Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Безродный Иван: " Посетите Радугу " - читать онлайн

Сохранить .
Посетите Радугу Иван Витальевич Безродный


        Она притягивает… Она манит… Она не отпускает… Но когда-нибудь Охотник вернется!


        Иван Витальевич Безродный
        Посетите Радугу!


        Картошка в этом году уродилась неважная. Стилс долго перекапывал серую пылеобразную землю возле каждого куста, но пока насобирал только два неполных мешка мелких, изъеденных червями и «кротами» клубней. В первые годы с нескольких грядок он имел три мешка отборной картошки, но участившиеся засухи и расплодившиеся вредители делали свое черное дело. Его соседи давно уже плюнули на акклиматизацию этого знаменитого земного овоща, но первый и пока последний мэр колонии на Радуге, Дэн Стилс, упорно цеплялся за старые традиции. Ну не видел он до этого планеты с пригодными для человека условиями жизни, и чтобы на ней не росла милая его сердцу картошка! Однако с каждым годом ее запасы не только не увеличивались, но и наоборот — на какие бы ухищрения не шел Стилс. Признаться же в поражении он не смел даже самому себе.
        Зато пшеница прирослась отлично, и фермеры просто заваливали ею Город. Но, конечно, в основном выращивали местные культуры. Картошка Стилса была скорее его хобби, чем необходимым продуктом. Вот на целых три метра вытянули ввысь ярко-синие стебли несколько «брызгалок», прозванных так за свою способность плеваться специальным органом ядовитой жидкостью, который, естественно, обрезают, как только растение немного подрастает. Зато крупные темно-коричневые плоды продолговатой формы обладают изумительным вкусом, и редкий праздничный стол обходится без кушаний на их основе. А вот «дарилки» — овощ, похожий на небольшой ярко-оранжевый патиссон, весьма жгучего вкуса, который является заменой красного перца. Кроме этого, на его основе изготавливается множество лекарств от самых различных болезней. Из фруктов у Стилса росло пяток деревьев несколько кисловатого грейпфрута и парочка местных культур, напоминающих сливу и яблоню.
        Стилс со вздохом завязал бечевой мешок и, взвалив его на спину, отнес в сарайку, положив рядом с первым. «До чего же мало!» — с горечью подумал он.
        — Эй, Дэн, ты здесь?  — раздался снаружи чей-то озабоченный окрик и через несколько мгновений в дверном проеме показался Пит Робинсон, городской маляр — молодой долговязый парень, все лицо которого усеяли оспинки от перенесенной некогда болезни.  — Дэн… Я… Это…
        — Ну, чего опять случилось?  — Стилс спокойно повернул к нему свое смуглое обветренное лицо.  — Крокодил кого уволок или Амелия снова рожать собралась? Говори толком!
        — Это… Корабль! Они сядут через полчаса!
        — Корабль…  — нахмурился Дэн.  — Какой?
        Пит с трудом проглотил слюну, вытаращившись на мэра.
        — Им… имперский линкор! А может быть и целая флотилия, мы не знаем! Вот…
        Стилс выругался сквозь зубы. Этого еще не хватало! Последний раз на Радугу садились пять лет назад… Хотя, нет, три года назад прилетела эта парочка — то ли Стоксов, то ли Флоксов. Но они ушли, не захотели остаться ни в Городе, ни основать какую-либо ферму неподалеку. Странная была эта парочка! Их же предупреждали, и они видели с орбиты Надпись! И нате — заинтриговались еще более. А результат… Сгинули, поди…
        — Идем!  — он прикрыл в сарайку дверь и они почти побежали к старенькому космодрому на окраине городка, куда приземлялись все новоприбывшие корабли.
        По пути им встретилось множество народу, спешащего туда же. Завидев мэра, все радостно кричали и махали шляпами.
        — Эй, Дэн, что, нашего полку прибыло?
        — Опять забот полон рот?
        — Ты не отпускай их, как тех… как их… Поксов!
        — Дэн, говорят, они военные? А это не за нами? Ну, мы посмотрим еще, кто кого!
        — Там прилетел сам адмирал Рассел!
