Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Я тебя съем Иван Витальевич Безродный


        Перемещаясь между двумя Порталами галактических Туннелей, герой рассказа попал не туда…


        Иван Витальевич Безродный
        Я тебя съем


        Если бы Фред не был таким привередливым в отношении прохладительных напитков, всего этого могло и не случиться. Нельзя сказать, что на Малке было в это время года было очень уж жарко или он страдал похмельем после вчерашней вечеринки по поводу дня рожденья шефа, но, пообедав, ему вдруг захотелось чего-нибудь эдакого, а Фред терпеть не мог грейпфрутовый сок. Но только такой и оставался в холодильнике домика, в котором он жил с верзилой Томпсоном.
        — Сходи в контору,  — пожал плечами Томпсон.  — В рефрижераторе, что у Портала, есть «Кока-кола». По крайней мере утром еще была.
        — Предпочитаю апельсиновый сок,  — безапелляционно ответил Фред.  — Намного полезнее.
        Томпсон, ухмыльнувшись, со смаком откупорил банку безалкогольного пива.
        — Как знаешь,  — сказал он.  — А я…  — он сладко зевнул,  — пожалуй, немного вздремну. Сегодня к вечеру надо будет обязательно закончить пятый бокс… Возни еще… оё-ёй!.. Бруннель рвет и мечет, забери его скорее Сатана…
        Томпсон отхлебнул, зажмурился от удовольствия и упал на кровать, не снимая ботинок.
        — Много своего сока не пей,  — глубокомысленно заметил он,  — козленочком станешь!
        Фред в ответ пробормотал что-то не очень любезное и вышел из домика. Строительная площадка во время обеда была тихой и пустынной. Только старый Мерчинсон на своем погрузчике растаскивал у самых ее границ поваленные стволы деревьев, да несколько безобидных «койотов», привязавшихся к людям, играя, гонялись, друг за другом.
        «Хорошо-то как!» — умиротворенно подумал Фред и зашагал в сторону конторы. Пить хотелось все сильнее.
        Пара «койотов», синих в белую полоску, увязались за ним, прося кусочек булки, но потом отстали, снова принявшись возиться в пыли. Фред зашел в приземистое серое здание, окунувшись в прохладу начальственных апартаментов, и направился к большому рефрижератору, приткнувшемуся рядом с кабинкой Личного Портала. Сейчас, сейчас, одну минутку…
        — О, Фред, как ты кстати!  — услышал он возглас вездесущего шефа. Он стоял в дверях своего кабинета и озабоченно вертел в руках какой-то серо-желтый пакет.
        — Да, мистер Бруннель,  — осторожно отозвался Фред, повернувшись к нему.  — Я только за водичкой зашел, горло пересохло…
        — Бери, бери,  — щедро отозвался прораб и растерянно покосился на пакет, будто ожидая, что тот его укусит.  — Слушай, Фред…
        — Да, мистер Бруннель?  — Фред открыл дверцу холодильника и достал запотевшую бутылку апельсинового сока.  — Что-нибудь случилось?
        — Гм…  — Бруннель прочистил горло.  — У меня к тебе дело. Конечно, оно несрочное, не то, чтобы очень… Но… Его надо быстренько провернуть.
        Вот и пойми этих шефов, у которых «несрочные» дела надо делать всегда «срочно»!
        — Сейчас же обед, мистер Бруннель…  — промямлил Фред, прижимая к себе холодную бутылку.  — Вот через полчасика…
        — Никаких «полчасиков»!  — безапелляционно заявил прораб.  — Я бы послал Майка, но он подвернул ногу, а Марта отправилась на Кернию, за новым кредитом. Или вы хотите остаться без жратвы? Раз сюда в этот момент заявился ты, значит, это будешь ты, понятно? Не хочешь же ты сказать, что я сам должен делать такие пустяковые дела, а? Вечно я должен думать за вас, дармоедов… Тут делов-то на пять минут! А после обеда займешься настройкой второго Личного Портала, сроки поджимают,  — в четверг прибудет комиссия, ты в курсе?
        — В курсе…  — не вдаваясь в логику шефа, обреченно вздохнул Фред.  — А что за дело-то?
        — Да пустяковое, чего там. С Пуняятокке нам по ошибке прислали пакет каких-то важных документов. Его срочно надо переправить на Лаозею и отдать лично в руки ихнему начальнику, мистеру Дзунг-Бванге. Каких-то пять минут — и ты снова здесь. И тогда со спокойной душой пей, веселись, отдыхай. Идет? Молодец! Я так и знал. Ведь ты у меня один из самых ответственных парней, отлично знаешь свое дело, мастер на все руки и… это… ну, и в таком духе. На,  — он протянул пакет подошедшему к нему Фреду,  — не потеряй, смотри. Давай, давай, время не ждет. Потом попьешь!
        Фред со злостью запихнул бутылку в глубокий карман комбинезона и взял объемистый пакет.
        — Код Лаозеи там есть,  — любезно подсказал Бруннель.
        «Знаю, чертов хрыч!» — огрызнулся про себя Фред и побрел к кабинке Портала.
        Да, как и предсказывали фантасты и мыслители прошлых столетий, человечество постепенно начало осваивать Галактику. Правда, вовсе не с помощью звездолетов, будь они на ядерной, ионной или какой другой тяге. В конце двадцать первого века фундаментальные труды по физике пространства и поля индийца Бириян-ямы и австралийца Джобсона позволили подвести основополагающую базу для создания управляемого процесса телепортации на дальние расстояния с точностью, достигающей одного сантиметра. Это стало возможно благодаря применению Туннелей — особых образований искривленного пространства-времени, протянувшихся между каждой колонией и образовавших в Галактике целую сеть, напоминающую старинную телефонную. Стоило войти в специальную кабинку, набрать соответствующий номер и… Через пару мгновений вы оказывались на месте назначения. Просто и удобно. Ни звездолетов, ни перегрузок, ни годов путешествия в мертвой холодной пустоте, ни тяжких испытаний посадок и взлетов! Скорость и дешевизна, а потребление энергии в готовом Туннеле были просто мизерны. И Человек гордой поступью зашагал по Галактике…
        Прораб выжидающе стоял в дверях кабинета, барабаня пальцами по своему большому круглому животу. Фред набрал номер колонии на Лаозее и справился об ее климатической обстановке на данный момент. «Плюс тридцать пять,  — хмыкнул про себя он,  — жарковато, но терпимо». Фред недобро покосился на шефа и нажал клавишу «Отправить». Черт бы его побрал, этого Бруннеля, подумал он и…
        Его с силой вытолкнуло по ту сторону Туннеля, да так, что он еле удержался на ногах, чуть не растянувшись на пластобетонном полу Грузового Портала. Озадаченный Фред выпрямился и замотал головой — перед ним все расплывалось, будто в кривом зеркале. Через несколько мгновений звон в ушах стих, в глазах прояснилось, и он понял, что произошла какая-то досадная ошибка. Потому что это была вовсе не Лаозея!
        Фред растерянно заморгал, удивленно оглядываясь. Никакого океана, ядовито-зеленых джунглей и жары! Его сковывал холод, и находился он в Грузовом Портале! Недостроенном Грузовом Портале неизвестной планеты! Он должен был прибыть в Личный Портал колонии на Лаозее, предназначенный для переправки людей, а не сельхозтехники и водопроводных труб! Только при отключенном или неисправном Личном Портале Туннель соединялся с Грузовым! И только при соответствующих действиях принимающего «посылку» персонала! Но здесь не было никого! Абсолютно никого!
        Он находился в пустынной коробке здания шириною около тридцати и длиною в пятьдесят-пятьдесят пять метров. По существу, это было даже не здание, а четыре высокие, более пятнадцати метров высотой пластобетонные стены с зияющими провалами широких производственных окон и перекрытие наверху, под которым замерло две мощных кран-балки с безжизненно повисшими гроздьями массивных крюков. Сам Портал находился у дальней, короткой стены. Слева от Фреда мягко светилась телепортационная операторская кабинка, а сзади виднелся вход в подвал и небольшая дверка с поворотным колесом вместо ручки. Выход был впереди — ни ворот, ни чего-либо закрывающего его, просто высокая прямоугольная дыра, сквозь которую виднелся припорошенный снегом дремучий лес, находящийся чуть ниже по уровню взора, видимо, Портал построили на небольшом возвышении.
        За пустыми глазницами окон крупными хлопьями торжественно, почти величественно падал снег. Некоторые снежинки, задуваемые редкими порывами ветра, залетали внутрь и медленно таяли на еще не остывшем полу. Было, прямо сказать, совсем нежарко. Фред ошарашено посмотрел на свой наручный компьютер. Температура ровно ноль. Вот так дела! Да, сомнений не оставалось. Он попал не туда. Его взволнованное дыхание вырывалось изо рта клубящимися облачками пара.
        Но где же все? Должен же здесь кто-то быть! Что здесь случилось? Везде царило уныние и запустение. На полу то там, то здесь высились кучки мусора, валялись осколки пластика, какие-то тряпки, щепки, булыжники. Казалось, Порталом давно уже никто не пользовался, и даже не наведывался, чтобы прибраться. И тишина. Давящая на уши, проникающая во все и вся, отталкивающая, пугающая, шокирующая… Казалось, было слышно, как падают снежинки…
        — Что за чертовщина!  — удивленно пробормотал Фред и кинулся в операторскую.
        Нет, монитор показывал, что введенные им данные соответствовали координатам Лаозеи. Что же это за сбой? Бывало, конечно, что во время макрокосмических блужданий и флуктуаций Туннели иногда пересекались, и «посылка» попадала не по назначению, но вероятность такого события составляла сотые доли процента… Да и адрес высвечивался в таком случае фактический, а сейчас… Может, какая-нибудь Галактическая буря? Или на пути Туннеля возникла новая черная дыра? А может, адрес перепутали на Пуняятокке? Впрочем, что сейчас зря голову ломать!
