Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Войны Кромаса Сергей Александрович Баталов

        Звездный рекрут #5 1.0 13.06.2009


        Звездный рекрут.
        КНИГА V
        Воины Кромоса

        Глава 1.


        - Пошел вон, подлая собака!
        - Послушай, Умма, ты можешь пыхтеть не так громко? Еще немного, и они нас услышат! -
        две очаровательные девушки, похожие друг на друга так, что с первого взгляда становилось ясно: они - сестры, присели под длинную ветку колючего кустарника, выполнявшего в Императорском саду роль живой изгороди, разгораживающей внутреннее пространство сада на различные по функциям и размерам зоны, посмотрели на измазанные личики друг друга, дружно прыснули в ладошки.
        Подсмотреть из зарослей - как обнаженные посланцы Ока Смерти принимают ежедневный утренний душ - эта идея принадлежала, разумеется, всеобщей любимице и неутомимой проказнице - младшей из двух дочерей Верховного Служителя - фактического властелина Южной Империи. Онна - так звали юную дщерь главы государства - давно уже «положила глаз» на самого высокого и самого мускулистого инопланетника. Звали его чудным именем Ярий, или Юрий - для уха кромосянки, более привычного к другим звукам, первый вариант имени пришельца звучал приятнее и понятнее. Ярием звался мифический Бог Подземного царства, повелевающий сказочным страшным войском пауков - Хранителей Катакомб Кромоса.
        Онна давно уже выросла из пеленок-распашонок, вступила в пору взросления, она понимала, что все эти россказни про ужасы, обитающие где-то глубоко-глубоко под поверхностью планеты - это просто легенды и сказки, которыми хорошо пугать несмышленых детей. Напуганные, они становятся более послушными….

…Живые посланники Ока Смерти - вот что было реально интересно, вот что заставляло биться быстрее неискушенное девичье сердечко.
        Могучий Юрий-Ярий, мокрый от пота после интенсивной утренней разминки, скинул с себя просторную синюю сорочку и такого же цвета брюки, остался в одних только плотных, телесного цвета плавках, обтягивающих его могучие ноги почти до середины бедра. Дочери Верховного Служителя слышали, что пришельцы эту свою хламиду называли каким-то странным словом - кемано. Но что означает это сочетание звуков, как оно переводится с языка инопланетников на язык жителей Кромоса, они не знали. Высокий воин между тем сбросил с себя плавки, а брюки и куртку закинул на веревку, растянутую рядом с душевой кабинкой….
        - Ничего себе! - услышала Онна рядом с ухом восхищенный шепот Уммы. Старшая дочь Верховного Служителя имела уже опыт «близких контактов» с представителями другой, более сильной половины населения планеты и непонятно было, что вызвало её такое неприкрытое восхищение - могучий торс «Ярия», или мощный отросток между его ног.
        - Ну-ка подвинься, шкаф! - услышали они еще один мужской голос. Юрий совершенно не обиделся на того, кто так громко сравнил его с громоздкой и тяжелой мебелью, послушно отступил в сторону.
        В тесную для двоих пришельцев кабинку протиснулся еще один обнаженный инопланетник - невысокий, идеально сложенный крепыш. Девушки, затаив дыхание, стали ждать, когда он тоже повернется к ним лицом. Ждать пришлось довольно долго.
        Когда Евгений Тимофеев (а это был он) встал, наконец, под теплыми струями воды так, как хотелась «наблюдательницам», они едва сдержали возгласы. - Гений (для кромосянок начисто «выпала» первая часть имени землянина) размерами своих
«достоинств» нисколько не уступал другу. Императорские дочки переглянулись, осторожно полезли обратно, в кусты.
        - Какого, вы говорите, он был размера? - Верховный Служитель сначала недоверчиво посмотрел на Александра, потом перевел взгляд на Ар'рахха, следом - на Машу. - Я понимаю, что со страха вам мог привидеться кто угодно, даже мифический Хранитель Катакомб Кромоса, но чтобы - таких размеров?!
        За месяц, который звездные рекруты уже находились во владениях Верховного Служителя Южной Империи, все они довольно сносно научились понимать местный язык. Говорить - не очень, а вот понимать….
        - На Кромосе вообще нет наземных существ такого размера, какого вы показали, за исключением гроо.
        - А куда они подевались? - ехидно поинтересовался Заречнев.
        - Не выжили во время Большого Огня, разумеется. Для людей и для более мелких созданий, как говорят легенды, было построено убежище. Очевидно, не было возможности создать условия для обитания крупных животных или в убежище просто не нашлось столько места. Они сгорели на поверхности, когда пришел Большой Огонь….
        - А когда был Большой Огонь?
        - Это было очень давно, много Жизней назад. Но почему это интересует тебя?
        - Некоторые виды живых существ могут значительно увеличиваться в размерах всего за несколько поколений….
        - Только не на Кромосе! - резко возразил глава государства. Слишком поспешно и чересчур грубо, пожалуй, чем следовало в такой ситуации. Что не укрылось от внимательного землянина и его зеленого друга. Властелин Южной Империи почему-то явно не хотел, чтобы инопланетники и дальше интересовались этим вопросом. Интересно, почему?
        - Пошел вон отсюда, подлая собака! - кричала бессмертная, судорожно хватаясь за кобуру бластера перед неровным строем подчиненных. - Сволочь! Подонок! Мерзавец! Негодяй! Ненавижу тебя! Собирай свои манатки и проваливай на все четыре стороны! Если ты не уйдешь немедленно, клянусь Городом Богов, я пристрелю тебя прямо здесь и сейчас!
        Александр Заречнев налился краснотой, побагровел, опустил голову. Он искренне не понимал, чем вызван гнев Диты, хозяйки Звездной Академии. Неужели очередным влюбленным взглядом, который он вновь не сумел скрыть от неё?
        Ничего не предвещало этой «бури». Утро началось, как обычно - зарядка, тренировка, легкий завтрак…. Следующим «пунктом» ежедневной «программы» звездных рекрутов были полеты на тяжелых суборбитальных старках и легких одноместных истребителях. Дита, как обычно, с утра, ненадолго заглянула в комнату, где внутри реанимационно-сканирующего аппарата восстанавливал свои многочисленные повреждения и увечья, (точнее было бы сказать - воскресал из мертвых) Демьян Паршин. Первый пилот Звездной Академии после падения с многокилометровой высоты каким-то невероятным чудом остался жив, но ранения получил настолько многочисленные и серьезные, что вот уже месяц медицинская машина с упорством и искусством, недоступным людям, возвращала жизнь в могучее тело лучшего летчика экипажа элойки. Что она там делала, о чем разговаривала с Демьяном, осталось неизвестным. Но результат очередного обмена мнениями командира корабля и его первого пилота оказался самым неожиданным и удручающим - для Александра, во всяком случае.
        Заречнев, не скрывая выступивших слез, дрогнувшей походкой шагнул в сторону комнаты, в которой они обитали с Ар'раххом - здоровенной хвостатой зеленокожей рептилией с планеты Дракия, на которую землянина пару лет назад забросила Судьба, но - по воле одного из самых могущественных Сенаторов Города Богов.
        - Ты его г'онять? - понял, наконец, смысл происходящего зеленый верзила, обращаясь к бессмертной. - Саш'ша - мой б'рат к'крови. Я не м'гу д'ать ему ид'ти один! Я - ух'дить тоже! - он шагнул вслед за другом.
        - Нищему одеться - только подпоясаться! - проворчал Заречнев, раздраженно сбрасывая в походный вещмешок свои скромные пожитки. Неожиданно он схватил свой рюкзак, одним яростным движением вытряхнул его содержимое на кровать. - Да пошла она в жопу со своей Звездной Академией! Сучка бессмертная! - взорвался он, дав, наконец, волю переполнявшим его чувствам. Благо, никто из курсантов, кроме Ар'рахха, в этом момент его не слышал. Он разорвал на себе летный комбинезон курсанта Звездной Академии, слишком резко снимая (а точнее - сдирая!) его с себя.
        Затем, с видимым чувством облегчения он вынул из скомканной кучки тряпья и натянул на себя потрепанные шорты из кожи песочного цвета, и такого же цвета безрукавку.
        - Ну, чё, брат? Вперед на мины, за орденами?

«Брат» задумчиво посмотрел на него с высоты своего роста, тоже скинул с себя просторную хламиду. Из «одежды» на нем остались только шорты, из которых сзади еще и хвост торчал. Он накинул на плечи плащ, огромной трехпалой ручищей зацепил свой тетивник.
        - Я г'тов! Куда дв'нем?
        - Не знаю. Давай сначала выберемся из города. А там посмотрим.
        - Я вами! - послышался от двери «сверчковый» голос Маши. Бывшие гладиаторы дружно обернулись. Жучиха-богомолка стояла в квадратном проеме одетая и оружная. На поясе у неё поблескивал крохотный «богомольный» бластер - тот самый, который был у неё, когда они впервые «встретились» с Заречневым - на Дне Патруля.
        - А ты-то куда? - не смог скрыть своего удивления землянин. - Выгнали меня одного. Ну, с Ар'раххом тоже все понятно - как-никак, мы же друзья А тебя-то какой черт с нами понес? Тебе за свою жизнь можно не опасаться. Все-таки ты - Принцесса Улья!
        - Теперь ты и Аррах - мой Улей. Я с вами всегда.
        У Сашки потеплело на сердце. Он пожал плечами, скосил глаза на молодого охотника. Тот едва заметно кивнул головой.
        - Хорошо! С нами, так - нами! Но бластер придется оставить! Незачем знакомить аборигенов с инопланетными технологиями. Они и без того чересчур кровожадные!
        Жучиха молча отцепила лучемет, вместе с кобурой забросила его под кровать землянина.
        - Нож-то можно? - с легкой иронией поинтересовалась она, повернув голову, увенчатую огромными фасеточными глазами в сторону здоровенного тесака, болтающегося на поясе у Заречнева.
        - Нож - можно! - отрезал Сашка, подхватывая мешок….
        Дита за всем происходящим следила с обзорной площадки дневного кругового дозора - верхней точки Императорского Дворца. Она печальным взглядом проводила троицу своих курсантов, направившихся к воротам главной цитадели Южной Империи, тяжело вздохнула. Видят Боги, но в сложившейся ситуации элойка не видела другого выхода.
        Причем такой способ «решения» возникшей ситуации ей подсказал Демьян. Могучий землянин, хоть и покалечился изрядно при падении на склон горного кряжа, на его мыслительных процессах это не отразилось никак. Кстати, на следующий «шаг» её надоумил все тоже первый пилот.
        - Олега ко мне! - приказала она стражнику, бодро явившемуся на её зов. У всех местных служак осталось в памяти, как она быстро, хладнокровно и жестоко расправилась с начальником местного караула, посмевшего усомниться в том, что она может пройти на аудиенцию к Верховному Служителю - властелину Южной Империи. С тех пор все её распоряжения местными воинами выполнялись только бегом и, как правило, очень точно.
        Олег едва поспевал за стражником, громко бряцавшим доспехами об углы каменных коридоров, ведущих наверх, к площадке кругового дозора. За пару месяцев - с тех пор, как он, не без помощи Диты, смог «улизнуть» с пожизненной «каторги» в Поясе Ареса, землян заметно окреп. Это был уже не зажиревший увалень-компьютерщик с дряблыми мышцами и хорошо заметным «пузиком». Землянин загорел; ежедневные физические упражнения выгнали весь лишний жирок из его тела, сейчас он мало чем отличался от остальных звездных рекрутов. Собственно, именно это обстоятельство и побудило элойку пригласить на конфиденциальную беседу своего «так сказать, навигатора».
        - Ну, что, долго еще филонить будешь? - без предисловий начала «накачку» бессмертная, заметив-таки взгляд, каким Олег проводил троицу коллег по экипажу, топающих куда-то за горизонт.
        - Фил… Я? - растерялся бывший курсант Звездной Академии Диты, справедливо полагавший, что уже следующим изгнанным «на вольные хлеба» может оказаться он сам. - Я делал все, что ты мне приказывала. От тебя не было замеча….
        - Стоп! - резко прервала его бессмертная. - Я тебя пригласила тебя не для того, чтобы выслушивать твое жалкое блеяние. Ты мне нужен для другого.

«Для чего»? - хотелось спросить землянину, но страх перед наказанием и природная осторожность помогли ему вовремя «прикусить язык». Элойка это заметила, понимающе усмехнулась.
        - Когда я говорю «филонить», я имею в виду твое упорное нежелание заново учиться полетам на самолетах. Да, в Звездной Академии ты был далеко не лучшим курсантом. Собственно, именно это и послужило причиной твоей «командировки» в Город Богов, где, как я тоже хорошо помню, ты прекрасно освоил всё, что связано с искусственным интеллектом и компьютерами. Я не могу понять - чем ты не доволен? Ты не рад такому подарку судьбы? Заметь - из твоего набора в живых остался только ты один - казалось, самый непригодный из всех. Один из пяти десятков человек! Твоя способность выживать в самых экстремальных условиях наталкивает меня на мысль, что ты не так прост, как хочешь казаться. Поэтому, я тебе даю два новых задания.
        Первое. В связи с тем, что число пилотов у нас уменьшилось сегодня ровно на три единицы, а Демьян сможет приступить к полетам не раньше чем через две недели, я приказываю тебе - немедленно, с сегодняшнего же дня приступить к тренировкам на обоих типах истребителей, доступных нам на этой планете. И второе.
        Как показала разведка, самолеты Северной Империи прилетают сюда почему-то только через тот самый, единственный проход в горах, около которого Оком Смерти был сбит Демьян. Не знаю, в чем причина. Может, запаса топлива не хватает, может, у них на этот счет существуют какие-то особые договоренности. Во всяком случае, это обстоятельство значительно облегчает и упрощает ту задачу, которую я сейчас перед тобой ставлю. В течение двух дней, не отрываясь от тренировок на самолетах, ты обязан придумать и представить мне для утверждения план - как засекать машины противника в тот момент, когда они пересекают горный хребет. Вопросы есть?
        - Вопросов нет!
        -Тогда жду тебя послезавтра, в это же время, на этом же месте! Можешь идти!
        Лакус жег беспощадно.
        Красный карлик - центральное светило здешней звездной системы - ничем не походил на изрезанную поперечными морщинами и оттого полосатую «физиономию» «какающего Василия Алексеевича» - Отца Богов родной планеты Ар'рахха. Тот был визуально заметно больше, но припекал не так сильно. Его природное «родство» с центральным светилом планетной системы зеленого верзилы выдавал только одинаковый - с красноватым оттенком - цвет диска.
        - Надо сделать привал! - решил Сашка, оценивающе глянув на спутников. Зеленый верзила и богомолка не выказывали признаков даже малейшей усталости. Однако силы следовало беречь - только Боги знали, сколько всего у них еще впереди. Да и пора было обсудить планы - перспективные и ближайшие. Разговор затеяла… Маша.
        - Нет смысла болтаться по этой планете «просто так». - проскрипела жучиха, кончиком гибкого и тонкого прутика выводя на пыли между ног непонятные узоры. - Должна быть какая-то цель. Недостаточно просто выжить в этом чуждом мире, что само по себе тоже непросто. Нужна задача, ради которой мы это сделаем.
        - Если мы не хотим бездарно подохнуть на этой планете, если на что-то еще надеемся и желаем, чтобы нас приняли обратно, в экипаж Диты, - подал голос драк, - нужно бессмертной предложить что-то такое, от чего она не сможет отказаться и чего ей самой, без нас, не найти. Согласны? Заречнев задумчиво посмотрел на друга, промолчал.
        - Согласны! - ответила за него богомолка.
        - Я думаю, нашей задачей может быть изыскание способа, как обмануть Око Смерти и выбраться с этой треклятой планеты.
        - Где ты слов-то таких «нахватался» - «изыскание способа»? Сам догадался, или подсказал кто? - услышали, наконец, жучиха и драк голос своего друга.
        - Читать надо больше.
        - Чукча - не читатель, чукча - писатель…. - вяло огрызнулся землянин.
        - Кстати, а где твоя рукопись? - насторожился молодой охотник, вспомнив, что не видел вреди вещей, выпотрошенных Сашкой из своего вещмешка, знакомой стальной цисты с кипой белых листочков внутри.
        - Там же, где и всё остальное. В корабле. Думаю, если нам не суждено вернутся на судно, то и рукопись тоже больше мне не понадобится. Да и в пути такую вещь, как циста, легко потерять…. Не до записей сейчас. Действительно, вы оба правы - надо что-то придумать, как выбираться отсюда, с этой планеты и из этого куска Вселенной - тоже.
        - Интересно, а почему Око Смерти не стреляло в нас, когда мы были на орбите? Стант вон вообще чуть не ходил по спутнику, и - ничего? -размышляла вслух Маша, не переставая выводить тоненьким прутиком свои узоры на темно-коричневой пыли.
        - А как? - ответил Сашка. - Как этой гадости можно было стрельнуть в нас, если эта штуковина, из которой она пуляет огнем, повернута вниз, к планете? И потом….. Должна же эта смертоносная хрень хотя бы иногда обслуживаться? Ремонт, например, или апгрейт оборудования. Должна!! Может, в ней программа такая - стрелять только в то, что на поверхности.
        - А если взять самолет, перелететь на противоположную сторону планеты, выйти на орбиту и постепенно, не вызывая подозрений, сблизиться с этой адовой машиной? Может, тогда мы сможет вывести её из строя?
        - Может… - согласился Александр. - Но вот вопрос: где взять такой самолет? Боюсь, если я вернусь обратно, то Дита меня точно укокошит.
        - Слушай, Саш'ша, - вступил в разговор зеленый верзила, - а у тебя, что, сейчас период спаривания?
        - Что-о!? - не понял Заречнев. - Какой такой период? С чего ты взял?
        - Я же не слепой, вижу, как ты всё время смотришь на эту бессмертную. Сразу видно, что ты хочешь с ней спаривания. Вот я и спрашиваю: у людей наступил период спаривания? У драков такой период бывает два раза в год - осенью и весной….
        - У нас всегда этот «период спаривания». - после довольно продолжительного раздумья ответил землянин. - Круглый год. Так мы уж устроены, понимаешь…. А что, сильно было заметно?
        - Да уж не слабо…. Согласен, в такой ситуации тебе возвращаться назад нельзя. Убьет, глазам не моргнет…. Нужно придумать, как завладеть самолетом….
        - Я с ним согласна! - поддержала рептилию жучиха. - Есть несколько способов….
        - Погодите! - прервал своих друзей землянин. - Понимаете, есть во всей этой нашей истории с «капканом» Кромоса одна деталь, которая мне не дает покоя вот уже много дней…
        - И ночей! - добавил Ар'рахх. - Ты подолгу ворочаешься, не спишь. Я тоже не могу уснуть….. Сам знаешь, почему.
        - Фишка не в том, что Дита попала в ловушку. Все мы рано или поздно совершаем ошибки. От неверных решений не застрахован никто, даже те, кто живут не одну тысячу лет, как она. Фишка в том, почему она угодила в капкан, который ей кто-то расставил. Не факт, между прочим, что это был Джаддафф. Пока, по крайней мере, доказательств никаких на этот счет у нас нет.
        - И не появятся, пока мы не выберемся с этого «медвежьего угла» Галактики!
        - О-о! Как я посмотрю, Маша, ты тоже все глубже и глубже проникаешь в тайны великого и могучего русского языка. Поздравляю! Жаль только, что в нашем конкретном случае это делу помогает мало. Так вот, есть вопрос, на который нам нужно ответить прежде других: почему такая опытная и неглупая дама, как наш командир, так нелепо попала в, казалось бы не слишком искусно расставленные силки? Какие будут соображения?
        - Да, собственно, какие тут могут соображения? - изумилась жучиха. - Дита, на мой взгляд, сама уже обо всем сказала. Причина - в препарате, который может восстанавливать поврежденные ткани любого живого организма из самого незначительно количество исходного материала!
        - Ладно! Согласен! С этим все понятно! Но что это за препарат? И зачем он понадобился именно ей и именно сейчас? Зачем такая срочность? Она же бросила Звездную Академию! А это же - ого-го сколько людей!
        - Не бросила, а оставила на попечение Николая Платоновича! Может, у неё кто-то умирает в это время, пока мы рыщем по Вселенной?
        - Может быть! Принимается! Будем считать эту версию основной. Но тогда возникает еще один вопрос: что заставило Диту прилететь именно сюда? Понятно, что крейсер аресян ловушку только захлопнул. Прилетели-то сюда мы по собственной воле. Что послужило причиной, по которой Дита приказала привести яхту именно к Кромосу, то есть к самому краю галактического рукава?
        - Я думал, ты знаешь ответ на это вопрос! - с легкой иронией ответил драк. - Причиной нашего замечательно путешествия на край Галактики стала какая-то информация, добытая именно тобой на Айсхаусе. Или ты забыл это?
        - Давайте не будем ссориться, горячие финские парни! - снова съязвила Маша, прекратив вращать прутиком и подсаживаясь поближе к человеку. - Я, кажется, понимаю, к чему ты клонишь. Ты, наверное, хочешь сказать, что информация в ящике была такая, что Дита не могла не поверить ей? Ты это хочешь сказать?
        - Да! Это! Но тогда - что получается? Получается, что неизвестный «кукловод» - галактический «Березовский» - подсунул Дите не «дезу». На «дезинформацию» элойка не купилась бы. Я думаю, он всучил ей документы с подлинными сведениями. Другими словами - сказал правду!
        - Какую правду?
        - Правду о том, что на Кромосе может находиться медицинский препарат, за которым безуспешно «охотиться» элойка.
        - Это полная чушь! Я с этим утверждением не согласна!
        - А я думаю, рациональное зерно в рассуждениях чел'века есть! - не согласился с богомолкой драк. - Действительно, этот неизвестный нам субъект мог подумать так: Дита, когда поймет, что попала в ловушку, сама не станет искать чудесное снадобье. Будет уверена, что остальная информация - тоже лажа!
        - А этих слов ты тоже в книгах нахватался?
        - Зачем в книгах? Я слышал, как ваши парни так между собой разговаривали.
        - Да уж…. У Тимофеева и Самочернова словарный запас - еще тот! Ладно, вернемся к нашим баранам…. Согласен с тобой, Ар'рахх - на месте Диты я тоже не стал бы проверять подлинность остальных сведений, полученных в результате действий, приведших, в результате, в ловушку. Но мы-то не на месте Диты, мы - на своем! Что мешает нам убедиться самим и затем убедить элойку в том, что неизвестный кукловод лгал не во всем? К тому же, получив препарат, мы, возможно, будем прощены!
        - Не мы, а - ты! - напомнил Сашке молодой охотник. - Хотя сути это не меняет. Думаю, Саш'ша прав - надо искать это снадобье.
        - А я не согласна! Сначала нужно вывести из строя Око Смерти, или попытаться вывести…. Тогда и поиски будут полегче.
        - Не факт! - возразил Александр. - Предположим, твоя затея удалась - мы похитили самолет, добрались до Ока Смерти, сломали его…. Мы же все равно не сможет покинуть эту планету. Генератор на яхте - того! Тю-тю! Сломан. И новый, как всем известно, купить негде - магазин закрыт на переучет!
        - Можно послать сигнал…..
        - Куда? Я не навигатор, координат нужной нам планеты не знаю. Да и сколько он будет идти, этот сигнал-то? Сто лет? Тысячу? Мы все, за исключением Диты и Станта, давно уже помрем и обратимся в прах. Есть еще одно обстоятельство….
        Как мне представляется, это Око Смерти выполняет здесь функции некоего сдерживающего фактора. Представляете, что будет, если это фактора не станет? Начнутся войны…. Миллионы кромосян погибнут. Заметьте - ни в чем не повинных! Думаю, действовать нужно осторожнее.
        И даже если я тут слегка перегнул палку, описывая грядущие ужасы, и можно послать сигнал, который Звездная Академия примет и придет нам на выручку, это не отменит главного.
        - Чего? - в голос спросили драк и жучиха.
        - Нами не достигнута главная цель экспедиции. А именно - не найден лекарственный препарат, ради которого эта экспада, собственно, и затевалась. Если Боги соблаговолят нам и мы сможем отыскать такое средство, то затем звездным рекрутам - всем вместе, во главе с Дитой, удастся решить задачу уничтожения, либо обмана Ока Смерти. А пока Око скорее, наш союзник, чем противник.
        Так как? Будем искать «средство Макропулуса», или пойдем воровать самолет?
        - Я - за! Как ты сказал? Макропулуса? - ответил Ар'рахх. - А что это такое?
        - Жил на Земле человек. Очень давно жил. Он придумал лекарство, которое продлевало жизнь. Что-то вроде эликсира бессмертия….
        - А ткани оно могло восстанавливать?
        - Да хрен его знает! Наверное, могло! Иначе как бы люди смогли жить так долго?
        - Ну и куда пойдем? - прервала его «излияния» Маша. - Предложения есть?
        - Пока нет! - отозвался человек. - Но Кромос - не горох, его через сито не просеешь. Хорошо бы для начала покопаться в архивах….
        - Все архивы - на северной стороне планеты! - напомнила жучиха.
        - На северной, так на северной…. Разве у нас есть выбор?
        - Выбор есть всегда! - напомнил землянину драк его же собственные слова. - Но Маша права. Доступ к хоть какой-то информации, которая может «пролить свет» на темное прошлое этого мира, нам могут дать пока только архивы Северной Империи. Интересно, что мы скажет ребятам, которые пытались нас убить уже несколько раз, когда придем к ним?
        - Придумаем что-нибудь по дороге!
        - Мда…. Сдается мне, что эта задачка будет посложнее, чем та, которую мы решали, добывая Око Богов.
        - Но ведь решили же!
        - Решили. Но при этом каждый из нас мог погибнуть несколько раз подряд.
        - Могли! Зато теперь мы стали опытнее. И нас - трое. Маша, ты - с нами?
        - Конечно! А что, есть какие-то сомнения?
        Олег задумчиво почесал ногтем переносицу, медленно прошел вдоль южной стены Императорского Дворца. Остановился, задрал голову вверх. Высота стены - около тридцати метров - его вполне устраивала. Но вот наклон….
        От идеи - построить «маленькую Габалу» где-нибудь на горе с северной стороны столицы Южной Империи его, с большим трудом, правда, отговорил Евгений Дягилев. Старший офицер, похищенный с Земли намного позже космического компьютерного вундеркинда, кажется, служил срочную чуть ли не в том месте, где находилась одна из «запрещенных» Горбачевым РЛС - в поселке Шапкино, Красноярского края. РЛС потом, повинуясь договоренностям с американцами, Советский Союз уничтожил собственными руками….
        - Представляешь, сколько времени и ресурсов нужно, чтобы построить такое инженерно-техническое сооружение? - говорил он, уперев свой немигающий взгляд в точку на середине переносицы Олега. - Несколько лет, миллионы дирхам!
        Почему именно - дирхам, осторожный Олег уточнять не стал. На араба Дягилев похож не был, но, видно, чем-то грела душу землянину валюта жителей Аравийского полуострова. Наверное, в бытность свою «братком» он имел какие-то отношения с ОАЭ, или просто однажды летал на отдых куда-нибудь в Дубаи….
        - Пока ты добываешь «бабки», строишь радиолокационную станцию, северяне нас здесь всех просто уничтожат! К тому же любая отдельно стоящая постройка уязвима для почти всех средств нападения противника. Ты забыл, как по-глупому мы потеряли наш корабль? Что это было, помнишь? Одна-единственная управляемая бомбочка, или ракета. И - всё! Тю-тю! Прощай надежды на спокойную старость! Кто даст гарантию, что какой-нибудь сумасшедший террорист-камикадзе после того, как ты построишь свою
«мини-габалу», не врежется в нее на самолете, заполненном взрывчаткой «по самое не могу»? Никто! Поэтому - думай! Думай!
        РЛС должна быть эффективной, но малозаметной. Идеальный вариант - когда вообще никто, кроме нас не знает об её существовании.
        Как этого добиться? Не знаю! Тебе командир дала задание, ты и соображай. У тебя голова - для чего? Правильно - для того, чтобы в неё есть! А еще - чтобы иногда использовать по основному назначению…. Все, можешь идти! Гений хренов….
        Последнее замечание старшего офицера задело Олега больше всего. Всем давно уже была известна история, в которую он «втянул» бессмертную и часть её экипажа. Случай этот был, что называется, «с душком», так как землянин изрядно слукавил, добиваясь от Диты права сталь членом её экипажа. Разумеется, все понимали, что иного способа у Олега покинуть ненавистную «трубу» - Пояс Ареса - не было. Но пожизненная каторга - это одно; это личное дело Олега, а схватка в Гнезде Орла зацепила не только звездных рекрутов, но и элойку. При неблагоприятном стечении обстоятельств это приключение могло даже стоить ей жизни. Слава Богу, все обошлось. Но, как говорят на Земле - ложки нашлись, а осадочек-то остался. Олега поэтому заметно недолюбливали.
        Кто-то выражал свою антипатию сдержанно, но некоторые, включая старшего офицера, не стеснялись в выражениях, особенно когда выпадала возможность «уесть» в чем-то
«так сказать, навигатора».
        Олег побагровел после последней фразы Дягилева, но возразить ничего не посмел. В данный момент Евгений, в отсутствие бессмертной и с учетом состояния первого пилота, был фактически единоличным командиром оставшейся части экипажа корабля. В случае неповиновения он мог бы даже пристрелить непокорного члена команды, при этом Устав Звездной Академии полностью оправдывал его действия.
        Олег вышел из кают-компании. Чтобы успокоится, привести свои нервы в порядок, решил прогуляться по территории Императорского Дворца, благо стража ко всем перемещениям инопланетников по территории дворца относилась весьма лояльно.

«Идеальный вариант - построить мини-РЛС непосредственно около прохода в срединном горном хребте. - размышлял Олег, вышагивая вдоль высоченных стен, защищавших внутренние сооружения Дворца. - Думаю, мне удалось бы найти скалу, высокую плоскую скалу, обращенную этой стороной на Север. Если на неё установить необходимое оборудование…. То сразу возникают две проблемы. Первая - как ТАМ запитать мощностями такой локатор, пусть даже работающий в автономном режиме. Тащить туда драккар? Долго и ненадежно. Придумать какую-нибудь электростанцию, работающую на энергии воды, стекающей с гор?
        Хм-м…. Летом электричества будет достаточно. Но - зимой? Опять же неизвестно, если ли здесь зима. А если есть, то насколько она сурова в предгорьях горной гряды Кромоса? И второе - как надежно передавать полученные данные сюда, к кораблю.
        Ладно…. Начнем с простого. Есть ли в окрестностях разлома такая скала? А если есть, то как её найти?
        Может, стоит еще раз, более внимательно отсмотреть все сохранившиеся орбитальные снимки? Да, пожалуй, я займусь этим прямо сейчас».
        Детальное изучение космические снимков, сделанных с орбиты Кромоса показал, что вблизи от прохода, на самом деле, не так много камней, которые могли бы стать платформой для монтажа внешнего оборудования РЛС раннего предупреждения.
        Помаявшись в сомнениях еще примерно полчаса, Олег вынужден был отказаться-таки от идеи построить станцию, работающей на волнах ультракороткой частоты.
        Собственно, теперь у него остался один вариант - построить РСЛ, по типу тех, которые по периметру бывшего СССР, предупреждая обо всех пусках и приземлениях более-менее крупных летательных аппаратов и ракет, то есть станцию, работающую в длинноволновом диапазоне, или как еще её называют - загоризонтную.
        Лучше всего такую РЛС разместить было на высоком холме, с северной стороны столицы империи. Но старший офицер такую идею уже отмел - с ходу. И вряд ли, когда предложение Олега будет обсуждаться командованием яхты, он изменит свое мнение. Необходим был еще какой-то вариант….

«Нужно поискать что-то в городе». - думал землянин. - «Какой-нибудь большой дом, или здание с большой и плоской крышей, на которой можно разместить пластины…. Для этих целей мог бы подойти какой-нибудь театр, рынок, магазин, наконец….. Надо сходить в город, всё осмотреть». - наконец, решил он.
        Землянин подошел к «начкару» - Старшему Стражу Императорского Дворца, попросил выделить ему сопровождение в город в количестве двух бойцов. Воин велел обождать, ненадолго отлучился куда-то….
        - Ваша просьба решена положительно! - сказал он, кивая двум молодым бойцам, стоявшим поодаль от него. Те, так же молча, кивнули, пристроились позади Олега, тотчас же направившегося к выходу из главной цитадели Южной Империи.
        Ребятня, игравшая «в инопланетников» почти у стен дворца, даже не обернулась в сторону Олега. Причина была одна - стайкой ребятишек командовала девочка - та самая, которая когда-то забралась на крыло одного из самолетов Посланников Ока Смерти и почти не испугалась, когда из его кабины в ответ на её настойчивые требования выбралось страшное черное насекомое, подхватило девочку под мышки и усадило на место пилота….
        Девочка из камней, досок и палочек, почти у стен Императорского Дворца соорудила огромную…. пилотскую кабину. Места в ней нашлось всем, кто захотел поиграть в ней. Разумеется, главным «рычагом» «управляла» сама маленькая героиня.
        - Вот эта штучка - для того, чтобы самолет поднимался наверх, - важно объясняла кроха пацанам и девчушкам, обступившим её, - а вот эта, для того, чтобы стрелять!
        Через плотную стену худеньких ребятишечьих спинок Олег не смог увидеть, насколько точны её представления о внутреннем устройстве самолетов Звездной Академии. Он улыбнулся, шагнул прочь от ворот цитадели.

