосредственно ко мне.  - Он скинул на смартвейс Алекса свои координаты.  - Как всегда, для таких клиентов у нас имеется большое количество особых предложений. За дополнительное снаряжение и припасы вам не придётся доплачивать сверху, все возможные напитки и развлечения за счёт корпорации.  - Он озорно подмигнул.  - Даже девочки. Каждую ночь у вас будет новая! И это будет не бот, как раньше.
        - Что означает: дополнительное снаряжение?  - заинтересовался Алекс.
        Про девочек пока спрашивать не хотелось, потому что после недавней встречи он чувствовал себя опустошённым. Молоденькие бестии высушили его до донышка.
        - Я знал, что Вы спросите, Алекс!  - удовлетворённо заметил управляющий.  - К примеру, мы можем Вам выдать штурмовую автоматическую винтовку с электронным снайперским прицелом или пулемёт Гатлинга, чтобы повысить шансы для прохождения квестов.
        У Алекса при этих словах загорелись глаза.
        - Кроме этого мы можем снарядить Вас активной бронёй, указать на карте несколько полезных схронов и отметить точки начала новых квестов, последние разработки, появившиеся только на прошлой неделе. Пока что ни одному из клиентов до них добраться не получилось, поэтому у Вас есть все шансы стать первопроходцем.
        - И всё это бесплатно?  - спросил Алекс с недоверием.
        - Это входит в Ваш золотой билет, Алекс.  - Пояснил управляющий.  - Так вам нужно дополнительное снаряжение и данные?
        - Конечно!  - обрадовался тот.  - Когда можно получить?
        - Прямо сейчас!  - управляющий широко блеснул улыбкой.
        Он провёл несколько манипуляций со смартвейсом и у Алекса появились необходимые данные.
        «Подумать только! У меня сегодня счастливый день. Может это начало новой жизни?»  - Алекс уже видел себя в одном ряду с игроками высшей лиги.
        - А теперь, на склад!  - бодро возвестил управляющий.
        Управляющий провёл его к бронированной двери и провёл смартвейсом по сенсору, мигнувшему зелёным индикатором. Склад представлял собой обширный ангар, расположенный под зданием. Ряды всевозможного холодного вооружения, отдельно стоящие стрелы и болты, провизия, запакованная в герметичную упаковку. Несколько штабелей костюмов, разных размеров. Управляющий провёл Алекса вглубь склада, где обнаружилась вторая броневая дверь. Набрав код на сенсорной панели и прислонив ладонь к дисплею, управляющий с удивлением отметил, что дверь не реагирует на команды. Треснув сверху кулаком по коробке безопасности, он проделал операцию ещё раз. На этот раз всё получилось и дверь приветливо распахнулась.
        - Чёртовы перебои в системе безопасности,  - пожаловался он,  - со вчерашнего вечера какие-то ошибки. Раньше такого не было. А вот и наши закрома!  - он радостно обвёл маленькое помещение рукой.  - Можете выбирать всё, что вам приглянется!
        Здесь было немного тесновато от количества неположенного для этого сектора вооружения и экипировки. Винтовки различных производителей и модификаций были одного калибра, что облегчало выбор боеприпаса, оставалось выбрать только тип. Алекс взял обычную автоматическую винтовку с оптикой, коробку с разрывными патронами и коробку бронебойных, сунул в разгрузку защитного цвета дополнительных обойм на всякий случай, в удобный компактный рюкзак покидал несколько суточных пайков, электронный бинокль, средства для розжига костра, медицинский картридж для костюма и дополнительную энергоячейку.
        - Я вижу, Вы подходите к делу основательно!  - заметил управляющий.  - Хотите переночевать под открытым небом? Но Вы должны знать, что ночью в джунглях не безопасно.
        - Для этого я сюда и прилетел. Ради чувства опасности и приключений.  - Алекс присматривал, что ещё ему может понадобиться.
        Управляющий протянул баллончик репеллента.
        - Не забудьте вот это! И от меня лично!  - в другой руке была бутылка дорогого виски из небьющегося стекла.
        Алекс с сомнением посмотрел на него.
        - Берите, берите, у меня ещё есть! Клиент должен быть доволен. Особенно с вашим статусом.
        Алекс хотел сказать, что билет ему достался случайно, но, поразмыслив немного, не стал уточнять, взяв из рук услужливого управляющего, преданно глядящего на него, предложенную бутылку спиртного. Когда в своей жизни он попробует нечто подобное? Пусть думают, что он богатей, привыкший к шику.
        - Не забывайте, что двери моего кабинета всегда распахнуты для Вас настежь в любое время суток.
        - Благодарю Вас! Теперь костюм.  - Напомнил Алекс.
        - Броню выбирать не будете?  - удивился управляющий.
        - Думаю, это лишнее. У меня и без неё приличная фора.  - Алекс похлопал рукой по винтовке.
        - Отличный выбор! Как скажете.  - Услужливо сказал он.
        Он открыл здоровенный сейф, в котором висел десяток отличных костюмов. Эти были толще стандартных на полсантиметра. Алекс быстро скинул с себя одежду, оставшись в плавках, с удовольствием натянул на себя обновку тёмно-зелёного цвета, чувствуя, как тот начал плотно прилегать к телу, создавая ощущение второй кожи. Костюм защищал всё тело, оставляя открытым только голову. Он попрыгал на месте, присел несколько раз, давая костюму приноровиться к телу, выдвинул несколько раз шлем, проверяя исправность всех систем. Управляющий показал, как поменять энергоячейку и обновил аптечку. Осталось натянуть разгрузку и рюкзак. Когда с этими делами было покончено, к Алексу пришло осознание того, что игра началась. Он рвался прочь из этого помещения, торопясь оказаться подальше от всего, что могло напоминать о цивилизации. По пути к выходу, он уже не стесняясь прихватил арбалет, зарядил болты в специальный отсек, взял ещё полсотни, выбрал мачете по руке в кожаных ножнах, прицепленных к широкому поясному ремню, туда же прицепил два охотничьих ножа и фляжку с водой. Всё-таки винтовка на всякий случай, нужно
попытаться выиграть квест как все.
        - Хотите, чтобы мы довезли Вас до места первого испытания?  - поинтересовался управляющий.
        - Нет. Я попробую добраться сам.  - Отказался Алекс, чувствуя необыкновенный подъём сил.
        - Счастливой охоты!  - пожелал, провожавший его управляющий. Было видно, что он счастлив избавиться от VIP-персоны так быстро.
        «Ну и хрен с тобой!»  - подумал Алекс.  - «Я сюда прилетел не для того, чтобы мне задницу вылизывали.»
        Он развернул трип смартвейса и ткнул пальцем в первое задание. «Людоед»  - так значился новейший квест. Кто это был: человек или животное? Точка начала, больше ничего. Отсутствие дополнительной информации добавляло ещё больше интриги, игроку сначала предлагалось определить противника, а после этого справиться с ним, уничтожив. Он развернулся, ориентируясь с направлением, и бодро зашагал в джунгли, шуршащие листвой и издающие пронзительные крики.
        - Добро пожаловать в новый квест игры на выживание!  - раздался голос оператора за кадром изображения карты.  - Вы видите начало квеста. Напоминаю Вам, что от каждого вашего решения зависит начисление очков и дополнительных бонусов, которые помогут улучшить показатели игрового снаряжения. Каждые сто набранных очков Вы можете обменять на увеличение показателей костюма или обменять пятьсот очков на подсказку в квесте. Каждое убитое животное даёт дополнительные очки, в зависимости от размера и степени агрессии. Решение трудной задачи приносит бонусные очки, их количество зависит от степени сложности решаемой трудности. Завершение первого квеста приносит тысячу очков игроку и одно бонусное увеличение броневых способностей костюма. Провал миссии означает начисление штрафных очков, которые Вы можете погасить, охотясь на хищников. Миссию можно начинать сначала или перейти к следующей. Очки не засчитываются, если используется вооружение, входящее в список дополнительного. За решение отправиться к начальной точке без транспорта, начисляется десять очков бонуса. Есть какие-нибудь отдельные пожелания?
        - Нет.  - Коротко бросил Алекс. Все правила он уже знал и ему был безразличен трёп оператора.
        - Удачной охоты!  - пожелал оператор на прощание.  - Игра началась!
        Алекс переключил голосовые сообщения на графические, чтобы не выдавать себя во время игры и двинулся к точке лёгким бегом, располагавшейся в пяти километрах от него.
        На полпути он услышал подозрительное порыкивание, в стороне от тропы, по которой бежал. Остановился, прислушиваясь. Лёгкий шорох выдал присутствие зверя, пытавшегося его выследить и напасть незаметно. Алекс внутренне напрягся, ожидая подвоха с любой стороны. Хорошо, если это будет одиночка. Он медленно вытащил мачете из ножен, второй рукой нащупал охотничий нож. Прыжок зверя оказался неожиданным и совсем с другой стороны. Двухсоткилограммовая туша пещерного тигра с громадными клыками легко сбила Алекса с ног, придавив здоровенной когтистой лапой к земле. Мачете отлетело в сторону. Выпущенные когти слегка царапнули костюм, не оставляя следов, но разодрали разгрузку на груди в лохмотья. Крепкая ткань лопнула, будто была гнилой. Костюм затвердел, спасая своего обладателя от возможности быть раздавленным при таком давлении, появился силовой шлем, защищающий от увечий голову. Зверь обнюхивал пойманную добычу, пытаясь определить, годится она в пищу или нет. Пока зверюга была в раздумье, Алекс саданул коленом в брюхо зверя, выхватывая нож и нанося ему несколько ударов в грудную клетку, пытаясь добраться
до сердца. Тигр тяжело охнул и отскочил в сторону от опасного жала, обильно теряя кровь. Покачнулся слегка и прыгнул, раскрыв пасть, чтобы перекусить наглеца кошмарными челюстями. Алекс сделал быстрый шаг навстречу, присел и с силой вогнал клинок в брюхо пролетающего над ним тигра, стараясь его разрезать. Остро заточенный нож легко сделал широкий разрез на брюхе, из которого вывалились кишки при приземлении. Тигр удивлённо мяукнул, совсем, как домашняя кошка и, потеряв последние силы, повалился на бок. Алекс подобрал мачете, подошёл к издыхающему хищнику и с силой рубанул тяжёлым клинком по шее, избавляя зверя от мучений.
        «Чёрт! Нужно быть внимательнее, наверняка он меня пас несколько минут, прежде чем до меня дошло. Соберись! Ты не в городе.»  - Алекс подбадривал себя, как мог.
        - Ну что? Кто кого?  - спросил он дохлого тигра.  - Жаль разгрузку порвал.
        Алекс порадовался, что ему удалось завалить такого здоровяка, наверняка за него надают кучу призовых очков. Конечно, было бы лучше без позорного падения, но что есть, то есть. Смартвейс завибрировал, принимая информацию. Придётся посмотреть позже, на привале, когда будет свободное время и хорошая защита, а сейчас нужно срочно собирать манатки и сваливать отсюда, пока на запах крови не сбежалось остальное зверьё. Он содрал порванную разгрузку со спины, рассовал боеприпасы по рюкзаку, осмотрел винтовку. Дополнительное вооружение делалось с огромным запасом прочности и осталось целым, в противном случае её пришлось бы попросту оставить, чтобы не таскать на себе лишний груз. Подошёл к дохлой зверюге и отрезал коготь на память. Когда он вернётся домой, то сделает из когтей убитых им тварей настоящее ожерелье. Жаль такая идея не пришла ему в голову в прошлый приезд, но теперь у него появился второй шанс. Охотник он или хрен с горы?
        Без происшествий добрался до первой точки. А в глубине джунглей раздавалось яростное рычание, похоже оголодавшее зверьё добралось до туши убитого им тигра. Небольшая поляна была устлана трупами полуголых людей, с отрезанными ушами, перерезанными глотками и изуродованными ножом лицами. По телам ползали вездесущие насекомые, трупные мухи кружили тучами, попав на неожиданный пир. Тела людей были выложены в форме семи лучевой звезды, головами друг к другу. При виде такого побоища Алекса замутило и вырвало. Откашлявшись немного и осмотревшись вокруг, он обнаружил отчётливые следы человека, продавившие почву достаточно глубоко. Значит, здесь постарался человек, и, судя по ещё тёплым телам и тому, что здесь зверья не наблюдалось, последнего аборигена прирезали перед самым появлением Алекса.
        Осмотрев повнимательнее место, он заметил участок, обильно орошённый кровью. Что здесь могло произойти? Может восьмого он разделал на отдельные части, чтобы унести с собой? Он заметил торчащую из-под куста кисть руки. Поняв, что там может находиться человек, Алекс потянул за палец, ожидая, что вытянет немного, потом перехватится получше и вытащит мертвеца. Но особых усилий прикладывать не пришлось, потому что он вытянул отрубленную руку. Не ожидая, что это получится так легко, он рванул, в результате чего упал на спину, а отрубленная рука упала сверху. Алекс в испуге отшвырнул руку в сторону и подскочил на ноги, пытаясь отряхнуть свернувшуюся кровь с костюма, но та только размазалась ещё больше. Его снова с шумом вырвало горьковатой желчью. Преодолев приступы тошноты, он упал на живот и поглядел под куст, где обнаружил вторую отрубленную руку, две стопы и внутренности. Зачем прятать это под кустами? Чтобы не нарушать композиции? Алекса вновь согнуло пополам, но блевать было уже нечем. Прополоскав рот и горло из фляжки с водой, он сделал несколько больших глотков, смыл размазанную по костюму кровь
и покинул кошмарную полянку по направлению удаляющихся следов. Да, не зря управляющий дал ему целый бутыль крепкого спиртного, после таких приключений будет чем утопить увиденные кошмары. Корпорация не поскупилась на создание острых ощущений, за что и брала немалые деньги. Алекс знал, что отдельные квесты только для самых матёрых игроков, которых не страшит вид крови или отрубленных частей тела. Только пройдя кучу испытаний, можно было с гордостью сказать о себе - я игрок! Для большинства посетителей сектор - это небольшая игровая двухкилометровая зона вокруг увеселительного заведения, где можно отсидеться и провести время в развлечениях с ботами. Для меньшинства - всё пространство сектора, где на каждом шагу можно найти приключения на задницу.
        Дорожка из следов привела к небольшой скале, внизу которой зияло отверстие небольшой пещеры. Алекс двигался очень аккуратно, стараясь не создавать лишнего шума и замирая каждый раз, когда поблизости раздавался подозрительный шум. Тот маньяк не знал, что по его следу идёт охотник, желающий его прикончить. А может заманивал Алекса в свою ловушку, создавая видимость быстрого передвижения, судя по длине шага.
        «Сейчас мы посмотрим, кто кого.»  - Думал Алекс со злостью и разгорающимся азартом.
        В глубине пещеры сверкнул огонёк, превратившись в небольшой костерок, переросший в пылающее пламя. Человек в пещере не думал прятаться, ощущая себя на своей территории хозяином, самым опасным хищником в округе. Алекс в глубине души был с ним полностью согласен. Если ты можешь без особых усилий расправиться с восьмёркой взрослых человек, после схватки протащить на себе два километра пятьдесят килограмм мяса и идти при этом быстро, то навряд ли найдётся ещё один такой же, который станет оспаривать твои права на добычу. Алекс достал бинокль, чтобы лучше разглядеть происходящее в пещере. Отрегулировав резкость, он заметил двух здоровых ублюдков, жарящих над огнём человеческую ногу. Значит их было двое! Отсюда такие глубокие следы во влажной почве. Ребята решили устроить маленькую пирушку. Только какая пирушка без спиртного? Правильно - никакая. Алекс решил доказать людоедам свою точку зрения, перестреляв их из арбалета, как зайцев. Благо пожиратели сидели на открытой площадке. Они весело о чём-то тараторили на непонятном языке, в ожидании первого подходящего куска. От мыслей о еде пустой желудок
Алекса громко заурчал, напоминая своему хозяину о пропущенном завтраке. Как вообще после устроенной бойни можно спокойно сидеть, болтать и жрать ногу убитого недавно человека? Алексу этого было не понять.
        Один из мужчин встал. На нём не было ничего, кроме набедренной повязки и широкого окровавленного мачете, который висел на боку, и который людоед не удосужился обтереть хотя бы об траву. Людоед прошёл вглубь пещеры и вернулся назад с каким-то округлым предметом в руках, напоминавший по форме мяч. «Они что, собрались погонять в футбол?»  - Алекс увеличил кратность увеличения. Оказалось, людоед держал в руке отрубленную голову! Он присел на место, разгребая угли в кострище, и положил голову в образовавшуюся ямку, возвращая угли на место.
        - Да ты гурман!  - пробормотал негромко Алекс, глядя в бинокль.
        Пожалуй, обстановка изведана и теперь можно смело начинать отстрел. Бинокль вернулся в рюкзак, уступив место арбалету. Такая вещица, благодаря оптическому прицелу и системе стабилизации при выстреле, могла запросто снять с расстояния в триста метров маленькую птичку, не говоря уже о двух громадных мужиках. Хотя Алекс находился на расстоянии четыреста метров, ближе подбираться он всё-таки побоялся, чтобы не спугнуть преследуемого, он был уверен, что первым выстрелом снимет одного из них. Насчёт второго были сомнения, но не зря же он ходил все три года в секцию игроков, где научился некоторым приёмчикам и, особенно, стрельбе из лука и арбалета. А дальше он что-нибудь, да придумает.
        Устроившись поудобнее на земле, Алекс взял в прицел одного из людоедов, сделав необходимые поправки на расстояние и легкий ветерок. На тренировках ему приходилось стрелять с неудобного положения, при сильном боковом ветре и сумерках, что снижало эффективность стрельбы в разы, но сейчас условия были просто идеальными. Никакого ветра, мишени сидят на одном месте, уставившись в пламя костра. Нежно надавив на спусковую скобу, Алекс выпустил первый болт. Арбалет сработал без отдачи и начал процесс дозарядки, на который ушла целая секунда. Пока летел первый болт и ничто не предвещало будущий расстрел, он успел выпустить второй болт. Бросив арбалет на землю, он вскочил с земли и громко закричал, привлекая внимание голодной двоицы. Результат не заставил себя долго ждать. Первый болт вошёл одному в голову, прошив череп насквозь и застряв в нём. Дикарь свалился в костёр и его тело начал пожирать огонь. Второй людоед, услышав голос, попытался встать, но свалился на спину, получив второй болт в грудь. Ранение не было летальным, и он попытался встать на ноги, но безуспешно. Ноги скребли каменный пол пещеры, а
руки шарили в поисках опоры.
        Алекс не стал дожидаться, когда тот скончается, собрав свои вещички, бегом двинулся к пещере, держа в руке мачете. Он уже радовался очередным бонусам и очкам, когда из глубины пещеры навстречу ему вылетело копьё. Скорость его была небольшой, и оно воткнулось в землю, так и не долетев до Алекса. Он тут же притормозил, пытаясь определить кидавшего. Но разгадка оказалась простой. Из глубины на него бежала нагая женщина размером поменьше и размахивала в воздухе тесаком, пытаясь напугать своим воинственным видом нагрянувшего чужака. У Алекса это вызвало только усмешку, её грудь весело болталась из стороны в сторону, голос был несколько высок, чтобы напугать его, а тесаком она вращала и вовсе неумело, норовя отрезать себе что-нибудь на бегу. Алекс не стал дожидаться, чтобы вступить в рукопашную схватку, перекинул резким движением арбалет из-за спины и выпустил третий болт, практически не целясь. Женщина споткнулась и повалилась кулем в лужу, подняв при этом веер брызг и раскидав ноги в стороны. Она уткнулась лицом в грязь и Алекс, проходя мимо, сунул ей между рёбер мачете. Острая сталь без сопротивления
разрезала кожу и вошла в плоть. Алекс сделал короткий рывок, и женщина окончательно обмякла, получив обширные внутренние повреждения. Последние пузырьки из грязи дали понять, что она испустила последний вздох.
        - Как вам не стыдно!  - сказал он ей укоризненно.  - А ещё женщина.
        Стараясь не смотреть на её грязную задницу и на то, что под ней, Алекс короткой перебежкой домчался до костра. Здесь отвратительно пахло подгоревшим мясом и сгоревшими волосами. Второй людоед ещё не скончался, он усердно цеплялся за жизнь, барахтаясь на полу, словно навозный жук, упавший на спину. Смердело в пещере прилично, видимо людоеды не знали, что такое личная гигиена, опорожняя содержимое своих кишечников рядом с костром. Алекс зло сплюнул, подавил в себе рвотный спазм, пора бы уже привыкать, задержал дыхание и подошел к лежащему здоровяку. Коротким движением перерезал ему глотку и вышел на свежий воздух.
        Смартвейс дрожал на руке, отсчитывая очки. Что ж, теперь самое время покинуть место расправы, чтобы где-нибудь спрятаться и перекусить спокойно. Алекс развернулся и побежал в сторону от тропы, пытаясь найти какой-нибудь ручей. Должны же были эти засранцы пить где-то воду, никаких канистр и ёмкостей с водой он в пещере не заметил. Значит, водоём должен быть где-то неподалёку. Раскрыв карту, он понял, что бежит в правильном направлении. Через километр будет небольшое озерцо, где можно будет ополоснуть руки и смыть с себя чужую кровь. В уголке карты, призывно мигая, лежал маленький конвертик от оператора.
        Беготня по джунглям, это вам не по полю пробежаться, здесь постоянно нужно смотреть в оба глаза, отмахиваясь от подозрительно нависших листьев, за которыми может находиться ветка, которая проткнёт вам глаз или разорвёт кожу на лице. Через десять минут Алекс достиг заветного водоёма. Быстро смыв с себя и оружия кровь, он напился и пополнил запас воды. Предстояло исчезнуть отсюда поскорее, ведь полакать водички могли прийти какие-нибудь не очень ласковые зверушки. Отбежав ещё на километр от водоёма, Алекс остановился, чтобы перевести дыхание. Необходимо было найти какое-нибудь убежище, чтобы нормально отдохнуть, проверить почту и позавтракать наконец. Сверившись с картой, Алекс увидел, что в паре километров от этого места есть развалины какого-то здания, скрытого джунглями. Наверное, осталось от прежнего квеста, типа поиска тайного места шайки уродов. Кто-то, по-видимому, хорошо постарался, превратив это место в настоящие руины. Работа одного из парней высшей лиги - не иначе. Только они могут вынести к чертям целое логово, оставшись при этом без единой царапины. Он глянул мельком следующий квест.
«Потерянное племя»  - так гласило его название. Двигаться до него нужно было пятьдесят два километра и в списке квестов, по возрастающей степени сложности, стоял на следующем месте. Он пролистал список возможных квестов и выбрал то, что было поближе. Пусть будет немного потяжелее. Если справится с этим, то второе будет казаться плёвым делом.
        - Так, так, так… - Протянул он задумчиво.  - Что тут у нас? Ого! Завалить пещерного медведя? Да что же все квесты про какие-то пещеры? Ай, ладо. Медведь, так медведь. Завалю зверюгу и возьму на память коготь.
        Алекс принял четвёртый квест и смартвейс снова задрожал на запястье, принимая почту.
        «Потом поглядим, что там мне пишет дорогой оператор.»  - Подумал Алекс, набирая темп хода, чтобы поскорее позавтракать.
        Хронометр показывал приближение к полудню. С такой скоростью передвижения он будет завтракать в обед. А это не допустимо. Нужно есть и как можно чаще, ещё не известно сколько ему будет везти, поэтому надо, как можно больше набрать дополнительных очков.
        Два километра он отмахал живо, срезав по дороге двух здоровенных питонов, которые так некстати попались на его пути. Оттяпав нехилый кусок древесного змея, Алекс сунул его в рюкзак, надеясь устроить на вечернем привале неплохой ужин. Над головой неслышными тенями проносились скаймаксы, перевозя гостей ГоТМа. Движение было достаточно интенсивным, судя по количеству кораблей. Впереди замаячили развалины каменного здания. Алекс сбавил темп, отдышавшись и взяв оружие на изготовку, принялся внимательно осматриваться. Бинокль среди джунглей был практически бесполезной штуковиной, разве что разведать впереди лежащий участок. Алекс прислушался к собственным ощущениям. Вроде бы тихо, но что-то настораживало. Слишком тихо. Он подобрал с земли толстую ветку и со всей силы швырнул её подальше, наблюдая в бинокль за обстановкой в чёрных провалах дверей. Ветка шлёпнулась, издав смачный треск. Из двери метнулись сразу две неслышные тени по направлению к звуку.
        - Что за чёрт!  - выругался он беззвучно.
        Он не успел заметить, что это за создания. Двигались они достаточно шустро. Нужно было что-то делать. Алекс принял решение идти к выходу, чтобы опередить выскочивших оттуда непонятных тварей, заняв их место. Со стороны это выглядело чересчур нагло, но поворачивать назад было уже поздно.
        «Сейчас они немного пошатаются по округе и вернутся на место, в ожидании жертвы.»  - Подумал он.
        Стараясь не шуметь, двинулся к дверям, постоянно оглядываясь. Едва уловимое слухом рычание застало его на пороге разрушенного здания. Он выставил арбалет вперёд, зажав в другой руке мачете. От входа до ближайших кустов была пара метров. Вряд ли это было лучшее место для привала. Это Алекс понял, когда из кустов на него прыгнули две чёрные тени. Он инстинктивно нажал на скобу арбалета, надеясь, что не промахнётся. Тут же выставил перед собой мачете и шагнул в сторону от входа. На мачете напоролась одна из быстрых тварей, вывернув оружие из руки и пролетев внутрь, вторая ударилась об стену рядом с выходом. Он выскочил наружу, выхватывая нож. Арбалет так и остался в руке и сейчас был готов к бою. Это была громадная пантера.
        Здоровая пантера, не меньше двух с половиной метров в длину, тяжело дышала и пыталась встать. Алекс выпустил ей в загривок ещё один болт, который продырявил насквозь шею, ломая позвонки, и с глухим стуком ударился о стену. И тут из темноты на него метнулась стремительная тень с торчащим в боку мечете. Если бы он стоял напротив входа, то прыжок дикой кошки обернулся для него потерей очередных очков, но из-за боли, которое испытывало животное, прыжок получился корявым и кошка приземлившись завалилась на пронзённый бок, вогнав мачете ещё глубже собственным весом. Теперь она со злостью, присущей только диким созданиям, била хвостом о землю и бессильно скребла землю выпущенными когтями. Алекс прицелился и выстрелил ей в голову, оборвав жизнь. Болт вошёл глубоко, глубже, чем он рассчитывал и теперь достать его, не сломав, не было никакой возможности.
        Болты! Болты расходовались довольно быстро с такой перезарядкой и количеством опасных хищников на один квадратный километр. Их стоило поберечь или вытаскивать те, что ещё могут пригодиться. Запоздало подумав о своей недальновидности, Алекс принялся осматривать отбитое логово. Подсветка на костюме включилась по первому требованию, изливая широкий пучок яркого света. Груды обглоданных костей лежали на полу, указывая на то, что парочка прижилась тут достаточно давно. В глубине он заметил обитую железом дверь со следами от когтей. За дверью оказалось достаточно большое помещение без окон, больше похожее на какой-то склад. Вдоль стены стояли деревяные бочки, а на полу скопился небольшой слой мусора, упавшего когда-то с чудом уцелевшего потолка. Следов не было, из чего Алекс сделал вывод, что помещение достаточно надёжное, чтобы использовать его как временное пристанище. По крайней мере, здесь не стоял густой запах мочи.
        Он быстро вышел наружу и вытащил из туш те болты, которые можно было использовать вторично. С добыванием мачете пришлось немного попотеть, переворачивая кошку на другой бок. Потянув за рукоятку, он легко вытащил окровавленный клинок. Благодаря широкой гарде он не вошёл полностью в тело. С такой штукой можно было рубиться в рукопашной схватке не боясь остаться без пальцев от касательного удара. Скорее это был клинок. Алекс обтёр его о шкуру животного и отправил на место, обмыв руки из фляжки. Теперь настала очередь небольшого привала. Подумав немного, он оставил туши лежать, как есть. Мелкое зверьё, учуяв запах, не станет приближаться, а с крупным он как-нибудь попробует справиться. Алекс вошёл внутрь, плотно прикрыв за собой дверь. Выбрал дальний угол и положил арбалет рядом на случай неожиданного визита, примостившись спиной к каменной стене. Простуды или переохлаждения он не боялся, зная, что костюм не пропустит холод, разогреваясь в нужном месте. Доставая из рюкзака сухой паёк, он решил опробовать на вкус подарок управляющего, чтобы отметить успешное завершение первого квеста. Пора было
открывать почту. Внутренне попереживав, Алекс развернул трип. Писем набралось немало, среди почты он отыскал те, что ему прислали друзья, они переживали по поводу того, что он не отвечал. Но, видимо поняли, что он приступил к игре и не беспокоили его. Письмо от родителей, где его поздравляли с днём рождения, а он ведь не удосужился им позвонить ни из паба, ни из скайпорта, ни по прибытии. Быстро надиктовав ответ, он отправил почту по обратным запросам. Теперь очередь за получением экспы и бонусов. Он запустил лог программы зачёта очков.
        - Убийство, не предусмотренное сценарием: 10 очков.
        - Досадная ошибка: -10 очков.
        Скорее всего, из-за того, что тигр смог-таки застать его врасплох.
        - Первая кровь: 50 очков.
        - Убийство опасного хищника: 50 очков.
        - Лёгкая смерть: 10 очков.
        После встречи с тигром получалось 110 очков плюс те, что за пеший поход плюс 10. Итого: 120 очков. Алекс обрадовался такому удачному раскладу, отпив глоток виски. Напиток оказался достаточно крепким, чтобы обжечь глотку, но ароматным и приятным на вкус, поэтому он не стал закусывать.
        - Обнаружение следа: 10 очков.
        - Спрятанные части: 10 очков.
        - Крадусь, словно тень: 20 очков.
        - Убийство антагониста квеста: 50 очков.
        Алексу наскучило читать каждый расписанный шаг, поэтому он перешёл сразу к концу списка, где выводилось общее количество полученной экспы и бонуса. При подсчёте всех штрафов, получалась внушительная сумма - 1710 очков экспы, которую можно было потратить на улучшение характеристик костюма, и 120 очков бонуса. Алекс сделал ещё один глоток. Это намного лучше того, что он ожидал. В прошлый приезд он так и не смог выйти из минусовой области, собрав приличное количество штрафных баллов. Сегодня ему везёт, как никогда. В костюме можно было улучшить несколько показателей: мощность встроенных силовых имплантов, которые помогут одолеть врага силой, добавляя прикладываемое усилие; реакцию брони на проникающие ранения, чтобы уменьшить получение хитов при условном повреждении, уменьшив тем самым время на респаун; реакцию на опасность, которая помогает игроку сосредоточиться, подавая тревожный сигнал; скорость респауна, от которой зависит время возвращения в игровой процесс, он может длиться от нескольких секунд до часа, в это время костюм обретает жёсткость, которую не пересилить; подсвечивание опасных зон, но
этот наворот работал только вместе со шлемом. Все показатели делились на сто частей, чтобы открыть одну часть, нужно было потратить 100 очков. Итого, чтобы костюм приобрёл необходимую функциональность, нужно было набрать 50 тысяч игровых очков, а это задача не из лёгких, ведь условное ранение штрафовалось до сотни очков, в зависимости от серьёзности, а респаун, как условная смерть, забирал тысячу набранных очков.
        Прикинув в уме, на что можно было бы потратить полученный опыт, Алекс решил увеличить силовые показатели на пять пунктов, пять пунктов на броню, столько же на реакцию в случае опасности и два пункта на респаун. Остальные очки решил пока не трогать, оставив накапливаться. Сделав необходимые манипуляции через трип, отправил запрос оператору, получив мгновенное одобрение.
        - Поздравляем Вас с началом открытия дополнительных возможностей.  - Трип ожил голосом оператора самостоятельно, чем напугал привыкшего к тишине Алекса.  - Желаем Вам удачной игры!
        - Да заткнись ты!  - Алекс свернул трип, сделав третий глоток.
        В голове приятно зашумело, стало казаться, что любые преграды он с лёгкостью преодолеет хоть сейчас. Нужно только выйти наружу и встретить враждебный мир лицом к лицу. Усмехнувшись про себя, он принялся с жадностью разрывать пакет, в котором было совсем недурное на вкус содержимое. Несколько больших зажаренных кусков мяса, два куска пшеничного хлеба, сладкий десерт, витаминный комплекс, и пастилка стимулятора. Запив всё это водой, он блаженно прикрыл глаза, задремав. Неожиданный перелёт, бессонная ночь, волнения по прибытии и последние события давали о себе знать легкой усталостью, поэтому он решил немного отдохнуть от напряжения, поставив таймер на полчаса. Казалось, он только что прикрыл глаза, как смартвейс ожил лёгкой вибрацией и покалыванием электрического разряда на запястье. Алекс мгновенно открыл глаза, вспоминая, что он находится в процессе игры, и безмятежный сон в джунглях, посреди хищников, грозил назначением штрафных очков. Вскочил на ноги и размял затёкшие во время сна мышцы, отметив про себя скорость работы костюма, он будто помогал при каждом движении. Поглядел на местное время.
Хронометр показывал половину второго. Закинув рюкзак за спину и зарядив арбалет дополнительными болтами, он осторожно приоткрыл дверь. Сделав несколько шагов вперёд, он не увидел дохлых пантер, скорее всего их кто-то утащил, оглянулся, оценивая обстановку и украдкой покинул развалины, направляясь к следующему квесту. Если ему хочется завершить квест до ночи, то следовало поторопиться, ведь ещё не известно, что его ждёт впереди. Навряд ли четвёртое по сложности задание будет настолько простым, что его удастся взять слёта. Предстояло преодолеть три с половиной километра до контрольной точки. Судя по карте, он всё ещё находился в окрестностях здания управляющего, находясь на удалении в пять километров. Это к лучшему, первую ночь он проведёт в номере, отметит крещение кровью, приведёт самую красивую девушку к себе и хорошенько отдохнёт. Подбадривая себя подобными мыслями, он перешёл на быстрый шаг, стараясь при этом не очень громко шуметь.
        Неожиданно впереди он услышал громкое уханье и визг нескольких глоток. Сообразив, что впереди находится какая-то группа животных, решил сделать небольшой крюк, чтобы не столкнуться с неприятностями. Скорее всего местные гориллы доисторической эпохи устроили массовое спаривание. Алексу до чесотки в руках захотелось посмотреть на такое представление, но он пересилил своё желание, благоразумно решив, что местные человекоподобные будут очень недовольны его неожиданным появлением в самый неподходящий момент. Отметив на карте опасный участок, ведь мелочей в любой игре не бывает, особенно, если над всеми приключениями трудилась целая группа психологов, зоологов и остальных яйцеголовых, он обошёл его слева. Пришлось пересекать валежник, пролазить среди упавших деревьев, переплетённых ветвями, чудом не застряв в трухлявой древесине. Это отсрочило время прибытия не десять минут. К десяти минутам третьего часа он вышел на контрольную точку. Далеко в стороне что-то протяжно загудело и ухнуло, но звук был не природного происхождения, Алекс в этом мог поклясться. Он открыл трип и вызвал оператора. Сигнал не
проходил. Он попробовал ещё раз, но результат остался прежним - связи не было.
        - Странно… - Алекс был в недоумении.
        Он припомнил, что управляющий жаловался на какие-то лаги в программе обслуживания. ГоТМ был самым безопасным местом на планете, люди приезжали сюда не первое десятилетие, и несчастные случаи происходили только по вине приезжающих отдохнуть гостей. Алекс припомнил статистику, изучаемую им ранее - ни одного летального случая. Да ушибы и лёгкие сотрясения присутствовали, но корпорация щедро расплачивалась за собственные ошибки, в результате чего все претензии к ней снимались. Поэтому он не придал особого значения отсутствию связи. Сейчас его голова должна быть сосредоточена на том, чтобы найти первую подсказку. Она должна быть где-то здесь, и нужно её срочно отыскать, чтобы начать квест. Алекс оглянулся вокруг в поисках того, что даст хотя бы намёк. Не такой простой орешек, как казалось на первый взгляд. И подсказку не попросить, не хватает очков. Пришлось соображать, исходя из названия квеста. Если это про пещерного медведя, значит всё самое интересное должно происходить возле неё. Алекс оглянулся вокруг, но кроме сплошных стволов деревьев и зелёной листвы, ничего не смог разглядеть.
        - Нужно залезть на какое-нибудь дерево, чтобы оглядеться.  - Заговорил он сам с собой.  - Может я и без подсказки как-нибудь догадаюсь.
        Выбрав подходящее по виду и высоте дерево, он начал карабкаться по его стволу к вершине. Дерево оказалось достаточно высоким и лезть пришлось минут десять. Достигнув вершины и привязавшись верёвкой к стволу, которая отыскалась в рюкзаке, он оглянулся вокруг. Перед его взглядом предстала потрясающая картина бескрайнего зелёного океана с палящим солнцем в вышине и абсолютно чистым небом без облаков. В западной стороне валил густой столб черного дыма.
        - А это что ещё за хрень такая?  - недоумённо промолвил он.  - Пожар?!
        Развернув трип смартвейса, попытался снова вызвать оператора, чтобы предупредить об увиденном столбе дыма. Связи не было.
        - Странно… Может мой смартвейс барахлит?
        Он набрал адрес Дэна, чтобы проверить своё предположение.
        - О! Алекс, привет!  - отозвался тот, широко улыбаясь.  - Как проходит день? Уже подмял под себя какую-нибудь красотку? Кстати, получил твоё письмо, спасибо, что ответил, а то мы с ребятами начали за тебя переживать. Может ты уснул по дороге и опоздал на свой рейс, или тебя загребла служба охраны… - Начал он тараторить не переставая.
        - Да погоди ты трещать!  - оборвал его Алекс.  - Смотри!
        Он развернул трип, чтобы он передавал изображение столба дыма.
        - Ого!  - удивился Дэн.  - У вас там что, барбекю? Смотрите не спалите джунгли!
        - Ты не видишь?
        - Ну, вижу, дым! И что? Расслабься ты. Там по любому какое-нибудь новое приключение разыгрывают. Подумаешь - дымок.  - Усмехнулся он.
        - Нет, Дэн!  - сказал Алекс решительно.  - Там что-то происходит.
        Над головой пролетел скаймакс, уверенно набирая высоту. Отсюда он казался размером с блюдце. Алекс проводил его задумчивым взглядом. По направлению к кораблю протянулся светлый дымный след и в то же мгновенье впился в борт, расцветая громадным огненным шаром. За первым следом протянулся второй и с другого борта появился такой же шар. Алекс завороженно следил за тем, как скаймакс, будто наткнувшись на преграду, начал падать с небес не землю. Сразу тысячи мыслей пронеслось у него в голове. И ни одна из них не говорила, что всё в порядке и что так задумано по сценарию. Через несколько секунд прилетел поочередно грохот разрывов. Испуганные птицы взлетали с ветвей и с недовольным гвалтом, начали носиться из стороны в сторону, закрывая обзор.
        - Охренеть!  - медленно проговорил Алекс.  - Ты это видел, Дэн? Первое крушение скаймакса!
        Он поглядел на индикатор вызова, но связь пропала окончательно. Алекс проводил взглядом падающий пассажирский корабль, и, не дожидаясь звука взрыва, начал спешно спускаться с дерева. Забыв про верёвку, обвязанную вокруг дерева, он застрял на первом же суку. Пришлось снова подниматься наверх, чтобы ослабить давление и развязать узел. Руки слушались плохо, не желая развязывать тугой узел. И тут рвануло так сильно, что Алекс поскользнулся от неожиданности и полетел вниз, застряв на том же самом суку, потому что верёвка до сих пор обхватывала его и дерево. Выругавшись в очередной раз, он вспомнил, что у него есть ножи и достаточно просто её перерезать. Нащупав ногами недавнюю ветку, Алекс достал тесак и разрезал путы, ухватившись свободной рукой за ветку. Верёвка с тихим шелестом полетела вниз и оттуда раздался совсем недружественный злой и протяжный рык, кто-то очень, очень большой разозлился. Алекс замер с ножом в руке. Он понимал, что это может быть кто угодно, и, скорее всего, этот «кто угодно» умеет хорошо лазать по деревьям. Не нужно испытывать свою судьбу напрасно, тем более, что в округе
творится непонятное. Прошло, наверное, не менее получаса, прежде чем недовольный неизвестный соизволил удалиться. Это было понятно по удаляющемуся рыку и качающимся верхушкам деревьев. Только у одной зверюги хватало наглости и силы бродить по лесу в одиночку и вести себя здесь, словно хозяин. Это однозначно был тот самый пещерный медведь, которого следовало обезвредить в четвертом квесте игры. Алекс собрался было спускаться вниз, как его внимание привлёк громкий режущий звук, будто кто-то летел на малой высоте. Плюнув на медведя и вскарабкавшись на верхушку, он заметил горящий огненный шар, несущийся прямо на него с огромной скоростью.
        - Ну, вот и всё… - Тихо прошептал он, закрыв глаза, приготовившись к жестокому удару.
        Огненный шар пронёсся над его головой, и, если бы не вовремя сработавший шлем и система климат контроля, Алексу опалило бы волосы. Его качнуло волной плотного воздуха, и ему пришлось заставить себя держаться крепче. Он с большим облегчением выдохнул и развернулся в сторону объекта, который уносился на громадной скорости прочь. Через десять километров, по прикидкам на глаз, объект рухнул на деревья, вызвав оглушительный треск и грохот. Большой огненный гриб, поднявшийся с места падения, возвестил о том, что выживших не осталось. Поглядев в противоположную сторону, он увидел в небе три маленькие белые точки.
        «Неужели это пилоты?»  - ошарашенно подумал Алекс, доставая бинокль.
        В бинокль было видно гораздо отчётливей и дальше. Это действительно были белые парашюты пилотских кресел, в которых опускались на землю пилоты. Он видел такие же во время передачи о безукоризненной службе космической разведки. А рухнувший объект, судя по всему, боевой истребитель. Но какого чёрта здесь нужно военным? Алекс увидел быстрые росчерки трассирующих пуль, протянувшиеся от земли к креслам. В одно из них попали и его разорвало в клочья, другие очереди смогли только продырявить полотно парашютов, увеличив скорость их падения. Теперь в пилотов никто не смог попасть, пули пролетали в опасной близости, но ни одна из выпущенных неизвестными стрелками очередей, не смогла достать быстро падающие кресла. Открыв трип, Алекс вызвал карту и отметил на ней место падения объекта и место приземления пилотов. Имея бинокль под рукой, сделать это было несложно. Сверившись с ориентирами на местности, он проложил маршрут и начал быстро спускаться, рискуя ежесекундно сорваться вниз.
        Но спрыгнуть на землю у него не получилось, чёртов медведь, затаившись неподалёку, ждал его внизу. Будь у него мозги, он хоть как-то постарался бы спрятаться. Но что сделаешь, если в его программе не было директивы, которая могла бы заставить сделать его нечто подобное. Поэтому он стоял в пятидесяти метрах от дерева и ждал свою добычу. Алекс вовремя заметил гиганта, сделать это было несложно, он возвышался на местности, словно большой тёмно-бурый бугор, покрытый шерстью, явно выделяясь среди зелёной расцветки. Пришло время доставать винтовку. На то, что ему не присудят за это призовых очков, Алексу было плевать, тем более, что связи с Мозгом не было, а в пятнадцати километрах по направлению вглубь сектора, возможно были живые люди, которым в срочном порядке требовалась его помощь. Если недалеко от здания управляющего твари были одна страшнее другой, то дальше они могли быть намного хуже. Медведь внимательно наблюдал за спуском и когда Алекс начал раскладывать винтовку, бросился с грозным рычанием, от которого по коже пробегали мурашки и волосы становились дыбом, в атаку. Для такой гигантской туши
пятьдесят метров были сущим пустяком, и он преодолел их, как хороший спринтер. Алекс успел досчитать до четырёх, прежде чем дерево задрожало от удара, винтовка вылетела из трясущихся рук, он успел схватиться за ремень и теперь старался изо всех сил не свалиться с ветки, на которую взобрался. Медведь, видя, что его действия не привели к желаемому результату, снова взял разгон, чтобы попытаться сбить человека с дерева, словно яблоко, за которым не хочется лезть. От второго удара проку было столько же, как и от первого. Поэтому он яростно заревел, встал на задние лапы и предпринял попытку забраться по стволу. Алекс за это время успел притянуть винтовку к себе, вставить магазин с разрывными патронами и передёрнуть затворную раму. Лезть наверх у мишки получалось очень плохо. Огромный вес не позволял развить хорошую скорость, а сучья, попадавшиеся под лапы, с хрустом ломались от прилагаемых усилий. Поэтому зверюга успела за это время подняться только на метр от земли. Увидев Алекса с расстояния в два метра, медведь нетерпеливо зарычал и сделал ещё одну попытку подняться выше, обливаясь голодной слюной.