        Вдруг ему послышался какой-то неопределенный звук — раз, еще раз… Фред напрягся, весь обратившись в слух. Что это было? Сердце его бешено заколотилось. Звуки затихли, а потом снова стали мерно повторяться. Какой-то хруст, идущий непонятно откуда… Тут до него дошло. Шаги! Кто-то расхаживал перед зданием Грузового Портала! Ну, вот, сейчас и разберемся!
        — Эй, эй!  — закричал он и бросился к выходу, размахивая руками.
        На улице было пустынно. Небо неизвестной планеты оказалось серым и неприглядным. С него тихо и незаметно падали снежинки. Здание Грузового Портала действительно стояло на вершине небольшого холма, точнее, с одного его края. Слева и впереди, после серии овражков, простирался мрачный лес, сопки, скалы, а в отдалении виднелись горные вершины, покрытые снегом. Справа, на месте срезанной верхушки холма, находилась строительная площадка, уступами спускающаяся с холма, за которым снова начинался лес. Всюду были нагромождения труб, плит, щебня и прочего строительного материала, который покрывал тонкий слой недавно выпавшего снега. Фред заметил несколько вагончиков, пару погрузчиков и строительный кран, под углом выставивший вверх свою длинную стрелу. Больше ничего не было видно, так как площадка круто уходила вниз, к лесу. И опять никого! Рядом он не наблюдал ни одного следа.
        Фред страшно выругался и беспомощно оглянулся.
        — Эй!  — заорал он.  — Есть тут кто?! Эге-гей!
        «Эй… эй…эй…» — затихло эхо в безучастном лесу.
        — Лю-юди-и-и!  — завопил Фред.  — Ау-у-у-у!!!
        «Ю-у… И-и-и-и… А… У-у-у-у…» — вторили равнодушные сопки.
        Может быть, эти шаги ему послышались? Да нет, он же четко слышал… Мурашки побежали по его телу. Фред зябко поежился, переминаясь с ноги на ногу. Надо возвращаться! Нечего ему тут делать, пусть с этим власти разбираются, чтобы здесь ни случилось. Не хватало ему еще в какую-нибудь передрягу влипнуть… во время собственного, законного обеда!.. Да и холодно совсем стало, здесь явно сейчас был не май месяц.
        Неожиданно он снова услышал тот самый хруст. Теперь он раздавался слева, где-то за зданием Грузового Портала.
        — Эй!  — сипло крикнул Фред и побежал за угол.
        Холм с этой стороны круто уходил вниз, и вдоль стены шла лишь узенькая тропинка. Фред неуклюже вырулил на нее и побежал вдоль обрыва, балансируя для равновесия руками. Но не успел он преодолеть и десяти метров, так толком и не рассмотрев, кто же там впереди, как умудрился поскользнуться и кубарем покатился вниз по склону, сминая кусты, царапая руки, лицо и проклиная все на свете. Остановился он только у самого подножия холма, распластавшись на земле, и «пропахав» таким способом более двадцати метров, однако отделался легко, ничего себе не подвернув и не сломав. С досадой сплевывая снег, перемешанный с кровью из разбитой губы, Фред тихонечко застонал, переводя дыхание. И дернуло же его побежать на эти шаги! Да пропади оно все пропадом! Не везет сегодня, так не везет!..
        Он с кряхтеньем перевернулся на бок, упершись в какую-то кочку, уселся на снег и посмотрел вверх, приложив ко лбу ладонь. Вдоль стены никого не наблюдалось. Ну, конечно же, откуда там взяться людям! Ой, плохое это место, убираться надо отсюда подобру-поздорову, да побыстрее… Фред принялся подниматься. И тут его внимание привлекла та самая кочка, около которой он оказался. Что-то было странное в ней… Он осторожно смахнул снег и…
        Волосы зашевелились на его затылке, дыхание сперло, а сердце чуть было не выскочило из груди. Это были человеческие останки! Не просто труп, а обглоданные кости, пополам разорванный скелет, к которому прилипли обрывки серой униформы, ощеренный выбитыми зубами череп с остатками кожи и блеклых волос, земля, насквозь пропитанная темной кровью!
        Взвыв не своим голосом, Фред вскочил и бросился прочь, спотыкаясь, падая, снова поднимаясь и опять падая, продолжая свой безумный бег от внезапно увиденного им кошмара. Назад, домой, домой!  — твердил он самому себе и изо всех сил карабкался вверх по склону.
        Однако забраться наверх оказалось не так-то и просто. Снег был неглубокий, к тому же подтаявший, а под ним оказалась жесткая прошлогодняя трава, и поэтому было очень скользко. Фред хватался за кусты, вырывая их с корнем, скатывался обратно вниз, но, скрежеща зубами, упорно все лез, лез и лез… Ему казалось, что вот-вот из темной чащобы неведомого леса на него набросится стая ужасных чудовищ и в мгновение ока расправится с ним также легко, как и с тем несчастным.
        Наконец ему удалось, уже абсолютно выбившись из сил, взобраться на холм. Вознося благодарения Господу, в которого особенно никогда не верил, на подкашивающихся ногах Фред бросился внутрь Грузового Портала. Он доковылял до операторской кабинки, набрал код Малки и собрался было нажать кнопку для отправления, как осознал, что потерял этот проклятый пакет, предназначенный для колонии Лаозеи. Да и черт с ним, со злостью подумал он, я мог погибнуть, сам пропасть без вести! Подумаешь, пара бюрократических бумажек!.. Он провел по шее рукой и ощутил сильное жжение. А, пустяковая царапина, не беда. Но… Уже более обеспокоено Фред обшарил грудь и понял, что потерял памятный медальон, подаренный ему матерью на его совершеннолетие. Плохо, очень плохо! Что же делать? Его палец, уже готовый нажать на кнопку, медленно сполз с клавиатуры. Он должен найти медальон, должен, без него он не вернется.
        Немного успокоившись и отдышавшись, Фред пошел назад, внимательно смотря себе под ноги. Где-нибудь он обязательно должен лежать! К сожалению, снег пошел сильнее и уже успел скрыть многие мелкие детали рельефа почвы. Поиски затянулись, но Фред не отчаивался. Он ползал по склону, рыхля пальцами снег, и ругался, на чем свет стоит, не забывая поглядывать в сторону неведомого леса. Все было спокойно.
        Но он стал постепенно замерзать. Фред посиневшими губами отогревал озябшие, ноющие руки, но это положение не спасало, и скоро он сильно трясся от холода и громко стучал зубами, шмыгая красным носом. Пакет валялся у самого начала его подъема на холм, но медальон будто в воду канул.
        Если бы Фред сразу пораскинул мозгами, то немедленно пошел бы на место своего первого падения, в результате которого он скатился вниз, но, видимо, безотчетный страх перед странными останками неизвестного заставил его как можно дальше отодвинуть момент повторной встречи. Медальон лежал прямо около оскалившегося в кривой ухмылке черепа. Фред осторожно взял памятный подарок и с любовью оттер его от налипшего снега. Конечно, тоненькая серебряная цепочка, зацепившись за ветку куста, легко порвалась, и не было ничего удивительного в том, что медальон во время его кувырканиях по склону, быстро вылетел из-под воротника комбинезона.
        — Нашел, я тебя все-таки нашел…  — пробормотал довольно он, засовывая его поглубже в нагрудной карман.  — Ну, пора и домой.
        Но что-то не пускало его. Помявшись, стараясь не смотреть на дикое зрелище, Фред все же носком поддел один из уцелевших лохмотьев униформы погибшего. Кто бы это мог быть? По чистой случайности это оказался клочок нагрудного кармана, на котором обычно пришивались опознавательные знаки. «Алая Роза. Йоганн Р. Свенсен», прочитал Фред. Скандинавы? «Алая Роза»? Что-то я такое слышал… То ли староверы какие-то, то ли секта примитивистов… То-то у них здесь все так странно устроено, подумал он.
        Настроение у него почему-то сразу поднялось. Почти насвистывая популярный мотивчик, Фред неторопливо поднялся на холм и направился к операторской кабинке. Все хорошо, что хорошо кончается, думал он. Расскажу ребятам, вот удивлю-то! Со счастливой улыбкой он протянул к пульту закоченевшие руки и…
        Прямо на панели управления лежал здоровенный булыжник более фута в диаметре. Причем не просто лежал, а кто-то здорово припечатал им пульт. Ни один из индикаторов не горел, только редко вспыхивал аварийный огонек сбоку кабины. Монитор был чернее ночи.
        — Что… Кто…  — пролепетал Фред и испуганно оглянулся. Никого!  — Что все это значит? Почему?..
        Десять минут назад ничего этого не было! Кто-то не хочет, чтобы он телепортировался отсюда! Но кто? Один человек не в состоянии закинуть на метровую высоту такой большой камень, даже вдвоем было бы не просто. Кто?! Ответа не было. Страх, древний животный страх прокрался в его душу, сжал испуганное сердце ледяными пальцами. Ему сразу же стало жарко, и лоб покрыла нездоровая испарина.
        Снегопад внезапно прекратился, и теперь лишь редкие снежинки, витиевато фланируя, спускались с мрачного серого неба. Фред обернулся к выходу. Пусто… Плохо, совсем плохо. Он находился в тупике, в примитивной ловушке. Поймать его сейчас не представляет никакого труда. Окна слишком высоко, на высоте почти двух метров. Быстро-то и не вскарабкаешься. Куда податься? На улицу? Но там может быть это…
        Подвал! Фред бросился по ведущим вниз ступенькам. Дверь оказалась запертой. Он исступленно навалился на колесо, но смог сдвинуть его не более, чем на пару сантиметров. Заблокирована? От кого?! Только руки поморозил о холодный металл… Чуть не плача от отчаяния, он поднялся наверх.
        Нужно было найти Личные Порталы, которых в каждой колонии должно было быть как минимум два. Хотя… Местной секте, или кто они там, законы неписаны… И даже в случае наличия ЛП шансы на то, что они находятся в рабочем состоянии, достаточно малы. А где они могут находиться — это уже другой вопрос. Наверняка внизу, в глубине холма, было расположено Убежище. Один из Порталов может быть построен именно там. Второй, скорее всего, где-нибудь на улице, например, в одном из вагончиков для рабочих. Что ж, не так уж все и плохо! Разве он не выпутывался из еще более скверных историй? Ха! Где наша не пропадала!