        — Я, значит, Пит, опять узнаю новости самым последним, да?  — возмущенно прошипел парню мэр.  — Безобразие!
        Космодром был совсем маленьким, за ним, конечно, никто не следил — между плит росла трава, громоздились кучки мусора, хозяйственные помещения пустовали и были даже частично разобраны на нужды Города. Пусть это будет им дополнительным предупреждением! Не стоит соваться на Радугу…
        — Найди Роллерса,  — приказал Питу Дэн.  — Это он ведь принимал радиограмму?
        Паренек кивнул.
        — Я сейчас, мигом!  — захлебываясь, пробормотал он и исчез, словно ветром сдуло.
        День выдался прохладным и пасмурным, но ветра не было, только верхушки высоких пурпурных елей, растущих по периметру площадки, мерно раскачивались из стороны в сторону. Народу пришло очень много, казалось, что на неординарное в последнее время событие сбежалось все население колонии. Женщины были приодетые, в праздничных нарядах — сильно накрахмаленных широкополых юбках или просторных светлых платьях, расшитых причудливыми узорами, в огромных шляпах с пестрыми ленточками и тому подобное. «Женщины есть женщины»,  — хмыкнул про себя мэр. Многие мужчины, впрочем, также надели костюмы. Даже старый пропойца Бикусофф. Но, конечно, самое большое торжество было для детворы! С визгом и криком, от которого закладывало уши и стыла кровь, они стайками носились взад-вперед за ошалелыми собаками, неизбежно натыкаясь на взрослых и сразу же получая за это от них оплеухи. Но всех их роднило одно — ежеминутный взгляд в небо. Не летят ли уже?!
        Мэр покачал головой. Такого не было даже на прошлогоднем празднике Всех Святых! С трудом он отыскал в гудящей и толкающейся толпе Ван Роттена, шерифа, отчитывающего за что-то конопатого мальчишку со здоровенным синяком под глазом — сына бондаря Зелински.
        — Послушай, Ингмар,  — строго сказал ему Стилс,  — если такое будет продолжаться!.. Это же не запуск бумажного змея! Никого не пускай на взлетное поле! Успокой мальчишек! Отведи всех к елям! Садится военный корабль! Мало ли что может случиться…
        — Дэн,  — просипел Ван Роттен,  — я из сил выбиваюсь… Делаю все, что могу!
        Мальчишка изловчился и исчез в толпе. Шериф беспомощно посмотрел ему вслед.
        — Возьми себе помощников. Хаскинса, Болдера, Тимми, Тариенна… Давай, они вот-вот должны приземлиться! Какой бедлам, Боже мой!..
        Ван Роттен тут же испарился.
        — Дэн!  — к мэру протиснулся Джим Роллерс.  — Вот ты где… Еле нашел…
        — Ну!  — нетерпеливо перебил его Стилс.  — Что там было?
        Джим облизал губы, приглаживая непокорную светлую шевелюру, локонами спускавшуюся почти до плеч. Он был высок, ладно скроен и слыл любимчиком женщин, из-за чего часто имел определенные проблемы с представителями мужского населения колонии.
        — К Радуге подошел «Непокорный» — военный корабль Шестой Звездной дивизии во главе с полковником Майнхеймом. Но самое главное это то, что у них на борту сам адмирал… Космобот с полковником должен приземлиться через несколько минут. Они засекли нас с орбиты еще вчера, но не подавали виду, выйдя на связь с час назад. Как обычно, долго вызывали базу, сначала вежливо, потом нетерпеливо, а затем пошла нецензурная ругань и угрозы. После этого полковник лично заявил о готовности высадки передового отряда с ним во главе. Вот и ждем… Думаю, Дэн, на сей раз у нас будут серьезные проблемы.
        Стилс рассеянно потер виски.
        — Машина не откажет… Хотя…  — он мотнул головой, отгоняя видения.  — Да нет, вряд ли!
        — Линкор остается на орбите…  — напомнил Джим.  — И, кажется, сюда идет вся Восточная эскадра…
        — Машина не откажет,  — упрямо повторил мэр.  — В любом случае, мы ни в чем не виноваты.