Алекс взял на изготовку винтовку и направив срез ствола в сторону медведя произнёс полным ненависти голосом:
        - Аривидерчи, детка!
        Громко прозвучал выстрел, прокатившись гулким эхом по джунглям, в плечо толкнуло отдачей. Пуля, попав в медвежью морду, взорвалась изнутри сочным фонтаном красно-серого месива мяса, мозгов и костей, обдав Алекса с ног до головы. У медведя оторвало голову напрочь. Из разорванной шеи выдохнуло последний воздух, и медвежья туша рухнула на землю, сотрясая землю.
        - А-а-а-а-а! Ну что, сучёныш, сожрал меня? Сожрал? Хрен тебе!  - проорал он, не веря собственным глазам.
        Алекс орал злорадно, с душой. Выплёскивая из себя страх и радость, не решаясь слезть с дерева и ожидая, что сейчас кошмарная туша оживёт и начнёт карабкаться на дерево с удвоенной энергией. Прошло не менее минуты, прежде чем он сообразил, что медведь без головы никуда не собирается уходить, а тем более лезть за обидчиком на дерево. Спустившись пониже, он побросал вещи на медведя, чтобы хоть как-то смягчить удар и спрыгнул следом сам, потому что все нижние ветки были обломаны гигантской тушей. Оказавшись на земле, Алекс смог наконец-то по достоинству оценить размер так называемого пещерного медведя. Он измерил шагами зверюгу в длину. Даже без головы получалось три с половиной метра. Собрав вещи, и оглядываясь, он постарался выбрать для себя, что ему делать дальше.
        «Нужно сходить к дому управляющего и запросить помощь для пострадавших, нужно сообщить в центр о рухнувшем скаймаксе. Но кому, чёрт побери, пришло в голову его сбивать? Эпоха войн и террористических актов закончилась больше полувека назад!»  - думал он, складывая арбалет, сменив его на винтовку.
        Нужно было срочно возвращаться к месту старта. Так отлично начавшийся день, превращался потихоньку в плохой.
        - Как бы не стало хуже.  - Сказал он сам себе и сплюнул через левое плечо три раза, как учил его дед, когда он был маленький.
        До его смерти они всей семьёй ездили к нему по выходным в гости. Он любила рассказывать своему маленькому внуку старые истории про прошлую жизнь, тем самым заразив его тягой к приключениям. Мама ругала его за то, что он забивает ребёнку голову ненужной чепухой. Но старик не мог устоять, глядя в просящие глаза внука, когда он, в тайне от мамы, просил рассказать ещё какую-нибудь страшную историю. Дедушкины рассказы оставили глубокий след в памяти мальчика, и, повзрослев, он начал самостоятельно изучать историю древнего мира, отыскивая в мировом интернете всю возможную информацию. Так он познакомился с миром доисторических животных и часто просил отца свозить его в доисторический зоопарк. Отец не мог ему объяснить, что такого зоопарка не существует, и возил его в обыкновенный. Но даже от таких поездок, Алекс становился счастливым. Так его увлечение развилось в страсть, в результате чего он оказался здесь.
        Включив трип на смартвейсе, он попытался снова связаться с оператором, с родителями и друзьями. Ответом ему была только тишина и сообщения о том, что абонент находится вне зоны действия.
        - Это где? Вне зоны действия. Глубоко под землёй и все абоненты одновременно?  - удивлялся он очередному отказу.
        Всем было известно с детства, что на Земле не осталось мест, где отсутствовала связь, даже в метро и подземных дорогах сигнал всегда был отличный. Вызвав карту, он проложил маршрут до дома управляющего. Покрутившись на месте, он определил направление и выдвинулся в путь. До места назначения по прямой было не больше семи километров. Это расстояние он пройдет легко, при условии, что ему не встретятся на пути какие-нибудь неприятности. А если встретятся, у него на плече висит винтовка, в убойности которой он не сомневается. Через пару километров он услышал призывный рёв каких-то созданий. Перебрав в памяти звуки, слышимые им ранее, он понял, что стая предположительно доисторических горилл движется в его сторону. Быстро оглянувшись в поиске подходящего укрытия, Алекс прибавил шаг. Взглянув на карту, он определил, что движется в обратном направлении, и находится недалеко от логова пантер, где есть удобное помещение. Это место находилось чуть в стороне от маршрута, но лучше прошагать несколько лишних минут, чем встретиться неизвестно с чем. Алекс направился в ту сторону на всей возможной скорости. Ему
показалось странным, что звуки приближались, а не уходили в сторону, как он предполагал. Окончательно убедившись, что избежать нежелательной встречи не удастся, он плюнул на всю осторожность и побежал к спасительным развалинам, желая как можно скорее оказаться за запертой дверью. В просвете между деревьями показались первые камни, осталось каких-то тридцать метров.
        И тут появились они. Сначала он не понял, почему его ноги отрываются от земли, и он уже не бежит, а летит по направлению к руинам. Его поймали за лямку рюкзака, подняли в воздух и бросили об стену, как мешок с картошкой. Костюм успел среагировать на столь бесцеремонное поведение и затвердел, спасая своего хозяина от болезненных ударов. Но легкая степень дезориентации была получена. Алекс встряхнул головой, пытаясь сфокусировать взгляд. В это время перед ним на землю мягко опустилась двух с половиной метровая туша взрослого самца гориллы. Не могло быть никакой речи о том, чтобы меряться с ним силами, если тебя могут бросить об стену, как надоевшую игрушку. Горилла изучающе смотрела на Алекса или делала только вид, что изучает, отрабатывая заложенную в её башку программу. Алекс осторожно, без резких движений выставил перед собой винтовку, приготовившись выстрелить. Пуля легко пробьёт тело гориллы и разорвёт его пополам. Но Алекс не учёл того, что самец вёл преследование не один. Справа и слева от него на землю начали спрыгивать другие самцы горилл. Пересчитав их для верности два раза, он понял, что
так просто ему не выпутаться из этой ситуации. До входа оставалось каких-то три метра и стоило попробовать ретироваться в проход, чтобы под прикрытием стен и потолка расстрелять горилл, как в тире. Стоило ему сдвинуться с места, как вожак стаи, тот, что играл с ним, как с мячиком, грозно зарычал, оскалив свои чудовищные клыки. Он воздел руки вверх и начал стучать ими себя в грудь, издавая при этом свой боевой клич. Остальные смотрели на него, поддерживая собственным рёвом. Алекс не выдержал такого духового оркестра и нажал на спусковую скобу, грянул громовой раскат.


        Глава 2


        На самом деле история игрового континента началась задолго до его открытия. Практически двадцать лет корпорация «Мегасофт» готовила свою новую презентацию, вложив миллиарды собственных средств и щедрых взносов государственных структур, заинтересованных в её развитии. Начиная от простейших научно-исследовательских институтов и заканчивая производствами военно-промышленного комплекса, выпускающими передовую технику и вооружение.
        Если выражаться сухим языком историков, повествующих о войнах человечества загоняя их во временные рамки, опуская ужасы военных действий с обязательными смертями и жертвами, то мы не сможем понять причины возникновения одного из другого.
        История игрового континента началась с первой ракеты, выпущенной по лагерю беженцев Дадааб - самому большому лагерю для беженцев, расположенному на северо-востоке Кении, недалеко от границы с Сомали. Первоначально рассчитанный на девяноста тысяч человек с момента создания, лагерь разросся. К началу военного конфликта, охватившего весь континент без исключения, в нём насчитывалось шестьсот семьдесят тысяч людей, не считая членов гуманитарной миссии ООН.
        Не известно, чья это была инициатива, но враждующие стороны всячески открещивались от причастности ко столь чудовищному и жестокому акту. Никто из них не решался взять на себя ответственность за гибель более полумиллиона мирных граждан. Тем не менее ракет, выпущенных по лагерю было одиннадцать. Неся в себе заряд в одну тонну в тротиловом эквиваленте, каждая ракета поразила заданный участок, не оставив жителям лагеря ни единого шанса на выживание. 19 Марта 2020 года лагерь перестал существовать. Впоследствии обе враждующие стороны с пеной у рта доказывали причастность к уничтожению лагеря своих противников. Именно с этой даты начался основной конфликт в Африке, быстро набирая обороты и превращаясь в настоящую войну между севером и югом континента.
        Никто из живущих в двадцатые годы 21 века людей не сомневался, что очередная мировая война начнётся именно с чёрного континента. Потому что за Африкой достаточно прочно утвердилась репутация наиболее конфликтного места планеты. За постколониальный период на континенте было зафиксировано сорок вооружённых конфликтов, в ходе которых погибло около двенадцати миллионов человек, большую часть из которых - гражданское население, не имевшее к противостоянию никакого отношения. К двадцатому году в Африке насчитывалось более шестидесяти процентов от общемирового количества беженцев и более шестидесяти пяти процентов перемещённых лиц. Многие из них были вынуждены вести бесконечную борьбу за существование, несмотря на то, что Африка являлась крупнейшим поставщиком полезных ископаемых в Европу. Хромиты, фосфориты, вольфрам, марганец, золото, графит, нефть, медь, свинец, кобальт, олово, уран, цинк, молибден, ниобий, тантал, природный газ, серебро, драгоценные камни, каменный уголь - это не весь список полезных ископаемых, разбросанных по континенту в огромном количестве. Именно из-за них велись конфликты,
подогреваемые господами из Европы и Америки, именно они становились причиной кровавых рек, затопивших Африку в следующие девятнадцать лет.
        Том Санкар, прозванный в последствии «Кровавый Том»  - лидер движения «Единая Африка», решивший раз и навсегда объединить континент, сделать его по-настоящему сильным и процветающим, не предполагал, что его затея уничтожит больше половины населения чёрного континента, достигнув невероятной цифры в девятьсот миллионов человеческих жертв. Здесь, как и везде на планете, всё началось с благой идеи. Он мечтал создать Соединённые Штаты Африки, объединив разрозненные страны в один мощный кулак, отбивающий протянутые из Европы жадные руки. Но с истинным панафриканизмом у этого движения было мало схожести. У недалёких лидеров было только одно желание - соединение всех стран в одну, чтобы взять бразды правления в свои руки. Взять под контроль всю добычу и распродажу ценных природных ресурсов, неимоверно при этом обогатившись. Удайся ему такая затея, Африка когда-нибудь бы стала такой мощной державой, про которую говорили, но пока были несогласные, подогреваемые щедрыми вливаниями капиталов из той же Европы, идея была обречена на провал. И в этом не было ничего удивительного. Постоянные конфликты давали
возможность Европейским инвесторам беззастенчиво грабить континент, создание единого государства такую возможность исключала. А какому вору понравятся запертые двери?
        Последовавшая за уничтожением лагеря кровопролитная девятнадцатилетняя война, ещё больше истощила природные запасы и уничтожила огромное количество ратующих за объединение. Но кроме этого на Африку обрушился голод, унёсший больше жизней, чем военные действия. К 2039 году население Африки сократилось до семисот пятидесяти миллионов человек.
        В апреле 2020 года первый космический корабль с экипажем в двести китайцев достиг Марса, чтобы начать колонизацию. Идея колонизации близлежащих планет зрела в умах и сердцах правителей поднебесной давно и наконец-то стала реальностью. Вслед за китайцами должны были отправиться русские, американцы и европейцы, чтобы успеть застолбить свой участок на красной планете. Но их мечтам не суждено было сбыться. Связь с космическим кораблём была потеряна. Её не было ни на следующий день, ни через месяц, ни через год. Корабль испарился, будто его и не было, а вместе с ним и решительность остальных стран начать экспансию звёздной системы. Через год китайское правительство обратилось к остальным странам с идеей создания околопланетной космической международной станции, где можно было бы собрать лучшие умы человечества и произвести новый старт на Марс, но уже объединившись. Через пять лет усиленных денежных вливаний, планы по созданию такой станции увенчались успехом. Первая в истории человечества околопланетная база приняла в свои объятья пятьсот тысяч лучших умов планеты, которые должны были встать у истоков
новой эры.
        И уже в 2028 году на строительных стапелях околопланетной базы, несущей гордое название «Спейсград» приступили к сборке двух межпланетных кораблей, которые должны были доставить очередную партию переселенцев в новый мир. А заодно выяснить причины исчезновения первой экспедиции. Первый корабль должен был закончить свой первый и последний перелёт на красной планете, став опорным пунктом в освоении новых земель. Второй, по замыслу учёных, должен был вернуться за новой партией переселенцев. Планировалось ежегодно отправлять по пятьсот человек добровольцев, чтобы они укреплялись, проводили геологическую разведку и сбор информации о полезных ископаемых планеты. Планы по развитию новых добывающих центров были больше, чем радужные, поэтому строительство новых летательных аппаратов велось рекордными темпами. Тем не менее только через девять лет корабли были сданы в эксплуатацию, проведены первые тестовые полёты и одобрены к межпланетному перелёту.
        1 июня 2037 года корабли, под бурные аплодисменты всей планеты и репортажи захлёбывающихся от восторга дикторов телекомпаний, покинули стартовые площадки «Спейсграда», уверенно взяв курс в новую жизнь.
        Двести тридцать шесть дней и четырнадцать часов длилась космическая одиссея. За это время репортёры успели перерыть всю информацию по каждому участнику полёта, сдобрив её моментами из личной жизни и вывалив всё это на доверчивых зрителей. Планета знала своих героев со всех сторон их жизни. В 16.53 по Гринвичу команда головного корабля сообщила об удачном приземлении на поверхность. Наконец-то теперь можно было вздохнуть с облегчением. Второй корабль совершил посадку в другом месте, сообщив о невероятной красоте красной планеты. Но всё это было только ширмой, за которой скрывалась страшная тайна гибели первой экспедиции и последующие события, давшие обитателям Земли невероятные технологии будущего.
        Пока весь мир с восторгом наблюдал за первыми переселенцами, команда второго корабля обнаружила обломки потерянной экспедиции. Теперь операцией руководила специальная комиссия «Спейсграда». Китайский корабль врезался в пирамидальное строение гигантских размеров, возведённое неизвестными строителями. По сравнению с ним Земные пирамиды, расположенные в Египте, казались детскими игрушками. По характеру полученных повреждений стало понятно, что китайцы были сбиты неизвестным типом оружия, и, потеряв управление, врезались в пирамиду. Скорее всего сработали охранные системы строения, но после соударения с кораблём потеряли свою функциональность. Поэтому экипаж второго судна смог не только подобраться к строению, не повторив печальной участи предшественников, но и обследовать множественные помещения строения. Учёные околопланетной базы ликовали и не могли сдержать охвативших их на тот момент эмоций. В результате разведывательного рейда из инопланетного сооружения удалось вынести несколько единиц оружия, приборы непонятного назначения, космические костюмы обладателей базы, и одну единицу передвижной
техники с принципиально иным двигателем, который позволял ей зависать над землёй без какой-либо точки опоры. К счастью для космических исследователей, хозяев пирамидального строения на текущий момент времени дома не оказалось, и они смогли беспрепятственно не только покинуть Марс, но и доставить в целости и сохранности захваченные инопланетные разработки на околопланетную базу, где их тут же принялись изучать со всей возможной тщательностью.
        Строительство «Спейсграда» было бы невозможно без единой управляющей компании. Чтобы избежать кривотолков и косых взглядов друг на друга, было решено передать контрольный пакет акций начинающей развиваться молодой компании «Макс Индастриз», дочерней компании «Мегасофт», выпускавшей компьютерные игры. Никто не думал, что компания сможет выжить в эпоху жёсткой конкуренции и вскоре развалится, заявив о своём банкротстве, потому что «Спейсград» не производил ничего, занимаясь только потреблением. Участникам проекта оставалось только выкупить свои доли у совета директоров «Макс Индастриз» и стать совладельцами околопланетной базы. Но с обнаружением внеземных артефактов, способных дать Земле новые технологии, совет директоров, с подсказки совета компании «Мегасофт», заявил, что все обнаруженные артефакты принадлежат ей. Разразился небывалый скандал, известный только в узких кругах, совладельцы требовали своей части технологий, но матёрые адвокаты компании «Мегасофт» своё дело знали на отлично и уверенно держали оборону.
        Все споры были тут же позабыты, когда через полгода на базе появились хозяева артефактов, потребовав вернуть их немедленно. Спорить с ними не имело никакого смысла, так как единственный прилетевший корабль, появившийся словно ниоткуда, легко смял защитные системы, превратив их в пыль и уничтожил все ракеты, выпущенные с Земли и с базы, просто их деактивировав. Гуманоид явился один. Именно явился, просто материализовался в главном зале. Он был одет в такой же космический костюм, что нашли в пирамиде исследователи. Был он двухметрового роста, с чуть удлинёнными руками, с шестью пальцами на руках и ногах. Голову защищал непрозрачный шлем. Так что выяснить, как выглядит гуманоид, не удалось никому. Попытка убить пришельца для дальнейших исследований ни к чему не привела. Оружие заклинивало или взрывалось в руках, а от прямого контакта он ушел так же легко, как мастер кунг-фу может уйти от едва ползающих младенцев. Гуманоид включил прибор, находившийся на запястье, в зале появилась объёмная картинка с записью ограбления пирамиды, за кадром на вполне сносном английском языке предлагалось добровольно
отдать сворованные вещи взамен на какую-то часть технологий, к которым должно было прилагаться некоторое количество человеческих особей для последующего изучения. Прикинув в уме последствия отказа, совет компании «Макс Индастриз» вернул всё украденное.
        После чего начались переговоры. К тому времени, учёные компании своими въедливыми мозгами смогли частично разгадать принцип работы суперкостюма пришельца, передающего устройства, вооружения и некоторых узлов нового двигателя. Все сведения хранились под строжайшим секретом, учёные, причастные к разработкам, опекались не хуже глав государств. И ко всему, в копилку знаний «Макс Индастриз» попали детальные схемы создания двигателя и летательных устройств способных преодолевать огромные расстояния в космосе. Это была настоящая победа! Что могли стоить несколько никчёмных жизней по сравнению с новыми технологиями и невероятными прибылями? К тому же проблем с живым товаром в любом количестве не существовало. Местом для их добычи послужил печально известный чёрный континент, где люди и без этого ежедневно умирали тысячами.
        Ко всему остальному пришелец потребовал отозвать всех Землян с Марса и забыть на время про полёты в космос, объясняя это тем, что люди неразумны и ведут себя неосмотрительно, не зная основных законов бытия и близлежащего космоса. Пообещав прилететь через пятьсот лет с инспекцией.
        Земляне поняли, что ступили на запретную территорию, где им вовсе не рады. Поняли свою несостоятельность и неорганизованность в основе которой лежала разрозненность планеты на отдельные государства. Через неделю в штаб квартире ООН состоялось закрытое совещание глав государств и их заместителей, где единогласно было принято решение об объединении государств в единое целое перед лицом опасности. Был выбран совет представителей стран, который первым своим указом потребовал прекращение войны в Африке.
        Однако лидер движения «Единая Африка» Том Санкар, в руках которого было больше половины континента, не согласился на мирное урегулирование, желая добить своих врагов до конца. Объединённая Земля выдвинула ультиматум в адрес Санкара и уже на следующее утро военные силы Земли вторглись на континент. Пять долгих лет ушло на то, чтобы вычистить весь континент от заразы «свободы» для чёрного населения. В первый год войны были перебиты все лидеры движений. Освободительная армия африканцев распалась на множество разрозненных групп, воевавших между собой и войсками объединённой Земли. Были пойманы или уничтожены все поставщики нелегального оружия и боеприпасов для обеих сторон. Тот, кто поумнее и побогаче покинули Африку в течение недели, оставив своих собратьев на произвол судьбы. В результате тотальных зачисток очагов сопротивления к 2044 году на континенте Африка насчитывалось пятьсот сорок миллионов человек. Двести десять миллионов африканцев стали жертвой жадности и властолюбия собственного лидера. В общем за период с марта 2020 года по ноябрь 2044 года было убито более одного миллиарда двухсот
семидесяти миллионов человек. Это была поистине самая кровавая война в истории человечества.
        Следом за большой разрухой пришла новая идея. На протяжении пяти лет, пока шла очистительная война, компания «Мегасофт» разрослась до корпорации, владеющей заказами оборонной промышленности на изготовление вооружения, средств передвижения, связи и защиты для военизированных частей. Соглашения с гуманоидом давали свои плоды. К концу войны, корпорация «Мегасофт» заявила о своём желании приобрести в своё владение Африканский континент, где обязалась производить и улучшать новейшие разработки для оборонного комплекса Земли, выстроив несколько экспериментальных, испытательно-развлекательных полигонов для тестирования обмундирования и вооружения в реальных условиях боевых действий. К концу декабря этого же года между объединённым правительством Земли и корпорацией «Гейм Технолоджи оф Мегасофт» был подписан контракт, по которому корпорация становилась владельцем чёрного континента взамен на сотрудничество с оборонным комплексом единого правительства. За двадцать лет восстановительных работ на континенте было отстроено два комплекса научно-исследовательских лабораторий, один из которых находился на
острове Мадагаскар. Второй стал строго засекреченной территорией и о его существовании знали только посвящённые лица. Было отстроено шестьдесят испытательных полигонов, ставших впоследствии игровыми секторами. За это время корпорация «Мегасофт» разработала принципиально новые системы связи, которые производила и распространяла через дочерние компании. Компания «Макс Индастриз» занялась производством новых экологически чистых средств передвижения. Все эти новшества так понравились жителям Земли, что прочно вошли в ежедневный обиход, потеснив своих конкурентов. За пять лет корпорация «Мегасофт» поглотила всех конкурентов, предложив выгодные условия сотрудничества взамен на маячившее впереди банкротство. Так она стала обладателем лучших умов, разбиравшихся в программном обеспечении.
        Первое тестирование испытательных полигонов прошло с таким ажиотажем, что совет директоров корпорации принял решение о создании дополнительных тестовых зон, чтобы удовлетворить спрос всех желающих. За десять лет континент был поделен на сектора и обустроен новыми тестовыми игровыми зонами. К началу 2075 года весь континент превратился в игровую зону. Всё чаще звучало название ГоТМ, пока со страниц истории не исчезло старое название печально известной Африки.
        В 2040 году компания «Макс Индастриз» выпустила первый военный истребитель, на базе нового двигателя. Тактико-технические характеристики новой машины затмевали все радужные мечты единого правительства Земли. Они прекрасно справлялись с боевой задачей в погашении конфликта, могли с одинаковым успехом двигаться и в атмосфере, и в космосе. На следующей неделе, после первой демонстрации нового образца летательного аппарата, был подписан контракт на производство подобных истребителей для всех вооружённых сил Земли. Насытив потребности военно-промышленного комплекса, «Макс Индастриз» приступила к изготовлению гражданских воздушно-космических судов, дав им своё имя в названии. Скаймакс - грузопассажирское воздушное судно для транспортировки в плотных и разреженных слоях атмосферы. Спейсмакс - грузопассажирское судно способное провести автономный полёт в условиях космоса.
        Но военно-промышленный комплекс хотел большего. Увидев собственными глазами возможности летательного аппарата гуманоида и способности единственного представителя, совет безопасности объединённого правительства единогласно принял решение о второй экспедиции к загадочной пирамиде на Марсе, с целью получения большего количества инопланетных технологий. В сентябре 2044 года два военных спейсмакса, оснащённых новыми образцами оружия, покинули стартовые доки околопланетной базы. Достигнув красной планеты, они нарвались на восстановленную систему обороны пирамидального строения. В результате короткого боя один из кораблей был уничтожен, команду спасти не удалось, но последнее, что они смогли сделать, это врезаться в пирамиду, нарушив действие автоматики защиты. Исследовательская группа, под прикрытием военных проникла на объект, но выйти им не удалось. Последнее, что увидел совет безопасности, принимающий прямую трансляцию рейда, это присутствие десяти гуманоидов. Через неделю инопланетный корабль вновь прибыл к базе, уничтожив два звена истребителей защиты периметра. С него было передано сообщение, в
котором строго запрещалось проводить подобные рейды в будущем под страхом уничтожения человечества, как вида. Люди должны были развить полученные технологии, перестроить общество и сидеть на планете в ожидании надзорного инспектора, который после проведения ряда тестов решит стоит ли человечеству существовать далее. Это было второе предупреждение со стороны гуманоидной цивилизации. Все данные последней экспедиции были строго засекречены и переданы в архив базы. Человечество так и не узнало, что в результате наглого проникновения исследователей на запрещённую территорию пирамидального строения, расположенного на Марсе, оно находилось на волоске от тотального уничтожения.
        Прошли года, одно поколение политиков сменилось другим и ужасы последнего контакта с гуманоидами поблекли. Были забыты возможности гуманоидов и их предупреждения рассматривались теперь, как некий вызов, брошенный человечеству инопланетной цивилизацией. Настал 2115 год. Год великих перемен.
        Тем временем на Земле набирала силу и последователей хакерская группировка под названием «Свобода воли». Её основатель Джорж Сибаков начал свою деятельность в единой сети, как фрилансер. Постепенно вникая в работу сети, увлёкся принципами работы и методами сбора необходимой информации. Окончив Йельский университет по отделению вычислительной техники и защиты информации, поступил в аспирантуру и стал впоследствии доктором наук в сфере вычислительной техники. Прикрываясь столь звучной степенью, организовал клуб «добропорядочный хакер», где учил всех желающих чувствовать себя уверенно на цифровых просторах, постепенно выделяя самых одарённых. Через десять лет в его распоряжении была сотня самых матёрых хакеров бывшей Америки. Они занимались выявлением достоверной информации и обнародованием грязных делишек единого правительства, проводимых за спинами добропорядочных граждан. В последнее время основной целью «Свободы воли» стал континент ГоТМ, а точнее секретный сектор, где можно было купить абсолютно любое развлечение, будь то изнасилование, убийство, педофилия, смертельные бои, охота на людей и
множество остальных грехов. Но для входа в закрытый клуб требовалось особое разрешение, служба внутренней охраны разворачивала любого подозрительного человека, даже если он мог купить себе все развлечения разом. И всё бы ничего, люди уже привыкли к тому, что игрового бота можно прикончить любым известным способом, но ходили слухи, что вместо ботов в развлечениях использовались живые люди. Корпорации даже не приходилось их искать. Они прибывали на континент самостоятельно. Люди, потерявшие работу, дома, семью, смысл жизни, тайно проникали на территорию континента при помощи контрабандистов, где растворялись на бескрайних просторах секторов. Службы секторной охраны проводили рейды, выявляя «зайцев», отлавливали их и отправляли в тайный сектор. Дальнейшая их судьба была неизвестна.
        На протяжении последнего года «Свобода воли» готовила хакерскую атаку на «Мозг», прописав миллионы логов программ. 4 февраля 2115 года хакеры провели первую атаку на континент, в результате чего начали сбоить программы управления секторами. Несмотря на защиту, вредоносные программы проникли в «Мозг» и устроили настоящее обрушение систем безопасности, в результате чего с секторами начала пропадать связь, а после неё подконтрольные боты лишались ограничивающих программ, превращаясь в машины для убийства, уничтожая и ботов, и людей, подчиняясь только глубинным командам инстинкта. Техники и операторы «Мозга» старались вернуть ситуацию под контроль, но у них ничего не выходило, сектора отключались один за другим по нумерации их создания. В «Мозг» начали приходить тревожные новости от пилотов скаймаксов, которые с воздуха могли наблюдать массовую резню спятивших ботов. Корпорация всячески старалась удержать в тайне происходящие события и ничего не могла поделать с отключениями. Через двадцать часов после первого отключения, ГоТМ погрузился в пучину крови, хлеставшей через берега. Почти шесть миллионов
посетителей, не считая вновь прибывших, оказались заложниками спятивших игровых ботов, которые кромсали всё живое на куски, исходя из заложенной программы. Теперь эти люди были предоставлены сами себе и их выживание зависело от личной степени удачи.
        Возможно корпорации «Мегасофт» удалось бы со временем взять под контроль ситуацию, наладить связь, оградить посетителей от сторонней агрессии, утрясти все вопросы с семьями погибших, но на Земле разыгрались другие, не менее ужасные события, по сравнению с которыми ужасы ГоТМа были не так уж и страшны.
        В 2113 году новый состав единого правительства, сменивший предыдущий, на очередном совещании, посвящённом безопасности планеты, постановил, провести очередную разведывательную экспедицию на Марс. Споры о целесообразности такого полёта не утихали полтора года. Наконец аппозиция «трусливых», как назвали их сторонники радикальных решений, сдалась под натиском нового видения ситуации. И в конце 2114 года по направлению к Марсу выдвинулся военный объединённый флот из двадцати спейсмаксов с батальоном подготовленных войск специального назначения, облачённых в ультрасовременные боевые костюмы последнего поколения с плазменным вооружением. На борту каждого спейсмакса было по три боевых звена новейших истребителей.
        - С такими силами гуманоидам ни за что не справиться!  - воодушевлял присутствующих на закрытом совещании, глава секретного отдела внеземных технологий.  - Пусть знают, что человечество не желает сидеть на своей планете и силой оружия проложит себе путь к звёздам! Прочь с дороги! Это наша система и с нами должны считаться!  - заявлял он горячо под бурные аплодисменты присутствующих.
        29 января 2115 года космический объединённый флот Земли атаковал пирамидальную базу гуманоидов. В результате операции было потеряно два спейсмакса с командой и половина батальона войск, но людям удалось чудесным образом сломить защиту, захватив на борт образцы инопланетных технологий. Глава секретного отдела ликовал, теперь одно его слово было намного весомее всех возражений аппозиции. Радость длилась недолго. На втором дне пути домой со спейсмаксов пришло тревожное донесение, в котором сообщалось, что флот атакован кораблями гуманоидов и практически полностью уничтожен. Через десять минут связь оборвалась. Пришельцы направлялись в сторону Земли тремя громадными кораблями, чтобы покарать ослушавшихся их приказа Землян. Правительство стало спешно готовиться к отражению возможной агрессии, мобилизовав все имеющиеся космические корабли и сухопутные войска. Пять дней прошли в ожидании неизбежного.
        5 февраля 2115 года в околоземном пространстве появились три корабля пришельцев, с бортов которых высыпали миллионы истребителей и устремились к Земле. Этот день оказался для всех жителей планеты самым роковым за всю историю существования человечества.


        Малкольм


        День не задался с самого утра. Мало того, что главнокомандующий Военно-Космическими Силами генерал Макферсон всю прошлую неделю заставлял отрабатывать военное построение, прорабатывать движения в полном строю и в составе ударного звена, повторяя раз за разом одно и то же по двенадцать часов, на капитана Малкольма Грина свалилась еще одна напасть. Вместо проверенного годами пилота, старшего лейтенанта Скримлиной, ему подсунули новичка, который вот-вот должен был «опериться», получив крылышки пилота, назначив его отдельным приказом в состав ударной группы Зебро 2. Почему командование решило перебрать все устоявшиеся звенья, напихав туда новичков, Маку было непонятным. Единственное, что его утешало, это то, что его звено не единственное, претерпевшее такие изменения. Пол, новый пилот, конечно, был хорош, достаточно хорош, но капитан не знал, какой финт он может выкинуть в критической ситуации, а это могло отразиться на эффективности действий всей ударной группы. Так что теперь приходилось при каждом вылете натаскивать его по давно отработанным схемам ведения боя с условным противником. Судя по
нервному состоянию старших офицеров, должно было произойти нечто из ряда вон выходящее. И скорее всего это было связано с недавней военной экспедицией на Марс. Насколько удачно прошла операция, Маку было не известно, не те звездочки на погонах, чтобы знать закрытую информацию, но один из старших офицеров, давний друг Мака еще с летной учебки, как-то раз за бокалом виски проболтался, что операция провалилась. Это означало, что лучшие пилоты элитного подразделения, асы, которым Мак в подметки не годился в искусстве управления боевым истребителем, не просто провалили задание, а не смогли вернуться после него. После последнего сеанса связи с возвращавшейся экспедицией, штаб ВКС стал напоминать растревоженный улей. Большего поведать его старый друг не мог, ссылаясь на особую секретность данных. Даже за то, что он рассказал Маку, ему грозил военный трибунал, поэтому Мак дал клятвенное обещание держать рот на замке.
        - Почему нам подсовывают этого салагу?  - возмущался лейтенант Стрижов.  - Начальство гоняет нас и в хвост, и в гриву, как проштрафившихся курсантов, пытаясь добиться от нас только им известные результаты! Хотя бы объяснили, что им хочется увидеть, чтобы мы постарались им показать то, что они хотят.  - Проворчал он недовольно.
        Кристофер Стрижов, лейтенант ВКС, лучший друг Мака и, по совместительству, один из лучших пилотов второй ступени. Когда-то очень давно они с капитаном Малкольмом учились вместе в составе одной роты летного полка училища. Очень энергичный и веселый «северный блондин», как его называли в группе, сразу влился в коллектив будущих пилотов, действуя с уверенной бесшабашностью во время учебных занятий на трип-тренажере, за что неоднократно получал выговоры за несовместимость проведенных маневров с жизнью, выдаваемых дотошной компьютерной программой. Остальные учащиеся только с завистью поглядывали на него, удивляясь его выкрутасам и тому, что его еще не выперли из учебки за несоответствие общепринятым стандартам управления истребителем, что его еще больше подзадоривало.
        - Вот скажи мне, чем была плоха наша девочка?  - не унимался Крис, как его звали все друзья, чтобы не произносить длинное имя Кристофер.
        Ни для кого не было секретом, что Крис втрескался по уши в Наталью Скримлину еще во время своего обучения, она была настоящей красавицей, за которой гонялась вся учебка, в попытке затащить ее в койку. Крис был тоже не против такого тесного общения, но старался держать себя в руках, хотя порой это у него слабо получалось. В конце концов, на одной из вечеринок он нашел в себе смелость объяснить Скримлиной свои чувства. К своему удивлению она ответила ему тем же. И теперь это была настоящая полковая парочка Ромео и Джульетта.
        - Остынь, Крис. Как показывает практика, влюбленным нельзя непрерывно находиться вместе, это может плохо отразиться на дальнейшем восприятии друг друга, как индивидуальной личности. В каждом человеке должна оставаться загадка, включая мужчин. Когда все загадки разгаданы жить с партнером уже не интересно и тянет на новые приключения.
        - Ты говоришь, как заправский психолог.  - Проворчал Крис.  - Ну ладно там про любовь, но она же отличный пилот! Мы чувствуем друг друга на интуитивном уровне! Чтобы добиться такого контакта с другим пилотом, я должен отлетать не одну тысячу часов в паре!
        - Или влюбиться в него.  - Пошутил Мак.  - Потому и разделили, что пилот она отличный. Радуйся еще тому, что нас не разделили по разным группам, а то бы ты сейчас горевал о расставании с двумя любимыми!  - подколол он.
        - Ну ты и извращенец!  - Крис осклабился в улыбке.
        - Мне воспринимать это, как признание в любви?  - спросил его Мак.  - Только учти перед ответом, что, если твоя Джульетта узнает, что ты работаешь на два фронта, она тебе точно выцарапает глаза и это не самое худшее, что может с тобой произойти.
        - Ты точно извращенец.  - Сказал Крис утвердительно.
        Они радостно расхохотались, похлопывая друг друга по спине.
        - У нас сегодня такая же задача, что и вчера, и всю прошлую неделю. Будем отрабатывать маневрирование в бою с условным противником. Ты готов?  - спросил у него Мак.
        - Сэр, так точно, сэр!  - отрапортовал Крис по-уставному.
        - Так держать, лейтенант! Сопли отставить. Собраться. Через десять минут вылет!  - отдал приказ Мак.  - Будь он неладен.
        Крис убежал в раздевалку, чтобы напялить на себя летный костюм, представлявший из себя модернизированный костюм-скафандр, который пилоты называли между собой «кожа», разработанный компанией «Макс Индастриз», способный продолжительное время сохранять жизнь и здоровье своего владельца в агрессивной окружающей среде. Подобие таких, но с гораздо низшими показателями, использовались в ГоТМе посетителями во время игр.
        Через десять минут три боевых истребителя покинули наземную базу, чтобы взмыть в космос, прорвав тугую оболочку планеты, которая мешала порой выполнять совершенно немыслимые выкрутасы на боевой машине. Все началось по новой. Они отработали несколько трюков, показывая новичку возможности истребителя, который не отставал и оказался довольно таки сообразительным парнем, несмотря на то, что он только что окончил летное училище. Своей безбашенностью он напоминал старину Криса в дни его молодости и из них могла получиться отличная команда. Пятый день бесконечных полетов. Нет, Мак был не против лишних часов, проведенных наедине со своей птичкой, дарившей ему ощущение полной свободы. Но не в таком же запредельном количестве?!
        Через три часа после вылета раздался встревоженный голос Криса:
        - Матерь Божья! Капитан! Капитан, прием! Ты только взгляни на это!!!
        Из глубины космоса соткались три громадных, не менее ста километров в длину и тридцати в ширину, отливающих черной бездной и кровавыми всполохами солнца, корабля. Ощетинившиеся бортовыми орудиями громадины не оставляли никаких сомнений в ближайшей участи планеты: быть погребенной под многочисленными обломками разрушенных городов. По всем каналам связи разнеслось предупреждение о вторжении. Всем группам пилотов пришел приказ срочно приступить к выполнению военной задачи, высланной отдельно каждому звену истребителей. В их приказе значилось не допустить проникновение противника на Землю, сделав для этого все возможное и невозможное.
        Сотни тысяч истребителей взмыли в небо с Земли в течение пяти минут, все околоземное пространство заполнилось боевыми машинами, показывая пришельцам, что Земляне находятся на страже своих владений и готовы дать отпор незваным гостям. Не обращая никакого внимания на мельтешение истребителей, три инопланетных корабля величественно проплыли к трем равноудаленным точкам, окружив планету. Замерли на месте, не проявляя агрессии. И тут начался настоящий кошмар. Первым залпом ближайшего корабля была уничтожена околопланетная орбитальная база «Спейсград», превратившись в одно мгновение в огненный шар, раскидав на многие тысячи километров вокруг свои разорванные чудовищным взрывом составляющие части. С кораблей нескончаемым потоком хлынули миллионы мелких летательных аппаратов сопоставимых по размерам с истребителями ВКС. Они сливались с кораблей-носителей непрерывным металлическим водопадом, устремляясь к Земле, открывая огонь без какого-либо предупреждения по наземным объектам. И через несколько мгновений все видимое пространство кишело растревоженным роем боевых машин, пытающихся уничтожить друг друга.
Приказ вступил в силу и теперь нужно было показать все свое мастерство так долго не применяемое в реальных условиях.
        - Боевому звену Зебро 2! Приступить к выполнению боевой задачи!  - отдал приказ Мак.
        - Что это значит?  - не понял Пол, не принимавший участия ни в одной боевой операции.
        - Мочи уродов.  - Ответил за Мака Крис.  - Вот и весь приказ. Сейчас мы оторвемся по-полной! Что я, зря столько лет учился отбиваться от черт знает кого?
        - Теперь приказ понятен!  - обрадовался Пол.  - Приступаю к родео!
        - Только давайте без фанатизма! Мне за вас еще отчитываться придется перед начальством, если я кого-то потеряю.  - Попытался охладить их настрой Мак.
        - Приказ понял! Без фанатизма!  - отозвался Крис.
        Стремительная тройка рванулась к ближайшим кораблям противника, открывая огонь. Со стороны истребители пришельцев были похожи на двусторонние секиры, только уже и без заостренных кромок. По краям бортов располагались орудия, безостановочно источавшие губительный огонь для незащищенных целей. По центру истребителя шло небольшое утолщение в виде кабины для пилота, но, глядя на ее размер Маку было непонятно, как в таком узком пространстве может разместиться пилот. Если только лежа на боку. Вообще во всем была какая-то непонятная нереальность происходящего, только что в околоземном пространстве ничего не было, и вдруг целая флотилия инопланетных кораблей соткалась в безвоздушном пространстве, сотнями, тысячами, миллионами. Целые рои неопознанных летающих объектов, двигающихся к стратегически важным объектам, атакуя фееричными залпами, не оставляя камня на камне. Маневренные, неуловимые они действовали слаженно, как единый организм, расстилаясь у атакуемой поверхности во все стороны, а после уничтожения целей, последовательно и методично группируясь, собирались в рои и уносились дальше. Вместо
построек, будь это военные комплексы, или цветущие и развивающиеся города-миллионники, или природные заповедники, оставляли после себя лишь множество огненных сфер, взмывающих ввысь и окрашивающих небеса оранжевым заревом, толстую пелену дыма, пыли и полнейшую разруху.
        Это произошло без какого-либо предупреждения с их стороны, без какого-либо контакта и малейшего намека. Пятого февраля 2115 года единое правительство Земли отдало приказ о полной мобилизации, в воздух были подняты абсолютно все, кто умел летать, начиная от пилотов малых пассажирских скаймаксов и заканчивая пилотами больших грузопассажирских спейсмаксов. И даже тогда, подняв все боевые летающие единицы, совместно с умными истребителями-беспилотниками, рои превосходили количеством в тысячи раз собранные для обороны силы Землян.
        Истребитель ВКС Объединенной Земли тревожно мигал и истерично пищал индикаторами сильнейшей перегрузки, оповещая пилота об опасности принимаемых действий. Машина ревела двигателями, преодолевая барьер скорости в десять махов, усиленно при этом маневрируя, ведя огонь по противнику и пытаясь ускользнуть от вражеских выстрелов. Четыре столпа боевой эффективности истребителя тут явно были не в пользу Землян.
        Малкольм взял в прицел один из тысяч хвостов вражеских истребителей, оскалившись в жуткой гримасе, отдал мысленную команду, открыть огонь по противнику. В сторону кормы, расчеркивая разреженный воздух, ринулись бледно-голубые пунктиры, поражая цель. Вспыхнул разноцветный огненный шар, так сильно похожий на салют, пускаемый во время празднования дня единения планеты. Малкольм с радостным удовольствием в голосе выкрикнул:
        - Так тебе, гадина!  - переключился на внутреннюю связь.  - У меня тридцать восьмой чужак! Как у тебя успехи, Крис?
        - Тридцать первого поджарил.  - Донесся спокойный голос Криса.
        - Круто ты его, Мак! Мак ведет с опережающим счетом.  - Появился на связи третий, более молодой голос.
        - Эй, Крис, это у тебя там что-то пищит?
        - Да нет,  - усмехнулся Крис.  - Это наш юный друг Пол, пищит!
        - Что, тот самый желторотик, который всего час назад сдал экзамен на пилота военного многофункционального истребителя класса восемнадцать плюс, плюс?  - в приподнятом расположении духа проговорил Мак.
        - Он самый.  - Посмеиваясь, сказал Крис.
        - Да хватит вам, мужики.  - Взмолился Пол.  - Я, между прочим, уже двадцать второго сбил!
        - А ты, как я погляжу, метишь в мастера ближнего маневренного боя!  - усмехнулся Мак.
        - Так и есть! Готов кромсать гадов до последнего!  - воодушевленно вскричал Пол, но тут же тревожно продолжил:  - Черт! Меня взяли на прицел! Черт, черт! Буду отрываться!
        Бело-голубой истребитель Пола с изогнутым, словно клюв хищной птицы, носом резко ушел в пике, уводя за собой одну из вражеских машин.
        - А парень то отчаянный!  - глядя сквозь блистер, сказал Крис одобрительно.
        Мак выстреливал в рой голубоватые силовые сгустки разной протяженности, и те, достигая цели, разбивались о силовые поля защиты. Он подсчитал, что двадцать точных попаданий по одной машине нарушают ее защиту, а двадцать первый, посланный в цель не позже тридцати секунд полностью уничтожает боевую единицу противника.
        - Черт, теперь за меня взялись, гады! Двое на хвосте!  - прорвал мысли Мака обеспокоенный голос Криса.  - Попытаюсь стряхнуть.
        Истребитель Криса ушел вправо и растворился в мешанине своих и чужих машин. «Удачи!»  - мысленно пожелал боевому товарищу и другу Мак.
        Система безопасности запаниковала, мигая тремя красными треугольниками на радаре, отмечая севших на хвост противников.
        «Даже трое! Не хило я им насолил, видать?»  - криво улыбнувшись, подумал Мак.
        Перестав вести огонь по чужакам, он накренил машину резко вправо, преследователи повторили его маневр, открыли огонь, силовое поле несколько раз мигнуло индикаторами спокойных цветов. Мак нырнул вниз и тут же ушел влево, засветились индикаторы недопустимой перегрузки, но Мак только зарычал в ответ, словно хищный зверь, хотя дело обстояло совсем наоборот, и хищники были скорее позади него. Со всех сторон посыпались росчерки голубых сгустков, большинство уходили мимо, обгоняя Мака попадая в своих же, некоторые попадали в него, и силовое поле тут же отзывалось тревожными сигналами на голограммной панели управления пилота. Сейчас индикаторы мигали цветами средней степени опасности.