        Фред успокоился. Теперь у него появилась конкретная цель, некий, пусть пока расплывчатый, но все-таки, план действий, а значит, и живой лучик надежды на скорое положительное разрешение той ситуации, в которую попал из-за своей привередливой привычки. Кстати, о соке. Горло пересохло и нестерпимо жгло. Со всей этой беготней и треволнениями чувство жажды на время ослабело, уйдя на второй, если не на третий план, но теперь снова вернулось, терзая пуще прежнего. Он торопливо достал бутылку, открыл ее, наполнив воздух чудесным цитрусовым ароматом, и сделал несколько жадных глотков.
        Теперь питье надо экономить. Неизвестно, как здесь обстоят дела с водой… Он с сожалением закрутил пробку и засунул бутыль обратно. Кто знает, может быть с этого момента сок — его самое драгоценное сокровище?
        Снова холод начал сковывать Фреда, и теперь у него стали мерзнуть ноги. Все, надо отправляться на поиск другого Портала. Сидеть на одном месте бессмысленно и даже опасно, решил он и, дрожа, направился к выходу из здания. «Кто бы не разрушил панель управления операторской, я так просто ему не дамся! Еще посмотрим, кто кого. В колледже, на соревнованиях по бегу я по праву занимал первые места»,  — подумал он и тихонько выглянул в проем. Никого. Он осторожно пошел вдоль стены направо, озираясь по сторонам и готовый при малейшей опасности дать стрекача. Нужно добраться до вагончиков, возможно, Портал находится там.
        Фред, спотыкаясь на неровностях, обогнул стопу высокую плит, перелез, дико озираясь, толстую трубу и засеменил к одиноко стоящему продолговатому домику с выбитыми стеклами и болтающейся на одной петле дверью.
        И тут он увидел следы. Огромные, фута полтора длиной, с широко расставленными четырьмя гигантскими пальцами и гигантской пяткой, они глубоко впечатались в снег и цепочкой пересекали его путь. И они были свежие, кто-то прошел здесь совсем недавно! Боже, кто это?! Он замер, вытаращившись на следы и стуча зубами то ли от страха, то ли от холода. Какому существу могут принадлежать такие отпечатки?! Неужели, это оно разбило операторскую?!
        Сзади, откуда-то из-за плит, раздался уже знакомый хруст. Сдавленно охнув, Фред, не осознавая, что делает, кинулся мимо вагончика к припорошенному снегом маленькому погрузчику с выпуклой кабиной. Он осторожно открыл дверцу, мигом залез внутрь, усевшись на холодное водительское кресло, и закрылся, щелкнув стопором. На обзорном стекле лежал тонкий слой снега, поэтому в кабине стоял полумрак, зато снаружи его нельзя было заметить.
        Мысли одна страшнее другой проносились в его голове. Что же случилось с этой колонией? Куда все подевались? Телепортировались? Погибли? Прячутся в лесу? Или там, в подвале? А существо следит за ним, как пить дать. И зачем только он залез в этот дурацкий погрузчик? Надо было спрятаться в вагончике! Фред с тоской разглядывал приборную панель. Стандартная модель… И как холодно!.. Может, включить обогрев? Нет, тогда нагреется стекло, спасительный слой снега с нее съедет, и он будет виден, как на ладони… «Тьфу,  — с досадой на себя, разозлился он,  — вот ведь влип, а?! Ну, мистер Бруннель, ну, дорогой вы наш прораб!..»
        Что он сделает с мистером Бруннелем по возвращению на базу, Фред не успел придумать, так как хруст послышался совсем рядом… Он замер, затая дыхание и не смея пошевелиться. Кто-то большой и тяжелый, фыркая, кругами ходил вокруг погрузчика. Иногда его тень падала на лобовое стекло, и внутри становилось совсем темно. С трудом сдерживая рвущийся наружу крик, Фред сидел, судорожно обхватив себя руками, и молился всем известным ему Богам Солнечного Содружества… Только бы не валун, только бы не валун!.. Вдруг этой бестии придет в голову разделаться с машиной точно также, как и с операторской Грузового Портала?!
        Когда тень очередной раз упала на стекло, затемнив кабину, оно остановилось, и послышалось какое-то приглушенное бормотание. Фред вжал голову в плечи, уже не надеясь ни на что хорошее. Неожиданно чудище взревело, и погрузчик так тряхнуло, что Фред чуть было не откусил себе язык, а снег с кабины пластом съехал вниз.
        Они смотрели друг на друга в упор. Перед погрузчиком стояло ужасное трехметровое чудовище, покрытое густой бурой шерстью. У него были массивные столбы-ноги, длинное худое туловище, крупная голова, с черной мордой, смахивающей на гориллью, глаза-блюдца, широкий приплюснутый нос и огромная пасть с торчащими оттуда желтыми кривыми клыками. Самое странное было то, что у него оказалось четыре руки — чуть ниже основной пары находились еще одни плечи, из которых торчали более длинные лапы с черными безволосыми пальцами. Чудище наклонилось и заглянуло прямо в кабину, с интересом рассматривая человека.
        Фред не выдержал и завизжал, в ужасе вытаращив на него глаза. В маленькой кабинке от этого крика у него тут же заложило уши, и даже чудовище немного отпрянуло назад. Фред в панике задергал рычаги и защелкал тумблерами. Почему эта чертова колымага не заводится?! Почему, почему?! Он в исступлении замолотил руками по приборам.
        Внезапно, пару раз чихнув, двигатель взревел, заскрежетала коробка передач, из-под бешено завертевшихся колес полетели комья снега, перемешанные с грязью, и погрузчик, покачнувшись, дернулся вперед. Чудище спокойно отступило в сторону, будто ожидало такой исход событий. Фред судорожно ухватился за рычаги управления, до упора выжал акселератор, заодно сигналя для пущего эффекта, и погрузчик понесся по стройплощадке, оставив далеко позади инопланетную образину.
        — Ага!  — торжествующе закричал Фред.  — Вот мы вас как! Знай наших, знай землян! Поживиться мною захотел?! Не выйдет, не вый…
        Торжество Фреда, конечно, не довело его до добра. Резко свернув в сторону от неожиданно появившейся спереди кучи, он выскочил на противоположный, пологий край холма, погрузчик при этом лихо занесло, он опрокинулся и, перевернувшись, съехал вниз. Основательно стукнувшись головой о потолок, трясущимися руками Фред распахнул дверцу и, шатаясь, выбрался наружу. Вот незадача! На подкашивающихся ногах он стал карабкаться наверх. Только бы успеть, только бы оно не успело его схватить!..
        А чудище, топоча, уже спешило к нему, размахивая всеми своими четырьмя ручищами и злобно подвывая. Фред, недолго думая, забежал за высокую груду плит и, пользуясь выступами, взобрался наверх, тотчас распластавшись на холодной поверхности. Возможно, оно не видело, куда я делся, с надеждой подумал он. Будем надеяться, монстр не умеет лазить также хорошо!..
        Он с трудом умерил дыхание, уткнувшись в снег, не обращая внимания на обжигающий холод. Монстр долго топтался внизу, хрустел, что-то по-своему бормотал, но потом, разочарованный, ушел. Снова стало тихо, и снова повалил густой снег. Принялось быстро темнеть, и температура упала, опустившись до минус двух. Фред совсем продрог, его сильно колотило, и из носа ручьем потекли сопли. Не хватало еще подцепить воспаление легких, тоскливо подумал он. Тогда мне и вовсе кранты.
        Он уселся на корточки и принялся интенсивно растирать руки. Идиотское положение, нечего сказать! Потом он встал и оглядел местность — чудовища нигде не наблюдалось. Собравшись с духом, Фред, наконец, спустился вниз. В вагончик ему сейчас идти уже не хотелось. Вероятность того, что там находится рабочий Портал теперь ему казалось весьма незначительной. А вот попасться в лапы четырехрукому монстру куда вероятнее.
        Ночь обещала быть холодной, и если он не сможет убраться с этой планеты немедля, то просто-напросто замерзнет еще до наступления утра. Нужно проникнуть в подвал Грузового Портала, там наверняка какое-то убежище, возможно, продукты, и, главное, оружие. Подобрав валявшийся на земле прочный длинный прут — хоть какое-то спасение от преследовавшего его кошмара,  — он осторожно пошел к зданию. Если он только сможет отпереть дверь…
        Он спустился по каменной лесенке и с помощью прута, в конце концов, провернул стопорное колесо. Есть! Фред толкнул дверь, и та, поддавшись, распахнулась. Его тут же окатила волна тепла и невообразимый смрад, до того ужасный, что, испуганно отпрянув, он зажал рукой нос.
        Его взору предстал маленький «предбанник» — на пыльном потолке тускло светил единственный плафон, а слева находилась еще одна дверь с колесом. Наверху шумела вентиляция, нагоняя из внутренних помещений тугие струи горячего вонючего воздуха.
        — И то ладно…  — пробормотал Фред и вошел внутрь.
        Он плотно прикрыл за собой наружную дверь, повернув колесо, и занялся внутренней. Ее он отпер без проблем, стопор провернулся легко и непринужденно. Войдя в короткий, но светлый коридор, по бокам которого находился еще целый ряд близко поставленных дверей, Фред увидел причину ужасного запаха.
        Это был полуразложившийся труп молодого высокого блондина в униформе «Алой Розы». На лице погибшего застыла маска беспредельного ужаса, одной рукой он мертвой хваткой вцепился в свое горло, а другой сжимал длинный узкий кинжал. Рядом с трупом лежали раздавленные очки в круглой старомодной оправе. Запах тут стоял и вовсе невыносимый. И, кроме того, жара. Наверно, под сорок, решил Фред. Что-то случилось с кондиционированием…