        Небольшой космобот, грозно ощеренный многочисленными пушками и излучателями, сел не на космодром, с которого Ван Роттен с таким трудом разогнал народ, а рядом, на широкую поляну за рощицей. До этого он предварительно покружил над Городом и медленно пролетел над собравшейся толпой, вовсю выкрикивающей приветствия и размахивающей руками и шляпами. Стилс решил, что так даже лучше.
        — Пора кончать этот балаган,  — сказал он Ван Роттену, найдя его среди веселящихся горожан,  — мы с Джимом пойдем на встречу с полковником, будем тянуть время, а ты сгони всех обратно в Город. Может запахнуть жареным. Придумай что-нибудь для них благообразное…
        — Было бы лучше, если он сам пришел к нам…  — с сомнением произнес шериф.  — Не ходил бы ты туда!
        — Внутрь я не пройду.
        Ван Роттен покачал головой.
        — А кто там тебя спросит?
        — Я думаю, в этом случае они весьма быстро образумятся!
        — Делай, Дэн, как знаешь!..
        Шериф круто развернулся и, грубо расталкивая людей, бросился к трибуне, чтобы сделать объявление о временной отмене встречи с визитерами, а Стилс, прихватив с собой Роллерса, заспешил под завистливые взгляды к месту приземления космобота.
        Их там уже ждали. У трапа по стойке смирно стояло отделение солдат в полной амуниции, вдоль которого прогуливалась пара офицеров. Один из них курил вонючую сигару. Они молча наблюдали за приближением делегации колонии, которая остановилась в метрах десяти от них. Вперед выступил курящий, отбросив окурок далеко в сторону и подойдя к колонистам на несколько шагов.
        — Я майор Дредд,  — громко и четко представился он.
        — Будем знакомы,  — вежливо откликнулся Дэн, тоже выступая вперед,  — я мэр Города, Стилс, а это — мой помощник Джим Роллерс.
        Майор задумчиво пожевал губами.
        — Почему не появился комендант?
        — Комендант?..
        — Военный комендант форта.
        — У нас нет такой должности,  — сказал Стилс,  — и у нас не военный форт, а гражданская самоуправляемая колония.
        Дредд удивленно вздернул бровями.
        — Гражданская самоуправляемая колония?! По какому такому праву?! Да еще и в такой момент?! Здесь разве не объявлено военное положение? Где официальный представитель Солнечной Федерации и эмиссар министерства Обороны, я вас спрашиваю?!
        — Э… Майор… Бред…  — начал было, прищурившись, Джим, но Стилс его одернул.
        — Видите ли,  — спокойно сказал он,  — к нам никто не прилетал и ничего не объявлял. Мы ничего не знаем о событиях в Солнечной Федерации… У нас нет никаких официальных представителей.
        Майор и вовсе округлил глаза.
        — А почему вы не отвечали на радиозапрос? В эфир шла какая-то чушь несусветная!..
        — Какая именно?  — живо поинтересовался Джим.
        Дредд раздраженно уставился на Роллерса, будто только заметив его присутствие.
        — Что-то типа совершенно идиотского стишка. Э… гм… А! «Как прекрасно нюхать маки на заре, как прекрасно прокатиться на коне…»
        Джим прыснул, отчего Дредд вообще взбеленился.
        — И еще какие-то хлопки, свистки и шизофренический смех! И все это именно на нашей, корабельной волне! Что это значит?! Потрудитесь-ка объяснить! Вам ведь, господа, лучше знать! Но не думайте, что военные имперские силы можно обвести вокруг пальца!
        — Позвольте прояснить ситуацию,  — терпеливо произнес Стилс.  — Дело в том, что у нас неисправна радиостанция…
        — Ах, вот оно что!  — недоверчиво протянул майор.
        — …которая работает фактически только на прием, автоматически настраиваясь на вызывающий сигнал. А в ответ посылает всякую галиматью. Центральный мозг радиостанции вышел из строя уже давно, а починить его мы не можем…
        — Или не хотите!  — рявкнул Дредд.  — Когда в последний раз к вам прилетал какой-либо корабль?
        — Около трех лет назад.
        — Трех лет!  — чуть не задохнулся майор,  — А официальные лица?
        — Давно. Лет тринадцать-пятнадцать.
        — ?!