        - Эй, Мак!  - послышался бодрый голос Пола.  - Если ты не заметил, у тебя на хвосте три чужака, не мешало бы их сбросить, как это сделала я со своим. Ты видел? Как я его, а?
        - Извини, Пол, я проморгал такой важный момент, мне было чуточку не до этого. Пока ты занимался своим хвостом, я чужаков мочил.  - Сказал Мак и, выжимая из двигателей всю мощь, ушел под острым углом к земной поверхности, опасно маневрируя между сотнями пролетающих мимо болидов. Стоит допустить одно неверное движение, неправильно просчитать предполагаемую траекторию, и можно получить либо заряд в задницу, либо с кем-нибудь столкнуться. И в первом, и во втором случае шансов на то, чтобы выжить нет никаких. Взглянув сквозь стекла блистера, Мак внутренне содрогнулся. Внизу неисчислимой россыпью взлетали к небесам шляпы огненных взрывов, после срабатывания превращаясь в плотные облака пыли, дыма и осколков.
        «Бог мой, что же это творится?»  - думал Мак, глядя на тысячи похожих на салют взрывов, возникающих по всей поверхности планеты на тысячи километров вокруг.
        Истребитель тряхнуло, индикатор силового поля в бешеном ритме замигал красным цветом, предупреждая о серьезной опасности быть сбитым и о необходимом трехминутном времени для стопроцентного возобновления защиты.
        «Нет у меня столько времени! Что ты верещишь?»  - нервно подумал Мак.
        Выйдя из пике, он круто взял влево, несясь перпендикулярно по направлению к основному потоку истребителей. Преследователи оказались не менее отчаянными пилотами, в точности повторяя сложные в исполнении, как для пилота, так и для машины, фигурами высшего пилотажа. Никакие выкрутасы их не спугнули, и они, пытаясь достать изворотливую птичку силовыми сгустками, не отставали ни на шаг, словно приклеившись к хвосту. Повсюду, насколько мог видеть Мак из блистера, заполонив сотни тысяч метров воздушного пространства от поверхности, роились серые истребители чужаков и редко серую массу прорывали бело-синие истребители и многоцветные истребители-беспилотники Военно-космических Сил Земли. Пилоты пытались держать оборону, голубоватые сгустки мелькали повсюду, реже происходили взрывы своих или чужаков. Военным Земли не сравнять шансы в бою, это было очевидно. Оставалось только одно - нанести врагу максимально возможный урон, используя при этом все свое мастерство и расходуя весь запас удачи.
        Дав команду «огонь со всей возможной мощностью», Мак включил функцию форсажа. Истребитель, плюясь толстыми синими сгустками, рванул неудержимой кометой, в самый насыщенный поток чужаков. Один из преследователей столкнулся с беспилотником ВКС, расцветая массивным разноцветным огненным цветком, но двое продолжали преследование, хотя и стали отставать. Сгустки на самой высокой мощности не только прорывали защиту чужаков с первого раза, но и поражали цель. Минус такой тактики заключался в том, что мощности генераторов силового поля не хватит для небольшого боя, а для накопления энергии потребуется время, которого у Мака не было.
        - Мак, я потерял тебя из виду! Где ты?  - послышался голос Криса.
        - А что, соскучился?  - стиснув зубы и маневрируя птичкой, спросил Мак.
        - Эй, Крис, слегка накрени левое крыло и глянь на десять часов, тот сумасшедший, что летит наперерез всему направлению… По-моему, это он… - нерешительно сказал Пол глядя в блистер на бело-голубой истребитель, плюющийся мощными росчерками сгустков, в не ожидающих такой дерзости вражеские машины.
        - Твою мать! Ты спятил, Мак?!  - в голосе Криса сквозила глубокая обеспокоенность.
        - Так вы еще не вышли из сектора Б25?  - удивленно воскликнул Мак.  - Тогда поприветствуйте истинного мастера ближнего боя! Смотрите и учитесь, особенно ты, салага!
        - Это я-то салага?  - Птичка Пола тут же ушла вниз и направилась вдогонку к истребителю Мака.
        - Проклятье! Отставить, Пол! Это плохая затея, даже смертельная! А ты, Мак? Ты же потеряешь всю мощность! Прекрати!  - попытался вразумить товарищей Крис.
        Но вместо ответа Мак затянул бравую военную песню, которую слышал в одном из старых фильмов о второй мировой войне, переснятых на современный манер.
        - Иногда я тебя ненавижу… - Пробормотал Крис, направляя свою птичку за Полом.
        Погоня не отставала, мощность генератора была на исходе.
        «Была, не была!»  - подумал он и рванул машину вверх под прямым углом, совершая маневр под названием «горка». Со всех сторон проносились истребители, и только в силу большой удачи столкновения удалось избежать. Один из красных треугольников на радаре, несколько раз моргнув, исчез.
        «Кому-то из них не повезло.»  - усмехнулся Мак, вырываясь из толщи болидов в умиротворенное спокойствие гелиево-голубого воздушного пространства, где на востоке алым пламенем разгоралось пузатое светило, которому не было никакого дела до адских боев, разворачивающихся на одной из планет.
        Убедившись, что противники все еще преследуют, он запустил команду «Форсаж» и ускоряясь продолжил подниматься вверх, опережая в скорости преследователей, затем сбавил скорость, завалился на крыло и начал мгновенный набор скорости навстречу противникам. Тут же отдал команду четырех мощнейших залпов, сгустки рванулись навстречу преследователям. Один из истребителей чужаков разорвало в клочья, второй за секунду ушел от удара, но силовой сгусток задел по касательной поле защиты, ослабив ее. От взрыва соседнего истребителя его тряхнуло в сторону, и некоторое время он пытался справиться с управлением, выравнивая стремительный полет. Мак, выпустил три сгустка слабой мощности, цель, так и не выровнив траекторию движения, расцвела желто-оранжевым цветком.
        - Молодец, капитан Малкольм!  - похвалил он сам себя.  - Так держать! Всегда на страже Земли!  - ответил он сам себе.
        Набрав на панели управления номер боевой машины Криса, он устремился к постоянно меняющимся координатам.
        Но не успев добраться до зоны движения истребителей, как система безопасности снова загорелась треугольниками и на этот раз их было в два раза больше.
        - Крис, я в засаде! Нужно сгруппироваться!  - обеспокоенно бросил Мак.  - Нужна поддержка! Срочно!
        - Мне на хвост село двое, но я почти оторвался. Черт! Вот ведь, суки! Одного стряхнешь, а на его месте уже четверо!
        - Пол, у тебя что?
        - Я чист, мочу уродов!  - бодро отчитался тот.
        - От шестерых мне не уйти. Пол, пристройся к ним сзади и пали на полной мощности, но так, чтобы удар пришелся точно в цель. Как понял?
        - Понял отлично, выполняю.  - Бодро ответил он, и ориентируясь по координатам истребителя капитана чуть сбавляя ход, направился вверх и влево, совершая круг.
        - Крис, как закончишь со своими, присоединяйся к Полу. Как понял?
        - Понял отлично. Не бзди, капитан. Прорвемся!
        Пол, совершив круг, вышел в ту же горизонтальную плоскость, что и Мак с преследователями, держась на расстоянии выстрела, поравнялся с преследователями с правого боку и, таким образом обхитрив вражескую систему безопасности, резко развернул машину перпендикулярно врагам, заставляя пищать индикаторами перегрузки весь салон пилота, предупреждающей о возможности разрушения машины, выпустил по целям пять мощных сгустков. Ближайший к Полу истребитель разорвало на части, тем самым нарушая строй преследователей, двое оказались подбиты, стали терять высоту выпустив толстый дымовой след.
        - А! Ну как я их? Все видели?  - ликовал Пол, выравнивая машину.  - Капитан вы это видели? Задал им жару! Так вот, не связывайтесь с командой Зербо 2!
        В этот момент на хвосте преследователей оказался Крис, выстреливая в крайние истребители, малыми сгустками.
        - Крис, ну как я их, а? Видал, как я умею? А вы заладили одно - салага!
        - Молодчина, Пол! Ты меня удивил. Да и Мака, верно тоже. А, Мак? Что скажешь салаге? Молодец?  - подначил Пола Крис.
        - Ага! Для салаги самое то! Крис, мое силовое поле на пяти процентах. Пришло время устроить им сюрприз!  - громко сказал Мак.
        - Ты что задумал?  - настороженно спросил Крис.
        - Сделаем «горку» в точно такой же последовательности, в которой движемся сейчас. Когда я развернусь и начну опускаться им навстречу, вы будете у них сзади. И тогда все вместе откроем огонь.
        - Ты точно сумасшедший.  - Только и ответил Крис.
        - Юхоу!  - воодушевился Пол.  - Будет, о чем рассказать детям! Какой у них папка был крутой летчик.
        - У тебя же нет детей?  - удивился Крис.
        - Когда-нибудь будут. Дурное дело нехитрое.  - успокоил его Пол.
        - Я беру тех, что посередине, крайние на вас. Как приняли?  - скомандовал Мак, задирая истребитель к звездам, скрытым в небесной голубизне.
        - Есть, капитан! Двигаемся точно по расписанию.  - Ответил Крис.  - А ты, салага?
        - А что, я? Я, как все!  - отозвался Пол.
        Проделав то же самое, что и минутами ранее, Мак развернул машину и, ускоряясь навстречу противникам, атаковал мощными сгустками тех, что двигались в центре цепочки. Громыхнуло, оба противника были поражены, но кто-то из них все же выстрелив в ответ попал в Мака, поле защиты оказалось на нуле. Пол мгновенно поразил свою цель, а цель Пола решила провернуть тот же трюк, что и Мак, но только завалившись на крыло она оказалась уязвимой, не учтя слишком близкое расстояние до истребителей своих преследователей, попала под двойной обстрел.
        Как только истребитель оказался выровненным на панели управления высветился приказ командного центра, требующий незамедлительно подтвердить принятие в виде установки флажка под приказом. Мак коснулся, принял и отправил.
        - Внимание, Зербо 2.  - связался Мак с обоими пилотами.  - У нас новое задание. Покидаем зону отражения атаки, двигаемся к ГоТМу. Подтвердите получение координат.
        - Есть получение.
        - Есть получение.  - Отозвались пилоты синхронно.
        - Зачем туда? Что нам там делать-то?  - заинтересовался Пол.  - Мы должны быть здесь! Защищать своих!
        - Отставить, лейтенант! Подтвердите приказ!
        - Есть отставить! Но это дурость, мы должны быть здесь! Тут самое интересное…
        - Отставить! Не твоего ума дело! Срочно сгруппироваться, крейсерская скорость десять махов.
        Сровняв скорость, три истребителя заскользили в слоях атмосферы впритирку друг к другу и через несколько минут приблизились к точке назначения почти вплотную. Но тут же попали под шквальный огонь неизвестных лучей зеленого свечения летящих из массивов джунглей.
        - Что эта за хрень? Черт, я подбит! Мэйдэй, мэйдэй! Нужна помощь, отказал один двигатель, есть пробоины крыла. Птичка не слушается! Мэйдэй, мэйдэй!  - доложил скороговоркой Крис, пытаясь выровнять аппарат, креном уходивший на запад.
        - Срочно покинуть воздушное пространство атаковавшего сектора!  - стискивая зубы, скомандовал Мак.  - Пол, следуем за Крисом!
        - Есть, следуем за Крисом!  - в голосе Пола послышались нотки страха.  - Кто в нас палит? Они что, совсем охренели? Мы же свои!
        - Крис, что у тебя с управлением?
        - Не слушается приказов, двигаюсь в плавном снижении.  - Отчитался тот.
        В этот момент истребитель Мака вздрогнул от ударов зеленых лучей.
        - Твою мать! Мэйдэй, мэйдэй! Я подбит, следую за тобой, Крис. Приготовиться к катапультированию, приземлиться нужно как можно ближе друг к другу! Чувствую я, здесь, что-то не чисто.
        В это мгновение один из лучей, протянувшийся от места засады, что осталась далеко на севере влетел в истребитель Пола и тот разлетелся шаром огня во все стороны. Но автоматика сработала и пилотское кресло, выбросив летчика из кабины, полетело вверх, чтобы потом распустить белоснежный цветок парашюта. Пол поплыл вниз.
        - Катапультируемся!  - скомандовал Мак.
        Обоих пилотов вышвырнуло из кабин, из подголовников кресел тут же вылетели, раскрываясь белоснежные купола парашютов. Истребитель Мака, потеряв управление, стало заносить влево и через пару мгновений машины столкнулись в воздухе, превратившись в огромный шар огня, что несколько километров несся над верхушками деревьев, постепенно снижаясь, а потом врезался в джунгли прорубая собой огненную просеку, сопровождаемый треском ломающихся ветвей и стволов гигантских деревьев.
        Мак убрал силовое поле шлема, на лице заиграл прогретый жаркий ветерок, посвистывая в ушах, где-то над парашютом светило жгучее солнце. Он стремительно опускался в разлитое под ногами бесконечное море зелени, застывшее вздыбливающимися волнами на неровностях земной поверхности. Справа, в двух сотнях метров от него планировал, разрывая воздух, Крис, восточнее, гораздо дальше от них опускался в деревья Пол.
        На фоне отгремевших далеких взрывов в результате встреч истребителей с землей, прозвучал зычный разлетевшийся на многие километры вокруг царственный крик орла, точкой парящего в солнечных лучах на северной стороне неба. Звуки затихли и какое-то время пилоты планировали в тишине, но в течении следующих секунд застрочили автоматные очереди, попадая в защитные костюмы без возможности нанести хоть малейшие увечья пилотам, продырявливая насквозь сидения и полусферы парашютов. Мак инстинктивно закрыл голову мощным силовым полем с затемнением, услышав подозрительную трескотню огнестрельного оружия. Такому приему их натаскивали еще в летной учебке, вырабатывая нужную реакцию.
        С хрустом ломающихся мелких веток, тараня кроны деревьев, Мак окунулся в плотные волны листвы. Через мгновение он болтался в четырех метрах над землей, запутавшийся куполом парашюта в ветвях могучей сосны обвитой, словно пленница, дородными цепями лиан. Освобождая себя из цепких объятий подвесной системы парашюта, расстегнул защелки на груди и полетел в густые заросли растений. Расслабив мышцы тела и согнувшись в коленях, жестко приземлился на ноги, кувыркнувшись через правое плечо, чтобы погасить инерцию удара о землю. Привстав на колено и выхватывая из кобуры пистолет, прислушался к лесным звукам, принадлежащим разным экзотическим птицам и жужжащим у плотного затемненного шлема насекомым. Он услышал одинокий далекий треск винтовки, раскатившийся по округе, заставив замолчать птиц. Прождав некоторое время, но не почуяв опасности, вскинул левую руку, вызвал на смартвейсе карту данного участка местности, красные маркеры Криса и Пола указывали местоположение обоих.
        - Крис, прием! Как меня слышно? Ты в порядке?  - оглядываясь вокруг, говорил Мак.  - Команда Зербо 2. Меня кто-нибудь слышит? Кристофер, прием… Пол?
        Канал связи лишь изредка потрескивал, сплюнув от досады, попытался связаться по спутниковому каналу связи с кем-нибудь из командования.
        - Спасательная команда выслана, ожидайте согласно регламенту. Спасательная команда выслана… - Затараторила в ответ скороговорка.
        - Да, какие на хрен спасатели? Земля под обстрелом!  - отчаянно бросил он в ответ программе и, используя известные всему миру матерные слова, изощренно выругался, сплюнув со злостью в конце своей тирады.
        «В любом случае он пойдет навстречу, ориентируясь по координатам моего маячка.»  - подумал Мак, держа пистолет наизготовку и двигаясь к координатам Криса.
        Пройдя шагов тридцать сквозь труднопроходимые чащи, он с досадой отметил, что военных пилотов не снабжают мачете, на всякий случай. Остановившись, прислушался к звукам джунглей, но не уловив опасности, вскинул руку, поглядел на карту.
        - Все верно, двигается в мою сторону, с этим старым волком все в порядке, ладно, поглядим, что у нас на карте.  - Проговорил он вслух.
        Скайдром находился в пятидесяти километрах от Мака, чуть восточнее того направления, которого он придерживался сейчас. Так как Крису нет никакого смысла двигаться навстречу Маку, кроме как встретиться и снова пойти обратно, он решил изменить курс на восточный, чтобы Крису стало ясно, что цель - скайдром. Конечно, Мак знал, что старый пес и сам все прекрасно понимает, но тот свято чтил субординацию, что не раз спасало команду от грозящей гибели, которая твердила в первую очередь при вынужденной посадке найти старшего по званию и слушая его приказы, приступить к выполнению.
        Наткнувшись на невысокое дерево с широкими листьями усыпанное большими шипастыми плодами, он спрятал пистолет и оторвал тот, что имел темно-оранжевый окрас. Треснул им об ствол соседнего дерева, с сочным треском разломил по трещине надвое. Убрав шлем, Мак вдохнул приятный аромат плода, вгрызся зубами в обнажившуюся сочную зеленоватую мякоть с крупными семенами, похожую на увеличенный огурец. По рту разлился приятный огуречно-банановый вкус, отлично утоляющий жажду.
        Вторую половину решил выбросить, мало ли, как отреагирует организм на непривычную пищу, хоть и сласть как тянуло побаловаться экзотическими плодами. Снова двинулся в путь и через полчаса он повстречал стоящего у ствола Криса, поигрывающего пистолетом от нечего делать.
        - Эй, Мак, гражданская связь отсутствует. Что за хрень здесь творится?  - задал он вопрос своему командиру с ходу.
        - С базой пытался связаться?  - ответил вопросом на вопрос Мак.
        - Несколько раз и все тот же ответ. Какая-то спасательная команда уже в пути. Прикинь? Нас сейчас спасать приедут. Спасатели, блин!
        - Хреново. Если честно, я и сам не представляю, что творится.  - Ответил он в задумчивости.
        - Пойдем, там впереди скайдром. Доберемся туда - там легче будет, задрали эти заросли. Я пилот, а не мартышка. Мне простор нужен, чтобы не задохнуться.
        - Как быть с Полом?
        - Его маркер не двигается. Ты же не думаешь, что, оказавшись в незнакомом месте, он спрятался в кусты и трясется от страха? С ним что-то случилось или он тупо зацепился парашютом за какой-нибудь сук и запутался в стропах.
        - Кому это мы так крепко насолили, а, Мак?
        - Ты это сейчас про что спросил?  - не понял капитан.
        - Про инопланетных товарищей, что сейчас отчаянно пытаются разбомбить все, что можно.  - Глядя куда-то сквозь листву, упавшим голосом сказал Кристофер.  - Только я собрался на выходных отправиться на рыбалку… Теперь все планы черту под хвост.  - Он сплюнул на землю от досады.
        - Не знаю, Крис. Но лучше, если бы мы сидели себе тихо да мирно на своей планете, а не пытались залезть на чужую территорию.
        - Думаешь, это из-за Марса?  - удивился он
        - Конечно. Из-за чего же еще? Тебе бы понравилось, если каждый вшивый техник копался в твоем истребителе, вытаскивая запчасти, не имея на это ни приказа, ни умений?
        - Конечно нет!
        - Вот и я так думаю. К тому же, слишком уж быстро мы перешли от реактивных двигателей к принципиально иным технологиям, без громких открытий за последние лет пятьдесят. Где открытия ученных того периода? Почему мы до сих пор помним Эйнштейна, но ничего не знаем об ученных сделавших такой гигантский скачок в развитии? Сам-то как думаешь или уйдешь от ответа, как делаешь всегда?
        - Не моего ума это все дело. Пускай яйцеголовые разбираются в этом или политики, или философы… - Отвертелся Крис.
        - Я в тебе не сомневался…
        С юга донеслись глухие взрывы и долгая пулеметная трескотня.
        - Это еще что?  - Насторожился Крис.  - В этом секторе творится что-то нехорошее.
        Раздался одиночный выстрел, и трескотня прекратилась.
        - Я слышал выстрел этой же винтовки, когда спустился на землю.
        - Верно. Я тоже. Кажись, наш стрелок завалил пулеметчика. Зуб даю!
        - Да. И не только в этом секторе, похоже.  - Ответил Мак на прошлое предположение.  - Я вот все думаю, что за оружие нас подбило и, самое интересное, кому оно принадлежало? Чтобы так, с одного выстрела… У нас же на истребителях силовые щиты.
        - Я таких лучей отродясь не видел. И по виду, и на вскидку, не похожи на сгустки силовых полей.
        - Мне тоже так показалось. Они вгрызались в фюзеляж так, словно для них не существовало защитного поля. И подбили нас одинаково - выведя из строя двигатель.
        - Только Полу не повезло - было прямое попадание, вот и разорвало птичку. Благо АКП сработала вовремя, так бы он и сообразить не успел что к чему. Одно слово - салага!
        Джунгли жили своей жизнью, сверху лились трели и всевозможные звуки птиц, иногда, шелестя листвой и издавая пронзительные крики, проносилась стая диких обезьян, прыгая с ветки на ветку, но все же человек привнес в эти места гигантские изменения, населив этот материк живыми мертвецами.
        «Интересно, могут ли размножаться эти твари.»  - Убирая руками ветки и растенияс пути, думал Мак.  - «Что если эти уроды придут на смену, как новые виды существ, ведь с биологической точки зрения они очень даже живые и если бы не строго заданные программы в голове… Хотя, кто знает, что может случиться с ребенком двух таких родителей, ибо природа реагирует на все.»
        Его мысли прервал раскатившийся по окрестностям звериный рык, судя по звуку принадлежащий огромному хищнику.
        - Нужно поторопиться к ночи успеть добраться до скайдрома. Представляю, что творится здесь во тьме, если днем кто-то так сильно и страшно рычит.  - Мак передернул плечами.
        Крис насторожился, замер на месте вытаскивая из кобуры штатный пистолет, положенный каждому пилоту, как средство последнего шанса, словно прирос к земле, свободной рукой указал направо, вглубь леса. Прислушавшись, Мак почувствовал присутствие крупного хищника, который еще не заметил людей, но в скором времени это сделает. Зверь утробно зарычал, шумно принюхиваясь к воздуху и, треща ветками, ринулся навстречу пилотам.
        - Приготовься!  - успел прокричать Мак Крису, но тот и сам понял, что сейчас произойдет столкновение с какой-то страшной зверюгой.
        Бесшумные выстрелы одновременно полыхнули синими разрядами сгустков силовых полей, прожигая насквозь выскочившую из кустов громадную косматую тушу. Переломившись в воздухе, зверь рухнул под ноги пилотам замертво. Вызвав при падении небольшое трясение почвы. Крис с удивлением уставился на подстреленного зверя.
        - Твою-то мать!  - медленно сказал он, удивившись размерам хищника.  - Теперь понятно, чего это он так ломился сквозь кусты и даже не пытался спрятаться. При таких габаритах этого никак не сделать, а с такими клыками бояться, что тебя обнаружат, нечего.
        Перед ними лежало чудовище с пятнистой серо-коричневой шерстью, коротким мощным хвостом, толстыми лапами, сравнимыми с телом подростка, на конце которых торчали двадцатисантиметровые когти. Большая голова с громадной, напоминавшей крокодилью, пастью, только короче раза в два и такую же кошмарную на вид из-за количества расположенных в ней изогнутых внутрь зубов. Этот зубастый вагон в длину был не менее четырех метров, и это не считая хвоста.
        - Такое чудище должно весить целую тонну, если не больше.  - Предположил Крис.
        - Хорошо, что командование пять лет назад внесло изменение в экипировку пилота, добавив туда наши чудные пистолеты. Без них мы бы с тобой сейчас без труда уместились в желудке этого монстра, в раскромсанном виде.  - Мак был поражен не меньше Криса, увиденным монстром.
        - Вот скажи мне, капитан, чья больная фантазия может породить такое чудовище?
        - Я слышал, что большую их часть клонировали из ДНК, найденной в откопанных из земли костях. Когда создавался ГоТМ со всеми населяющими его монстрами, корпорация «Мегасофт» платила немалые деньги археологам за то, что они постоянно копались в земле в поисках новых видов вымерших животных. Представляешь, какие твари раньше водились на Земле? Как только они умудрились не сожрать всех неандертальцев, от которых мы, якобы, произошли?
        - А ты думаешь, что мы произошли не от них?  - спросил с интересом Крис.
        - Да как тебе сказать? Судя по тому, что мы видели там,  - он показал рукой в небо, где сейчас велись бои с кораблями пришельцев,  - логично было бы предложить, что мы не развивались из неотесанных обезьян, а были уже готовые к использованию, абсолютно лысые создания, с развитым мозгом и тяге к труду.
        - Что ты имеешь в виду?  - не понял Крис.
        - Ты же веришь, что все мартышки, живущие на земле наши далекие родственники?
        - Ну да. Мы это проходили в колледже. Каждый житель на Земле знает о происхождении человека.
        - А какого фига, спрашивается, мешало мартышкам тоже стать умными и начать работать за все то время, пока они тусуются на Земле? Чего же они не облезли от большого ума, а до сих пор прыгают по деревьям, жрут халявные бананы и только умеют, что визжать и размножаться?
        - Да потому что они тупые!  - сказал Крис, не зная, что ответить.
        - Вот!  - Мак ткнул указательным пальцем в Криса.  - А отчего же тогда тупые люди не обрастают шерстью и не переходят на банановую диету?  - задал он очередной каверзный вопрос.
        - Потому что они люди.  - Сделал вывод Крис.
        - Да, логика у тебя прямо железная.  - Крис удовлетворенно улыбнулся.  - Но ты только что сам прокололся.
        - Это в чем еще?  - удивленно спросил он.
        - А в том, что ты только что сам разграничил прыгающих шерстяных пожирателей бананов и человека на два несовместимых между собой вида. Обезьяна не может стать человеком, а человек не может стать обезьяной. Как бы сильно они при этом не старались. Если этого не происходит сейчас, то с чего ты взял, что это могло произойти когда-то давным-давно?
        - Да ни с чего я не взял!  - возмутился Крис.  - Я вообще про обезьян не собирался говорить.
        - А про что ты хотел поговорить?  - не унимался Мак.
        - Про боевую задачу.  - Отвертелся тот.  - За каким хреном командование послало нас в эту чертову дыру? Чтобы ты прочитал мне лекцию о происхождении человека?
        Мак рассмеялся.
        - Ты прав. Что-то мы отклонились от темы. Нужно найти Пола, пока он не вляпался в подобную ситуацию. До него идти недалеко, всего десяток километров, но если нам придется до бесконечности прорываться через такие заросли, то мы можем угробить много времени, прежде, чем найдем его.
        Раскрыв карту, Мак быстро сориентировался на местности, заметив, что возле скайдрома джунгли переходят в редколесье с большими пространствами саваны. Это радовало, поскольку продираться сквозь джунгли пятьдесят километров совсем не хотелось. Он представил, что мог бы преодолеть каждый отделенный сектор всего за минуту, пролетая по воздуху на своем истребителе, который сейчас лежит где-то там искореженной кучей горящего хлама, сцепившись в последних объятьях с истребителем Криса, и тяжело вздохнул. Мак не рассчитывал на то, что его собьют в самом начале заварухи. Да этого бы и не случилось, не отправь его командование в ГоТМ со всем звеном исполнять непонятный приказ. Но что случилось - то случилось. На скайдроме можно найти какое-нибудь летающее гражданское корыто и дотянуть на нем до военной базы, где им выдадут новенькие истребители, находящиеся на консервации в специальных хранилищах, и они снова отправятся в космос охотиться на непрошенных гостей.
        Но к его большому сожалению, путь до Пола проходил через джунгли, заросшие всякой чертовщиной. Здесь кругом были растения. Они росли из земли, вились по деревьям и даже свисали сверху, раскидывая свои ветки, усеянные листьями, в разные стороны. Определить, что находится за пятьдесят метров было нереально, весь обзор перекрывался полностью. Мак снова с грустью вспомнил о бесконечности космоса.
        Несмотря на то, что они двигались на максимальной скорости, до места падения Пола добрались за три часа. Всему виной оказались все те же растения, постоянно пытавшиеся запутать ноги своими стеблями, приходилось буквально продираться сквозь сплошную стену зелени. К счастью по пути им никто из местных хищников не встретился. Наверное, чертова зверюга, которую они так удачно подстрелили, распугала остальных хищников, претендовавших на ее территорию для охоты.
        Пол, как и предполагалось, висел на стропах, зацепившись за ветки деревьев, в десяти метрах от земли. Было странно, что он не звал на помощь и не пытался выбраться из висячего положения сам. Тем более было странно, что сверху не шло ни одного постороннего шума, только ветер шевелил шелестящие листья, скрипели деревья сучьями, щебетали невидимые глазу пташки и орали вездесущие в джунглях обезьяны, а вот Пол сохранял молчание и не нарушал своим присутствием звуков природы.
        - Пол! Эй, Пол! Ты как там, дружище? Живой?  - прокричал ему снизу Крис.
        - Что ты разорался? Хочешь, чтобы к нам прискакала какая-нибудь лохматая тварь?  - остановил его попытки докричаться до товарища Мак.
        Сквозь листву было не разобрать, что происходит наверху, поэтому, после короткого совещания, Мак решил залезть на дерево, чтобы проверить подопечного офицера. Крис в это время должен был оставаться внизу и прикрывать спасательную операцию, если в этом возникнет необходимость. Мак полез наверх, цепляясь за ветки и торчащие сучья.
        Последний раз лазить по деревьям ему доводилось только в детстве, когда они с родителями ездили на выходные в заповедник. Это было настоящим праздником для него, жителя громадного мегаполиса, увидевшего настоящее большое дерево в первый раз в своей жизни. Тогда он чуть было не убился насмерть, сорвавшись с верхушки пятиметрового дерева, встав на высохший сук. К счастью для него, в месте, куда он свалился, находился толстый надувной матрац, принявший на себя основную силу удара, громко при этом лопнув, напугав мать и отца. Заповедники - не тронутые техногенной цивилизацией, маленькие уголки оставшейся природы, куда можно было попасть, выждав приличную очередь. Только тут можно было увидеть настоящий лес с поросшими под его кронами кустами, наполненными щебетанием птиц и стрекотом насекомых. На выходные сюда стремились попасть все, устав от железобетонной и стекольно-металлической бесконечности собственных городов, желая хотя бы на один день оказаться в более привычной для человека обстановке.
        Практически все города на планете разрослись до размеров мегаполисов. В некоторых из них количество жителей превышало пятьсот миллионов человек. Высотные здания в двести и триста этажей квадратных построек размерами с целый квартал, между которыми пролегали многоуровневые воздушные транспортные артерии, питавшие города спешащими в разных направлениях жителями. Раскинувшись постройками на огромные пространства, они нередко соединялись друг с другом, образуя настоящие каменные джунгли. Каждый свободный метр земли был на вес золота и использовался строго по назначению - строительства жилых комплексов для растущего в геометрической прогрессии населения. С семи миллиардов человек, живших столетие назад, население планеты разрослось до рекордных шестидесяти миллиардов. Забитая живыми организмами планета, задыхалась от переизбытка населения, жившего в городах-конгломератах. После объединения планеты в одно большое государство, войны отошли в прошлое, теперь прореживать население стран посредством войн было некому.
        Еще через пятьдесят лет на Земле не останется ни одного кусочка почвы, не застроенного многоэтажными зданиями. Участи тотальной застройки избежали только два места на Земле, это Антарктида и ГоТМ. На северном материке людям делать было нечего, запредельно низкие температуры и постоянные ветра безжалостно выдавливали жизнь со своих территорий. А ГоТМ оставался в неприкосновенности только потому, что правительство имело свой интерес в этой части планеты. Но и сюда уже добирались тотальные застройщики, превратив сереное побережье ГоТМа в один длинный каменный лес, в котором проживал обслуживающий сектора персонал. К тому же, при отсутствии места, где можно было выплеснуть всю накопившуюся злость, перенаселенную Землю могла захлестнуть такая мощная волна насилия и ненависти к ближнему, что по сравнению с последней кровавой войной, затопившей старую Африку реками крови невинных людей, новое противостояние жителей старой планеты затопило бы кровью все континенты. Объединенное правительство забило тревогу уже через десять лет после создания единого государства. Стало ясно, что человечеству срочно
требуются новые территории для расселения. Именно поэтому были организованы первые экспедиции на Марс. Возможно, экспансия Марса прошла бы удачно, не сунь военные свой любопытный нос в неположенное место ради удовлетворения собственных нужд и амбиций. Возможно, Землянам удалось бы договориться с пришельцами о дележе территории, и, возможно, удалось бы решить все назревшие проблемы мирным путем. Но теперь, все возможные варианты развития событий остались в рамках предположений. А единственным фактом было то, что пришельцы подошли к решению назревшей проблемы по-своему, уничтожив при этом двух зайцев: избавили Землю от перенаселения и себя от любопытных воришек. У чужого разума был свой собственный подход к рациональности, никак не вязавшийся с рациональностью Землян.
        Мак так увлекся собственными мыслями, что чуть было не повторил свое героическое возвращение на землю, после не менее героического восхождения на его вершину. Только сейчас под ним надувного матраца не было, а приземляться на жесткую землю с десятиметровой высоты, пусть даже в навороченном костюме защиты, ему категорически не хотелось. Оступившись на последних метрах, он успел схватиться за ускользающую из рук ветку, чем спас себя от жесткого скоростного приземления. Выдохнув с облегчением, он огляделся вокруг.
        - Ну что там, Мак?  - вскричал нетерпеливым голосом Крис.  - Ты видишь Пола, с ним все в порядке?
        - Вижу.  - Ответил он тихо.
        Пол висел на стропах, только освободиться от них ему вряд ли было суждено. Он был мертв. Защитный костюм был продырявлен насквозь, вместе с креслом. Края полученных ран были обуглены, кровь спеклась сразу после получения ранений, именно поэтому на земле и ветках под ним не было ни капли крови, которая могла бы намекнуть, что Пол больше не жилец. Немного поразмыслив, Мак принял решение спустить Пола на землю, чтобы похоронить. На планете традиция хоронить мертвецов в земле давно стала анахронизмом. Из-за нехватки свободного места и огромного количества жителей, отводить специальные места для захоронения было непрактичным. Мертвецов сжигали в крематориях, отдавая оставшийся после процедуры прах родственникам, чтобы те по желанию умершего поступили с ним соответствующим образом, указанным в завещании или предсмертной записке. Но здесь крематориев по близости не было, собирать специальное кострище для последнего пути было чревато серьезными последствиями в виде толп голодных хищников, способных учуять запах дыма за несколько десятков километров. Места было предостаточно, поэтому можно потратить
некоторое время, чтобы похоронить боевого товарища по старому обычаю, выкопав яму достаточной глубины в земле. Оставлять Пола висеть на дереве было бы со стороны его звена бесчеловечно. Перерезав стропы повыше, чтобы удобнее было намотать на кисть, Мак начал медленный спуск тела Пола, пристегнутого к креслу. Мощность силовых имплантов, встроенных в костюм позволяла свободно держать одной рукой вес, превосходящий этот в три раза, оставалось только осторожно выбирать ветви, чтобы они не обломились под тяжестью. Крис с нетерпением ждал внизу, поглядывая в разные стороны. Когда Мак наконец добрался до земли, Крис позволил себе взглянуть в его сторону.
        - Черт возьми, Мак!  - сказал он удивленно.  - Кто это его так? Бедняга Пол. Он, наверное, мечтал умереть в бою, как настоящий пилот, а тут видишь, как все получилось?
        - Он и умер в бою, по крайней мере пока летел к земле. Помнишь те зеленые лучи?
        - Как же их забудешь? Только благодаря им мы застряли на поверхности, хотя в этот момент должны были находиться высоко над ней.  - Пробурчал Крис.
        - Посмотри сюда.  - Мак показал на обугленные края ран.  - Та штука прошила насквозь костюм высокого класса защиты, которому не страшно силовое оружие, вместе с усиленным креслом из титано-танталового сплава. Раны на теле полностью совпадают с повреждениями на кресле. Значит та штука реально мощная, если может вот так легко прожигать истребители вместе с летчиками.
        - Ты предлагаешь пойти и узнать, чем это прикончили Пола?  - спросил недоверчиво Крис.
        - Я предлагаю найти это оружие и притащить на базу. Оно позволит задать жару прилетевшим ублюдкам. Смерть Пола не должна быть напрасной. Ты со мной?
        - Связи с командованием нет,  - начал рассуждать Крис вслух,  - задача, ради которой мы все здесь оказались, не ясна. Ты единственный вышестоящий по званию офицер. Согласно внутреннему уставу я должен подчиняться твоим приказам. Так что да, я с тобой!
        - Нисколько в тебе не сомневался. Скоро стемнеет, нужно поторапливаться. До скайдрома вроде недалеко, но в таком буреломе мы легко свернем себе шеи, если пойдем ночью. Я не говорю даже о встрече с ночными хищниками, наводняющими это жуткое место.
        - А что будем делать с ним?  - Крис показал на Пола.
        - Закопаем.  - Ответил капитан коротко и принялся рыть яму, показывая пример.
        Земля была на удивление мягкой, если бы не густые переплетения корней близстоящих деревьев, то дело завершилось бы через десяток минут. Однако все корневые хитросплетения пришлось рубить офицерским ножом. Такие ножи дарили молодым офицерам, выпускавшимся после летного училища, как напоминание о том, что они теперь принадлежат боевому братству, в задачи которого входит защита Землян. Не сказать, что это были произведения искусства, предназначенные для того, чтобы украсить своим наличием парадную форму, но достаточно крепкие и функциональные, чтобы с помощью него можно было защитить себя от нападения. Для этого будущим офицерам преподавали курс ножевого боя под присмотром и наставлением истинных мастеров этого вида единоборств. После первого курса обучения их вывозили всем составом на главный остров ГоТМа в лабораторный комплекс, где у летного училища располагался собственный учебный полигон. Там, в условиях приближенных к реальным, они отрабатывали захваты вражеского лагеря в составе отделения, там курсант-новичок убивал своего первого врага в ножевой схватке, вырабатывая в себе навыки настоящего
охотника, привыкшего к виду крови, и дрыгающимся телам убитых. Все слабонервные тут же отчислялись из училища. Наставник всегда твердил одно и то же: «мы все смертные, вас так же легко убить, как и меня. Но мое владение ножом заставит врага сильно попотеть, чтобы отправить меня на тот свет.» Естественно, что всеми жертвами на полигонах были не настоящие люди, а только изображающие их боты с заложенными программами сопротивления при любом способе атаки. Так, раз за разом, курсанты отрабатывали самые эффективные способы лишения жизни, не реагируя болезненно на вид вытекающей из условного врага крови или выпущенных внутренностей. Однажды Маку даже удалось стать призером ежегодных состязаний между курсами, заняв третье место среди курсантов училища, поэтому свой нож он носил вполне заслуженно и мог в случае опасности его применить со знанием дела.


        Брут


        - Предлагаю ехать на транспорте.  - Стив трусцой направился к ближайшему джипу.
        Автомобиль представлял из себя суровый квадратный внедорожник камуфляжной расцветки с открытым верхом. Широкий приплюснутый передок с двумя парами фар походил на морду хищного монстра, готового в любой момент, рыча и хлопая пастью-решеткой, броситься на дичь. Одна пара фар имела округлую форму и располагалась по краям радиаторной решетки, а другая представляла из себя вытянутые прямоугольники, что, прищурившись, замерли на бампере, вверху же, над лобовым стеклом во всю ширину автомобиля расположилась вытянутая прямоугольная противотуманная фара. Вместо крыш у внедорожников красовался трубчатый каркас, придававший автомобилям брутальность. А выдающиеся наружу, с высоким протектором покрышки колес напоминали лапы медведя.
        Забравшись в джип, он завел двигатель. Проснувшись, тот утробно заурчал. Стив надавил на газ, заставляя автомобиль показать мощь двигателя. Посигналил сидевшим людям и призывно помахал рукой.
        - Неужели только я умею им управлять?  - улыбаясь, как мальчишка крикнул Стив.
        - Где ты этому научился?  - спросил удивлённо Брут, вставая поспешно с земли и хватая сумки.
        - Да было как-то дело.  - Уклончиво ответил Стив.
        - У них под капотом двигатель внутреннего сгорания, что ли?  - очнувшись от размышлений, деловито сказал Вассерман.
        - Верно, они самые! Исчезающий вид с планеты Земля, скаймаксы уверенно вытесняют старье.  - Наддав газу, сказал Стив.
        - Это же архаика! Не думал я, что мне придется сесть за руль такой древности.  - Недовольно пробурчал Вассерман, уходя ко второй машине.
        Покидав часть сумок в багажник, спасшиеся полезли в автомобили. Недолго думая Брут забрался на переднее сиденье. Регине, Лили, Мурату и Георгу пришлось тесниться на заднем, остальные побежали к другому внедорожнику, спеша занять место поудобнее.
        Некоторое время Вассерман не мог совладать с норовом четырёхсот жеребцов, мощная машина глохла, не желая двигаться с места. Но после нескольких попыток у него все-таки получилось, и машина стронулась с места.
        - Стой!  - резко крикнул Брут.  - А где ещё двое?
        Все начали оглядываться по сторонам, предчувствуя плохое. Отгадка пришла мгновением позже, когда Вассермановский экипаж расстреляли из луков, вышедшие из леса тамплиеры. Двое задних парней, получив по несколько стрел в спины, свалились за борт, начавшей трястись машине. Поднялась паника, но автомобили никто не покидал, надеясь уехать на них.
        - Быстрее, быстрее!  - заорал Брут Вассерману, но тот уже понял, что от него зависит его собственная жизнь и жизни тех людей, которые сели к нему в автомобиль.
        Прокрутившиеся колёса подняли тучу пыли и Вассерман начал набирать ход.
        - Гони, Стив! Живее! Сейчас этот придурок в нас врежется!  - Брут торопил Стива, как мог, но тот был водителем поопытней и легко ушёл от столкновения, резко тронувшись с места.
        Тамплиеры приготовились ко второму залпу, но, увидев быстро удаляющиеся цели, опустили луки.
        Покрышки, не предназначенные для быстрой езды по ровной дороге, издавали гудящие звуки, разносившиеся далеко от дороги. Внедорожники двигались со скоростью 110 километров в час. Буферная зона между секторами представляла из себя пустое пространство шириной в 23 километра, без всяческих построек или сооружений. По сторонам проносилось изобилие высоких трав, позолоченных заходящим солнцем, редкие темно-зеленые кустарники и еще более редкие кряжистые баобабы и невысокие акации. Когда-то давно на этих полях население выращивало сельскохозяйственные культуры, а сейчас эти места походили на безжизненные пустыни. На востоке с севера на юг, словно спина гигантского дракона, степенно вылезающего из земли, вырастала цепочка горных вершин.
        Справа змеей ползла река, в ширину достигая метров пятидесяти. По обеим берегам которой, на ветру колыхались густые заросли тростника. Автомобили пересекли невысокий мост. После которого резко повернули направо, и прямое дорожное полотно упёрлось строго на восток, уводя путников все дальше от солнца. Теплый ветер, залетая со всех сторон, бил товарищей по несчастью в лицо, трепал волосы, и, залетая под одежду, норовил сорвать ее. Нервная напряженность на какое-то мгновение спала с их лиц, и каждый погрузился в мир своих невеселых мыслей. Думы о будущем сплетались в страшные узоры, от пережитого дневного потрясения. Что ответит на это корпорация, как сможет отделаться от допущенной оплошности, оказавшейся в разы страшнее природных катаклизмов? Как вызволит людей из беды?
        Брут же размышлял сейчас о бабушке, искренне её жалея, ибо, если он не вернется, велика вероятность того, что тетушка отдаст ее в дом престарелых. А там, как известно, старики долго не живут, да и можно ли вообще назвать это жизнью. Прожить целую жизнь с надеждой на лучшее, а доживать в кругу неизвестных и таких же покинутых людей. Что может быть хуже?
        Справа, за бортом, наперерез дороге шла полоса насыпи из крупного щебня, по верху которой пролегало древнее проржавевшее железнодорожное полотно с полусгнившими шпалами. И даже среди грубого безжизненного нагромождения камней стебельки трав умудрялись прорываться, расти и выживать. Сбавлять скорость было незачем, так как дорога, чуть взлетая, оставляла под собой точку пересечения с полотном.
        - Твою ж мать!  - обеспокоенно выкрикнул Стив, сбавляя скорость.
        Брут взглянул на дорогу и, сжавшись, процедил сквозь зубы:
        - Дави на газ, не сбавляй скорости.  - И, обернувшись к задним пассажирам, прокричал.  - Держитесь крепко! Сейчас немного потрясет!