«Не переживай ты так за эту девочку»! - мысленно укорил он себя. - «Тебе уже сегодня тоже предстоит вспомнить, какой «штучкой» поднимается самолет, а какой - уклоняется от снарядов, выпущенных с близкого расстояния самолетом противника».
        Он еще раз тяжело вздохнул, не оглядываясь, пошел в сторону пологого холма, на вершине которого заметил большое здание с длинной и покатой крышей.
        В крепость он вернулся после полудня.
        Детишек около стен Императорского Дворца уже не было. Видимо, родители разобрали своих ненаглядных чад по домам - обедать. Около стены маячила лишь одинокая фигурка бедовой девчушки. Она заметила Олега, без страха подошла к нему.
        - А где Маша? - без обиняков спросила она, доверчиво заглядывая снизу вверх в глаза землянину.
        - Маша? - растерялся Олег. - Маши в крепости нет. Она ушла….
        - А когда она вернется?
        - Не знаю. Наверное, нескоро. Но ты не расстраивайся - она обязательно вернется! Довольная ответом девочка вприпрыжку умчалась куда-то за угол стены.
        Олег проводил её взглядом, сплюнул себе под ноги, задумался. «Кросс-поход» по городским улицам не принес желаемого результата. Покатая крыша на поверку оказалась легким тростниковым навесом, который ни при каких обстоятельствах не мог выдержать даже минимальный набор не слишком тяжелых титановых пластин.
        Землянин еще раз мысленно перепроверил свои расчеты…. Впрочем, все цифры он и так помнил наизусть.
        Сорок тысяч килограммов - примерно столько должен весить «щит», имеющий площадь поверхности, обеспечивающей надежный прием отраженного сигнала, вернувшегося со стороны гор, находящихся в нескольких тысячах километров.

«Можно, конечно, поднять мощность излучателя еще. - думал Олег, стоя у подножья цитадели, задрав голову к вершине стены. - Но тогда этот «прибор» заметят не только в Северной Империи. Нам, вероятнее всего, «уделит внимание» наш самый страшный враг - Око Смерти. А уж этому-то недругу уничтожить РЛС - пара пустяков. Нет, надо искать стену или крышу, с наклоном на север». - Он проник внутрь цитадели, решил еще раз все осмотреть изнутри.
        Предки властелина Южной Империи когда-то, очень давно, построили свою крепость-убежище на высоком холме, окруженном топкими болотами. Со временем стены холма «оделись» в камень, а болота превратились в причудливую россыпь озер Императорского Сада.
        О той, «первой» жизни любимого места отдыха императорской семьи теперь напоминали только редкие кустики камышей, да кваканье лягушек в короткие периоды их спаривания.
        Олег прошел через узкую калитку Императорского Сада, углубился внутрь….
        Мощные на вид стены (землянин не сомневался, что толщина стен одетого в гранит холма соответствует их монументальному виду) скрывали сокровища и тайны не одного поколения хозяев Южной Империи. Высоченные стены, обрамлявшие Императорский Дворец, надежно перекрывали доступ для всех нежелательных гостей с трех сторон, и только с одной - южной - стороны можно было попасть во дворец, преодолев просторную открытую и мощеную булыжником площадь, расположенную поверх древней насыпи, соединивший дворцовый холм с другими участками «твердой» почвы посреди обширных когда-то болот.
        Олег задумчиво почесал ногтем переносицу, медленно прошел вдоль южной стены Императорского Дворца. Остановился, задрал голову вверх, надолго задумался….
        Его лицо осветилось улыбкой - кажется, он нашел, наконец, то, что искал. Высота стены холма - около тридцати метров - его вполне устраивала. Но вот наклон….

«А что наклон? - думал он, размышляя уже над тем, как можно с максимальной эффективностью использовать всю «имеющуюся» площадь стены. - Если излучатель расположить над приёмной антенной…. Ладно, сейчас схожу за прибором, измерю градус стены и тогда посчитаю все точно».
        - Докладывай! - разрешила Дита Олегу, присев около блестящего стального тубуса реанимационно-сканирующего аппарата, из которого торчала заросшая щетиной голова первого пилота. Демьян наклонил голову, опустил веки в знак того, что ему тоже все видно. Дягилев садиться на стул не стал, он пристроился за спинкой кресла бессмертной, словно защищая её от неожиданного нападения с тыла.
        - Суть моего предложения такова! - начал Олег, нервно теребя в руках прозрачный пульт-указку. - С северной стороны холма, на котором покоится Императорский Дворец, стена образует наклон под углом примерно семьдесят два градуса. Если установить излучатель радиоволн вот в этой точке, а стену закрыть титановыми плитами мозаикой вот такой формы, - он щелкнул указкой по экрану компьюзера, - то мы сможем с надежностью девяносто девять и девять десятых процента знать, что границу гор пересекли летательные аппараты. Мы можем также установить их число, скорость, направление движения….
        - Это все просто здорово. А минусы? - просипела небритая «голова профессора Доуэля».
        - Стена - северная. Любой управляемый снаряд «на раз» уничтожит результаты нашего многомесячного труда. - честно ответил Олег.
        - Какие есть соображения по поводу маскировки нашей «мини-габалы»? Олег помялся, покрутил указку в руках, пожал плечами.
        - Семь чудес света! - неожиданно зашипела «голова профессора Доуэля».
        - Не понял, что ты имеешь в виду?
        - Трутень! Книжки в детстве читать надо было! Я имею в виду висячие сады Семирамиды!
        - Все равно не понял! Поясни!
        - Надо закрыть наши плиты чем-то типа цветов, или кустарников.
        - А если Верховный Служитель не согласиться?
        - А зачем ему знать всё? - сказал Дягилев, шагнув к экрану стереовизора. - Скажем ему, что хотим сделать ему подарок - устроить сад прямо на северной стене.
        - А что? Хорошая идея! - согласилась, подумав, Дита. На том и порешили.
        Лакус падал к горизонту бесконечно долго.
        Казалось, его движение задерживает какое-то неизвестное, но сильное трение. И это же самое трение нагревает центральное светило древнейшего из обитаемых миров. Нагревает до такой степени, что после полудня все живое на Кромосе норовит спрятаться в тень, укрыться хоть как-то от беспощадного взгляда Лакуса.

«Мы - как три богатыря»! - Сашка улыбнулся неожиданной мысли. Он подумал, что для русского человека цифра три наполнена, несомненно, чем-то мистическим; не зря же так часто тройку использовали в русском народном эпосе….

«М-да…. Но если мы - три богатыря, то где тот камень, на котором есть предполагаемые маршруты, и написаны предостережения о «закавыках», ожидающих всякого, кто по ним проследует? И где наши кони, черт подери»? - Заречнев не заметил, как последнюю часть своих мыслей он произнес вслух.
        - А вон они, нас догоняют! - неожиданно отозвался зеленый верзила, тыча на юг трехпалой клешней.
        На дороге, которую они миновали, клубился столб бурой пыли. Кто-то явно торопился настичь изгнанных звездных рекрутов.
        Ждать пришлось недолго. Примерно через полчаса показался отряд вооруженных всадников численностью не менее дюжины человек. Землян, драк и богомолка остановились, переместились на обочину, чтобы дать возможность беспрепятственного прохода куда-то спешащему отряду. Однако молодой следопыт, как обычно, не ошибся. Именно они и были той целью, к которой так стремилась дюжина воинов Южной Империи - это стало заметно, когда группа приблизилась настолько, что стали видны знаки различия отдельных воинов.
        - Будем прятаться? - напряженно поинтересовалась Маша, рефлекторно хлопнув себя по отсутствующей кобуре.
        - Не нужно! - спокойно отреагировал землянин. - Ты же помнишь мой принцип? Не прятаться от трудностей, а идти им навстречу.
        - Помню! А что толку-то? Вдруг у них приказ - убить нас?
        - М-да! Тут ты права! Дуйте-ка вы с Ар'раххом во-он в те кусты, прикроете в случае чего, а я тут пока с ними тет-на-тет потолкую. Драк и насекомое растворились в зарослях.
        - Стоя-ать! - рявкнул первый воин, дергая на себя поводья и соскакивая на пыльную дорогу. У Сашки от удивления округлились глаза. Под седлом у кромосян были огромные голенастые птицы, чем-то похожие на крупных земных страусов. Заречнев задрал голову, рассматривая животное. Огромный крючковатый клюв на большой голове, венчавшей мощную шею, выглядел впечатляюще и угрожающе. Похоже, ездовыми эти птицы стали очень давно и исключительно по воле разумных существ, населяющих эту планету.

«Не дай Бог, такой «петушок- золотой гребешок» клюнет в голову», - подумал он, -
«мозги мигом выскочат»! - он сделал шаг в сторону от опасного «страуса». Птица дернулась следом, угрожающе заклекотала.

«Охраняет, блин»! - мелькнула у землянина мысль. - «Не хуже овчарки, однако. Ладно, подождем пока, послушаем, что нам скажет этот усталый дядечка».
        - У меня - приказ! - не стал «рассусоливать» «дядечка» - командир мобильной группы. - Доставить вас троих во дворец Верховного Служителя.
        - Извини, брат, - стараясь говорить как можно сдержаннее, ответил бывший гладиатор, - но на этой планете я не подчиняюсь больше ничьим приказам. Думаю, ты и твои воины напрасно проделали столь длительный путь.
        - У меня - приказ! - устало повторил воин. - Я обязан доставить вас обратно во Дворец. Хотите вы этого, или нет…. Не пойдете сами, доставим силой.
        Услышав эту фразу, с птиц стали соскакивать остальные воины. Кое-кто даже поспешил вытащить оружие.
        - Мне жаль, командир, что именно тебе выпала незавидная доля выполнять этот приказ. У меня нет к тебе никакой неприязни или ненависти. Давай договоримся так: ты и твоя команда нас искали, но - не нашли.
        Воин помолчал, обдумывая предложение инопланетника. В его глазах появилось сомнение. Будь он один, с ним, возможно, удалось бы договориться. Но за спиной у него маячила дюжина сослуживцев, часть из которых была, очевидно, не прочь занять его место - место командира отряда. Глядя в глаза «начкара» Сашка понял, что выбора у того нет. И все-таки воина было жаль. Наверняка дома его ждали жена, дети….

        Глава 2.
        Уважительная причина.
        - Я! С вами! Никуда не пойду! - отчеканил Заречнев. - И мои друзья - тоже не пойдут.
        Воины ничего не возразили человеку. Не проронив ни слова, они молча окружили Заречнева. Сашка краем глаза успел заметить, как двое кромосян снимают с одного из седел крупную сеть.

«Значит, приказа убивать у них не было! - решил Александр. - Приказ был, очевидно, другой - привести живыми. Ну, что же…. Это слегка меняет диспозицию сил. Думаю, нам вас тоже убивать не обязательно».
        Он повернулся спиной к «страусу», развел руки в стороны, показывая, что в них нет оружия. В поведении аборигенов ничего не изменилось.
        Те двое, которые снимали сеть с птицы, уже развернули её и двинулись к землянину, на ходу распутывая снасть, при этом, даже мельком не глянув на неё, что говорило о немалом опыте пользования оною.

«Ловцы, мать вашу!» - стал злиться Заречнев. - «Ладно, сейчас увидим, кто из нас - таймень»!
        Он двинулся в сторону, вытекая из полумесяца, образованного сетью. Воины схватились за рукояти мечей, предостерегающе заклекотал «лошадиный страус», откидывая назад голову со своим страшным клювом.
        Из-за кустов тенькнуло. В воздухе что-то свистнуло. В булыжной голове «страуса», словно ниоткуда, возникла мощная стрела. Птица-великан даже не дернулась, она сразу и грузно повалилась наземь, увлекая за собой «начкара». Сашка бросился вперед, успел схватить того за руку, дернул на себя, не давая тяжелому телу
«страуса» придавить воина.
        Бойцы Кромоса отреагировали мгновенно. Выхватили мечи, выставили щиты в сторону, откуда прилетела стрела.
        - Послушайте! - сказал Сашка, отпуская воина и сызнова разводя руки в стороны. - Мы не хотим никого убивать. У вас свои дела, у нас - свои. У нас, на Земле говорят, что худой мир лучше доброй ссоры. Давайте решим это дело миром. Как у вас принято разрешать споры, если стороны никак не могут договориться? - этот вопрос землянин адресовал уже воину, вытащенному им из-под его пернатого «коня». Тот оглянулся на подчиненных, пожал плечами.
        - Вообще-то приказы у нас не обсуждаются. Они беспрекословно выполняются - и всё! Уважительной причиной для невыполнения приказа может быть только одна.
        - Смерть! - в двенадцать глоток рявкнули кромосяне, ударяя мечами о щиты.
        - Вот и отлично! - обрадовался бывший гладиатор. - Есть предложение!
        - Какое? - заметно удивился командир отряда.
        - Поединок. Пусть любой из твоих воинов сразиться с любым из моих. Если проиграет кто-то из моих лю…. бойцов, мы проследуем за вами. Но если проиграет ваш, то вы доложите вашему начальству, что не смогли нас догнать и мы улизнули за горы.
«Начкар» потер пальцами небритый подбородок. Соблазн был велик. Но он не поддался ему.
        - Послушай, чужак! - жестко возразил он. - Не знаю, где ты жил и как попал к нам, на планету. Может быть, там, - он поднял вверх палец, - этот вопрос ты смог бы решить с помощью поединка. Но здесь и сейчас этот «номер» тебе не прокатит.
        Если ты и твои друзья не пойдете с ними добровольно, вас свяжут и привезут в столицу силой. Если начнете сопротивляться….. Ну, что же…. Придется Верховному Служителю предъявить ваши трупы. Потому что приказ у меня был - любой ценой не допустить вашего перехода на сторону Северной Империи. Так как? Сами пойдете, или мы повезем ваши трупы? Спорить было больше не о чем.
        - Атакуем! - рявкнул землянин на дракском. Но Ар'рахх, для которого предназначался этот его хриплый полурык - полурёв, все отлично слышал и уже разобрался в ситуации сам.
        В грудь ближайшего воина воткнулась стрела, через долю секунды «нашла своего героя» другая….
        Сашка, как часто бывало в такой ситуации, моментально сконцентрировался, или как он сам говорил - переместился в «чупа-чупсовое» время - особое состояние организма, когда на короткое время до предела мобилизуются все ресурсы; время растягивается, становится густым, тягучим и плотным, как хорошо прожеванный чупа-чупс, или смородиновый бабушкин кисель, которым она любила потчевать внуков по выходным…. А его противники жили в обычном….
        Заречнев выхватил тесак, полоснул им по незащищенному горлу «начкара», ушел за его спину, уворачиваясь от страшной Ар'рахховой стрелы, пущенной в противника за его спиной….
        Кромосяне, не ожидавшие практически мгновенного перехода от почти мирного разговора к жуткой рубке, на несколько секунд растерялись. Но воинская выучка у них была все-таки на высоте. Пока трое или четверо из полудюжины оставшихся в живых воинов Южной Империи тщетно пытались сохранить себе жизнь, сражаясь и замертво падая в пыль после одно-двух ударов невероятно резкого пришельца, другие, сообразив, что теперь это уже они попали в засаду, дружно бросились врассыпную.
        Заходили ходуном макушки высоченных кустов, плотной стеной обрамлявших дорогу на север. С обеих сторон послышались резкие звуки ударов, шум падения тел…. Потом все стихло.
        На дорогу выбрался Ар'рахх. На бедре оранжевым кровоточила длинная царапина, обе клешни драка были в крови.
        - Чё теперь делать будем-то? - довольно спокойно поинтересовался он, присев и вытирая о траву свой кинжал. - Один - точно ушел. Может, выследим его? А то опять будет погоня…. Да и Маши что-то не слышно. Жива хоть?
        - Жива! - проскрежетала жучиха, выбираясь на трассу с противоположной стороны. В обеих руках она несла по голове кромосян, отделенных от туловища. Насекомое приблизилась, бросила головы воинов под ноги Заречневу и Ар'рахху.
        - Вот! Принимайте трофеи! А чё вы так глаза выпучили? Хотите, чтобы ваши очи стали больше, чем мои?
        - Ну…. Это…. А зачем ты головы им отрезала?
        - Так ваши всегда так делают.
        - Какие - наши? - с нажимом на последнее слово уточнил Сашка.
        - Ваши - это земляне. Нам рассказывали….
        - Что именно вам рассказывали? - не унимался человек.
        - Нам рассказывали, что земляне, когда убивают своих врагов, обязательно отрезают им голову, чтобы потом показать старейшинам. Вот! - довольная собой, она шевельнула носком ноги голову одного из кромосян. - Ты - наш старейшина. Я принесла тебе головы побежденных врагов, чтобы тебе сделать приятное! Заречнев покраснел, потом - побагровел.
        - Знаешь, МАША! - Едва сдерживаясь, прошипел он. - Да, когда-то, очень давно на Гее был такой обычай - отрезать голову воинам, павшим в бою. Сейчас такого обычая почти нет.
        - Что значит - почти?
        - Такой обычай считается варварским. Это плохой обычай. На Земле очень мало мест, в которых побежденным воинам отрезают голову….
        - И ты воевал в таком? - вдруг поняла богомолка.
        Сашка опустил голову, присел на корточки…. На толстый слой дорожной пыли упали капельки влаги, скатившиеся по носу землянина.
        - У меня был друг. - глухо сказал он. - Так же, как и я - артиллерийский разведчик. «Чехи» его поймали в одном из домов, в Грозном…. Сбросили вниз, на кирпичи и арматуру. Потом, еще живому, отрезали голову….
        - Прости! - проскрипела богомолка, касаясь крошечной рукой плеча человека. - Я не знала, что тебе это так неприятно.
        - Ну да…. - примирительно ответил Александр, поднимаясь с коленей и вытирая глаза. - Хотели как лучше, а получилось - как всегда. Бывает. Ладно…. Проехали! Слушай мою команду!
        Убежавшего воина - не искать! Вместо этого мы займемся вот чем! - он простер руку в сторону «страусов», во время стычки отбежавших по дороге назад несколько десятков метров назад. - Нужно изловить несколько штук этих, хм-м…. птиц и попробовать их оседлать. В смысле, научится управлять ими. А то топать на своих двоих, да по такой жаре - как-то в лом.
        - Может, нам все-таки стоит заняться последним живым воином? - едва слышно прошептал зеленый верзила, выразительно косясь глазами в сторону ближайших зарослей «зеленки». - Я слышу, как хрустят веточки под его подошвами. Землянин недолго подумал, отпустил веки в знак согласия.
        - Постарайся взять его живым! - шепнул он на дракском, прикрыв ладонью нижнюю часть своего лица.
        Ар'рахх выразительно посмотрел на Машу. Богомолка поняла его верно. Она подошла к одному из павших воинов, наклонилась над ним, тщательно обыскивая его. Листья под ногами кромосянина захрустели сильнее. Он явно торопился воспользоваться представившейся возможностью….
        Раздался глухой удар. Послышался шорох раздвигаемых кустов. Из «зеленки» показался зеленый верзила. Он (одной рукой!) вытащил воина на дорогу, бросил его у ног Маши и Александра.
        Маша откупорила бутылку с водой, снятую с убитого вона, плеснула на лицо солдата. Кромосянин зашевелился, открыл глаза. Судя по форме размеру и его глаз, перед заданием ему никто не объяснил, как именно выглядят те, кого он с товарищами должен был «изловить и доставить».
        Сашка повернул голову в сторону драка, так, чтобы не видел лежавший боец, мигнул другу одним глазом.
        Молодой охотник едва заметно кивнул в знак того, что вновь его понял и догадывается, чего именно хочет от него «брат по крови». Он подошел к солдату, растопырил, насколько смог, свою когтистую длань, поднес её к лицу воина, открыл свою пасть, полную больших белых клыков, всем своим видом показывая, что намерен вцепиться тому в лицо.
        Нервы у бойца не выдержали. Он закричал, заерзал на спине, пытаясь уползти подальше от страшных когтей и клыков чешуйчатого пришельца.
        Александр подскочил, схватил руку друга, сделал вид, что с трудом удерживает рептилию от немедленной расправы над кромосянином.
        - Я только выполнял приказ! - запричитал солдат. - Нам дали задание доставить вас во дворец любой ценой!
        - Кто отдал приказ? - сурово глядя в глаза аборигену, поинтересовался землянин.
        - Верховный Служитель!
        - А командир пришельцев? Что она сказала?
        - Командир? Ты имеешь в виду ту красивую женщину, которая убила начальника императорской стражи?
        - Да, её. Ты уклонился от ответа! - напомнил бывший гладиатор.
        - Они ничего не сказала! Она вообще ничего не знает, что нас послали вслед за вами!
        - Не врешь? А то нам костерок запалить, да проверить тебя на правдивость - раз плюнуть!
        - Нет, не лгу! Это была тайная операция! О ней знали только двое - Верховный и наш командир….
        - Что будет, если никто из группы не вернутся?
        - А что будет? Да - ничего! Нас как бы нет. Соответственно, и нашего задания….
        - Как управлять этими штуками?
        - Какими? - не понял пленник, обескураженный слишком резким переходом от одной темы разговора - к другой.
        - Ну, вон теми, с большими ногами и толстыми клювами!
        - Вы говорите о гроо? Это - ездовые птицы. Мы называем их гроо.
        - Так управлять ими?
        - Да просто…. Могу показать!
        - Ну, покажи!
        - Саш'ша, а он деру не даст? - на дракском прохрипел зеленый верзила, доставая стрелу из заплечного колчана.
        - Да и Бог с ним! Пусть бежит, если так ему хочется. Главное, чтобы он потом кому-нибудь из нас копье или нож в спину не воткнул.
        - Я не сбегу! - поморщился кромосянин, правильно оценив манипуляции со своим оружием страшного зеленого существа. - Да и как убежишь? Со своего лука он достанет меня хоть за пятьсот шагов. Лучше я попрошу вас оставить мне жизнь после того, как покажу, как управлять ездовыми птицами, хорошо?
        - Хорошо! Показывай! - ответил за всех землянин. Воин после этих слов поднялся на ноги, слегка приободрился.
        - Чтобы управлять гроо, нужно знать и неукоснительно выполнять несколько простых правил…. - начал «инструктаж» солдат.
        Верховный Служитель явно нервничал.
        Дита, тайно наблюдавшая за ним шагов с пятидесяти, обратила внимание, что уже третий раз за сегодняшнее утро властелин Южной Империи требует к себе начальника дворцовой стражи, который, впрочем, в покоях хозяина половины Кромоса надолго не задерживается.

«Ждет каких-то известий»! - догадалась бессмертная. - «Не за моими ли ребятками погоню снарядить сподобился, служитель хренов»? - кольнула её неприятная мысль. -
«Ну-ну. Посмотрим, с какими трофеями вернутся твои бойцы. Если вообще кто-нибудь вернется. «Непутевому» под горячую руку лучше не попадаться. Неужели он так и не понял, что один мой курсант подготовленнее, а значит - сильнее, чем дюжина его самых опытных воинов»?
        Неожиданно лицо правителя страны посветлело. Элойка посмотрела туда же, куда неотрывно глядел властелин страны, тоже увидела одинокого солдата, в сопровождении начальника дворцовой стражи спешащего через просторную площадь, примыкающую к Дворцу с южной стороны.
        Воины мелкой рысью преодолели мощеный светлым камнем участок. Солдат упал перед правителем государства на оба колена, о чем-то заговорил - быстро, сбивчиво….. Было видно, что Верховный Служитель несколько раз переспрашивал стражника о чем-то, словно неожиданно лишился способности нормально слышать, или никак не мог поверить в реальность произошедшего. Интересно, чего?
        Глава страны выпрямился, строго глянул на командира дворцовой стражи, резко кивнул головой.
        Тот вытащил свой короткий меч, без замаха ткнул им в спину солдата, по-прежнему стоявшего перед правителем на коленях.
        Воин завалился на бок, начальник дворцовой стражи выдернул клинок, вытер сталь об одежду поверженного солдата.

«Поня-атно»! - подумала Дита. - Не знаю, имел этот стражник отношения к моим ребятам, или нет, но сейчас - самое удобное время нанести визит господину первому лицу этой страны. Одной идти нежелательно. Нужно кого-то взять еще. Но - кого?
        Демьян пока еще не транспортабелен. Дягилев - в полетах; «дрессирует» «так сказать навигатора». Самочернов и Тимофеев патрулируют проход в горах. Остался один только Стант….» Элойка вызвала по коммуникатору элоя, поинтересовалась, чем он занят.
        - Да, собственно…. Так, опять ковыряюсь в архивах, добытых в Доме Памяти. А что, что-то срочное?
        - Да. Нужно составить мне компанию. Очень, знаешь ли, хочу нанести визит господину Верховному Служителю. Прямо сейчас!
        - Сейчас, так сейчас! Буду готов через две минуты. Давно уже хотел взглянуть поближе на этого узурпаторщишку….
        - Ты поосторожнее со словами! У них тут все прослушивается и просматривается!
        Властелин Южной Империи неохотно выслушал доклад посыльного о том, что его хотят видеть командир Посланников Ока Смерти.
        - Наверняка догадалась уже обо всем, стерва! - пробурчал он, кистью руки, однако, делая приглашающее движение. - Пусть проходит. Она, что, опять не одна?
        - Да, Верховный. С ней матрос из её экипажа.
        - Хорошо! Пусть проходят оба! Да! Пока они не подошли, поставь-ка вот за эту и за эту портьеры парочку опытных рубак, с оружием наготове. На всякий случай! Выполняй!
        Дита и Стант прошли в зал для аудиенций. Бессмертный, не скрывая своего любопытства, вовсю крутил головой, рассматривая дворцовое великолепие. Заметив разрешающий жест хозяина Императорского Дворца, плюхнулся на золото подушек большого дивана в центре помещения, вытянул ноги, сложил руки на груди.
        Глава государства едва заметно поморщился. Судя по раскованным движениям, этот чужак чувствовал себя явно «в своей тарелке», он совершенно не опасался ни за свою жизнь, ни за жизнь своей спутницы или… сестры?

«Да, как же я сразу не обратил на это внимание!?» - подумал Верховный Служитель, внимательно всматриваясь в черты мужчины, сидевшего перед ним, и женщины, оставшейся стоять сбоку от покрытого золотой парчой дивана. - «Эти двое заметно отличаются от остальных членов её экипажа. Они более тонкие, более изящные какие-то. Цвет волос, губ другой, да и сами покровы - другого отлива, не такие, как у других воинов Ока Смерти. Как будто эти двое выросли под другим Лакусом…. Или у них на двоих - общие родители.
        - Вы - брат и сестра? - неожиданно «в лоб» спросил Диту Верховный Служитель.
        Элойка на мгновение смутилась, зачем-то посмотрела на своего спутника, помолчала.
        - Нет, к сожалению, мы не брат и сестра! - отрицательно покачала она головой. - Но мы, действительно, из другого мира, не из того, из которого все остальные из моего экипажа.
        - А как называется ваш мир?
        - Наша планета называется Город Богов. Это одна из самых богатых звездных систем Галактики.
        - А остальные?
        - Остальные? Остальные - это люди. Они набраны нами на планете, которую мы называем Гея. Они именуют свои мир иначе - Земля.
        - Значит, вы - не люди?
        - Нет. Мы - такие же гуманоиды, как вы, и как они. Но мы называем себя элоями.
        - А нас? Как вы называете нас?
        - Вы - жители планеты под названием Кромос. Мы называем вас кромосянами.
        - Хм-м….. Название не совсем точное, хотя, несомненно, в нем что-то есть. Мы предпочитаем называть жителей Кромоса другими словами.
        - Какими?
        - Высокие. И Низкие.
        - Если не секрет, то - почему?
        - Да, собственно, какой уж тут секрет…. Давным-давно, много Жизней назад над планетой прошел Большой Огонь. Он сжег все живое, что находилось на поверхности планеты. Но часть обитателей Кромоса, заранее предупрежденная о том, что наш мир настигнет огненный ураган, успела укрыться в обширных гротах, вырытых специально для этих целей. Вместе с теми, кто укрылся, в подземельях удалось сохранить большинство видов растений и животных. Как гласят легенды, наши предки с помощью каких-то невероятно могучих машин смогли даже сохранить часть воздуха, который окружает планету. Не знаю, возможно ли такое вообще, но - легенды говорят, что - да, такое было возможно. Когда пришел Большой Огонь, все живое сгорело. Поверхность Кромоса долгое время была непригодна для обитания. Только спустя несколько Жизней самые храбрые разведчика стали выбираться на поверхность, чтобы проверить, пригодна ли для обитания суша под лучами Лакуса.
        Почти никто не вернулся обратно живым. А те, кто все-таки возвращался, погибали в страшных мучениях в первые же дни. Так продолжалось много времени….
        Но однажды разведчики вернулись. И оставались живы даже спустя много дней….
        Из подземелий начали выпускать животных, часть людей - предков теперешних Высоких - переселилась на поверхность.
        Но мнения разделились. Многие из тех, кто родился и вырос в пещерах, не хотели покидать катакомбы Кромоса. Так прошло много поколений.
        Одна часть населения планеты жила на поверхности планеты, другая - внутри….
        Пока в катакомбах хватало пищи, обе половинки нашей расы довольно мирно уживались между собой. Но потом там, внизу, запасы стали оскудевать…. На поверхность хлынула вторая волна переселенцев.
        Но, как оказалось, самые лучшие для обитания места - уже заняты. Да и те, кто вернулся на поверхность раньше, заметно отличались от тех, кто не спешил вернуться под лучи Лакуса. Более «поздние» - ниже ростом, у них землистый цвет кожи. Да и интеллектуально они тоже уступают нам….
        Обе расы, худо-бедно, но пока уживаются мирно. Низкие работают в сельском хозяйстве, служат в войсках, довольно высоко поднимаются по ступеням государственной службы…. Но смешанных браков у нас нет. Никто не осуждает, разумеется. Но…. Впрочем, все поймете сами, когда увидите Низких в их, так сказать, естественных условиях.
        - А что стало с теми, кто не стал прятаться в подземельях? Глава государства сморщился, как от зубной боли.
        - Это тема для нас запретная. За такой вопрос вне стен этого дворца могут и убить. Но, так как вы не знали….
        Они улетели. Построили большие - намного больше вашей - космические машины, и улетели куда-то к звездам. Обратно не вернулся никто. Многие Жизни мы считали, что Кромос - единственный родничок жизни в целой Вселенной. Наверное, мы так и пребывали бы в этом своем заблуждении вечно, не появись ОНО - Око Смерти. Кто-то неизвестный нам, но очень могущественный, где-то там, меж звезд, решил, что Кромос - отличное место для всевозможного космического сброда, гуманоидного «мусора». Случилось это тоже очень давно….
        С тех пор на Кромос время от времени попадают такие, как вы - люди, элои и еще черт знает кто…. Общее у вас одно - никто из вас не может покинуть эту планету. А нам, без нашего ведома и согласия, навязана роль галактических тюремщиков.
        Не могу сказать, что эта роль нравится жителям Кромоса. Поэтому все, кто к нам попадал из космоса, долго не жил. За редчайшим исключением.
        Так вот, подводя черту под ответом на ваш вопрос, хочу сказать, что Око Смерти, на наш взгляд - это творение рук тех, кто покинул наш мир незадолго перед приходом Большого Огня, кто сумел выжить в бездонных глубинах космоса и смог найти себе новый мир, обустроить его…. Так что не исключено, уважаемая Дита, что у нас с вами были общие предки.
        - Все может быть…. - меланхолично согласилась бессмертная, размышляя над тем, что она сейчас услышала от властелина южной половины планеты. - У нас тоже есть легенды о большом переселении….. Разве что я была уверена, что планета, на которой обитали наши предки, погибла в огне Большого Взрыва.
        - Так зачем вы пришли сегодня ко мне? - вернул элойку в реальность хозяин Императорского Дворца. - Хотите рассказать мне, куда и зачем движутся ваши матросы, кстати, вчера вечером убившие всю мою группу элитных ловцов?
        - Ловцов чего?
        - Шпионов, разумеется! А также лазутчиков, соглядатаев и прочих информаторов Северной Империи….
        - Как это произошло?
        - А вы разве не в курсе?
        - Нет, у нас нет с ними связи! - солгала бессмертная. - Я выгнала этих трех. Куда они направляются, мне неизвестно. Так что вам рассказал тот воин, чья кровь раскрасила красным ступени у входа в ваш Дворец?
        Верховный Служитель покрутил головой, словно освобождаясь от невидимых, но цепких рук, но ответил.
        - Мои ловцы настигли твоих курсантов примерно в дне пути от столицы. Тот матрос, который заслонил тебя от стрелы, предложил командиру отряда отпустить их. Мой воин не согласился. Тогда твой матрос предложил поединок. У моих ловцов был другой приказ…. Поединка тоже не было. Тогда эти трое…. Они убили всех моих лучших воинов. Причем не помогли ни специально натренированные на охрану гроо, ни особое снаряжение. Эта маленькая черная скорпионша отрезала головы моим солдатам, а большой зеленый жаб едва не разорвал на части последнего оставшегося в живых…. Я хочу спросить у тебя, уважаемая Дита - где ты находишь таких солдат? Или такими они становятся в результате подготовки у тебя? Я - видел, как ты беспощадна к своим матросам. Так - как? Ты поможешь мне отбирать и готовить воинов, таких же, как и твои?
        - Разумеется, Верховный Служитель! - очень довольная чем-то, ответили бессмертная. Только у меня будет к тебе одно небольшое встречное условие!
        - Какое? - улыбка медленно сползла с лица властелина страны.
        - Позволь нам, для укрепления морального духа моих матросов, устроить навесные заросли - на северной стороне стены, между садом Императорского Дворца и его стенами.
        - Вы имеете в виду насыпь, выложенную плитами - ту, на которой стоит само здание?
        - Да. Мы хотим разбить цветник именно на этой части стены.
        - Не вижу никаких проблем. Когда хотите начинать?
        - Да хоть завтра!
        - Вот и отлично! Мне кажется, мы договорились. Думаю, набор в элитную команду, взамен погибшей, мы можем начать тоже завтра? Дита подумала и кивнула утвердительно.
        - Да чтобы я еще раз сел верхом на эти гроо! - драк смачно выругался, остановил птицу, спрыгнул наземь. Сашка осадил своего «лошадиного страуса», вернулся к другу.
        - Что, задница болит? - с плохо скрываемой иронией поинтересовался он у драка, выразительно глянув на причинное место оного.
        - Да, болит! - взъярился Ар'рахх. - Как ты заметил, эти седла не приспособлены для езды в них человека такого роста, как я, да еще с хвостом!
        - Ну, ты завернул! Человека! Такого роста! Да ты прямо дядя Степа какой-то, а не рептилия с планеты Дракия!
        - Сам ты…. Рептилия! - гораздо спокойнее парировал зеленый верзила, оглядываясь по сторонам. - Нужно сделать привал. А то я…. - он бодрой рысцой помчался в сторону ближайших кустов.
        - А ты что молчишь? У тебя - все в порядке?
        Маша едва заметно шевельнула поводьями. Огромная птица беспрекословно двинулась к землянину.
        - Разве сам не видишь? - без вызова сказала она, погладив по шее гроо. - Могу без перерыва проскакать на этом чудном животном хоть месяц.
        - Где ты научилась так держаться в седле?
        - Дома, разумеется. У нас там в каждом Улье целая эскадрилья самых разных ездовых жуков. Таких здоровенных, конечно, нет, но поменьше - на любой вкус.
        - А не проще воспользоваться колесным транспортном, или железной дорогой?
        - Дорог в привычном понимании этого слова вами у нас нет. На дальние расстояния мы летаем на самолетах. Для полетов на средние, например, до ближайшего Улья - используем специальных ездовых жуков. Они такие, как ваши стрекозы - я на картинке видела, но, разумеется, гораздо больше. Если нужно перевезти груз, или попутешествовать по окрестностям нашего дома, седлаем…. Не знаю, как произнести на вашем языке слово, обозначающее ездовых и вьючных насекомых. Словом, у нас много живого «транспорта» на все случаи жизни. Приключения я любила. Вот я и научилась.
        - Интересно, а что кушают эти замечательные птички? - озвучил пришедшую в голову мысль человек. - Чевой-то я не догадался спросить у нашего «конюха», чем их кормить.
        - Да явно не зернышками! - подал голос из кустов Ар'рахх. - Судя по размерам клюва, и его форме….. Мяско любят наши птички. И в больших количествах.
        - Ну, и что ты предлагаешь?
        - Да что тут предлагать? Идти охотиться надо. А то ночью эти птички закусят нами, и не подавятся.
        - Оптимист ты, брат! Умеешь утешить, в случае чего!
        - Какой уж есть! Так как - ты идешь со мной, или останешься с Машей караулить гроо?
        - Нет уж….. После таких «добрых» слов, я - только с тобой. Все засмеялись.
        Молодой охотник не ошибся.