        Вонь была невыносимой. Фред рванулся к одной из дверей, распахнул ее и ввалился в маленький одноместный кубрик, похожий, скорее, на келью. Справа висела жесткая койка без всяких постельных принадлежностей, спереди приткнулась маленькая пустая тумбочка, слева — подвесной столик. И все. Вверху тускло горела лампа, а над койкой из решетки с ревом вырывался горячий воздух. Фред плотно прикрыл за собой дверь и устало свалился на кровать, шумно отдуваясь. В этом кубрике нельзя было даже нормально повернуться. Как они тут жили?!
        Он расстегнул комбинезон. Пот градом начал катиться с него. Из огня да в полымя… Но все ж лучше, чем мороз. Нужно что-то сделать с трупом, нельзя его так оставлять. Его шикарными миазмами и отравиться недолго. Фред снова вышел в коридор. От запаха слезились глаза, першило в горле, и кружилась голова. Он почувствовал, что сейчас проблюется. Задержав дыхание, Фред склонился над трупом и внимательно оглядел его. «Алая Роза. Ольгердт Маарт». Он перевернул его и заметил маленькое аккуратное отверстие чуть выше левого виска. Под несчастным расплылось пятно высохшей крови. Так… Кажется, без местных разборок здесь тоже не обошлось…
        Фред вырвал из руки сектанта кинжал и засунул его себе за пояс. Затем обшарил карманы, стараясь по возможности дышать в сторону. Но, видимо, его уже обчистили, и ничего интересного он не нашел. Что ж, одной тайной больше. Но что же с ним делать? Фред ожесточенно почесал затылок, но ничего толкового так не придумал. Конечно, Ольгердта надо бы похоронить. Но ни лопаты, ни чего-либо похожего он пока не нашел. Не кинжалом же, право, копать могилу, когда рядом ошивается коварные монстры!
        Он обследовал все оставшиеся кельи, но них ничего нового не было. И только в последней, исполняющей роль подсобки, Фред обнаружил то, что искал. Во-первых, там был небольшой склад провианта, состоящий из мясных и овощных консервов, галет и нескольких галлонов питьевой воды. Во-вторых, там была пара лопат, лом, ящик с инструментом и толстый буксировочный трос, снятый, видимо, с вездехода. В-третьих, как ни странно, баул с… черными длинными мешками, предназначенных как раз для транспортировки трупов! В-четвертых, целых пять бластеров, но, к сожалению, полностью разряженных. И в-пятых, пульт управления кондиционером. Вот только Порталом здесь и не пахло. Пахло другим… Смертью и разложением.
        Первым делом он запихнул труп в один из мешков и затащил его в дальнюю келью. Потом он долго провозился с управлением климат-контроля, и добился лишь незначительного понижения температуры. Немного посвежело, но, главное, запах стал ослабевать. На полное его выветривание Фред и не рассчитывал.
        Потом он, почувствовав голод, вскрыл пару консервов и с жадностью съел их, запив сей скудный ужин слабогазированной водой из любезно оставленной ему десятилитровой бутыли. Что ж, жить пока можно.
        На улице, наверняка, уже стемнело, поэтому действовать придется только завтра утром. Сколько на этой планете длятся сутки, он не имел ни малейшего понятия, но делать было нечего. Только безумец отправится сейчас наружу решать свои вопросы …
        Фреда быстро разморило, и он, зайдя в одну из клетушек, завалился на койку. И тем не менее, утешительного в его положении было мало. Если он не найдет Личный Портал или не сможет починить Грузовой… Отбросив эти предательские, капитулянтские мысли, Фред закрыл глаза, и скоро мирно посапывал, шевеля во сне растрескавшимися губами…
        Он беспробудно проспал почти двенадцать часов, без снов и треволнений. Голова была чугунная, мысли путались, и поначалу, продрав глаза, Фред даже не мог сообразить, где же он находится. Вспомнив все обстоятельства, он помрачнел, но, будучи от природы веселым и неунывающим человеком, отбросил ненужные страхи. Температура в келье за ночь упала до двадцати пяти градусов, но запах остался, хотя и несильный. Такой выветрится очень даже нескоро…
        Фред плотно перекусил, и задумался о своей экипировке. Несомненно, острый кинжал — это хорошо. Но против того трехметрового монстра он не более чем иголка, досадный комариный укус. Все бластеры разряжены, а зарядного устройства, как Фред не искал, в подвале не обнаружилось. Придется полагаться только на удачу. Кроме этого, одежда. На Фреде был ярко-оранжевый, люминесцирующий комбинезон летнего образца. Хуже в данной ситуации и не выдумаешь. Можно было бы, конечно, снять с полуразложившегося трупа униформу, но… Фред с отвращением отбросил эту неудачную идею. Остается надеяться, что он обнаружит какой-нибудь ватник там, в вагончиках. Неужели они не ждали прихода зимы?! Или нынешнее похолодание неожиданное, «внеплановое»? Но у них все равно них должны были быть запасы одежды! Секта сектой, но организация колонии у всех, кажется, однотипная. Впрочем, вопросов было столько, что и Комиссии по делам колоний не сразу разобраться!
        Засунув в карман несколько баночек консервов, он закинул на плечо один из бластеров, надеясь, что где-нибудь для него отыщется зарядное устройство, и, прихватив прут, вышел на поверхность. Уже было светло, причем из прорех в серой облачности проглядывало маленькое местное солнце, ярко освещая своими желтыми лучами раскинувшийся вокруг лагеря безрадостный инопланетный пейзаж. За ночь насыпало немного снега, сантиметров семь-восемь, но никаких следов рядом со зданием Грузового Портала не наблюдалось, и настроение у Фреда сразу подскочило.
        К несчастью, похолодало — температура упала до минус пяти. Фред, нахохлившись, засеменил к приземистому одноэтажному строению на противоположной стороне стройплощадки. Если он не найдет теплую одежду или, лучше, действующий Портал, то положение его станет и вовсе незавидным…
        Он с трудом приоткрыл тонкую дверь и ввалился внутрь конторы, в которой оказалось три просторных комнаты. Одна представляла собой что-то вроде столовой, в другой находились восемь коек, и царила та же аскетичность, что и в подвале Грузового Портала. Третья комната была, по-видимому, «кабинетом шефа». Личного Портала здесь, к несчастью, не построили, а вид мощного бородача, восседающего за столом, которому кто-то снес половину черепа, Фреда совсем не удивил. Планета Смерти, что с нее взять… Зато некий «Патрик Бергман», как было написано на его груди, был одет в теплую дубленку светло-желтого цвета, ватники и теплые унты.
        — Извини, брат…  — Фред торопливо принялся стягивать с него дубленку.  — Я понимаю, тебе хреново, но мне, живому, как-то это все нужнее будет…
        Все оказалось на два размера больше, но Фреда это обстоятельство особо не смущало. Было бы намного хуже, если бы Бергман оказался карликом. По счастью, когда незадачливому прорабу, или кто он тут у них был, прострелили бластером голову, его шапка-ушанка находилась рядом с ним на столе, и поэтому нисколько не пострадала. Весьма довольный этим, Фред напялил ее и критически оглядел себя в большом настенном зеркале.
        — Вот теперь повоюем,  — хмыкнул он.
        Фред тут же быстро согрелся — Бергман знал толк в холодах. Он обшарил все карманы, нашел грязный носовой платок, несколько галет, кривой нож с прозрачной пластиковой рукоятью и записную книжку. Однако прочитать ее многочисленные записи не удалось, так как они были зашифрованы ровными столбцами странных кривулек. Значит, эти сведения представляли определенную ценность! А в них, возможно, и ответы на все эти многочисленные вопросы.
        — Ничего,  — пробормотал Фред,  — на досуге мой компьютер без труда расшифрует тебя …
        Он снова прошелся по конторе, надеясь найти что-нибудь еще, могущее пролить свет на произошедшие в колонии трагические события, но, по-видимому, по какой-то пока непонятной причине большинство ее членов в спешке бежали, перебив неугодных и прихватив с собой все, что возможно. Впрочем, это не его дело. Пусть с этим разбирается полиция. Его задача — побыстрее убраться отсюда. Вот Бруннель разозлится! Старый пень! Фред злорадно прыснул. А что, у него имеется очень даже уважительная причина… Если, конечно, останется в живых…
        Он тяжко вздохнул и вышел на улицу. Небо почти очистилось, теперь оно пронзительно синело над его головой, и солнце изливало яркий свет, заставляя снег искриться мириадами огоньков. Фред зажмурился, глубоко вдыхая холодный воздух. Как было бы хорошо, если бы не было так плохо!.. Он постоял еще с минуту и, болтая ногами в слишком просторных унтах, направился ко второму вагончику, более скромному. Его дверь висела на одной петле, а рядом, прикрытый снегом, лежал разорванный на части очередной человек. Фред, слегка поморщившись, не стал его трогать и прошел внутрь. Вот так, постепенно привыкаешь к смерти …
        Первое, что он заметил, это была кабинка Личного Портала. Она скромно стояла в углу единственной комнаты и только и ждала, чтобы ею кто-нибудь воспользовался. Со сдавленным криком радости Фред подлетел к ней и защелкал переключателями. Но что-то оказалось не так. Некоторые индикаторы не светились, а монитор выдавал неудобоваримую кашу. Настроение его падало со скоростью несущейся с вершины горы лавины. Наконец, ему с превеликим трудом удалось добиться от системы нужной информации. Оказалось, что силовая подстанция не обеспечивала для этого Портала необходимую мощность. Телепортироваться было невозможно.
        Фред в отчаянии забил кулаками по приборной панели.
        — Ну, должен же быть какой-то выход, должен же быть!