        На побелевших лицах пассажиров читался страх и ужас пережитых мгновений и понимания того, что оказывается они еще далеко не в безопасности. Гул колес усилился, автомобиль, набирая скорость, приближался к силуэтам, перегородившим дорожное полотно. Тамплиеры, в своем грозном облачении с закрытыми металлическими шлемами, пугающей массой двигались по всей ширине трассы. Они лезли откуда-то снизу, скорее всего боты шли по железнодорожному полотну, а в месте тоннеля под дорогой поднимались наверх, чтобы продолжить путь не по трухлявым шпалам и булыжникам, а по ровному покрытию.
        - А если не прорвемся?  - голос Стива выдавал его сомнения, глаза высматривали прореху в строю в пределах проезжей части.  - Может, есть другая дорога? Мы могли бы вернуться, черт, Брут! Не молчи! У тебя же есть смартвейс, открой карту!
        - Стив, ты сам знаешь, что нет никакого обходного пути.  - Прокричал Брут в ответ.  - Возвращаться назад, чтобы через полчаса оказаться с разрезанным брюхом? Нет уж, Стив. У нас только один путь - вперед! И на нашем пути к спасению, вот эти консервные банки. Сбивай их на хрен!
        - Да, Стив! Покажи этим говнюкам!  - хлопнув его по плечу пытался подбодрить Мурат.  - Раскидай их как кегли! Давай!
        Расстояние стремительно уменьшалось, приближая время удара. Рыцари, сверкая шлемами, словно по команде выхватили мечи и, чуть пригнувшись, встали на изготовку.
        - Вы что, совсем тупые? С дороги!  - заорал в последний момент Стив, одновременно надавив на рвущий воздух сигнал автомобиля.
        От резкого удара пассажиров тряхнуло вперед, но ремни безопасности надежно выполняли свою роль, удерживая всех на своих местах. Появились глаза, сверкнувшие бездушием в прорези шлемов, и тут же исчезли. Вездеход на полной скорости врезался в толпу закованных в металл ботов, раскидав их, как кегли и передавив широкими колесами, бодро подпрыгивая на каждом теле. Рыцари, стоявшие по краям, не успели среагировать вовремя, чтобы рубануть как следует. Разорвав живую цепь бездушных организмов, Стив, не сбавляя скорости, вцепившись в руль с такой силой, что костяшки пальцев побелели, мчался подальше от этого места, не веря в собственную удачу. Впереди, насколько мог видеть глаз, дорога оставалась свободна.
        Мурат издал протяжный клич, вобравший в себя всю энергию жизни, тут же подхваченный Георгом и девушками. Они кричали, махали руками и даже обнимались. Георг снял с себя футболку, оголяя накачанный торс и размахивая ею над головой орал какую-то жуткую в его исполнении песню.
        - Стойте, стойте! Помолчите секунду!  - обеспокоенно прокричала Регина.  - А как же вторая машина? Вдруг им понадобиться помощь!
        - Что?  - удивлённо воскликнул Георг.  - Мы же разделились на две команды! Теперь каждый сам за себя.
        - Так нельзя Георг, мы должны держаться вместе! У них ведь тоже есть родные и близкие, которые ждут их живых, а не известие о смерти! Брут, скажи ему!
        Брут кивнул и, оглянувшись назад, в попытке что-нибудь разглядеть, сказал Стиву:
        - Регина права, Стив, тормози. Глядите по сторонам, если заметите любое движение в траве - орите немедля. Второй раз может не повезти.
        В полевой траве высотой полтора - два метра запросто могла засесть целая армия. Но вряд ли так поступили бы тамплиеры, а вот ассасины вполне могли.
        Стив остановил автомобиль, взвывший покрышками, резким нажатием на педаль тормоза. Двигатель тарахтел ровно, от капота тянуло жаром. Ветерок мягко играл верхушками стеблей, заставляя товарищей постоянно бросать обеспокоенные взгляды на подозрительные места.
        - Почему они все еще не едут, они же держались за нами?  - раздражительным тоном спросил Георг, посматривая на далёкую цепь тамплиеров.
        - Что задумали эти уроды? Вы видите, Стив, Брут, вы заметили?  - нервничая, сказал Мурат.
        - Успокойся, у них же нет мозгов. Забыл?  - откликнулся Георг.
        Тамплиеры расположились по обе стороны дороги с мечами наизготовку, а посередине лежало с десяток трупов, усложняя проезд. Не то, чтобы ему было жаль этих напыщенных извращенцев, но вторым автомобилем мог двигаться Брут и тогда все оказалось бы намного опаснее. Брут почувствовал беспокойство.
        Стив нажал на сигнал, разрезая воздух громким гудящим звуком, пытаясь сигналом предупредить вторую машину о подстерегающей опасности.
        - Едут, едут!  - радостно закричали девушки.
        Машина шла ходко в образованный ботами просвет, набрав приличную скорость. Внедорожник вошел в опасную зону, машина, подпрыгивая на трупах, быстро замедлялась и в последний момент, тамплиеры начали наносить колющие удары, пытаясь настигнуть противника хотя бы так.
        - Вот же черт!  - выругался Мурат, заслоняясь рукой от мощного света фар, режущего глаза.
        Раздался душераздирающий женский крик. Прорвавшись через живую преграду, автомобиль зарычал, как раненный зверь, унося подальше от бездушных, жаждущих смерти созданий, своих пассажиров.
        Стив включил скорость и наддав газу стал быстро набирать скорость. Второй внедорожник промчался мимо них, рыча мотором. Через пять километров, они увидели стоящий у обочины внедорожник и остановились рядом.
        Угрюмый Вассерман сидел на земле у переднего колеса, затягиваясь сигаретой, и глядя куда-то на север, вглубь саванны. Рыжеволосая женщина пыталась перебинтовать его, но он только отмахивался.
        Брут со Стивом подошли к Вассерману, устроились рядом, облокотившись на машину.
        - Вы спасли их.
        Вассерман глубоко затянулся сигаретой и ответил:
        - Только это ненадолго.  - Горько усмехнулся он.  - Судя по делам, что здесь творятся, в системе случился серьезный сбой и, скорее всего, возможно он захватил многие сектора, если не весь ГоТМ. Спасатели никак не выберут, кого же им спасать в первую очередь. Команд на всех не хватит…
        Он протянул Стиву пачку сигарет, затянулся и, прокашлявшись, сказал:
        - Угощайтесь, молодой человек. Вряд ли вам грозит смерть от рака лёгких. В машине нашел, давненько не пробовал эту гадость! Всё-таки запрещенный товар, на остальных континентах такого не найдёшь.
        Стив вынул сигаретку и, сунув в рот, втянул через неё воздух, кончик сигареты разгорелся и задымил, он с блаженством затянулся, выдыхая горький дым.
        Снова подошла рыжеволосая женщина с аптечкой в руках.
        - Павел Анатольевич… - Обратилась она к нему, но тот отрицательно помотал головой.  - Мальчики, хоть вы ему объясните, что надо срочно перевязать рану.
        - Не нужно мне ничего объяснять Маргарита. Ясно, что мне конец, раны слишком глубокие. Я бы попросил еще обезболивающего, но боюсь, что вам оно будет нужнее, чем мне. И не смотрите на меня так!  - грозно прикрикнул он на них.  - Я всегда знаю, что говорю.
        Среди людей из второго автомобиля раненными оказались еще два человека. Остальным повезло гораздо больше, чем Вассерману и женщине, сидевшей с ним рядом. Сейчас она тяжело стонала от полученных ран, ей оказали первую помощь, перебинтовав и обколов обезболивающим, но это помогало мало. Боль не уходила, а бинты уже пропитались кровью. Ей требовалась помощь квалифицированных медиков, о которых на данный момент можно было только мечтать.
        За руль уселся мужчина не представлявший, как управлять автомобилем. Стив некоторое время объяснял ему последовательность действий. Вассерман, слабевший на глазах, попросил, чтобы его перенесли на обочину дороги и оставили там. Маргарита со слезами на глазах заботливо постелила на земле легкую камуфляжную куртку, забытую на сиденье автомобиля, кем-то из охраны. Вассермана заботливо перенесли на край дороги и усадили поудобнее.
        Утробно зарычав, оба внедорожника зашуршали колесами по покрытию. Люди постоянно оборачивались назад, пытаясь различить одинокий силуэт у обочины. Вассерман помахал рукой вслед удаляющимся автомобилям и, потеряв равновесие, упал навзничь, глядя стекленеющим взором в вечернее небо.
        Никто не стремился нарушить затянувшегося молчания, каждый из оставшихся в живых находился в мире своих мыслей. Брут размышлял над словами Вассермана: «а что, если все на самом деле так плохо? Сколько шансов на то, что мы доберемся хотя бы к скайпорту? Что, если придется выживать в игровом мире?» В любом случае свой первый опыт в игровом мире он представлял себе совершенно по-другому.
        Узенькие посадки высоких, стройных деревьев с густой листвой попадались все чаще, и через некоторое время вдали показался лесной массив. Дорога упиралась прямо в середину леса.
        Стив с Брутом переглянулись, и машина ускорилась. Страх рисовал неприятные картины в мозгу: толпы крестоносцев, лезущие отовсюду, с обнаженными мечами и громоздкими щитами, ассасины метающие ножи в Стива, переворачивающийся внедорожник и резня… Брут помотал головой, стряхивая назойливые мысли и успокаивая разыгравшуюся фантазию, сосредоточился на размышлениях о том, что же такого могло произойти с системой.
        Лес встретил путников прохладой и спокойствием, разрядив напряженность на лицах людей. Высокие густые деревья сопровождали их около километра, и их заросли оказались полностью безопасными. Зеленый туннель закончился, а впереди вздымалось все более увеличивающееся в размерах начало горного хребта. Проехав минут двадцать по степной равнине, путники увидели впереди, в самом начале горного хребта, отражаемый на солнце корпус контрольного пункта.
        Припарковавшись у поднятого шлагбаума, парни повыпрыгивали из машин.
        - Здесь тоже прошлись… - сказал Стив, оглядывая перед казармой разрубленные трупы охраны.  - Как они смогли застать врасплох подготовленную охрану?
        Вытянув руку вперед, Брут вызвал голограмму карты местности, запросив расстояние от местонахождения до маркера скайдрома, обеспокоенно сказал:
        - Двадцать восемь километров до скайдрома. Следующий рейс через четырнадцать минут.Едем, едем скорее! Стив, собери всех, нужно спешить!
        Быстро сорвавшись с мест, внедорожники утробно зарычали двигателями. Дорога, огибая горный хребет, уводила путников на северо-восток. Жгучее солнце скрылось за его вершиной, грозя наступающими сумерками, а за ними ночью, нагоняя на спасающихся большего страху. Дорога круто повернула направо, уводя путников от горного хребта, и, уже никуда не сворачивая, шла прямо вдоль буферной зоны.
        - Смотри, там, что-то стоит!  - ткнув пальцем в лобовое стекло, сказал Стив.
        - Крестоносцы?  - с дрожью в голосе спросила Регина.
        - Нет, это намного крупнее, и оно неподвижно.  - Щурясь, ответил Мурат.  - Скорее всего, это машина, отсюда не разобрать.
        - Да это же автобус!  - через некоторое время вскричал Георг, встав со своего места.  - Я на таком сюда приехал.
        Длинный автобус стоял на месте в подозрительно странном положении. Задняя его часть находилась на обочине, а передняя выдавалась на середину дороги. Вокруг автобуса валялись неподвижные бугры неопределённой формы в хаотичном порядке.
        - Ну, ничего себе!  - медленно проговорил Стив, забыв при этом, что ему нужно удерживать руль.
        Машина чуть вильнула в сторону и руки Брута метнулись к рулю, выравнивая автомобиль.
        - Стив, возьми себя в руки! Иначе ты нас всех угробишь.
        - Не он, так кто-нибудь другой. Какая разница от чьей руки подохнуть?  - зло процедил Георг.  - Вассерман как чувствовал - скопытился заранее!
        - Все нормально, нормально.  - Стив ухватился за руль и начал сбавлять скорость.
        В тридцати метрах от автобуса лежали первые раздавленные колесами машины трупы рыцарей. Выдавленные из лопнувших тел внутренности, лежащие в бурых лужах засохшей крови, над которыми блаженно роились насекомые, ковром застилали покрытие дороги. Кое-где встречались тела с раздавленными черепами, выстрелившие мозгами, из-под вмятых в дорожное полотно, сплюснутых, как консервные банки, шлемов. От вида жуткой картины и витавшего в воздухе тошнотворного амбре, по спине Брута побежали мурашки, заставляя тело трястись в лихорадке. Мысли сплелись в тугой комок нехороших предчувствий, отдаваясь тупой болью в затылке.
        Объезжая препятствие по свободной от трупов стороне дороги, путники старались надолго не останавливать свой взгляд на кровавом месиве. Лили не сдержалась, желудок спешно избавлялся от остатков недавнего перекуса, устроенного при прощании с Вассерманом, прямо на пол заднего сиденья, забрызгивая ноги и обувь, не только свою, но и соседних пассажиров. Резкий, кисловато-горький запах мгновенно распространился во все стороны, и даже абсолютный сквозняк не спасал.
        - О, ты загадила мне ноги… - потеснившись к Мурату, с отвращением скривив губы, сказал Георг.  - Не могла отвернуться в другую сторону?
        - Эй! Мы здесь не на прогулке, вокруг полно трупов, очень похожих на людей, если ты не заметил!  - моментально повернув зеркало заднего вида и глядя в глаза Георгу, заорал Стив.  - Ноги ему забрызгало, видите ли, бедный мальчик! Этот пустяк - самое малое, что могло случиться с тобой за сегодняшний гребанный, долбанный день!
        - Да не кипятись ты!  - поднял перед собой руки Георг.  - Это просто реакция. Реакция!
        - Все нормально, Стив! Я сама виновата.  - Болезненным голосом сказала Лили, вытирая рот и руки, протянутым Региной платком.  - Я просто ещё не привыкла к такому…
        - А ты думаешь, что мы привыкли? Разъезжаем тут между трупами целый день, будто нам заняться больше нечем?  - усмехнулся Стив.
        Поравнявшись с автобусом, они с отвращением глядели на усеянное трупами кровавое пространство вокруг. Выбитые из окон стекла, засохшая кровь, длинные разрезы металлической обшивки с зазубринами на концах от ударов мечей, красноречиво говорили об осаде автомобиля тамплиерами. Торчащие конечности и головы пассажиров, наполовину свисавшее из окна обезглавленное туловище, а также, забрызганная чем-то бурым, внутренняя часть салона, которую можно было видеть сквозь выбитые стекла, представляла собой картину из самых кровавых и жутких фильмов ужасов. Свесивший голову на грудь водитель замер, пригвожденный к сиденью мечом, по рукоять вошедшим в лобовое стекло и пронзившим середину грудной клетки.
        Объехав автобус, внедорожники, подгоняемые холодным дыханием смерти, понеслись дальше, словно гоночные болиды. Те люди, застывшие в муках боли, изрубленные, словно бешенные животные, мечами тамплиеров, так и не добрались до скайдрома. Они тоже надеялись на спасение, которого до сих пор нет.
        - Сегодня Бог встал не стой ноги.  - Философски заметил Брут.  - Завтра мы проснёмся и всего этого не будет.
        - Ага! Держи карман шире!  - вставил Стив.  - Завтра всё это начнёт вонять так сильно, что не подойдёшь и на сотню шагов.  - Зло сплюнул тягучую слюну за борт.
        На пустынном перекрестке повернули налево. В зыбчатой дали блеснул далекий свет галогеновых фар.
        - Спасатели! Это спасатели! Наконец-то!  - робко, с надеждой в голосе, пролепетала Лили.
        Никто ей не ответил, боясь спугнуть призрачную надежду. Сейчас каждый желал, чтобы это были именно они, каждый лелеял надежду на то, чтобы кошмар сегодняшнего дня, наконец-то закончится, не повторившись больше никогда, и останется забытым, погребенный в тёмных закоулках памяти - кулуарах прошлого.
        Автомобили быстро сокращали расстояние пустынной дороги между собой, в глаза бросалась та же конструкция фар, что у их собственных внедорожников. Пара основных фар у решетки радиатора, пара прямоугольников по краям.
        - Похоже на автомобиль охраны.  - Сосредоточенно глядя в даль, проговорил Брут.
        - Не спасатели?
        - Если у спасателей авто такое же, как у охраны, то это они.  - Попытался успокоить девушку Стив.
        Через минуту Стив остановил автомобиль, включил аварийные огни и вышел из машины, махая руками, привлекая внимание приближающегося автомобиля. Сзади пристроился второй внедорожник, из которого высыпали люди, размахивая, как и Стив, руками.
        Внедорожник, точно такой же, как и у них, сбавил скорость и, поравнявшись со Стивом, замер. Впереди сидели два здоровяка в форме охраны сектора, на заднем сиденье теснились пять человек, в глазах которых застыл страх. Три клиента и два в робе обслуживающего персонала.
        - Эй! Приветствую!  - подошёл к водителю Стив.  - Что происходит? Что за…
        - Вы с какого участка?  - грозно перебил тот, что сидел рядом с водителем.
        - A1!  - подходя к ним, крикнул Брут.  - Вы можете объяснить, что случилось?
        - Нам бы кто объяснил.  - Хмыкнул здоровяк, шевельнув усами.  - Мы с участка А2, соседнего с вашим, с главного поста, вы километров пять-шесть, как оставили его позади…
        - Да, мы там останавливались.  - перебил Брут.
        - Мои парни так и лежат?
        - В смысле охрана?  - уточнил он.  - Да.  - Подтвердил он.
        Здоровяк громко втянул воздух, издавая хрюкающие звуки и, отвернувшись, смачно харкнул за борт машины.
        - Так вот. В 14.23 на главный пост напали, как их, Вась?  - обратился он к напарнику, что выглядел моложе его лет на пятнадцать.
        - Тамплиеры.  - Четко ответил тот звонким голосом.
        - Точно! Черт их за ногу. Мы сперва пытались обороняться, но этими хлопушками,  - он похлопал по кобуре, висевшей на ремне,  - против сотни - бестолковое дело. Пятерых потеряли сразу, отступили в казарму, закрылись, благо дверь не из стеклопакетов. Переждали, пока эти уроды уйдут. Не успели мы выбраться, как тут новая волна этих гадов! Часть из них осталась караулить нас у казармы. Мы решили передавить их джипами. Выбрались с черного хода, оказалось, что эти гады неповоротливы в своих доспехах, ну мы их всех посбивали. Рванули к участку, встретили вот этих.  - Он указал большим пальцем на сидящих сзади.  - Говорят, там хаос творится, Бог прогневался на Содом и всё такое-прочее… Вот мы и рванули к скайдрому. Связи ни с кем нет, оружия нет, нам, простой охране не платят столько, чтобы рисковать своими жизнями ради каких-то засранцев, хоть и богатых до неприличия.
        - А почему вы едете в обратном направлении?  - настороженно, словно не желая услышать ответ, спросил Стив.  - Скайдром же в той стороне!  - он показал направление.
        - Тю-тю скаймакс,  - развёл руки в стороны детина,  - упорхнул, будь он проклят!  - после таких слов по толпе прошёлся возмущённый ропот.  - Ага. Пассажиры, как увидели нас в иллюминаторы, окровавленных, с полубезумными глазами, так и приклеились к своим местам, не желая выходить наружу. А там еще два автобуса готовых к отлету клиентов и персонала целая куча. Кстати, тот автобус на пути сюда видели?  - Стив кивнул.  - Так вот. Эти бедняги с вашего участка были, тоже должны были отбыть с прилетевшим скаймаксом. В итоге, в судно запустили около пятидесяти клиентов, и пилот сказал, что больше он взять не может, иначе птичка не взлетит. Ну и хрен с ними! Уроды! Да, Вась?
        - Так же они и про нас думают, Петрович.  - Хмыкнув, ответил Вася.
        - Так куда вы теперь?  - из-за спин ребят спросила, незаметно подкравшаяся Регина.
        - Пилот, конечно, сказал, что сообщит в скайпорт и за нами обязательно вышлют дополнительные суда. Но дело в том, что еще при подлете у него, как и у нас перед заварухой пропала связь. Пока он долетит, пока отправят скаймаксы на выручку, будет поздно. Тем более, что в перешейке между горами, в секторе долбанных клоунов, я заметил вторую волну ублюдков.  - Он похлопал рукой по висящему на шее биноклю.  - Исходя из того, что клоуны-убийцы идут с севера, нужно двигаться на юг. Они пешие, а мы на колесах. Фора хорошая.
        - А куда двигаться-то?
        - Парень, активируй карту.  - Обратился здоровяк к Бруту. Вскинув руку, Брут открыл голограмму карты местности.  - Это маркер местного скайдрома под номером один, а дальше на юг, видишь, еще один маркер - это скайдром под номером 3. Мы направляемся туда.
        - А если пилот нас также не сможет принять?  - спросил Стив.
        - Ну тогда, я буду одним из первых в толпе, а еще со мной в кармане будет мой кулак,надаю ему по морде прямо в кабине!  - грозно сверкнув глазами, ответил он.
        - А сколько всего скайдромов?  - не унималась Регина.
        - Девочка, я что - экскурсовод?  - он обернулся к своим:  - Все успели сбегать в кустики? Тогда едем! Вы с нами?  - Стив, переглянувшись с Брутом, утвердительно кивнул головой.  - Отлично, вместе веселее будет! Стройтесь в колонну и езжайте следом за нами. Если тормозит головная машина, то тормозите и вы, если ускоряется, вы делаете то же самое.  - Начал он раздавать распоряжения.  - Окей? Если, случилось что-то, что требует остановки - моргайте дальним светом! Ну, все, по коням!  - зычно гаркнул он.
        Водитель завел двигатель и, включив скорость, покатил мимо ребят.
        - Всего их четыре на этот сектор, если уж тебе так интересно!  - Не оборачиваясь, выкрикнул здоровяк девушке.
        Стараясь не отставать, пассажиры бросились к машинам и автомобили двинулись за удаляющимися задними огнями. Брут открыл карту и над маркером вывел информацию расписания полетов, ближайший рейс ожидался в 18.00, следующий и последний на сегодня в 19.00. Брут вызвал функцию времени на смартвейсе, взметнувшиеся в воздух серебристые цифры показывали 17.30. до ближайшего рейса оставалось полчаса. По расчету расстояния, предстояло проделать путь в сто пять километров по ровной, прямой дороге, что служила своего рода границей участков.
        Внутри автомобиля все еще пахло горьким, но блевотины уже не было, Лили убрала за собой, как смогла. Хоть здесь нет, ни слуг, ни заменяющих их роботизированных изделий, но все же приходится быть похожим на нормального культурного человека. Брут имел смутное представление о том, как живут сливки общества. Все истории, которые крутились в его голове, рассказывала ему бабушка, работавшая двадцать пять лет горничной в одной очень известной семье с фамилией Гротенберг. Без благодарности или хотя бы одного единственного доброго слова, уволенной после того, как в обиход вошли модернизированные роботы-помощники. Они были на порядок лучше предыдущих моделей конкурентной фирмы по всем показателям и быстро завоевали внимание богатеев. По подсчетам, опубликованным в популярном электронном журнале «Роботс», купить одного робота-слугу было выгоднее, чем оплачивать услуги трех домашних работников в течение одиннадцати лет.
        Люди изрядно устали, Георг попросил у Брута смартвейс и, покопавшись в файлах управляющего, он нашел голографический фильм про недалекое будущее Земли на фоне развитой космической империи иных рас. Ничего нового в этом фильме не было, заезженная тема, дурацкая игра актёров, плохие спецэффекты. Никто толком не смотрел, история в трип-фильме трогала меньше, чем собственная судьба.
        Рельеф местности не менялся, представляя из себя саванну гигантской площади, устланной все той же выцветшей высокой травой и редкими островками деревьев. Лишь по левую руку чернели горы. Впереди, на пути следования, виднелась массивная горная гряда, увеличивающаяся с каждым пройденным километром. Пролетели перекресток, означавший, что пятьдесят километров осталось позади.
        Головная машина, притормаживая, прижалась к обочине, в десяти метрах от нее остановился Стив, за ними третья машина.
        - Мадамы изъявили желание пописать.  - Подходя ко второй машине, сказал здоровяк.  - Ну и мы заодно сходим, а то вдруг дальше будет некогда.
        Он потянулся, щелкая суставами.
        - Да и размяться не помешает.  - Крикнул Василий, вылезая со своего места.
        Василий был высок и был широк в плечах, похожий на атлета. На вид лет тридцать, бодр и энергичен. Чему-то улыбаясь, он сделал несколько приседаний, а затем, коротко выдыхая, помолотил кулаками воздух.
        - Ну, а у вас-то, что произошло?  - спросил здоровяк, подойдя вместе с Василием к Стиву.
        Мурат, постоянно перебиваемый то Георгом, то изредка остальными членами команды, вкратце поведал их историю. Лили ушла подальше и заговорила о чем-то с женщиной из первой машины.
        - Да уж, ничего не скажешь!  - хохотнул здоровяк.  - Люди хотели оторваться, натрахаться вдоволь, а тут бабах! Мясо, кровь, кишки… и прочие неприятности.
        Он поглядел на помрачневшие лица товарищей по несчастью и тут же добавил, пытаясь приободрить всех:
        - Ну, ничего! Как только выберемся из этого дерьмеца, будете еще вспоминать, как героями вышли из смертельной передряги, а «Мегасофт» будет вам денежки выплачивать до конца ваших дней, чтобы вы помалкивали!
        Он похлопал по плечу Георга и сказал, что пора ехать.
        Пока они дожидались Лили и Регину, ушедших дальше всех, головная и задняя машины тронулись, постепенно исчезая в сгущающихся сумерках. Только свет задних фар выдавал их местонахождение.
        - Скорее, быстрее! Ну, где вы там?  - сидя в машине, торопил девушек Георг.
        Стив надавил на педаль акселератора, выжимая из мотора все, что можно, стараясь нагнать колонну. И, когда вдали замаячили красные огоньки, успокоился, сбавив скорость. На предложение Георга, что-нибудь пожевать ответил с нескрываемым удовольствием. Через десять минут пути внедорожник, чихая и дребезжа внутренностями, заглох. Стив пытался его реанимировать, раскручивая стартер, но двигатель, пару раз схватив, успокоился насовсем.
        - Не понимаю, что происходит.  - Стив лихорадочно сигналил дальним светом фар исчезающей из зоны видимости колонне.
        - Может топливо?  - спросил неуверенно Мурат.
        - Индикатор показывает еще полбака. Не было печали, блин!  - Стив от досады стукнул по рулю.
        - Там сзади есть канистра. Давай зальем на всякий случай?  - Мурат выпрыгнул из машины и подбежал к задней двери.
        - Парни! Похоже дела плохи, тут топлива на донышке!
        - Заливай сколько есть.  - Стив подбежал к Мурату и, схватив канистру, потряс ее.  - Да, совсем ничего… Может удастся завести эту рухлядь.
        Залив топливо, Стив прыгнул за руль, несколько раз прокрутил стартер и двигатель, чихнув черным дымом, запустился. Взревев мотором, внедорожник начал быстро набирать скорость, сто, сто десять, сто двадцать. Автомобиль надрывно гудел, оглашая ревом окружающее спокойствие и тишину.
        - Вон они!  - закричал Стив, принявшись в бешенном темпе сигналить дальним светом, далеким красным точкам.  - Еще чуть-чуть. Ну, давай, давай!
        Машина задергалась, двигатель затарахтел, то теряя, то вновь обретая мощность.
        - Ну же, давай! Сука!  - выругался он.
        Кашлянув в последний раз, движок заглох, Стив, злобно ударив по рулю двумя руками, переключил на нейтральную скорость, и несколько десятков метров машина катилась в нависшей тишине, нарушаемой шуршанием покрышек. Автомобиль встал. Стив выскочил и стал пинать колесо, выплескивая скопившуюся досаду.
        - Пойдем пешком, будем надеяться, что они заметят наше отсутствие… - Сказал Брут, взглянув на время.
        - Ага, и тут же кинутся на помощь!  - сплюнув, перебил Георг.
        - Другого выхода у нас нет.  - Брут подошел к багажнику и закинул на плечи свой рюкзак, повертел в руках завоеванный арбалет ассасина.  - Возьмем из еды по минимуму.
        Стив и Мурат перебрали содержимое двух спортивных сумок, отбраковав большую часть. Используя ручки, как лямки закинули на плечи. Георг отказался, брать какой-либо груз, объяснив это внезапно появившейся колющей болью в спине, девушек же не стали обременять, они и без того еле держались на ногах.
        Вскоре сверху послышался свист разрываемого воздуха. Вдалеке над участком низко плыл скаймакс.
        - Эй, сюда!  - прыгая и размахивая руками, удивляя парней возникшей энергией, наперебой закричали девушки.  - Мы тут, сюда, сюда!
        Мурат горько усмехнулся, глянув на бессмысленные потуги девушек, и зашагал быстрее. Скаймакс, не обращая на них никакого внимания, пронесся по направлению скайдрома.
        - Это были спасатели!  - всхлипывая, закричала Лили, тут же осела на дорогу и разрыдалась, подрагивая плечами.
        Регина схватила ее за руку, пытаясь поднять и заставить идти, говорила что-то ободряющее, но у нее слабо получалось. Подбежавший Стив помог ей справиться с рыдающей девушкой.
        - Нужно торопиться, Лили. Скоро стемнеет, если доберемся до здания скайдрома, то ночь не страшна.  - Уговаривал он ее.
        Из чащи в несколько чахлых деревцев, мягко шурша в воздухе, неожиданно вынырнул дрон. Зависнув в трех метрах над дорогой, он уставился на людей своим светящимся голубоватым оком. Стоило Бруту сделать шаг навстречу, как дрон, резко накренился и нырнул обратно в чащу, бесшумно теряясь в опустившихся сумерках.
        - Что это было?  - уставился вслед дрону ошарашенный Стив.
        - Дрон слежения.  - Медленно выговаривая слова, ответил Мурат.  - Такие используют в военных целях для слежения за противником…
        - Я в курсе, что это такое.  - Перебил его Стив.  - Меня интересует, что эта хрень делает здесь? Насколько мне известно, Содом закрытый сектор, здесь не может быть ни военных, ни полигонов, ни, уж точно, войнушек с использованием дронов.
        - Верно, для таких игр полно соответствующих секторов, как «Последний рубеж», к примеру, или…
        - За кем может следить дрон в секторе, где повсюду лишь секс? За клиентами подглядывать?  - иронично скривился в улыбке Георг.
        - Если над этим участком планируют дроны слежения, то, сдается мне, должны быть и те, за кем они следят. - С мрачным выражением на лице, высказал свое мнение Стив, заставив тем самым съежиться присутствующих.
        - Боты-проститутки сбегают, что ли? Чепуха это!  - отмахнулся Георг.
        - Какие здесь могут быть беглецы?  - краснющими глазами с застывшими в них слезами, уставилась на Стива блондинка.
        Из глубины соседнего участка, полосами разрезая сгущающиеся сумерки, полился галогеновый свет фар. Далекий звук двигателя, слабо донесся до замерших мужчин и женщин.
        - Не нравится мне этот участок… - Пробормотал Стив, еще больше сгущая мрачный настрой людей.  - Ох, не нравится.
        - Что делать будем?  - провернув пальцем в носу, беззаботно, словно ничего серьезного и не происходило, сказал Георг.
        - Как шли, так и идем.  - Резко ответил Брут.
        От дорожного полотна, нагретого солнцем за целый день, поднимался жар, заставляя шагающих по дороге путников обливаться потом.
        Откуда-то из густой кроны дерева, громко ухнул филин, заставив встрепенуться девушек. Георг, который сам дернулся от внезапного звука, посмотрел на перепуганных, схватившихся друг за друга девушек, и противно засмеялся над ними. Регина в сердцах плюнула в его сторону, красноречиво покрутив у виска пальцем.
        - Ты что, сдурела?  - замер на месте, опешивший Георг.  - Чего вытворяешь?
        - Пошел ты, придурок!  - ответила Регина, не останавливаясь.
        - Что я такого сделал?  - спросил он наивно, поискав взглядом поддержки у парней.
        - Ты ведешь себя так, будто для тебя все это развлечение.  - Попытался объяснить Мурат.
        - А что? Мне нравится такое приключение! Будет о чем рассказать знакомым.
        - Это потому, что тебя не успели нашинковать мечами. Но все еще впереди.  - Хмурясь, пообещал ему Брут.
        Став чуть белее в лице, Георг запнулся, но тут же совладав и сплюнув, как здоровяк-охранник Петрович, ответил показным веселым тоном:
        - О! Наш официант заговорил!
        - Георг, прекрати, пожалуйста! Ты становишься невыносимым!
        - Все, Лили, молчу, молчу!  - не стал он спорить дальше.
        Звук двигателя усиливался. Где-то в пятидесяти метрах от путников, с территории участка, на дорогу выехал вездеход и, набирая скорость, направился к ним. Брут, остановившись, приподнял руку, прикрывая глаза ладонью от слепящего дальнего света фар. Рядом с ним, прячась от режущего света, пристроились остальные.
        Вездеход замер, двигатель затих, издавая в тишине шипящие звуки, но фары продолжали светить, ослепляя людей. На путников навалился тяжелый, горячий воздух с запахами выхлопных газов и, разогретых на горячем двигателе, подтеков моторного масла вперемешку с охлаждающей жидкостью.
        Двери, сопровождаемые щелчками, отворились одна за другой, четверо человек в черной форме охраны торопливо выходили из транспорта. Первыми к ним направились водитель и передний пассажир.
        - Кто такие? Откуда и куда?  - спросил густой бас переднего пассажира, явно бывшего главным среди них.
        - Здравствуйте. Мы с участка A1.  - Ответил за всех Брут.
        - Надо же! И как вы оказались здесь, за сто с лишним километров?  - поинтересовался главарь.
        - Наша машина осталась позади, в паре километрах отсюда,  - Брут показал рукой в обратном направлении,  - горючее закончилось. Послушайте…
        - Так, так, так, интересно. Что за машина?  - вновь перебил главный.
        - Э… Внедорожник охраны, почти такой же как у вас.
        Тот, который задавал вопросы, переглянулся с водителем.
        - Хорошо, проверим. Так куда путь держите?  - поинтересовался он.
        - Послушайте, на нас напали боты, они перебили всех вокруг. Они резали и рубили. Скоро они придут сюда! Мы должны добраться до скаймакса и улететь из этого чертового сектора!  - закричала Регина.
        - Спокойно, девушка!  - остановил ее главный.
        - Спокойно, значит? Вы были бы спокойны, если бы увидели весь тот ужас…
        - Они что, обкурились наркоты?  - спросил с удивлением бугай, что стоял чуть позади водителя.
        - Что?! Да вы с ума сошли! Они убивают всех на своем пути! Надо бежать отсюда!  - продолжила девушка.
        - Вы работники участка?  - последовал следующий вопрос.
        - Нет, мы клиенты, пропади пропадом это место!  - ответила она в сердцах.
        - Кроме него.  - Указал на Брута Георг.
        - Да, я из обслуживающего персонала.  - Согласился тот.
        Главарь смерил его недобрым взглядом с головы до ног и потребовал:
        - Расскажи, что случилось.
        - Между двумя и тремя часами на нас напали тамплиеры и ассасины. Они резали всех без разбору. Нам удалось спастись, мы ехали колонной на трех внедорожниках, но случилось так, что мы, оказавшись далеко в хвосте, не успели предупредить впередиидущих об опустевшем топливном баке. И теперь мы направляемся к скайдрому номер 3.  - Пояснил Брут.
        - Интересная версия у вас друзья!  - удивился главарь.
        - Что вы хотите этим сказать?  - сжимая кулаки, сказал Стив.
        - А то, что боты не нападают на людей и уж тем более не убивают!
        - Тогда, по-вашему, какого хрена мы делаем в самой жопе сектора?  - желваки на скулах Стива нервно заиграли.
        - А что тут думать? Все предельно ясно. Итак, у вас есть два варианта. Первый - вы спокойно делитесь на две команды, мы увозим первую, а после приезжаем и увозим вторую. Второй - реагируете агрессивно, мы проявляем акт насилия по отношению к вам и, соответственно, увозим.
        - Что за бред? Куда вы нас собираетесь везти!  - задыхаясь от возмущения, сказала Регина.
        - А то вы не знаете?  - спросил он с издёвкой в голосе.  - Ну так как? Нет? Ладно, будь по-вашему. Седьмой, восьмой, окружаем!  - скомандовал он охране.
        Два бугая мгновенно очутились сзади путников, сжимая в кольцо.
        - Да что здесь происходит? Что вы себе позволяете?  - задрожала от возмущения Регина.
        - Ты! Подойди и вытяни руки вперед.  - Скомандовал водитель, указывая на Георга, отстегнув с пояса наручники.
        - Что? Да вы из ума выжили? Вы знаете, из какой я семьи?  - возмутился тот в ответ.
        Старший молниеносным движением выхватил из кобуры пистолет, направил Георгу в грудь и приготовившись нажать на спусковую скобу, спокойно произнес:
        - Повторять не буду!
        - Ладно, лады! Я понял!  - Георг покорно протянул вперед руки.
        Водитель наложил браслеты на кисти рук, и они автоматически скрепились, загоревшись зеленым индикатором.
        Он заметил рукоять пистолета, торчавшую из-за пояса, вытянул, показав старшему, со словами:
        - Гляди-ка, что у них тут! Игрушки!
        Бугаи, стоящие позади, мгновенно выхватили свое оружие и нацелили на Брута и остальных.
        - Давай, теперь ты! Сумку оставь, она тебе больше не понадобится. Игрушку свою медленно, без резких движений, вытащи и положи на землю.  - Кивком указал на Мурата старший.  - Ай-да, молодец! Руки, руки!  - насторожился он.
        Мурат неторопливо, подошел к водителю, изображая покорность. Когда тот приготовился надеть браслеты, Мурат сжал кулаки и правым хуком врезал охраннику в челюсть, свалив его навзничь.
        Старший среагировал мгновенно. Выстрела не произошло, лишь искрящийся треск, влетающей в грудь ярко-синей ветвистой линией. Мурата затрясло от разряда, глаза широко распахнулись, норовя вылезти из орбит. Издавая прерывистые короткие звуки, он повалился на асфальт, дергаясь еще какое-то время.
        - Кто хочет повторить?  - направив оружие в сторону толпы, грозно спросил старший.  - Отлично! Быстрее управимся, быстрее начнем пить чай!
        Услышав такие слова охранники, переглянулись меж собой, ухмыляясь лишь им понятной шутке.
        Старший и водитель уселись на свои места, Бруту и Лили приказали сесть на заднее сидение автомобиля, Мурата затолкали туда же.
        Стив с осунувшимся лицом, побледневшая Регина и Георг, который никак не мог взять в толк, как это с ним могут так обходиться, с двумя охранниками с обеих сторон, уныло глядели на тех, кто за короткий промежуток времени стал им близок. Брут смотрел на троих людей. С кем он прошел этот коротенький, но настолько насыщенный период своей жизни, что, казалось, время не сможет стереть из памяти события страшных часов, проведённых вместе. Но как же жестоко он обманывался тогда, даже не предполагая, что эти испытания затмятся еще более кровавыми, жестокими и бессмысленными.
        На миг Брута одолело щемящее чувство тоски, смешанное с предчувствием того, что он видит их последний раз в своей жизни.
        Автомобиль развернулся и, взревев, резво помчался по дороге, вместо спасения, унося пленников в неизвестность. Брут все же попытался заставить себя надеяться на то, что, доставив их в пункт назначения, охрана разберется, что к чему и освободит, а возможно даже поможет добраться до скайдрома.
        - Ага, и еще миллион кредитов дадут в придачу!  - злобно сплюнул он за борт, в пролетающую полутьму сгущающихся сумерек.
        - Ты что-то сказал?  - слабым голосом спросила Лили, сидящая между вялым Муратом и Брутом.
        - Не болтать!  - приказал старший, повернувшись к ним вполоборота.
        На перекрестке с дорогой свернули налево, на узенькую насыпную дорогу, петляющую змеей между овражков, лесных чащ и русла реки. Впереди показался речной мост, когда автомобиль подъехал ближе Брут разобрал черневшее на отражающей свет табличке то же самое название реки Берг. Мост казался настолько узким, что вильни автомобиль чуть в сторону и вездеход мог бы коснуться зеркалами грубой конструкции. Река была точно такой же, как и на участке А1 - метров пятьдесят в ширину, с дикими зарослями тростника по обоим берегам.
        Сразу за мостом искрил холодными синеватыми огнями пропускной пункт охраны и неподалеку от него здание казармы. Притормозив на ровной площадке у двух автобусов и вездехода, припаркованных в аккуратном порядке перед казармой оба охранника вылезли из машины, старший направился к зданию, а водитель, оглядывая всех настороженным взглядом, закурил вайп, заменивший табак лет сто назад и не теряющий популярности по сей день.
        - Завтра они будут здесь.  - Устало глядя на, пускающего пар изо рта, охранника заговорил Мурат.
        - Эти ваши боты?  - усмехнулся тот в ответ, выпуская густой клуб пара.
        - Господи, да поверьте же нам!  - шмыгая носом, взмолилась Лили.  - Произошел какой-то сбой в системе. Они перебили всех! Стольких убили… - Она обхватила руками голову и тихо застонала.
        - Не, а на самом деле, кто вы? Сорвиголовы, решившие сбежать с участка и попутешествовать в поисках приключений или… шпионы?
        - Шпионы?  - встрепенулся Мурат, его глаза полезли на лоб.  - Что на самом деле здесь творится, если вы ожидаете найти шпионов?
        - Как только старшие разрулят вопросы, касательно вас, сразу узнаете!  - недобро прищурив глаза, ответил водитель.  - И даже больше! Испытаете на своих шкурах.  - Пообещал он.
        Дверь казармы отъехала в сторону и старший бодрым шагом направился к своему месту в машине.
        - Что испытаем?  - осевшим голосом прохрипела Лили.
        - Похоже, страхи Стива оправдались.  - Вполголоса, словно сам с собой, сказал Брут.
        На ходу затягивая поясной ремень, за ним выбежал охранник и, усевшись за руль рядом стоящего вездехода, резко сдал назад. С противным визгом проскальзывающих покрышек рванул автомобиль по направлению к мосту.
        - Едем в Колизей!  - скомандовал здоровяк.
        - Ого! Сразу в Колизей?  - удивился водитель, пряча вайп во внутренний карман спецодежды.
        - Больше людей, больше зрелища.
        Машина вздыбилась и, оставляя за собой столбы пыли, понеслась вглубь участка.
        Свет фар выхватил из темноты приближающийся высокий глухой забор, напоминавший собой монолит, уходя в обе стороны на неопределённое расстояние. За забором, на фоне вздымающегося сурового горного хребта, пестрели многоэтажки. Подъезжая вплотную к ограде, старший вскинул руку, на которой блеснул смартвейс, тот пискнул в ответ на движения пальцев, и часть забора перед дорогой плавно заскользила в обе стороны, впуская автомобиль. Внутреннее пространство оказалось похожим на стилизованную копию обычного городка с одно и двухэтажными постройками у ворот и увеличивающимися в высоту по мере продвижения вглубь. Они были похожи на обычные дома, но все были полукруглой формы, разных цветов и структуры поверхностей: желтые, красные, бурые, белоснежные, серые, темные, матовые, блестящие… Улицы, плавно загибаясь по контурам домов, уходили по обе стороны на каждом перекрестке, коих здесь было множество. Машина, не сворачивая, неслась к центру, приближая к себе темно-серые глыбы гор. На улицах, освещенных светом фонарей разных цветов, время от времени можно было заметить людей и транспорт. Но это отнюдь не
придавало городу живости и теплоты. Каждая, пролетающая мимо Брута часть города, будто враждебно присматривалась к нему, с жадностью скалясь, готовя для него подходящий сюрприз.
        Чем ближе автомобиль подъезжал к центру, тем выше в небо уходили здания, и, наконец, взгляду предстало огромное, высокое, но гораздо ниже окружающих его зданий, витиеватое сооружение в готическом стиле, представлявшее из себя приплюснутый параллелепипед, украшенный замысловатым орнаментом дьявольских созданий в борьбе с человеческими существами. Оно вибрировало и дрожало от людских криков, полных жаждой насилия и жестокости, что вырывались из мрачного камня грозного здания, паря над ним и разлетаясь по округе.