        — Да, майор Дредд. И сами мы никуда не летаем.
        Как гончая, почуявшая добычу, Дредд подобрался, одна рука его скользнула к кобуре.
        — Значит,  — возбужденно засопел он,  — вы не платите налогов. Не принимаете участие в жизни нашей прославленной Солнечной Империи. Не чтите, не уважаете и, соответственно, не исполняете, то есть, попросту говоря, нарушаете Закон. Вы даже не знаете, что началось очередное вторжение брибисов, что идет всеобщая мобилизация! На «Непобедимом»,  — Дредд в порыве закатил глаза кверху,  — находится сам Адмирал! А полковник Майнхейм, которого все мы имеем честь лицезреть на этом космоботе, лично проводит показательную мобилизацию. Императору нужны воины! Я верю, что ваша гм… колония предоставит нам как минимум тысячу первоклассных рекрутов. И мы победим! Грядет великий, праведный бой! Все во славу Императора, все во славу победы! Ура!!!
        — Урррра-а-а!!!  — грянуло отделение.
        — Психи,  — тихо пробормотал Джим.
        — Орлы!  — с гордостью сказал Дредд.
        Его глаза сверкали, грудь ходила ходуном от сбившегося дыхания, на лбу блестели капельки пота.
        — Господин майор,  — позвал его Стилс,  — извините, не подскажите ли, сколько сейчас времени?
        — А… что?  — Дредд не сразу понял вопрос.
        — У вас нет, случайно, часов?
        — Хм…  — нахмурился майор.  — Да, конечно… Э… Гм… Лейтенант!  — он потряс наручным компьютером.  — Не понимаю… Сколько сейчас времени? У меня что-то тут органайзер барахлит… Лейтенант!  — Дредд нетерпеливо обернулся.
        Молоденький лейтенант стучал пальцем себе по запястью.
        — Не работает, господин майор!  — наконец, жалобно ответил он.  — Бойцы, у кого в порядке органайзеры?
        Солдаты как по команде уставились на компьютеры, но ни у кого они не работали. Стилс довольно переглянулся с Джимом.
        — Что за чертовщина!  — выругался майор и злобно вперил взгляд в мэра.  — Ваши штучки? Пойдете под трибунал!
        — Вот об этой чертовщине я и хотел бы поговорить с вашим полковником,  — ухмыльнулся Дэн.  — Только не делайте поспешных выводов…
        В этот момент в космоботе откинулся люк, и оттуда выскочил побелевший от страха, трясущийся сержант.
        — Все на борт!  — пискнул он.  — Тревога!
        — Бежим!  — шепнул мэр, и они со всех ног бросились под защитную сень рощицы.
        Позади них начались крики, возня, топот сапог.
        — Держи, лови!
        — Пали!
        — Взять их!
        — У меня не действует бластер!
        — Сержант, гранату!
        — Отставить, капитан!
        — На борт, на борт! Пошли! Пошли! Быстро!
        На той стороне рощи затаилась небольшая группа горожан и фермеров во главе с Ван Роттеном, в основном вооруженная винтовками, хотя у некоторых сельчан были луки и арбалеты.
        — Ну, что?  — весь вид шерифа выказывал крайнее нетерпение, он рвался в бой.
        — Машина работает как обычно, будь она неладна,  — отвечал Стилс,  — Они напуганы и обозлены. Нам же лучше пока вернуться в Город, только выставим патрульных. Следует ждать гостей.
        — Надеюсь, с белым флагом,  — хмыкнул один бородатый фермер с гигантским арбалетом.


        Полковник оказался высоким и жилистым. У него была квадратная челюсть, пронзительно голубые глаза и седые, коротко остриженные волосы. Светло-коричневая полевая форма сидела на нем, как приросшая. И белого флага он с собой не захватил. Хотя после двух дней бесполезной отсидки в космоботе гонору у военных явно поубавилось, а вопросов — прибавилось.