        Он обессилено сполз в стоящее рядом кособокое кресло. Один Портал разрушен четырехруким монстром, по крайней мере, сильно пострадало его управление, а для второго не хватает питания… Третий еще, видимо, построить не успели. Или, все-таки, успели?! Но где же он может быть? А если отыскать силовую установку, и посмотреть, что с ней случилось? Может быть, он сможет ее наладить? Может быть, там делов-то на пять минут!
        Воодушевленный этой идеей, Фред выскочил на улицу. Силовой агрегат находился, скорее всего, в стороне от стройплощадки. Но в какой? Он побежал вправо, и был вознагражден. У скал, после которых начиналось предгорье, в низине стоял купол силовой установки. Он подбежал к нему и начал искать вход. К сожалению, снег сильно засыпал здание, и ему с усердием пришлось расчищать кинжалом Маарта гладкую, обледенелую поверхность полусферы, от которой теперь зависела его жизнь. Наконец он обнаружил едва заметную трещину входного люка. Дрожащими руками, торопясь, он полностью освободил люк ото льда и пришел в ужас. Толстый, с наплывами сварной шов закрывал большую часть щели, а стопорное колесо было вообще снесено напрочь. Проникнуть внутрь не представлялось никакой возможности.
        Это был провал. Потрясенный, он сел прямо в снег и тупо уставился на так много обещающую еще пару минут назад серую поверхность купола. Сюрпризы не кончались…
        Удрученный неудачей и погруженный в невеселые мысли, Фред совсем не заметил, как из глубокой пещеры в скале за куполом вышел его старый знакомый, четырехрукий монстр. Он радостно посмотрел на человека, сидящего к нему спиной, и торопливо скрылся в недрах своего логова. Через несколько мгновений чудище появилась снова и, бормоча и довольно гукая, устремилось к Фреду. Тот, услышав за собой шум, вскочил, как ошпаренный, и в страхе оглянулся. Сзади стоял монстр и протягивал одной из своих дополнительных рук… бластер.
        — Что… Ты… Э…  — Фред оцепенел, не в силах сдвинуться с места.
        Чудище гримасничало и все протягивало ему оружие.
        — Гу… А… Ы-гу!  — рычало оно, но не нападало, остановившись в несколько метрах от Фреда.
        Потом оно энергично замахало руками и начало тыкать в сторону гор.
        — Ы-у, а! Грык!  — красноречиво заявило оно.  — Гы-го-у! Ы-на!
        Его меняющиеся каждое мгновение гримасы могли присниться только в жутком, сюрреалистическом кошмаре.
        — Не… не понимаю…  — ошеломленно пролепетал Фред и начал осторожно пятиться.  — Я…
        Монстр, на самом деле имея сейчас только самые благие намерения, неосторожно сделал шаг в его сторону, и Фред, развернувшись, с визгом бросился бежать. Чудище немедля затопало следом, все еще увещевая непослушного землянина на своем односложном языке.
        Фред хотел прорваться к Грузовому Порталу, точнее, к его подвалу, самому безопасному месту, открытому им на этой планете, но абориген, не понятно, как раскрыв этот замысел, мудро отсек человека от соответствующего направления, Фред был вынужден пронестись мимо, и в истерике побежал вдоль стены здания, в его заднюю часть.
        Топот слышался все ближе. Фред отчаянно молотил по снегу болтающимися на ногах унтами и молился только о том, чтобы не споткнуться. Его бедное сердце готово было выскочить из груди и вприпрыжку убежать от самого хозяина, в боку невыносимо кололо и жгло, а шапку-ушанку он потерял сам, не зная где.
        Чудище, прижимая к груди бластер, без которой практически никогда не видело раньше людей, неторопливо шагало в нескольких метрах позади Фреда и растерянно недоумевало, почему же этот странный человек так боится его и не хочет поиграть с ним, как это делали раньше те, прежние хозяева… Ах, как раньше было весело! Но потом пришли эти гадкие грыки… Монстр озабоченно хмурил лоб, пытаясь разобраться в происходящем. Они напали на его хозяев! Это плохо, очень плохо!
        Вот справа показалась знакомая стопа пластобетонных плит. Фред хотел было уже свернуть к ней, как заметил широкую хромированную лестницу, вроде пожарной, ведущую прямо на крышу здания Грузового Портала. Он подскочил к ней и, судорожно цепляясь, принялся карабкаться наверх, тихонько постанывая от охватившего его ужаса. Лестница была сварена из толстых труб, служащих перекладинами, между которыми было не менее сорока сантиметров, а в ширину она достигала почти полтора метра. В общем, не совсем удобно, особенно, если вы находитесь в ватниках. Но его страх придавал ему огромные силы. Несколько раз Фред чуть не сорвался вниз, но он все равно упорно карабкался, и, почти обессилев, перевалился, наконец, через низенькую оградку и развалился на крыше, судорожно переводя дыхание. Успел, успел-таки!
        Отдышавшись, Фред перегнулся через бортик крыши и посмотрел вниз. Чудище в бессилии топталось около лестницы, задрав вверх свою мохнатую голову. Завидев Фреда, оно заулюлюкало и замахало ручищами.
        — Вот тебе!  — торжествующе заорал ему Фред и показал неприличную комбинацию из трех пальцев.  — Вот тебе еще раз! Ты кем, эдакая козявка, закусить решил, а?! Не на того напал, старая вонючая обезьяна! Ха! Лучше убирайся отсюда подобру-поздорову, а не то так накостыляю, что мало не покажется!
        Посмеиваясь, он поднялся и с удивлением оглядел крышу. Что бы это значило?! Слева шли стройные ряды скамеек, а слева — возвышение и нечто, напоминающее… кафедру и алтарь!
        — Хм…  — Фред неуверенно подошел и ощупал кафедру. Она самая. С которой произносятся политические речи. Или религиозные проповеди.
        Он прошелся вдоль скамеек. Странно, очень странно. Неужели «Алая Роза» решила проводить здесь свои богослужения? Совсем чокнутые ребята! За скамьями он обнаружил огороженную площадку стандартного размера и торчащие из пластобетона оголенные кабеля.
        — Похоже на то, что прихожане сюда должны были прибывать через Портал…  — догадался Фред.
        А для кого же, в таком случае, предназначалась такая большая и неудобная лестница?! Холодок страха пробежал по его спине. Он бросился к краю крыши и посмотрел вниз. Чудовище, неуклюже цепляясь за перекладины, упорно лезло вверх, преодолев уже более трети расстояния. Фред в панике заметался, не зная, что предпринять. Не спрыгивать же с пятнадцатиметровой высоты!
        Ему было совсем неудивительно, что в дальнем углу под слоем снега скрючился очередной труп. Было бы даже странно, если бы ничего такого здесь не оказалось. Это был высокий полный мужчина с лысой, словно бильярдный шар головой. Одет он был, также как и Бергман, по погоде, в толстую серую телогрейку. Но кто-то аккуратно перерезал ему горло, а затем всадил нож под ребро, где он и оставался до сего момента. Не размышляя над этической стороной дела, Фред, пыхтя и ругаясь, на чем свет не стоит, подхватил толстяка и неимоверными усилиями подтащил его к лестнице. Чудище к этому времени одолело еще несколько метров. В одной из его рук по-прежнему болтался бластер.
        — Ну,  — сказал Фред, обращаясь к безучастному трупу,  — выручай, родимый. Никак без тебя, сам видишь. Однако у нас с тобой только одна попытка, помни. Долбани-ка его по башке, да покрепче! Прицельным огнем… Пли!!!
        Он приподнял труп и скинул его прямо на старающегося изо всех сил монстра. Перевернувшись в воздухе, тело толстяка упало прямо на голову чудища, как раз в тот момент, когда оно переставляло руки. Удар был достаточно силен — глухо взвыв, четырехрукий ужас отцепил от перекладин руки, медленно оторвался от лестницы и грохнулся вниз с десятиметровой высоты, подняв фонтан снеговой круговерти.
        — Есть!  — радостно закричал Фред.  —  Мы сделали это!
        С минуту он наблюдал за чудищем, щурясь от яркого света. Признаков жизни оно не подавало совершенно. Бластер, чернея на снегу, валялся рядом с ним. «Интересно,  — подумал Фред, в нем остался заряд? Обязательно его заберу. Но вот когда лучше всего спуститься? А вдруг, оно не убилось? Вдруг, очухается как раз в тот момент, когда я буду внизу? Надо немного подождать, решил он, хотя бы час».
        Он принялся кругами бродить по крыше, обдумывая свое незавидное положение. Ему пришла в голову очевидная мысль, что стоит попытаться заменить панель управления Грузового Портала на целую, которую можно было бы снять с того агрегата, который он нашел во втором вагончике. Пожалуй, это была неплохая идея. Но это был и его последний шанс. Да, именно так он и сделает. Вновь воодушевленный, Фред, насвистывая, разгуливал между скамейками сектантов, словно на смотровой площадке Статуи Свободы, там, на старушке-Земле. Иногда Фред подходил к лестнице и поглядывал на бездыханное тело монстра. А потом чудища вдруг не оказалось. Только четко отпечатанный след на снегу, труп бедолаги с перерезанным горлом, да оставленный бластер напоминали о недавно произошедшем «сражении».
        — Черт!  — нахмурился Фред.  — Куда оно подевалось? Вот живучее, зараза!
        Но с пятнадцатиметровой высоты обнаружить такое колоритное создание особых проблем не представило. Прихрамывая на левую лапу, оно медленно ковыляло по направлению к своей пещере, безвольно свесив по бокам руки, по паре с каждой стороны.
        — Поделом, тебе, ворогу клятому! Клоп-переросток…  — засмеялся Фред.  — Надеюсь, теперь ты отстанешь от меня.
        Он осторожно спустился вниз, удивляясь, как он вообще смог подняться по такой неудобной лестнице и не свалиться обратно. Она действительно не была предназначена для людей.
        — Извини, брат,  — сказал Фред безмолвному толстяку.  — Так было надо.
        Он оттащил труп за плиты и присыпал его снегом.
        — Пусть полиция сама разбирается,  — пробормотал он.  — Больно уж вас таких здесь много…