        Машина замерла под стенами здания у его мощного основания, украшенного причудливыми фигурками всевозможных уродливых существ. С левой стороны виднелись ступени, ведущие ко входу, но Брута и остальных повели в другую сторону, к еле приметной широкой дверце. У двери стоял человек в черной свободной одежде, никак непохожей на робу охранников. Он был страшен на вид, огромный, словно Кинг-Конг, рядом с которым охранники казались щупленькими недоростками. Выпуклая бронзовая грудная клетка и плечи шириной с дверь, бычья шея и мощная квадратная голова. На лице застыл жуткий шрам, начинаясь над левой бровью и заканчиваясь с противоположной стороны, чуть не доходя до челюсти. Глаза горели углями, излучая мощь и силу, но в тоже время и преданность, тому, кто мог быть ему другом. Густые черные как смоль волосы спадали на широченные бугры плеч. Мускулы могучего торса вздыбливались при малейших движениях. Он грозно сверкнул глазами на старшего, тот, казалось, сделался вдвое меньше, сжался, как скомканный лист бумаги, но все же, нашел в себе смелость сказать:
        - Передай Варгу, что эти от Гойла.
        Водитель приподнял руки Лили и приставил к браслетам магнитный ключ, индикатор загорелся красным, освобождая кисти. Следующими были освобождены от наручников парни, но для них это совсем не казалось освобождением.
        - Куда вы нас… - Промямлила испуганно девушка.
        - Вам лучше заткнуться и молчать подобру-поздорову. Этот человек опасен и не выносит болтовни. А для него и два слова - уже болтовня.  - Сказал старший.
        Несколько секунд гигант буравил старшего горевшим взглядом и тот, не выдержав огня, опустил взгляд и, пнув напоследок ничего не ожидающего Мурата, поспешил к машине. Гигант смерил презрительным взглядом пленников, цокнул так, словно лошадь ударила копытом по брусчатке. Дверь отъехала в сторону и гигант, жестом приглашая пленников пройти внутрь, вошел вслед за ними. Дверь заскользила на место, очутившись внутри, пленники пошли в единственном направлении прохода со сводчатым потолком. Из точечных светильников на самом верху свода лился мягкий теплый свет, обманным спокойствием действуя на состояние пленников. Будто бы говоря: «Не стоит беспокоиться, чувствуйте себя как дома», но хаос ужасных криков, приглушенно пробивающихся сверху, говорил совсем об обратном, и каждый из пленных объяснял это по-своему.
        Брут постоянно ускорял шаг, от напирающих сзади Мурата и Лили, которых жестко подталкивал в спины великан. Наконец, проход расширился, и, открыв им просторное помещение, заставил пленников ужаснуться увиденному. Помещение состояло из более широкого и высокого сводчатого прохода по обеим сторонам от которого шли металлические прутья, создавая, таким образом, два огромных пространства для узников.
        Все трое застыли на месте, Бруту пришло на ум, что в этих двух узилищах должно быть можно разместить по пять сотен пленников, и тут же получили по удару, внезапно появившейся электрической плетью в руке гиганта, одним зигзагообразным движением расчеркнувшей воздух. Лили взвизгнула и упала на каменный пол, слезы брызнули ручьями из ее глаз помимо воли. Гигант замахнулся снова, кивком приказывая Бруту и Мурату поднять и вести девушку. Ведя Лили под руки, Брут рассматривал узников. Некоторые стояли у прутьев и безучастно глядели на проходящих, многие сидели у дальнего края, вжавшись в стену. Кто в грязных лохмотьях, кто в одной набедренной повязке, кто во вполне современной одежде. Они были слабы, немощны и сломлены. Но самое жуткое в этом было то, что это были совсем не боты, а самые что ни на есть настоящие люди.
        Здоровяк небрежным легким движением подтолкнул их, но Бруту показалось, что на него навалился вездеход, и, споткнувшись о неровность, он чуть не рухнул на пол. Здоровяк пыхтел все натужнее, словно начиная нервничать и Брут с Муратом, почуявшие затылком меняющееся настроение великана, перебирали ногами чуть ли не бегом.
        Добравшись до двери, гигант набрал цифровой код на сенсорной панели, отворяя дверь. Петляя по узким сводчатым коридорам, они вышли в просторное помещение с высокими стенами и металлическими прутьями вместо крыши, через которые на полной громкости вливался хаотичный каскад людских криков.
        В противоположной стене, находились большие высокие ворота, в которых спокойно могли разъехаться два вездехода.
        Здоровяк грузно подошел к сенсорной панели, снова набрал код и ворота с шаркающими звуками тягуче поползли вверх. Гигант направился к пленникам, но внезапно в появившуюся щель спиной вперед протиснулся полуголый человек. Его била крупная дрожь, он бессвязно что-то бормотал себе под нос.
        - Ты!  - сотряс воздух великан своим голосом, словно молот ударил о наковальню. Глаза налились кровью, на лбу выступили вены, в руке вспыхнула плеть.
        Человек мгновенно обернулся, заставив пленников отшатнуться - в его окровавленной глазнице торчала рукоять ножа. Лицо, залитое кровью и перепачканное, выражало недоумение, боль и армаггедонский ужас. Увидев над собой замахнувшуюся гигантскую руку с взметнувшейся электрической молнией, лицо исказилось ещё большим ужасом, тоненькие ручки взлетели над головой обращенные тыльной стороной ладоней к великану.
        - Трус!  - громыхнул он. Змея тут же исчезла, гигант, смачно сплюнув на пол, оставляя целую лужу, словно от опорожненного содержимого поллитровой кружки, пинком вышвырнул беднягу за ворота.
        К этому моменту дверь поднялась выше роста пленников и им открылась леденящая душу картина. На гигантском песчаном поле, буром во многих местах от крови, происходила откровенная резня. Пленников на поле можно было разобрать по одежде, не приспособленной для боя, по их нерешительным действиям, по примитивному оружию, вроде деревянных дубинок и палок. Таких было большинство, около сотни, они мельтешили почти по всему полю, прячась друг за друга, кучкуясь и разбегаясь в разные стороны, падая, крича и завывая. Раза в два больше было, замерших в разном положении, мертвых тел, словно разбросанных великаном по всей площади гигантского поля, основная масса мертвецов лежала у ворот в виде вала из тел. Небольшой отряд убийц, в закрытых, сверкающих в свете прожекторов, доспехах и шлемах на римский манер, с короткими мечами-гладиусами в руках, методично уничтожал бегающих туда-сюда людей. Между испуганными людьми на поле сновало около двух десятков летающих дронов, будто с интересом наблюдавших за каждым движением. За этой безумной резней, крича и брызгая слюной, следили сотни зрителей, устроившихся в
комфортабельных креслах, рядами опоясывающих колизей. Зрители могли следить не только за реальной картиной бойни, но и за голограммой бойни в реальном времени, сопровождаемой реальными звуками, возвышающейся великанским размером над полем и поражающей своей реалистичностью. По краям основной голограммы, светились изображения поменьше, которые передавали картинки менее захватывающих моментов. Все это транслировалось, снующими на поле боя, дронами и комментировалось усиленным голосом комментатора. Временами некоторые трансляции нарушались повторами самых захватывающих моментов убийств, произошедших ранее.
        - Пошли!  - рявкнул гигант и, не дождавшись должного послушания, грубо толкнул их за ворота.
        Дверь поползла в обратном направлении, пленники крутили головами из стороны в сторону, не веря собственным глазам. Лили, упав коленями в песок перед великаном, что стоял за линией ворот, деловито скрестив свои массивные руки, напоминающие дубовые ветви, взмолилась о пощаде. Но великан, глянув на нее, лишь презрительно поморщился и спокойно продолжил наблюдать за происходящим на арене.
        - Брут!  - одеревеневшими губами воскликнул Мурат, указывая трясущейся рукой в сторону.
        Прямо на них несся здоровенный тип, облаченный в бурую шкуру поверх сверкающих доспехов, с золотистым, плавной формы, открытым шлемом. Брут уставился в заросшее щетиной лицо приближающегося, забрызганное каплями крови, оно было обычным, человеческим с настоящими живыми глазами. Он бежал грузно, тяжело размахивая правой рукой цепью с шаром на конце, размером в два кулака, утыканным разного размера шипами. Из разинутого рта, из самых недр глотки, рвался боевой клич, призванный устрашить своих жертв.
        В последний момент Брут отскочил в сторону, повалившись на песок, но панцирник в шкуре, явно довольный действием Брута, несмотря на свой немалый вес, резко изменил траекторию. Он повернул к блондинке, все ещё стоявшей на коленях, и бессмысленно молившей гиганта выслушать ее и поверить, сбивчивыми фразами объясняя высокое положение в обществе своего отца, обещая богатства, безбедную жизнь и всего, чего он только пожелает. Но великан не двигался с места, не обращая никакого внимания на ее горячую речь, он лишь спокойно перевел взгляд из глубины арены на приближающегося человека в шкуре, что по сравнению с ним казался котенком, рядом с тигром.
        Мурат от страха попятился назад, споткнувшись, повалился на спину.
        - Покайся, сука!  - вскричал монстр девушке, горя безумными глазами.  - Ты, грешная тварь! Я с тобой говорю!
        Плохо управляя дрожащим телом, она развернулась к нависшей фигуре и поглядела умоляющими, полными слез глазами.
        - Настал час расплаты, поганая грешница!  - с полубезумным выражением на лице, словно на публику, прокричал человек и оттянув назад руку с кистенем направил полет шипастого шара в лицо девушки. Словно не желая верить в происходящее, она даже не закрыла глаза, не попыталась прикрыться руками, как это могло случиться неосознанно, при чувстве страха. Шипастый шар впечатался в левую часть лица, отшвырнув умершую мгновенно девушку на песок. В один короткий миг милое личико со слезливыми глазами превратилось в обезображенное кровавое месиво из разорванных клочков кожи с нежно-розовым мясом, выглядывающим из ран, и торчащих осколков раздробленной скуловой кости. Секунду назад это была дрожащая, плачущая, молящая, а сейчас тихая, бездыханная, девушка с неестественно закинутой назад головой, сочащейся кровью, и раскинутыми в стороны руками.
        Человека в доспехах видимо крайне возбуждало происходящее, он хохотал, вертелся во все стороны, показывая себя зрителям, и потрясал руками в воздухе с зажатой цепью. К нему подлетел дрон, и убийца, указав на него пальцем свободной руки, захохотал, как обезумевший, развернулся к жертве и, замахнувшись, вновь опустил кистень на лицо Лили, превращая голову в месиво, явно наслаждаясь забавой, а затем еще, еще и еще…
        Окаменевший Брут, с трудом заставляя двигаться ватное тело, не выбирая направления, пополз спиной вперед подальше от этого места. Так он дополз до нескольких трупов, уткнувшись в них спиной, лежащих друг на друге, замерших в изломанных позах, с искаженными от боли лицами, раскрытыми ртами и высунутыми языками. Он медленно обернулся назад и испуганно вскочил на ноги, до него донеслись звуки сражающихся неподалеку противников. В метре от него бились насмерть двое полуголых мужчин, вооруженных дубиной и ножом, против одного, упакованного в доспехи, с мечом и щитом. Человек в доспехах резко кинулся к стоящему слева, нисколько не ожидавшему такого маневра, сбил его с ног, протаранив щитом. Резко развернулся на месте, атаковав второго, разрубив мечом дубину у основания, ткнул его заточенной сталью в живот и тут же вытянул меч обратно. Поверженный, падая на колени, с удивлением взглянул на хлынувшую из раны кровь. Сбитый щитом противник проворно вскочил на ноги, перехватил дубину поудобнее и, не теряя драгоценных секунд, подпрыгнул к рыцарю и с силой долбанул ею по шлему, оставив неглубокую вмятину.
Запаянный в панцирь боец на мгновение потерял ориентацию, сделал два шага назад в попытке удержать равновесие, но повалился на спину, теряя шлем с головы. Его противник, отбросив дубину в сторону, в одно мгновение оказался сверху, скалясь как дикий зверь, он принялся душить панцирника, не замечая, как у того в руке блеснул коротенький изогнутый нож, впившийся по рукоять в открытый бок. Он вскрикнул от боли, отпуская горло и хватаясь за раненное место. Боец в доспехах скинул его с себя одним движением, повалив рядом, и занес руку для следующего удара. Ему это почти удалось, но Брут, ясно сознавая, что следующей жертвой рыцаря окажется именно он, подбежал к рыцарю сзади и, обхватив шею руками, сдавил со всей силы. Тот захрипел, извиваясь телом, стремясь высвободиться, попытался дотянуться до Брута ножом, но его раненный противник выкрутил руку, налегая всем своим весом. Нож выпал из руки панцирника в песок, схватив его, второй мужчина несколько раз ударил в незащищённое доспехами туловище где-то в области печени. Боец в руках Брута мгновенно ослаб, обильно теряя кровь. Тяжело дыша, Брут откинулся на
песок, уставившись в черное бездонное небо, оттеняемое ярким светом множества прожекторов, казавшееся от этого черней космической пустоты.
        - Эй!  - слабо сказал раненный.  - Нельзя оставаться на месте, нас быстро окружат и прирежут, нужно двигаться.
        - И куда мне бежать? Тут повсюду психи с оружием! И эти психи, даже не боты!
        Раненный, вздохнув тяжело несколько раз, с горькой усмешкой спросил:
        - Недавно прибыл? Видишь зеленую стену?  - кивнул, указывая на середину арены, которая прерывалась, возвышавшейся стеной из зеленой изгороди.  - Вот твоя цель. Если посчастливится, доберешься до дверей, ведущих в подземные коридоры. По ним можно выбраться, либо в город, либо в пещеры гор - как повезет. Но и там повсюду охотники, эти вот,  - он кивнул на убитого,  - богатые джентльмены, что приезжают сюда в поиске наиострейших ощущений. Этому сегодня явно не повезло.  - Он злобно пнул мертвеца.
        - А дальше?  - поинтересовался Брут.
        - Что дальше?  - не понял тот.
        - Как выбраться из участка?
        - Хм… - Он задумался на секунду.  - А ты мне нравишься, но не думаю, что это возможно. Повсюду следящие дроны и чокнутые охотники. Психи, как ты выразился. Доберись до пещер в горах и всегда старайся идти вглубь участка. Там, если повезет, можно оторваться. Ты главное не расслабляйся - охотники, боты и ловушки здесь повсюду. Весь этот чертов участок - одна большая сраная ловушка!
        Брут одним глазом следил за охотниками, выжидая наиболее безопасный для побега момент. В воздухе, над ареной носились дроны, наблюдая за происходящим камерами и транслируя отборные моменты на голограммы.
        - Я и не представлял, что Содом таит в себе такой ужас.  - Поделился он своими впечатлениями.
        - Тогда, смею тебя уверить, ты многого не знаешь об этом секторе. Выродки-богатеи развлекаются, так, как позволяет им их извращённая фантазия, подогреваемая немалыми средствами. Ни моральные устои, ни культура поведения, ни воспитание общества - ничто не является для них непреодолимым барьером. «Здесь тьма души и зло сердец. Здесь бродит смерть средь тысяч мертвых тел. И скучно ей одной… Когда-то рай земной, стать адом захотел.»  - Продекламировал он чьи-то стихи.
        Он снова тяжело вздохнул несколько раз, горько усмехнулся Бруту.
        - Ты давай, иди. А-то я могу целый доклад по этой теме рассказать, мне торопиться уже некуда. И нож прихвати - обязательно пригодится!  - он обтер лезвие о шкуру убитого и протянул.  - И… Спасибо тебе, отсрочил час смерти. Вот и все, действуй.
        - Откуда вы столько знаете про это место?  - спросил удивлённо Брут.
        - Когда-то, давным-давно, в другой жизни, я работал над этим местом. Хороша получилась ирония смерти?  - он снова улыбнулся.  - Удачи!
        Брут схватил нож и, дождавшись, пока ближайшим охотникам, увлекшимся играми со своими жертвами, не будет никакого дела до бегуна ,рванулся прямиком к изгороди. Бежал быстро, как испуганная антилопа, за которой гонится голодный леопард, временами перепрыгивая искалеченные тела. Ноги утопали в песке, не позволяя развить хорошую скорость. До изгороди было метров двести, а то и больше, чуть в стороне от траектории его движения пять охотников, окружив толпу беззащитных людей, устроили кровавое побоище. Брут бросил короткий взгляд в другую сторону, в десяти шагах от него, звероподобный охотник, вонзив меч в рот, дергающейся, кое-как сохраняющей сидячее на согнутых коленях положение, жертвы, всаживал его глубоко внутрь, разрезая шейные позвонки. В то же мгновенье этот эпизод оказался на главной голограмме колизея, облекаемый комментатором в поэтическую обертку, по толпе зрителей прошла волна ликующих голосов. Брут, пользуясь моментом, припустил со всех ног, огибая людей, попавших в жестокую резню. Когда до изгороди оставалось около пятидесяти метров, Брута посетила странная мысль: «почему, кроме него,
больше никто не стремится добраться до зеленой стены?» И в этот момент раздался громкий щелчок, почва под ногами задрожала, перед затормозившим Брутом прямоугольная плита опустилась вниз, одним концом оставаясь на уровне с ареной, открывая взору огромный темный проход, словно здоровенную пасть. Брут замер, мгновение размышляя, как быть - отбежать назад, к охотникам или бежать вперед, но из темноты образовавшегося проема донеслось враждебное рычание, от звука которого волосы на теле встали дыбом.
        Крики, доносившиеся сверху, постепенно стихли. Казалось, зрители замерли в ожидании того, что за монстр предстанет пред их очами, оправдает ли их надежды зрелищной расправы над чернокожим наглецом. Над Брутом зависло сразу два дрона, уставившись безразличными камерами.
        Выставив перед собой нож, Брут сделал шаг назад, краем глаза заметив, что его изображение, увеличенное в десятки раз, появилось на главной голограмме. Из темноты показалась чудовищная морда зверя. Черная оскаленная пасть, из которой тянулась к песку тягучая слюна. Челюсти с торчащими в разные стороны изогнутыми желтыми клыками, самый длинный из которых по размеру превосходил длину лезвия ножа, зло блестевшему в руках Брута. По сравнению с таким набором клыков, его ножичек казался детской игрушкой. Неестественный зверь стремительно выпрыгнул из темноты, мягко приземлившись на песок арены всего в шаге от Брута. Существо похожее на собаку породы доберман с удлиненными в разы конечностями и туловищем, покрытым короткой черной, как смоль, шерстью и, по сравнению с телом, увеличенной головой, на которой, навострившись, располагались уши. Зверь уставился на Брута прорезями электронных зрачков и плавно водил из стороны в сторону массивным хвостом толщиной с питона. Зверь втянул полную грудь воздуха и, раскрыв во всю ширину уродливую пасть, издал настолько дикий громогласный рев, что, казалось,
содрогнулись стены колизея.
        На Брута дохнуло трупной гнилью, облепляя обрывками липкой, вонючей слюны. Брут сморщился так сильно, словно хотел втянуть свое лицо куда-то внутрь головы. Зверь чуть сжался и спружинил на стоящую перед ним добычу, ударом передних лап в грудь, сбив с ног и вдавив лапой в песок. Пасть раскрылась вновь, обнажая частокол кривых, желтых зубов, между которыми виднелись застрявшие частички гнилой и свежей плоти предыдущих жертв, заливая лицо Брута голодной слюной. Зверь играючи выпустил на секунду коротенькие по сравнению с клыками, но опасные для человека, острые когти и Брут заорал от пронзившей грудь рвущей мясо и кожу боли. Сжав со скрипом зубы до, ничего не чувствуя кроме вскипевшей ярости, Брут дернул рукой с бешенной силой, словно выпустил пушечное ядро, зажатым в ладони ножом, в рукоять которого вцепился железной хваткой, продырявил зверю лапу, отчего тот, сотрясая воздух визгливым ревом, вздыбился на задние лапы. В его действиях читалось глубокое удивление от неожиданной наглости дичи и острого больного жала, что, пронзив конечность, занозой засела в плоти. Не теряя времени, Брут откатился в
сторону и тут же оказался на ногах. Зверь, выпустив когти, ударом опустился на передние лапы, желая разорвать наглеца, но не почувствовав мягкости тела мотнул уродливой головой в сторону. Заметив свою жертву, всем видом показывавшую готовность к сражению этими маленькими, нежными и слабыми конечностями, зверь оскалился, будто улыбаясь несмышлености и глупости жертвы.
        Озверевшее лицо Брута исказила гримаса ярости, которая заставила бы отступить любого из охотников, стоявшего перед ним, и не было в этом выражении ничего похожего на страх, сейчас он стал таким же опасным зверем, сражающимся за свою жизнь. Только слепая ярость, являющая врагу, что он будет биться до последнего и даже не столько за свою жизнь, сколько за все то, что ему пришлось пережить в неудачной жизни, не желая закончить ее именно таким образом. На него словно нашло озарение, что все это время именно он потворствовал всей той несправедливости, что окружала его, именно он ваял свою судьбу, направляя жизненный путь, и именно он начнет все с нового листа. Сейчас или никогда, жизнь или вечная тьма, страх или отчаянная смелость.
        В мгновение, когда зверь напрягся, готовый к прыжку, над Брутом неожиданно возникло несколько дронов. Один из них выплюнул зеленоватое облако какого-то газа перед самым носом хищника, зверь начал мощно чихать, мотая кошмарной головой из стороны в сторону, пытаясь разогнать дым.
        - Вы посмотрите, какой поворот!  - заорал комментатор.  - Зрители в восторге, впрочем, как и я сам, от столь выразительной смелости такого, казалось бы, обыкновенного мальчишки!  - Комментатор бесновался от восхищения происходящим.  - Добрые господа благоволят чернокожему мальчику, пытаясь помочь ему хоть как-то уравнять шансы против зверюги. Дымовая завеса явно не по душе нашему новому чудовищу! Вы посмотрите на него! Как чихает, как мотает головой, ну вылитый котенок! Хотя, как мне по секрету сказал кипер, этот котеночек за раз съедает примерно двух-трех таких вот мальчишек, с потрохами и костями, доедая все до последнего кусочка! А ведь его не кормили перед выгоном целых три дня! Чтобы вы, дорогие зрители, смогли полностью оценить всю хищную прелесть бизара!
        Второй дрон, открыв в нижней поверхности небольшой люк, выпустил в песок предмет по форме напоминающий скелет руки от плеча до пальцев, переплетаемый с трубочками и проводами.
        -Ууу!  - по-детски завизжал комментатор и Брут представил, как тот вертится в кресле и сжимает кулачки, а лицо светится выражением «Ийес».  - Экзоскелет первого поколения! Прекрасное дополнение для ближнего боя, когда-то это было довольно опасной прибавкой к солдату, лет эдак сто назад!  - он выкашлял сухой смешок, и продолжил:  - На третий бонус зрительских симпатий это… Что это у нас? Неплохо было бы приблизить камеру! О! А тут уже серьезная прибавка к шансам на выживание! Итак, что у нас получается на выходе? В правом углу ринга - мальчишка с усиленной экзоскелетом рукой, с катаной из титанового сплава в другой и с яростным желанием убить монстра. В левом углу - полуослепший и немного дезориентированный хищный зверь, умеющий только одно - убивать! Вооруженный самой природой громадными клыками, острейшими когтями и прекрасными инстинктами убийцы!
        Брут впопыхах закрепил экзоскелет на руке, не зная, как это сделать правильно. И, сперва не сообразив, как поможет катана справиться со зверем, схватил обеими руками рукоять, которая в мгновение заискрилась электрическими разрядами на лезвии.
        Зверь, щурясь, часто моргая и принюхиваясь к воздуху, обходил жертву с правой стороны. Брут на согнутых в коленях ногах, маленькими шажками поворачивался в сторону черного, как ночь, хищника. Наконец, изготовившись для прыжка, все также скалясь и волоча за собой слюни, он спружинил в сторону своей жертвы. Брут отпрыгнул и, развернувшись лицом к зверю, попытался достать его искрящимся лезвием. Приземлившись на раненную лапу и неожиданно получив порез на боку, слабый, но уколовший тело нестерпимой болью, зверь взревел от боли и досады, кинулся к жертве, вздыбился и резкими движениями передних лап попытался настичь противника когтями. Брут полоснул катаной по раненной лапе. Брызнула кровь, зверь взвизгнул, совсем, как кошка. До неприличия крупная кошка.
        Зверь опустился на здоровую лапу. Согнутая в месте разреза, раненная нога бестолково болталась в воздухе. Зверь тут же подпрыгнул, здоровой лапой нанес быстрый удар в плечо. От такого удара Брут отлетел в сторону повалился на песок, катана выпала из руки. Зверь набросился сверху, но наткнулся на боковой удар усиленной экзоскелетом руки. Кости твари затрещали, она взвизгнула, но удерживая равновесие на задних ногах, в нетерпении атаковала разинутой пастью. Снова дохнуло зловонием, Брут среагировал запоздало, когда пасть была над самой головой, но все же успел схватить зверя за самый длинный клык, тем самым ограничив движения животного. Зверь мощно рванул головой в сторону, Брут заскользил по песку, взлетел в воздух и в этот момент зверь рванул головой с еще большей силой в другую сторону, экзоскелет запищал, предупреждая о запредельной нагрузке, однако справился, но не выдержал клык животного, переломившись в месте захвата.
        Изображение этой схватки не сходило с основной голограммы, комментатор все тараторил, явно восхищаясь смелостью чернокожего мальчишки.
        Брут животом свалился в песок с двухметровой высоты, раскинув руки в стороны. Внутри, казалось, все перевернулось несколько раз, перекручиваясь спиралью в районе кишок. Из носа потекла струйка крови, он поднял глаза. Тварь, прихрамывая на лапу, пробитую ножом, медленно двинулась в сторону жертвы, которая почему-то никак не хотела становиться едой.
        Брут уже не слышал ни слов комментатора, ни грохота голосов сотен и сотен зрителей, он видел монстра и понимал, что шансов у него практически нет. Экзоскелет и отломанный клык, катана валялась где-то неподалеку, но времени на ее поиски не было. Он попробовал подняться на колени, но тут же свалился обратно. Зверь почему-то не напал, он отошел на пару метров и двинулся по кругу, словно размышляя как совладать с пищей, что упорно не хотела ею становиться. Брут сделал короткое движение, зверь приостановился, осклабился, обнажая клыки, зарычал, хвост замельтешил перед глазами. Успокоившись, зверюга продолжила движение вокруг жертвы, приближаясь к ногам. Брут, испугавшись, что зверь схватит за ноги, шевельнул рукой, расположив ее так, чтобы успеть сманеврировать, зверь тут же подскочил, рыча и злобно клацая челюстями, попытался настичь опасную руку.
        Поставив на то, что зрение зверя упало настолько, что тот не среагирует вовремя, Брут взметнул вверх руку, мертвой хваткой вцепившись в склизкий, мясистый нос и подтянулся, помогая при этом телу ногами, размахнувшись второй рукой, вогнал в шею монстра его же собственный клык. Взревев, зверь рванул с силой вверх и отпрянул в сторону, оставляя в руке Брута кровоточащий шмат носа. Вскочив на ноги и оглянувшись вокруг, Брут заметил в пяти метрах от себя лезвие катаны. Глядя на озверевшего монстра, напрягся в нерешительности. Но катана казалась значимым перевесом, и он решился ее достать. Два невероятно длинных и долгих шага, мощный прыжок с перекатом, и катана оказалась в руке, но подняться на ноги он уже не успевал. Встав на одно колено и крепко сжав рукоять, направил острие катаны в разинутую пасть зверя, летящего на него со скоростью локомотива. Под весом животного искрящая разрядами катана, прорезала небо, вонзаясь по рукоять и поражая мозг. Руки потонули в пасти, раскрытая челюсть монстра замерла в сантиметре от лица. Тело твари обмякло, начало заваливаться на бок, двигаясь по инерции и толкая
перед собой Брута, глубоко пропахало песок и, в конце концов, подмяло под себя своего убийцу.
        Зрители, целиком и полностью сконцентрированные на Бруте, казалось, замерли, комментатор, будто, потерял нить мысли. На основной голограмме увеличивающийся кадр показал, как голова монстра приподнимается и круто запрокидывается на бок. Брут устало приподнялся, пытаясь освободить зажатые тяжелым телом ноги. По толпе, завидевшей живым мальчишку столь зрелищного поединка, пронеслась волна ликования и аплодисментов. Комментатора тут же прорвала лавина слов - он начал ещё громче восхвалять победителя и принижать достоинства монстра, вкупе с теми, кто его создал.
        Тяжело поднявшись на дрожащих ногах, Брут подошел к голове монстра, раскрыл пошире полуразинутую пасть и просунул руки внутрь. С усилием вытянул катану, которая, заискрив, забила мертвое тело электрическими разрядами. Кровь захлестала из раны, забрызгивая полость рта, стекая в песок и быстро впитываясь. Обессиленный, он подошел к шее зверя и занес катану над головой, зрители замерли в восторге. Удар, усиленный экзоскелетом, отсек голову от туловища в одно движение. Из шеи брызнул мощный фонтан, что разбивался об отсеченную голову и разлетался во все стороны миллионами мелких брызг. Брут отошел в сторону и тяжело сел на песок, опершись спиной о тело зверя. Обтер катану от крови об шерсть животного, вытер руки от липкой слюны и крови. Резкая боль в груди напомнила о впившихся когтях твари, оглядевшись вокруг и убедившись, что на него никто не кинется, он стянул с себя футболку. Взглянув на грудь, он увидел пять неглубоких, но жгучих царапин, медленно сочившихся кровью.
        «Неужели все так и закончится?»  - кольнула его разум страшная мысль.
        Но следующая мысль, заключавшаяся в том, что раны неглубокие и смерть от этого ему точно не грозит, да и вообще, первая оценка оказалась слишком уж поспешной, вследствие чего утрированной, вернула ему более живой настрой. А главное, он завалил монстра собственными руками! Брут разглядывал ладони, развернул тыльной стороной к себе, не зная смеяться ему или плакать, глубоко и облегченно вздохнул.
        Он повертел головой, ряды жертв поредели. Остались только те, кто хоть как-то мог завладеть оружием и использовать его, а также редкие везунчики, которым вскоре все-таки не повезет. Мурата он нигде не увидел. Они так быстро и неожиданно с ним расстались, а потом навалились все эти неприятности, и ему уже было некогда следить за тем, куда он мог деться. Видимо его участь оказалась пострашнее, а может он где-то среди людей и его попросту не видать. Бруту стало откровенно наплевать. Мимо пронеслась тройка мужчин, вооруженных дубинкой, мачете и еще чем-то небольшим, цилиндрической формы, направляющихся к изгороди. Пробежав метров пятнадцать от проема из которого выскочил монстр, перед ними, также, как и тогда перед Брутом, с щелчком рухнула вниз плита. Поступив умно, не дожидаясь пока осядет поднятая пыль, они рванули далее, но через такое же расстояние перед ними снова провалилась плита, оттуда вылетел черный монстр, сбивая с ног одного из троих. Второй из мужчин затормозил, выкрикнул что-то на неизвестном языке и с криками, размахивая дубинкой, кинулся к животному. Монстр среагировал мгновенно и
прыгнул навстречу, вгрызаясь в тело мужчины, издававшего вначале душераздирающие крики, а чуть позже затихающие булькающие и хрипящие звуки. Сбитый с ног мужчина, оказался тяжело ранен, на нашел в себе силы, чтобы подняться, схватить отлетевшее мачете и вонзить в бок, увлекшегося раздиранием своей добычи зверя. Основная голограмма увеличила картинку, показывая, как хищник взревел от боли, причиненной проткнувшим тело мачете, но тут же бросился на обидчика, в мгновение ока разодрав его в клочья и принялся поедать сначала внутренности, а затем и все остальное. Комментатор заголосил как ошпаренный кипятком, а публика, казалось, взорвалась глубоким животным экстазом.
        Из первой, опущенной перед тройкой мужчин плитой, медленно вышел наружу еще один зверь. Он принюхивался к воздуху и озирался по сторонам. На вид он был поменьше убитого Брутом и представлял из себя иную модификацию существа, напоминавшего изгибами тела добермана. Он имел рыжеватый окрас, усыпанный черными пятнами, голова была гораздо меньше, чем у предыдущего монстра, а из пасти торчали всего две пары небольших клыков.
        - Только подойди, гнида.  - Злобно процедил Брут, глядя на зверя.
        Оглядевшись по сторонам, тварь, набирая скорость, ринуласьк ближайшей кучке людей, и раскидала их с такой запредельной скоростью, что те не успели сообразить, как защищаться.
        Брут поднялся и побежал, держа катану в руке, в направлении изгороди, второй монстр был увлечен трапезой двоих мужчин от которых почти ничего не осталось. Стараясь не смотреть на части тел, разбросанные кишки и не вдыхать зловонный запах смерти, краем глаза он все же наблюдал за зверем, а тот в ответ следил за Брутом, чавкая и угрожающе рыча, словно говоря: «Не подходи, будет хуже!». У изгороди, перед третьим из мужчин, что оказался более везучим, чем двое его товарищей, на задних лапах стоял еще один монстр, раза в два больше бизара, он напоминал увеличенного в размерах медведя. Радостно взревел, словно увидел бочку меда и, опустившись на четвереньки, косолапо устремился на свою добычу. Мужчина сделал резкий взмах над головой и в воздухе возникла электрическая змея, разрядом стеганув медведя. Того хорошенько протрясло от головы до пят, свалив при этом на бок. Почувствовав серьезный отпор, зверь насторожился, уселся, вывернув голову, будто недоумевая. Человек, не переставая махать над головой плетью, обошел зверя и попятился к изгороди. Зверь сделал шаг и снова уселся на заднюю точку опоры. До
изгороди оставалось всего каких-то десять-восемь метров, но медведь не спускал электронных глаз с человека. Человек пятился назад, ещё чуть-чуть, пять шагов, в колючие заросли с узкими проходами гигант не точно полезет, как под его ногами снова щелкнуло, еще одна плита с шумом провалилась вниз. Человек оказался зажат между медведем и тем, кто вскоре должен появиться из зева тьмы. Он отпрыгнул в сторону, не удержался на ногах и свалился на бок. Медведь, воспользовавшись исчезновением обжигающей змеи, побежал косолапо к беззащитному человеку.
        Брут понимал, что ему вскоре придется самому биться с двумя монстрами, так как ближайший вход за изгородь находился именно там, где монстрообразный медведь пытался настичь мужчину. Второй вход, замеченный Брутом, находился метрах в семидесяти от него, и не было никаких гарантий, что на пути туда нет люков из которых выскакивают чудовищные монстры. Он побежал к медведю, размахивая руками, пытаясь привлечь внимание громадной зверюги, заорал что есть мочи. Остановившись и повернув голову, медведь вгляделся в Брута холодными безжизненными глазами. В этот момент из открывшегося проема, тремя стремительными росчерками выскочили три раптора.
        - Ни хрена себе!  - прошептал тихо Брут.
        Брут знал о рапторах все, поскольку до этого увлеченно изучал мир динозавров по электронным книгам, трип-фильмам и виртуальной игре мелового периода, надеясь хоть раз в жизни сыграть в эту игру вживую.
        - Не думал, что мечта может оказаться смертельно реальной!  - проговорил он с усмешкой.
        Шансов спрятаться от стремительных охотников не было никаких. Слишком быстрые, слишком умные, постоянно голодные и агрессивно настроенные. Первый раптор прыгнул на медведя-мутанта, не испугавшись его размеров. Двое других разбежались в разные стороны, направляясь к сражавшимся между собой людям, не обращавших пока на них никакого внимания. Пробегая в сторону людей, они открывали спрятанные в песке люки, отчего на арене монстров стало на порядок больше. В игре они безбоязненно атаковывали и гораздо больших по размерам хищников, стоявших у них на пути. Это были самые совершенные убийцы мелового периода. Мощь и сила медведя-переростка никаким образом не могла компенсировать стремительности ящера, бросившегося на него в атаку. Ящер одним мощным ударом лап свалил медведя с лап и впился ему в загривок, намереваясь перегрызть позвоночник. Чтобы показать такую драку, прилетело несколько дронов, круживших над местом схватки. Толпа, сидящая в удобных креслах, бесновалась, наращивая силу криков. Мужчина, воспользовавшись моментом, юркнул в проход, скрываясь из вида. Брут, чертыхнувшись, начал приближаться к
сцепившимся монстрам. Ему крупно повезло, что на него не обратил внимания ни один из ящеров, явно посчитав мелковатым для первого ужина, умчавшись в самую гущу яростных схваток, вскрывая по пути новые и новые люки с монстрами. Брут огляделся по сторонам. Один из ящеров врезался в толпу людей, свалив целый десяток, успев при этом перегрызть пару людей, не защищенных доспехами. От увиденного ужаса, люди начали разбегаться в разные стороны. Попадая в пасти и когти вылезших монстров. Охотники в римских доспехах покинули поле сражения, спасаясь от нахлынувшей волны монстров, наблюдая со стороны, как голодные монстры нападают друг на друга, разрывая мясо и кости, вгрызаясь в бока и лапы. Колизей потонул в многоголосом реве зверюг, рвавших и людей и друг друга на части.
        Зло сплюнув, Брут проскользнул мимо сцепившихся хищников, юркнув в проход, заторопился вдоль узкого шипастого коридора. Мужчины с плетью уж и след простыл, Брут попытался бежать быстрее, но постоянно приходилось притормаживать на поворотах. Зеленая изгородь оказалась настоящим лабиринтом, и уже пару минут спустя, Брут не представлял, где находится и куда нужно двигаться дальше. Неожиданно слева от себя, по ту сторону изгороди он услышал возню борьбы, крик боли и хруст ломающихся костей. Пройти напролом было невозможно из-за громадных шипов, густо усеивавших каждую ветку, и он рванулся вперед по зеленому коридору, пытаясь прийти к месту борьбы по наитию. Через мгновение он наткнулся на мертвое тело мужчины с неестественно запрокинутой головой, в правой руке которого чернела рукоятью плеть. Разжав пальцы, застывшие на рукояти, он сунул ее за пояс, выставил катану перед собой и осторожно, стараясь уловить малейший шорох, стал продвигаться далее. Миновав несколько поворотов, он попал в длинный плавно закругляющийся коридор со множеством проемов, которые приходилось внимательно проверять. В основном
все они были непродолжительными и тупиковыми, но в некоторых приходилось блуждать чуть дольше обычного и выходить уже в другом месте, теряя при этом последовательность тех проемов, которые уже проверены. Выйдя в очередной раз из проема в закругляющийся коридор, он уловил звук движения. Катана потрескивала гуляющими по лезвию разрядами, нарушая тишину, и выдавала Брута возможному врагу, но убрать ее означало остаться безоружным, а кнут в узком пространстве уже доказал свою неспособность помочь хозяину. Сделав около шести шагов, он замер, острое чувство подсказывало, что в следующем проеме кто-то притаился и поджидает его. На лбу проступили капли пота, хотя солнце давно уже село и становилось уже не так тепло, да и в лабиринте было гораздо прохладнее, чем на арене. Крепче обхватив оружие, Брут занес ногу для шага, но тут же застыл на месте.
        Из проема, скользнув тенью, возникла фигура в сером балахоне, с изогнутыми клинками в обеих руках. Брут вздрогнул, сердце бешено заколотилось, но, чтобы не выдать обуявший его страх, оскалил, показывая ряды белоснежных зубов, сильнее сжал рукоять катаны. Фигура, причудливо полоснув по воздуху кинжалами и, согнувшись в коленях и выставив перед собой клинки, приняла боевую позу. Человек это или бот - для Брута оставалось загадкой, глубокий капюшон скрывал лицо. Воин атаковал, наступая и размахивая клинками, Брут отступал назад, неумело отбивая удары катаной. На движения двух кинжалов отвечать приходилось вдвойне быстрее, что у Брута выходило плохо. Используя преимущество в длине лезвия катаны, он совершил прямой выпад, но один клинок отправил лезвие по касательной, а второй устремился к животу Брута, но он успел отпрянуть от коварного удара, и лезвие проткнуло пустоту. Противник приостановился, снова встал в боевую стойку, Брут широко размахнулся и атаковал врага сверху вниз, усиливая удар экзоскелетом. Противник попытался отбить удар, но тот оказался такой силы, что в месте соприкосновения двух
лезвий разрубил изогнутый клинок надвое. Враг мгновенно отпрянул и, отбросив обломок, встал на изготовку вооруженный одним клинком. Он повторил атаку, противник отступил. Брут, энергично наседая и тесня, вынудил его снова отбить удар. Звонко лопнувшее лезвие клинка отлетело в зелень, следующим движением катана насквозь проткнула брюшную полость врага. Противник издал тихий стон и схватившись за кровоточащую рану, повалился на бок, подойдя ближе, Брут заглянул внутрь капюшона, в остекленевшие глаза, но падающая на поверженного черная тень не дала понять, был ли это живой человек или все-таки бот.
        Вбежав в следующий проем и побродив какое-то время, он оказался в просторной части лабиринта, вкруговую окруженной изгородью со множеством входных проемов. Посреди расположилось три прямоугольных углубления, ступенями уходящие вглубь земли.
        «Неужели все оказалось настолько просто?»  - подумал удивленно Брут.
        Выбрав то углубление, что посередине он заспешил вниз по ступеням, навстречу холодному свету, льющемуся изнутри. Сверху плавно опустился дрон и бесстрастно нырнул вслед за Брутом.


        Алекс


        Пуля попала в вожака, что и следовало ожидать. На таком расстоянии в ростовую мишень такого размера не попадёт разве что слепой, хотя и он может сориентироваться на звук. Вожак взорвался изнутри фейерверком потрохов, поставив тем самым в тупик своих собратьев, которые тут же заткнулись. Видимо в их пустых головах не было ответа на такой вопрос. Пока обезьяноподобные создания приходили в себя в поиске правильного решения, Алекс успел уползти спиной вперёд под спасительные каменные своды. Гориллы пришли в движение, медленно двинувшись в его сторону, и ему ничего другого не оставалось, как открыть по ним огонь. Сначала он выстрелил в самых ближних, надеясь, что это хоть как-то притормозит наступающую ораву. Два самца взорвались гнилыми тыквами, повторив героическую судьбу своего вожака. Обезьянья команда притормозила вновь, давая время Алексу ещё на два выстрела, прервавших ещё две жизни. Оставив все сомнения позади, гориллы бросились на Алекса, стараясь его задавить не умением, а хотя бы, массой. Подпрыгнув дружно в воздух, они просто дали себя перестрелять. Десять выстрелов - десять разорванных
туш, и не важно, что у них с Алексом несопоставимые весовые категории. У кого винтовка с разрывными патронами - тот и круче. Гориллы повалились на землю со смачными шлепками, разбрасывая обильно по окрестностям внутренностями и разбрызгивая кровь вперемежку с грязью.
        - Тупые обезьяны!  - Алекс от души сплюнул тягучую слюну в ближайшую гориллу.  - Неужели нельзя было выбрать другую тактику?  - он усмехнулся.
        Ещё несколько часов назад его мутило от вида внутренностей и запаха крови, а сейчас он нашёл в себе наглость критиковать чужую тактику нападения. Душа становится чёрствой - не иначе.
        «Что сказала бы бабушка, если бы узнала…»  - подумал он, перезаряжая винтовку и проверяя всё ли на месте.
        Оставалось преодолеть несколько километров, сущий пустяк, тем более управляющий, услышав выстрелы поблизости должен догадаться, что игроку нужна помощь и необходимо выслать человека на подмогу.
        - Я сегодня в ударе! Завалил целую кучу зверья.  - Похвалил себя Алекс.  - Интересно, сколько я очков потерял? Наверняка эта стая была частью какого-нибудь квеста. Вряд ли бы мне удалось перестрелять такую ораву из арбалета.
        Он вновь попробовал связаться с оператором, но безрезультатно. Вспомнив, что управляющий дал ему отдельный канал, он попытался вызвать его. Та же история - в эфире было тихо.
        - Странно, странно… - В задумчивости сказал он.
        До него донёсся звук взрыва. Ударная волна прошлась по джунглям, сбивая засохшие листья с деревьев.
        - Чёрт!  - глухо выругался Алекс.  - А это ещё откуда?
        Вслед за взрывом долетела трескотня боя. Кто-то кого-то усиленно пытался уничтожить при помощи автоматического оружия. Он вскарабкался на развалины, силясь разглядеть место, где произошел взрыв. Пришлось вновь карабкаться на дерево, нужно было всё-таки прояснить, что же здесь творится. Взобравшись повыше, он наконец-то смог увидеть место, которое так весело рвануло и где сейчас происходило настоящее сражение.
        Это было здание управляющего. Алекс взволнованно, теряясь в догадках, поднёс бинокль к глазам. То, что он увидел, повергло его в шок. Здание управляющего, полуразрушенное и окутанное клубами дыма, полыхало огнём. Вокруг него, на очищенной от наползающих джунглей поляне лежали люди. Полуголые аборигены с копьями и дубинами в руках, одетые по-современному люди, скорее всего посетители, приехавшие сюда поразвлечься и пощекотать, короткими вылазками в джунгли, нервы. Какие-то чернокожие парни разгуливали по территории и деловито рубили головы умершим, складывая их в некое подобие пирамид. Джип, с поворотной установкой пулемёта, лупил в сторону, стараясь поразить невидимого врага, спрятавшегося в чащобе, откуда прилетали редкие одиночные выстрелы. Это было понятно по взлетающим фонтанчикам земли из ровно подстриженного газона. Группа вооружённых чернокожих мужчин, одетых в разноцветные лохмотья, пыталась сгруппироваться, чтобы выдвинуться для преследования отстреливающихся. Алекс взял винтовку на изготовку, стрелять с такого положения было крайне неудобно, но стоило помочь неизвестным.