«Птички», едва завидели свежее мясо, заволновались, забеспокоились, стали тянуть повод, вытягивать шеи, рассматривая лакомство, которое принесли им землянин и драк.
        Во время «приёма пищи» бывшие гладиаторы и богомолка, на всякий случай, отошли подальше от «лошадиных страусов».
        Но все обошлось. «Отобедав», гроо принялись чистить перья, «прихорашиваться».
        - Может, сделаем привал? - подумав, предложил землянин спутникам. - Хищники, когда наедятся, как правило, отдыхают какое-то время.
        - Я - согласен! - отозвался Ар'рахх. - Мне кажется, что здешняя пыль скоро покроет меня толстой коркой. Кстати, тут недалеко есть замечательное озерко с прозрачной водой. Словом, я - купаться! Кто со мной?
        - Я! Я! - дружно отозвались человек и жучиха. Богомолка ловко примотала поводья гроо к толстому кустарнику, пристроилась за спину Ар'рахху и Заречневу, легкой рысцой припустивших в сторону озерка, заманчиво блеснувшего вдали, между деревьев.
        Вода, как и обещал зеленый верзила, оказалась прозрачной и…. холодной. Наверняка в глубине водоема таились ледяные ключи, давшие когда-то жизнь этому озерку и питавшие его теперь. После первого, обжигающего хлопка всем телом об воду, очень скоро наступало умиротворение. Вода из ледяной непостижимым образом становилась свежей и бодрящей. И так не хотелось покидать её ласковые объятия….
        Маша долго смотрела с берега за тем, как резвятся на воде бывшие гладиаторы. Наконец, она тоже скинула синюю «звездную» форменку, зашла в воду….
        Под водой замелькали её руки и ноги, на поверхности вспучились пузыри - признак резкого движения под водой.
        - Рыба! В этом озере есть рыба! - радостно «доложила» богомолка, выныривая на поверхность с большой рыбиной в руке. Добыча Маши яростно билась, блестя чешуей. Но маленькая черная рука насекомой держала её цепко….
        - Где ты научилась так ловко ловить рыбу? - в голосе Ар'рахха чувствовались нотки уважения. Он сноровисто выпотрошил блестящую тушку, и готовил уже костерок, решив не откладывать до вечера дегустацию нового «блюда».
        - Дома, разумеется! Я же говорила, что любила путешествовать…. Я и на корабль-то, который улетал на День Патруля, попала почти случайно….
        - Расскажешь? - Ар'рахх покосился на Александра, предположив, что тому может быть неприятен разговор, затеянный драком - ведь это именно Сашка сбил «альбатрос» богомолки на Дне Патруля.
        Землянин удивленно пожал плечами - дескать - что за проблемы? Дело-то прошлое…. Продолжил меланхолично жевать кончик травинки, по-прежнему размышляя о чем-то, известном только ему.
        - Думаю, все, что касается Дня Патруля, вы видите только с одной стороны. Мы в курсе, что у вас есть проблемы при подготовке молодых пилотов. У нас тоже не всё
«гладко»…. В общем, кое-кто в Совете Ульев решил, что День Патруля - это напрасная трата времени и ресурсов. Все равно результат всегда один - наши побеждают, ваши - погибают…. Короче говоря, было принято решение: в нынешнем году мы участвуем в последний раз. Если вновь люди не одержат ни одной победы, этот День Патруля с нашим участием - последний. А так как Царица Улья, который настаивал на участии в Дне Патруля - моя мама, мне разрешили тоже поучаствовать…. Остальное вы знаете.
        Налет у меня был небольшой. И когда человек подбил мой самолет, все решили, что был сговор; я поддалась специально - чтобы доказать правоту нашей Царицы.
        А так как я могла привести аргументы не в пользу тех, кто настаивал на сговоре, меня решили, как вы сами это видели, уничтожить.
        Признаюсь, я была в шоке, когда ваш самолет закрыл меня от снарядов моих же соплеменников. Все это так не соответствовало тому, что нам рассказывали о людях. Да и потом, вечером…. Вы же могли запросто убить меня, но не стали этого делать….. В общем, я решила, что ты и твой друг - можете стать лучшим приключением в моей жизни. Пока мои ожидания оправдываются. За то время, пока я с вами, я узнала о людях очень много нового и интересного….
        - Например?
        - Например, то, что вы - настоящие друзья. Не смотря на то, что наши расы - непримиримые враги, вы не бросите меня, и не предадите….
        - А вот и рыба готова! - возвестил Ар'рахх. - Кто попробует её первым?
        - Давай ты! - сказал Сашка, подсаживаясь к костру. - Если ты не умрешь в течение получаса, мы тоже попробуем.
        - Добрый ты, человек! - с легкой обидой отозвался молодой охотник. - Другой бы на твоем месте нож в спину воткнул, а ты только предлагаешь мне первому попробовать новую пищу. Ладно, если умру, похороните меня во-он на том пригорке! - он с аппетитом принялся уминать Машин трофей.
        - Ну, что, я еще жив? - насмешливо буркнул он, наевшись и развалившись под кустом. Он положил свою страшную руку себе на живот, его глаза стали закрываться….
        - Нажрался, гад! А теперь - дрыхнешь? - не выдержал человек, довольно чувствительно толкая драка ногой в бок.
        - Отвали! - отозвался зеленый верзила, не открывая глаз. - Не видишь - умираю я! Дай мне спокойно…. Его дыхание стало размеренным и безмятежным.
        - Спит! - констатировала богомолка. - Вот аппетит у него! Больше половины рыбины сожрал! Сами виноваты! В следующий раз «дегустацию» буду делать я! - она сняла с палочки остатки своей добычи, поделила их поровну. - Ну, как?
        - Да ничё! - отозвался Заречнев. - Рыба, как рыба. Вкусно!
        - Давай, отпускай! - Женька Тимофеев кивнул Самочернову, зацепился пальцами руки за краешек плиты, ногами уперся в стальной костыль, забитый им в щель между камнями. Он стал понемногу выбирать на себя веревку, глядя, как сверху на него сползает очередная титановая пластина - элемент ПРО, придуманной Олегом.
        - Стоп! - крикнул он, как только нижняя грань металлического листа коснулась стального костыля, забитого землянином. - Теперь подавай водоросли!
        Почему именно - водоросли, Тимофеев и сам объяснить не смог бы. Просто, накануне, когда «так сказать навигатор» показал им растение, с помощью которого он намеревался замаскировать творение своего разума и рук, у Самочернова вырвался непроизвольный возглас: «Да это же просто водоросли какие-то»!
        Все засмеялись непосредственной реакции курсанта Звездной Академии, а к растениям, не очень любящим свет, а потому хорошо приживающимся на северной стороне гор и холмов, прилепилось это «мокрое» прозвище.
        Титановых пластин было довольно много. Работы обещали затянуться на несколько дней. Чтобы рекруты не свалились от усталости с двадцатиметровой высоты, бессмертная разрешила Юрию и Евгению время от времени делать перерывы в работе - на свое усмотрение.
        Во время одного из таких «перекуров» парни услышали приглушенный девичий смех. Звук шел откуда-то из дальнего угла Императорского Сада. Вряд ли так заразительно могли смеяться возможные шпионы…. Но повод навестить незнакомок с приятными голосами появился.
        Земляне переглянулись, накинули куртки на блестящие от пота торсы, осторожно полезли в кусты.
        Две прекрасные нимфы весело плескались в неглубоком искусственном водоеме в дальнем краю Императорского Сада. Нимфы были обнажены, их белая кожа резко контрастировала с густой зеленью кустарников, окружающих мраморный бассейн причудливой формы.
        Девушки разговаривали о чем-то, совершенно не обращая внимания на довольно сильное движение кустов со стороны Дворца.
        Игра «в подглядки» первым надоела землянам. Юрий встал во весь свой немалый рост, раздвинул ветви, вышел к бассейну.
        - А что, девочки, позволите храбрым пилотам смыть с себя космическую пыль? - спросил он, не в силах оторвать глаз от прекрасных форм незнакомок.
        - А пилот, как мы видим, не один? Вы можете смыть космическую пыль, вместе со своим другом, только, чур - к нам не приставать! Договорились?
        - Договорились! - подтвердил Тимофеев, присоединяясь к другу. - А как вас зовут?
        - Умма! - сказала одна.
        - Омма! - отозвалась другая.
        Земляне переглянулись, дружно сбросили с себя всю одежду, включая плотные плавки.
        Девушка дружно прыснули, увидев обнаженным мужчин, но не закричали и на помощь никого звать не стали. Юрий и Женька еще раз переглянулись и по очереди спустились в бассейн. Вода была просто превосходной….
        Сашка проснулся незадолго перед рассветом. Ар'рахх уже не спал, он был одет и озабоченно проверял состояние тетивы своего стреломета.
        - Что-то случилось? - настороженно спросил Александр, хорошо изучивший привычки своего друга.
        - Пока не знаю. С час назад шум был. Примерно из того места, где мы вчера оставили наших гроо.
        - Что за шум?
        - Да неприятный такой…. Шум охоты, или возня борьбы…. Пойду, проверю….
        - Постой! Лучше - вместе! Мало ли что!
        - Хорошо! А Маша пусть пока спит!
        - Ага! С вами поспишь! - раздался недовольный скрежет богомолки из-под её накидки. - Я тоже слышала какой-то звук…. Подождите четверть часа, и вместе пойдем. Хорошо?
        - Хорошо! - недовольный задержкой, проворчал зеленый верзила.
        К месту ночевки «лошадиных страусов» человек, драк и богомолка добрались через полчаса. Ар'рахх шел первым, Сашка - следом за ним. Неожиданно Заречнев наткнулся на гребень на спине друга.
        - Что случи…. - возмущенно зашипел землянин. Драк быстро обернулся, закрыл ладонью рот «брату по крови».
        - Тш-шь! - он присел, заставил сделать то же самое своих спутников. - Теперь посмотрите, только осторожно! Александр шагнул вперед, осторожно выглянул из-за ветвей.
        Метрах в семидесяти, в том самом месте, где Маша вчера вечером привязывала накормленных мясом гроо, шел пир. Только пировали - другие, а пищей были уже
«лошадиные страусы». И эти, «другие», хорошо были знакомы всем троим.
        - Хранители Катакомб! Ни хрена себе, сюрпризик! - прошептал Сашка, садясь на траву и отползая на заднице от края кустов. - Откуда ж они взялись-то тут?
        - Откуда…. Откуда…. Забыл, что мы вчера кормили гроо свежим мясом? Наверное, когда я нес тело животного, которое подстрелил, на траве и на земле осталось много капель свежей крови. Вот они и приперли следом - как по ниточке.
        - Блин, а чё делать-то? Транспорта нашего нет - остались только клювы. Воевать с этими монстрами? А - как? Их ни стрела, ни пуля не берут. В прошлый раз такого только Дягилев смог застрелить, да и то из авиационной пушки.
        Вот что я думаю! Пока эти скорпионопауки нас не заметили, валить надо отсюда, да поскорее!
        - Знаешь, Саш'ша, если бы я не видел, как ты победил Э'го и целую кучу кровожадных Маг'гов, я ни за что не поверил бы, что слышу эти слова от тебя.
        - Э'го - безобидный зверек, по сравнению с этими кошмарными тварями! В дракона хоть можно было попасть внутрь. А как попасть в тело этого «кошмара»? Только по частям! Нет, вопрос решен - валим! И немедленно!
        Звездные рекруты отползли подальше от «пикника на обочине», устремились на север. Двигались, в основном, бегом, с редкими перерывами на отдых.
        Ближе к вечеру богомолка стала заметно уставать. Сашка выразительно глянул на Ар'рахха, тот подхватил Машу, посадил её к себе на плечи. Девушка - жучиха возражать не стала.
        Она стала крутиться во все стороны, осматривая окрестности с высоты своего нового
«роста». Александр хотел было уже сделать ей замечание - чтобы поберегла плечи друга, как его опередила Маша.
        - Вижу! Вижу! - закричала она, показывая рукой куда-то назад.
        - Что? - выдохнул землянин, не сбавляя скорости.
        - Вижу, за нами какое-то движение. Пыли не очень много, но нас преследует какое-то немелкое существо.
        - Хранители Катакомб!? - почти одновременно выдохнули бывшие гладиаторы. - Далеко еще?
        - Не знаю, как это перевести в понятные вам единицы измерения расстояния. Скажу так - тысяча шагов! Это понятно?
        - Понятно! - так же дружно ответили Сашка и Ар'рахх. - А каких шагов. - Уточнил землянин. - Моих, или твоих?
        - Моих, разумеется! - удивленно ответила богомолка. Человек и драк прибавили скорость….
        - А чё ты со своей не стал? - настороженно поинтересовался Самочернов, пробираясь через кусты обратно, к стене Императорского Дворца.
        - Пока - рано! - твердо сказал Тимофеев, на ходу застегивая курточку. - Умма - явно опытная девушка. А Онна - еще девственница. Представляешь, какого цвета стала бы вода, если бы я устроил ей дефлорацию прямо в бассейне? Не спеши, Юрик! Все, что должно сталь нашим, им станет! А как у тебя все прошло?
        - А ты разве сам не видел?
        - Видел, конечно. Как тут не увидишь…. Вы, пока трахались с Уммой, такие волны в бассейне подняли, что мы с Оммой чуть не захлебнулись….
        - Хорош придумывать! Все было тихо и мирно! Земляне довольно засмеялись.
        - Твоя завтра придет?
        - Конечно! А твоя?
        - И моя будет. Мы договорились, что в первый раз это делать лучше не в бассейне….
        - А где?
        - Хочу покатать девочку на спарке….. А там видно будет. Планета большая. Найдем где-нибудь тихий уголок.
        - Дита сказала - пока эта «мини-габала» не заработает, никаких полетов!
        - Тогда чего мы ждем? Живо полезли на стену!
        Когда вечером Тимофеев и Самочернов доложили элойке, что все пластины установлены согласно плана, начерченного Олегом, она, естественно, не поверила. Бессмертная не стала откладывать «инспекцию» до утра, запаслась несколькими факелами, спустилась по стене, в темноте, чтобы лично убедиться, что все титановые пластины занимают те места, которые им предназначены.
        - Ну, что я могу сказать? - Дита и не пыталась скрыть своего удивления и своего удовлетворения. - Молодцы! Можете, когда хотите! Коль вы справились на два дня раньше запланированного срока, завтра у вас - законный выходной! Заслужили! Можете взять самолеты и полетать на них где-нибудь в районе гор. А мы на радаре по отметкам от ваших машин заодно настроим наш «инструмент».
        Первый раз в жизни Верховный Служитель не знал, как ему поступить.
        Разумеется, ему еще вчера, вечером доложили о небольшом приключении, которое устроили себе его любимые дочери - Омма и Унна.
        В других обстоятельствах он поступил бы просто - приказал бы немедленно казнить несчастных, посмевших посягнуть на честь его дочерей. Но с учетом всех обстоятельств…. Видно было, что мускулистые инопланетники очень нравятся его дочкам. Да и парни, как ему доложили, повели себя очень по-мужски. Здоровяк - тот вообще не воспользовался редчайшей возможностью, а пригласил младшенькую покататься на своем самолете. Понятно было, что рано или поздно между ними ЭТО произойдет, но если это желание дочери, то почему бы и нет? - размышлял глава государства, как обычно в таких случаях, размеренно прохаживаясь по своему любимому ковру - белому, с высоким и мягким ворсом. - А что, если мне использовать легкий флирт моих девочек на пользу Южной Империи? - думал Верховный Служитель. - Неизвестно, правда, могут ли быть дети от таких браков. Но если понадобится, найдем и «производителей». - усмехнулся он. - Зато если эти двое молодых мужчин вольются в мою семью, это наверняка укрепит и мой трон, и позиции Южной Империи. Кто сомневается, что мужья моих дочерей станут защищать своих жен так же, как это делаю сегодня
я?
        Эти парни - великолепные бойцы, они владеют такой техникой рукопашного боя, которая недоступна пока никому на этой планете. Плюс они наверняка обладают знаниями об оружии - более мощном, чем то, которое сегодня есть в распоряжении нашей страны, да и северян - тоже.
        Сомнений в том, что выгод от таких браков будет очень много, нет. Собственно, проблема одна - как превратить легкую интрижку глупых девиц в серьезное государственное мероприятие?
        Верховный Служитель долго еще ходил по своему любимому ковру, изобретая «сети», в которые, по его мнению, просто обязаны угодить любвеобильные Посланники Ока Смерти.


        Глава 3.
        - Думаешь, их казнят?
        - Хуже! Думаю, их - женят!
        Старший офицер недовольно поморщился, носком ноги, обутой в самодельные борцовки, раздраженно попинал боковую грань «татами» - большую овальную площадку, искусно сплетенную из мягкого тростника, или камыша.
        Внутреннее раздражение землянина объяснялось просто. Накануне вечером Дита вызвала к себе Дягилева и поставила задачу: возглавить подготовку местного спецназа.
        - Научишь их всему, что умеешь сам! - приказала она Евгению, просто ошалевшему от такого крутого поворота в его безмятежной, казалось бы, жизни на этой планете.
        До этого Юрий во всех подробностях уже успел рассказать о небольшом приключении, которое они с Женькой устроили себе, и Дягилев уже раздумывал - не устроить ли и ему тоже небольшой «поход по дамам»?

«Всяко в жизни бывало». - думал землянин, задумчиво рассматривая свои ноги. - «Но такого «похода по бабам» у меня не было никогда».
        Однако Дягилев не дослужился бы до старшего офицера корабля, если бы он думал не о том, как лучше выполнять приказы бессмертной, а о том, как их «заволокитить». Надежность была одной из отличительных черт выпускника Звездной Академии. И не смотря на его скверный характер (а может быть - благодаря именно ему!) он всегда добивался поставленных целей. Неважно при этом, кто ставил перед ним задачи - его непосредственные командиры, или он сам.
        Старший офицер обошел по периметру татами, лично убедившись, что вся поверхность местного аналога борцовского ковра соответствует требованиям безопасности во время тренировок «ловцов» - Верховный Служитель местных «альфовцев» предпочитал называть почему-то именно так. «Ловцов, так ловцов»! - решил Евгений, поправляя носок, сползший вниз, в борцовки. - «Нас - хоть горшком назовите, только в печку не ставьте»!
        - Ну, что, здорово, орлы! - выдохнул он, остановившись, наконец, точно посредине широченной шеренги - кандидатов в будущий кромосянский спецназ.

«Орлы», как водится в таких случаях, промолчали, продолжая молча «поедать» глазами своего нового наставника. Но, как успел заметить землянин - без должного уважения и почтительности.

«Ну, это - дело поправимое»! - усмехнулся землянин. - «Спесь-то с вас я сейчас быстро собью»!
        - Ты, ты и ты! - Выйти из строя! - скомандовал он, ткнув пальцем в самых самоуверенных и крепких на вид аборигенов. Парни сделали по три шага вперед.
        - Во-он там лежит оружие. Палки, ножи, цепи…. Выберите себе что-нибудь, и возвращайтесь обратно! И поживее!
        - Нападайте! - рыкнул он на парней. Те, переглянувшись, подхватили оружие, дружно напали на человека.
        О том, что произошло после этого, ни они, ни «зрители» потом так и не смогли рассказать. Ибо произошло все очень быстро, но главное - непонятно как.
        Через пару секунд все трое новичков будущего спецназа Южной Империи уже валялись на татами, и без оружия. Как инопланетник за столь короткое время смог уложить всех троих, для будущих «ловцов» так и осталось тайной. Всё, что они смогли узреть - это одно - слитное и непрерывное - движение человека, и мельтешение тел курсантов, беспомощно падающих ему под ноги.
        - Оружие в неумелых руках не дает преимущества тому, кто им владеет! - спокойно пояснил Дягилев, жестом показывая новичкам, что нож, топор и меч можно отнести обратно. - А рука, если это рука мастера рукопашного боя, способна одолеть любое оружие. У нас, на Земле, есть даже такая школа. «Путь пустой руки» называется, или карате-до - на языке людей, которые придумали это искусство. Но я вас буду учить другому искусству. Оно, на наречии того же народа, что придумал карате-до, называется так - буши-до.
        - Что это значит? - спросил один кандидатов в спецназовцы - самый молодой и самый непосредственный.
        - Путь воина!
        На этом наше первое знакомство с вашим новым командиром, то есть со мной, можно считать законченным. А теперь я вас буду огорчать.
        Сто бойцов - это слишком большое количество для подразделения, нацеленное на выполнение тех задач, которые….. Впрочем, каких - вам это знать пока не обязательно. Я думаю, оптимальное число солдат - двенадцать. Поэтому число кандидатов, из которых буду готовить универсальных солдат, или по вашему - ловцов, я намерен ограничить двадцатью.
        Сегодня мы проведем первый этап отбора. К вечеру ваш отряд уменьшится ровно наполовину.
        Ваша задача предельно проста: победить в рукопашной схватке своего противника. Кого именно? А вы сами выберете того, с кем хотите сразиться. Итак, начнем!
        Ты! - ткнул пальцем Евгений в стоящего на правом фланге солдата. - Три шага вперед! Кромосянин выполнил приказ.
        - Покажи мне своего противника!
        Воин молча двинулся вдоль шеренги «коллег», остановился, показал рукой на солдата. У того свело в ухмылке рот - судя по всему, эти двое были знакомы, и у них имелись кое-какие свои личные счеты.
        Выбранный воин вышел на середину татами, обнажился по пояс. То же самое сделал и его противник.
        - До первой крови, или до смерти? - уточнил тот, который выбрал.
        - Ни то, ни другое! - жестко возразил Дягилев. - Бой продолжается до моей команды. Команда для окончания схватки - стоп! Как поняли?
        - Поняли! - немного разочарованно ответили бойцы. Наверняка у них на эту схватку были собственные планы.
        Бойцы сошлись с центре татами, прикоснулись лбами друг к другу, закружились в безумном «танце смерти»….
        -Что там происходит? - Верховный Служитель отошел от окна Дворца, не оборачиваясь, уточнил у своего помощника, за его спиной ловившего каждое слово и каждый жест своего властелина.
        - Отбор в группу ловцов, Верховный! - доложил Служащий через несколько минут.- Инопланетник проводит отбор в новое подразделение. Из ста бойцов после первого этапа останется только пятьдесят!
        - А остальные - что? Пойдут на корм гроо?
        - Нет, Верховный! Схватка идет до команды Посланника Ока Смерти. Никто из воинов не успевает покалечит друг друга, и тем более - убить!
        - Что же! Очень даже разумно! - согласился глава государства. - Пусть продолжают! А тех, кто не пройдет первый этап отбора, сегодня же отправь обратно в казармы!
        - Слушаюсь!
        Из другого окна другого здания Императорского Дворца за круговертью полуобнаженных мужских тел наблюдал Стант. Его глаза сошлись в точке где-то над серединой овального татами, но мысли были далеко.
        Много сотен лет назад бессмертный, так же, как и Дита, был ученым и так же, как и она, занимался исследованиями колыбельных цивилизаций, а если быть абсолютно точным - на Гее.
        Ученый из Города Богов сильно отличался от научных сотрудников, какими их привыкли видеть земляне.
        Был он поджар, силен, вынослив. Великолепно владел техниками рукопашного боя и всеми видами оружия ближнего боя - от экзотических боло, до тяжелой шипастой палицы….
        Однако после одного довольно тяжелого ранения Стант решил «отойти от дел», переключил свое внимание на сферу деятельности элоев, где не нужно чуть ли не ежедневно махать мечами, рискуя жизнью - на кибернетику. Время - главный враг и главный союзник бессмертных.
        Если элой имеет желание и возможности серьезно заняться какой-то областью знаний, то рано или поздно он может узнать всё, что относится к ней.
        А дальше остается только три пути - совершенствовать само направление, бросить его, как это было когда-то с экспедицией на Гею, или придумать себе новое занятие.
        Стан давно достиг «потолка» во всем, что было связано с компьютерами и искусственным разумом.
        Но было еще одно обстоятельство, которое побуждало элоя задуматься над своими ближайшими планами. Выживание.
        После «ухода» Заречнева, Ар'рахха и Маши их отряд скукожился так, что даже неспециалисту было понятно - любая слаженная атака трех-четырех десятков вооруженных воинов способна эффективно уничтожить его полностью.
        В такой ситуации решающим фактором могла оказаться даже не лишняя пара рук - просто рука, способная отбить клинок, занесенный над чьей-то головой.

«Нужно восстанавливать все навыки»! - решил Стант, глядя, как быстро убывает горстка солдат, не проходивших еще первого этапа отбора.

«Да, и чтобы всё было по правилам»! - подумал элой, направляясь в свою комнату. - Тем паче мы же сами и установили эти правила».

«Пятеро! Осталось всего пять кандидатов»! - не скрывая своего удовлетворения, думал старший офицер, время от времени бросая взгляд на крошечную группку солдат, ожидающих своей очереди на поединок. - «Через полчаса можно будет объявить результаты испытаний. а потом - и отдохнуть»!
        Общий уровень новобранцев его сильно разочаровал. Евгений не знал, чем это можно было объяснить, но будущие «универсальные солдаты» Южной Империи имели уровень подготовленности намного ниже среднего.
        Единицы владели основами борьбы, кое-кто умел немного драться, остальные…..
«Остальные - просто болото какое-то»! - злился неизвестно на кого Дягилев, понимая, что другого «материала» у него все равно не будет и придется готовить в спецназ из того, что есть. - «Стоп»! - неожиданно мысленно скомандовал он себе, краем глаза скользнув по силуэтам солдат. - «А откуда взялся шестой»?
        Старший офицер повернул голову, чтобы рассмотреть этого «шестого», появившегося в строю, словно из-под земли. От удивления его брови поползли вверх. Новым участником испытаний для кандидатов в местные «унисолы» был Стант.

«Силы свои решил проверить? Или Дита приказала проконтролировать, как я выполняю её приказ»? - Евгений недолго мучился сомнениями. - «Всё равно ничего менять не буду! В конце концов, с меня спросят не за процесс, а именно за конечный результат». Элоя в ближайшем же «раунде» выбрал какой-то бугай.

«Интересно, если этот громила сейчас сломает ему нос, он, что целую вечность так и будет ходить - с перебитым шнобелем»? - от неожиданной мысли стало весело, землянин улыбнулся.
        Элой заметил, разумеется, легкую ухмылку бывшего курсанта Звездной Академии, но истолковал её по-своему.

«Вроде опытный уже воин, а все по-старинке думает, что размер имеет значение». - на бессмертного накатали холодная ярость. - «А должен ведь уже знать, что большой шкаф - он и падает громче»!

«Шкаф» упал тихо. Но - очень быстро. Разозлившись из-за насмешки землянина. Стант отправил деревенского увальня в глубочайший нокаут с одного-единственного удара. Парня долго потом отливали водой. Очухавшись, он тряс головой, водил вокруг себя безумными глазами, не с силах понять - где он и что с ним происходить.