        Бластер от падения ничуть не пострадал. Вот что значит — военная техника! Более того, в нем оставалось немного заряда, и это было уже что-то. Теперь он всем покажет! Счастливый Фред, не долго думая, сразу же отправился внутрь Грузового Портала. Нужно было оценить ущерб, нанесенный валуном операторскому пульту. Он сходил в подвал и притащил лом и ящик с инструментом.
        — Начнем-с!  — потирая руки, воскликнул Фред и осторожно подсунул лом под камень.
        После нескольких минут упорной борьбы с валуном, чуть не уронив его на ногу, Фред занялся изучением повреждений. Как оказалось, все обстояло не так уж и плохо. Необходимо было заменить только два небольших блока и часть приборной доски. Пару кабелей починить. И он свободен! Он немедленно телепортируется отсюда! Боже, и всему этому кошмару придет конец… Фред, окрыленный такой близкой победой, побежал во второй вагончик.
        Он разобрал пульт Личного Портала и вынул из него все необходимое. «Пожалуй, за один раз не унесу»,  — подумал Фред. Перед ним лежало две объемистых коробки и плоская крышка панели управления с торчащими проводами, клеммами и тому подобным. Он подхватил ящики и, пыхтя и отдуваясь, перетащил их в Грузовой Портал. «Чтобы они тут никому не мозолили глаза,  — решил он,  — лучше их сразу подключить». В течение получаса он не без труда сделал это, а отдыхая между установкой блоков, «скормил» каракули Бергмана своему наручному компьютеру, у которого имелся специально встроенный шифровально-лингвистический блок. Пусть пока разбирается. Авось, это прольет немного света на произошедшие здесь события.
        Потом Фред быстро вернулся в вагончик, и наклонился уже было за панелью, как вдруг явственно услышал тот самый хруст. Множественный хруст. Окна в вагончике были широкие и низкие, и заметить его с улицы было проще пареной репы. Он инстинктивно упал на пол, сдергивая с плеча бластер. Кто?! Откуда?!
        Выставив дуло бластера, он приподнял голову. Справа из-за вагончика вышло чудище, а потом еще два. Они были иссиня-черного цвета и, кажется, даже чуть крупнее его старого знакомого. Пофыркивая, монстры встали в нескольких метрах от окна и, не обращая внимания на вагон, смотрели куда-то в сторону. «Да их тут целая шайка,  — озадаченно подумал Фред,  — эх, десяти минут не хватило!».
        Одно из чудовищ, с белой полосой на груди, возбужденно загулило и замахало ручищами. Остальные повернулись и бросились куда-то бежать, пропав из поля зрения. Первый монстр потоптался на месте и медленно, в развалку пошел за ними. Фред подождал пару минут, схватил панель и осторожно вышел на улицу. У пещеры Рыжего, как про себя окрестил первого монстра Фред, происходила какая-то возня.
        Не теряя времени даром, он кинулся бежать в сторону Грузового Портала. Приходилось подниматься на пологий склон холма, и как назло, скользя на снегу и обледенелой почве, Фред умудрился несколько раз упасть, что не замедлило сказаться на скорости его передвижения. Не преодолев и половину пути, он услышал сзади себя рев и топот ног. Оглянувшись, он увидел, что в его направлении несутся четырехрукие: впереди Рыжий, а за ним Черные. Бросив на землю панель, Фред вскинул бластер. Ну, все, ребята, пора с вами кончать!
        Он тщательно прицелился в Рыжего и выстрелил. Однако тот в самое последнее мгновение свернул, и Фред попал в одного из Черных,  — его голова раскололась, словно гнилой орех, во все стороны брызнули осколки черепа, кровь, мозги и обрывки шерсти. Пробежав по инерции еще несколько метров, огромная туша тяжело грохнулась оземь. Фред тут же выстрелил еще, разворотив грудь второго четырехрукого. Третий, мчавшийся последним, неуверенно остановился и, развернувшись, дал стрекача. Хладнокровно наведя на него лазерный прицел, Фред снес голову и ему. Все это заняло считанные секунды.
        А где же Рыжий? Фред, переводя дыхание, обернулся. Тот, не оглядываясь, бежал по стройплощадке, но Фред не успел его подстрелить, так как через мгновение он скрылся на противоположной стороне холма. «Думаю, эта обезьяна не будет ко мне больше приставать»,  — удовлетворенно подумал Фред и, подобрав панель, заспешил в здание Грузового Портала.
        Окончательный монтаж занял еще полчаса. Фред тщательно проверил все соединения и, наконец, запустил тестеровочную программу. Все было в порядке! Энергии хватало, и межзвездный Туннель ждал своего нетерпеливого путешественника.
        Фред набрал код колонии на Малке.
        — Ну,  — сказал он,  — поехали!
        Но запустить таймер Портала он не успел. Сразу четыре длинные волосатые руки, покрытые бурым мехом, протянулись к Фреду и с силой выдернули его из кабинки. Фред сильно ударился головой о дверку и потерял сознание…
        …Возвращение из небытия было долгим, оно происходило какими-то рывками, взлетами и падениями. Слышались то странные голоса, то музыка, то бесконечный шум океана. Расплывающиеся разноцветные пятна в его сознании приобретали диковинные формы, и он не чувствовал ни верха, ни дна. Ему мерещились Ад, ему мерещился Рай. Мутило. Болело…
        Наконец, все утихомирилось. Только сильно ныла рана на затылке. Помощь пришла? Спасатели? Полиция? Где он? Земля? Малка? Госпиталь? Он с трудом разлепил веки, опасаясь, как бы его сейчас не вырвало на, возможно, хорошенькую медсестру.
        Роль медсестры играл Рыжий. Двумя руками он крепко держал Фреда, положил его к себе на колени, а третьей сжимал кусок окровавленного мяса. Они находились в темной пещере, и только из дыры в углу пробивались лучики солнца, освещая маленький пузырь, спрятанный глубоко в скалах враждебной планеты. Четырехрукий восседал на валуне, низко склонившись над своей жертвой. От него мерзко пахло, даже хуже, чем от Маарта в подвале Грузового Портала.
        — Гу! Ы-а гы!  — обрадовано сообщил монстр обалдевшему человеку.  — Гы-гу р-ра!
        Фред обреченно застонал. Ну, вот и все. Сейчас его сожрут за милую душу, и даже не спросят имени, растерзают на куски и без сожаления выбросят на улицу, как это уже случилось с теми двумя. Он слабо пошевелился. Монстр сжал его крепче. Боль пронзила все тело Фреда.
        — Ты, полегче!  — возмущенно воскликнул Фред.
        Рыжий загримасничал и ткнул ему под нос мясо, измазав кровью подбородок. «Черт возьми,  — испуганно подумал Фред,  — уж не мое ли это?!» Перед глазами все поплыло. Снова замутило.
        — Агкх! Грык! Грык!  — авторитетно заявило чудище, но хватку ослабило.  — Ыр-ра гу-ы!
        Фред ощупал голову. На затылке была огромная шишка и немного запекшейся крови. Что ж, могло быть намного хуже. Он беспомощно огляделся в поисках выхода из сложившейся ситуации. Эх, прощай, жизнь!.. Прощай, сладкая Энни, прощай, друг Томпсон! И даже ты прощай, чертов Бруннель…
        Чудище еще раз ткнуло Фреда куском мяса, на этот раз удачнее.
        — Да перестань ты, образина!  — Фред, отплевываясь, принялся вырываться.  — Отпусти меня, слышишь?! Ну, пусти, а?  — добавил он жалобно.  — Ну, зачем я тебе? Жри своих сородичей, вон, гляди, сколько я тебе их настрелял! А я невкусный, честное слово…
        Рыжий, как ни странно, отпустил его, бережно поставив на землю и даже поддержав, так как Фред закачался на ослабших ногах.
        — Гыр!  — сказало оно, отложив на валун мясо, так и не принятое «дорогим гостем».
        Пещера была круглая и маленькая даже для человека, около четырех метров в поперечнике. С одной ее стороны лежала большая охапка веток, а с другой — валун, «трон» здешнего «короля». Фред прикинул свои шансы на спасение. Мало будет, очень мало!.. Какова длина пещеры? Он заглянул в черный проход слева от себя. В его глубине светлело. М-да… Чудище благоразумно обошло Фреда и закрыло собой путь к спасению.
        — Мне надо туда!  — Фред показал на выход.  — Отойди! Пожалуйста…
        Рыжий неуверенно дернулся, но проход не освободил.
        — Гы-га ры!  — многозначительно сказало оно.  — У-а. Грык-х.
        — Нельзя, так нельзя,  — согласился удрученно Фред и уселся на «трон», брезгливо отодвинув мясо подальше от себя.  — И что мы теперь будем делать?
        Рыжий в задумчивости почесал свою мощную грудь и прошел на середину пещеры. Фред, не отрываясь, смотрел на него, пытаясь понять, что же этому первобытному «многоручке» надо. Убивать он его, по-видимому, не собирался. Может, оставил про запас? Ведь свежатинки Черных пока у него предостаточно… Да, очень может быть. Еще и откармливает, гад! Что ж, по крайней мере, с голоду тут Фред не помрет.
        Несомненно, четырехрукий обладал зачатками разума. У него имелся маленький словарный запас, которым он постоянно хотел что-то ему объяснить, и он действовал осмысленно. А вот кто такие эти Черные? Его соплеменники? Или соседнее, враждующее племя? Кто разорвал в клочья бедных скандинавов? А почему Рыжий здесь один? Разве может первобытное существо выжить в одиночку? Может, к этому имеет отношение колония сектантов? Фред вспомнил о компьютере, которому скормил записи Бергмана. Он включил наручное устройство, но был разочарован. Видимо, в погонях и падениях он обо что-то ударил его, и теперь оно, как говорится, дышало на ладан. Текст был переведен компьютером без особого труда, но доступным оказалось лишь обрывки предложений. Впрочем, и переведенные отрывки привлекли его пристальное внимание. Рыжий в это время с интересом наблюдал за человеком, подойдя поближе, но, слава Богу, не вмешивался.
        Повествование вел сам герр Бергман, начальник колонии. В основном это были обычные организационно-хозяйственные записи, и о сектантстве не было и речи. Но потом Фред наткнулся на нечто интересное.