        Взорванное здание и обезглавленные гости - это уже не игра, а нечто непонятное. Было ясно, что чернокожие мужчины не имеют никакого отношения к миру выживания, поэтому стоило немного проредить их ряды и отвлечь внимание. Алекс приник к окуляру, как учили на тренировках, сосредоточился на пулемётчике, поливающим джунгли свинцом, и выстрелил. Поразить одиночную цель с расстояния трёх километров может не каждый опытный стрелок, но он надеялся, что попадёт хотя бы в джип, а разрывная пуля собьёт стрелка с намерения. Пролетев расстояние по настильной траектории, пуля пробила стекло джипа и взорвалась внутри. Алекс видел результат от прямого попадания, и он был уверен, что его выстрел не был потрачен зря. Тем более, что пулемёт заткнулся. Мужчины начали оглядываться в недоумении, пытаясь определить направление, откуда был произведён столь удачный выстрел. Алекс не стал ждать развязки, начав быстро спускаться с дерева на землю. Стоило поскорее покинуть опасный участок и придумать другой план. Бежать, по сути, было некуда. Впереди чернокожие отморозки с извращённым понятием о прекрасном, а во все стороны
неприветливые создания доисторической эпохи, с заложенной программой убивать всё, что движется. Лихорадочно прикинув в уме возможные пути отступления, Алекс решил двинуться наперерез отстреливающихся людей. Стоило прибегнуть к старой аксиоме, которая гласила: враг моего врага - мой друг.
        Прикинув на карте место предполагаемого пересечения, он определил направление и спешно выдвинулся в путь. Сначала он побежал, но от такого способа пришлось отказаться, потому что он создавал очень много шума. Нечаянно сломанная ногой сухая ветка, коих валялось повсюду в огромном количестве, могла привлечь ненужное сейчас внимание. Поэтому он перешёл на аккуратный шаг. Да, времени уйдёт больше, но это единственный способ хоть как-то затеряться в джунглях. Неведомые убийцы наверняка уже определили направление и выдвинулись в погоню. Ему оставалось только надеяться, что у них нет более-менее опытного следопыта, который с лёгкостью выведет всю группу точно к цели. Вспомнив об оставляемых следах, Алекс сплюнул, как он мог упустить такой важный момент. На влажной почве его следы отпечатывались столь же отчётливо, как если бы он нарисовал для преследователей свой маршрут. Им оставалось только следить за цепочкой следов и всё.
        «Придётся всё-таки ускориться.»  - Подумал Алекс, прибавляя шагу, наплевав на все предосторожности.
        В таком темпе он отмахал пять километров за полчаса изрядно устав при этом. Жизнь в городских условиях расслабляет организм. Пришлось сделать короткий привал. Опёршись о ствол дерева, он сел на землю, вытянув блаженно ноги. В землю перед ним впился арбалетный болт, задрожавший оперением. Костюм отреагировал на появление угрозы моментально. Выдвинулся шлем и по его поверхности начали пробегать линии, пытаясь определить вектор неожиданной атаки. Он услышал женский голос:
        - Сиди смирно! А не то следующий пущу в голову!
        Алекс засомневался, что арбалетный болт способен пробить силовой шлем, но спорить не стал. Руки держал на виду и делал вид вполне доброжелательного гражданина.
        - Это ты подстрелил пулемётчика?  - спросила невидимая девушка.
        - Я.  - Не стал отпираться Алекс.
        - Где научился стрелять?
        - Ходил в секцию лиги игроков. А ты?  - он взглядом указал на торчащий из земли между его ног болт.
        - Нигде.  - Последовал ответ.  - Только что научилась.
        - Может хватит прятаться? Мы же не в партизанов играем.  - Предложил он.
        - А кто это такие?
        - Ну, это… - Он не знал, как в двух словах описать кто такие партизаны.  - Это долго объяснять. Если ты меня пристрелишь, в чём я сомневаюсь, ты никогда об этом не узнаешь.
        - С чего это ты решил, что я тебя не пристрелю? У меня арбалет, и он направлен прямиком тебе в лицо!  - сказала девушка с вызовом.
        - С того, что я игрок. Мой костюм не позволит причинить мне вред.
        - Хочешь проверить?  - девушка явно издевалась.
        - Проверь.  - Равнодушно посоветовал Алекс.  - Только потом я…
        Он не успел докончить фразу, арбалетный болт прилетел из ближайших кустов и ударил в грудь, отскочив от костюма, как от металлического листа.
        - Какого чёрта?  - удивился он.  - Ты что, умом двинулась? Теперь буду тут сидеть условно раненный. А за нами хвост, следует заметить.
        - Прости! Я не знала, что ты настоящий.  - Из кустов выбежала девушка двадцати лет.  - Я думала, ты один из этих…
        На ней был стандартный костюм игрока чёрного цвета. Он плотно облегал стройную фигуру, выгодно подчёркивая природные выпуклости тела. Милое личико, большие испуганные глаза зелёного цвета и тёмные, коротко остриженные, волосы. Красиво очерченный рот. Алекс и не думал, что за такой короткий промежуток времени можно столько всего увидеть в человеке.
        - Каких этих?  - возмутился Алекс.  - Ты не заметила на мне костюма?
        - Сказала же, прости… - Она попыталась ему помочь подняться, но сил и неё явно не хватало.
        Костюм на время затвердел, не давая никакой возможности сдвинуться с места.
        - Что мне сейчас толку от твоего «прости»? откуда ты взялась, такая меткая?  - недовольно спросил он.
        В глазах её появились слёзы, и она чуть не разрыдалась, но всё-таки удержала себя в руках, чтобы не разреветься в голос.
        - Оттуда.  - Она показала рукой в сторону дома управляющего сектором. Её красивые губки при этом скривились, теряя свою прелесть, и она едва слышно выдавила.  - Они…Там…Мой брат… - Всхлипнула, тяжело и протяжно выдохнув, вытирая выступившие слёзы.
        - Так это были вы?  - догадался Алекс.  - Стоило сначала поблагодарить, а потом уже стрелять.
        Девушка потупила взгляд. Было видно, что она сожалеет о случившемся, но не в силах изменить этого.
        - Ладно, проехали.  - Алекс терпеть не мог, когда девушки начинали плакать, это мешало сосредоточиться.  - Ты же меня всё-таки не подстрелила.  - Попытался он приободрить её.  - Что с братом?  - спросил он как можно мягче, чтобы не вызвать новый поток слёз.
        - Они…Они его убили… - ответила она севшим голосом.  - Расстреляли из пулемёта, он не успел активировать свой костюм, а они налетели со всех сторон и… - И снова разрыдалась.
        Костюм Алекса неожиданно ожил.
        - Ну, слава Богу!  - обрадовался он. Встал, собирая свои вещи.  - Послушай меня,  - он обхватил девушку за плечи,  - давай отложим плохие воспоминания на потом? Договорились? А сейчас нам нужно срочно сваливать отсюда!
        Девушка неожиданно прильнула к нему и крепко обняла руками, подрагивая плечами. Он нерешительно погладил её по голове и слегка приобнял.
        - Ну, всё, всё.  - Сказал он, как мог спокойно, поглаживая её по спине.  - Хватит. Может, всё-таки, пойдём отсюда?  - предложил он.  - Идти к зданию нет никакого смысла, там целый отряд. Я видел недалеко отсюда трёх катапультировавшихся военных пилотов, нужно их найти. Может они объяснят нам, что здесь происходит?
        В глазах девушки вспыхнула надежда. Она решительным шагом вернулась в кусты и вышла оттуда с винтовкой на плече и заряженным арбалетом в руках.
        - Пожалуй, стоит поменять оружие.  - Посоветовал Алекс без нажима.  - Стрелять умеешь?
        - Пробовала на подготовительных курсах, но у меня не очень хорошо получается.  - Ответила она.
        - Сколько у тебя патронов?
        - Одна упаковка на сто штук. Брат сказал, что нам хватит, чтобы немного побродить по окрестностям, мы не собирались уходить далеко и к ужину должны были вернуться.  - Ответила она с грустью в голосе.
        - Сколько вы отстреляли?
        - Не знаю… - она посмотрела на Алекса.  - Разве это так важно?  - спросила она с сомнением.
        - Конечно, чёрт побери, важно!  - вспыхнул он. И, успокоившись, добавил.  - Представь. Мы здесь одни. За нами, возможно, гонятся те парни, которые убили твоего брата. У нас две винтовки. Как ты думаешь, на сколько времени нам хватит патронов, при условии, что нам их достать больше негде, ведь единственный склад вооружения и патронов находился в доме управляющего?
        - Почему ты задаёшь мне такие вопросы?  - Возмутилась она.  - Я, по-твоему, какой-нибудь чёртов рейнджер, который из дома не сделает и шага, не вооружившись до зубов?
        - Рейнджер? При чём здесь рейнджер?  - Алекс не совсем понял то, что она хотела ему сказать.
        - В прошлом году мы летали сюда в сектор дикого запада. Там я узнала кто такой рейнджер.
        - Ясно. Ты случайно не знаешь, откуда взялись эти парни на джипе?
        - А ты разве не в курсе?  - посмотрела она на Алекса удивлённо.
        - Нет. А должен быть?
        - Конечно! Разве тебе не интересно знать, что твориться в соседних секторах?
        - Моя страсть находится здесь.  - Ответил он.  - И мне глубоко плевать на то, что творится в соседнем секторе. Я приехал сюда во второй раз в жизни, у меня нет возможности гонять в ГоТМ, когда мне заблагорассудится, поэтому то, что происходит за рамками моей жизни и этого сектора, мне абсолютно безразлично!
        - Очень даже зря!  - горячо возразила Алексу девушка.
        - Это ещё почему?  - удивился он.
        - А потому.  - Ответила она горячо.  - В соседнем секторе репродукция конфликта в Сьерра-Леоне. На протяжении одиннадцати лет там проходили жестокие расправы над мирным населением. Представляешь, какие программы заложены в ботов, если власть в стране переходила из рук в руки несколько раз? Там сплошные убийства и беззаконие! А теперь представь себе ситуацию, когда банда головорезов попадает в место, где никто и не думает им сопротивляться, потому что не знают о таком ужасном соседстве. И более того, не предполагают, что в один прекрасный день, повстанческая армия объединённого революционного фронта пересечёт границу сектора.
        - Те люди, которых мы видели вовсе не люди?  - удивился Алекс.
        - Да какой нормальный человек станет убивать другого ради развлечения?  - она сорвалась на крик.  - Ты видел, что там творилось, видел отрубленные головы, сложенные в кучу?  - она снова разрыдалась.  - Это чёртовы боты слетели с катушек и устроили массовую резню!
        - А вот это новость, которую я не брал в расчёт.  - Сказал он в задумчивости.
        В глубине джунглей послышались голоса людей. Алекс переглянулся с девушкой.
        - Ну вот, дождались. Сейчас сюда пожалуют бойцы революционного фронта. У тебя магазин полный?  - по-деловому спросил он.
        - Ты что, собрался отстреливаться?  - спросила она, удивлённо глядя на него.  - Да ты с ума сошёл!
        - У тебя есть предложения лучше? Эти боты следуют заданной программе, они не отстанут от нас, пока мы их всех не перебьём! Если хочешь, иди и сдавайся, они отрубят тебе голову и унесут, чтобы достроить свою пирамидку, а мне такая перспектива не кажется радужной.  - Алекс проверил магазин.  - Запасные обоймы есть? Вдруг их больше, чем у меня патронов?
        - Есть, но всего один. Остальные я оставила там.
        - Тогда давай за те кустики.  - Он рукой указал ей место, в котором она так ловко его подстерегла.  - А я туда.
        - Ты оставишь меня одну?!  - удивилась она.
        - Нет, мы разделимся, чтобы увеличить наши шансы. Огонь открывать только после меня. Поняла?
        Девушка судорожно закивала.
        - У тебя рюкзак есть?  - спросил он её.
        - Нет, я его потеряла…
        - Ладно, придётся пожертвовать своим.
        Алекс вытащил из него дополнительные магазины. Добро-то жалко использовать в качестве приманки, но на какой фиг оно будет нужно, если их пристрелят. А вот снаряжённые магазины на вес золота. Даже больше.
        - Как знал, что пригодятся.  - Сказал он, отдавая два магазина девушке.  - Только не торопись, сначала прицелься, а потом стреляй. Договорились?  - она снова кивнула в ответ.  - Пошла!  - он подтолкнул её к кустам.  - Быстрее!
        Девушка нырнула в кусты и затаилась. Алекс вытащил из земли болт, положил в рюкзак, бросил его на землю. Припорошил листьями следы девушки. Огляделся в поиске подходящего укрытия и побежал дальше, повернувшись лицом к кустам, и приложил палец к губам, давая знак, чтобы девушка помалкивала. Преодолев десяток метров, он нырнул в кусты, оббежал за ними в обратном направлении. Притаился, уставив ствол винтовки по направлению, откуда шёл звук приближающегося отряда. Через несколько минут он увидел преследователей. Дюжина чернокожих вооружённых мужчин шла в колонну, не подозревая о засаде и переговариваясь на африканском наречии. У них были старинные автоматы китайского и американского производства, обвешанные пулемётными лентами и холодным оружием. Передний боец, исполнявший роль ищейки, заметив рюкзак впереди, остановился и что-то громко проговорил остальным. Те мгновенно ощетинились стволами, нервно двигая из стороны с сторону. Установилась тишина, нарушаемая только скрипом деревьев и шорохом листвы. Алекс нажал на спуск.
        Благодаря тому, что боты стояли скученно, первая пуля прошила двоих сразу, разорвав последнего на куски, которые разлетелись в разные стороны. Тут же раздался второй выстрел, привнося в ряды ещё больше хаоса. Через секунду шестеро валялись с огромными от пуль дырами в теле или разорванными в клочья, отряд уменьшился ровно на половину. Наконец в памяти ботов всплыли боевые команды, и они дружно плюхнулись на пузо, поливая окрестности горячим свинцом. Алексу пришлось прижаться к земле, чтобы не словить подарочек, который его не убьёт, но может вывести из перестрелки на некоторое время. Подлый костюм до сих пор использует установленную программу обслуживания. Ему оставалось только надеяться, что девушка сделала то же самое. Наконец заряд патронов у ботов закончился. Не могло же это продолжаться до бесконечности. Рожки не бездонные и они опустели. Боты лихорадочно, ну совсем как настоящие люди, попавшие в засаду, начали менять рожки автоматов.
        - Давай!  - Алекс заорал, чтобы привлечь внимание девушки.  - Стреляй!
        Не дожидаясь, пока девушка откроет огонь, встал во весь рост и начал расстрел лежащих. Пули, выпущенные Алексом, находили свои цели безошибочно, не говоря о том, сколько выпустила девушка впустую. Но Алекс закрыл на это глаза, представив, что план был именно такой изначально. Тем более девушка пристрелила двоих. А это уже неплохой результат.
        Выставив перед собой винтовку, Алекс начал медленно подходить к месту расстрела, реагируя на любой шорох резким движением. Удостоверившись, что все боты присмирели, подошёл к более-менее целому, открыл веко трупу. На него уставился безразличный электронный глаз. Значит, слова девушки не были домыслами, это действительно были боты, чертовски агрессивные и неуправляемые.
        - Этого не может быть.  - Прошептал он.  - Они не могут причинить вред человеку, у них стоят ограничители.
        - Они мертвы?  - донеслось из кустов.
        - Мертвы, можешь выходить.  - Ответил он ей громко.
        - Ну что, теперь поверил?  - девушка подошла неслышно, стараясь не смотреть на разорванные тела.  - Они продолжают играть, только теперь без каких-либо запретов.  - Она не выдержала и её начало выворачивать завтраком.
        Алекс посмотрел на неё с пониманием, сегодня утром он вёл себя точно так же.
        - Но почему они вышли за пределы собственного сектора? Нужно сообщить в «Мозг», пусть присылают техников, лаборантов или кто там у них отвечает за неисправности.
        - Мы пробовали сообщить, всё безрезультатно, связи нет.  - Сказала она откашлявшись.  - Дальше-то что будем делать?
        - Не знаю.  - Честно признался Алекс.  - Если пришли одни, то могут прийти и другие. Нужно сматываться отсюда.
        - Но куда?  - спросила она удивлённо.
        - Если бы я только знал. Может, вернёмся.  - Предложил он.
        - Но там боты!  - возразила она.  - И что мы сможем отыскать среди руин?
        - Ты права.  - Девушка была чертовски права. Ничего там больше нет и искать там нечего, кроме неприятностей.
        Он включил смартвейс, уменьшил карту, покрутился на месте.
        - Смотри,  - он ткнул пальцем в трип-проекцию,  - вот здесь находится дом управляющего. От него до буферной зоны десять километров, но нам туда нельзя. Оттуда появились эти.  - Он кивком головы указал на чернокожих ботов.  - Вот тут, находимся мы.  - Ткнул на точку чуть южнее.  - Если пойдём на восток, то выйдем в окрестности приёмного скайдрома, там должны быть люди и помощь. Нам туда. Но идти придётся около девяноста километров. Если не нарвёмся на приключения, то завтра, к этому же времени, доберёмся до места. Другого пути у нас просто нет.
        - А это что за точки?  - показала девушка на две одинокие точки севернее маршрута.
        - Это?  - Алекс призадумался, глядя на них.  - Это… Точно! Это схроны! Управляющий по большому секрету скинул мне координаты припасов. Там мы можем затариться недостающими патронами и едой. Этот хитрец специально указал места подальше, в надежде, что я туда не сунусь, чтобы не обновлять по новой содержимое.
        - Тогда не лучше ли нам сначала пробраться за припасами, если идти всё равно в ту же сторону?  - внесла она вполне разумное предложение.  - Может, отойдём отсюда?  - она поморщилась, сдерживая очередной спазм.
        - Ну, если ты больше никуда не торопишься… То можно и отклониться.  - Поддержал он её идею, вставая с колен.
        - А мне теперь торопиться некуда.  - Сказала девушка с грустью в голосе.  - Брат - это всё, что у меня было.  - Отвернувшись, направилась к рюкзаку, вытирая на ходу слёзы.
        - Прости… - Алексу стало неудобно за свои слова.  - Не хотел тебе напоминать…
        Девушка ничего не ответила. Как ни странно, рюкзак, самое ценное, что у них было, остался целым и невредимым. Алекс проверил оружие ботов, всё оно было искорёженно после боя и в качестве дополнительного вооружения не подходило. С патронами то же самое, другая конструкция, другой калибр. Швырнув с досадой, поднятый с трупа, рожок в кусты, Алекс перезарядил винтовку, заставив девушку сделать то же самое.
        - Держись за мной, я пойду первым.  - Сказал он ей, выбрав нужное направление.
        Ни специальных троп, ни дорожек в секторе не было, поэтому не было никакой разницы в том, в какую сторону идти. В любом направлении было одно и то же - непроходимые джунгли. Алекс, конечно, не был уверен в том, что к завтрашнему вечеру они преодолеют такое расстояние. Сильно пересечённая местность, угроза постоянного нападения и непривычность к таким переходам, могли значительно увеличить количество времени, за которое они смогут добраться до спасительного скайдрома. Конечно, ещё оставался вариант с дорогой, по которой их доставили к дому управляющего. Но идти по ней, когда вокруг шастали обезумевшие боты, было сродни самоубийству. Тем более она вела от дома строго на север, соединялась с буферной зоной и возвращалась на взлётную полосу с севера на юг. В первую очередь нужно было, как можно скорее добраться до закладки, чтобы пополнить запасы. Но до неё было намного ближе. До наступления ночи можно было вполне успеть. Он взглянул на время.
        «Сейчас пятый час вечера, до места идти девятнадцать километров, значит, мы будем на месте к девяти, плюс полчаса. Неплохо.»  - Алекс шёл вперёд не оборачиваясь, срубая лианы и листья, которые особенно мешали при передвижении. Девушка шла следом, не отставая, это было слышно по её упрямому пыхтению, раздававшемуся за спиной. Через полчаса он заметно устал, не помогали даже частично активированные импланты костюма. От постоянного удерживания за ручку мачете, пальцы онемели и затекли, он с трудом их распрямил, взглянув на ладонь. Несмотря на анатомическую рукоятку, он умудрился натереть мозоли даже под перчаткой, которые саднили при каждом прикосновении. Было странно, что за всё время на них никто не попробовал напасть. Округа будто вымерла. Он остановился, прислушиваясь к звукам леса. Вокруг всё так же щебетали невидимые птахи, вдали кто-то кого-то пугал страшным рёвом, деревья покачивались, шелестя листьями на ветру. Умиротворение и благодать. Алекс вдохнул полной грудью. Если бы не недавние события, то можно было считать сегодняшний день удачно сложившимся. Однако факты говорили об обратном -
ничего хорошего во всём этом не было. Сам Алекс вряд ли отправился в такую даль, чтобы побродить. Джунгли везде одинаковые. Что около дома управляющего, что возле скайпорта, что в любом другом участке сектора - везде одно и то же.
        Алекс поглядел на верхушки деревьев, представляя, как им абсолютно всё равно, что твориться внизу. Деревья растут веками, они пережили немало трагических эпох человечества, наблюдая сверху, как двуногие разумные существа никак не могут поделить землю, на которой живут, как строят свои жилища, уничтожая собратьев, но никак не могут договориться друг с другом о мире и согласии. И вот, вроде бы всё наладилось, но новая неприятность обрушилась на двуногих, а дерево растёт, медленно набирая силу и рост, чтобы пережить и эту эпоху.
        Неожиданно он заметил резкое движение среди вершин, как будто кто-то перепрыгнул с ветки на ветку. При такой плотности растительности, передвигаться по верху можно было с тем же успехом, что и по земле, только нужно было приноровиться к такому способу передвижения. Рассмотреть что-либо было невозможно, из-за плотного скопления листвы. Алекс присел, осматриваясь по сторонам. Если это какая-нибудь обезьяна, то не страшно. Проскочит мимо, не обращая внимания. Но не стоило забывать и о том, что они находились в мире доисторических животных, когда шла беспрерывная борьба за выживание. И вряд ли быстро мелькнувшая тень, это какой-нибудь мирный зверёк. Краем глаза он заметил ещё одну стремительную тень, с другой стороны ещё одну. Их явно кто-то выследил и теперь собрался напасть. Он быстро повернулся к девушке, которая увидев, что Алекс начал озираться по сторонам, уставилась вверх с любопытством.
        - Что ты там увидел?  - спросила она с тревогой. Чуть громче, чем положено.
        Алекс приложил палец к губам, накидывая шлем и взяв на изготовку винтовку. Девушка повторила за ним действия. Мелькнувшие в просветах тени, но в уже большем количестве, не оставили сомнений, что кто-то решил на них поохотиться.
        Первая стрела попала в рядом стоящее дерево, прилетев откуда-то сверху. Алекс попробовал кого-нибудь разглядеть, но безрезультатно. Он попытался укрыться за стволом, но с другой стороны прилетела другая, попав в ногу и отскочив. Он поглядел на девушку, которая не знала в кого целиться, потому что не видела ни одного врага.
        - Бежим!  - крикнул он ей.  - Засада!
        Но, не успев сделать и пары шагов, свалился на землю в застывшем костюме, потому что на них посыпался такой град стрел и копий, что, будь они без защиты, были бы утыканы стрелами через несколько секунд. Алекс видел, как упала девушка, костюм которой с тем же успехом затвердел, не давая возможности пошевелиться. Ему оставалось только бессильно вращать головой из стороны в сторону, чтобы не упустить девушку из виду.
        - Ты жива?  - спросил он у неё.
        - Живая, только костюм не даёт пошевелиться. Долго мы так проваляемся?
        - Откуда же мне знать? Я ни разу не был обстрелян так интенсивно. Может час, а может и больше.  - Предположил он.
        - И что теперь будет?  - спросила она со страхом.
        - Сейчас увидим. Может быть нас попытаются сожрать. Зря охотились что ли?
        - Сожрать?!  - испугалась она.
        - Не бойся, костюм не позволит нас расчленить.  - Попытался он её успокоить.  - Ты только шлем не убирай. Увидят, что им до нас не добраться и оставят в покое. Если им не придёт в голову поджарить нас на костре.  - Добавил он уже намного тише.
        Но никто не собирался этого делать. Алекс понял это, когда сверху к ним спрыгнули несколько измазанных грязью с ног до головы аборигенов. Один из них попытался заострённой палкой с силой проткнуть грудь Алекса, но у него ничего не вышло, палка отскочила от костюма, как от каменной стены. Перед глазами по шлему побежали строчки программы в конце которых высветились цифры, отсчитывая обратное время. Скорее всего, это было время респауна. Лесные охотники что-то начали громко обсуждать, споря друг с другом. Было видно, что они никак не могут придумать, что им делать с пленниками. Пока они спорили, Алекс их разглядел получше. На некоторых грязь была стёрта, когда они задевали за ветку, или высохла, отвалившись местами. Под грязью он разглядел сиреневую кожу. Охотники были небольшого роста с рахитичным телосложением, высотой под полтора метра, с копной таких же грязных свалявшихся волос на голове, собранных на макушке в пучок, который подрагивал каждый раз, когда голова начинала шевелиться. В ноздри и щеки были воткнуты куски костей, что должно было придавать охотникам грозный и устрашающий вид, но
Алекс только улыбнулся, ничуть не впечатлившись. В общем, это были настоящие древесные папуасы. Их рост и малый вес позволял с ловкостью обезьян прыгать с ветки на ветку, не прибегая к наземному передвижению. Теперь они по ходу пытались понять, что им делать с такой крупной добычей. На дерево не затащить и не попрыгать. Выручил их вожак, который соизволил всё-таки спуститься с небес на землю, чтобы навести порядок в рядах спорящих охотников. Был он столь же измазан, как и остальные, и никак не отличался от остальных ни ростом, ни телосложением. Но было ясно, что он здесь самый главный, по тому, что воины притихли и уставились на него своими чёрными глазами в обрамлении покрасневших белков. Он несколько раз рявкнул скороговоркой на тарабарском языке, и кто-то притащил две длинные жерди. Алекса и перепуганную девушку привязали по отдельности к палкам и взгромоздили на плечи. Потребовалось по три охотника с каждой стороны, чтобы их поднять. Процессия выдвинулась в путь. Время от времени охотники менялись, потому что тащить на себе девяноста килограмм через джунгли было тяжеловато и неудобно. В принципе
Алекс был не против того, что его несут на руках, но то, что его связали при этом, ему не нравилось. Какие программы забиты в головы папуасов ему было неведомо, оставалось только надеяться, что их не примутся заживо жарить на костре, чтобы потом сожрать. Девушка при переноске издавала испуганные выкрики, когда время от времени охотники начинали спорить друг с другом, ожесточённо при этом жестикулируя.
        - Эй!  - позвала она его.  - Эй! Как тебя? Куда они нас несут?
        - Алекс.  - Ответил он.
        - Что?  - не поняла она.
        - Меня зовут Алекс.
        - Ну да. Куда нас тащат, ты знаешь?  - продолжала она допытываться.
        - Что значит «ну да»?  - спросил он в ответ.  - А тебя как зовут?
        - А зачем тебе моё имя?
        - Буду хотя бы знать с кем встретил смерть прежде, чем меня зажарили над костром и сожрали.
        - Что?  - закричала она испуганно.  - Ты хочешь сказать, что нас сейчас повесят над костром? Откуда ты знаешь?
        - У них здесь это в порядке вещей. Сначала поймать, потом прикончить, а потом уже сожрать, предварительно зажарив. Хотя бывают и вариации типа сначала прикончить, а потом сожрать, но в конечном пункте всегда значится сожрать.
        - Значит, нас несут вместо обеда?  - в голосе девушки сквозила надежда на то, что Алекс шутит.
        - А ты думаешь, для чего нас связали? Чтобы мы не ушиблись по дороге? У тебя костюм время до респауна отсчитывает?
        - Да.
        - Сколько тебе осталось?
        - Тридцать минут. А тебе зачем?
        - У меня двадцать пять. Так что расслабься и получай максимум удовольствия хотя бы по тому, что мы не можем и шага сделать, но всё же двигаемся. Разве это не чудо?
        - Нашёл чему радоваться.  - Ответила она с иронией.  - Нас скоро съедят, а он рад до потери сознания.
        - Так как твоё имя? У тебя же оно есть?
        - Конечно есть. Только я не вижу в этом никакого смысла.  - Она рассмеялась.
        - Как хочешь.  - Не стал он настаивать.
        Их несли и несли, Алекса укачало от однообразного бурчания папуасов и монотонной трясучки. Незаметно для себя он задремал. Ему снился дом, его комната и мама, она принесла ему торт с горящими свечами, мама счастливо улыбалась. А он ещё маленький пытался его задуть одним выдохом, но у него ничего не получалось, и мама ему помогла. Проснулся он от удара. Его бросили на землю вниз лицом. Он увидел их ноги, кто-то тараторил, не переставая, отдавая приказы. Что-то быстрое мелькнуло чуть дальше того места, где стояли недоростки. Папуасы разбежались в разные стороны, вереща от страха. И на Алекса что-то упало, это оказался один из охотников. Он начал сучить ногами, пытаясь встать, но вскоре заткнулся от одного жёсткого удара. Алекс услышал рычание зверя.
        Похоже на отряд кто-то напал и этот кто-то не стал церемонится с транспортировкой, убив жертву, принялся вгрызаться в плоть, разрывая жертву острыми когтями словно тряпку, поедая кусок за куском сочные внутренности. Через время, насытившийся зверь, схватив несчастного аборигена за хребет, утащил того в сторону. Алекс мог видеть только когтистые толстые лапы и наполовину съеденного аборигена, исчезнувшего в кустах. Алекс пошевелился. Костюм исправно работал, время респауна закончилось. Он вытянул из чехла нож и попробовал разрезать путы. Тупые аборигены не удосужились его разоружить, не предполагая своими убогими мозгами, что у него может быть оружие намного опаснее остро заточенной палки и стрел с костяными наконечниками. Через время первая лиана поддалась. Это был прогресс. Чуть поелозив на месте, он почувствовал, что может пошевелиться чуть больше. Несколько минут борьбы с путами принесли долгожданный результат. Он был свободен. Встал, разминая затёкшие конечности, радуясь тому, что папуасы всё-таки не успели донести их до своей деревни. Сбежать оттуда было бы в разы труднее.
        Девушку бросили на землю, как и Алекса, к нему спиной. Она упорно пыхтела, пытаясь освободиться, но у неё не было ножа, которым бы она смогла перерезать лиану, которой была привязана к жерди. Он подошёл к ней, разрезал путы, и она смогла подняться на ноги.
        - Не стоит благодарностей.  - Сказал он ей, глядя на то, как она растирает онемевшее тело.  - Теперь ты мне должна.
        Она посмотрела на него изучающе.
        - И что ты потребуешь? Секс?  - спросила она с вызовом.
        - Так прям сразу?  - удивился он.  - Может для начала познакомимся нормально, а то всё как-то не до этого было.
        - Кэт.  - Она поглядела на него своими большими зелёными глазищами.
        - Кэт?  - переспросил он.
        - Да. Тебе не нравится моё имя?
        - Нравится. Просто я думал, что тебя зовут как-нибудь,  - он сделал неопределённый жест рукой,  - по-другому.
        - Это как же?  - спросила она с интересом.
        - Ну, не знаю… Может Вероника или Анастасия.
        - Я - Кэт.  - Сказала она твёрдо.
        - Ну, хорошо, хорошо, Кэт. Приятно с тобой познакомиться, наконец-то.
        - Спасибо тебе, Алекс.  - Сказала она тихо, опустив глаза.  - Что спас меня там… и потом… - Кэт замялась, не зная, что сказать.
        - Ладно, проехали.  - Сказал он примирительно.  - Нужно осмотреться. Вдруг здесь ещё кто-то есть.
        Они разошлись в разные стороны. Кэт радостно закричала, привлекая внимание Алекса. Оказалось, что папуасы тащили за собой не только их, но и винтовки вместе с рюкзаком. Как ни странно, но рюкзак остался не тронутым, в него никто не удосужился заглянуть. Только вот всё было порядком заляпано грязью. Похоже винтовки использовали вместо палок, чтобы упираться ими в землю при ходьбе.
        - У этих аборигенов, порядочности больше, чем у некоторых моих знакомых.  - Проговорил Алекс, заглядывая в рюкзак.  - Еда и патроны на месте. Даже выпивку не тронули.
        Кэт улыбнулась.
        - А то, что они хотели нас сожрать, это тоже порядочно?
        - Откуда ты знаешь, что нас хотели сожрать? Нас же так и не донесли до места!
        - А ты бы предпочёл выяснить, что они хотели с нами сделать?
        - Нет, конечно. Я даже рад, что эта зверюга распугала их. Сейчас они осмелеют и вернутся за нами. А нас тут уже не должно быть.
        - Тогда побежали?  - предложила она.
        - Сейчас.
        Алекс сверился с картой. Оказывается, папуасы отнесли их на юго-восток. Не совсем, куда хотелось бы попасть, но в сложившейся ситуации выбирать не пришлось. Теперь предстоял небольшой пятикилометровый переход до закладки. Что ж тем лучше.
        - Мы практически на месте, наши маленькие друзья донесли нас почти по адресу. Не скажу, что мне понравился сервис, но я даже умудрился немного поспать. Времени у нас два часа, пока найдём место, пока откапаем, пока приготовимся к ночлегу - тут и ночь настанет.
        Поторопиться и в самом деле стоило, с приходом тёмного времени, по джунглям начинали шастать ночные хищники, гораздо опаснее и страшнее тех, кого они могли встретить днём. Алекс выбрал нужное направление, закинул рюкзак на спину, и они побежали, если можно было назвать бегом постоянное петляние среди стоящих и упавших деревьев. Ему было слышно, как девушка часто дышит за спиной, но не жалуется ни на скорость, ни на усталость. Он и сам порядком устал, и сейчас был бы не прочь присесть на небольшой привал, но не мог же он, в самом деле, сдаться быстрее девушки. Впереди замаячила небольшая скала. Алекс остановился, переводя дух, сзади слышалось такое же тяжёлое дыхание. Солнце клонилось к закату и на сектор быстро опускались сумерки. В джунглях они наступали быстрее из-за густой листвы, мешающей проникновению света.
        - Устала?  - Спросил он её, опёршись руками о колени.
        - Нет, пустяки, дыхание сбилось просто.  - Ответила она, принимая такую же позу.
        «Ага, как же! дыхание сбилось! Как будто не видно, как ты ртом воздух хватаешь?»  - подумал с усмешкой Алекс.
        - А ты?  - спросила она.
        Такого коварного вопроса он не ожидал.
        - Нет, что ты! Я специально остановился, чтобы тебя подождать. Вдруг отстанешь.
        - Или пятки тебе отдавлю.  - Парировала она.
        - Мы дошли.  - Он сделал вид, что пропустил колкость мимо ушей.  - Судя по всему, закладка в той скале. Видишь, вон впереди виднеется?
        Кэт посмотрела сначала на карту, потом в указанном направлении.
        - Так чего мы ждём?  - Спросила она удивлённо.
        - Ничего. Просто там, где скалы, есть пещеры. А в них можно напороться на кого угодно.  - Пояснил он ей, коротко пересказав охоту на семейство людоедов.
        - Фу! Какая мерзость! Что это за место такое, где каждый пытается друг дуга сожрать?  - Спросила она брезгливо.
        - По-моему в любом красном секторе, кто-то кого-то готов прикончить без лишних размышлений.
        Алекс приготовил винтовку.
        - Готова?
        Кэт кивнула.
        - Тогда пошли осторожно, постарайся не шуметь.  - Попросил он её негромко.
        До скалы была всего сотня метров. Стараясь наступать на открытые участки земли, постоянно оглядываясь в поисках неприятностей, они достигли импровизированной опушки. Перед скалой была небольшая поляна, свободная от деревьев и густой растительности, как будто специально расчищенная. Алекс увидел искусственно созданную нишу в камне двухметровой высоты. То, что это не природное образование, было понятно по идеально ровному прямоугольнику проёма. В затемнённом углублении светился крохотной точкой красный огонёк. Ещё раз удостоверившись в том, что никто за ними не следит, Алекс, пригибаясь, добежал до проёма, развернулся и помахал призывно Кэт, выставив винтовку вперёд. Девушка не заставила себя долго ждать. Подражая Алексу, она бегом преодолела поляну, вбежав под свод.
        - Дальше что?  - спросила она.
        - Карауль, а я погляжу, что там.
        Алекс оглянулся. В нишу метровой глубины была вмонтирована дверь, стилизованная покрытием под камень. Только наличие ровного проёма и красный индикатор, горевший сбоку выдавали её наличие. Алекс прислонил свой смартвейс к индикатору, раздался щелчок, дверь с тихим шипением отошла в сторону. В открывшемся помещении загорелся тусклый свет, разгоняя темноту по углам. Алекс вошёл внутрь. Это была достаточно большая комната, вырубленная в скале. Без окон. По левую и правую руку располагались стеллажи, на которых хранились всевозможные припасы. Ряды холодного оружия всевозможных размеров, начиная от мультитула и заканчивая стальными боевыми мечами древнегреческой эпохи, гладиусы, сабли, шашки, рапиры, шпаги, катаны, секиры, глефы, боевые ножи вооружённых сил армий, оставшихся на складах после объединения. Луки с пучками стрел, россыпи наконечников всевозможных размеров. От узких трёхгранных до широких охотничьих. Уже знакомые арбалеты, разных расцветок. Чехлы, ножны, разгузки и штаны защитного цвета, аптечки, бинокли, фляжки с водой и ещё множество разнообразных прибамбасов, способных существенно
облегчить существование вдалеке от цивилизации.
        - Ну что там?  - нетерпеливо прошипела Кэт.
        Алекс обернулся. На джунгли уверенно опускалась ночь, вытесняя серость сумерек. В ночном лесу начинала просыпаться следующая смена охотников. Повсюду слышалось рычание, треск и леденящее душу завывание. Стоять в ярко освещённом проёме посреди мрака было не самым умным решением. Такой проём можно увидеть издалека и Алексу вовсе не хотелось всю ночь отбиваться от непрошенных гостей.
        - Всё нормально, заходи скорее внутрь. Я попробую запереть дверь.
        Кэт вбежала внутрь, остановилась, рассматривая содержимое закладки. Алекс повозился со смартвейсом и дверь с сухим щелчком вернулась на прежнее место, надёжно отгораживая прибывших от кошмаров ночи. Изнутри было видно, что это настоящая броневая дверь. Теперь можно было расслабиться. Если дверь открывается только при помощи смартвейса, то переживать по поводу того, что кто-то вломится, не стоило.
        - Да здесь целый склад!  - сказала Кэт восхищенно.  - Наконец-то у нас будет нормальное оружие!
        У дальней стены стоял стол с вполне удобными креслами. За стеллажами Алекс обнаружил ещё две двери. За первой из них находилось настоящее сокровище - санитарный узел с настоящей душевой кабиной. Белые махровые полотенца были сложены в стопку, на вешалке дожидались своих клиентов мягкие халаты с логотипами корпорации. Жизнь определённо начала налаживаться. Алекс поманил девушку за собой, чтобы показать этакое чудо. Отчего она, радостно улыбаясь, вытолкнула его из ванной комнаты, после чего оттуда послышался шум льющейся воды. Алекс улыбнулся. На неё свалились сегодня самые тяжёлые испытания, брата расстреляли боты, весь день ей пришлось бегать по джунглям, валяться на земле и снова бежать. Несмотря ни на что она не растеряла способности радоваться маленьким сюрпризам. Алекс заглянул за вторую дверь, которую тоже пришлось открывать с помощью смартвейса. За ней оказался склад с огнестрельным оружием. Пока девушка приводила себя в порядок, Алекс решил привести в порядок их оснащение. Открыл большой сейф, в котором хранились костюмы лиги игроков, подобрал по размеру для Кэт, надеясь, что он
активируется после того, как она его наденет. Всё-таки улучшенные показатели ей не помешают. Обменял винтовки на чистые, после того, как они попали в такой замес, он посчитал справедливым обмен, тем более стволы забились грязью после непредусмотренного применения. Зачем заниматься чисткой, когда можно обменять на другие? Вернулся назад, чтобы прихватить рюкзаки, закинул в них по несколько снаряженных обойм с разрывными патронами, они показали свою эффективность. Если им снова попадутся члены объединённого революционного фронта, то такие пули будут для них в самый раз. Десять упаковок по две сотни штук отправил туда же. Подумав немного, принялся искать глушители, вести перестрелку следовало, не выдавая своей позиции, и такая предусмотрительность не была лишней. Жаль только не было гранат. Вернулся назад, чтобы укомплектовать рюкзаки по полной. Закинул бинокли, герметичные упаковки с едой, аптечки, по две энергоячейки, прибор ночного видения, моток верёвки, мультитулы. Хотел выбрать ножи, показавшие свою пригодность в любой ситуации, но передумал, решив, что Кэт сама выберет по руке. Обменял свой мачете
на более удобный и гораздо более сокрушительный греческий обоюдоострый прямой меч - ксифос, таким можно с одинаковым успехом и рубить и колоть. Инструкторы в секции лиги отмечали, что нужно учиться владеть обоими видами владения, поскольку колющие удары намного эффективнее рубящих, что подтверждалось длительной историей использования холодного оружия, где тяжёлые мечи уступили место рапирам и шпагам. Алекс был большим поклонником холодного оружия и поэтому уделял немало времени на тренировках способам владения мечом. Применять на практике это умение не было никакой необходимости, но сейчас актуальность этого навыка возросла. Удовлетворившись приготовлениями, он вытряхнул содержимое своего рюкзака. На стол вывалились герметичные пайки с едой, сигары, бинокль, аптечка, энергоячейки, маленькие бутылочки с бурбоном, которые он прихватил из минибара скаймакса, початая бутылка виски, патроны, обоймы и ещё куча всяких мелочей. Взвесив в руке приготовленные рюкзаки, он посчитал, что можно в них можно закинуть запасы из старого. Распределив запасы, отнёс их к выходу, прислушался к шуму, доносившемуся снаружи.
В джунглях творилось что-то непонятное, у него сложилось ощущение, что там началась настоящая бойня. Нескончаемый рёв и визг, похожие на людские безумные крики, стрельба взрывы. Он отпрянул от двери, порадовавшись тому, что они находятся в защищенном месте. Он решил не посвящать девушку в то, что твориться снаружи. Разнёс не пригодившиеся припасы по местам, поставив арбалеты и болты на место. Распаковал два пайка на столе, организовав небольшой ужин.
        Кэт закрылась в ванной, посмотрела на себя в зеркало. Перепачканный костюм, растрёпанные волосы, уставший вид, тёмные круги под глазами. Тяжело вздохнув, она стянула с себя костюм, дав команду на деактивацию, оставшись только в нижнем белье. Поглядела на себя в отражении, удовлетворённо кивнула и скинула остатки одежды. Забравшись под душ, долго стояла без мыслей под струёй горячей воды, возвращавшей жизнь в тело. Намывшись, закрыла краны и закуталась в мягкий махровый халат. Если бы не смерть Майка, её старшего брата, то такое завершение дня она могла бы считать достаточно удачным. Она набегалась по джунглям, поучаствовав в приключениях, проголодалась. Познакомилась с парнем. Когда он смотрел на неё своими голубыми глазами её сердце будто замирало и по телу начинали бегать мурашки. Достаточно развитое тело, высокий рост и правильные черты лица. Красавцем его нельзя было назвать, но что-то притягивало её взгляд снова и снова. Её слегка нервировала такая реакция на присутствие Алекса, но, в то же самое время, и интриговала. Улыбнувшись в зеркало своим мыслям, она открыла дверь.
        - Привет.  - Сказала она как можно приветливее.
        - Намылась? Я тут нашёл кое-что.  - Он показал на стол с нехитрой едой.  - есть хочешь?
        - Конечно! А это что такое?  - она показала на початую бутылку.
        - Это мне управляющий в качестве особого бонуса презентовал. Я уже отпил немного на первом привале, так что, если хочешь, я могу поделиться.
        - Это же дорогущий виски «Сияние звёзд»!  - сказала она восхищённо.  - И часто ты такой пьёшь?
        - Да?  - спросил он удивлённо.  - Нет не часто. Сегодня в первый раз, но на вкус очень даже ничего.
        - Это романтический вечер?  - спросила она удивлённо. И тут же себя отругала за подобный вопрос. Ну, кто её тянул за язык?