«Как бы рассудка парень не лишился»! - забеспокоился Дягилев, присев на корточки возле сидевшего на татами солдата и анализируя, как его зрачки реагируют на свет. Но всё обошлось.
        Сашка тяжело дышал, но скорости не сбавлял. Зеленый верзила не отставал от друга; Маша бдительно несла дозорную вахту на загривке драка.
        - Нужно искать место для ночлега! Лучше всего - пещеру! - крикнул Заречнев назад, за спину. Ар'рахху, карабкавшемуся позади него вверх по недавно обнаруженной ими дороге, уходящей круто в горы, приходилось тяжелее всех. Странное это была шоссе.
        Покрытое неизвестным материалом, напоминающая сплошной, без единого зазора камень-песчанник, оно выглядела как проселочная дорога, утоптанная кем-то до плотности камня, что косвенно говорило о том, что этим путем кто-то, когда-то и часто пользовался. Но кто? И - когда?
        За несколько дней пути на север трое курсантов Звездной Академии не встретили ни одного кромосянина, не настигли ни одного путешественника.
        Следов от пыли на шоссе не сохранилось - здесь недавно прошел дождь, и понять - кто, как давно и в каком направлении проследовал по этой трассе в последний раз, не представлялось возможным.
        - Во-он там, примерно в тысяче моих шагов отсюда вижу расщелину! - проскрежетала жучиха со своего «наблюдательного пункта». - Правда, придется сойти с тракта, но это недалеко!
        Все, сворачиваем! - богомолка несколько раз оглянулась назад, стремясь оценить расстояние, на которое они оторвались от преследователей. Но из-за того, что они сошли с грунтовки на эту «каменную» трассу, исчез единственный «маяк» - клубы пыли. Последние несколько часов серое пятно позади неуклонно отдалялось, но опытная богомолка понимала, что после захода Лакуса Хранители Катакомб, если это только они, разумеется, рано или поздно, но обязательно обнаружат беглецов.
        Небольшая пещера идеально подходила для ночлега.
        Жучиха легко проскользнула в отверстие, следом с трудом протиснулась зеленая рептилия. Сашка остался снаружи.
        - Ну, что? Как там? - не выдержал землянин слишком долго ожидания вердикта драка и богомолки о пригодности сей каменной норы в качестве их временного укрытия.
        - Нормалёк! - раздался приглушенный голос Ар'рахха. - Нужно пару камней побольше приготовить, да прочные куски дерева….
        - Да и водой не мешало бы запастись! - добавила жучиха, выскальзывая наружу. - Пока вы тут камни ворочаете, я быстренько смотаюсь за водой. Видела тут родничок неподалеку…. Она схватила фляги всех троих путешественников, исчезла за кустами.
        - Вот эта каменная пластина нам подойдет лучше всего! - заметил Сашка, попинав для верности плоскую каменную глыбу, в незапамятные времена свалившуюся со скалы. - Но чтобы её достать из грунта, придется нам с тобой немного поработать землекопами! - он подобрал какую-то палку, принялся энергично расковыривать дерн вокруг плиты. Ар'рахх не стал «мудрствовать», вцепился в землю своими клешнями….
        - Становись! - довольный тем, что первый этап отбора - закончился, и не скрывая своего удовлетворения этим фактом, Евгений расплылся в ухмылке. - Объявляю результаты испытаний. Победители парных схваток завтра утром, сразу после восхода Сол…. Лакуса должны стоять здесь, готовыми к марш-броску. Остальные - свободны!
        Обращаю ваше внимание, что марш-бросок - испытание очень тяжелое, он потребует от вас максимальной мобилизации всех ваших сил.
        Впрочем, я считаю, что вам просто крупно повезло. Бежать будете налегке, без груза, а отставших никто не расстреляет из авиационной пушки….
        - А что, такое возможно? - вновь не удержался от вопроса светловолосый крепыш - тот самый, который поинтересовался, что означает термин буши-до.
        - Бывает…. Еще как бывает….. - неохотно ответил Дягилев. - Как зовут? - неожиданно спросил он у бойкого малого.
        - Поскребыш Жуур! - очень тихо ответил кромосянин. Простой вопрос инопланетника отчего-то привел солдата в полное смятение. - Но здесь меня называют другим именем - Кээт!
        Почему именно - Кээт, а не Жуур - старший офицер, заметив, разумеется, неадекватную реакцию бойца, при всех решил не спрашивать. Но в своем внутреннем
«блокноте» поставил «галочку» - при первой же возможности уточнить у коренастого воина про эту «чехарду» с его именами.
        - Для тех, кто намерен продолжить тренировки по программе подготовки войск специального назначения, - громко, отчетливо, так чтобы слышали все, включая бессмертного, отчеканил землянин, - участие в завтрашнем марш-броске на двадцать пять километров обязательно! - Он незаметно скосил взгляд в сторону элоя, скромно пристроившегося на левом фланге, рядом с Жууром-Кээтом. Стант совершенно спокойно, даже буднично отреагировал на информацию о том, что завтра ему «пилить» по горам
«четвертной» - половину «обычного» марш-броска курсантов Звездной Академии второго и третьего года обучения. «Неужели он сам, по собственной инициативе решил пройти спецназовскую подготовку»? - подумал Евгений. Он вспомнил «головомойку», которую устроил «так сказать навигаторам» Заречнев, во время их «хождения по мукам» на вершине одного из пиков Айсхауса. - «Если это так, то моё мнение об обитателях Города Богов начнет изменяться в лучшую сторону. А если нет…. Впрочем, завтра, уже к полудню по этому вопросу будет полная ясность».
        Землянин снова поправил носок, сбившийся вниз, в одну из борцовских туфель, проводил глазами сгорбленную спину Станта.

«Будь ты хоть тысячу раз бессмертным, мышца без тренировки становится дряблой, слабой. - думал Евгений, размышляя над «программой» завтрашнего дня. - «Да и некоторым смертным тоже не мешало бы время от времени проходить курсы подготовки. А то обленились, жирком стали зарастать…. Олег например. Жаль. что он сейчас занят, они с командиром отстраивают нашу «мини-габалу»….. Да, кстати, а где у нас экипаж Тимофеева»?
        - Осторожнее, Гений, мне страшно! - капризно надула щечки Омма. - Впрочем, Евгений этого не увидел. Из-под объемного шлема выглядывали только волосы принцессы Южной Империи, а камеру для наблюдения за пилотом-стажером Тимофеев предусмотрительно отключил - на тот случай, если вдруг кто-то из командования вдруг решит проверить: а кто именно на месте второго пилота в экипаже Тимофеева. - Вон, посмотри - Ярий и Унна ни разу даже не кувыркнулись…. А я у тебя чуть не обблевалась.
        Землянин молча проглотил нелестный «пассаж» своей новой пассии. Действительно, он, пожалуй, слегка переборщил с демонстрацией девушке фигур высшего пилотажа в его исполнении. Вестибулярный аппарат барышни оказался не готов к таким пространственным «перетрубациям», о чем она уже не в первый раз громко предупреждала звездного рекрута.
        - Всё! Садись! А то меня сейчас вырвет! - истошно завопила капризная дщерь властелина страны.
        Евгений покраснел, но делать было нечего - он сам довел свою новую возлюбленную до такого состояния.
        - База, ответьте седьмому! - запросил он по-русски.
        - База слушает! - раздался в наушниках очень довольный чем-то голос Олега.
        - У нас - неплановая посадка. Прошу разрешения!
        - Посадку разрешаю! Кстати, передай Юрию, чтобы он прошел вдоль всего срединного хребта!
        - Хорошо! Будет сделано!
        - Я все слышал! - раздался в шлеме голос Самочернова. - Я сейчас уйду на восток, пройду вдоль гор, потом вернусь обратно, приблизительно в это место. Тебе, Женя, задание - найти хорошенькое укромное местечко! Чтобы рядом обязательно была вода - речка, или озерко. И берег песчаный! Ужас как люблю делать это на песке…
        - Что - это? - не сразу сообразил Тимофеев.
        - Женя! Извилиной пошевели!
        - А! Черт! Понял! - землянин чертыхнулся. - Всё сделаю к твоему возвращению!
        - Ну - ну…. Сделает он. Смотри, кое-что себе не сотри! Знаю я тебя…. Стоит тебе уединиться с девушкой…. Конец фразы утонул в помехах. Выбор уютных мест был велик.
        Однако звездный рекрут не стал искушать судьбу - в виде пищи, принятой сегодня утром младшей дочерью Верховного Служителя. Разумеется, расчет был исключительно прагматичным - кому, как не ему оттирать всё в кабине, если Онна не сможет дотерпеть до того момента, когда колеса спарки коснутся песка на каком-нибудь особенно экзотическом берегу самого глухого или самого отдаленного озерка?
        Воздушных «ям», любая из которых могла спровоцировать неплановую генеральную уборку кабины истребителя, Евгению избежать удалось. Он мягко приземлил машину на берег овального озера, обрамленного чудесными ярко-зелеными деревьями, энергично хлопнул на кнопке экстренного открытия фонаря кабины. Блевала Онна долго.
        Видимо, девушка, понимая всю свою ответственность за чистоту внутри самолета, держалась до конца, но из последних сил. Но уж когда кабина ушла вверх, и она смогла наклониться через борт спарки…..
        Тимофеев брезгливо поморщился, оценивая результаты «деятельности» желудка Онны, коими она «изрисовала» борт истребителя.

«Воды надо будет в чем-то притащить»! - озаботился Женя. - «В самолете где-то должно быть резиновое «заправочное» ведро литров на двенадцать, кажется. Ничего не поделаешь - машину надо мыть, иначе….»
        Он забрался обратно в кабину, отвинтил барашек на дверце с надписью «запчасти и принадлежности». Ведро было на месте.
        Пока землянин отмывал желтовато-коричневые полосы со своего самолета, Онна,
«сделав дело» и явно почувствовав себя лучше, спустилась к воде.
        Озеро, прогретое полуденным Лакусом, так и «дышало» теплом, покоем и умиротворенностью. Не долго думая, девушка скинула с себя всю одежду и обнаженная, скользнула в воду.
        - Нимфа! - с дрожью в голосе прохрипел Тимофеев, бросая ведро прямо на песок. Он сорвал с себя одежду, сиганул вниз уже полностью раздетым. Онна обернулась на его звериный рык, шагнула навстречу, раскинув руки в стороны…..
        Шелковистая трава на берегу отдаленного горного озера еще долго ласкала обнаженную спину младшей дочери властелина южной страны….
        - Ярий, а можно мне поуправлять этой штукой? - нежный голос Уммы не допускал отрицательного ответа.
        - Разумеется, солнышко! - немедленно отозвался Самочернов, не спеша, впрочем, передавать управление боевой машиной в руки неопытной кромосянки. - Только давай сначала мы сделаем это вместе!
        - А это как?
        - Ты управляешь самолетом во время горизонтального полета. А во время снижения, или набора высоты, а также двигателями буду управлять я. Хорошо?
        - Ура! - взвизгнула девушка. - Когда можно начинать?
        - Да хоть сейчас! Возьми правой рукой за ручку управления. Это такая большая черная штука между твоих ног. Взяла? Вот и отлично! Теперь легонько потяни её на себя! Чувствуешь, самолет поднимается вверх?
        - Да!
        - Очень хорошо! Теперь отодвинь рукоятку от себя. Только очень осторожно!
        Старшая дочь Верховного Служителя в точно выполнила то, что ей говорил землянин. Спарка опустила нос, самолет пошел к поверхности Кромоса.
        - Теперь выровняй самолет!
        - А это как?
        - Просто отпусти ручку!
        - А он не разобьется?
        - Нет! Машина перейдет в режим «стабилизация» и выровняется. Унна послушно отпустила рычаг управления…..
        - А теперь попробуем вираж….
        - А что это такое - вираж?
        - Это поворот, только в воздухе! Чтобы его сделать, нужно произвести такие манипуляции….
        - Они уже близко! Скорее в укрытие! - появившаяся из-за деревьев богомолка вязла в высокой траве, но упорно тащила на плече все три увесистые фляги, наполненные водой, одновременно показывая рукой куда-то за кустарник.
        Ар'рахх бросился навстречу Маше, подхватил её, как пушинку, перенес к входу в убежище.
        - Быстрее! - проревел он. - Саш'ша уже внутри! Насекомое нырнула в узкую щель, следом протиснулся драк.
        - Закрываем! - рявкнул он, цепляя клешнями широкую и плоскую плиту, неизвестно откуда появившуюся внутри пещеры.
        Заречнев и зеленый верзила слаженно налегли на увесистый кусок скалы, плотно закрыли узкую «дверь» в скале. Ар'рахх для верности подпер камень обрубком дерева.
        - Все! - сказал он. - До утра можем спокойно отдыхать! Сюда им не залезть, даже если не было бы этого камня.
        - А что будет утром? - не могла не поинтересоваться Маша.
        - Дожить надо сначала до утра! - мрачно обронил землянин. - А там - посмотрим! Будем надеяться, что этим кошмарным тварям надоест нас караулить, и они уйдут на поиски более легкой добычи.
        - Судя по тому, что они совсем недавно сожрали трех гроо, этот момент может наступить не скоро. - напомнил зеленый верзила.
        - Ну и что? Разве мы куда-то торопимся? - без особого, впрочем, энтузиазма, возразил Александр.
        Снаружи, по скале зашуршали ноги гигантских насекомых, звонко зацокали вниз камешки, потревоженные скорпионопауками. Все замолчали, прислушиваясь к тому, что творилось снаружи.
        - Их - двое! - уверенно определил обладатель самого тонкого слуха - Ар'рахх. - Чего-то ищут вокруг пещеры…. Или кого-то…. Послушай, а, может, лучше было попробовать спрятаться на дереве? - зеленому верзиле явно не нравилось чем-то их теперешнее убежище.
        - Может быть, и лучше! - не стал спорить с другом Сашка. - А вдруг эти твари по деревьям лазают не хуже, чем Маша - по скалам? У нас нет почти никакой информации об их возможностях. Риск слишком велик. Ладно. Будем пока отдыхать. Кто хочет дежурить первым?
        - Давайте - я! - богомолке явно не удалось бы уснуть в ближайшие три-четыре часа. - Вы не против? Драк кивнул. Человек молча пожал плечами.
        - Командир! По-моему, у нас всё получилось! - Олег прямо-таки светился от счастья. - Отметки от самолетов такие четкие, такие….. «Они - словно вырезаны из бумаги» - хотелось сказать землянину, но он промолчал, решив, что «детские» восторги неуместны в оценке работы столь сложного сооружения, как загоризонтная радиолокационная станция. Расчеты, выполненные «так сказать навигатором», подтвердились полностью. Мощный остронаправленный излучатель радиоволн, установленный под толстым камнем в «подошве» главной твердыни Южной Империи, надежно скрывал его от «взора» Ока Смерти. Приемная антенна локатора, по прихоти землянина напоминавшая гигантскую шестилучевую снежинку, чутко улавливала все сигналы, отраженные от предметов, двигающихся над поверхностью Кромоса севернее столицы Южной Империи. Угол «зрения» «мини-габалы» оказался даже шире, чем предполагал в своих расчетах Олег. Он простирался от западной оконечности срединных гор - до их восточных рубежей.
        Землянин, не в силах скрыть своего удовлетворения от выполненной работы и достигнутых результатов, энергично потер руки, скосил глаза на бессмертную. Лицо Диты было непроницаемо, а взгляд устремлен куда-то в даль.
        Олег вздохнул, понимая, что оценка его, и элойки самого факта появления в распоряжении звездных рекрутов такого инструмента, как РЛС, могут сильно разница, однако удовольствие от осознания очень хорошо выполненной работы так и выпирало из него и он ничего не мог поделать с этим.
        Кажется, Дита поняла это. Она легко кивнула, улыбнулась землянину, благодаря его таким образом за труд.
        - Не хотелось, чтобы кто-то из нас просиживал возле этого монитора весь световой день! - сказала она. - Нужна система автоматического оповещения о появлении объектов с нашей стороны гор. Сделать сможешь?
        - Я постараю…. - начал землянин. Но перехватил взгляд элойки, на долю мгновения из
«василькового» вдруг ставшего стальным. - Все будет готово через сутки! - отчеканил он. Дита снова улыбнулась, вышла из комнаты.
        Олег соскочил с кресла, заметался по комнате, разминая ноги и разгоняя кровь, вновь устремился к монитору. Он уже знал, как должна работать будущая система. Нужно только соединить искусственный разум корабля с передатчиком и приемниками сигналов….
        Сладострастные стоны Онны едва не заглушили в сознании Евгения гораздо более громкие звуки. Например, свист турбин спарки Юрия, заходящего на посадку со стороны озера. Тимофеев с трудом оторвался от любовных утех, не меняя положения, обернулся назад…..

…Сплетение обнаженных тел перестало быть одним целым. Оно распалось на
«составляющие». Крепкая мускулистая голая фигура землянина в два прыжка одолела расстояние между «любовным ложем» его и Онны, подняв тучу брызг, ухнула в бездонную прозрачность горного озерка. Унна, очевидно, не в первый раз наблюдавшая вблизи такие «картины», внешне никак не показала смущение, или наоборот - удовольствие. Она спокойно выбралась из передней кабины, подошла к сестре, присела около неё. Онна все еще пребывала в состоянии неземного блаженства. Умма кончиком травинки, сорванной неподалеку, провела по коже сестры, внизу живота. Онна застонала от удовольствия….
        - Не могли вы еще немного полетать!? - проворчала она, не поднимая век. - Гений был просто великолепен. Он такой…. Такой…..
        - Какой? - громкий голос Тимофеева, выбирающегося на берег, испортил всю благостную картину.
        - Ты - самый лучший! - прошептали губы девушки. - Иди ко мне!
        - А твоя сестра? Мы же не можем заниматься этим прямо при ней?
        - А что - моя сестра? Я думаю, ей давно уже пора тоже вкусить ягод с райского луга. Не знаю, куда смотрит твой друг….
        - Друг смотрит куда надо! - весело ответил Юрий, встречаясь глазами с Уммой. Он взял девушку за руку, повел её куда-то вдоль берега. Женя и Онна проводили их взглядом, а потом вновь слились в долгом поцелуе….
        - Командир, что-то я не вижу нигде наших пилотов! - с тревогой доложил Олег Дите, когда элойка в очередной раз заглянула в помещение, оборудование для
«мини-габалы».
        - Покажи, где ты видел их в последний раз!
        - Вот здесь! Сначала в этой точке с экрана локатора исчезла машина Тимофеева, потом, примерно через полчаса - самолет Самочернова.
        - С кем они полетели сегодня на патрулирование?
        - Какое патрулирование? Ты же сама объявила им сегодня выходной!
        - Хорошо, поставлю вопрос иначе: с кем Юрий и Евгений вылетели на самолетах?
        - Э…. С ними были дочери местного вождя… Э-э…. Извиняюсь - Верховного Служителя то есть. Умма и Онна.
        - Можешь не извиняться….. Все ясно. Опять наши «донжуанчики» ищут приключения «на нижние девяносто». Ох, чует мое сердце, эти их «перетрахивания» добром для них не закончатся.
        - Думаешь, их казнят?
        - Хуже. Думаю, их - женят! На этих самых оммах и уннах.
        - А что, такое случай бывали?
        - Шутишь? Да сколько угодно!
        - И что делать?
        - Да ничего! Будем надеяться, что проблема «рассосется» сама собой. Хотя…. Вряд ли этот, как ты говоришь - местный вождь - упустит такой шанс.
        - Думаешь, Юрий и Женька попали в хитро расставленный капкан?
        - Никто для них этот «капкан» не расставлял. Они его сами себе расставили.
        Ладно. В нашей ситуации очередное увлечение Юрия может пойти на пользу. Кстати, как давно их не видно на экране?
        - Да часа полтора уже!
        - Ясно. «Процесс» в самом разгаре. Думаю, раньше завтрашнего полудня нам ждать их не стоит.
        - И что, ты так спокойно говоришь об этом?
        - А что, я должна их расстрелять? Парни - молодые. Любви тоже хочется…. Может, завтра или через месяц их убьют, как впрочем, любого из нас. Звездная Академия - не тюрьма же, в конце концов. Пусть…. Отдохнут немного. А там…. Кто знает, может, после них и останутся в этой Вселенной только те, кто родятся на этой планете.
        - Ты думаешь, они?….
        - Уверена! Да… Вот еще что! И сообщи мне, как только увидишь на экране отметки от их самолетов!

…Сашке снилась Земля.
        Голубая чаша бездонного неба, наискось расчерченная толстым «мелом» пассажирских лайнеров, ярко-зеленое одеяло заливного луга с пригоршней разноцветных телят, так похожих отсюда, с пригорка, на «божьих коровок»…. Ему было восемь.
        - Шурка! Пошли с нами купаться! - голос был знаком, но самого кричавшего не было видно. «Наверное, Женька, или Васька»! - решил маленький Сашка, пробираясь через заросли. Неожиданно из-под ноги отпружинила ветка, больно стеганула Сашку по лицу. Землянин поснулся.
        Боль была настоящая, жгучая…. Он пошарил в карманах, нашел «вечную» космическую зажигалку, покрутил колесико, высекая искру.
        Небольшой, примерно с трехкопеечную монетку огонек задрожал в его руке. Он выхватил из темноты тесную пещеру, спящего Ар'рахха, Машу, судорожно сучащую ногами около входа в грот.
        Александр бросился вперед, увидел толстые черные щупальца, обвившие голову и шею богомолки, вырвал тесак их ножен….
        Длинные черные трубки попадали на камни под ногами звездных рекрутов, Заречнев подхватил жучиху, волоком оттащил подальше от опасного места. Маша не дышала.
        - Вот черт! - тихонько выругался он. - Я даже не знаю, как сделать ей непрямой массаж сердца. А об искусственном дыхании рот-в-рот я даже и не говорю….
        - Погоди! - раздался прямо над на ухом голос зеленого верзилы. - Может, ей поможет, если подавить ей на живот? Живот-то у неё мягкий! Всё равно мягкого у неё больше ничего нет! Он схватил своими ручищами богомолку, перевернул её на спину, намереваясь сделать насекомой «искусственное дыхание».
        - Хвост себе лучше помни! Зеленое чудовище! - сначала раздался сдавленный кашель, и лишь потом - скрипучие слова из изрядно помятого горла Маши.
        Человек и драк облегченно рассмеялись: мертвая жучиха не может сквернословить - только живая.
        - Что случилось? - спросил человек, дав богомолке время прийти в себя.
        - Сама не понимаю! В пещере было очень темно, и очень тихо. А потом меня вдруг что-то схватило - тонкое и гибкое, пережало рот и поволокло к выходу.
        - Наверное, это было то же, что ударило меня по физиономии!
        - Не знаю. Я была уже практически без сознания.
        - Ладно. Давайте посмотрим, что там опять за нами охотиться.
        Отсеченные тонкие трубки больше всего были похожи на усы лобстера. Разумеется, если бы этот «лобстер» размером был с небольшую лошадь. Драк осторожно взял в руки отрубленные полые черные «усы», повертел перед глазами, даже понюхал…..
        - Яду в них нет! - авторитетно изрек молодой охотник. - Если эти штуки - обонятельные или осязательные органы наших преследователей, или Хранителей Катакомб, то тогда сей инцидент объясняется просто. Скорпионопауки, покружив по окрестностям, принялись обследовать все места, куда могла ускользнуть их законная добыча, то есть мы. Напоролись на вход в пещеру.
        Так как целиком им сюда не пролезть, для разведки они стали использовать имеющиеся средства, то есть вот эти самые усы-щупальца.
        У нас, на Дракии есть одно животное, которое похожим образом использует отростки на голове. Вот только размером оно не больше моей ладони, да и усами имитирует червяков, да которых ужас как охоча мелкая рыбешка….
        - Это нам понятно! - не очень вежливо перебил своего друга Заречнев. - Хотелось бы еще послушать твои охотничьи байки, брат, но, боюсь, тогда нам до утра можно и не дожить! - Он ткнул пальцем в сторону тонкой черной «змейки», просочившейся в щель между запорной плитой и скалой. Ус, или «змейка», ощупав пространство возле входа обвился вокруг деревянного упора, удерживающего камень изнутри, стал рывками сокращаться, намереваясь выдернуть неуступчивый кусок дерева и обрушить плиту внутрь. Сашка снова выхватил кинжал, стал подкрадываться к выходу.
        - Погоди! - остановил его возбужденный голос Ар'рахха. - Есть идея!
        Он двинулся вперед, перехватил из Сашкиных рук зажигалку, поднес пламя к кончику
«щупальца».
        Довольно долго время ничего не происходило. В пещерке ощутимо запахло паленым. Из-за скалы раздался высокий звук, словно кто-то ненадолго включил циркулярку. Черная «веточка» исчезла.
        - Эта тварь - очень сообразительная! - прошептал драк. - Я еще в прошлый раз обратил внимание, когда такой же «кошмарик» охотился за нами! Сейчас она, или - он, будет думать, что это было, и как нас половчее отсюда «выудить». Выиграем немного времени.
        - В прошлый раз нас спас Дягилев - разнес такую же хрень из авиационной пушки. Сейчас его нет…. Ладно, не будем заморачиваться. Утро вечера мудренее….
        Рассвет оказался неожиданно прохладным.
        Евгений проснулся, как от толчка, поёжился от прикосновения холодного языка воздуха, сползшего с гор. Недалеко заворочался Самочернов.

«М-да». - подумал Женя. - «Здесь климат явно не такой, какой в столице. Днем - жара, ночью - тоже благодать. Зато - под утро….» Он потянулся, открыл глаза.
        Обнаженные девушки спали рядом, обнявшись, в обрамлении двух «полумесяцев» - Юрия - с одной стороны, и Евгения - с другой.
        С лиц дочерей властелина страны даже во сне не сошло выражение наслаждения, удовлетворения и покоя. Земляне, «изголодавшиеся» по женской ласке, «постарались» на славу, едва ли не до рассвета «играли» с девушками в «любовные игры».

«Скоро Солнце…. Тьфу, черт - Лакус взойдет!» - подумал Женя. - «Минут через десять девчонки тоже начнут мерзнуть. Нужно дров в костер подбросить!
        Он осторожно, стремясь не потревожить Онну, встал, пошел вдоль берега озера - туда, где, как он хорошо помнил, видел вчера вечером множество хорошо просохшего плавника. Части деревьев и веток сгрудились довольно далеко от линии воды, из чего верзила сделал вывод о том, что озерко имеет сильные сезонные колебания уровня воды.
        Огромная охапка хвороста полностью закрыла землянину обзор впереди. Он еле дотащил её до бивуака и даже чуть не наступил на ручищу Самочернова, но вовремя успел отдернуть занесенную уже над дланью ногу.
        Женя попрыгал на песке, восстанавливая потерянное равновесие, осторожно положил огромную вязанку поодаль от угасающего костровища.
        Несколько «уснувших» угольков заметно обрадовались сухим веточкам, без промедления, с наслаждением принялись лизать их своими желтыми язычками.
        Вскоре костер вновь набрал такую силу, что смог прогнать прочь непрошенных горных
«гостей», разбудивших землянина.
        Евгений почувствовал, что согрелся, положил в огонь несколько самых крупных сучьев.

«Часа на два-три тепла хватит»! - облегченно подумал он. Его взгляд скользнул по обнаженному телу возлюбленной, освещенную прыгающими языками пламени. Длинные волосы девушки сползли в сторону, обнажив часть упругой груди с тонкими коричневыми сосками. Темный мысок внизу живота прямо-таки гипнотизировал звездного рекрута. Женя почувствовал, что кровь вновь затопила пожаром его промежность…. Он осторожно лег рядом с возлюбленной…. Когда землянин вошел в Онну, она даже не проснулась….
        - Как ты думаешь, они ушли? - в голосе Александра было больше надежды, чем здравого смысла.
        Ар'рахх отрицательно покачал головой, глазами выразительно показал на потолок грота.
        - Они там! Я слышу, как скатываются мелкие камешки, потревоженные ногами наших
«гостей»! - шепотом сказал он. - Надо ждать!
        - Ну, и сколько же можно еще ждать? Если мы еще пару часов просидим в этом каменном мешке, вот тогда у нас точно кислород закончится. Заречнев не преувеличивал опасность. Уже под утро воздуха в укрытии стало ощутимо не хватать.
        Сашка с Ар'раххом, посовещавшись, решили сдвинуть немного «дверную плиту». Это помогло, но ненадолго. Взошел Лакус, и температура в пещере стала повышаться намного быстрее, чем рассчитывал Заречнев. Вчера, вечером, перед тем, как укрыться в пещерке, они с драком оценивали грот с позиции его устойчивости к нагреванию светилом. Тогда казалось, что Лакус не очень сильно влияет на температуру скалы. Но на практике всё оказалось совсем не так, как рассчитывали.
        Уже утром, когда первые лучи звезды коснулись камня над входом в убежище рекрутов, стало понятно, что они ошиблись в своих расчетах и предположениях. Но чтобы - настолько!?
        - Надо что-то делать! - проворчал Сашка, понимая, что сейчас только от его решимости и твердости зависит - смогут ли они выжить в результате этого незапланированного «контакта» с Хранителями Катакомб.
        - Будем пробиваться! - подвел черту он под своими сомнениями. - Вспомни, Маша, что ты нам говорила об уязвимых местах этого «кошмарика»?
        Отдохнувшие, искупавшиеся в чистейшем горном озере, окрыленные любовью, девушки выглядели просто счастливыми. Юрий и Женька переглянулись, Евгений выразительно постучал указательным пальцем по запястью левой руки, потом провел рукой по горлу. Самочернов удрученно покивал головой.
        Земляне понимали - терпение бессмертной испытывать слишком долго нельзя. Хуже того - просто опасно. Интуиция и опыт подсказывали обоим курсантам, что если они успеют вернуться до полудня, то всё может и обойдется, но если к вечеру, или паче того - на следующий день - быть беде.
        - Минимум полтинник кросса попрем! С полной выкладкой! - прошептал Юрий, косясь на Унну.
        - Не меньше! - так же шепотом согласился с ним Евгений. - Ну, что, девушки! - уже громко возвестил Тимофеев. - Пора собираться домой. Очень жаль, девочки; мы вас любим, но у нас - служба!
        Похоже, землянин этими словами попал, что называется, «в точку». Что такое служба, обе знали не понаслышке. Служба - этот аргумент на дочерей Верховного Служителя действовал как железный.
        Унна и Омма прикрыли, наконец, свои прелести, без напоминания полезли вверх, на
«свои» места в кабинах. Земляне быстро закидали костер песком. Евгений даже успел сбегать к озеру, набрать воды в ведро Юрия и для верности еще и пролил водой засыпанное песком костровище.
        - Вот теперь - точно пожара не будет! - удовлетворенный результатом, он закинул резиновую емкость почему-то в кабину Самочернова, ловко вскарабкался в свою.
        - Идем домой! - передал он по рации другу, надевающему шлем. Юрий кивнул головой в знак того, что команду - расслышал, Евгений двинул вперед рычаги, поднимая тягу двигателей….
        - Гений! Ты же обещал, что мы постреляем! - капризные нотки в голосе младшей дочери хозяина страны говорили о том, что её очень хотелось бы получить обещанную
«конфетку». Тимофеев вспомнил безумную ночь любви, подаренную ему Онной, сказал:
        - Разумеется, любимая! Во что ты хотела бы стрельнуть?
        - Сейчас! Я сейчас что-нибудь придумаю! А ты можешь немного снизиться, а то мне отсюда не очень хорошо видно!
        - Нет проблем! - Евгений направил спарку вниз.
        - Вон! Вон там! - закричала Онна, показывая пальчиком куда-то вниз.
        - Что - там? - не сразу сообразил землянин.
        - Там! Я видела! Там - Хранители Катакомб Я хочу пострелять в них!
        - Что ты сказала!? - в голосе Тимофеева послышался «металл».- Хранители, говоришь? Покажи именно - где?
        - Ну, что, все готовы? - заметно побледневший Александр еще раз, по очереди, оглядел своих друзей. - Тогда действуем так, как договорились. Ты, Маша выскакиваешь первой, уходишь направо. Я - следом, убегаю влево. Ты, Ар'рахх, замыкаешь «шествие», движешься прямо. Помните - уязвимое место у них одно - снизу. Нужно постараться воткнуть нож между пластин….
        - На счет три! - Сашка размашисто перекрестился.
        - Раз!
        - Два!
        Над головами пленников каменного мешка послышался высокий звук, он перерос в гул, потом - в вой турбин. Следом загрохотала авиационная пушка. Сверху вниз перед входом в пещеру стали падать куски окровавленной плоти….
        - Наши? - еще не веря в Провидение, спросил Сашка у «брата по крови».
        - Наши! - подтвердил драк.
        - Выходим! - Маша, Александр и Ар'рахх дружно ринулась в щель в скале.
        Звездные рекруты выскочили на полянку перед скалой, быстро осмотрелись. Все пространство вокруг было засыпано конечностями скорпинопаука и частями их (или - его?) тел. Наверху, метрах в десяти точно над проходом в грот, кроваво-красным цветком «расцвела» скала. Наверняка именно здесь таились в засаде Хранители Катакомб. Со стороны Лакуса послышался отчетливый вой авиационных двигателей.
        - Возвращаются! - Заречнев посветлел лицом.
        - Не успеют! - в тон ему ответил Ар'рахх, ткнув дланью в сторону скалы. На ней обозначилось чудовище из самых кошмарных снов жителей Кромоса - тот самый, черный, огромных размеров хищник, облаченный в непробиваемый хитин своей брони. Стало понятно, что первой атакой самолет землянина уничтожил только одного Хранителя.
        - Будем драться! - крикнул Александр, стараясь быть громче рева двигателей истребителя.
        А наверху, на скале, на высоте примерно пятиэтажного дома кошмарное создание коротко разогналось, быстро оттолкнулось двумя парами задних ног от камня, выставило вперед частокол передних лап и прыгнуло сверху вниз на звездных рекрутов.
        Очень низко, едва не задев вершины деревьев, над полянкой промелькнул самолет. Рявкнули пушки, плюясь огнем и свинцом.
        На землянина, драка и жучиху посыпался дождь из ног, «рук», головы и еще черт знает чего - «запасных частей» самого опасного животного этой планеты.
        Машина не вернулась; узнать, кто именно был за штурвалом, пока не представлялось возможным.
        - Никто не заметил, кто это был? - возбужденно спросил Сашка.
        - Я - нет! - отозвался зеленый верзила.
        - Я увидела, но боюсь ошибиться….
        - Говори!
        - На переднем сидении была дочь главного на этой планете. Ну, того, который живет в большом каменном Улье, наверху.
        - А кто был на заднем?
        - Не знаю…. Скорость была слишком высокой, я не успела заметить!
        - Ничего! Даст Бог, лично отблагодарим нашего парня за спасение! - лицо у землянина просто полыхало о крови. - А теперь - в путь! Думаю, чем меньше времени мы проведем на этой поляне, тем лучше для нас!

        Глава 4.
        Мушкетон времен короля Людовика

        На посадочной площадке самолеты Тимофеева и Самочернова уже ждали.
        Дита встретилась глазами с Верховным Служителем, усмехнулась, глядя, как тот пытается сделать «каменное лицо». Выглядело это забавно….

«Наверное, сейчас и решиться дальнейшая судьба моих «донжуанчиков». - думала элойка, поглядывая на коммуникатор. - «Минуты через три будут! Если у них хватит ума, то высадят они твоих девочек подальше от этой площадки. А если нет…..» - она вздохнула. - «Если нет, то пройдет от силы год, и увидят стены этого замка развесёлую русскую свадьбу. Может быть, даже две….