        «…Верзила сегодня, наконец, перестал прятаться за деревьями и долго стоял на краю лагеря, следя за нашей работой. Маарт попытался было приманить его всякими стекляшками и побрякушками, но, в конце концов, существо спугнул. У меня возникла одна великолепная идея. Посоветуюсь с Гансом…»

        «…только пища. Ему очень понравились галеты. К тушенке был довольно равнодушен, как ни странно. Вечно эти фермеры наложат в нее всяких пряностей, есть невозможно!..»

        «…У него, несомненно есть свой язык. Примитивный, односложный, и Крюгер сразу принялся за его расшифровку…»

        «…Мистер Цигель, боясь внезапного вторжения, весьма озабочен соплеменниками Верзилам. Пока мы не видели ни одного из них, но они просто обязаны существовать. Курт и Лейла отправились на глайдере в разведку. Усилена охрана на…»

        «…Около пяти миль к югу, за небольшим перевалом они обнаружили первое стойбище аборигенов. Их там не менее тридцати, но, как отметила Лейла, эти окрашены в насыщенный черный цвет, тогда как Верзила — бурый, даже, скорее, темно-рыжий. Возможно, это и не его сородичи…»

        «…наше дело правое, как справедливо заметил несколько месяцев назад пастор Айскин в своей замечательной проповеди на Санте-Розалии. Мы очистим свой Дух, мы поведем этих заблудших овец в Рай Божий, мы окрестим…»

        «…сыграет в нашем деле не последнюю роль. План лагеря пришлось несколько изменить, что долго согласовывалось с Верховным Руководством. Но наша Идея Им весьма понравилась, хотя кое-кто был против. Думаю, Паппарелли уймет их. Аборигены, принявшие нашу святую веру — не лучшее ли доказательство того, что…»

        «…лестница практически готова. Верзила сначала ничего не понимал, но постепенно Крюгер втолковал ему, что к чему, и этот абориген полез! Правда, в первый день нашей победы над его страхом он преодолел только метра три, но это только начало…»

        «…крыше Грузового Портала. Это будут чудесные, волшебные службы! Представьте — простор, воздух, горы, необозримые лесные угодья, видимые с пятнадцатиметровой высоты! На востоке величественно встает Солнце, и освещает вдохновенные, восторженные лица молящихся, и Великий Пастор…»

        «…Верзила довольно уверенно теперь залазит на крышу Портала. Мы уже поставили там скамейки для молящихся и подготовили место для подключения Личного Портала. Ведь люди будут прибывать туда по Туннелю…»

        «…прогноз неутешителен. Фриц говорит, грядет ранняя и холодная зима. Подумать только! Сегодня в полдень было плюс двадцать два…»

        «…видел несколько Черных, они целый час крутились вокруг лагеря, прячась, как когда-то Верзила, за деревьями. Как будто такие туши трудно заметить! …очень их испугался. Крюгер говорит, он называет их грыками…»

        «…недовольных надо усмирять. Я никогда не доверял Штейеру, думаю, его придется отстранить от работ…»

        «…чувствую, грядет смута. По-настоящему я могу доверять только Маарту, Крюгеру, Стефенсону и, пожалуй, Свенсену…»

        «…приказал Маарту разрядить бластеры в подвале, но при желании они себе добудут оружие…»

        «…за три дня температура опустилась до пяти градусов. Ночью ожидаем заморозок…»

        «…из-за этого строительство практически не ведется… угроза гнусного заговора витает в воздухе… Да поможет нам святой Петруччио!»