        - Скорее обычный.  - Ответил он, не обратив внимания. Кэт с облегчением перевела дух.  - Прошу к столу, прекрасная Кэт!  - от этих слов по её телу пробежала горячая волна.
        «Только не смотри в его глаза!»  - приказала она себе.
        Они принялись за еду, оказавшейся вовсе неплохой, бросая иногда друг на друга быстрые взгляды.
        - Я приготовил на завтра рюкзаки.  - Он показал к выходу.  - Поменял оружие, снабдив глушителями, так что теперь оно не будет грохотать при каждом выстреле. Думаю, арбалеты нужно оставить, только лишний груз таскать. Да, кстати!
        Алекс прошёл в оружейную и вынес оттуда костюм.
        - Это костюм игрока лиги. Они намного крепче и лучше стандартных. У тебя такой есть?  - спросил он у неё.
        - Нет. Мы пользовались обычными. Майк… - она запнулась.  - Мой брат мечтал участвовать в лиге, но со временем у него было не очень. Много работы.
        Алекс поглядел на неё понимающе.
        - У тебя до этого были открытые бафы?
        - Бафы? А что это?
        - Это наложенные характеристики на персонажа. Знаешь там, умение, ловкость, сила и прочее. В виртуалке баф накидывается персонажу, помогая одолевать серьёзных противников. В ГоТМе решили, что баф может накидываться на костюм игрока.
        - А, ясно! Это что-то типа улучшений.  - Сказала она.
        - Точно!  - подтвердил он.  - Ну, так что?
        - Нет, мы не старались набирать опыта и очков, считая, что обычной защиты вполне достаточно.
        - Жаль. Но, тем не менее, этот костюм намного лучше твоего. Примерь. Надеюсь, он активируется на тебе.
        - Прямо сейчас?  - она посмотрела на него удивлённо.
        Алекс смутился, не зная, что ответить.
        - Давай я лучше утром примерю?  - предложила она.  - Надоело его на себе таскать. Пусть тело немного отдохнёт.
        - Как хочешь.  - Согласился он, продолжив есть.
        - А у тебя?
        - Что?  - не понял он.
        - У тебя есть бафы?
        - Нет. Немного, я не успел как следует заработать. Я только сегодня прилетел утром. И сразу отправился в джунгли. Смог поднять некоторые показатели на несколько пунктов, после этого связь прекратилась.
        - Поэтому я тебя не заметила. А мы сегодня, после полудня должны были вернуться домой.  - Кэт снова загрустила.  - А тут такое.
        Алекс не знал, что ему стоит сказать в ответ. Хорошо это или плохо. С одной стороны - это хорошо. Если бы они улетели, то он бы её никогда не встретил. С другой стороны - плохо. Если бы они вернулись раньше, то ничего этого бы не было, и Майк остался бы жив.
        - И зачем эти «бафы» нужны?
        - Помнишь, что твой костюм затвердел после того, как нас обстреляли эти папуасы?
        - Да.
        - Если бы у тебя было сто процентов на респауне, то такого бы не произошло.
        - А ещё какие показатели можно улучшить?  - спросила она с интересом.
        - Мощность силовых имплантов, дающих существенное прибавление при прилагаемом усилии. Реакцию на опасность, костюм через встроенные датчики мониторит окружающую обстановку, выводя на шлем вероятность нападения или опасности. Реакцию на не летальные ранения. И подсвечивает опасные зоны, просчитывает вероятные секторы атак, подсвечивает опасного противника, просчитывает безопасные зоны, за которыми можно укрыться. В общем, если на всех характеристиках будет по сотне, то не встрянем даже в такую мелкую неприятность, когда нас скрутили. Костюм бы подсказал, как действовать.
        - И как открыть все характеристики?
        - Нужно набирать очки опыта и менять их на показатели через оператора.
        - Но связи с оператором у нас нет?  - уточнила она.
        - Нет.
        - Как, тогда это сделать?
        - Если бы я знал… Ладно, я пойду приму душ. Навряд ли впереди нас ждёт подобное укрытие.
        - Алекс?  - Кэт остановила его в дверях.
        - Что?
        - Ты думаешь, нас спасут?  - спросила она с надеждой.
        - Не знаю, Кэт.  - Честно признался он.  - Будем надеяться на лучшее. Лично я думаю так: если до сих пор за нами никто не прилетел, значит нужно добираться самим до скайдрома.
        Алекс закрыл дверь и стянул с себя костюм. Залез под душ, быстро ополоснулся. Закутавшись в такой же махровых халат, вышел из ванной. Кэт сидела в кресле, прикрыв глаза и мирно спала. Только сейчас до него дошло, что место не оборудовано для того, чтобы здесь можно было переночевать. Он нашел полку со сложенными спальными мешками, расстелил на полу по два, чтобы было помягче. В изголовье свернул еще один, принёс из ванной полотенец и расстелил поверх импровизированной кровати. Сел в кресло напротив Кэт, любуясь её безмятежным лицом. Достал пару бутылочек с бурбоном и опорожнил их. Взял Кэт на руки и перенёс на приготовленное место. Она приоткрыла сонно глаза и снова провалилась в сон. Одеяла, чтобы укрыть девушку не нашлось, и Алекс принёс халаты, бережно накрыв свою случайную попутчицу. Сам сел в кресло и начал внимательно изучать карту сектора. Через полчаса он почувствовал усталость, после чего прилег рядом с девушкой, укрывшись халатами. Хотел было подумать с чего начать следующее утро, но тут же провалился в сон.
        Длинные ярко-оранжевые языки пламени облизывали сухие толстые ветки костра. Искры маленькими звёздочками взлетали вверх. На фоне чёрного неба дыма не было видно и казалось, будто костер медленно перетекает вверх. Жар стоял нестерпимый, каким бы боком Алекс не повернулся к костру, было жарко. Из ближайших кустов вышла группа чернокожих полуголых лоснящихся при свете костра мужчин, вооружённых автоматами прошлой эпохи. Один из них направил ствол в лица Алекса и выстрелил.
        Алекс открыл глаза. Это всего лишь дурной сон. Ему стало душно, и он решил немного пройтись. Что-то давило на грудь. Он скосил глаза. Кэт пристроилась на его груди, свернувшись калачиком. Видимо ей стало холодно, и она инстинктивно прижалась к теплу. Он осторожно освободился. Сел, задумавшись. В последнее время ему начали снится кошмары. Он отошел к столу и сел в кресло, вызвал карту. Он тупо уставился в проекцию местности, не понимая, для чего он это сделал. Посмотрел на хронометр, показывающий начало шестого часа. Может быть, сработала привычка вставать рано утром, чтобы успеть на работу. Он прошёл в ванную и ополоснулся, смывая с себя пот. Вытерся насухо и залез в костюм. Активация прошла успешно, он протестировал все системы и остался доволен.
        Кэт уже сидела в кресле и ждала своей очереди.
        - Как спалось?  - спросил он у неё.
        - Это ты меня вчера отнёс?
        - Ты уснула в кресле, и я подумал, что тебе будет лучше на ровной поверхности.
        - Спасибо.  - Она глянула на него своими глазищами. В их глубине промелькнуло что-то нежное и тут же скрылось. Она поспешно отвела взгляд и ушла в ванную.
        - Ты забыла костюм!  - Напомнил он ей громко.
        - Что?  - она выглянула из-за двери.
        - Костюм.  - Он показал на себя.  - Ты забыла…
        - Конечно. Ты не мог бы мне его подать?
        «Ну вот, началось! Только стоит проявить заботу, как они тут же готовы посылать тебя за всякими мелочами, будто дойти сами не в состоянии!»  - подумал он с раздражением.
        - Держи!
        - Спасибо, Алекс!  - она мило ему улыбнулась.
        Алекс тут же забыл о своей раздражительности. При виде такой улыбки, он готов был ей простить и своё использование.
        Кэт вошла в ванную. Чем больше она смотрела на Алекса, тем больше её начинало лихорадить. Его глаза заставляли её улыбаться ему всякий раз, как дурочку. Порой она не знала, что ему сказать, потому что она смотрела на его губы, когда он что-то говорил, а слова пролетали мимо. Она представляла себе, как эти губы целуют её с жадностью, покрывают сантиметр за сантиметром её тело, как его руки, сильные и нежные, прижимают её к себе, заставляя отдаться в объятья страсти.Её пальцы непроизвольно прикоснулись к губам, зрачки расширились и сердце тревожно ухнуло в груди. Она помотала головой из стороны в сторону прогоняя разыгравшиеся мысли, усмехнулась и полезла под прохладные струи, чтобы окончательно смыть с себя остатки сна.
        Кэт вышла из ванной в новом костюме. Как и прошлый, этот всё так же выгодно подчёркивал её стройную фигуру. Полная высокая грудь и чуть широкие сильные бёдра ничуть не портили внешнего вида, подчёркивая узкую талию. Алекс невольно залюбовался Кэт.
        - Куда ты смотришь?  - голос выдал удивление.  - Что-то не так?  - Она покрутилась на месте.
        - Всё так.  - Он с трудом отвёл взгляд.  - Как сидит?
        - Никакой разницы не ощущаю.
        - Она есть, поверь мне. Он активировался?
        В ответ на это Кэт продемонстрировала шлем.
        - Отлично! Теперь давай завтракать и в путь. Сегодня длинный день и нам предстоит много прошагать.
        Пока Кэт ходила в ванную, Алекс успел распаковать пайки и прибрать за ними мусор. Снарядить дополнительные обоймы к винтовкам и сложить всё их имущество. Немного подумав, он приложил к вещам пару свёрнутых спальных мешков. Вдруг им придётся ночевать под открытым небом.
        Позавтракали быстро. Алекс постоянно ощущал себя под пристальным вниманием зелёных глаз. Иногда их взгляды встречались, и они глупо улыбались друг другу, как два ребёнка, знающие какую-то страшную тайну. Нужно было с этим что-то делать, и он прошёлся к стеллажу с ножами, притащил оттуда широкий пояс.
        - Это тебе, прицепи на него хотя бы пару ножей, вдруг пригодятся по дороге.
        - Но я не умею ими пользоваться.  - Запротестовала она.
        - Разве нужно уметь пользоваться ножом, чтобы разрезать путы?  - возразил он ей.
        - Тогда у меня тоже есть предложение.
        - Какое?
        - Почему бы нам не взять хотя бы один пистолет. Винтовка, конечно классно, но пока её развернёшь в нужную сторону…
        Он от досады стукнул себя по лбу. Как он мог упустить такой важный момент?
        - Сейчас что-нибудь подберу.
        В оружейной выбор был невелик. Как и в случае с винтовкой, пистолеты были одного калибра. Но какие! Воронённые стволы с электромагнитным ускорителем разгоняют пулю до двух звуковых скоростей, в рукоятку встроен анализатор ДНК. Из такого никто не выстрелит, кроме владельца. Обойма на пятьдесят патронов уменьшенного калибра. Стреляет очередями либо одиночными. С лазерными целеуказателями. Не нужно было быть стрелком экстра-класса, чтобы попасть в цель. Достаточно удерживать тонкий луч лазера на цели во время выстрела и пуля, выпущенная из ствола, поражала указанное место. Но самое интересное было в том, что они производили выстрел практически бесшумно. Со стороны можно было услышать только негромкую работы системы перезарядки. Отличная штука! Алекс прихватил по два пистолета в набедренных кобурах. Пришлось взять две кевларовые разгрузки, чтобы было место для хранения дополнительных обойм. Такая выдержит когти пещерного тигра и не порвётся, как гнилая тряпка. Взгромоздив добро на убранный стол, он заметил, что Кэт никак не может приладить ножи к поясу.
        - Подожди, сейчас я тебе помогу.  - Он подошёл к ней.
        Его обдало её запахом, голова закружилась. Она смотрела снизу-вверх ему в глаза.
        - Алекс… - Её губы приоткрылись, обнажая жемчужные зубки.
        - Что… - Алекс чувствовал, что ещё немного и он не сможет удержать себя в руках, поцеловав в губы. По телу пробегали мощные волны электрических разрядов, заставляя сердце разгоняться всё быстрее и быстрее.
        - Спасибо, что помог мне… - Она опустила взгляд.
        Как он был ей благодарен в этот момент! И в то же время злился на себя за свою нерешительность.
        - Не за что, Кэт. Не мог же я оставить человека в беде.  - Он наконец-то справился с креплениями, и ножи встали на место, прочно закрепившись на поясе.  - Я тут кое-что подобрал. Думаю, тебе понравится.
        Они вместе подошли к столу. Разбирая экипировку и помогая друг другу, нечаянно касались друг друга, от чего смущались ещё больше. Наконец, с приготовлениями было покончено, рюкзаки водружены на спины, винтовки перекинуты через плечо и шею, чтобы в случае необходимости быстро перевести в рабочее положение. Теперь они были подготовлены гораздо лучше, намного лучше. Правда весу прибавилось, но это ничего, будут почаще делать привалы. Лишь бы не повстречать неприятности. Попрыгав на месте, проверили подгонку.
        - Теперь можно в дорогу.  - Констатировал Алекс.  - Готова?
        Кэт выставила винтовку перед собой.
        - Готова.
        - Открываю.  - Алекс провёл смартвейсом по анализатору.
        Дверь с лёгким щелчком открылась и отошла в сторону.
        После того, как дверь открылась, Алекс поблагодарил судьбу, что им досталось труднодоступное убежище. Кэт от изумления опустила винтовку, но быстро пришла в себя, уставив ствол в направлении опушки.
        На земле валялись разорванные на куски люди. Алекс вышел из проёма и подошёл к ближайшей оторванной голове. Нужно было удостовериться в том, кто это. Хотя по сохранившемся частям одежды было понятно, что это части ботов. Он приоткрыл веко. На него смотрел лишённый всякой личности электронный глаз бота. Нашел взглядом ещё одну голову, отличающуюся своим цветом. Это была голова белого мужчины. Подошёл и повторил процедуру. Обладатель европейской головы тоже принадлежал к одному большому семейству ботов. С облегчением выдохнув, он поманил Кэт за собой. Стоило ей переступить порог, как дверь закладки немедленно закрылась, пряча от посторонних глаз своё содержимое. Она испуганно оглянулась. Вся поляна была усеяна частями оторванных тел.
        - Боже мой! Что здесь произошло? Почему мы не слышали ничего?  - спросила она в ужасе.
        - Успокойся, Кэт.  - Ответил на её вопрос Алекс.  - Это всего лишь боты. Ну, с этими понятно,  - Алекс тронул носком руку с чёрной кожей,  - это ребята с соседней песочницы, пришли сюда порезвиться. А эти откуда?  - он показал на верхнюю часть туловища, перерубленную чем-то тяжёлым, одетую во вполне нормальный костюм, светлую рубашку и с модной причёской на голове.
        Кэт посмотрела на него испуганно.
        - Что с тобой? Ты чего так испугалась?  - не понял он.
        - Не может быть! Подними… - Она нервно сглотнула слюну.  - Подними, пожалуйста, ему верхнюю губу.  - Попросила она слабым голосом.
        Алекс сделал, как она сказала.
        - Вот ведь чёрт!  - он подскочил, отряхивая руку.
        Нашёл взглядом ещё одну белую голову, подбежал к ней и оттопырил верхнюю губу.
        - И у этого. Чёрт, чёрт!
        - Что там, Алекс?  - спросила она испуганно.  - Что у него с зубами?
        - Чёрт!  - он сделал несколько глубоких вдохов.  - Я, конечно не эксперт, но сдаётся мне, что эти ребята - вампиры, вернее боты, изображающие вампиров. По крайней мере у него огромные клыки, а у нормальных людей они не такие здоровые. Откуда они взялись, Кэт?
        - Ты знаешь, что за сектор, находится с юга от этого?
        - Нет. Я же тебе говорил, что не интересовался подобным.  - Ответил он.
        - Ты никогда не был в девятом секторе?  - Удивилась она.
        - Нет. А что, должен был?  - спросил он с иронией.
        - Конечно! Каждый уважающий себя посетитель должен хотя бы раз в жизни побывать в девятом секторе!  - сказала она наставительным тоном.
        - И что в нём такого особенного? Магия и волшебство?  - усмехнулся он.
        - Да будет Вам известно, молодой человек, что в девятом секторе хранится вся история ГоТМа. Это сектор-музей. Там можно узнать о зарождении и идее континента, узнать карту расположения секторов, историю их создания и разработчиков. Последнее вооружение и экипировка. И Вам, как истинному поклоннику этого континента, стыдно было бы не знать такого!
        - Ну узнал я об этом сейчас.  - Он оглянулся по сторонам, усмехнувшись.  - И ничего не изменилось. Так что, был я там или не был - не имеет никакого значения.
        - А вот в этом ты не прав.  - Возразила она.  - Если бы ты хоть раз в жизни посетил сектор-музей, то ты бы точно знал наверняка, какой сектор у нас находится к югу.
        - Ты хочешь сказать, что эти парни прибыли оттуда?  - он показал на юг.
        - Совершенно верно! Наконец-то до тебя дошло!  - она деланно обрадовалась.  - И что-то не поделили с парнями, прибывшими оттуда!  - Кэт показала на запад.
        - Если всё так, как ты говоришь, то с двух других сторон нам тоже стоит ждать свирепых гостей.  - Предположил он.
        - Нет.  - Кэт покачала головой.  - С остальных сторон находятся сектора зелёного спектра, их боты не играют в опасные игры. Но не это самое главное.
        - А что?  - удивился Алекс.
        - Сначала с ума сошёл наш сектор, потом соседний, за ними южный… Связи нет, спасателей нет. Ты вчера после полудня часто смотрел на небо?
        - А что я там не видел?
        - Скаймаксы! Они больше не летают!  - Кэт хотела щёлкнуть пальцем, но в перчатке у неё ничего не вышло.  - Чёрт!  - выругалась она.
        - У меня есть некоторые дополнения.  - Алекс поднял руку, как на уроке.
        - Что?
        - Помнишь, я тебе говорил про пилотов, которых надо отыскать?
        - Ну!
        - Они катапультировались с военного истребителя, который потом взорвался в этих джунглях. Если всё, что мы знаем, сложить в кучу, то получается, что стряслось что-то очень и очень нехорошее, Кэт. И нам нужно срочно отсюда выбираться, пока нас не сожрали или не разорвали, как этих.  - Он показал на разбросанные повсюду куски.
        - Но почему мы вчера не слышали никакого шума?  - удивилась она.  - Здесь творилось такое!
        - Скорее всего, закладки оснащены хорошей системой шумоподавления. А ты бы предпочла вздрагивать всю ночь от ужасных звуков? Как по мне, так хорошо, что мы ничего не слышали. Выспались нормально и теперь можем бодро двигаться.
        - Нам нужно больше припасов.  - Сказала Кэт.  - Открой закладку.
        Алекс был с ней полностью согласен, если вокруг творится такая хренотень, то припасов нужно брать побольше. Он подошёл к двери и провёл смартвейсом вдоль красного индикатора. Ничего не вышло. Попробовал ещё несколько раз, но с тем же результатом: дверь не двигалась с места и не желала впускать парочку. Он вызвал карту. Маячок, сброшенный управляющим исчез.
        - Ничего не выйдет, вход одноразовый. Сколько не провожу смартвейсом - всё бес толку и отметка на карте пропала.
        - Вот ведь, неудача!
        - Не расстраивайся так! У меня ещё одна метка есть. Только она расположена чуть дальше скайдрома. Когда мы до него доберёмся, она нам не понадобится.  - Успокоил он её.  - Мы улетим в дальние дали!
        - Скорее бы.  - Сказала она со злостью.  - Надоело здесь торчать.
        Всё это время Кэт стояла на одном колене и водила стволом из стороны в сторону, прицеливаясь в кусты, как заправский военный. Алекс сориентировался по карте, определив нужное направление, с трудом оторвав от неё взгляд и в очередной раз обругав себя за рассеянность.
        - Идём туда.  - Он уверенно показал рукой направление.
        Первый час пути они двигались осторожно, озираясь по сторонам на любой подозрительный шорох. В джунглях местами они натыкались на результаты таких же ожесточённых схваток ботов друг с другом. Было тихо. Только жирные мухи гудели огромными роями вокруг оторванных частей тел, начинающих портиться в жаре. Гнилостный запах ещё не распространился и можно было дышать вполне комфортно, если не обращать внимание на металлический запах крови. Через некоторое время они поняли, что могут двигаться быстрее, не обращая внимания на шорохи. Их издавали мелкие хищные животные и грызуны, сами пугавшиеся посторонних звуков и разбегавшихся в разные стороны стайками, при приближении вооружённой пары.
        - Везде одно и то же - смерть.  - Проговорила Кэт упавшим голосом.
        - Постарайся не обращать внимания, Кэт.  - Посоветовал Алекс.  - Было бы намного страшнее, если бы это были настоящие люди, растерзанные ботами. Всю историю ГоТМа в красных секторах люди уничтожали ботов. Теперь боты принялись валить друг друга без разбора.
        К десяти часам дня они наткнулись на большую поляну с гурьбой чернокожих ботов, одетых в форму правительственных войск. На поляне стоял настоящий гвалт. Боты столпились вокруг одиноких высохших деревьев, к которым были привязаны по отдельности десять ботов. Двое из них были одеты в лохмотья объединённого фронта, четверо являлись светлокожими джентльменами в деловых костюмах прошлого столетия. Самыми подозрительными казалась четвёрка привязанных к столбу мужчин. На них была вполне современная одежда, пропитанная кровью, лица их были разбиты, глаза испуганно метались от одного бота к другому. Алекс взял на изготовку винтовку, приготовившись стрелять, Кэт сделала то же самое. Самый горластый из группы бот подходил по очереди к каждому привязанному и коротко задавал вопрос. После чего коротким движением перерезал глотку длинным охотничьим ножом под дружные одобрительные восклицания сподручных.
        - Чёртовы мясники.  - Тихо проговорила Кэт.  - Давай их всех перещёлкаем?  - Предложила она.
        - Я не знал, что ты такая кровожадная?!  - удивился Алекс.
        - Здесь все кровожадные. Почему я должна оставаться самой милой и пушистой?
        - Тогда приготовься. Я беру тех, что слева, а ты тех, что справа. Только не спеши, стреляй после меня. Договорились?
        - Да.  - Ответила она коротко.
        Между тем главарь уже прикончил последнего «джентльмена», скалящего клыки, и что-то выкрикивающего на шипящем языке. Приблизился к следующему. Задав тот же вопрос, он занёс руку для удара.
        - Боже, мой! Что же это твориться?  - запричитал привязанный мужчина.  - Кто вы все такие? Я работник корпорации! Приказываю вам остановиться!
        Знакомая речь повергла Алекса в ступор. Он переглянулся с Кэт, в глазах которой тоже стояло замешательство. Боты не умеют орать так по-настоящему! Работник корпорации? До него вдруг с пугающей отчётливостью дошло, что бот готов прирезать человека, оборвав его жизнь навсегда. Бот, изображающий главаря, повернулся к своим и расхохотался.
        Медлить было нельзя ни секунды.
        Первая пуля, выпущенная Алексом, продырявила главаря насквозь, взорвавшись в теле прирезанного «джентльмена», куски которого разлетелись в разные стороны и остаток целого тела рухнул в траву, залитую до этого кровью. Мгновением позже к нему присоединилась Кэт, безжалостно отстреливая разбегающихся в разные стороны правительственных воинов. Через несколько секунд последний из убегавших взорвался изнутри кровавым фаршем. Привязанные к столбам люди испуганно озирались по сторонам, пытаясь определить, откуда пришло нечаянное спасение. Кто-то рыдал в голос, восхваляя Богов.
        - Я за ними, а ты следи за обстановкой, вдруг мы здесь не одни.  - Приказал Алекс.
        Кэт добежала с ним до опушки и встала на одно колено, быстро проверяя окрестности. Алекс бросился к привязанным, доставая на ходу охотничий нож. Несчастные, увидев его, начали громко орать наперебой.
        - Тихо, заткнитесь все!  - сказал он им тоном, не терпящим возражений.
        Они замолкли. Алекс подошёл к каждому и заглянул в глаза. Удостоверившись в том, что это всё-таки люди, он перерезал путы и показал по направлению места, где засела Кэт.
        - Все туда! Бегом! Бегом, если хотите жить?  - Скомандовал он им.
        Мужчины бросились в указанную сторону, стараясь обогнать друг друга, падали в траву, смешно кувыркаясь, поднимались и снова бежали. Алекс быстро побежал за ними. Мужчины столпились вокруг Кэт, мешая вести наблюдение, и задавали ей вопросы.
        - Ну-ка, все сели и заткнулись!  - вовремя прибежавший Алекс спас девушку от растерзания.
        Мужчины плюхнулись на траву у опушки.
        - Вы что, идиоты?  - спросил он у них.  - Спрятались в лесу! Не орать, не шуметь. Говорить, когда спрошу. Всем ясно?
        Мужчины дружно закивали, переползая на четвереньках в кусты.
        - Откуда вы здесь взялись?  - спросил он у них.  - Ты.  - Он показал на одного из мужчин.
        - Мы из упавшего неподалёку скаймакса.  - Начал он сбивчивый рассказ.  - Нас подбили вчера днём, скаймакс рухнул в джунгли. Большинство пассажиров погибло при ударе и в начавшемся пожаре, нижнюю палубу смяло в лепёшку, в живых осталось около сотни. Капитан корабля кое-как собрал нас вместе и сказал, что связи нет ни с ближайшим скайпортом, ни с управляющей лабораторией, ни с внешним миром. Мы собрали всё, что смогли спасти и отправились в дорогу. По пути нас атаковали какие-то страшные животные, их было очень много, многих сожрали или убили, группа разбежалась в разные стороны. С нами было несколько женщин, там была моя жена. Но, когда нас догнали эти,  - он кивнул в сторону ботов,  - женщин отправили с другими военными, а нас привели сюда с остальными пленниками и привязали к деревьям. Мы всю ночь не спали, нас избивали и издевались. Двое не выдержали побоев и умерли на стоянке.  - Закончил он свой рассказ.
        Алекс с тревогой поглядел на Кэт.
        - Вы спасатели? Вы пришли, чтобы нас вытащить отсюда?  - спросил с надеждой тот, что назвался работником корпорации.
        - Нет.  - Ответил Алекс, опускаясь тяжело на землю.  - Мы случайные игроки, оказавшиеся не в том месте и не в то время.


        Малкольм


        На выкапывание достаточной глубины ямы они потратили полчаса, уложили аккуратно тело Пола на дно, вложив его нож ему в руки, прикрыли лицо широким листом растения и завалили землей, поставив над холмиком кресло для надежности. Мак отметил на карте местоположение могилы на случай, если объявятся его родственники.
        - Да, уж.  - Протянул Крис задумчиво.  - Что дальше будем делать?
        Мак открыл карту снова.
        - Вот тут находимся мы.  - Он ткнул в маркер захоронения.  - Сколько прошло времени с момента попадания до крушения Пола?
        - Где-то две-три минуты.  - Ответил Крис, подумав.
        - Это значит два или три сектора.
        Мак переместил карту севернее.
        - Это не то, не то. Вот! Гляди!  - он показал пальцем на пурпурный сектор, уменьшив карту, чтобы были видны сектора другого цвета.
        - Что это?  - не понял Крис.
        - Как-то раз в отпуске, я решил сходить в музей ГоТМа. Здесь столько всяких секторов, что можно запутаться. Чтобы такие, как я незнающие товарищи не задавали множество тупых вопросов, корпорация отметила сектора разными цветами. Зеленые означают довольно-таки мирные игры, где риск получить травму сведен к минус одному. Красным цветом отмечаются опасные и очень опасные, где возможно получить травму, но и адреналина там будет целый океан.
        - А при чем здесь пурпурный?  - все так же не понимал Крис.
        - А при том!  - Мак показал поочередно на несколько окрашенных в пурпурный цвет квадратов суши ГоТМа.  - Вот здесь находится главная лаборатория.  - Он ткнул в отдельно расположенный с юго-восточной оконечности от континента крупный остров. Она отмечена этим цветом. Вот здесь та же фигня.  - Он показал на южную оконечность материка.  - Только о южной лаборатории я что-то не слышал. Скорее всего там происходят какие-нибудь полевые испытания ботов. А вот здесь,  - он показал на участок, отделенный от их местоположения двумя зелеными квадратами,  - находятся, судя по всему, складские помещения. Я думаю, что мы, пролетая над ними, нарушили какой-нибудь код безопасности, и нас попросту обстреляли. Корпорация «Мегасофт» хранит свои секреты за двадцатью замками. Я не удивлюсь, когда узнаю, что нас обстреляли именно оттуда. Туда мы и двинемся, но только после того, как найдем подходящее транспортное средство.
        - С чего ты решил, что нас расстреляли именно оттуда? Ты же сам сказал, что там склады.
        - Это сделать больше неоткуда. Этот квадратик находится в окружении зеленых, а там по определению не может быть никакого оружия.
        Крис внимательно всмотрелся в карту и мигающие метки.
        - Срань господня! Мы что в красном секторе застряли?  - удивился он.
        - Конечно. Тебе стоило догадаться об этом ранее, после того, как мы услышали треск пулеметов и подстрелили ту чертову гигантскую образину.
        - Тогда давай с тобой поскорее отсюда выбираться. Я, конечно, не против прогулок среди леса, но не среди смертельно опасного.
        - Значит, выдвигаемся к скайдрому.  - Подвел итог Мак.
        Они синхронно поднялись и постояли около насыпанного холмика земли.
        - Прощай, Пол!  - проговорил негромко Мак, приставив правую кисть к виску, отдавая последнюю честь погибшему товарищу. Крис сделал то же самое.
        Развернувшись, они быстро набрали темп продвижения, прорубая ножами дорогу среди зарослей кустарников. Через час они вышли к выгоревшему месту, посередине которого возвышался исковерканный пассажирский скаймакс.
        - Это скайдром, о котором ты говорил?  - спросил капитана Крис.
        - Мы не должны были к нему так скоро прийти. Да и не смогла бы такая махина приземлиться на маленьком скайдроме. Не видишь, что этот для перевозки большого количества пассажиров? Скорее всего, он летел на южный скайдром. Только там можно безопасно посадить такую птичку без риска разрушения.
        Заметив явные следы взрыва на обшивке, Мак присмотрелся внимательнее.
        - Не могу понять.  - Сказал он.  - Вон там место взрыва. Но скаймаксы не взрываются! Это подтверждено многочисленными годами их эксплуатации. Даже устаревшие модели не взрывались. Там нет горючего, которое могло бы сдетонировать от удара или по каким-то другим причинам.
        - Значит его взорвали.  - сделал простой вывод Крис.
        - И кому нужно взрывать скаймакс, забитый гражданскими?
        - Это могли быть и наши пришельцы.  - Предположил лейтенант.
        - Возможно, возможно.  - Задумчиво проговорил Мак.  - Держи ухо в остро, на всякий случай. Навряд ли здесь кто-то остался в живых. А если такие и есть, то они наверняка видели скайдром поблизости и сейчас направляются туда.
        Солнце начало клониться к закату и в опускающихся на джунгли сумерках они услышали далекие выстрелы порохового оружия.
        - О!  - воскликнул Крис.  - Кажется это наши недавние знакомые. Устроили перестрелку на ночь глядя. Может на них напали хищники?  - предположил он.
        - Если так, то хищников должно быть очень много. Стрельба не прекращается. Пошли в ту сторону. Может нам объяснят, что к чему?  - предложил Мак.
        В этом месте джунгли наконец-то стали редеть и переходить в редколесье, что намного облегчило передвижение, и путники смогли двинуться в путь небольшими перебежками: минута бега, минута быстрого шага. Такой способ был намного быстрее быстрой ходьбы и не выматывал, как постоянный бег, позволяя на время восстановить дыхание. Через полтора часа марша они заметили далекие отблески множества костров. Подобравшись ближе, они заметили множество тряпичных палаток расставленных посередине огромной поляны без какого-либо плана. Вокруг лагеря были расставлены часовые, которые безучастно прогуливались по своему участку ответственности, положив автоматы на плечо, как дубинку, которую было тяжело таскать, но необходимость иметь что-то под рукой в случае нападения, не позволяла ее бросить. Крис собрался было прямиком пойти к кострам, но Мак остановил его, потянув за руку, заметив в дальнем конце лагеря небольшую кучку женщин, жавшихся друг к другу.
        - В мирном лагере люди не ведут себя так подозрительно, будто чего-то боятся.  - Проговорил он негромко Крису.  - Давай лучше немного понаблюдаем вон с той стороны.  - Он показал на противоположный конец импровизированного палаточного городка.
        Они обошли лагерь по широкой дуге стараясь не особенно шуметь. Уже достаточно стемнело, чтобы можно было без труда найти себе укрытие в складках местности без боязни, что тебя немедленно засекут часовые. Да и часовые вели себя как-то странно. Создавалось впечатление, что они находятся здесь только для антуража: насвистывали песни, курили в темноте сигары, запивая горький дым жидкостью из бутылок, постоянно маячили на фоне костров и громко переговаривались на непонятном языке, встречаясь на границе своих зон. Если бы у Мака был лагерь, то он бы ни за что не стал разводить столько много костров на открытой поверхности. Нашел бы укромное место для одного костра, чтобы издалека было менее заметно, выставил часовых поумнее и не держал бы пленников на самом видном месте.
        - Весь лагерь просматривается, как на ладони.  - Прошептал Крис на ухо Маку.  - Если бы я был полным идиотом, то поступил бы точно таким же образом. Что это за парни?
        - Может, стоит подкрасться поближе и подслушать разговоры?  - предложил Мак.
        - А ты у нас разве полиглот?  - спросил Крис, деланно удивившись.  - Вот уж не знал. Снимаю перед тобой несуществующую шляпу.
        - Полиглот?! Я и не подозревал, что ты знаешь такие слова, старина.  - Подколол его Мак в ответ.  - Прости меня, что я был такого низкого мнения о твоей образованности. Земля уже полвека говорит на общем наречии, поэтому те парни,  - он показал на болтающих беззаботно между собой чернокожих парней,  - кажутся мне очень подозрительными. Даже если они говорят на племенном языке, все равно можно услышать заимствованные из других культур общих слов и понятий, не переводимых никаким образом.
        - Да?  - удивился Крис.  - И что же это за такие загадочные слова?
        - Скайдром, к примеру, или скаймакс, смартвейс, трип и множество других, появившихся после эры объединения. На всех языках они звучат практически одинаково и не нужно иметь ученую степень, чтобы понять, о чем идет речь.  - Ответил ему Мак.
        - Снимаю перед тобой вторую несуществующую шляпу за подробное объяснение.
        - Ладно. Хватит паясничать. Я попробую подобраться поближе вон к тем людям, а ты прикрой меня, если что.
        - Лады. Только не задерживайся там надолго. Удачи.  - Пожелал ему Крис.
        Мак активировал защиту костюма. Голову накрыло дымчатое силовое поле, не отражающее никакого света, что не мешало ему видеть предметы, окружающие его в темноте, гораздо лучше. Адаптивная система наблюдения костюма позволяла видеть предметы даже в кромешной темноте и Мак имел возможность двигаться в черных расщелинах, не боясь при этом провалиться в какую-нибудь яму или напороться глазом на коварно торчащий сучок. Силуэты часовых прорисовались четче, подсвеченные обрисовкой контуров, костюм просчитывал сектор наблюдения каждого увиденного человека, а также предполагаемый вектор движения. Это намного облегчало проводить разведку, особенно если у противника не имелось такого вот замечательного гаджета. Мак бесшумно прополз между часовыми, когда они разошлись в разные стороны и, прикрываясь тенью палатки, проскользнул ужом к задней стенке. Из ее глубины слышался женский плачь и болезненные стоны, перекрываемые мерным ритмичным сопением другого человека. Время от времени женский голос громко всхлипывал и вслед за этим слышалась звонкий шлепок, после чего всхлипывания превращались в тихое поскуливание.
И слышалось вновь ритмичное сопение.
        «Чем они там занимаются?»  - подумал с интересом Мак.
        Наконец сопение закончилось и скороговоркой прозвучал громкий голос с такой скоростью выговаривающий слова, что Мак с трудом разбирал, где начинается одно слово и заканчивается другое. Послышались быстрые шаги двух людей и всхлипывания женщины, шаркающие звуки и грубый мужской смех. Мак достал нож и аккуратно сделал надрез на ткани палатки, чтобы из положения лежа понаблюдать за тем, что происходит внутри. Он ухватился за край ткани и натянул ее в руках, проткнув ножом, стараясь, чтобы палатка при этом не шевелилась. Дул легкий ветерок, раскачивая ткань, скрадывая движения Мака. Миллиметр за миллиметром, плавными неторопливыми движениями разрезал ткань, чтобы, отогнув в сторону одну из частей, можно было, наконец, понаблюдать за происходящим. Он заглянул внутрь полутемного импровизированного помещения. В полутьме, разгоняемой светом костра, льющегося через откинутый полог входа, он заметил черного курчавого мужчину субтильного телосложения с голым костлявым торсом и в устаревших армейских штанах, наливающего в стакан темную жидкость из пузатой бутылки. Он опрокинул стакан залпом и так же
скороговоркой прокричал приказ в проем. Через минуту два здоровых амбала втащили светлокожую упирающуюся девушку со связанными за спиной руками, между челюстями которой проходила грубая толстая веревка, завязанная на затылке толстым узлом. Вот почему ни первая, ни вторая не могли издать ни одного членораздельного слова.
        Субтильного вида мужичок подошел к ней, поигрывая здоровенным ножом. Девушка попыталась вырваться из крепко держащих с двух сторон мускулистых рук, но у нее ничего из этого не вышло. Низкорослый подошел к ней вплотную и мерзко улыбаясь, просунул острый нож между двух грудей. Она, было, дернулась на месте, протестуя против такого обращения, но низкорослый отвесил ей звонкую пощечину, отчего голова девушки откинулась в сторону, и она обвисла в руках. С неожиданной для такого хлюпика силой, одним движением разрезал на женщине тонкое платье вместе с бюстгальтером, распоров его до подола, и мерзко заржал, глядя на ее реакцию. Платье раскрылось, обнажая полные груди, покачивающиеся при каждом движении, тяжелыми спелыми плодами. Мужичонка вожделенно провел по ним руками, поглаживая и щипая за соски. Женщина возмущенно издала громкий возглас, за что получила еще одну звонкую пощечину. Теперь малахольный просунул свой нож между бедер девушки, отчего она немедленно завизжала. Он приложил палец к ее губам, показывая, что надо молчать. Она лихорадочно закивала, давая понять своему мучителю, что сообразила,
чего от нее хотят. Он просунул нож за лямку трусиков, освободив ее от этой части одежды. Его телохранители повалили девушку животом на кушетку, раздвинув ноги, после чего на нее сзади вскарабкался главарь, спустив свои шаровары. Девушка коротко взвизгнула.
        Мак отпрянул от прорезанной щели. Он увидел достаточно, чтобы сделать нужные выводы. Кучка ублюдочных чернокожих мужчин, пользуясь своей силой, издеваются над женщинами. Сначала заставляя подчиниться, используя грубую силу и устрашение, а после этого их насилует главарь. У этой ночи может быть очень длинное продолжение. Она только началась, а женщин уже используют. И не факт, что их после этого оставят в покое. Вполне вероятно, что их отдадут на утеху солдатне, которые пустят их из рук в руки, или, наигравшись, прирежут этим же громадным ножом. Для них же будет лучше, если чернокожие ублюдки не захотят при этом немного поразвлечь себя издевательствами над ними. Мак в глубине своей души ненавидел таких мужчин и готов был прямо сейчас ворваться в палатку, чтобы прикончить этих гадов. Но при этом могли пострадать все те же женщины. Если для чернокожих они не имели никакой ценности, они могли вполне спокойно ими прикрыться, и тогда все потуги с его стороны оказались бы напрасными. Поэтому он принял единственное решение вернуться к напарнику, рассказать ему об увиденном и разработать план по
освобождению пленниц.
        Дождавшись, когда безалаберные часовые снова разойдутся, Мак прошмыгнул между ними, не издав при этом ни одного подозрительного шума. Доблестные охранники территории к этому времени были уже порядком пьяны, от частого прикладывания к горлышку бутылки, даже если бы мимо них пробежало стадо буйволов, то вряд ли бы они обратили на него внимание. Выбравшись из освещаемой зоны, Мак, не таясь, пошел к Крису, громко шипящему ему, что надо прятаться.
        - Что ты расшипелся, как змея? Успокойся! Эти ублюдки не в состоянии разглядеть самих себя в зеркале, будь оно у них перед носом.  - Сказал ему Мак.
        - Что удалось выяснить?  - поинтересовался Крис, разглядывая лагерь. Пьянчуги и впрямь еле стояли на ногах, шатаясь из стороны в сторону при каждом шаге.
        - Очень много нехорошего. Там,  - Мак показал в сторону сгрудившихся женщин,  - сидят связанные по рукам девушки. Очень красивые девушки, следует заметить. А вон в той палатке,  - он показал на то место, откуда прибыл,  - обезьяноподобные создания, которые издеваются и насилуют тех самых прекрасных дам. Я бы прошел мимо, будь я безжалостным ублюдком, как и они, но этого не сделаю. Потому что считаю, что с девушками, особенно красивыми, так поступать нельзя. А всех, кто считает иначе, я готов придушить на месте.
        - Что-то я не совсем понял. Ты хочешь сказать, что эти немытые годами черномазые насилуют безнаказанно девчонок?  - уточнил он.
        - Именно!  - подтвердил капитан.  - И я собираюсь преподать этим Дон Жуанам урок хороших манер, прикончив их всех до одного. Ты со мной?
        - А как же суд и все такое?
        - Оглянись вокруг, Крис! Мы даже не знаем, когда сможем отсюда выбраться! Пока мы будем пытаться найти правду, этих девушек уже не будет в живых! Но, если ты решил, что так будет лучше, то давай просто пройдем мимо и сделаем вид, что ничего этого не было. Нас здесь никто не видел, следовательно, нас никто никогда не посмеет упрекнуть в трусости и слабости. Куда пойдем дальше?  - спросил Мак у него таким тоном, будто они находятся на прогулке и не знают, чем бы себя еще развлечь, в ожидании попутного автобуса, который должен их увезти из этого скучного места.
        - Стой, стой! Я всего лишь задал тебе вопрос. Думаешь, мне самому приятно от того, что там кто-то кого-то принуждает снять штаны и раздвинуть ноги? Но это же игровой континент, и все это,  - он показал вокруг,  - всего лишь часть игры.
        - Так давай поиграем!  - предложил Мак.  - Зря, что ли мы здесь оказались?
        Под покровом навалившейся непроглядной чернотой ночи они обсудили ход предстоящей операции. Пусть их было всего двое, но они были прекрасно обученными солдатами с навыками ближнего боя с использованием холодного оружия. Плюс ко всему наличие у каждого боевого костюма, давало неплохие шансы на удачное завершение операции. По уговору, Мак должен был начать с часовых, мимо которых ему так удачно удалось проскочить, двигаясь от поста к посту в одну сторону. Крис должен был помочь с часовыми, двигаясь в противоположном вокруг лагеря направлении. Необходимо было позаботиться о них в первую очередь, чтобы те не подняли шумиху. Молчит часовой - лагерь спокоен. У костров сидели группы военных, шумно переговаривались, смеясь и попивая спиртное, передавая бутылку за бутылкой по кругу, жарили над кострами разделанных животных, и часто бросали заинтересованные горящие взгляды в сторону дрожащих от страха и унижения связанных женщин. Дальнейшая их судьба не оставляла никаких сомнений в том, что вскоре в лагере начнется настоящий праздник с участием дам. Для этого их командиру нужно было отдать короткую команду,
но он пока молчал, решив испробовать каждую по очереди.
        Пересчитав палатки, Крис прикинул, что в лагере должно быть не меньше сотни человек. Десять из них ходили по периметру, делая вид, что занимаются делом. Большая часть уселась вокруг костров, в ожидании своей порции нагого женского тела. Неизвестно, сколько человек оставалось в палатках, но, судя по тому, что в них никто не заходил и не выходил оттуда, равнодушных к следующему этапу наступившей ночи не было. К этому времени Мак заметил, что очередную девушку, абсолютно нагую, вывели из палатки главаря, забрав туда следующую жертву. Нужно было отсечь гнилую голову, чтобы лишить вояк хоть какого-нибудь подобия организованной защиты лагеря, когда начнется самая шумная часть захвата. Эту задачу Мак взял на себя. Он проникнет в штаб лагеря и постарается разделаться с главарем и двумя его телохранителями как можно скорее.
        Они поползли в одном направлении, в место будущей встречи двух охранников периметра. Адаптивная система костюма высчитала примерное место встречи двух разгильдяев, Мак с Крисом направились к месту встречи, затаившись в тени палаток, образованных отсветами костров, двумя темными силуэтами, застывшими на земле. Наконец часовые встретились, радостно встречая друг друга пьяными скороговорками, бросая на женщин такие же вожделенные взгляды, как и их сородичи, облизывая при этом толстые пересохшие губы.