«Выдать замуж дочерей за Посланников ока Смерти - не самый плохой ход для руководителя страны. - думала бессмертная. - Хотя и не самый выигрышный. Видно, совсем плохи твои дела, Служитель, коль ты хватаешься за моих мальчишек, как за соломинку. Их-то понять можно. Живут курсанты и выпускники Звездной Академии недолго. Для них любое такое приключение может стать последним в их жизни. Но ты-то, ты-то, старый хрыч? Думаешь, этим парням нечем больше заняться, кроме как оборонять твою задницу от такого же царька, как ты»?
        Мысленный спор бессмертной с властелином Южной Империи становился все жарче. К счастью для Верховного Служителя (еще немного и Дита, кажется, сама, и большим удовольствием пристрелила бы его), вдали показались истребители, пилотируемые землянами.
        Ведущим, как и положено в таких ситуациях, был Тимофеев, а его «шкафообразный» друг и «свояк» Самочернов выполнял функции ведомого, «подчищал» пространство за командиром экипажа.
        Спарки выполнили круг, словно нехотя (хотя почему - словно?) зависли между элойкой и главой Южной Империи.
        Дита прикрыла глаза от пыли и мелкого мусора, разлетевшегося во все стороны от мощных потоков воздуха, бьющего из сопел машин. Верховный Служитель не успел сообразить, чем именно грозит ему близость к приземляющемуся самолету Посланников Ока Смерти, и теперь часто-часто моргал, кончиком белоснежного платка старательно выуживал кусочек камня из внутренней стороны глаза.
        Земляне синхронно выпрыгнули на камень, обернулись к машинам, помогая спуститься вниз девушкам.

«Молодцы»! - не без удовольствия отметила бессмертная. - «Понимают, что накосячили, но «марку» держат до последнего. Ладно, посмотрим, куда испариться ваше джентльменство после кросса верст эдак на двадцать пять». - она выразительно посмотрела сначала на старшего офицера, потом - на звездных рекрутов. Дягилев понимающе опустил веки.
        Девушки в последний раз поцеловали землян в небритые подбородки, чуть не бегом бросились к отцу….
        - Командир! - отчеканил Тимофеев, строевым шагом не дойдя метра два до положенного расстояния. - Кратковременный отпуск закончен, готовы приступить к дальнейшему прохождению службы.
        - У вас все в порядке? - на всякий случай уточнила элойка, пытливо глядя в утомленные, но счастливые лица рекрутов.
        - Так точно! - хором ответили земляне, скосив глаза на подошедшего Дягилева.
        - В таком случае с этого момента вы поступаете в распоряжение старшего офицера. Он объяснит вам вашу очередную задачу.
        - А задача ваша проста! - не без злорадства начал Евгений, поглядывая на группу кандидатов местный спецназ, одетых так, что не оставалось никаких сомнений - им предстоит весьма утомительный марш-бросок. - Первое - переодеться! Втрое….
        - Отставить! - прервала его Дита, краем уха услышав восторженное щебетание младшей дочери Верховного Служителя о том, что «мы из самолета убили двух Хранителей Кромоса и спасли большого зеленого жаба и черную скорпионшу….»
        - Отставить! - повторила она, не обращая внимания на вытянувшееся лицо старшего офицера. - Ваш кросс временно переносится. Сейчас вы пойдете, приведете себя в порядок и доложите мне по всей форме: что у вас произошло сегодня утром во время возвращения на базу. Выполняйте!
        - Папа! Папа! - не переставала восторженно щебетать Онна. - Гений сбил паука прямо во время прыжка.
        - То есть как «во время»? - не мог не переспросить глава страны, вообще-то настроенный на другое развитие разговора; на то, чтобы публично «поставить перед фактом» молодых землян. Но как это сделать, если любимица «трещит» не умолкая? - Кто прыгал-то? Гений, или Хранитель?
        - Папа?! - удивлению и возмущению Онны не было предела. - Конечно, прыгал паук! Он сидел на скале, а внизу, по поляне шли тот матрос, которого ранил охранник; жаб и скорпионша. На них сверху прыгнул Хранитель. Когда он летел вниз, Женя застрелил его из пушки самолета! Теперь понятно?
        - Теперь - да! - устало констатировал Верховный Служитель, отчего-то виновато глядя на Диту. - И что было дальше?
        - Дальше? - еще больше удивилась дщерь властелина империи. - Дальше ничего не было. Мы прилетели и приземлились сюда.

«Вождь» понял, что допустил тактическую ошибку: дочки публично пока не подтвердили близости с Посланниками Ока Смерти, хотя сам факт этого отрицать не осмелился бы никто - стоило всего один раз взглянуть в утомленно-счастливые лица Уммы и Онны, чтобы испарились любые сомнения в оном. Но…. Момент был упущен.
        Дита это поняла раньше других. Она усмехнулась, глядя прямо в глаза Верховному Служителю. Тот понял, что это раунд он проиграл. Но, судя по его решительному и довольному виду, было ясно, что этот «раунд» - не последний.
        Старший офицер еще раз тяжело вздохнул, отворачиваясь от командира. «Месть», правда, непонятно - за что, не состоялась. «Да! Давненько я не брал в руки шашек!» - подумал Дягилев, проверяя и затягивая шнурки на кроссовках. Он скомандовал:
«Бегом!» и лично возглавил вереницу кромосян. Землянин вывел колонну за город и направился в сторону высоченной скалы, примерно в пяти километрах от столицы Южной Империи, на север. На одном из поворотов он оглянулся назад. Стант, как и ожидал увидеть старший офицер, замыкал длиннющую «змею». Он хотел дождаться бессмертного, перекинуться с ним парой фраз. Но неожиданно, мельком, он почувствовал на себе колючий взгляд невысокого крепыша - того самого, с двойным именем Жуур-Кээт.
        На Земле так на Евгения смотрели только «братки» из конкурирующей группировки.

«Стоп»! - тотчас же, мысленно сказал себе старший офицер. - «Здесь что-то не то….. Лично я ничего плохого этому парню не сделал. Ему меня как будто бы и не за что ТАК ненавидеть. Тогда - что это? Может, ему чем-то «насолили» все земляне?
        Надо будет после марш-броска обязательно уточнить у этого парня некоторые детали его биографии. Вдруг что-то проясниться»?
        Все были в сборе. Все - это командир корабля и двое любвеобильных звездных рекрута -Самочернов и Тимофеев. Однако Дита разговор не начинала, словно чего-то ждала, попутно просматривая файлы, распакованные из архива, украденного Стантом из Дома Памяти.
        - Здорово, бродяги! - раздался от двери кают-компании хрипловатый голос первого пилота.
        Земляне соскочили со своих кресел, во всю мощь своих луженых глоток закричали
«Ура!!!». Они бросились к двери, подхватили Демьяна за ноги и за руки, понесли к креслу в центре помещения.
        - Осторожнее! - напутствовал их Паршин, заметно волнуясь. - У меня еще не все кости до конца срослись.
        Юрий и Женька бережно опустили могучее тело первого пилота в его «законное» кресло, почти синхронно повернулись к бессмертной, ожидая её дальнейших распоряжений.
        - Я специально ничего не сказала вам о том, что Дима сегодня «выписался»! - весело произнесла она, с насмешкой глянув в по-прежнему удивленные лица курсантов Звездной Академии. - В последние дни восстановление тканей первого пилота пошло побыстрее; его организм, наконец, вновь становиться прежним. Вчера вечером мы посоветовались с ним и решили, что с сегодняшнего дня ему вполне можно по одному часу в день перемещаться по кораблю, с палочкой.
        Думаю, Демьяну Юрьевичу небезынтересно будет послушать о том, что вы расскажете о вашей сегодняшней встрече со скорпионопауками. Кто начнет?
        - Я! - без паузы ответил Тимофеев. - Вчера вечером мы с Юриком приземлились на берегу небольшого озера с такими координатами. - Евгений подошел самому большому монитору, на клавиатуре бодро отстучал две колонки цифр. Место там очень тихое….
        - А что вы там делали? - не без ехидства поинтересовался первый пилот, знавший, разумеется, чем именно занимались не берегу озерка звездные рекруты. Наверное, ему просто хотелось «вогнать в краску» молодых парней. Словно прочитав его мысли, Тимофеев покраснел, но ответил:
        - Мы проводили разведку местности.
        - И что вы в этой местности наразведывали? Враги обнаружены? Уничтожены? Теперь покраснел и Самочернов.
        - Врагов мы не обнаружили…. - севшим от волнения голосом произнес Евгений. - Утром, когда….
        - Когда «разведка» была закончена! - нажимом на слове «разведка» перебил его Паршин. Теперь заулыбались все, включая самого Тимофеева.
        - Когда разведка была закончена, мы взлетели, чтобы вернуться на базу. - уже более спокойным тоном продолжил свой доклад звездный рекрут, осознав, что «подначки» Демьяна - от его хорошего настроения, от радости, что он, наконец, снова вместе со всеми. - В этот момент Онна….
        - Кто это? - уже без улыбки уточнил первый пилот.
        - Это - объект «разведки» Евгения! - подсказала Дита.
        Все сначала заулыбались, но потом, не выдержав, захохотали во весь голос. Громче всех смеялся…. Самочернов.
        - А как звали объект твоей «разведки»? - вернул «на землю» Юрия голос Демьяна.
        - Умма! - Самочернов, по крайней мере, прекратил хохотать.
        - Так вот, когда мы взлетели, - продолжил, наконец, Тимофеев, - то Онна напомнила мне, что я обещал ей показать, как стреляет самолет.
        - И ты, разумеется, согласился? - без иронии спросил первый пилот.
        - Да! - вздохнул Евгений, неожиданно и как-то некстати вспомнив все, что ему говорили по поводу экономии боеприпасов командир корабля и первый пилот. - Да, я согласился!
        - Ну, да! - улыбнулся Паршин. - После такой-то «разведки»!
        Все улыбнулись, но видно было - всем интересно знать, что же было потом, после того, как Евгений решил «пострелять» отнюдь не лишними снарядами.
        - В этот момент Онна и заметила этих…. Хранителей Катакомб. Она закричала мне, чтобы я их расстрелял. Причем видно было, что они приводят её в настоящий ужас. Скорпионопауки сидели на скале. Но я обратил внимание - как-то странно.
        - Это как? - уточнила Дита.
        - Головами вниз. Как будто охотились на кого-то, что ли. Но я поначалу никого не заметил.
        Сделал заход. Я расстрелял одного Хранителя. Второй - видать, умные твари - успел в это время спрятаться за гребень камня. Я сделал разворот, чтобы прикончить и этого, второго. В этот момент прямо из скалы стали выпрыгивать наши.
        - Кто именно?
        - А все трое. Вот тогда я и понял, что это именно на них-то и охотилась эта кошмарная пара Хранителей Катакомб.
        Как только наши выскочила на полянку, этот, второй, тоже выбрался из укрытия. Он увидел ребят, разбежался прямо по скале и прыгнул на них сверху.
        - И что было дальше? - очень серьезно поинтересовался первый пилот.
        - Ему лететь до земли было секунды три, не меньше…. Можно сказать - целую вечность. Я развалил его прямо в воздухе. Возникла пауза. Все помолчали, обдумывая произошедшее.
        - Можешь показать, где это произошло? - Паршин попробовал встать, чтобы взять в руки указку. Подскочил Юрий, подхватил пульт-указку….
        - Вот здесь! - показал Самочернов на карте, передавая прозрачный прибор первому пилоту.
        - Далеко ушли…. - протянул Демьян, неожиданно погрузившись в какие-то мысли. - Не сегодня-завтра будут у срединного хребта. Послушайте, а есть какая-нибудь информация о том, как вообще можно уничтожить этих зверюг, если рядом нет тридцатимиллиметровой авиационной пушки? - он выразительно глянул на элойку. Та пожала плечами, помолчала, но ответила:
        - Нужно уточнить у аборигенов. Должны же они как-то с ними бороться!
        Верховный Служитель в первый раз испытал приятное чувство, когда ему доложили, что к нему на прием пришла командир Посланников Ока Смерти. Мысленно (и наяву - тоже!) он уже радостно потирал вмиг вспотевшие ладони, представляя, что под любым предлогом в разговоре заведет речь о своих дочерях и матросах элойки. Он, разумеется, плохо еще представлял себе структуру взаимоотношений внутри коллектива пришельцев. Его просто потрясло решение Диты выгнать с позором того самого матроса, который закрыл её своим телом от отравленной стрелы. Но мудрый глава страны решил, что негоже ему учить рыбака - как ловить рыбу в озере, которое тот знает вдоль и поперек, и от уточняющих вопросов о судьбе храброго парня всякий раз воздерживался, хотя любопытство, разумеется, «свербило».
        - Хочешь пополнить казну? - вместо приветствия произнесли Дита. Верховный Служитель опешил.
        Бедность его «казны» была одним из самых охраняемых секретов государства.

«Неужели она знает? Или инопланетники что-то «пронюхали»? Но кто? Кто мог сказать»? - пляска мыслей в голове хозяина страны в полной мере отразилась на его физиономии. Не помогало никакое «каменное лицо».
        - Я знаю, что Южная Империя - очень богатая страна! - на всякий случай бессмертная решила не накалять обстановку, хотя и поняла, конечно, все, о чем думал «вождь». - Но я также знаю, что лишних денег не бывает. Словом, у меня к тебе есть вполне конкретное деловое предложение.
        - Какое? - Верховный Служитель быстро приходил в себя.
        - Что тебе известно о таких существах, которых сегодня утром убили мои ку…. матросы?
        - Хранители Катакомб Кромоса? Ты говоришь о них? Дита утвердительно кинула.
        - Это кошмарные создания!
        - Исчерпывающее объяснение! А подробнее? Где они водятся? Чем питаются? Какой образ жизни ведут? Зачем и как из своих катакомб они попадают на поверхность Кромоса?
        - Мне лично ни разу не приходилось видеть этих скорпионопауков вблизи.
        - А вообще кто-нибудь выжил - из тех, кто их видел вблизи? - Дита начала заметно терять терпение.
        - Не знаю.
        - Хорошо. Расскажи всё, что тебе известно!
        - В нашем народном эпосе есть несколько сказаний, в которых фигурируют эти создания. Если верить легендам, то они живут под землей, в норах, охраняют несметные сокровища, оставшиеся еще от времен, предшествующих Большому Огню. На поверхность они выходят редко, для того, чтобы покарать грешников. После чего опять исчезают куда-то….
        - А что легенды говорят о том, как их можно убить?
        - Ничего не говорят. Но мне передавали, что несколько Жизней назад некий крестьянин, у которого Хранитель Катакомб пожрал любимую дочь, облил останки дочери каким-то ядом. И когда чудовище вернулось, чтобы доесть то, что осталось от дочери агрария, оно околело, отведав её мяса.
        - А что это был за яд, известно?
        - Да, говорили. Это был сок какого-то горного растения. Я думаю, это можно уточнить у жителей той деревни, в которой жил этот мужчина.
        - А как они появляются на поверхности? Откуда приходят? Что, есть какой-то выход, нора….
        - Это неизвестно. Но замечено, что Хранители Катакомб появляются, как правило, после карающих огненных пик Ока Смерти, и только если огненный смерч ударил в район, близкий к горам. Да! Кстати! Тот Хранитель, которого отравил крестьянин, тоже пришел со стороны срединных гор.
        - Какими еще средствами можно убить подземного скорпионопаука?
        - Меч и копье его не берут. Стрелы, разумеется, тоже. Огнестрельное оружие может повредить покровы этих животных. Но чтобы убить…. Отпугнуть - да! Но уничтожить? Такой информации у меня нет.
        - Так-так-так! - Дита быстро заходила по любимому ковру главы государства. - У тебя есть ружья примерно вот такого калибра? - Она показала отверстие, соответствующее калибру пушек на самолетах.
        - Нет! - покачал головой мужчина.
        - А вот такого? - другое отверстие было размером с патрон для крупнокалиберного пулемета драккара.
        - Такое - сыщется! - повеселел Верховный Служитель. - Так скажи, наконец, что ты задумала?
        - Хочу предложить тебе организовать охоту на Хранителя Катакомб, поймать его и потом, поместив в прочную клетку, взимать деньги за просмотр.
        - А что?! - загорелся «вождь». - Это хорошая идея! Что нужно, чтобы её реализовать?
        - Для начала нам нужно личное оружие, которое сможет убить скорпионопаука с одного выстрела!
        - У меня такого нет!
        - И у меня нет! Но вместе мы сможем его создать! Как? У меня есть патрон, который пробьет шкуру Хранителя, а ты найди ружья, которые будут стрелять такими патронами! Сможешь?
        - Думаю - да! Когда сможешь показать образец патрона?
        - Сейчас! Вот они! - Элойка вынула из кармана и передала Верховному служителю два
12-миллиметровых патрона от пулемета.
        Тот взял их в руку, покачал на ладони, уважительно кивнул. - Через три-четыре дня будет кое-какая информация. - пообещал он. - Заходи, поговорим.
        - Нужны будут хорошие ловцы - смелые, сообразительные…. Мне своими силами не справиться. Да и погибнуть могут. Не хотелось бы вместо свадьбы устраивать похороны.
        Верховный Служитель побагровел, понял намек про свадьбу правильно, тяжело вздохнул.
        - Найдем людей! Из тех, кого сегодня твой парень повел на бег в сторону серой скалы….
        Кандидаты в южноимперский спецназ оказались неожиданно выносливыми. Пока колонна пылила дорогу в сторону горы, никто из будущих «унисолов» не отстал; даже виду не подал, что ему тяжело.
        - Ладно, слегка изменим условия проведения испытания! - проворчал Дягилев, меняя направление движения.
        Теперь маршрут группы лежал в сторону огромного и глубокого каньона, красноватыми морщинами изрезавшего довольно большой кусок «лица» планеты. Аборигены безропотно последовали за землянином.
        - Быстрее! Быстрее! - подгонял «унисолов» Евгений. - Хотите служить под моим началом, придется научиться терпеть! Здесь вам не детский сад, за мамкину юбку не спрячешься!
        Что такое «детский сад» и почему в нем нужно прятаться за одежду матери, никто уточнять не стал. Молодые солдаты Южной Империи тяжело дышали; стали появляться первые отставшие….
        Красноватая, хорошо утоптанная грунтовая дорога повторяла все изгибы главной водной артерии неровного разлома в коре Кромоса. Вода громко «разговаривала» на перекатах, порой заглушая даже шаги солдат и их тяжелое дыхание. На одном из поворотов тропы старший офицер бегло пересчитал будущих «ловцов». В колонне, которая упорно не хотела сбавлять темп, насчитывалось уже тридцать восемь новобранцев.
        Станта среди тех, кто удержался в группе, не было. Сердце неприятно кольнуло.
«Может, еще догонит»? - поспешил успокоить себя Дягилев. - «И этого
«колючеглазого» крепыша тоже почему-то не видно. Уж этот-то парень точно не должен был отстать»!
        По сердцу землянина вновь протянуло неприятным холодком, тревога ознобом поднялась вверх по позвоночнику. Пошел дождь.
        - Привал! - скомандовал землянин.

«Нужно вернуться, поискать бессмертного». - подумал Евгений. Интуиция не подводила его никогда; сверхчувственное восприятие реальности вообще было одной из самых сильных сторон его личности.
        Даже тогда, во время последней «разборки», за долю мгновения до того, как из-за кустов ударили «калаши», начисто «выкосившие» их группировку, он успел почувствовать неладное, шагнул за широкую спину Толика по прозвищу «Толстый»…. Пули из автоматов разворотили в нескольких местах огромное тело Толстого, зацепили по касательной и Евгения. Они прошили тело Дягилева в нескольких местах, но не задели жизненно важных органов. Бандиты из конкурирующей «бригады» перетащили окровавленных парней в яму, закидали ветками. Один из бойцов побежал за канистрой с бензином, чтобы сжечь тела, но что-то спугнуло. Теперь-то Евгений точно знал - что именно.
        Последнее, что увидело его угасающее сознание - было голубоватое свечение…. Сейчас, разумеется, землянин знал, что такой свет испускают фонари тех, кто прилетает на Землю за очередным «траншем» новобранцев…. Но тогда….
        Нужно вернуться и поискать Станта!» - решил человек. - «С ним происходит что-то не то»!
        После принятого решения он почувствовал облегчение - словно с его плеч наземь свалилась тяжеленная каменная глыба.
        - Укрыться! Развести костер! Обогреться! Высушить одежду! - приказал он кромосянам, а сам, совершенно не обращая внимания на летний ливень, рванул обратно по дороге, вьющейся вдоль реки, сбегающей по центральной части каньона. Бежать пришлось долго.
        Только примерно через полчаса Дягилев заметил то, чего боялся и что не хотел бы видеть; до последнего момента верил, что ошибся, что интуиция его подвела и все обойдется. Не обошлось.
        Поперек каменистой тропы лежало довольно крупное дерево. Под стволом - в тех местах, где не хлестали струи дождя, виднелась кровь. Евгений быстро осмотрел место, куда свалилось дерево, почти сразу обнаружил кусочек голубоватой ткани, вырванной из чьей-то одежды.

«Хотя почему - чьей-то?» - тут же поправил себя землянин. - «В комбинезоне такого цвета в сегодняшнем кроссе участвовал только один человек. Точнее - элой. Интересно, куда он, или они его потащили»?
        Летний дождь хорошо скрывал следы, но старший офицер, поднаторевший за время службы в самых разнообразных погонях и преследованиях, заметил, что по траве на склоне горы прошли несколько ног. Причем некоторые из этих самых ног оставляли более глубокие следы, чем остальные. Не иначе - тащили что-то тяжелое. «Понятно - что»! - усмехнулся опытный воин. - «Непонятно - куда»? Он устремился по следам кромосян…. Вопреки ожиданиям, долго бегать не пришлось.
        Метрах в пятистах от дороги, на берегу одного из притоков центральной водной
«артерии» ущелья кто-то кричал. Кричал не один, вопил целый «оркестр» возбужденных глоток.

«Если кричат, то наш элой, скорее всего, еще жив! Лишь бы не было слишком поздно»! - решил землянин, переходя с бега на шаг.
        Он стал осторожно пробираться вперед, стараясь зайти с фланга, или с тыла к месту, откуда исходили торжествующие выкрики. Предосторожность оказалась не лишней.
        Метрах в пятидесяти от места, где, по мнению Евгения, мог находиться исчезнувший бессмертный, он заметил сгорбленную фигуру парня, неотрывно смотрящего в ту сторону, откуда должен был появиться человек, если бы он выбрал прямую, как кратчайшее расстояние между двумя точками.

«Черт его знает, чем они там занимаются»? - закралось сомнение в душу старшего офицера. - «Какие у них тут, на планете, порядки? Может, они там групповой акт мужеложства или скотоложства совершают - в качестве обряда посвящения в
«настоящие» воины? Дай-ка я сначала взгляну, что там происходит»!
        Он обошел «бдящего» «унилоса», подобрался совсем близко к полянке, откуда эпизодически разносились торжествующие выкрики. На поляне невысокий крепыш с двойным именем…. пытал Станта.
        Бессмертного крест-накрест привязали к двум рядом стоящим деревьям, содрали с него всю одежду….
        Кожа на груди и на спине элоя была похожа на кровавый лоскут, изодранный на части. Время от времени, когда пленник начинал подавать признаки жизни - вероятнее всего, из-за освежающего действия летнего ливня, к нему подскакивал Жуур-Кээт и ножом делал очередной надрез на коже Станта. Поляна оглашалась торжествующими криками.

«Шестеро»! - отметил Дягилев. - «Здесь - шестеро»! - тут же поправил он себя. - «И седьмой - «на стреме». На скользкой почве даже мне всех шестерых быстро не
«уговорить». Нужно оружие. А я даже нож не захватил. Что же делать?
        Погоди-ка, брат! А с чем там несет «вахту» наш дозорный? Наверняка у него-то должен быть хотя бы кинжал, а может быть - даже копье. Но копье - это уже слишком большое везенье - для меня»!
        Старший офицер вернулся к «постовому», легко подобрался к нему со спины, одним ударом оглушил неопытного солдата, обыскал его.

«Копье и нож - это даже больше, чем я мог ожидать»! - обрадовался человек.
        Евгений, стараясь не спугнуть «затейников», сверхосторожно вернулся на прежнее место.
        Стант был еще жив. Но, судя по красной луже у его ног, крови потерял много.
«Придется тащить на себе!» - подумал Дягилев, перехватывая копье.
        Дротик, пущенный мощной рукой старшего офицера, начисто перебил хребет одному из любителей кровавых забав. Парень переломился пополам, завалился на бок. Остальные
«унисолы» выхватили ножи, приняли защитные позы, обратившись лицами в сторону, откуда прилетело копье.
        Евгений не стал прятаться. Он скрыл кинжал в рукав и вышел из кустов на полянку.
        - Так ты - один?! - протянул Жуур-Кээт. - Ну, что же. Это очень даже хорошо! Вдвое продлишь нам удовольствие! - он поднес к губам какую-то трубочку….
        Землянин резко ушел в сторону - как от удара боксера-средневеса. В чем, в чем, а таких ударах он хорошо знал толк. Дротик, пущенный из «плевательницы» кромосянина, прошел мимо.
        - Что? Кончились колючки? - насмешливо поинтересовался он у Жуур-Кээта. - Может, ты мне всё-таки сначала объяснишь, что здесь происходит, и чем лично тебе не угодил вот этот субъект? Насколько я знаю, вы с ним даже не встречались ни разу, не то чтобы разговаривать. Так - чем?
        Крепыш неожиданно расслабился, сунул трубку-«плевательницу» во внутренний карман.
        - Чем, говоришь? - ответил он. - Тем, что из-за вас убили моего отца, а меня самого оставили подыхать в Реке Жизни.
        - Очень интересно! Я впервые слышу о таком. Расскажи подробнее! - Дягилев чуть не добавил свое всегдашнее «пожалуйста», но вовремя одумался.
        - Верховный Служитель издал закон, по которому каждый, кто заметит Посланников Ока Смерти, получает большое денежной вознаграждение. Получилось так, что именно я первым увидел, как ваш корабль приземлился у берега Реки Жизни. И доложил об этом куда положено.
        Но в час, когда мне должны были выплатить положенную награду, пришел не казначей - пришел другой…. Специалист по «зачисткам» нежелательных элементов. Так вот, этими нежелательными элементами почему-то оказались в этот раз мы с моим отцом.
        Отец пробовал откупиться от него, предлагал ему всё наше золото. «Чистильщик» был непреклонен. Тогда папа попробовал выкупить хотя бы мою жизнь - жизнь Поскребыша, то есть официального наследника отца на его посту. Тщетно…. Отца убили у меня на глазах и сбросили в Реку Жизни.
        Меня почему-то пощадил. Как оказалось, старший воин решил выведать у меня, что именно я знаю о золоте, обещанном отцом за то, что мне сохранят жизнь. Когда меня вели в пыточную, я сумел вырваться и прыгнуть в Реку….. Меня настигла стрела….. Но я смог выжить.
        Я решил мстить вам, потому что пока вас здесь не было, был жив мой родитель, и ничего не угрожало нашему существованию. Но стоило появиться вам, вся наша жизнь пошла наперекосяк….
        Я решил убить вас всех до единого - по одиночке, или всех сразу - как повезет. Для этого мы с друзьями завербовались кандидатами «ловцов»…. Сегодня мне представился отличный шанс. Я и мои друзья, которые ненавидят вас не меньше моего, подкараулили вашего «задохлика», свалили на него дерево, притащили сюда….Думаю, он проживет еще долго - для нашего удовольствия! А потом мы займемся тобой! - он махнул рукой. Откуда-то сбоку прилетела сеть, с головой накрыла землянина.
        - Тащите его сюда! - приказал Жуур. - Привяжите к этому толстому суку. Сейчас мы немного передохнем, сделаем перерыв, а потом продолжим наши забавы. Да, а ты Транн, пойдешь в дозор! И повнимательнее там! А то повторишь судьбу Клэша! - он усмехнулся, провел себе рукой по горлу. Непонятно было, кто такой Клэш - тот, кого
«угостил» копьем Евгений, или кто-то другой, убитый самим Жууром.
        Крепыш подошел, подергал путы, стягивающие края прочной сети, которой накрыли Дягилева, довольный чем-то, удалился куда-то в сторону небольшого взгорка. Вместе с ним ушли еще трое «унисолов». «Пора!» - решил землянин, доставая из рукава кинжал.
        Он разрезал сеть, выскочил наружу. Солдаты, не ожидавшие от него такой прыти, стояли к пленнику спинами, что-то живо обсуждали между собой и не слышали, как землянин приблизился к ним. Парней было жаль, но Дягилев понимал - другого выхода у него нет. Он полоснул по горлу одного, одним движением свернул шею другому….
        После этого он вернулся к поверженному им солдату, вырвал копье из его позвоночника.
        За бугром послышались звуки разговора. Трое «затейников» должны были вот-вот показаться из-за горба холмика.
        Евгений не стал ждать, бросился навстречу. Дротик, в бросок которого землянин вложил всю свою ярость, насквозь пробил незадачливого мстителя Жуура. Поскребыш увидел копьё в своей груди, удивленно посмотрел на него, не закрывая глаз, повалился наземь…. Один из солдат бросился на землянина, другой сиганул в кусты….

«Трое! Их осталось трое!» - пульсировала мысль в голове старшего офицера. - «Этого оставлять в живых нельзя. С раненым Стантом, с тремя - «на хвосте», даже такими - как эти, мне не справится!» Он воткнул клинок в брюхо бойца, дернул рукоять снизу вверх…. На его ноги вывалились кишки кромосянина. Дягилев вырвал тесак, бросился в кусты за предпоследним воином. Мимо просвистело копье, воткнулось в ствол дерева рядом с головой…. Через тридцать секунд всё было кончено с обоими….
        Старший офицер вытер кинжал об одежду второго «дозорного», бегом вернулся на поляну. Бессмертный дышал, но был без сознания.
        Дягилев обрезал ремни на его ногах и на руках, взвалил себе на плечи мягкое тело элоя. Стант застонал, пришел в себя. «Надо спешить!» - подумал землянин, выбираясь к дороге.
        Спустя несколько минут он вывалился на тропу, перевел дух. Двигаться вперед было бессмысленно. Как далеко вперед нужно пройти, чтобы вновь попасть на «нормальную» трассу, которая, в свою очередь, приведет к яхте Диты, сказать было сложно. «Если двигаться обратно, то весь путь займет около десяти километров». - размышлял старший офицер. - Немало. Зато есть хоть какая-то ясность!»
        Он поправил на плечах Станта, стоном отозвавшимся на это его движение, быстрым шагом двинулся в сторону, откуда он недавно привел свой отряд.
        К его безмерному удивлению, минут через тридцать его догнали. Дождь давно прекратился и шорох ног, его догоняющих, землянин слышал хорошо. В последний момент перед появлением неизвестных преследователей он сошел с дороги, как мог, припрятал Станта в высокой траве. Но, как оказалось, волновался он напрасно. Его догоняли его же собственные «унисолы».
        - Что вы здесь делаете? - строго и тревожно спросил Дягилев у сразу смутившихся парней.
        - Тебя долго не было. - пояснил один из новобранцев. - Вот, мы решили, что с тобой что-то случилось. Повернули обратно, чтобы помочь тебе. Когда увидели твои следы, стало понятно, что ты - не один, несешь на себе кого-то раненного. Бросились тебя догонять. Вот, собственно, и всё!
        - А кто предположил, что у меня неприятности?
        - Я!
        - Как зовут?
        - Амарр!
        - А кто предложил догонять меня, чтобы помочь?
        - Тоже - я!
        - Молодец! Слушай мою команду - изготовить одни носилки для переноски тяжелораненого!
        - Уже изготовили! - виновато ответил Амарр и махнул рукой. Бойцы откуда-то сзади бодро принесли пару свежевыструганных крепких жердей. Парень махнул рукой, несколько «унисолов» постаскивали с себя промокшие куртки, продели сквозь рукава палки…. Носилки получились отменные.
        - Когда успели-то? - Поинтересовался Дягилев у Амарра уже после того, как Стант был воодружен на самодельное средство для транспортировки раненных и теперь на гораздо более высокой скорости, так как в носилки «впряглись» сразу восемь бойцов, понесся к спасительной цитадели главы Южной Империи.
        - Да на бегу! Я приказал вырубить пару тонких стволов и очистить их от корья, пока бежим, догоняя тебя.
        - Плюс - за сообразительность! Назначаю тебя командиром отделения!
        Дита увидела Станта, заметно побледнела. Элой открыл глаза, что-то прошептал ей на незнакомом языке. Элойка чуть-чуть успокоилась.
        - Несите его в медицинский отсек! - приказала она.
        Солдаты сняли его с самодельных носилок, руководствуясь подсказками старшего офицера, на руках доставили бессмертного в недра космической яхты. Все были здесь впервые, некоторые откровенно вертели головами, разглядывая «внутренности» «дома» Посланников Ока Смерти.
        - Не глазеть по сторонам! - вынуждена была одернуть чересчур любопытных парней Дита. - А то уроните мне раненого прямо на пол.
        Новобранцы положили Станта на большой блестящий стол, выехавший из недр реанимационно-сканирующего аппарата, повинуясь жестам бессмертной, быстро покинули корабль. Дягилев остался рядом с командиром.
        - Внутренние органы - целы! - выдал свой вердикт компьюзер после довольно продолжительного сканирования тела раненого. - Но кожные покровы и мягкие ткани под покровами повреждены серьезно. Также имеется большая потеря крови.
        - Твои рекомендации? - спросила Дита, обращаясь, разумеется, к искусственному разуму судна.
        - Обеззараживание и обезболивание поврежденных тканей я уже провела. Кровь можно перелить, но потеря - не фатальная. Нормальный баланс жидкостей организме раненого восстановиться через три дня. Но кожные покровы нужно зашить. Если хочешь, могу начать прямо сейчас.
        - Погоди! Я - сама! Она нажала на кнопку, «пенал» выехал из аппарата.
        Бессмертная покопалась в недрах машины, вынула оттуда несколько кривых иголок и катушку прозрачных тонких «нитей». Она зацепила зажимом иголку, ловко вставила в её ушко нить…. Тело бессмертного она шила просто потрясающе.