        На этом записи Бергмана, точнее, перевод, заканчивался. В голове Фреда начала складываться мозаика трагических событий, произошедших на этой планете. Секта «Алая Роза» начала здесь строительство колонии, точнее, религиозной конфессии. Попутно они встретились с аборигеном, Рыжим, которого назвали Верзилой и приручили его. Впоследствии кто-то из сектантов решил использовать четырехрукое существо для целей секты. Видимо, они решили обратить в свою веру первобытное население этой планеты. Но из-за этого, скорее всего, в их рядах возник раскол, вследствие чего назрел бунт, и приведший к тому состоянию, которое сейчас здесь наблюдается. Бунтовщики победили, свернули все работы, в спешке побросав технику и материальные ценности, и дали стрекача, прихватив лишь личные вещи. К тому же это племя Черных, не вовремя появившихся в округе… Безумцы! Это и не могло кончится иначе.
        М-да, невеселая картина! Одно радует — Рыжий, точнее, Верзила, сжирать его, по-видимому, не собирается. Но почему же он не отпускает его? Почему разрушил операторскую Грузового Портала? Фреда прошиб холодный пот. А что, если это чудовище и на сей раз разбило пульт управления?! Нет, не надо так думать! Нужно всегда надеяться на лучшее! Но… Он с ненавистью посмотрел на Рыжего. Будь ты проклят, тупая обезьяна!
        — Эй, Верзила!  — строго крикнул аборигену Фред.  — Слышь, а, Верзила!
        Четырехрукий тут же встрепенулся, чуть ли не изогнувшись в поклоне «чего изволите».
        — Ага,  — радостно констатировал Фред и, покопавшись в карманах, достал пару галет.  — На, держи, друг!
        Верзила радостно схватил угощение и вмиг схрумкал его, преданно глядя в глаза человеку.
        — У, га гу ух-ра!  — сообщил он и попытался погладить Фреда по голове. Тот благоразумно отодвинулся в сторону.
        — Ну,  — сказал он,  — я пошел. Бывай, не поминай лихом.
        Он встал и направился было к выходу. Абориген, нахмурившись, обхватил его ручищами и насильно посадил обратно.
        — Грык! Грык!  — взволнованно зарокотал он.  — Уа гы га-у!
        — Грык, грык!  — рассердился Фред.  — Ну, чего ты заладил, а?! Не боюсь я твоих грыков! Отстанешь ты от меня или нет?! Мне нужно идти, ты понимаешь это, а?!
        Верзила виновато потупился.
        — Га гу-а грык-х а-гу!..
        — А где мой бластер, Верзила?  — строго спросил Фред.  — Немедленно отдай мою собственность! Оно не твое! Хватит придуриваться! Ну, где это, такое, пух-пух, пах-пах, а?  — он стал изображать стрельбу из оружия.
        Тот замахал руками, мол, ничего не знаю, моя хата с краю.
        — Балбес…  — пробормотал Фред.
        Что же делать?
        — Мне надо на улицу,  — проникновенно сказал он,  — понимаешь, ты, обезьянка-мутант? Я хочу в туалет!!! Ты хочешь, что бы я обделал стену твоего прекрасного жилища? Пожалуйста. Но ты ведь этого не хочешь, правда?
        Верзила внимательно слушал его, не понимая, конечно, ни слова.
        — Я дам тебе еще галету, хочешь?  — он достал печенье и протянул его аборигену. Верзила потянулся за ним, но Фред сразу же отдернул руку.  — Выпусти меня, и ты его получишь!
        Чудище обиженно поджало губы.
        — На улице, на улице!  — увещевал его Фред.  — Идем туда!  — он тыкал пальцем в сторону коридора.  — Я хочу пи-пи, неужели не понятно?! Пи-пи!
        Он вскочил и начал изображать соответствующий процесс.
        — Боже, ну как с тобой общался Крюгер, нет, вы мне объясните?! Ну, балбес, а!.. Двоечник…
        Верзила напряженно думал. Казалось, его могучая черепная коробка шевелится сама по себе, и скоро пар начнет струей вырываться из его остроконечных ушей.
        — Давай, давай!  — нетерпеливо приговаривал Фред.  — Пи-пи, пи-пи!
        Слово «пи-пи» Верзила знал хорошо. Хороший человек по имени Крюгер учил его ему, заставляя отправлять естественные потребности недюжинного трехметрового организма за чертой лагеря. Он с минуту помялся и нехотя повел Фреда к выходу из пещеры.
        Победа! Победа! Наша взяла. Фред ликовал.
        Они миновали изогнутый узкий коридор и вышли на улицу. От яркого света у Фреда заслезились глаза. Он вдохнул полной грудью морозный воздух и оглядел окрестности. Никого. На склоне холма краснело большое кровавое пятно, там, где он подстрелил одного из Черных, но самого тела уже не было. Верзила постарался или свои, Черные уволокли? Фред старался не думать об этом.
        — Верзила пи-пи там!  — Фред указал на аборигена и лес за пещерой.  — А Фред пи-пи там!  — он показал на себя и здание Грузового Портала на холме, которое находилось всего в каких-то пятидесяти-шестидесяти метрах от пещеры.
        Рыжий неуверенно потоптался на одном месте и, несчастно загулив, побрел за кусты, постоянно оглядываясь на Фреда. Победа! Победа! Если только Портал не… Боже, помоги мне! Фред сначала медленно, а потом все быстрее и быстрее принялся взбираться на холм. Мне должно повезти, лихорадочно думал он, просто обязано! Я не собираюсь торчать в этой дыре до скончания веков…
        Под конец он бежал во весь дух. Только бы Портал был цел, только бы Портал был цел!..
        Портал был цел. Неизвестные Боги планеты услышали его мольбу. Фред влетел в операторскую кабинку, включил питание Портала, набрал номер Малки и активизировал десятисекундный таймер. Потом он выбежал на телепортационную площадку и принялся ждать, до крови закусив губу.
        А тем временем Верзила сражался в лесу с Черными Воинами. Он знал, Хозяев надо оберегать. Хозяев надо спасать. А грыки —  бяки, грыки —  каки! Он должен задержать их, он должен убить их всех, и они не причинят новому Хозяину никакого вреда. Ведь весна еще не настала. Хозяев нельзя еще трогать, их мясо пока ядовито, неужели грыки этого не понимают?! Не пришло еще время, не пришло!
        И Верзила сражался. Но силы были неравными, и вот он, растерзанный, упал в снег, обагрив ее красной рекой дымящейся крови. Пусть Хозяин сделает свое «пи-пи» и хорошенько спрячется, мелькнула у него последняя мысль в затуманивающемся сознании, пусть он спрячется. А потом вернется и съест его, Верзилу. Пусть он не обижает его своим невниманием, пусть он его съест, пожалуйста…
        Фред напряженно ждал. В воздухе полыхнуло, запахло озоном, и он исчез.
        На сей раз обошлось без неожиданностей. Он оказался в родной конторе на Малке, чего и следовало ожидать. Пыхтя, со слезами на глазах, Фред выбрался из кабинки.
        Посередине вестибюля стоял мистер Бруннель и за что-то отчитывал конопатого Стивена — драчуна и бедокура. Лицо прораба было красное от злости, он брызгал слюной и размахивал в запальчивости руками, а Стив невозмутимо смотрел в потолок. Абсолютно наплевательская личность, можно сказать, антиобщественная.
        — О, а вот и наш пропащий,  — заметив Фреда, сказал он.
        — Что?  — не понял Бруннель, стоящий к Фреду боком и не заметивший его сразу.  — Ты мне тут зубы не заговаривай! Отвечай по существу!
        — Фред,  — коротко пояснил Стив и кивнул в сторону Портала.
        Бруннель удивленно оглянулся и уставился на новоприбывшего, словно на явившегося с того света.
        — Черт возьми, ты где пропадал?  — наконец, завопил он.  — Что это такое?! Только не говори, что у тебя там какая-нибудь бабушка умерла по линии троюродной племянницы, как наплел мне этот… этот…  — он с негодованием посмотрел на Стива, так и не подобрав словцо посолонее. Тот равнодушно пожал плечами.
        — Мистер Бруннель,  — начал оправдываться Фред, отдуваясь из-за жары, стоящей на Малке,  — вы не поверите, я в такую передрягу попал…
        — Ха! Конечно, не поверю!
        — И ваш пакет доставить не успел…
        — Пакет? Какой пакет?  — Бруннель давным-давно уже забыл о данном Фреду поручении.  — И что за день сегодня, а? Что вы постоянно делаете из меня идиота, я вас спрашиваю?!
        — Мистер Бруннель…
        — Вот что, некогда мне с вами сейчас возиться, я отбываю на важное совещание. После четырех оба зайдете ко мне, слышите?! Я вам покажу, как разлагать коллектив, подрывать общественные устои, как издеваться над руководящим составом, не ставя его в грош!
        Еще кипя, как вулкан, прораб прошествовал к Порталу и телепортировался, напоследок подозрительно оглядев с головы до ног одеяние Фреда.
        — Тоже мне, начальничек выискался! Мухомор треклятый…  — хмыкнул Стив и, подмигнув Фреду, вышел на улицу.  — Ты где пропадал?  — Крикнул он, потягиваясь на солнышке.  — Решил отдохнуть?
        — Да долгая история…  — отмахнулся Фред, стягивая с себя дубленку.  — Фу, как тут жарко…
        — Да,  — донесся с улицы голос Стива. Он раскуривал длинную тонкую сигарету.  — Парит. Видать, к вечеру дождь пойдет. Глядишь, и посвежеет…
        Фред вышел к Стиву. Он не мог скрыть своего ликования. Боже, он дома! Дома! Как же хорошо! И мистер Бруннель не такой уж и плохой… Просто строгий…
        — Ладно,  — озабоченно сказал Стив, пуская вверх красивые кольца сизого дыма,  — пойду-ка я. Дел невпроворот. У меня и так уж два строгих выговора. Вечером расскажешь.
        Он потопал прочь.
        — Расскажу,  — пообещал Фред.
        Он прямо на улице снял ватники и, подхватив ненужную теперь зимнюю одежду, медленно пошел к своему домику.
        Интересно, рассеянно думал он, как там Верзила? Надеюсь, этот странный рыжий абориген нешибко на него обиделся. Ничего, скоро на той планете, несомненно, появится много, много новых людей. Будут у него еще и друзья, и учителя, и наставники, надеюсь, не религиозные… Так пусть же тебе будет счастье, Верзила! Пусть удача всегда улыбается тебе, а невзгоды обходят стороной! Я желаю тебе только хорошего, я желаю только самого светлого!..
        К О Н Е Ц

        9-15.01.01


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к