        Мак со Крисом вскочили одновременно. Один короткий режущий удар по незащищенному горлу, чтобы жертва не смогла закричать, захлебываясь собственной кровью, и один в левую сторону груди, пробивая ножом грудину и разрезая сердце, как учили на тренировках, заставляя по тысячу раз повторять одно и то же движение, пока оно не доходило до автоматизма. После получения таких ран, шансов выжить ни у кого не оставалось, будь даже рядом целая бригада опытных медиков. Парочка незадачливых охранников повалилась наземь, бережно придерживаемая подмышки, чтобы не вызвать подозрительного шума от падения. Их отволокли подальше от лагеря, чтобы никто на них случайно не наткнулся. Мак с Крисом разделились, отправившись в свой личный крестовый поход. В течение двадцати минут охрана лагеря была вырезана полностью, не издав при этом ни одного тревожного сигнала. Они встретились у палатки главаря. Мак приник к проделанной ранее щели, внимательно всматриваясь в обстановку, пытаясь определить расположение целей. В палатке было всего двое: щуплый главарь и насилуемая женщина. Коротышка яростно вгонял свой член в обнаженную
женщину, лежащую на спине, широко раздвинув ноги, усиленно при этом сопя, раскрыв рот, из которого тянулась длинная слюна, и закатив в экстазе глаза. Грудь ее при каждом толчке раскачивалась, и она издавала болезненный всхлип. Где находились при этом амбалы, было неясно. Скорее всего, ждали снаружи, когда их командир насытится очередным телом.
        Мак начал обратный отсчет на пальцах, объяснив до этого Крису, что тот должен будет сделать длинный разрез снизу-вверх, чтобы Мак мог без лишних остановок проникнуть внутрь. Пальцы сложились в кулак, Крис с треском разрезал ткань палатки, впуская черной тенью Мака, который, не мешкая ни секунды, ворвался в палатку и с ходу вогнал в раскрытый рот главаря нож, ломая зубы и пробивая позвоночник. Другой рукой прикрыл рот, готовой закричать девушке, смотревшей на все происходящее с выпученными от ужаса глазами. Мак одним движением скинул недоростка с женщины, вытаскивая нож, изо рта хлынула толстым потоком кровь. Вошедший следом Крис коротко бросил на женщину взгляд, оглянулся в поиске подходящей одежды, чтобы прикрыть ее. На центральном столбе висел китель главаря, который послужил временным прикрытием ее прелестей. Крис убрал шлем и поднес указательный палец к губам, давая женщине знак, чтобы она не шумела, и накрыл кителем. Она судорожно закивала в ответ, разрезал путы на закинутых за голову руках и освободил рот от веревочного кляпа. Из ее глаз брызнул целый водопад слез, она села на кушетку и
принялась накидывать на себя китель, не попадая в рукава и трясясь от пережитого унижения.
        Мак опустился рядом с ней на колени, убрав шлем.
        - Ты понимаешь, что я говорю?  - спросил он у нее тихо.
        Она кивнула в ответ, пытаясь спрятать взгляд.
        - Сиди тут, не шуми и никуда не двигайся, если хочешь дожить до утра. Поняла?
        Девушка вновь кивнула в ответ, вытерла мокрые от слез глаза и с надеждой тихо спросила сиплым голосом:
        - Вы спасатели?
        Мак с Крисом переглянулись, вспоминая заевшую одной фразой общую волну о том, что спасательные команды уже в пути.
        - Что-то вроде того.  - Ответил он ей.  - Сколько тут девушек?
        - Нас пятеро. Они каждую приводят сюда, а потом… Потом… - Ее плечи затряслись в беззвучном плаче.
        - Тихо, тихо.  - Сказал ей Крис успокаивающим тоном.  - Скоро все закончится, мы вас отсюда вытащим. Ты нам веришь?
        Девушка кивнула в ответ.
        - Только сиди тихо, как мышка. Поняла?
        Снова короткий кивок головой.
        - Вот и хорошо.
        Пока Крис разговаривал с девушкой, Мак, вернув шлем на место, огляделся вокруг в поиске каких-нибудь вещей, могущих им помочь в дальнейшем. Встроенная электроника услужливо дорисовывала контуры предметов, тонувших во мраке, выделяя при этом оружие и боеприпасы красным цветом. Взгляд Мака уперся в ящик, обрисованный красным контуром. Он прокрался к нему и сдвинул крышку в сторону, обнажая содержимое. Бинго! В ящике лежали разрывные наступательные гранаты прошловекового образца. Работать с такими Маку еще не приходилось, но основные принципы он знал. Нужно выдернуть кольцо и бросить в то место, где должен произойти большой бум - ничего сложного. Мины были бы намного круче, но ничего не поделаешь, придется брать лагерь пьянчуг, воюющих с женщинами, тем, что есть. Пока Мак занимался поисками, Крис уговорил девушку оставаться на кушетке, хотя она порывалась с нее соскочить, объясняя это тем, что скоро вернуться амбалы с проверкой и, если она ее не увидят в положенном месте, то могут поднять тревогу, и тогда судьба оставшихся снаружи девушек будет под большим вопросом. Оттащил тело сдохшего в темную
часть огороженного пространства, где его нельзя было увидеть, не имея под рукой осветительного прибора.
        - Ты же не хочешь, чтобы остальных девчонок пристрелили? На их месте могла бы оказаться и ты.  - Девушка замотала головой.  - Тогда сиди здесь и жди, а лучше всего приляг, так натуральнее будет выглядеть. Когда охранники зайдут, мы их быстренько отправим на небеса и еще одна девушка будет спасена. Согласна?  - она закивала головой, ложась на кушетку.
        Крис и Мак замерли с разных сторон от входа, скрываемые темнотой, изготовившись к нападению. Охранники не заставили ждать себя долго. Громко переговариваясь друг с другом, они подошли к палатке и окликнули своего командира. Не услышав в ответ его голоса, втащили очередную жертву, на подламывающихся ногах, дрожащую от страха и неизвестности, одетую в легкий летний сарафан, под которым явно угадывалось стройное тело с приятными крупными округлостями, присущими только женщинам. Увидев с порога палатки лежащую на кушетке девушку, прикрытую кителем, довольно заржали. Один из них что-то проговорил своему товарищу, и, отпустив руку девушки, двинулся к лежащей в беспомощной позе девушке, расстегивая на ходу ремень форменных брюк, видимо решив, что его командир удалился по нужде и можно изнасиловать девушку, пока командир занят своими важными делами. Нужно было срочно действовать, пока внимание обоих амбалов было сосредоточено на лежащей жертве. Мак подкрался сзади к стоящему охраннику и без замаха воткнул нож между лопаток, прикрыв его рот рукой и крепко прижав к себе, насаживая его на клинок до рукояти.
Тот беспомощно задергался в руках, шаркая ногами по полу. Стоящая девушка не успела ничего прокричать. От увиденного она тут же грохнулась на земляной пол, выскользнув из обессилевших мощных рук, потеряв сознание. Второй охранник обернулся на звук падения, не соображая, что могло произойти с его товарищем, и тут же получил жесткий тычок ножом в глаз, пробивающий глазную впадину и ломая кости черепа. Соскользнул с него на пол и задергал ногами в предсмертной судороге. Мак оттащил оба тела вглубь палатки, сложил друг на друга незадачливых насильников, после чего уложил упавшую девушку на кушетку, разрезав путы. В просвет откинутого полога было видно сбившихся в кучку девушек, посматривающих в проем со страхом и обреченностью. Они беззвучно рыдали и жались друг к дружке.
        - Следи за ней, чтобы не голосила. Если она проронит хотя бы одно слово - свободы остальным не видать. Поняла?  - объяснил он второй девушке.  - Теперь ты за нее отвечаешь. Сидите здесь тихо, пока не услышите взрывы. Потом выбегайте на улицу и тащите остальных девчонок сюда. Вот,  - он вынул здоровый нож из ножен одного из охранников,  - разрежешь им путы, когда окажетесь здесь. Потом выбегайте в ту дыру,  - он показал разрезанную часть палатки откуда появился,  - и отбегайте на сто шагов, ляжете на землю и ждите нашего сигнала. Как тебя зовут?  - спросил он у нее.
        - Мария.  - Ответила она несмело.
        - Ты все поняла, Мария? Повторить еще раз?
        - Нет, не нужно, я все запомнила. Спасибо вам огромное!
        - Не за что пока что. Когда все закончится, а это обязательно случится, тогда и поблагодаришь. Все. Ждите сигнала. Когда услышите первый взрыв,  - напомнил он ей,  - не раньше.
        Девушка кивнула в ответ.
        Мак с Крисом выскользнули через заднюю часть палатки, растворяясь в темноте. Прокрались чуть в сторону. Мак поделился с ним гранатами. Каждому досталось по пять штук. Решили закидать лагерь с двух сторон, чтобы поразить как можно больше живых целей, а дальше отстреливать поодиночке из пистолетов, продвигаясь в центр лагеря, пока атакованные будут дезориентированы. Запустив синхронный таймер, разбежались в разные стороны.
        Через две минуты таймер отсчитал последние секунды и гранаты одна за другой отправились в последний полет, чтобы навести в лагере настоящий хаос. Мак старался бросать ровно в центр столпившихся возле костров вояк. Раздавшиеся взрывы слились практически в один сильный и продолжительный взрыв, разметав палатки ударной волной и гарантированно разорвав не один десяток тел.
        Убежавших не было. Все палатки были пусты. Вывалившие под ночное небо пьяные чернокожие парни и не собирались ложиться, не поразвлекшись с прекрасными белокожими девушками перед сном. Но осуществиться их мечтам не было суждено, большая их часть превратилась в кровавые ошметки тел, разбросанные по всему лагерю в разные стороны. Те, кто остался жив, лежали в глубоком нокауте, но и им оставалось прожить не более десяти минут. Мак с Крисом прошли по всему лагерю, добивая раненных и живых, методично, отработанными движениями вгоняя нож точно в сердце, чтобы не заливать землю ненужной кровью.
        - Как в учебке… - Проговорил Крис, когда они встретились после завершения.
        - И не говори.  - Подтвердил Мак.  - Я как будто вернулся на десять лет назад.
        - Только мы там ни разу не разыгрывали такой сценарий, все больше отделением брали лагерь. Инструктор по рукопашному бою нами бы гордился, это точно.  - Он тщательно вытер нож о форму близлежащего мертвеца, вернув после этого в ножны, висевшие на поясе с противоположной стороны от кобуры с пистолетом.
        - Надо будет внести такое предложение в штаб, чтобы знали, что такая ситуация может случиться в жизни. Наше с тобой присутствие здесь - яркий тому пример. Найди наших девочек, может они забыли, что надо спрятаться и разбежались в разные стороны. Не хватало еще их искать в потемках, а я пока осмотрюсь. Может мы кого-то пропустили.
        Крис нашел дрожащих от страха девушек в упавшей палатке главаря. Когда началась заварушка, Мария со второй девушкой, пришедшей в себя за это время, успела только помочь остальным скрыться в палатке, они разрезали путы и их накрыло ударной волной от взорвавшейся неподалеку гранаты, они попадали на землю и запутались в материале. Сейчас они усиленно копошились среди складок, изредка попискивая и пытаясь найти выход. Крис усмехнулся и потянул за один конец палатки, стягивая с девушек материал. Мария выскочила на него, как чертик из табакерки, выставив перед собой здоровенный нож, в наспех накинутом на себя армейском кителе.
        - Тихо, тихо!  - сказал он ей спокойным голосом.  - Ты так кого-нибудь пырнешь нечаянно!  - он поднял руки вверх, опуская шлем.  - Это я. Смотри. Помнишь меня?
        Девушка кивнула в ответ и убрала свой страшный нож. Развернулась к подругам по несчастью, сжавшимся в комок, помогая им встать. Трое из них были полностью обнажены, в некоторых местах на теле были видны сочащиеся кровью порезы от ножа. Они делали слабые попытки прикрыть свою наготу, но у них ничего не получалось, и они только стыдливо прятали лица. Девушки были все, как на подбор: высокие, стройные, с красивыми лицами, которые не смогли испортить ни грязь, размазанная по всему телу, ни красные припухшие, от, не переставая льющихся, слез, глаза, ни испуганный вид. Упругие бедра, круглая задница, тонкая талия и тяжелая упругая грудь. Все это Крис отметил, скользнув по ним взглядом. Кто бы их не выбирал, он был истинным ценителем женской красоты.
        - Что встали? Ждете от меня приказа, чтобы пойти подыскать себе подходящую одежду?  - они смотрели на него затравленными взглядами.  - Ну-ка, брысь за шмотками!  - скомандовал он им, девушки разбежались в разные стороны.  - С такими прелестями кого угодно можно до греха довести.  - Негромко проговорил он им вслед.
        - Эй, Крис!  - позвал его Мак.  - Подойди, мне надо тебе кое-что показать.
        Крис направился к нему. Мак стоял у груды тел, натасканных им в одну кучу.
        - Что?
        - Посмотри на их глаза.  - Предложил он.
        Крис мельком взглянул на лица.
        - И что я там должен увидеть? Свое будущее?  - попытался он пошутить. Но шутка не удалась, капитан даже не улыбнулся.  - Ну ладно, ладно.
        Он склонился над трупом и приподнял ему веко. Под ним обнаружился электронный глаз бота. Он открыл глаза другому мертвецу - то же самое. Отошел на некоторое расстояние, пытаясь сообразить. Увидел лежащую неподалеку оторванную взрывом голову и направился к ней.
        - Можешь себя не утруждать.  - Остановил его Мак.  - Я всех проверил. И все они боты. Ни одного человека, кроме вот этих прекрасных дам. Они настоящие.
        - Но боты не могут причинить вред человеку, они не могут, не должны!  - сказал он в замешательстве.  - Это противоречит заложенной программе! Вспомни учебный полигон! Бот не может причинить вред человеку своими действиями!  - сказал он уверенно.
        - Это ты вон тем девушкам объясни.  - Мак кивнул на девушек, копошащихся в упавших палатках в поисках одежды подходящего размера. Одной повезло больше остальных, она нашла чистый комплект полевой формы, и теперь пыталась натянуть на себя форму, запихивая в нее свои соблазнительные выпуклости, рассчитанную на человека мужской комплекции.  - А они тебе, в свою очередь, расскажут многое о том, как боты не могут навредить человеку, в подробностях описав все, что с ними случилось.
        Крис не знал, что ответить на такие доводы, растеряно переводя взгляд с одной девицы на другую.
        - Какого тогда хрена здесь происходит?  - спросил он.
        - Если бы я знал, Крис… Если бы я знал.
        Мак смотрел на девушек, заметно оживившихся после неожиданного спасения. Наверняка они надеялись на спасение, но готовились к самому худшему в их жизни испытанию.
        - Мария!  - Мак подозвал к себе первую спасенную ими девушку.  - Раз вы наводите сплошной бардак, посмотрите заодно какую-нибудь провизию, она нам пригодится, когда мы отсюда уйдем.
        - Мы уйдем отсюда?! А как же спасательная группа? Как она нас найдет, если нас здесь не будет?  - спросила она удивленно.
        - Оглянись вокруг. Что ты видишь?  - спросил он у нее в ответ.
        - Ну, лагерь, палатки,  - начала она перечислять,  - еще горящие ветки…
        - И трупы.  - Закончил он, перебив ее.  - А точнее около ста разорванных трупов от которых так вкусно пахнет свежим мясом. В этих лесах достаточно голодных хищников, уже бегущих сюда со всех ног в поисках халявной еды. Если вам всем дорога ваша жизнь, то вам с девушками стоит поторопиться, и как можно скорее. Вперед!
        Мария убежала к девушкам, чтобы передать последние новости.
        - Зачем ты так с ней?  - укоризненно спросил Крис.
        - Пусть знает, что никто с ними сюсюкаться не собирается. Не хватало нам еще женскую демократию здесь развести. Хочешь жить - умей вовремя свалить! Это понятие старо, как мир. Не забывай, что мы на службе. У нас своя боевая задача и таскаться с гражданскими у нас нет времени. Доведем их до скайдрома и сдадим представителям корпорации, пусть разбираются с ними сами.
        - Теперь понятно, почему у тебя нет жены.  - Сказал Крис.  - Ты бездушный салдафон.  - Вынес он вердикт.
        - Я бы сказал - рациональный.  - Поправил его Мак.
        Через четверть часа девушки были готовы. Каждая сумела найти себе одежду по размеру. Мак прошел вдоль выстроившейся шеренги, осматривая их критичным взглядом, поправляя воротники и смотря на верхние пуговицы кителей, которые никак не желали застегиваться на шикарных грудях. Девушкам удалось найти одну достаточно чистую и прожаренную тушку. Сейчас она покоилась в сумке, разрезанная на несколько частей, которую держали девушки. Мак и не думал строить из себя джентльмена, справедливо предполагая, что и ему и Крису сумка будет только мешать, если обнаружится опасность.
        - Каждому свое, Крис.  - Ответил он на его предложение понести сумку вместо девушек.  - Кто-то выручает пленников и следит за обстановкой, а кто-то тащит жратву, потому что больше ничего полезного делать не умеет.
        Пришлось спешно покидать место недавнего побоища, потому что вдалеке стали слышны раскатистые взрывы, перестрелка из автоматического оружия и голодный многоголосый рык хищников, спешащих на разделанный обед. Будь Крис с Маком одни, им бы не составило особого труда прошмыгнуть мимо хищников, учуявших запах крови и мяса. Темнота им не была помехой, и они отлично видели приближающихся монстров, они были натренированы для преодоления больших расстояний бегом, у них было оружие, способное их защитить и делающее их самыми опасными живыми существами в этом секторе. Но за ними бежали сексапильные девушки, у которых всего этого не было. На них даже одежда была чужая!
        Первую волну приближающихся монстрообразных чудищ, Мак заметил издалека. Предупредил Криса, чтобы тот посматривал в оба, потому что их тоже могли принять за ужин, решивший добровольно броситься в пасть. Девушки растерялись от громкого рычания, раздававшегося со всех сторон. Попытались развернуться в темноте, чтобы дать деру от приближающегося устрашающего рычания и прыснули в разные стороны. Пришлось отлавливать каждую по отдельности и силой возвращать в строй.
        - Куда это вы так заспешили, дамочки?  - Спросил у них Мак.  - Вспомнили, что забыли дома выключить утюг? Или вам так сильно хочется быть разодранными на части? Не для того мы вас спасали, чтобы вас сожрали тупые монстры!  - он выстрелил несколько раз по приближающимся животным, продырявив их шкуры от груди до хвоста. Девушки завизжали при виде голубых вспышек.  - Молчать! Возьмитесь за плечи впереди идущего человека, слушать мои команды, не разбегаться и не пищать. Больше ловить я вас не буду. Хотите сдохнуть - пожалуйста! Есть желающие покинуть строй?  - ответом ему было молчание.  - Прекрасно! Тогда вперед!
        Девушки аккуратно переставляли ноги, негромко чертыхаясь, когда одна из них оступалась и тянула остальных за собой. Пару раз они все-таки упали и их пришлось ставить на ноги, собирать снова в некое подобие колонны. Мак лишь тяжело вздыхал и горько усмехался, когда смотрел на них, нерешительно переставляющих ноги и слепо озирающихся по сторонам, как будто в кромешной тьме можно было что-нибудь увидеть.
        «Таким темпом мы дойдем до скайдрома только на следующий год.»  - Думал он, качая головой.  - «Вряд ли они готовы пройти пешком всю ночь. Нужно делать привал. И чем скорее, тем лучше.»
        Но его замыслу не суждено было сбыться.
        Внезапно позади себя они услышали леденящий кровь визг, переходящий в нешуточную грызню. Кто-то кого-то усиленно раздирал в клочья и тот другой был очень против такого отношения к себе. Визг усилился, смешавшись с сотнями похожих. Вскоре сзади раздавался многоголосый нечеловеческий крик, прерываемый громким рычанием.
        - Ну-ка, руки в ноги и бежим скорее!  - скомандовал он.  - Крис, ты что-нибудь видишь?
        - Ни хрена пока не видно, и мне это не нравится.  - Проговорил он.
        - Следи за тылом. Девочки, хватайтесь за меня и быстро перебирайте ногами, если не хотите узнать, кто это там так страшно визжит!
        Девушки вцепились в Мака со всех сторон, испуганно озираясь по сторонам. Ему пришлось тащить их чуть ли не на руках, чтобы сделать передвижение быстрее. Они спотыкались и падали, мешая друг другу, но все равно не выпускали его рук, вцепившись в них мертвой хваткой. Всем хотелось прожить в этом мире немного подольше.
        - Мак, туда!  - Напарник показал на небольшое разрушенное строение, бывшее когда-то двухэтажным.  - Может там переждем ночь?
        Судя по приближающемуся визгу, предложение Криса не было лишено логики. Кто-то очень многочисленный двигался в их сторону, быстро сокращая дистанцию и им позарез, как нужно было срочно попасть в ту сторону. Мак поднажал, буквально волоча за собой вцепившихся девушек, которые старались идти, как могли. Сумка с едой давно выпала из рук, но это сейчас не имело никакого значения, нужно было как можно скорее укрыться в развалинах, чтобы избежать ненужной встречи. Оставалось пройти несколько метров до первого проема, когда на них обрушилось это.
        - Давай быстрее, я прикрою!  - прокричал он, вытаскивая пистолет.  - Давай, давай!  - поторопил он, разворачиваясь к первой цели.
        Сзади к ним приближались какие-то прыгающие высоко создания, отдаленно напоминавшие человека, по крайней мере, у них был полный человеческий комплект: две руки, две ноги, туловище и голова. Издавая истеричный визг, кувыркаясь в воздухе, как гимнасты, но намного комичнее, будто им было все равно, как они упадут на землю. Тем не менее они всегда умудрялись приземляться на ноги, вернее они использовали все четыре конечности. Перебегали по земле, используя руки и ноги и, набрав скорость, высоко подпрыгивали в воздух, дрыгая руками и болтая головой из стороны в сторону.
        - Что за хрень?  - пробормотал Мак, оглядываясь назад, продолжая тянуть за собой девушек, озиравшихся со страхом.  - Быстрее! Осталось сделать десять шагов.
        Крис отстреливался, выцеливая ближайших прыгунов. Голубые вспышки прошивали тела, как лист бумаги. Твари завизжали еще громче. Одна из девушек потеряла под собой опору и упала на землю, отцепившись от остальных. Она тут же истерично закричала, понимая, что никто за ней возвращаться не собирается. Остальные девушки рыдали в голос, жалея и подругу и себя и всех на свете. Мак понял, что затащить их внутрь он не успеет, а оставлять Криса отдуваться за всех не станет. Он вытянул руки из цепких рук и шагнул в сторону, вытаскивая пистолет. Девушки, оказавшись одни, начали шарить по земле, расползаясь в разные стороны, пытаясь нащупать его в темноте. Отстреливаясь, Мак схватил отставшую, истерично зовущую на помощь девушку, за руку и привел к остальным. Теперь нужно было, как можно дольше продержаться, стараясь экономить заряды, считая выстрелы, озираться во все стороны, чтобы никто не смог ударить им в тыл. Но случилось то, чего Мак боялся больше всего. Со стороны развалин на них хлынул целый поток прыгунов. Они высоко подпрыгивали в воздух, отталкиваясь от первого этажа и приземлялись около визжащих
женщин, почувствовавших опасность и приближение неминуемой смерти. Двух девушек утащили за ноги, они пытались сопротивляться, но бесполезно, и теперь над ними кишели твари, собравшись гурьбой и расталкивая друг друга, выдавливая своей массой крики невыносимой боли из сворованных девчонок.
        - Всем лежать!  - заорал Мак громко, искренне надеясь, что девушки поймут к кому он обращается и бросятся на землю.
        Он стрелял не целясь, даже стреляя навскидку трудно было бы промахнуться, по заполнившим собой все окружающее пространство прыгунам.
        - Мак! Если останемся здесь - до девчонок, в конце концов, доберутся. Нужно пробиваться к зданию, только там есть шанс, что они отступят и отправятся дальше.  - Выкрикнул Крис, не переставая стрелять в гущу столпившихся кошмарных двуногих.
        Что они сделали с девушками, было не видно, но судя по затухающим крикам, ничего хорошего, что могло бы их расслабить. Мак схватил одной рукой сжавшуюся в комок девушку, обхватившую себя за колени, дрожащую от страха, чем вызвал у нее взрыв истерики. Она начала брыкаться и визжать. Пришлось успокоить ее, отвесив удар раскрытой ладонью в челюсть. Девушка тут же обмякла, безвольно свалившись на землю. Он взвалил ее на плечо и направился к проходу, попутно отстреливаясь. Крис сделал то же самое, оставшаяся девушка ползла за ними на четвереньках, ориентируясь на голубоватые всполохи выстрелов. Твари наседали со всех сторон, прикончив утащенных девушек, пытаясь задавить количеством и прыгая на них сверху. Голубые разряды насквозь прошивали тварей дюжинами, которые падали под ноги своим сородичам, но на месте упавших тут же появлялись новые и все начиналось сначала. Никогда еще в своей жизни Мак так долго не пробирался к цели, отстоящей от него всего в десяти шагах. Нескончаемый визг и копошение, прыгающие тела и рычащие рожи, тянущиеся со всех сторон руки с длинными когтями на пальцах, пытающихся
стащить девушку с плеча - такого кошмара ни Маку, ни Крису в своей жизни видеть не доводилось.
        Наконец им удалось пробиться ко входу, перестреляв не одну дюжину тварей. Это оказался чудом уцелевший тесный тамбур какого-то строения, без окон и двери. Мак с Крисом побросали свои ноши внутрь. Мак оглянулся, девушки, которая ползла за ними следом, не было. Чертыхнувшись про себя, он приказал Крису стоять в проходе, защищая оставшихся в живых. Развернулся в обратном направлении и пошел на поиски. Он не боялся, что на него навалится толпа этих созданий, костюм давал полную защиту. До чего бы они не додумались, им не справиться со столь технологичным изделием. Это подтвердилось, когда на него прыгнуло сразу несколько омерзительных созданий, пытаясь растащить в стороны по кусочкам и прокусить «кожу». Когти бессильно царапали по поверхности костюма, не оставляя следов, а зубы способные разгрызть кости крошились о поверхность, будто сахарные, от приложенных усилий. Его повалили на спину и попытались придавить массой, но костюм среагировал незамедлительно, затвердевая непробиваемой броней, защищая своего носителя от удушья. Маку надоело чувствовать себя игроком в регби, и он начал действовать. Сначала
стряхнул с себя уродов, используя усиливающие импланты, которые разлетелись в стороны, словно тряпичные куклы. Но навалиться вновь на него он не позволил, выхватив левой рукой пистолет и орудуя правой с зажатым в руках ножом. Инструкторы во время обучения не зря настаивали на том, чтобы курсанты свободно владели обеими руками. Сейчас это очень сильно выручало. Тех, кто подскакивал слишком близко или сваливался на него сверху, Мак без хитростей принимал на клинок, поражая в уязвимые места, а тех, кто выжидал в стороне, доставал выстрелом.
        Наконец твари осознали, что достать двух запакованных в костюмы человек им не удастся и поспешили покинуть место бойни, ускакав дальше по направлению своего первоначального движения. Выстрелы стихли. Мак оглянулся, прикидывая в уме количество трупов. Вместе с Крисом им удалось завалить около двухсот прыгунов. Разыскать пропавших девушек в свалке дохляков удалось не сразу. Два растерзанных тела в обрывках, пропитанных кровью, военной формы, в которых трудно было узнать недавних стройных красавиц, а, тем более, представить их живыми, он обнаружил под завалами тел прыгунов. Раны, оставленные ими на телах своих жертв, красноречиво рассказывали о том, что девушки были частично съедены, пока оставались живыми. Множественные рванные раны и прокушенные места наталкивали на мысль, что прыгунам нужна была свежая кровь. Остатки рук и ног с оторванными кистями и стопами сочились кровью, пока она не вытекла окончательно из тела, и были вылизаны прыгунами дочиста. Разорванная шея, грудь и живот с вывернутыми наизнанку, частично съеденными, внутренностями вызывали отвращение к прыгунам, как к живым созданиям и
Мак пожалел, что не завалил побольше этих мерзких тварей. Он оттащил то, что осталось от девушек подальше от места побоища и спрятал их в одной из впадин привалив землей. Возвращаясь назад, он услышал тихий стон в кустах. Там оказалась третья девушка, которая ползла за ними следом. Твари и над ней усердно потрудились. У девушки не было одной руки целиком и ноги до колена, живот был разодран. Она истекала кровью и помочь ей Мак не мог уже ничем, кроме как подарить быструю смерть, избавив от мучений. Он вогнал нож в сердце, прерывая ее жизнь. Она вздрогнула в последний раз и испустила дух, расслабившись в его руках.
        - Прости.  - Прошептал он ей без выражения и направился к Крису, ждавшему его у порога с нетерпением.
        - Что ты так долго там возился? Нашел девушек?  - с надеждой спросил он, озираясь по сторонам.
        - Нашел. Только все они мертвы. Их сначала разодрали, а потом высосали всю кровь. Отвратительное зрелище.
        - Что же это за твари такие?  - спросил изумленно Крис.
        - Наверное, какие-нибудь вампиры-мутанты.  - Предположил Мак.  - Кому еще нужно вылизывать рваные раны дочиста?
        - Это какой-то бред! Может быть, мы с тобой не успели катапультироваться и сейчас лежим в бессознательном состоянии где-нибудь в военном госпитале и смотрим ужасный сон?  - спросил он у Мака.
        - И видим с тобой одно и то же?  - иронично спросил он.  - Такого не бывает, Крис, и ты об этом прекрасно знаешь. Это самая что ни на есть настоящая реальность, с ожившими кошмарами. И мы находимся в самом центре слетевшего с катушек континента.
        - С чего ты решил, что весь континент сошел с ума?
        - Если бы это была проблема локального характера, здесь вовсю трудились бы техники, спасатели и служба охраны. Ты кого-нибудь из них видел за последнее время? Я не видел. Значит ситуация вышла из-под контроля повсеместно.
        - И что же теперь делать?  - спросил Крис растеряно.
        - Выполнять поставленную задачу, первый пункт которой гласит, что нам нужно добраться до скайдрома. А там будет видно.
        Девушки начали приходить в себя, постанывая и пытаясь принять сидячее положение.
        - А девушки?  - спросил Крис, поглядывая на них.
        - Возьмем с собой. Не оставлять же их здесь? Осмотри развалины, пробудем здесь до утра, пусть отдохнут немного. А я попробую найти наш ужин.
        Мак снова отправился на поиски. Когда он вернулся с сумкой в руках, Крис развел небольшой костер, чтобы осветить помещение, заваленное разнообразным хламом, которое он обнаружил за одной из чудом сохранившейся дверью. Толстый слой ржавчины на ней говорил о том, что это здание не использовалось по назначению уже много лет. Дым от костра выходил прямо в дверной проем. Девушки сидели около костра, протянув к нему руки и мелко вздрагивали. Когда Мак вошел внутрь, они с надеждой посмотрели на него. Он молча уселся рядом, расстегнул молнию сумки, вытащил содержимое и разделил между всеми. Сосредоточенно принялся жевать остывшее мясо, не обращая никакого внимания на вопрошающие взгляды девушек. Насытившись, он перевел на них взгляд, внимательно вглядываясь в лица.
        - Их больше нет.  - Сказал он им без выражения.  - Ложитесь спать, мы отправляемся на рассвете. Крис и я будем сторожить по очереди.
        Девушки перестали жевать жесткое мясо и переглянулись. Мак отошел к стене и уселся на пол, раскрывая карту, принялся ее внимательно изучать. Одна из девушек подошла к нему и нерешительно спросила:
        - Можно мы поспим рядом с вами? Нам… Нам страшно.
        Мак кивнул в ответ. Девушки уселись возле него с двух сторон, тесно прижавшись к плечам, и вскоре быстро уснули, вздрагивая во сне время от времени. Мак мысленно улыбнулся и прикрыл веки. Стоило немного отдохнуть до своей смены.
        Проснулся он моментально от того, что кто-то тронул его за плечо. В условиях крайней опасности сон слетал с него мгновенно, эту особенность Мак заметил за собой, когда еще учился в летке. Оглянувшись, он заметил, что лежит на полу, а девушки, прижавшись к нему с обоих сторон, мирно спали, уложив свои головы ему на грудь. Он аккуратно высвободился из их объятий и встал.
        - Да ты у нас настоящий Дон Жуан!  - подколол его Крис.  - Ничего не делая, уложил с собой двух самых красивых девушек.  - Сказал он негромко, чтобы их не разбудить.
        - Если бы ты перетрухал так же, как и они - тоже бы прижался ко мне во сне.  - Ответил ему беззлобно Мак.
        Он посмотрел на девушек. Несмотря на то, что они были перепачканы грязью, налипшей на них во время разыгравшегося сражения с прыгунами, выглядели они очень даже ничего, красивые.
        - Что там?  - он кивнул в сторону раскрытой двери.
        - Пока все тихо. Несколько раз слышалась канонада выстрелов вдали и взрывы, но мимо никто не шастал, зуб даю.  - Ответил Крис.
        Мак потянулся, хрустнув суставами, тело слегка онемело от лежания в одной позе. Он выглянул наружу. На востоке небо озарилось всполохами далекого пожара, разгоняя ночную темноту. Сначала он подумал, что Крис дал ему проспать до зари, но, присмотревшись повнимательнее, понял, что ошибся.
        - Давно горит?  - спросил он у него, пристраивающегося рядом с девушками.
        - Уже часа два.  - Ответил Крис негромко.  - Сначала там что-то взорвалось несколько раз, а потом заполыхало.
        Мак отвернулся, наблюдая за окрестностями. Десятки вопросов лезли в голову без соблюдения очереди, создавая сумбур. Спятившие боты, начавшееся вторжение, атака Земли.
        «Почему ГоТМ не подвергся обстрелу чужаков? Или чужаки оставили его в насмешку над человечеством, или не посчитали его достаточно опасным. Если второй вариант, то тут они очень сильно просчитались. То лучевое оружие, способное пробить силовую защиту, могло бы в корне изменить соотношение сил. Могло бы…»  - Он горько усмехнулся.  - «Только в нужный момент его не было под руками. Это, как закон подлости. То, что тебе нужно именно сейчас, отсутствует, а когда появляется, то необходимость в нем отпадает.»
        Мак разглядывал окрестности задумчивым взглядом, пытаясь для себя выяснить первоочередную задачу. Как бы он ни прикидывал в уме возможные варианты развития действий, все упиралось только в одно - выжить любой ценой, а дальше будет видно.
        «Будем решать задачи по мере их поступления. В сложившейся обстановке загадывать наперед не имеет никакого смысла. Недавнее столкновение было тому ярким примером. Еще девушки эти свалились на голову нежданно-негаданно.»  - Думал он.
        В тяжелых раздумьях прошло немало времени. На востоке забрезжил рассвет, осветляя небо первыми лучами. В ГоТМ возвращалось солнце, а вместе с ним новая надежда на хороший день. Хотя, что хорошего можно было ждать, когда вокруг самый настоящий бардак, Мак понять не мог. Спокойное течение времени, когда день сменяет ночь, а ночь сменяет день, когда каждый новый день похож на предыдущий своей унылой серостью, закончилось. Никто из них не знал, что может преподнести следующий час или поворот, но надежда на лучшее, тлеющая в умах, давала силы двигаться дальше вновь и вновь, за первым шагом делая второй, за ним третий.
        Мак тронул за плечо Криса, уютно пристроившегося на груди одной из девиц.
        «Умаялся, болезный.»  - Подумал Мак.  - «Если бы тебя увидела сейчас Скримлина, мало бы тебе не показалось!»  - Он улыбнулся, представив себе такую картину.
        Крис поднял голову, оглянулся и отшатнулся с испугом, осознав, что он только что практически изменил своей подруге с другой женщиной.
        - Не ссы, старина,  - успокоил его Мак шепотом,  - я тебя не сдам. И не надо делать такое брезгливое лицо! Можно подумать тебе не нравится девушка? А как вкусно она пахнет! Голову можно потерять! Еще и красавица вдобавок.  - Он протянул руку, помогая ему встать на ноги.
        - Нормальное у меня лицо.  - Начал он оправдываться, разминая затекшие мышцы.  - Девушка и впрямь дивно хороша. Жаль только, что мы остальных не сумели спасти.
        - Ты хотел завести себе целый гарем?  - удивился Мак.  - Смотри осторожнее с такими желаниями, а то скоро до них дойдет, что им необходимо в срочном порядке нас отблагодарить. Тогда точно тебе придется делать выбор между ними и Скримлиной.
        - Да пошел ты!  - беззлобно сказал ему Крис.  - Я тебе не про гарем, а про жизни говорю.
        - Тогда ставлю тебе зачет по предмету «настоящая верность».  - Он хлопнул Криса по плечу.  - Ладно, шутки в сторону. Буди девчонок, завтракаем и направляемся к скайдрому. Не нравится мне, что там вчера полыхало. Как бы нам не пришлось шестьсот километров отмахать на своих двоих. С таким грузом,  - он кивнул в сторону сладко спящих девиц,  - нам это сделать будет очень трудно.
        Пока Крис расталкивал разоспавшихся девушек, Мак, как мог, приготовил завтрак, поделив остатки печеного мяса на четверых. За завтраком девушки вкратце рассказали историю их пленения. Оказалось, что они были из упавшего скаймакса, виденного Крисом и Маком ранее. После жесткого приземления подбитого судна в салоне начался пожар, быстро распространившийся по кораблю, им и еще сотне выживших в катастрофе удалось выбраться из салонов, благо с ними оказался один из пилотов. Вылезая, они слышали много голосов людей с верхних палуб, отсеченных от них ревущим пламенем, но ничего не могли поделать, чтобы их вытащить оттуда. Они так и сгорели там заживо. Пилот сказал, что неподалеку видел скайдром с судном на взлетной полосе и они смогут до него быстро добраться, если будут слушать его команды. Они выступили в путь, но неожиданно на колонну напала голодная стая хищников, им удалось спастись. Потом в лесу их поймала банда чернокожих мужчин. Главарь банды отобрал их среди других женщин и увез в лагерь, где их вечером выручили Мак и Крис.
        - Дальше вы знаете.  - Сказала одна из них, перестав жевать и опустив глаза.
        - Как твое имя?  - спросил у нее Мак.
        - Меня зовут Светлана, а это Ирэн. Мы направлялись с Южно-американского региона в южный скайпорт. Хотели слетать в сектор-музей, немного отдохнуть и поразвлечься. Оставалось совсем чуть-чуть. Раздался голос капитана, что в нас попали две ракеты, и чтобы мы приготовились к удару… - Она разрыдалась.
        - Успокойся.  - Попробовал утихомирить ее Мак, но это не помогало. Поэтому он гаркнул командирским голосом так, что девушка вздрогнула, забыв о своих слезах.  - Отставить!  - и добавил уже намного мягче.  - Успеешь еще нареветься. Сейчас быстро доедаем и отправляемся в путь. На сборы пять минут.
        Девушки не подкачали и быстро собрались в дорогу, правда собирать им было нечего, поэтому они уложились точно в срок. Они не глядели по сторонам, когда выходили из укрытия, чтобы нечаянно не наткнуться взглядом на одну из своих растерзанных подруг по несчастью. Пугались только тогда, когда наступали на чью-нибудь руку или ногу, нервно попискивая. Но выдержали это испытание и сохранили свой завтрак в желудках. В разгорающемся дне, по практически ровной поверхности, лишенной крупных зарослей, да на сытый желудок, девушки пошли намного бодрее. До скайдрома оставалось двенадцать километров по саванне, пересеченной редкими зарослями кустарниковых островков. Они передвигались перебежками от одного такого острова к другому. У девушек сначала получалось не очень, но вскоре они приучились быстро перебирать ногами, пригнувшись перебегать от кустарника к кустарнику, когда Мак или Крис подавали им знак, что впереди чисто.
        Через три часа они добрались до окрестностей скайдрома. Уже издалека Мак учуял запах гари, разразившегося ночью пожарища, непонятно кем и с какой целью устроенного. Девушек спрятали в наиболее густом кустарнике, приказав не вылезать и сидеть молча, отправившись вдвоем на разведку. Приблизившись к ограждению, за которым было подозрительно тихо, пилоты договорились прикрывая друг друга, быстро добежать до видневшегося ангара. То, что они увидели за забором, повергло их в горестное уныние. Ожидаемого скаймакса на взлетной полосе не оказалось. Громадные ворота ангара были подняты, но и он, к сожалению, оказался пустым. Более того, он выгорел изнутри дотла, оставив после пожара только закопченный остов. Здание скайдрома выглядело аналогичным образом за исключением того, что на нем имелись многочисленные следы от пуль стрелкового оружия. Вокруг здания валялись мертвые люди и боты в разной степени целостности и бесчисленное количество стрелянных гильз. Мак различил гражданских, чернокожих военных в такого же цвета, что и на девушках, форме и последних своих знакомых прыгунов во вполне приличной одежде. В
свете дня нельзя было и подумать, что эти прилично одетые господа могут по ночам так истошно визжать, прыгать подобно кузнечикам и пить кровь литрами.
        Заходить внутрь здания не было никакого смысла, вряд ли огонь хоть что-то пощадил. На территории скайдрома было множество подсобных помещений не тронутых разыгравшейся трагедией, и Мак с Крисом решили их все обследовать, в надежде отыскать хотя бы один пригодный для передвижения транспорт. Вокруг царила разруха и запустение, вряд ли хоть кто-то из живых здесь остался, поэтому пилоты отправились к ближайшему приземистому зданию, в надежде разжиться чем-нибудь полезным. Подергав ручку двери, они с удивлением отметили, что она закрыта. Какого-либо магнитного замка снаружи не было, в дверях отсутствовала даже щель, в которую мог входить устаревший со временем ключ. Мак постучал в дверь с такой силой, что она чуть не развалилась под мощными ударами.
        - Эй! Есть кто внутри?  - крикнул он.
        В ответ была лишь тишина, нарушаемая завыванием ветра и потрескиванием разогреваемого металла на солнце.
        - Мы спасательная команда.  - Соврал он, зная, что эти слова сейчас могут открыть любую дверь, если за ней спрятался человек.  - Мы пришли вам помочь!  - он постучал снова.  - Есть тут живые?
        Неожиданно за дверью послышались торопливые шаги и звук отодвигаемой мебели. Мак довольно осклабился, показывая Крису большой палец. Он отошел на пару метров и направил пистолет в сторону проема. Дверь распахнулась и за ней они увидели перепуганного белого мужчину в робе обслуживающего персонала с перепуганными красными от бессонной ночи глазами. Он испуганно выглянул наружу и спросил полным недоверия голосом:
        - И все?
        - А что вы хотели увидеть?  - спросил в ответ Мак, отодвигая его в сторону и проходя внутрь здания.
        - Вы же… Вы же сказали, что вы спасатели.  - Ответил тот неуверенно.  - Где остальные, где техника, военные, медицинские работники. И форма на вас другая! Кто вы такие?  - крикнул он, набравшись храбрости.
        - Заткнись!  - Крис ткнул в него пальцем.  - Не хватало, чтобы на твои крики сюда кто-нибудь примчался.
        Мужчина, от такого наглого к себе обращения, только открывал и закрывал беззвучно рот, пытаясь безрезультатно подобрать нужные слова.
        - Живем, Крис!  - послышался радостный возглас Мака из глубины соседнего помещения.  - Здесь есть тачка!


        Продолжение следует…


        Примечания.


        ГоТМ - прижившееся и прочно устоявшееся название игрового континента среди населения, образованное использованием названия корпорации «GamesTechnologyofMegasoft».
        Минисмартвэйс - умный браслет узкого назначения. В основном используется лишь персоналом сектора 406.
        Скайкарта - программируемая пластиковая карта пользователя, предоставляющая право перелетов, оснащенная информацией о пользователе и необходимом пункте назначении.
        Скаймакс - летательное пассажирско-грузовое судно, разработанное дочерней компанией Мегасофт, вместительностью до 5 тысяч человек, скорость при движении около 5 тыс. км на суборбитальной высоте 110 км.
        Смартвейс - умный браслет - технически сложное многофункциональное устройство, используемое повсеместно. Благодаря компактным размерам, мощи начинки, а также прорывных технологий в сфере голографии заменило собой ноутбуки, планшеты, телефоны, смартфоны, кпк, спутниковые навигаторы и т.д.
        Спейсмакс - космический летательный аппарат, разработанный той же компанией для перемещения грузов и пассажиров на орбитальную станцию «Спейсград».
        Трип - универсальный голографический проектор.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к