        Они расположились за небольшим круглым столом в конторе, находящейся на втором этаже мэрии — друг против друга — глаза в глаза. В комнате находился также адъютант полковника и Ван Роттен, стоящие чуть поодаль. Около Майнхейма находилась бутылка с газировкой, и демонстративно красовался армейский пистолет 45-го калибра. Дверь была плотно закрыта, но за ней толпилась вооруженная группа шерифа. Люди с космобота расположились на улице, окружив здание. Таковы оказались условия полковника. Ни мэр, ни Ван Роттен ничего опасного в такой расстановке сил не усмотрели и на нее согласились.
        — Еще раз повторяю,  — процедил сквозь зубы Майнхейм,  — что я прибыл сюда не как парламентарий, а как военный, выполняющий определенную миссию в данном квадранте космоса при, подчеркиваю, объявлении в Солнечной Империи военного, слышите, военного положения. Надеюсь, господин мэр, вам известно о войне?
        — Мда… Кто-то из ваших уже упоминал об этом…
        — «Кто-то из наших»!.. «Упоминал»!..  — полковник еле сдерживался.  — Вверенными мне маршалом Дукакисом полномочиями я отстраняю вас и вашего шерифа от исполняемых вами обязанностей и объявляю на этой планете военное положение. Со всеми вытекающими. Комендантом назначаю капитана Стриммера. Подготовьте мне списки всех, слышите, всех колонистов (существует же у вас, варваров, хоть какой-нибудь учет?!). С завтрашнего дня будет работать призывная комиссия. Всех уклонившихся, слышите, всех этих подонков приказываю считать дезертирами и расстреливать на месте без суда и следствия. Вопросы есть?
        «Каков наглец, а?!» — подумал Стилс.
        — Имеется парочка…
        — Не «имеется парочка», а «так точно»!  — взвизгнул полковник, брызжа слюной.  — С этого момента вы призваны на действительную военную службу и потому являетесь солдатом, и попрошу… нет, я приказываю вам строго соблюдать субординацию и отвечать мне только по Уставу!
        — Так точно,  — сказал бывший мэр, которого душил смех.  — Разрешите вопрос, господин полковник.
        — Валяй, пока не на вахте,  — отдуваясь, произнес Майнхейм, не замечая истинного настроения Стилса.
        — Сколько вы собираетесь набрать здесь рекрутов?
        — Отвечаю, новобранец. Все дееспособное население. Империи нужны воины!
        — И всех вывезти отсюда?
        — Хм… Ну, разумеется! Что за идиотские вопросы?!
        — Полковник, смею огорчить вас. С Радуги НИКОГО нельзя вывезти.
        — То есть как это?! Ты, однако, заговариваешься, солдат!
        — Никак нет, господин полковник. И, думаю, вы уже подозреваете это. Но только делаете хорошую мину при плохой игре. Вас не насторожил отказ ВСЕЙ электроники не только на борту вашего космобота, но ВООБЩЕ ВСЕЙ аппаратуры, которую вы доставили сюда, вплоть до обычных наручных органайзеров?
        Майнхейм напрягся.
        — Это гнусный саботаж!  — прохрипел он.  — Вы ответите за это по законам военного времени!
        — Мы здесь абсолютно не при чем, смею вас заверить. Но эту планету не покинул еще НИ ОДИН земной корабль. Факт. Все население колонии состоит из таких вот бедолаг, как вы, по неосторожности севших на нее, а также их потомков. Ван Роттен, наш шериф, родился здесь, например. А мне уже почти шестьдесят, я попал сюда в десятилетнем возрасте, когда колония только образовывалась и не было практически ничего. А сейчас здесь хоть и небольшой, но Город; и фермерские угодья вокруг. Жизнь налажена, развито кустарное производство, гончарное дело, ткацкое, даже сталелитейное. Существует определенная инфраструктура, порядки, законы…
        — Порядки?! Законы?! Да вы же просто сброд! Вы даже не смогли выбраться отсюда! Или вы… вы… преступники! Да-да! Скрывающиеся от правосудия преступники! Или… дезертиры, что еще хуже!
        — Могу вам открыть одну тайну, полковник. Наверняка вы слышали о второй бригаде космодесантников, участвующих в операции на Донго и Кентре…
        — Ну-ну… И что? Они славно потрудились, но при отходе почти все без вести пропали в гравитационном вихре, какие не редки в этом треклятом квадранте… Дело давнее… Но они все до единого представлены к наградам!