«Сразу чувствуется большой опыт в таких делах!» - подумал Евгений, тоже на однажды
«штопавший» себя и своих «коллег» - бандитов, да и звездных рекрутов - тоже. Уж в чем, а в таких ранах-то он разбирался хорошо. Как в способах их лечения.
        - Вытри мне пот! - приказала Дита Дягилеву, заметив, что тот с нескрываемым восхищением смотрит за её работой и ему нечем заняться.
        Старший офицер из того же ящика, где элойка брала свои «швейные» принадлежности, длинными и тонкими ножницами вынул несколько кусочков белой ткани, осторожно, стараясь «не пролить» капли пота на открытые раны Станта, промокнул влагу на лице бессмертной. Дита кивнула, снова углубилась в свою «работу».
        Закончила «штопать» сопланетника она только через полтора часа - очень уж
«постарался» покойный Поскребыш.
        Дита перевернула элоя на бок, зафиксировала его в таком положении, ткнула пальцем в кнопку управления «пеналом». Блестящий стол медленно утянул раненого в недра медицинской машины.
        - Все! - устало сказала Дита. - Перекур! Отдохнем четверть часа, а потом пойдем, поговорим с кандидатами в местный спецназ. Нужно проверить - не осталось ли еще обиженных нами. А то завтра уже я, или ты можем проснуться с кинжалом в спине.
        - Проход - там! - уверенно махнул рукой землянин в сторону гор. Ар'рахх отрицательно покачал головой. Маша промолчала.
        Трое изгнанников смотрели на север с острия высоченного камня. Эту скалу они выбрали в качестве места, с которого можно определить направление, по которому им нужно двигаться, чтобы попасть в Северную Империю; но каждый видел своё. По предварительным расчетам звездных рекрутов, проход горах - тот самый, над которым Демьян полтора месяца назад попал под удар Ока Смерти, должен быть примерно в полусотне километров от той точки, в которой они находились теперь.
        Вспыльчивый Заречнев во время «исхода» не догадался захватить с собой спутниковые снимки континента, о чем сейчас он искренне сожалел. Правда - молча.
        - Я уверен: когда мы двигались прошлый раз, рисунок верхней кромки горной гряды был не такой! - возразил Сашке зеленый верзила. - Мы ушли право от дороги, которая ведет в проход между скал!
        Землянин немного подумал, скрепя сердце вынужден был согласиться с «братом по крови». Действительно, «гребенка» горных вершин была в прошлый раз иная. Но тогда где та, которая «правильная»?
        - Всё, решено! Идем туда! - «ленинским» жестом - ладонью, сложенной «лодочкой» показал человек. - «Ве'гной до'гогой идете, това'гищи!» - чтобы не выпадать из
«образа» вождя мировой революции, «ленинским» же голосом напутствовал Сашка своих спутников. Трио путешественников начало неспешный спуск вниз.
        Идти пешком, особенно после того, как довелось прокатиться на гроо, было «в лом». Но выбора у курсантов Звездной Академии, по сути, не было. Решено было: двигаться легким бегом, с небольшими остановками.
        Первую половину дня Маша, как правило, бежала наравне с человеком и драком, после полудня зеленый верзила водружал богомолку к себе на загривок. Скорость движения группы возрастала.
        После нескольких дней пути, прошедших после фантастического спасения от лап
«кошмариков», путешественники стали понемногу приходить в себя.
        Однако они по-прежнему устраивали свои ночевки только высоко на деревьях, благо - ни Ар'рахх, на Александр не забыли своих подвесных постелей - или гамаков, по-русски.
        Крошечную сеть для Маши Ар'рахх сплел из нитей какого-то растения в первый же вечер, как только было принято решение больше никогда не оставаться на ночевку в пещерах.
        Спать на открытом воздухе богомолке понравилось. Единственное, что огорчало теплолюбивое насекомое - это предутренний холод. Но она вскоре нашла способ, как побороть и этого «врага».
        Решено было, что вечером Маша «отбивается» первой. Она же последняя «заступает на пост», то есть начинает свою охранную вахту.
        Так из неприятеля утренний «бодрячок» превратился в союзника жучихи. Проснувшись от озноба, Маша уже не могла заснуть, она начинала двигаться, чтобы согреться…. И вдвое бдительнее, чем Сашка с Ар'раххом, несла свою службу.
        - Послушай, Саш'ша. - завел разговор молодой охотник, когда они отыскали, наконец, ту самую дорогу, которая вела сквозь горы, на северную половину единственного континента Кромоса. - Мы идем и едем уже десятый день кряду. Но так ни разу не встретили и не обогнали ни одного путешественника. То есть - вообще ни одного! Эти две страны, они - что, вообще не обмениваются гостями? Но тогда откуда столько шпионов Северной Империи вокруг дворца местного Верховного Жреца?
        - Служителя…. - машинально поправил его Александр. - Не знаю, если честно. Вообще в голову ничего не приходит. Может, есть какой-то другой, более безопасный путь для путешествия между странами? Например, морем? Или - воздухом?
        - Ну, ты сказанул, человек! Ты хоть один летательный аппарат за то время, пока мы прём в сторону полуночи, видел?
        - Нет, не видел. Но это я так, к слову, чтобы поддержать беседу.
        - Давай лучше поговорим о чем-нибудь другом. Например, где нам раздобыть оружие, которое убивает Хранителей Катакомб, желательно с одного-двух выстрелов. Мысли какие-нибудь есть?
        - Есть, разумеется. Если бы мы были на Земле, я легко нашел бы средство для нейтрализации этих чудовищ.
        - Какие?
        - Например, гранатомет «Муха», или «Шмель». Хотя мне кажется, эту тварь легко
«возьмет» противоснайперская винтовка, или даже подствольник.
        - Я понимаю, о чем ты говоришь - в бортовом компьютере корабля имеются подробные описания всех видов оружия, о которых ты сейчас упоминал. Мне представляется - оптимальный вариант - это ружье, типа обреза, со стволом сантиметров пятьдесят длинной - чтобы носить было удобнее, и хороший мощный патрон со стальным сердечником, а еще лучше - разрывной.
        - Ты, как я посмотрю, времени даром на корабле не терял….
        - Ты - тоже! Страниц сто, наверное, уже «напластал» в своем «романе». Или больше?
        - Больше. - мрачно отозвался Сашка. - Ладно, вернемся к нашим баранам. Как я понимаю, этот разговор про мощные ружья ты завел неспроста. Что, есть уже какие-то конкретные предложения?
        - Есть, разумеется. Если ты помнишь, то совсем недалеко отсюда мы потеряли два истребителя. Оба самолета «под завязку» были полны снарядами. Насколько я помню, в машинах также должны быть портативные пусковые установки - для пуска сигнальных ракет. Если мне не изменяет память, калибр у ракет и у боевых патронов - один. Вот я и подумал: а что, если нам попробовать найти эти очень нужные для нас вещи и постараться использовать их качества, для нашей пользы?
        У землянина полезли на лоб глаза - ему и в голову не могло прийти, что можно использовать оружие со сбитых самолетов.
        - А ты голова, Ар'рахх! - с чувством хлопнул друга по плечу бывший гладиатор. - Предложение принимается! Идем искать оружие!
        Дита отошла от экрана компьюзера, на который выводился сигнал из мозга землянина, вопросительно посмотрела на первого пилота. Демьян долго молчал, словно обдумывал вопрос не заданный бессмертной вслух. В каюте их было только двое.
        - Ты, наверное, хочешь спросить, чем мы можем им помочь в этой ситуации? - услышала она, наконец, его хрипловатый голос. - Да, ты права - кое-какие соображения на этот счет у меня есть. Но…. Если они доберутся до патронов и попробуют выстрелить из ракетницы авиационным снарядом…. Всех, кто будет в радиусе двух метров, разнесет на части.
        - Оставить их без оружия? Пусть выкручиваются, как раньше?
        - Можно, конечно. Но, боюсь, в следующий раз - не выкрутятся. А как ты отнесёшься к вот такому предложению? - Паршин дотянулся до стола, взял в руки пульт-указку, вывел на экран изображение оружия.
        - Что это? Похоже на мушкетон времен Людовика тринадцатого, или четырнадцатого.
        - Да, какая, на хрен, разница?! Я не спец в этих самых Людовиках…. Это однозарядная ручная базука под разрывной 20-миллиметровый патрон.
        - Сколько их у нас?
        - Да с дюжину наберется.
        - И что ты предлагаешь?
        - У меня за спиной кресла в самолете была ниша. В неё-то и можно заложить пару
«мушкетонов». И патронов - десятка четыре - пять. Думаю, рано или поздно они наткнутся на «подарок».
        - Принимается! Как ты думаешь, они не заподозрят, что мы им помогаем, а значит - и следим?
        - Маловероятно. Этот тип базуки они никогда не видели. Подумают, что первый пилот, то есть - я, - чудак, надыбал где-то и использовал эту хрень вместо личного оружия выживания. Думаю, всё прокатит.
        - Кто полетит?
        - Только - ты! - вздохнув, после продолжительной паузы, сказал первый пилот. - Если кто-то еще узнает…. Может произойти «утечка». Тогда результата может не быть. Да! И вот еще что! Лети-ка ты прямо сейчас…. А то найдут обломки кабины моей спарки до вечера, придумывать придется что-то еще….
        - Последний вопрос: почему ты не напомнил мне про базуку до того, как я пощла с этим же вопросом к местному вождю?
        - Да забыл про них, если честно. В этом РСА не только ткани - мозги подсыхают…

        Глава 5.

«Рыбы» горных озер.
        - Вижу кабину самолета! - разумеется, первой вожделенную бронекапсулу спарки заметила Маша, так как сидела «верхом», то есть на загривке зеленого верзилы.
        Звездные рекруты осторожно спустились с гребня скалы, пробрались к обломкам машины первого пилота. Металлические обломки - матовые, с изорванными краями - они
«гнездились» довольно компактно, на площади не более одного квадратного километра и потому разведка места падения самолета Демьяна Паршина много времени не заняла. Сашка подобрался к расплавленному «кокпиту», озадаченно почесал затылок.
        - Не представляю, как Демьян смог выжить после удара такой силы. Паче того - он не погиб даже после падения на скалы.
        - Ты забыл, что он упал на склон?
        - Нет, разумеется…. Но все равно - ему очень сильно повезло в том, что он остался жив. Хотя…. Как говорят на Земле - иншаалла…
        - Что это значит? - спросила Маша.
        - На языке людей, исповедующих ислам - На всё воля Всевышнего!
        - А что такое ислам?
        - Это религия такая. Вера в Бога, Создателя…..
        - А что, есть другие религии, другие веры?
        - Есть….
        - Но - почему? Создатель - Он же один и един для всех….
        - Да, не спорю. Я тоже так думаю, что Бог для всех разумных существ Вселенной - един. Религия - это лишь путь к Нему.
        Бог - один, но путей к Нему - множество. Каждый выбирает ту дорогу, которая ближе именно ему.
        - О каком Боге вы говорите? - переспросил только что подошедший, и потому не слышавший начало разговора Ар'рахх. - О Сау? Или о - Ран? Или об Отце Богов?
        - Скорее, обо всех - сразу…. - уклонился от прямого ответа землянин. Маша на всякий случай тоже промолчала.
        - Так, и чем же нам помогут наши Боги? - этот вопрос человека почему-то заставил вздрогнуть и Диту, и Демьяна, находящихся в доброй тысяче километров от этого места. - Давайте, как можно тщательнее здесь все осмотрим! Вдруг - повезет?

«Повезло» почти сразу. Буквально через несколько минут жучиха, по собственной инициативе забравшаяся внутрь «кокпита», выволокла наружу приличных размеров ящик из какого-то светлого металла. Ящик оказался увесистым, внутри него что-то довольно громко перекатывалось.
        - Ты посмотри-ка! - удивился землянин. - Надо же - грохнулся с такой высоты и почти не пострадал. Вот это я понимаю - технологии! Открывай! - дернул головой Сашка, заметив вопросительный взгляд зеленого верзилы. Ар'рахх махнул тесаком, сшибая не слишком увесистый замок. Он же поднял коробку вверх, потряс, вываливая содержимое на камни.
        Из светлого «чемодана» высыпались патроны, какие-то тряпки и… два «обреза» с короткими и толстыми стволами.
        - О! А вот - и ракетница! - обрадовался Заречнев, поднимая одно из ружей. - Хотя какая-то странная она…. Вроде как калибр маловат. Он переломил пополам «мушкетон», заглянул внутрь.
        - Калибр - миллиметров двадцать, не меньше - резюмировал он результаты своих исследований. - Меньше, чем авиационная пушка, но больше, чем у пулемета с драккара. Интересно, что это такое? А эти снаряды - от этого ружья? - Неизвестно к кому обращаясь, спросил Сашка, поднимая с камня несколько патронов
        - А ты попробуй! - ехидно посоветовала богомолка.
        - А вот и попробую! - он сунул патрон в патронник, захлопнул ствол обратно, на его
«законное» место, прицелился в кусок крыла самолета, метрах в двадцати от него. Громыхнул выстрел. В крыле бабахнуло так, что у землянина заложило уши.
        - Ни хрена, себе! Вот это - вещь! - восторг бывшего гладиатора был неподдельным. Он быстро перезарядил базуку, снова выстрелил - на этот раз в другой кусок металла, метрах в пятидесяти. Рваная серебристая пластина исчезла в мощной вспышке.
        - А можно - я? - протянул трехпалую клешню Ар'рахх.
        - Конечно! - довольный Александр потянул оружие «брату по крови».
        Зеленый верзила бабахнул из «мушкетона», сразу же потянулся за следующим патроном.
        - Ну, все! Хватит! - остановила их Маша. - Все мужики - как дети! И чем больше мужики, тем больше у них игрушки. Хватит, я сказала! Патронов осталось всего тридцать семь штук. А боеприпасы нужно - экономить! Сашка промолчал, Ар'рахх пристыжено опустил голову.
        - Вот, что! Одно из ружей я возьму себе. Втрое - тебе, Сашка. А ты, друг, пока обойдешься со своим стреломётиком. Возражения есть?
        - А чё ты раскомандовалась? - настороженно спросил Заречнев, скосив глаза на драка.
        - А ничё! Патроны все расстреляете, чем от «кошмариков» отбиваться будем? Опять в пещеру полезем? Нет уж, дудки. В следующий раз - лезьте без меня.
        Да! Ар'рахх, драк ты мастеровитый, или как говорят на Гее - рукастый. Вот и задание твоим рукам - изготовить пару патронташей для этих мини-снарядов. Очень уж неудобно этих монстров по карманам таскать.
        - А что такое патронташ? - попробовал отлынить зеленый верзила. Не удалось.
        - А это такие штуки, про которые ты читал в своей последней книге. Они там на картинке нарисованы были. Неужели не помнишь?
        - М-м… Эти?! - сделал удивленное «лицо» молодой охотник. - Так бы сразу и сказали. Конечно, помню. Сделаю, сегодня же вечером и начну.
        Маша недовольно покрутила головой, Сашка на всякий случай решил промолчать.
        -Ну-ка, примерь! - Ар'рахх бросил Сашке через костер начатый патронташ. Землянин воткнул снаряд в одно гнездо, во второе…. Гильзы сидели как влитые.
        - Молодец! - похвалил он друга. - У тебя не глаз - алмаз!
        - Раз стараться, ваше сковородие!
        - Чего-чего?
        - Это я в той же книжке прочитал, где была картинка с такой «сумкой» для патронов, как эта. Она про вашу гражданскую войну.
        - А-а…. Тогда понятно.
        -Ну, и какие мысли? - задумчиво произнесла богомолка, заинтересованно наблюдавшая за ловкими манипуляциями драка с шилом и нитью.
        - Это - ты мне? - спросил удивленный верзила.
        - Нет, это она - мне! - отозвался Сашка. - Вопрос, что называется, не в бровь, а в глаз. - Не знаю. И мыслей пока никаких нет…. Посмотрим.
        - Ага! На вашем русском «авось» весь ваш мир держится!
        - Ну не весь…. - Заречнев не стал возражать слишком рьяно.
        - Делать-то что будем? - не унималась жучиха.
        - А что делать? Не будем же мы по лесам и горам до морковкиного заговенья ныкаться. Надо идти в центр! В столицу. Может, там что-то прояснится.
        - Ага. Так тебя кто-то и ждет, в этой столице. Ты еще дойди до неё. С нашими рожами только и гулять по незнакомым странам и континентам. Примут за какую-нибудь нечисть, и мигом укокошат. Пикнуть не успеем.
        - Да. Что есть - то есть! - не стал спорить землянин. - Тут ты права - напролом нельзя. Нужен какой-то ход, маскировка, обман, который позволит нам легитимно продвигаться по Северной Империи.
        - Что, опять в клетку? - недовольно повел плечами Ар'рахх. - Я зверем больше быть не хочу. Может, Маша?
        - А что, дельное предложение! - поддержал «брата по крови» Сашка. - Все равно она половину пути на тебе проехала.
        - Ну, ладно. - подумав, согласилась богомолка. - Я-то за диковинное животное в здешних краях сойду. Но что делать с Ар'раххом? Вдвоем, в клетке с этим чудовищно жирным жабом я не поеду ни за что!
        - А почему - жаб? - не понял «юмора» зеленый верзила, от удивления роняя шило на землю.
        - Это тебя так Верховный Служитель «окрестил» - пояснил Александр. - Вот. Прижилось.
        - Замечательно! Кем только я не был! И охотником, и гладиатором, и пилотом. Только жабом я не был! Ладно, если интересы дела требуют, я не против жаба. Надеюсь, вы мухами меня кормить не будете?
        - Э! Вы - чё? - удивился человек. - Сговорились, что ли? Вы, что, думаете, я вас двоих один на тележке повезу? А вот дудки! У меня есть другое предложение! Ты, Ар'рахх, на время пути к столице страны побудешь…. Например, гроо.
        - То есть как? - полезли из орбит глаза зеленого верзилы. - Только клюва мне не хватает!
        - Я в смысле…. Ездовым животным.
        - Не-е…. Хотя…. Лучше уж - гроо, чем снова - в клетку. Ладно! Предложение принимается! Побуду гроо, пока не дойдем до цели. Но только - чур; в Академии - никому не слова. Засмеют!
        Сашка поднял голову вверх, попробовал на глаз оценить высоту скал. Не получилось.
        Оплавленный в незапамятные времена чем-то очень горячим камень уходил вертикально вверх, и терялся в тяжелых темных облаках, зацепившихся за макушки высоченных - в несколько сот метров - пиков.
        - Как будто этот проход в горах кто-то пропилил! - озвучил вслух свою мысль человек. Он недоуменно пожал плечами, представляя, какой силы должен был быть геологический катаклизм, чтобы вот так - как по линейке - разрезать горы на несколько сот километров.
        - Не помню, как это место выглядело на снимках с орбиты, но если мне не изменяет память, на противоположном конце прохода через центральный горный хребет должно быть какое-то водохранилище. Не помню точно - озеро, или пруд.
        - А в чем разница? - уточнила Маша.
        - Озеро - естественное образование, а пруд - творение рук чело…. Я хотел сказать - разумных существ.
        - Да уж, разумных! - расхохотался Ар'рахх. - У нас есть животные на планете. У них интеллекта - меньше, чем у этого камня! - он поддел ногой небольшой булыжник на своем пути. Камень звонко щелкнул об скалу, рассыпался на мелкие камешки. - Но они строят та-акие запруды! Такие огромные! На несколько перелетов стрелы, между прочим. И рыба там водиться, скажу я тебе - отменная! Не знаю, может они её подкармливают чем, или как-то иначе влияют, но рыба в таких запрудах всегда больше и всегда вкуснее, чем в обычной речке.
        - А ты-то сам как думаешь - что это такое было, что оставило в горах такую
«просеку»?
        - А чё тут гадать-то? Здесь все только об этом и говорят - Большой Огонь, Большой Огонь…. Наверное, оторвался кусочек от Лакуса, прилетел сюда…. И - как жахнет!
        - Ну, ты фантазер, брат! Тебе не охотником работать надо, а…. Оп-па! А вот и первые путешественники между Империями! - воскликнул Сашка, показывая на шесть крошечных точек в километре впереди. - Явно двигаются нам навстречу. Ну, что? Опробуем «домашнюю заготовку»? Полезай, Маша, на Ар'рахха, а ты, друг, давай мне свой стреломет.
        Через четверть часа звездные рекруты смогли рассмотреть «точки» более подробно. Поперек трехсотметрового разреза, верхом на гроо сидели шестеро вооруженных мужчин-кромосян. Сидели и спокойно ждали, когда к ним приблизятся землянин, драк и богомолка.
        Пожалуй, слишком спокойно для тех, кто впервые видит такую странную троицу путешественников.
        Сашка с Ар'раххом переглянулись, направились к тому, кто сидел на самом мощном гроо.
        - Ну, что? Дотопали, наконец? - вместо приветствия буркнул воин, устало спрыгивая на камень. - Мы вас тут уже третий день ждем. Попростывали уже все. Чё так долго-то?
        Землянин с трудом вернул на место брови, стремившиеся к макушке, тоже остановился, рассматривая солдата.
        - Что вам о нас известно еще? - спросил он, делая шаг навстречу.
        - Достаточно, чтобы выполнить приказ!
        - Какой, если не секрет?
        - Не секрет! Встретить вас на границе нашей Империи и доставить в резиденцию Императора.
        - Ага! И - всё? А если мы не пойдем с вами?
        - Тогда вам придется вернуться туда, откуда вы пришли. Или….
        - Что - или?
        - Или вы останетесь здесь. Навсегда.
        - То есть вы нас прямо тут и укокошите?
        - Да. Прямо тут. А что, есть сомнения? - он сделал незаметный знак рукой. В руках солдат, словно из воздуха, материализовалось оружие.
        - Как я понимаю, приказ все-таки у вас немного не такой, как ты сейчас сказал. Думаю, вам приказали доставить нас куда надо, а если не согласимся - пристрелить на месте. Угадал?
        - Ну, что-то вроде того…. - ушел от ответа командир «пограничников».
        - Хорошо, - попробовал поторговаться Сашка. - Мы пойдем с вами, но расскажите - откуда вы узнали, что мы будем проходить здесь.
        - Мы получили приказ! - устало, словно несмышленому маленькому мальчику, сказал воин. - Я не знаю, откуда мой командир знает, что вы пройдете здесь. Я также не знаю - кто вы такие, куда и идете и зачем. Моя задача - отконвоировать вас куда требуется. Все вопросы вы будете задавать там, куда вас приведут.
        - Бред какой-то! Да пошли вы! Знаете куда?
        - И куда же? - переспросил командир, приподнимая палец на руке.
        Землянин задумался. Ситуация из полушутливой становилась «горячей». Если сейчас
«покрошить» этих «погранцов», то кто знает, чем завтра может обернуться эта стычка? Но и сдаваться нельзя. Жизнь не раз убеждала его, что люди, закованные, как бараны, в цепи, не способны требовать к себе хоть какого-то уважения. Но и
«накалять обстановку» дальше становилось все опаснее. «Нужно уступить»! - решил Сашка, поворачиваясь к Ар'рахху.
        - Ну, что, брат? Пойдем с этими замечательными ребятами, или вернемся назад? - землянин незаметно для северян подмигнул молодому охотнику. Тот игру принял.
        - Не знаю! - сказал он. - Ты - командир, тебе и решать!
        - Вот и славненько! Мы идем с вами, бойцы! Идти-то хоть далеко?
        - Прилично! - буркнул воин, опуская палец. - Сдайте оружие!
        - Ага! Размечтался! - деланно улыбнулся землянин. - Насколько я понимаю, у тебя не было приказа отобрать у нас оружие. Доставить - да, а отобрать оружие - вот это вряд ли!
        Главный пограничник тяжело вздохнул. Видно было, что трехдневное ожидание неизвестно кого обрыдло ему до последней степени. С другой стороны, эти странные
«гости» с юга явно не собрались нападать на его группу, или демонстрировать силу. Солдат еще подумал немного, а потом принял решение. Правильное решение.
        Он махнул рукой - дескать, нехай с ними - пусть оставляют оружие при себе; запрыгнул на гроо, дернул за поводья, разворачивая «лошадиного страуса» клювом на север.
        Через пару десятков километров Заречневу стало заметно, что дорога между
«полированных» скал ощутимо пошла вниз. Он оглянулся назад, кивком головы подозвал к себе драка.
        - Маша! - спросил он, задрав голову. - Может, ты какую-то часть пути пройдешь пешком?
        - Да - запросто! - легко согласилась богомолка. - А что, есть идея избавиться от нашего конвоя? - уточнила она, по-своему поняв Сашкину просьбу освободить Ар'рахха пусть от легкой, но все же ноши.
        - Да нет! - поспешил успокоить её землянин. - Просто я слышу впереди какие-то звуки. Думаю - вдруг придется быстро отреагировать на что-то.
        - Я эти звуки давно слышу! - подтвердил молодой охотник, осторожно опуская насекомое на дорогу.
        Шестерка конвоиров моментально отреагировала на изменение в ритме движения. Трое воинов спереди, и столько же - позади Посланников Ока Смерти практически синхронно остановились, сохраняя незыблемой дистанцию между собой и «гостями». Звук оказался шумом водопада.
        Приличный размеров поток воды низвергался вниз с высоты примерно ста метров и с грохотом падал в водоем у подножья одной из скал с вертикальными стенами.
        Девятеро путешественников миновали первый увиденный землянином на этой планете водопад, спустились на несколько сот метров вниз.
        - Дальше поплывете! - поставил «гостей» перед фактом командир группы. Повинуясь его сигналу, откуда-то из-за камней выбежала пара солдат. Они проводили землянина и его спутников к руслу водного потока, образованного водой, упавшей с горы. Здесь, у берега, на сравнительно тихой воде колыхался на волнах надувной плот, размером примерно четыре на шесть метров.
        - Ступайте! - тем же тоном приказал воин, внимательно проследивший за тем, чтобы подконвойные устроились на плоту как можно безопаснее. - Встретимся у озера!
        - Сигнал очень слабый! Вот-вот исчезнет совсем! - проворчала Дита, оглядываясь на первого пилота и словно ища у него поддержки. Паршин, понимавший, что реально в такой ситуации помочь не может, промолчал.
        - У здешнего вождя в Северной Империи по-любому агентура должна быть хоть какая-то….
        - Сомневаюсь. Мямля он какой-то, а не Император.
        - Как там Стант?
        - Да получше…. Дней через пять машина его отпустит. А что, уже соскучился? - она улыбнулась, вдруг вспомнив, что за все время пребывания на корабле бессмертный и Демьян толком ни разу даже не разговаривали.
        - Не то чтобы соскучился….. Если я ситуацию понимаю правильно, то именно мне после излечения придется заняться восстановлением его летных навыков? Так?
        - Так! Да…. Ты всегда отличался умением верно анализировать ситуацию и находить выходы из патовых ситуаций. Причем - в условиях воздушного боя, как правило. Когда другие забывают, как их маму зовут. А ты…. Не могу понять: как тебе это удается?
        - Война, командир! Будь она проклята - война. Война всему научит, если хочешь выжить…. А не научит…. А что, Дягилев отказался-таки от повторного марш-броска?
        - Да и правильно сделал. Придумал зачем-то этот гребанный кросс-поход! Не мог найти другого способа «отсеять» лишних курсантов!
        - Надо было их из пулемета пострелять! Прямо на площади! - ехидно парировал её реплику первый пилот. Дите хорошо было известно, что Демьян не одобрял её «метода»
«отсева» курсантов нового набора - авиационной пушкой по тем, кто не уложился в отведенный лимит времени. Но так как правила в Звездной Академии устанавливал не он, Паршин всякий раз, когда рекруты кляли элойку за этот её «метод», предпочитал отмалчиваться. Зато с глазу на глаз он мог сказать патронессе все, что считал нужным.
        Но - без перегибов. То есть «сучкой бессмертной» своего командира в глаза, или за глаза он не называл никогда.
        - Ночевать - здесь будем? - землянин недовольно повел плечами, демонстрируя, что сырость и холод - не самый приятный климат для него.
        Командир пограничников даже не повернул голову, и вообще никак не отреагировал на его реплику. Зато те трое, которые ехали на гроо позади плота, заметно сократили дистанцию между собой и спинами «Посланников Ока Смерти».