        — Так вот, полковник,  — они все здесь.
        — Что-о-о?!
        — Вихрь выкинул эскадрилью недалеко от Радуги, это было около тридцати лет назад. Им пришлось сделать вынужденную посадку и…
        — Бред какой-то!.. Ты лжешь!
        — Истинная правда, полковник. Некоторые из тех, кто охраняет меня за дверью — из них, например, старик Вуд. Мартин Вуд, лейтенант Его Величества Имперского Космического Флота, почетный космодесантник, неоднократно выдвигался к наградам. Имеет даже Платиновый Крест. Это вам о чем-нибудь говорит? Правда, все это в прошлом.
        — Дезертиры!  — с ненавистью прошипел Майнхейм.  — Ну, я разберусь с вами!
        — Меня здорово удивляет ваше нежелание понять элементарную вещь — дело-то ваше швах!  — сказал Стилс.  — Разве вы не понимаете своего плачевного положения? Вы только подумайте…
        — Солдат!  — вскакивая, снова взвизгнул полковник, покрываясь красными пятнами.  — Не сметь со мной так разговаривать!
        Трясущейся рукой он схватил «Магнум».
        — Пойдете под трибунал! Я немедленно требую вразумительных объяснений!
        — Сядьте, ради Бога… Если бы мы сами понимали все до конца! Хорошо, я не буду рассказывать всю нашу историю. Только то, до чего мы сами додумались. В общем, мы считаем, что на этой планете, которую, как вы поняли, окрестили Радугой, не помню уж, почему, работает установка Предтеч…
        — Предтеч?  — недоверчиво переспросил полковник, усаживаясь обратно на жесткий стул.
        — Именно. Считать, что эти фокусы с электроникой и вообще с энергетическими установками вытворяет некое зловредное, настроенное против землян существо или даже сама планета с невесть как развившимся разумом, у нас оснований нет. Такое могли только ОНИ.
        — Вы нашли ее?  — волнуясь, спросил Майнхейм.  — Установку?
        — Нет, Артефакт мы не нашли. Хотя ох как старались, уж поверьте мне! Первые поселенцы в составе семи человек (то был заплутавший в здешних местах военный разведбот) появились здесь пятьдесят пять лет назад. Сначала они надеялись выбраться с Радуги, но все оказалось тщетно. Через три года на планету забросило сразу двести тридцать два человека — космобус «Парвелакка» компании «Штюрвель», который пропал с межзвездной трассы, не поверите, в ста тридцати парсеках отсюда, проглоченный особо крупным гравициклоном. Это случилось недалеко от Ипаронды… Может быть, вы что-нибудь слышали об этом…
        — Гм… «Парвелакка»… «Парвелакка»… А! Его же захватили стигниане! Тогда еще в связи с этим инцидентом проводилась операция «Месть»… Да-да-да, я изучал когда-то в учебке стратегию этих сражений…
        — Ошибаетесь, полковник. Они не были похищены стигнианами. Эти пассажиры, точнее, в основном, их дети и внуки — здесь. Навечно. Считайте, что их похитила Радуга. Или Предтечи. А еще через три года население уже насчитывало четыреста восемнадцать человек, из них родившихся здесь же — более двадцати. На Шестой год «радужного» исчисления появился тут и я. И все это время искали причину своего положения. Искали! И не находили. Установка работала, работает и, по-видимому, будет еще работать, Бог знает, сколько времени. А делает она очень страшную вещь. На этой планете она не позволяет подняться цивилизации до эры электричества! Именно так. Все, что попадает сюда в течении десяти-пятнадцати минут каким-то непостижимым образом обесточивается, и построить элементарный аккумулятор или генератор не удается — они не работают. А ведь среди нас были специалисты! Нельзя изготовить ни лампочку накаливания, ни простейший звонок, ни мотор — ничего! Не знаю, как это удается Артефакту, будь он трижды неладен, но… Факт остается фактом. Лет десять мы ничего уже в этом направлении не предпринимаем. Бесполезно.