«Ага! Делает вид, что не слышит»! - обозлился Александр, выразительно глянув на драка. Тот так же - глазами - показал, что увидел сигнал друга, слегка передвинул на себе свой тетивник, незаметно вынул из колчана стрелу…. Маша, которая вообще сидела спиной к рекрутам, тем не менее, все слышала и поняла верно. Она опустила вниз «мушкетон», зажала между ногой и «полом», переломила его. Кончиком пальца незаметно выудила патрон из патронташа, очень медленно и очень осторожно задвинула боеприпас в казенник. Теперь к бою были готовы все.
        Неожиданно солдат, ехавший на самом крупном гроо, остановился, поднял руку вверх. Звездные рекруты заметно напряглись. Но оказалось - напрасно.
        - Дальше - по суше! - многословием этот кромосян явно не отличался.
        Все пятеро, включая обоих солдат-пограничников, тут же покинули надувной плот. Замыкающие «трио» воинов, повинуясь повелительному жесту командира, подскочили к надувному средству передвижения. Впятером они взвалили на плечи плот, легко понесли его по тропе. Неожиданно один из солдат, заметив, что его «точка опоры» - явно лишняя, покинул место в строю, вернулся к своему гроо.
        Командир воинского подразделения никак не отреагировал на такую вольность.
        Землянин и драк переглянулись - их одновременно посетила одна и та же мысль - дождаться момента, когда передняя часть разделившейся группы исчезнет из поля зрения остальных конвоиров, и только потом «решать вопрос».
        Примерно через час, когда Лакус уже спрятался за линию горизонта, но было еще достаточно светло, чтобы неспешно продолжать путь, наездники «лошадиных страусов» и их пленники ушли настолько вперед, что стало понятно: еще - немного, и они полностью скроются от взглядов четверки «плотоносцев». Однако конвоирам повезло.
        Где-то впереди (темнота уже достаточно хорошо скрывала то, что находится впереди) послышался знакомый шум водопада. Но теперь звук был иной, другой, словно - пульсирующий. Казалось, это не вода падает вниз, а бьют огромные барабаны, и кричат люди, получающие большое удовольствие.
        Заречнев, повоевавший в горах, хорошо знал, какие причудливые звуки способна издавать падающая вода, зажатая в узких проходах между скалами, и поэтому большого внимания на эти «барабаны» не обратил.
        Зато обратила Маша, несколько раз выразительно посмотревшая на землянина, а когда тот так и не понял её «намеков», просто наступила ему на ногу. Только теперь Сашка сообразил, что пропустил что-то важное. Но - что?
        - Что - это? - наконец, догадался он обратиться с вопросом к командиру пограничников. К удивлению всех трех звездных рекрутов, он ответил.
        - Это - казнь! - пояснил он, очевидно, для наглядности махнув рукой в сторону, откуда шли странные «барабанные» звуки. - Казнят пару, преступившую законы кланов.
        - И как их казнят? - не смогла скрыть своего любопытства жучиху.
        Солдат неотрывно смотрел на Машу секунд пятнадцать, очевидно, что-то прикидывая в уме. - А мы можем это посмотреть! - неожиданно предложил он. Солдат махнул рукой, своим подчиненным. Те, демонстрируя отменную выучку, мгновенно свернули с тропы в сторону шума водопада.
        Метрах в трехстах подъем закончился, начался спуск вниз.
        Трое рекрутов и трое кромосян вышли к краю обрыва. В вечерних сумерках, черный, как душа шайтана, он похож был на гигантскую высокую подкову, каменными руками
«обнимающую» с трех сторон ровный и блестящий водоем. Высокие стены провала, благодаря несметному количеству костров, разожженных на противоположном берегу, не скрывали действа, происходящего внизу.
        Между двумя берегами озера был натянут прочный канат (возможно - трос). На середине троса была подвешена небольшая люлька, или корзина, судя по цвету и структуре нитей, сплетенная из того же материала, что и трос.
        В корзине, метрах в десяти над водой раскачивалась пара - парень и девушка. Они были обнажены, растеряны, испуганно жались друг к другу. Даже с расстояния в сорок метров хорошо было видно, что девушка - беременна. Её выпуклый живот матово отсвечивал в свете костров и факелов.
        На берегу, забравшись на самую его макушку, огромный мужчина чудовищного вида палицей бил в огромный кожаный барабан. Судя по его размеру, этот, с позволения сказать, «барабан», не мог быть доставлен сюда никаким образом. Он был построен прямо здесь. Как сказали бы на Земле - «он здесь живет».
        - Наверное, часто пользуются этой штукой, если она торчит здесь всегда! - мысли Сашка, кажется, передались и Ар'рахху.
        - У вас казнят беременных женщин? - не скрывая своего неприятия происходящего, спросил Заречнев у командира аборигенов.
        - Да! А что? Вам-то какое до этого дело? - кажется, наездник самого крупного гроо больше удивился самому вопросу инопланетников, чем факту казни девушки, которая, кажется, могла вот-вот родить.
        - У нас не принято убивать беременных. Ты можешь вмешаться, чтобы остановить ЭТО?
        - А зачем? - поднял брови солдат. - У меня не было такого приказа. Приказ был другой…. Ладно, насмотрелись, двигаем дальше! - он выразительно положил руку на свое ружье.
        - Мы не можем уйти! - твердо сказал землянин. - Я не знаю, в чем виновата эта девушка и этот парень. Может быть, их казнят совершенно правильно. Но за что убивать ребенка, который еще даже не родился и по определению не мог сделать ничего плохого тем лю…. В общем, тем, кто казнят его родителей! Ребенка надо спасти!
        - Как? Ты предлагаешь разрезать брюхо его матери?
        - Нет. Я предлагаю сохранить жизнь его матери!
        - Нет! Это исключено! Но если ты будешь настаивать, то можешь очень скоро присоединиться к ним! - командир рукой показал на воду прямо под люлькой. Заречнев проследил за жестом воина.
        Вода кишела. Но, как только сейчас это успел заметить Сашка - не только от струи, падающей сверху. Она плескалась от движения нескольких крупных тел, находящихся в озере. Судя по нетерпению озерных обитателей, они хорошо знали, что именно находится в корзине всего в десятке метров от них. Знали и жаждали поскорее
«встретиться» с ними.
        - А это - что?
        - Да…. Так…. Это мууны. Они водятся исключительно в крупных водоемах с очень чистой водой. Таких, как этот.
        - Они питаются девушками и парнями?
        - Они всем питаются! Могут и гроо, при случае, утащить на дно.
        - А когда эти мууны скушают этих? - Сашка подбородком показал на беременную девушка и парня.
        - Не скоро. Может быть, на рассвете. Согласно традиции, они должна осознать перед смертью пагубность своего деяния. Их должна убить не сама казнь, а ожидание казни. Веревка, на которую они подвешены, постепенно растягивается под действием влаги. Корзина понемногу опускается вниз. Там, в воде, вы сами видите - мууны. Я не хотел бы оказаться на месте этих…. Казнимых….
        Словом, часто тот, которого подвешивают над водой, сходит с ума до рассвета, сам прыгает или вываливается вниз.
        - А если до рассвета ничего не произойдет?
        - Такого не может быть!
        - Почему?
        - Палачи здесь опытные, длина троса подобрана таким образом, чтобы он растянулся до нужной длины за определенное время. Ну, а если веревка слишком прочна, ей помогут…. оборваться. В любом случае эти двое умрут до того, как Лакус вновь покажет нам свой лик.
        - То есть время у нас для спасения этой пары, если что - есть?
        - Нет! Времени у нас нет! Я уже сказал тебе, что ни во что вмешиваться не стану. И вообще - мы сейчас уходим к месту ночлега! - он повелительно махнул рукой. Трое солдат подошли к рекрутам, навели на них свое оружие. «Рубикон» был пройден.
        Сашка дернул базуку, выстрелил в упор, прямо в грудь «своему» конвоиру. Внутри тела кромосянина что-то взорвалось, во все стороны полетела требуха, кровь, шматки плоти; он повалился назад.
        Одновременно с землянином бабахнула из своего оружия Маша. Её выстрел был точнее - разрывной двадцатимиллиметровый снаряд угодил точно в голову солдата. Мозги бойца брызнули во все стороны, пачкая всех, кто находился в этот момент рядом. А так как рядом были все, мозгами кромосянина испачкались все, включая саму жучиху.
        Третьего пограничника ликвидировал Ар'рахх. Солдат так и не понял, откуда у него в шее появилась огромная стрела. От удивления его лицо вытянулось, а потом он медленно повалился на бок, ломая о камни драгоценный дротик зеленого верзилы.
        Меньше чем за секунду отряд несговорчивого воина потерял почти половину личного состава.
        Он дернулся, пытаясь выдернуть из-за спины свой огнестрел, но осекся - огромный ствол оружия инопланетника смотрел ему прямо в живот.
        - Хотели - как лучше, а получилось - как всегда! - изрек бессмертное
«черномырдинское» землянин, спокойно глядя в глаза воина, в один момент из конвоира ставшего пленником. - Повторяю задачу, - глядя прямо в глаза аборигена, очень спокойно сказал человек, - до полуночи найти способ и не допустить казни вот этих двух субъектов. - он вытянул руку в сторону корзины. - Конкретные предложения есть? Воин отрицательно помотал головой.
        Сашка переломил ствол, вынул гильзу. Он хотел бросить латунный цилиндрик под ноги, но передумал, сунул его в патронташ. Вынул снаряженный боеприпас, вставил в базуку, захлопнул ствол.
        На лице командира пограничников отразилась вся гамма чувств, когда он понял, что ему угрожали незаряженным оружием. Но было уже поздно что-то предпринимать -
«мушкетон» вновь был смертельно опасен.
        - Тогда предложения есть у меня. Их - два. Первое: я стреляю тебе в твою тупую башку; ты умрешь быстро и ничего не почувствуешь. Второе: я выстрелю тебе в пузо. И тогда ты подыхать будешь долго….
        - Есть и третий вариант! - неожиданно подал голос драк. Александр кивнул другу в знак того, что он может озвучить свое предложение. - Мы тебя маленько порежем. Тут, тут и тут. Затем свяжем и отпустим поплавать вместе с этими муунами. Интересно, тебе понравится, когда тебя будут кушать живьем?
        - Ну, зачем же так! - «заступилась» за солдата Маша. - Давайте я сделаю ему небольшой разрез на животе и запущу туда моих любимых ангров. - она выразительно потрясла неизвестно откуда взявшейся коробочкой. В коробочке что-то зашуршало. - Эти маленькие, но кровожадные насекомые будут жрать внутренности этого воина дней пять, подвергая его невыносимым мучениям.
        - Я считаю, что лучше его застрелить! - принял игру человек.
        - Нет! Пусть его съедят мууны! - не захотел уступать драк.
        - Лучше моих ангров ничего нет! - настаивала на своем богомолка.
        Со стороны казалось - еще немного и эти трое вступят в драку за право казнить командира пограничником именно своим «любимым» способом.
        Кромосянин дрогнул. Это было видно по тому, как забегали его глаза и побледнело лицо, а ноздри стали хватать воздух все жаднее и жаднее.
        - А давайте я его просто съем! - подлил масла в огонь Ар'рахх. Он раскрыл свою страшную пасть, демонстрируя отменные зубы и великолепный набор белых клыков. - Я разорву его прямо здесь и сейчас! - зеленый верзила наглядно, своими огромными трехпалыми клешнями показал - как именно он будет рвать их бывшего конвоира. И солдат сломался.
        Он упал на колени, заплакал, запричитал что-то про троих детей, которых некому будет кормить, если его сейчас съедят эти страшные пришельцы.
        - Как можно спасти девушку и ребенка? - не давая опомниться бойцу, спросил Заречнев.
        - Не знаю!
        - А ты подумай!
        - Если уничтожить этих муунов, тогда, может быть….
        - А сколько этих рыб? Какие они? Большие?
        - Большие. Сколько - неизвестно. Но если твой друг умеет плавать, то он может спуститься в воду и все разведать…. - его глаза неожиданно блеснули, словно в них появилась какая-то надежда.

«Ага! А ты, парень, не так уж и сильно испугался, как хочешь показать»! - подумал Сашка. - «Решил, что пока мы спасаем этих ребят, ты ускользнешь»? Он поднял базуку на уровень груди, потянул спусковой крючок на себя.
        Снаряд разорвался внутри тела воина. Но крепкий организм аборигена жил еще пару секунд после этого. Этого времени ему хватило на то, чтобы поднять вверх брови что-то прошептать….
        - У меня есть лучшее предложение! - так объяснил свое решение Сашка. - Мы могли бы слушать этого парня до утра, а потом все равно получили бы в спину заряд картечи. А предложение такое! Помните лодку, на которой мы сюда приплыли? Нужно найти её, доставить к водоему и подвести плот точно под эту корзину. После этого ты, Ар'рахх, стрелой срежешь канат, мы забираем парня с девушкой и валим…. Как идея?
        - Принимается! - без долгих раздумий согласился зеленый верзила.
        - Хорошо бы предварительно все-таки слегка почистить «пруд» от этих муунов. - После продолжительной паузы сказала Маша. - Черт их знает, что у этих зверюг на уме. Прокусят борт, что делать-то будем?
        - Дельное замечание! - на этот раз Ар'рахх так же быстро согласился с богомолкой.
        - Согласен! - выдохнул человек. - Тогда действуем так. Ты. Маша, остаешься на берегу и скрытно наблюдаешь за всем, что происходит. Постарайся выяснить, сколько этих зубастых тварей обитает в этом «бучиле». Думаю, мы даже сможем помочь тебе в этом - Он стрельнул глазами в сторону безголового солдата. - Мы с Ар'раххом скинем это тело в воду. Надеюсь, мууны учуют кровь и приплывут.
        Пока ты занимаешься разведкой, мы найдем место, где находится плот и те, кто его охраняет, и постараемся доставить его к воде, во-он с той стороны! - Сашка показал на точку, откуда из водоемы вытекала река.
        Больше возражений и корректировок не было. Землянин и драк растворились во тьме, насекомое неслышно спустилось к воде.
        Неожиданно сверху на нее посыпались камешки. Она осторожно отползла в сторону. Сверху на веревке спускался «всадник без головы».
        Маша приняла тело, развязала трос, подергала за него в знак того, что «груз» на месте. Веревка ослабла и упала у её ног.
        Мууны на кровь отреагировали практически мгновенно.
        Благодаря особенностям своего зрения богомолка прекрасно видела все, что происходило вокруг «всадника без головы». Огромные длинные рыбины плотоядно рвали тело воина. Они каким-то невероятным образом отделяли части от плавающей добычи, почти без всплеска уходили куда-то вниз. Но через одну-две минуты рыбина возвращалась за новой «порцией».

«Они, что, кого-то кормят под водой»? - подумала богомолка, продолжая
«сканировать» воду и берега «подковы». - Если - да, то этот «кто-то» должен быть очень большим и очень прожорливым. Очень уж быстро от солдата не осталось даже костей. Надо будет понаблюдать еще»!
        Однако шли часы, но ничего нового не происходило, если не считать того, что плетеная корзина медленно, но неуклонно приближалась к поверхности воды.
        Только однажды, уже под утро, насекомой показалось; точнее, она каким-то седьмым чувством ощутила движение под водой. Неспешное движение большого и сильного тела.
        На поверхности «пруда» обозначилось несколько слабых вихрей, которые, впрочем, могли быть следствием чего угодно - перепада температур воды в разных слоях водоема, например.
        Примерно еще часа через три, когда Лакус уже слегка окрасил своими лучами небо с восточной стороны, появились бывшие гладиаторы. Выглядели они вымотанными, оба испачкались в крови. Они с трудом тащили на себе надувной плот, и видно было, что занятие это им изрядно осточертело.
        - Повоевать немного пришлось. - пояснил землянин. - Но, слава Богу, все обошлось. Потом искали место, где можно с плотом спуститься вниз, к реке. Кое-как нашли, километрах в десяти ниже по течению. Как дела у тебя?
        - Пока - нормально. Муунов покормила. Аппетит у них отменный. Всего их штук шесть, или семь. Мясо они любят…. Подходят смело, тело рвут без опаски. Чувствуется - врагов у них здесь нет. Есть предложение! - после небольшой паузы сказала Маша. Но….
        - Говори!
        - Давайте еще одного или двух конвоиров сбросим в волду. И пока эти твари пируют, ты Ар'рахх, их - того! Стрелами - чик, чик!
        - Обратно по скале нам не подняться! Придется лезть тебе!
        - Я не против! Сейчас поднимусь и сброшу вам веревку! - богомолка с поражающей легкостью забралась по отвесной стене; через пару минут вниз спустился трос.
        Сашка и зеленый верзила, переглянувшись и тяжко вздохнув, полезли наверх. Наверху было заметно светлее.
        Непрошенных гостей на противоположном берегу «подковы» кто-то заметил. И тут же изменился ритм барабана - громила на его вершине стал стучать своей палицей в два раза чаще - словно торопил что-то. Или кого-то?
        Бывшие гладиаторы, не особо церемонясь, сбросили вниз тело командира пограничников, быстро спустились следом. О скрытности теперь можно было только мечтать.
        Привлеченные необычны движением, многочисленные «гости праздника» облепили края провала, удивленно глазели на странную троицу, посмевшую покуситься на издревле заведенный ритуал.
        Ар'рахх сбросил убитого воина в воду. На тело набросились мууны. Драк хладнокровно расстреливал каждого, кто приплывал отведать свежего мяса.

«Рыбалка» зеленого верзилы продолжалась недолго - минуты три-четыре. К удивлению землянина, убитые или раненные драком мууны не всплывали на поверхность, а тонули в воде, из чего Александр сделал вывод, что эти хищники - не рыбы, а что-то другое. Но что именно - выяснять сейчас ни времени, ни желания не было.
        Нужно было срочно спасать беременную девушку, так как корзина с парнем и его подругой опустилась настолько низко, что в любой момент могла зачерпнуть воды. А с учетом того, что водичка в «пруде» была горная, ледниковая, шансов выжить в ней у девушки по-прежнему было очень мало.
        Бывшие гладиаторы налегли на весла, тараня воду в направлении плетеной из веревок люльки.
        Парень и девушка заметили своих спасителей. Но вместо того, чтобы радоваться, они почему-то стали подавать знаки, которые можно было истолковать только одним образом - немедленно убирайтесь прочь!
        Заречнев пожал плечами, переглянулся с «братом по крови»; оба еще сильнее налегли на весла. Они успели вовремя.
        Едва плот занял точку под корзиной, кто-то на берегу, не выдержав, рубанул чем-то острым и тяжелым канат. Корзина пошла вниз, к счастью, не слишком быстро.
        Бывшие гладиаторы успели подхватить люльку с обнаженными парнем и девушкой, Маша, без раздумий чиркнула ножом по «пуповине», удерживавшей корзину на весу всю ночь. Барабан на берегу неожиданно стих.
        Весь восточный полумесяц верхнего края провала украсился многочисленными точками - любопытствующие явно не хотели лишать себя любимого зрелища. «Зрители» не кричали, не бросали камней и не стреляли из оружия. Они просто смотрели и молчали. Словно ждали чего-то. И это «что-то» не заставило себя ждать долго.
        Вспучилась поверхность воды, указывая на то, что под поверхностью происходит какое-то очень сильное движение, а вскоре на всеобщее обозрение явился тот, кто это движение вызывал.
        Завизжали от восторга «зрители», забилась на плоту в истерике девушка. Парень побледнел, покрутил головой, увидел оброненный кем-то из пограничников нож. Он поднял клинок, как-то печально посмотрел на девушку, зажал кинжал между зубов и… прыгнул в воду. Он вынырнул, размашисто поплыл навстречу тому, кто поднялся на поверхность. Водное существо было ужасно.
        Огромное, размером с небольшого кита, оно не было похоже ни на одно из животных, виденных когда-либо Александром. Мощная и широкая пасть с несколькими рядами больших зубов не оставляла сомнений в том, чем именно питается это существо. Большая бронированная голова венчала не слишком крупное тело с мощным хвостом, украшенным гребнем.
        - Какая-то монструозная помесь жабы и крокодила! - так звездный рекрут определил для себя «вид» животного, всплывшего на поверхность. - Парень хочет задержать этого монстра! - крикнул Сашка, хватаясь за базуку. - Погибнет зазря!
        Он торопливо пальнул в сторону «крокодила», но промахнулся. Вода вспенилась рядом с мордой «чудища морского».
        Животное отреагировало на угрозу мгновенно, с подозрительной быстротой скользнув под воду.
        - А-а-ап! - коротко вскрикнул юноша, прыгнувший в воду. На поверхности остались только пара небольших кругов…. Девушка закрыла лицо руками, присела на дно плота.
        Секунд пять ничего не происходило. Потом со стороны берега - совсем не оттуда, откуда звездные рекруты ожидали нападения, показалась зубастая голова. Она царапнула клыками по мягкому борту, исчезла под водой так же быстро и неожиданно, как появилась. Забулькал воздух, покидая надувное плавсредство.
        Чудище всплыло вновь, и снова не там, где его ждали, заметив движение человека с базукой, моментально скрылось под водой.
        - Умная, гадина! - разочарованно протянул Сашка, внимательно вглядываясь в воду.
        Словно подтверждая его слова, «жабный крокодил» показался в самом дальнем краю водоема - прямо под струями водопада.
        Заречнев, поднял базуку к плечу, прицелился, понял, что все равно не попадет, опустил «мушкетон». Он в сердцах плюнул на воду, закинул оружие за спину, схватился на весла. Ар'рахх если и отстал от него, то на долю секунды. Плот, булькая и виляя, снова пошел к берегу. Чудовище вдалеке снова исчезло под водой.
        Из-за гребня горы показался Лакус. Он осветил провал, лес, водопад, горстку существ на темном пятачке плота посредине водоема….
        Со стороны берега вынырнуло кошмарное создание; не прячась и не сворачивая, открыв свою громадную пасть, быстро поплыло в сторону испускающего последний дух плота. Заречнев встал на нос плавсредства, поднял оружия на уровень глаз, выжидая, когда монстр подплывет на достаточно близкое расстояние. Достаточное для того, чтобы цель была повреждена наверняка. Ар'рахх истолковал его действия по-своему.
        - Хочешь опять, как тогда, с Э'го, забраться к нему внутрь? - спросил он, не переставая работать веслом.
        - Нет…. Не знаю…. Посмотрим….. - он заметил, что его противник сделал неосторожное движение и подставил для атаки свой бок. Землянин выстрелил.
        Боеприпас взорвался о тело чудовища, не причинив тому ни малейшего вреда. Чудище ускользнуло под воду.
        - Бронированный, сволочь! - Сашка в сердцах от души выматерился. - Что за планета, блядь, такая дебильная! Пауки - бронированные, рыбы - тоже бронированные! Что, опять надо лезть внутрь?
        - Погоди! - остановил его драк.
        - А что годить? - заорал на него Сашка, заметив, что «рыба» всплыла намного ближе, чем в прошлый раз. - Так хоть какой-то шанс появится. Если я не рискну, погибнем - все! Эта «штуковина» нас всех по очереди сожрет!
        Между тем «рыба», совершенно ничего не опасаясь, вновь разинула свою страшную пасть и с большой скоростью устремилась на плот. Точнее - на то, что еще плавало по поверхности.
        Александр быстро перезарядил «мушкетон», почти до коленей утопая в воде, добрался до кормы, присел, пригнулся, намереваясь прыгнуть вперед, проскользнуть внутрь чудовища и, по возможности, миновать острые зубы хищница как можно быстрее.
        Но у «рыбы» были другие планы. Она в последний момент снова ушла под воду. Её снова довольно долго не было, а когда она возникла в озере - то оказалась там же, где и в прошлый раз - под струями влаги, падающей с гор.
        - Чё это она затеяла? - Сашка отошел от края плавсредства - он как почувствовал, как опора медленно, но неуклонно уходит из-под ног.

«Жабный крокодил» «ответил» на это вопрос сам. Он ударил по воде хвостом, набирая скорость, помчался в сторону своей добычи. Теперь, когда плотик почти полностью ушел под воду, реализации его намерений не могло помешать ничто.
        Сашка погрузился в ледяную воду уже по пояс. Рядом вяло булькался зеленый верзила. Он даже пытался еще помочь Маше, но…. Видимо, силы заканчивались и у него.
        Заречнев поднял руки вверх, не давая воде затопить «мушкетон» и все еще надеясь, что сможет выстрелить и попасть во врага хотя бы раз.

«Рыба» набрала приличную скорость, не снижая быстроты, погрузилась воду…. Она выпрыгнула высоко вверх, и видно было, что точка приземления её могучего и уродливого тела совпадает с тем местом, которое занимает на водной глади «пруда» плотик землянина и его друзей.
        Говорят, что в последние мгновения жизни перед глазами человека проходит вся его жизнь. Сашка ничего этого не видел.
        Он сделал в этой ситуации все, что мог - переместился в «чупа-чупсовое время», поднял базуку к плечу и теперь терпеливо ждал, когда чудовище подлетит настолько близко к нему, что он попробует попасть ему хотя бы в глаз.

«Глаза ведь у этой рыбы все равно не должны быть бронированными»! - думал он, рассматривая во всех подробностях пятнистое брюхо подводного прудового жителя, его плавники, больше похожие на руки, с перепонками между пальцев….
        Сашка увидел, как где-то высоко-высоко, в космосе, зажглось второе Солнце. Оно было очень маленькое, но очень яркое…. Страшной силы луч на мгновение возник в небе. Он прочертил золотую нить от неба до Кромоса, своей нижней кромкой коснулся влетевшего в воздух повелителя горного озера…. «Рыба» разорвалась изнутри так, словно внутри неё была заложена бомба.
        Огромная зубастая голова, получив дополнительный импульс, пролетела за плот, шлепнулась на воду, стала медленно погружаться в глубь. Урез провала мгновенно очистился от «зрителей».
        - Око Смерти! - с благодатью воскликнула девушка, поднимая руки к небу. - Нас спасло Око Смерти! - она заплакала, закрыла лицо руками.
        - Ну, чё замерли! - окликнул Сашка друзей, ошалевших от такого неожиданного финала драмы. - Гребем шустрее к берегу. А то….

        Глава 6.
        Вкус молока матери.
        - Ходить можешь?
        Стант кивнул, на как-то не очень уверенно. Дита поняла, что решение о «выписке» бессмертного нужно принимать всё-таки ей.
        - А придется! - натянуто улыбнулась она, понимая, что шутки в подобной ситуации менее уместны, чем добрые слова поддержки и сочувствия. Но, видно крепко въелись в её гены «командирские» принципы решения всех возникающих проблем, и иначе она поступить просто не могла. Или - не считала нужным.
        Бессмертный с нескрываемой ненавистью посмотрел прямо в лицо Диты, но возразить не посмел. Он медленно, старясь не повредить тонкие розовые плёночки, едва слепившие края ран, приподнялся, сел, переводя дух. На его лбу выступили крупные капли пота, губы стали бледно-розовыми, но он по-прежнему молчал - ни стона, ни жалобы на то, как ему больно.
        Собравшись с духом, элой повернулся, спустил ноги вниз, коснулся ступнями пола.
        Гримаса боли на его лице постепенно стала меняться…. Видно было, что Стант понемногу «привыкает» к боли, рвущей его на части.
        Он сделал один шаг по блестящему пластику медицинского отсека, другой…. Его лицо налилось краснотой, дыхание участилось….

«Дойдет»! - поняла Дита, покидая медотсек космического корабля. Дел на сегодня запланировано было еще очень много.
        Бессмертная «нырнула» в помещение, в которое поступала вся информация с
«мини-габалы», вопросительно посмотрела на Олега. Землян оживился, бодро постучал по клавиатуре компьюзера.
        -Вот то, о чем я докладывал тебе сегодня утром! - сказал он, кивнув на экран монитора. - Этот сильный выброс энергии наша РЛС зафиксировала сегодня на рассвете, почти сразу после восхода. Я не знаю, что это было….
        Дита прервала словоохотливого «так сказать навигатора», несколько раз прокрутила запись утреннего события.
        - Мне тоже непонятен и неизвестен подобный природный феномен! - огорчила она землянина. - Впрочем, за бдительность спасибо; так неси службу и дальше!
        - Э-э…. - растерянно «заблеял» человек. - Это не я заметил. Это искусственный разум яхты поднял тревогу.
        - А почему - не ты?
        - Ты же ставила задачу: настроить станцию так, чтобы она работала в автоматическом режиме. Вот…. Я и настроил….. Объединил две системы - радиолокационную и корабельную. Мне кажется, результат - соответствует.
        - Соответствует - чему?
        - Задачам…. - совсем растерялся Олег.
        - Посмотрим! - оставила за собой последнее слово Дита, покидая аппаратную
«мини-габалы».
        Самочернова и Тимофеева не было видно нигде. Дягилев - совершенно измочаленный и смертельно уставший, гонял на татами местный спецназ.
        - Как обстановка? Старший офицер только кивнул головой в знак того, что все идет по плану.
        Не слишком свежим уже полотенцем он промокнул влажную от пота шею, бросил его подбежавшему бойцу.
        - Следующие!
        От группы бойцов отделилась пара крепких ребят, не мешкая, навалились на землянина. Через секунду один полетел в одну сторону, другой - в противоположную.
        - Хреново! - сокрушенно прошипел Евгений. - Мало занимались, много разговаривали! Следующие!
        - Демьян, а ты где? - отчаявшись найти первого пилота «живьем», Дита вызвала его по коммуникатору.
        - Да тут мы, недалеко….
        - Мы? Кто - мы?
        - Мы - это я, Юрик и Женька. Гоняю молодых в учебной схватке. Зажирели тут без меня. Пусть немного попотеют!
        - Ты что делаешь?! Тебе ж пока нельзя перегрузки!
        - А мы потихонечку, полегонечку….. Всё строго в горизонтальной плоскости…. И - никаких маневров по вертикали! Если хочешь, можешь к нам присоединиться! А то я, признаюсь, уже начал уставать. Вдвоем они меня так зажали!
        - Не верь ему, командир! - раздался в коммуникаторе уставший, но довольный голос Тимофеева. - Это он нас зажал. Один, больной - двоих, здоровых!
        - Меньше по «разведкам» блукать надо было! - прервал его хрипловато-ехидный голос Паршина. - Ничего! Я вам еще задам сегодня жару! Как говориться - тяжело в учении, легко - в бою!
        - Чё-то шибко тяжко в ученьях-то! - проворчал Самочернов. Он хотел добавить что-то еще, но, судя по его голосу, на пилота навалилась перегрузка, и ему стало не до разговоров.
        Дита довольно усмехнулась. Если первый пилот после реабилитации от столь серьезных травм, какие были у него, уже умудряется, пусть и в учебном воздушном бою
«прижать» одновременно двух, отнюдь не самых слабых курсантов, то до восстановления его обычных летных «кондиций» не так уж и далеко.