Смирились. Заново, например, изобрели черный порох, а освещение у нас газовое. Привыкнуть можно. Нас ведь сейчас более трех тысяч, в Городе обитает чуть менее половины. Ситуация устойчивая, мы не голодаем, у нас все есть, хотя и вкусы, конечно непритязательные. Да, случались эксцессы и даже бунты, но это дело давнее… Мы, можно сказать, всем довольны, за исключением, может быть, так называемых Недавних, прилетевших менее десяти-двенадцати лет назад.
        — Вы хотите сказать,  — насмешливо произнес Майнхейм,  — что некая Установка Предтечей, расположенная здесь, на планете, посредством этих таинственных гравитационных вихрей, раскиданных по всему Рукаву Галактики, переправляет сюда случайно попавшие в них корабли? И не отпускает обратно, высасывая из всех источников энергию?
        — Именно так, полковник. Вы точно уловили суть вопроса.
        — Чушь несусветная, вот что я вам скажу, дорогой вы мой. Элемент Гальвани — он и на Трояне элемент Гальвани, как не обзови, и работать должен одинаково. Думаете, если я военный, так и дуб дубом совсем, да?
        — Я вовсе так не думаю! Но так ведь и происходит! В смысле того, что батареи тут не работают…
        Ван Роттен прыснул.
        — Полковник, ради Бога, предложите свое объяснение,  — пожал плечами Стилс.  — Мы все будем очень благодарны, если вы нам, бестолковым, втемяшите в голову ответ, который мы не можем найти уже более полувека…
        Майнхейм недовольно засопел.
        — Я не специалист. Думать — не моя специальность. Но то, что происходит на этой планете, выходит за рамки даже научной фантастики. Мне надо будет посоветоваться с капитаном Хикси, он по этой части дока. И все-таки?
        — Есть одна гипотеза, но достаточно шаткая, необоснованная. Просто ничего лучше в головы нам не пришло. Итак. Несколько миллионов лет назад существовала таинственная раса супербогов, которых сейчас называют Предтечами. Они были распространены практически по всей Галактике и оставили массу Артефактов — различных устройств и аппаратов размерами от спичечной головки до комплексов площадью в десятки тысяч гектаров. Действия их под час совершенно удивительны, а функции многих не установлены до конца и поныне. Оно и понятно — прошло столько лет — я думаю, ломается даже ТАКАЯ техника, технология которой нам абсолютно не по зубам. Видимо, в своем развитии они ушли от нас на многие тысячи или десятки тысяч лет вперед. И, тем не менее, они сгинули. Напрочь. А может, перешли в какое-нибудь новое состояние, нефизическое… И никаких городов, никаких оставшихся поселений или возделанных площадей. Мы не знаем ни их планету-прародителя, ни даже как они выглядели. Есть одна теория, гласящая, что мы, земляне, возникли именно благодаря их стараниями… Или, господин полковник, появились новые сведения? Ну, вот, видите!
Впрочем, это все лирическое отступление. По-видимому, на Радуге работает некая Установка, действие которой сводится к пересылке посредством гравитационных циклонов, разгуливающих по космосу, к этой планете (не исключено, что существуют и другие). Возможно, что этот Артефакт — автоматический охотник, а гравивихри — ловушки. Почему сюда раньше никто не попадал, остается загадкой. Может, до этого пересылка осуществлялась на соседнюю планету или были какие-нибудь технические проблемы, например, не отрегулированный режим, и корабли просто взрывались по дороге. Но это уже чистые домыслы. Так вот. Все пойманные объекты выводятся на орбиту Радуги, и улететь не представляется возможным уже с этого момента. Стоит попытаться сняться и улететь в космос, как мощное силовое поле захватывает его и садит уже принужденно, причем как раз в этом районе. Если не садиться самому, а просто кружить на орбите, максимум через пять суток та же сила опять-таки с легкостью посадит корабль. Есть достаточно интересный момент — если какой корабль случайно подлетит к Радуге, но не сядет, то Артефакт не тронет его, и тот без труда
улетит. По-видимому, он не хочет излишне привлекать к себе внимание. Такое, однако, случалось нечасто, но все-таки было — мы соорудили оптический телескоп. В предупреждение таким вот счастливчикам было решено около Города аршинными буквами вывести остерегающую надпись, хорошо видимую с орбиты с помощью аппаратуры. Не знаю, спасли ли мы кого-то таким способом, но года три назад, наоборот — привлекли одну чудаковатую парочку. Они не остались с нами, через месяца два ушли пешком куда глаза глядят, да и сгинули… Эту надпись мы все-таки убрали после этого. По крайней мере, вас бы она точно не уберегла!
        Полковник мрачно слушал рассказ мэра. Он постарел прямо на глазах, сгорбился, осунулся, взгляд потускнел и стал блуждающим, длинные пальцы мелко подрагивали.
        — Бред… Кошмар…  — повторял он.
        — Так что вся ваша армада скоро будет здесь. Связь-то с ними вы потеряли! Адмирал волнуется, поди… Кстати, бомбить планету тоже бессмысленно — уже пытались, и не раз. Ничего не взрывается, лазер гасится, ракеты отклоняются от курса и так далее… Короче говоря, милости прошу, господин полковник, на «гостеприимную» Радугу! Нам как раз нужны материалы, которые мы возьмем из обшивки и несущих частей ваших эсминцев и космоботов… Если не использовать их сразу — через месяц-другой под воздействием Артефакта они рассыплются в пух и прах. А так — не возбраняется, Предтечи разрешают… Вы не задумывались — почему на нашем космодроме, учитывая такое количество людей, появившихся в самое разное время, нет ни одного корабля?
        — Подождите!  — воспрянув духом, вскричал вдруг Майнхейм.  — Неувязочка, однако!
        — Что такое?
        — Радиостанция! Как вы поймали наши позывные? Вы же говорите, ни одно электроустройство не может здесь функционировать!
        — Не может,  — подтвердил Стилс.  — Отдельно гальванопара работает. Например, щиплет язык, а мышцы у препарированной лягушки сокращаются, но стоит попытаться собрать из нее что-либо мало-мальски функциональное, полезное… Никакого эффекта. Ну не дает Артефакт нам развиться до такого уровня! А радиостанция — особый разговор. Не знаю, зачем Охотник предоставил нам связь. Напрасных иллюзий и надежд на счет намерений Машины Предтечей я не питаю, но ОДНОЙ радиостанции он позволяет работать — в одностороннем режиме. На орбиту же идет всякая абракадабра: иногда обрывки разговоров и фраз, произнесенных совсем не в микрофон, а, например, в чьем-либо доме или на охоте… За нами постоянная слежка, полковник, и скрыться от всевидящего ока негде! Кстати, питается она не электроэнергией. Скорее, она превращена в нечто похожее на действующий муляж, функционируя по каким-то своим непонятным принципам… Вот так-то, господин полковник!
        — Что же делать?
        Майнхейм был в ужасе, которого он не испытывал даже в самые страшные моменты галактических битв. И сейчас полковник знал, что не верить мэру Города смысла нет. Все факты на лицо.
        — Жить. Просто жить. Что нам еще остается?
        — Боже, я-то ладно… Но… адмирал!.. Как я ему все это объясню?!
        — Так же, как я вам, естественно.
        — Боже! Вы не понимаете… Это же адмирал!!! И это… Это провал! Безумие, безумие! Как же Солнечная Империя?! В такой момент! О, Боже, спаси и сохрани…
        — Я думаю, господин полковник, вам необходимо отдохнуть, успокоиться, обмозговать все. Дело-то нешуточное. Я все понимаю… Если бы вы только могли себе представить, сколько я уже встретил таких, как вы! И ничего, живут…
        — Живут!..  — презрительно сплюнул Майнхейм.  — А вы не задумывались над тем, что, возможно полна будет скоро коробочка, а? Что придет к своему манку Охотник, как вы его сами назвали?! Да он же перережет вас, как баранов! Хочешь мира — готовься к войне! Ничего, Бог даст, мы наладим здесь настоящую жизнь! Мы так просто не дадимся в лапы этого чудовища!
        Дэн грустно улыбнулся. М-да, придется с ними еще немного повозиться. Ничего, справится. И не такие ломались.
        — Послушайте, господин полковник,  — вспомнил вдруг он,  — а, случайно, нет ли у вас на линкоре замороженного семенного картофеля?
        К О Н Е Ц

        13, 21 —22.05.00


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к