«Пора и мне слетать на разведку»! - решила она, лично убедившись, что пока в её
«епархии» все идет штатно. - «Да и нашего царька пора бы уже приучать к воздуху. А то дочки его уже полетали, а наш Верховный - нет. Это надо исправить»! - она решительно направилась к Императорскому Дворцу.
        Верховный Служитель давно ждал этого визита. Он мысленно уже много раз произнес спич, с которым намеревался «выступить» перед командиром Посланников Ока Смерти, но…. Всякий раз ему что-нибудь, да мешало. К его счастью, глава государства не знал поговорку про плохого танцора, которому все время мешают… сапоги. В конце концов, замужество его дочери, или дочерей были вопросом не очень срочным, и он решил, что удобный момент для обсуждения этой темы рано или поздно наступит сам собой.
        Глядя в заговорщески-довольное лицо элойки, повелитель страны решил, что этот - удобный момент - настал именно сейчас. Он так же радостно улыбнулся, шагнул навстречу женщине…. Дальнейшее повергло его в шок.
        - Мы летим с тобой на разведку! - Верховного Служителя эти слова Диты, мягко говоря, застали врасплох. Он чудом вернул брови на их законное место, чуть ли не рукой поднял вверх нижнюю челюсть.
        - То есть как - мы? На какую разведку? Зачем? - он ошалело поводил глазами из стороны в сторону, словно ища поддержки у немногочисленной челяди, присутствующей при этом разговоре. Но его ближайшее окружение благоразумно молчало.
        - Зачем? Это государственная тайна! Или ты хочешь, чтобы я при всех сказала, куда мы летим, и на как долго будет продолжаться наш полет?
        Упоминание о тайне вернуло «вождя» в реальность, он неожиданно по-детски шмыгнул носом, в знак согласия кивнул головой.
        - Что, вылет - прямо сейчас? - он все еще не мог поверить в реальность происходящего.
        - Да, именно сейчас! Нужно вылететь как можно быстрее - у нас мало времени! - она пошла к выходу, не оборачиваясь.
        Верховный Служитель критично осмотрел себя, пришел к выводу - в такой одежде он вполне может сесть в кабину боевого самолета. Кромосянин засеменил, догоняя Диту.
        - К чему такая поспешность и секретность? - без обиняков спросил он у элойки, когда все ремни были пристёгнуты, а шлем надежно закрыл его голову и лицо.
        - А иначе просто нельзя! Ты лучше меня знаешь, как эффективно работает разведка Северной Империи. Если северяне узнают о нашем полете хотя бы за пару часов, они успеют предпринять меры и обязательно постараются сбить мой самолет. Тебе это надо? Не надо! И мне не надо!
        - А зачем вообще нужен это полет? Что, нельзя было поговорить в моих апартаментах?
        - В твоих «апартаментах» можно говорить о чем угодно, но один хороший полет заметит десять таких разговоров.
        - Ты - чем?
        - Сейчас покажу! - она запустила турбину. Двигатель засвистел. Дита подождала несколько секунд, прислушиваясь к звукам, доносящимся от мотора, потом вывела его мощность на взлетный режим.
        - Красиво! - не смог удержаться от проявления восторга глава государства. - А куда мы летим?
        - Что является основной статьей дохода твоей страны?
        - Биотопливо.
        Биотопливо используется взамен ископаемых ресурсов, которых у нас практически не осталось. Мы выращиваем ряд культур, богатых маслом и спиртом; в конечном итоге после переработки из зерна получается жидкость, которую можно использовать в качестве топлива для самолетов, самокатчиков и тому подобное. Биотопливо доставляется в порт, загружается в танкеры и морем переправляется в Северную Империю. Взамен мы получаем машины, механизмы, металл, оружие.
        - А каков объем ежегодного экспорта? Сколько у тебя сейчас танкеров на погрузке?
        Точную цифру экспорта я тебе назвать не могу - это государственная тайна, как ты понимаешь. Но сейчас, с учетом сезона, на погрузке должно находиться четыре судна.
        - Тогда смотри! - Дита положила спарку на борт, рисуя в небе огромную окружность с центром в районе морского порта.
        Верховному Служителю хватило одного взгляда, чтобы увидеть - в этот день биотопливом на его причалах грузилось восемь танкеров - вдвое больше, чем проходило по официальным бумагам.
        - На других планетах это называется - коррупция! - сказала Дита, выписывая новую спираль. - И это - еще не всё! Сейчас я тебе покажу источник происхождения незапланированного биотоплива. Какова у тебя доля поливных земель?
        - Процентов двадцать - двадцать-два.
        - Принято! А теперь глянь на экран! Я тебе вывела туда данные, полученные путем обработки спутниковой фотографии.
        - Чего? - не сразу сообразил властелин страны.
        - Так выглядит твоя страна с высоты в миллион локтей!
        - Понятно…. - пробормотал кромосянин, хотя мало что понял. Он добросовестно углубился в изучение изображения, появившегося перед ним на экране компьюзера, неожиданно спросил, касаясь пальцем одного участка на поверхности экрана:
        - А сюда мы слетать сможем?
        - Разумеется! - ответила Дита, выводя машину на выбранный Служителем курс.
        - Что ты хочешь там увидеть?
        - Там всегда была пустошь. Большая каменистая пустошь. Если верить твоим рисункам, то сейчас там - большое поле; я сказал бы даже - гигантское. Причем - орошаемое. Хочу лично проверить!
        - Хочешь - значит проверим! - Дита увеличила тягу маршевых двигателей, хотела было уже подняться повыше - туда, где сопротивление воздуха заметно слабее, но вовремя вспомнила о том, что высота и скорость её истребителя могут спровоцировать самого непредсказуемого неприятеля - Око Смерти, снизила скорость, пошла на снижение…. На месте пустоши было поле.
        Огромное плодородное поле, засеянное самой «деньгоемкой» культурой - большим желтоголовиком, внешне напоминающим обычный земной подсолнечник.
        - Садимся! - скомандовал Верховный Служитель.
        Дита не стала возражать. К такому повороту воздушной инспекции она не была готова, и перед тем, как направить машину вниз, он дважды облетела внушительную «загонку» по периметру, проверяя окрестности на предмет наличия в них нежелательных
«гостей». Все было спокойно….
        Когда спустя два часа Демьян, встревоженный слишком долгим отсутствием патронессы, заглянул в аппаратную «мини-габалы» и попросил Олега подсказать, где в данный момент может находиться Дита, тот лишь удивленно пожал плечами.
        - Командир улетели с «вождем», куда-то на юг. Моя РЛС «видит» только то, что происходит на севере. У меня нет информации, где может быть её машина.
        Демьян чертыхнулся и пошел искать старшего офицера - коммуникатор Дягилева почему-то никак не реагировал на настойчивые вызовы первого пилота.
        Евгения Демьян нашел на берегу водохранилища, в котором землянин на практике показывал, как должно форсировать водную преграду «с полной выкладкой».
        Он увидел Паршина, немедленно вылез из воды, сбросил с себя тяжеленный рюкзак.
        - Что случилось? - без обиняков выдохнул он по-русски, испытующе глядя в лицо старшего по званию.
        - С чего ты решил?
        - А ты когда в последний раз сам находил меня? Вот именно, очень и очень давно. Видать, случилось что-то действительно серьезное, если ты пошел искать меня сам. Колись, что произошло!
        - Дита пропала!
        - То есть как - пропала?
        - Часа три назад вылетела куда-то со здешним царьком, и - всё! Ни - слуху, ни - духу!
        - Бл..дь! Х..ево! А чё Олег гутарит?
        - А чё он может сказать? Дита улетела на юг, а его станция смотрит только на север. Вот и весь сказ!
        - Сука! Хреновы наши дела! Если до утра Дита и этот вождишка не вернутся, нас могут и арестовать.
        - За что?
        - За - то! В превентивных целях, … твою мать! Срочно поднимаем в воздух всех, включая Олега и начинаем «чесать» поверхность». Есть хотя бы приблизительно направление?
        - Да, есть! Они улетели в сторону морского порта.
        - А что делать Станту?
        - Как что?! Я же сказал: на крыло - всех!
        - Он еле ходит!
        - Не …ёт! Если не найдем Диту и царька, ему и ползать не придется! Так же, как и нам!
        Стант на удивление спокойно выслушал приказ о начале патрулирования, уточнил только, как давно пропала бессмертная, медленно, насколько позволяли силы, побрел переодеваться в летный костюм.
        Юрий и Женька, отчего-то красные и запыхавшиеся, ждали звездных рекрутов и первого пилота уже у машин.
        - Что, есть какая-то информация? - проницательно глянув в лица курсантов, спросил Паршин. Верзила отрицательно покачал головой.
        - Девчонки говорят, что еще утром их отец никуда не собирался. Все произошло очень быстро, даже спонтанно. В апартаменты Верховного Служителя зашла Дита, они вышли вдвоем и сели в спарку. Все! Больше ни им, ни кому-то другому во дворце ничего об этом происшествии неизвестно.
        - Ладно! - севшим голосом буркнул первый пилот. - Будем искать. Олег разбил южную часть страны на квадраты, сейчас он загрузит каждому из вас в самолет карту местности и его участок. Вылетаем через пять минут! Плотно работаем до захода Лакуса. Увижу, что кто-то вернулся на базу раньше, или сел передохнуть у какого-нибудь озерка - лично расстреляю! Вопросы? Тогда - по коням!
        Ледяная горная вода отняла у звёздных рекрутов последние силы. Сашка устало выбрался на берег, опустил на песок беременную девушку. Её сильно знобило; она сжалась в комочек, пытаясь хоть как-то согреться, но холодный вихрь, закруживший плотный воздух провала отнял у её тела последние капли тепла. Девушка присела у ног землянина, её заколотило от холода; а зубы выбивали мелкую дробь.
        - Ар'рахх! Зеленый верзила даже не шелохнулся.
        - Ар'рахх! Я с тобой разговариваю, зеленое чудовище!
        Зеленое, а точнее - позеленевшее от холода «чудовище» медленно повернуло голову, вяло пошевелило клешней в знак того, что оно слышит своего командира.
        - Саш'ша! - зашипел драк. - Я не могу…. Дв… Двигаться….
        - Это - только холод! Ерунда! Скоро пройдет! Не нужно поддаваться! Быстренько собери вокруг себя ветки и разведи костер! Немедленно!
        Молодой охотник встрепенулся, как от хорошего пинка, стал барабаться руками вокруг себя, собирая мелкий мусор.
        - Теперь - поджигай!
        Драк с большим трудом вынул зажигалку, хотел добыть пламя, но «огниво» выпало из его клешней.
        Сашка метнулся к «брату по крови», подобрал зажигалку, чиркнул колесиком по кремню. Желтый огонек лизнул одну веточку, другую, весело поскакал по груде хвороста, собранной зеленым верзилой.
        Пока Ар'рахх приходил в себя, землянин перетащил поближе к костру девушку, перенес и Машу, полностью оцепеневшую в ледяной воде.
        Однако уже через десять минут богомолка начала подавать признаки жизни. Она шевельнула сначала одним пальчиком, потом - другим. Еще через четверть часа насекомое начало двигаться - медленно, неловко, но «процесс пошел».
        - Так, а что же нам с тобой-то делать? - в который уже раз спрашивал Заречнев у спасенной девушки, внимательно наблюдая за её лицом. Не нужно было быть большим специалистом, чтобы понять - девушка дохаживает перед родами последние недели, если не дни.
        Однако молодая будущая мама упорно молчала, уткнувшись лицом в свои ладони.
        - Для начала нам тебя нужно одеть! - он выразительно посмотрел на богомолку. Та отрицательно покрутила головой, показала что-то руками. Но и так, без её жестов, было ясно - Маша не сможет подняться по стене провала еще какое-то время. Но - какое? Кажется, ответ на этот вопрос не знала она сама.
        Сашка прошелся по берегу озера, собрал охапку плавника. Он щедро сыпанул веток и корней в костер, довольно усмехнулся, видя, как высоко взметнулось пламя.
        Пока его команда приходила в себя, Александр вытащил плот, а точнее - то, что от него осталось, на берег.
        Осмотр показал, что осталось от плавсредства не так уж мало. Чудовищная «рыбина» разорвала борт, однако если его удалось бы чем-нибудь склеить, то надувное плавсредство вполне еще могло послужить своим новым хозяевам.
        Сашка почесал затылок, соображая, что именно можно было бы использовать в качестве клея, но ничего путного в голову так и не пришло.
        Маша, борясь с проходящей оцепенелостью, заметила его характерный жест - землянин всегда именно так скреб свой затылок, когда задача казалось ему неразрешимой. Она на четвереньках приблизилась к человеку, уточнила, в чем его проблема.
        - Да, собственно, проблемы никакой нет! - Сашка попинал ногами лохмотья плота. Но если бы нам удалось найти клей и склеить вот этот и этот куски, то плот можно было использовать для передвижения. А с учетом того, что эта река - пока лучшее, что нам может предложить северная половина планеты, это стало бы оптимальным выходом - как выбраться поскорее из этих ледяных предгорий.
        Маша ничего не ответила. Она подползла к плоту, внимательно осмотрела дыры.
        - Вот что! - неожиданно предложила она. - Погуляй-ка ты где-нибудь. Где-нибудь подальше от этого места. А еще лучше - займись человеческой девушкой. А я пока посмотрю, что здесь можно сделать!
        Александр недоуменно пожал плечами и пошел смотреть, как себя чувствует
«человеческая девушка».
        Спасенная выглядела плохо. Её по-прежнему бил озноб, она безумно вращала глазами, похоже, совершенно не понимая, где она, и что с неё.
        - Во-во-во…. - стучала она зубами. - Во-во-во….
        - Воды хочешь? - спросил землянин, растягивая над костром для просушки большую тряпку, вынутую им из плота. Девушка отрицательно покачала головой, показала пальцем на низ живота.
        - Воды отошли?! - догадался, наконец, человек. Беременная облегченно кивнула, стала заваливаться на бок. Заречнев испугался.
        О том, что все женщины рожают, он, разумеется, знал. Но чтобы самому участвовать в этом процессе? Такое не могло ему прийти в голову даже в самом кошмарном сне.
        - Черт! Черт! Черт! - забегал Сашка по песку. - Чё делать? Чё делать-то?
        - Что стряслось? - зеленый верзила отогрелся возле костра и теперь выглядел «как новенький».
        - Девушка! Она рожает!
        - И - что? - не понял драк. - Что в этом такого страшного? Все рожают. У нас вообще за раз знаешь, сколько яиц откладывают?
        - Да пошел ты - со своими яйцами! - замахал на него руками человек. - Я не знаю, что делать? Понял?
        - Ага. Понял! А что ваши делают, когда самка - того? Рожать?
        - Не помню. Знаю - воду греют. И чтобы чистые тряпки были. Да! И пуповину надо отрезать. Но это потом, когда ребенок - того…. Появится. То есть родиться!
        - Ты успокойся! - посоветовал из-за спины скрипучий голос Маши. - Не суетись. Я помню, нам говорили, что делать, когда человеческая самка - рожать!
        - И - что?
        - Сначала её надо раздеть!
        - Уже! Уже раздета! Что дальше?
        - Потом - не суетиться! Человеческий детеныш выходить на свет очень долго. Иногда - половину дня, иногда - весь день! Нужно положить женщину на ровную поверхность. А дальше она все сделает сама!
        - Что - сама?
        - Сама - родит!
        - Ага…. Родит - сама! Хорошо! Ладно! Маша, что у нас с плотом?
        - С плотом все нормально! Осталось его наполнить воздухом!
        - Ты это - серьезно?
        - Да! Там есть такая штучка для нагнетания воздуха. Попроси Ар'рахха заняться!
        - Ар'рахх! Слышал? Вперед! Чтобы через десять минут плот был накачан!
        - Бегу! - стукнул челюстями драк, действительно, бегом направляясь к трофейному плавсредству.
        - У наших конвоиров были тряпки! - напомнила Маша. - Не знаю уж, насколько они чистые…. Но их можно, в крайнем случае, постирать в озере и высушить у костра!
        - Поднимешься?
        - Поднимусь, но…. Подстраховка нужна. Видишь - с другой стороны опять «зрители» вызверились. Словно ждут чего-то еще. Надо спешить. А на верху нас может ждать сюрприз. Вместе надо лезть!
        - Это как?
        - Ты - по канату, я - по скалам. Так - как, ты готов?
        - Я - как пионер, - всегда готов! - Заречнев быстрым шагом направился к тросу, свисающему по стене провала. Наверху никого не было.
        Сашка быстро опрокинул вещмешки «почивших» пограничников, собрал все тряпки и одеяла, которые удалось из них вытрясти, сбросил весь этот скарб вниз.
        Маша проворно собрала холодное оружие - ножи, упаковала его в одну из тряпиц, сбросила следом.
        Сашка подошел к краю провала, еще раз, более внимательно осмотрел его. Было в этом природном явлении что-то такое, что «цепляло» не глаз, а скорее - подсознание. Некая несуразность между формой и содержанием. Но - какая?
        Землянин посмотрел себе под ноги, внимательно осмотрел края подковы и её окрестности….
        На противоположной стороне провала, метрах в ста, небольшая группа «зрителей» устанавливала что-то вроде треноги. Спустя какое-то время над сооружением что-то пумкнуло, взвился клуб белого дыма, в камень у ног землянина ударилось что-то твердое.
        - Бл..дь! - зло сплюнул на камень Заречнев. - Они, что, еще и повоевать с нами хотят?
        Он перекинул базуку, прицелился…. Оба «мушкетона» - его и Маши - бабахнули одновременно. (Сашка даже не заметил, когда богомолка тоже изготовилась для стрельбы - насекомое находилось позади землянина).
        На противоположной стороне провала два взрыва слились в один, в мелкие щепки разнося «треногу» и всех, кто в этом момент находился рядом с ней. Оставшиеся в живых «зрители» бросились врассыпную.
        Звездные рекруты закинули оружие на его «законное» место - за спины, быстро спустились вниз, к плоту. Как ни велик был испуг аборигенов, никто не дал бы гарантию, что «зрители» не вернутся через полчаса, или через час.
        Девушка перекатилась на спину, закричала от боли. Её лицо исказила гримаса, пальцы судорожно вцепились в края полотна, которым её укрыли землянин и драк.
        - Всё! Переносим девушку на плот, и - в путь!
        - Она же кричит!? - не понял приказа Ар'рахх.
        - Люди всегда кричат, когда рожают. Это, знаешь ли, очень болезненная процедура. Всегда! Это называется - схватки! Скоро прекратятся!
        Спасенную роженицу перенесли на плот, прикрыли еще одной более-менее чистой тряпицей….
        Маша запрыгнула на плот последней, не переставая наблюдать за верхней гранью провала.
        Минут через двадцать, когда трофейное плавсредство покинуло, наконец, негостеприимный водоем, все слегка успокоились.
        - Маша, плот отлично держится на воде! Чем ты его заклеила так хорошо?
        Богомолка отчего-то долго не отвечала на вопрос Заречнева, потом повернулась к нему и с нескрываемой злостью в голосе ответила:
        - Чем, чем! Чем было, тем и заклеила! Тебе - какая разница? Воздух - не выходит? Не выходит! А остальное тебя не должно касаться!
        Сашка густо покраснел - он понял, что своим вопросом нечаянно перешел какую-то тонкую грань. Но что это за грань, и чем именно он обидел насекомое, Александр, дабы не усугублять ситуацию, переспрашивать не стал.
        Диту раскачивало.
        Нестерпимо болела голова. Элойка попыталась разлепить веки, но не смогла - на глазах у неё были тугая повязка.
        Она пошевелилась. Движение отозвалось рвущей болью в области затылка, обжигающая стрела пронзила её тело - от головы, рук, намертво перекрученных между собой чем-то очень жестким - наручниками, или проволокой - до лодыжек, скрученных еще крепче. Она едва снова не потеряла сознание, но чудовищным усилием воли удержала в себе крохотный уголёк мысли, все время норовившего провалиться куда-то во тьму.

«Где я? Как я здесь оказалась»? - это было первое, что спросила она у себя, как только радужные пятна перестали расцвечивать черноту перед её глазами.
        Но мозг бессмертной категорически отказывался выдавать её информацию о последних минутах перед тем, как она потеряла сознание.

«Интересно, а вождь - тоже здесь»? - внезапно кольнула её мысль. Она, превознемогая острую боль, подвигала вокруг себя крепко связанными ногами. Спустя какое-то время ноги уткнулись во что-то мягкое.
        - М-м-м! М-м! - сказало это «мягкое». Дита пожевала тряпку во рту, но выплюнуть кляп ей не удалось.

«Наверное, это - всё-таки - он»! - решила она, стараясь двигаться меньше. Любое движение причиняло острую боль. Причем - во всех частях тела.

«Эти выродки, меня, что, еще и попинали после того, как я оказалась без сознания»? - от этих мыслей пошел неприятный холодок. Элойка прекрасно знала, как могут еще
«позабавиться» мужчины над бесчувственной девушкой. Она мысленно «просканировала» низ живота, облегченно вздохнула.

«Кажется, ничего не было»! - решила она, пытаясь выплюнуть-таки кляп. Но тряпка сидела плотно.

«Ладно, будем ждать»! - решила бессмертная, поняв, наконец, что ловушка, в которой они нечаянно оказались одна, или вместе с Верховным Служителем, пока не готова еще выпустить своих пленников.
        - Докладывайте! - Демьян тяжелым взглядом поочердно посмотрел на каждого члена команды, вернувшихся с «чеса», тяжело опустился в свое кресло. - Только коротко, и самую суть!
        - У меня - ничего! - Самочернов виновато опустил глаза. - Ни малейшей зацепки!
        - Аналогично! - Тимофеев тяжело вздохнул.
        - Никаких следов! - Дягилев был удручен не меньше первого пилота.
        - А ты? Почему молчишь ты? - вопрос Демьяна с трудом вывел Станта из состояния задумчивости или прострации. Бессмертный поднял глаза, невидяще посмотрел перед собой.
        - Я сейчас еще раз, более тщательно «прокручивал» в голове то, что видели мои глаза во время патрулирования «моего» квадрата.
        И вот что…. Было там огромное поле, густо засаженное какими-то желтыми растениями. Цвет у растений - необычный. Необычно яркий. Словно поле - новое, или на него высыпали огромное количество удобрений. Я днем не обратил внимание, но…. С одного края растения были словно смяты чем-то. Как будто их погнул сильный порыв воздуха, или….
        - Или поток воздуха от струй садящегося самолета! - закончил его мысль первый пилот. - Покажи, где это место!
        Поня-атно, где! Перед рассветом вылетаем! Летим - все! Юрий, и вы, Евгении - захватите личное оружие. Скорее всего, придется маненько повоевать!
        Расстановка будет такая: Олег остается за пультом своей радиолокационной станции, Стант и я - в воздухе, прикрываем вас с верху и обеспечиваем разведку, а вы,
«сладкая парочка», и старший офицер, спускаетесь вниз и все о-очень внимательно исследуете!
        Сейчас - спать! Всем! Особенно это касается вас, курсанты второго года обучения! Это - приказ! Завтра - тяжелый день! Силы нужно поберечь!
        Можете сходить «в разведку», но ненадолго, так, чтобы в полночь оба были в казарме! Да, вот еще что! Приведите-ка обеих ваших девчонок к нам. А то, чует мое сердце, не сносить им головы, если дойдет дело до дележа трона. Они ж - прямые наследницы. А это, знаете ли, «следок».
        - Какой следок? - шкафообразный Самочернов никогда не отличался сообразительностью.
        - Убьют, их, Юрик! Убьют! - Женька за руку потянул верзилу к выходу.
        - Как убьют? - не понял верзила. - Да я….
        Духота становилась все невыносимей.
        Дита интенсивно потела, с каждым часом она теряла жидкость - все больше и больше…. Рядом, задыхаясь, кто-то шумно сопел, вероятно - Верховный Служитель. От влаги и непрерывной возни у бессмертной сползла, наконец, повязка с глаз, и она увидела место, в котором она находилась.
        Довольно большое пространство со стенами овальной формы могло быть чем угодно, но было, вероятнее всего, емкостью для перевозки жидких грузов - наверху виднелся широкий люк, а внизу, под пучками соломы, устилающей дно емкости, угадывались остатки какой-то маслянистой жидкости.
        Сопел рядом, действительно. Верховный Служитель. Дита подтянула ноги к груди, скосила глаза, рассматривая то, что так жестко и больно сдавливало ей лодыжки.
        Её подозрения подтвердились - неизвестные, захватившие в плен её и главу государства, руки и ноги пленников перетянули проволокой.
        Дита покрутилась еще, увидела острые усики скрутки. Ноги в этом месте болели особенно невыносимо.

«М-да»! - продумала элойка. - «Ноги ниже проволоки не чувствуют уже ничего. Еще несколько часов таких «пут», и гангрена - обеспечена. Нужно что-то предпринимать»! Она перевернулась на спину, хотела ударить ногами в стену цистерны, но передумала. Она прокрутилась на спину, легла так, чтобы ноги касались головы властелина Южной Империи. Кончиками проволочных усиков она зацепила повязку на его глазах. Кромосянин долго моргал, пока окружающие его предметы не обрели четкость. Он увидел Диту, на его лице появилось выражение безмерного удивления.

«Ага»! - решила бессмертная. - «Этот вождь, видимо, уже решил, что похищение его драгоценной особы организовала я. А вдруг оказалось, что мы - оба пленники. Есть отчего удивляться».
        Она промычала собрату по несчастью что-то в духе того, что неплохо бы избавиться еще и от кляпа.
        Властелин страны оказался дюже сообразительным. Он сам зацепил тряпку, торчащую из его рта, за усики проволоки на ногах Диты, стал рывками вытягивать кляп из своего рта. С седьмой, или с - десятой попытки ему это удалось.
        - Ползи ко мне! - шепотом попросил он элойку. - Я тебе тоже кляп изо рта вытащу.
        Бессмертная несколько секунд извивалась на соломе, как червяк, которого насаживают на рыболовный крючок, но просьбу главы государства выполнила.
        - Что теперь? - так же, негромко спросила она, выплюнув тряпку и уткнувшись лицом в связанные руки Верховного Служителя.
        - Надо руки развязать! И ноги!
        - Но как?
        - Повернись ко мне спиной, нащупай пальцами проволоку и постарайся раскрутить узел… Элойке не нужно было повторять дважды.
        Через четверть часа она и «вождь» - свободные от пут на руках и на ногах, сидели в цистерне, массировали онемевшие сухожилия и негромко советовались, как им выпутаться из ситуации, в которой они попали.
        - Ты, кстати, не помнишь, как мы здесь оказались? - этот вопрос Дита задала первой. Мужчина пожал плечами, отрицательно покрутил головой.
        - Я думал, что это ты меня в ловушку заманила. Но теперь - вижу, что это - не так. Что делать-то будем?
        - Да, крышка закрыта плотно. И стены - из какого-то очень прочного материала. Похоже на металл….
        - Может, стоит постучать по стенам?
        - Сомневаюсь, что это - дельное предложение. Убить, может быть, и не убьют, но сильно больно сделают - точно! Начнем бузить, нас снова свяжут, да еще и по голове ударят, как в первый раз!
        - Хотели бы убить - давно бы сделали это. Ладно. Согласен - будем ждать!
        - Давай - сначала - ты! - Демьян долго «утюжил» подозрительное поле на высоте пятидесяти-ста метров, но первым посадить свою машину на землю так и не решился. Понимая, что в рукопашной схватке, «в случае чего», у Дягилева уцелеть шансов больше, чем у него - толком не вылечившегося после страшной катастрофы, он решил, что будет лучше для всех, если первым в наземную разведку пойдет старший офицер.
        Евгений посадил истребитель недалеко от машин Самочернова и Тимофеева, поднял фонарь, но из кабины долго не выходил, тщательно осматривая поле и его окрестности.
        Евгений вытянул из-за спинки кресла базуку - аналог той, которую Дита «подбросила» человеку, драку и богомолке, спрыгнул на траву. Ничего не произошло.
        Старший офицер, не снимая пальца со спускового крючка «мушкетона», осторожно обошел периметр своей машины.
        - Всё тихо! - резюмировал он свои наблюдения в коммуникатор. - Можешь спускаться!
        - Хорошо! - спарка первого пилота пошла вниз, зависла над полем рядом с самолетом Дягилева.
        Демьян прыгать на землю не стал - кости еще не срослись настолько, чтобы можно было рисковать ими, прыгая с двухметровой высоты. Он осторожно выбрался из кабины, прошел назад, к хвостовому оперению истребителя, по крылу скатился вниз. И сразу….
        - Вижу движение! - раздался из наушников возбужденный голос Станта, наблюдавшего на разведкой с высоты примерно в километр. - Со стороны скалы, которая с северной стороны поля. Мне отсюда не видно, но мне кажется, их не меньше двух. Сейчас они на расстоянии примерно пятьдесят метров! Остановились….. Заходят с запада. Осторожнее!
        Старший офицер и первый пилот ничем не выдали, что знают о приближении противника.
        Невидимый враг, очевидно, уверовав, что он не обнаружен, спокойно продолжал приближаться «беспечным» землянам. Две стрелы вылетели из кустов одновременно. Одна летела в голову Дягилева, другая - в башку Паршина.
        И обе - промахнулись. Земляне, предупрежденные элоем, успели среагировать на смертоносные дротики, выпущенные в них из зарослей.
        Евгений ответил чуть раньше Демьяна - тот все-таки берег и раненную руку, и травмированную ногу. Выстрелы из их базук почти слились.
        Сдвоенный взрыв прогрохотал в том месте, откуда в землян полетели стрелы, в воздух поднялись комья земли и туча пыли.
        Минут через двадцать, когда серое облако ветром отнесло в сторону, Демьян движением ствола базуки приказал старшему офицеру пойти и проверить заросли, откуда они были атакованы.
        Евгений отрицательно покачал головой, подождал еще минут пять, и только потом медленно и осторожно двинулся в сторону зарослей.
        Оба нападавших были еще живы, и оба были в сознании. Одному из мужчин оторвало ногу, другому - руку, по локоть.
        Евгений осмотрел все вокруг раненных аборигенов, осторожно ступая по развороченной земле, приблизился к нападавшим, пристально посмотрел в глаза одного из них, присел рядом на корточки.
        - Где девушка? - спросил он, для наглядности встав и показав - какого именно роста была та «девушка», про которую он сейчас спрашивает. Кромосянин отрицательно помотал головой.
        Евгений, преодолевая отвращение, протянул руку, сжал культю мужчины, из которой сочилась кровь.
        Тот закричал, завыл, стал дергаться, пытаясь вырваться из цепких «объятий» инопланетника. Тщетно. «Железная рука» «космического пролетариата» держала его цепко.
        - Я не знаю! Я ничего не знаю! - заверещал он, не прекращая попыток вырваться, или хотя бы ослабить хватку человека. - Я заступил на пост только сегодня! Самолет увезли и спрятали в пещеру. Вот - там. А девушку и мужчину переправили куда-то в сторону порта.
        - Зачем вам эта девушка?
        - Наверное, их обоих продадут в рабство. В порту много «ловцов душ» из Северной Империи! Ищите её у них!
        Дягилев вытер руку от крови об одежду кромосянина, встал с корточек, сделал шаг назад.
        - Может, все-таки не стоит?
        Ответом на вопрос Паршина послужили два выстрела, превратившие содержимое голов
«полевых охранников» в кровавый студень, разбросанный по кустам в радиусе трех-четырех метров.
        - Жестко? Не спорю! Зато другим неповадно будет! - старший офицер зло сплюнул себе под ноги липкую слюну. - Пусть эти ублюдки знают: каждый, кто посмеет прикоснуться к нашему командиру хотя бы пальцем, будет наказан жестоко и неотвратимо! Как эти - двое! - он перезарядил базуку, направился в сторону своего самолета. - Машиной Диты займемся позже. Никуда она отсюда не денется! - бросил он через плечо, с трудом забираясь в свой истребитель. - Нужно лететь в сторону порта!
        - Думаю, ты - прав! - после небольшого раздумья согласился с ним Демьян. - Но без поддержки - агентурной, или военной, нам не справится. Придется сначала лететь во дворец, за помощью к начальнику их тайной канцелярии.
        - Да уж…. Видимо, другого выхода - нет! Летим!
        - Дыши! Дыши! - Заречнев с трудом вырвал свои ладони из сильных рук девушки, приподнял полотно, заглянул туда, где вовсю шел «процесс». Розовая головка малыша, с прилипшими редкими черненькими волосиками через «окно» между ног матери почти уже пробила себе дорогу в мир, который еще недавно хотел убить - его, даже еще неродившегося.

«Чем же ты не угодил, малыш, местным богам, если они с тобой обошлись так жестоко»? - Заречнев мысленно все время, пока рожала девушка, спасенная рекрутами, разговаривал с ним. Иногда ему начинало казаться, что он чувствует, как больно человечку, который вот-вот впервые вдохнет воздух планеты, давшей ему жизнь, но…. Спасенная начинала кричать, и наваждение пропадало.
        К удивлению землянина, их крохотный отряд никто не преследовал. Он-то предполагал, что, если исходить из логики событий, что те, кто хотел убить будущую маму и её ребенка, должны были стремиться довершить начатое, довести свой замысел до логического завершения.
        Но что-то «сломалось» или изменилось в механизме, запущенном неизвестными кромосянами, приведшем в корзину над стаей голодных рыб двух молодых людей. Что-то такое, что мешало «шестерням» этой ужасной «машины» спуститься по реке вниз, выследить ускользнувшую жертву и вернуть её на то место, откуда она была изъята.
        Сашка, не раз «отстеганный» жизнью и знавший цену - настоящую цену - минутной беспечности, бдительности не терял. Его зеленый друг, чтобы лишний раз не пугать своим ужасным видом и без того настрадавшуюся девушку, был благоразумно перемещен на нос трофейного «корабля». Благо, и уважительная причина для такого перемещения нашлась сразу - здесь находилось отверстие, через которое в плот закачивался воздух. А так как Маша смогла обнаружить не все дыры в сверхлегком плавсредстве, то зеленому «доморощенному» рафтеру приходилось то и дело подкачивать в стены и дно плота воздух взамен того, который покинул его через «тайные» отверстия.
        А-а-а! А-а-а! - закричала девушка - громче, чем обычно. Заречнев бросился к ней, заглянул под полог…. На тряпке - самой чистой из тех, которые удалось обнаружить звездным рекрутам, лежал темно-розовый ребенок - мальчик, обвитый фиолетовой пуповиной. Лежал и молчал.
        - А чё он не плачет? Он же вроде плакать должен? - спросил землянин, обращаясь неизвестно к кому. К его удивлению, ответила… девушка.
        - Нужно его шлепнуть. По попке! - едва слышно, одними губами, искусанными до крови, прошептала она. - И перевязать пуповину. Александр шлепнул младенца по попке. Мальчик заплакал.
        Человек отрезал длинный лоскут ткани, перевязал толстый фиолетовый жгут, растущий из центра живота ребенка.
        - Теперь - режь! - так же тихо попросила девушка, все время молча наблюдавшая за действиями землянина. Курсант взял в руки кинжал, но у него задрожали руки.
        - Не могу! - на глазах Заречнева выступили слезы.
        - Давая - я! - жучиха вынула свой клинок, тщательно промыла его в забортной воде. Сашка отвернулся и зажмурил глаза….
        Когда он открыл их снова, пуповина и малыш «существовали» уже отдельно. Александр шумно выдохнул. Оказалось, что всё время, пока он сидел, зажмурившись, он забыл сделать выдох.
        - Ребенка нужно обтереть! - попросила она… богомолку, очевидно, интуитивно угадав в ней такую же женщину, как она сама. Маша кивнула, стянула с веревки практически высохшую, выстиранную в воде, тряпку; передала её человеку.
        - Я думаю, ты справишься с обтиранием детеныша лучше, чем я!
        Землянин улыбнулся над её необычным речевым оборотом, взял малыша на руки, приподнял его…. Где-то недалеко, на берегу тенькнула тетива.
        Сашка инстинктивно пригнул голову, одновременно заслоняя собой малыша. Раздался смачный звук удара железа, впившегося в дерево, и почти сразу же громко бабахнула базука, пугая ребенка.
        Заречнев пригнулся еще сильнее, полностью закрыв собой новорожденного мальчишку. Секунд десять или пятнадцать ничего не происходило. Он поднял голову.
        Из приклада базуки Маши торчал короткий мощный болт, а сама она неспешно меняла пустую гильзу в патроннике на новый боеприпас.
        - Он был один! - так объяснила она причину своего спокойствия. - Я его хорошо напугала, а уж потом Ар'рахх не промахнулся.
        Молодая мама приподнялась со дна плотика, покрутила головой, недоуменно рассматривая спасителей своего чада.
        - Кто вы такие? - спросила она. - Почему вы не дали убить меня - там, в озере; и здесь - моего ребенка? Почему? Кто вы такие? Что вам от меня нужно?
        - Кто мы такие? - ответил за всех зеленый верзила. - Мы - друзья. Все мы не с этой планеты; мы вообще не из этого мира. Скажу больше мы - из разных миров. Почему мы вмешались и не дали казнить тебя?
        Боги зачем-то забросили нас на эту планету. Наверное, у Них была на этой какая-то своя цель, свой резон. Не знаю…. Не мне судить….
        Но на тех планетах, на которых мы родились и выросли, не принято убивать беременную самку, женщину - любое существо, которое скоро станет матерью.
        Мы думаем - это правильно, это справедливо. Это соответствует Воле Богов.
        Если хочешь, можешь считать нас орудием Божьим, а наше появление - Провидением….
        Если же в твоей душе нет места для Бога, то ты можешь думать о нас как о кучке глупых авантюристов, встрявших не в свое дело….
        Девушка ничего не ответила. Она забрала малыша из рук Сашка, приложили его к груди.
        Мальчишка несколько раз открыл и закрыл крохотный ротик. Наконец, его губы почувствовали вкус молока матери….
        По лицу девушки пробежала болезненная гримаса, однако малыша от груди она не отняла….

        Глава 7.
        Маяла.
        - Кому-то придется идти обратно! - изрек драк, задумчиво покусывая пустотелый стебель сорванного им какого-то растения. - С девушкой и ребенком у нас никаких шансов дойти до цели и решить задачу, которую мы для себя поставили.
        - Согласна! - поддержала Ар'рахха богомолка. - Оставив вместе с нами человеческую самку и человеческого детеныша, мы становимся абсолютно уязвимыми.
        - Маша! Ну, сколько раз можно тебе говорить - не детеныш, а ребенок, и не самку, а женщину. - Александр еще раз, на этот - более внимательно - посмотрел на спавшую девушку, и малыша, дремавшего у нее на руке.
        Они не были похожи на коренных обитателей планеты, на которую их забросили Провидение и могущественный Сенатор Города Богов. Более смуглая кожа, тонкие запястья и лодыжки, иная форма волосяного покрова…. Разумеется, отклонения от
«нормы» встречаются у всех народов, но…. Молодая мама явно выросла под другим Солнцем - более ярким, чем Кромос, и при другой гравитации.

«Жаль, парня не удалось рассмотреть»! - думал Сашка, не переставая рассматривать спящую девчонку. - «Сгинул ни за понюх табаку! Хотя…. Если бы эта мерзость его проглотила целиком, то после удара Ока Смерти он выпал бы наружу. А может - и не выпал бы….. Черт его знает…. Будем пока считать, что отец этого малыша - погиб. А это значит…. А это значить только одно - о нем и о его мамаше должен кто-то позаботиться. Что такое «гостеприимство» местных жителей, мы уже видели. Нет оснований считать, что впредь их отношение к этим двум изменится в лучшую сторону. Если их просто оставить где-нибудь в укромном месте, они не доживут и до заката Лакуса. Вернуться обратно, в столицу Южной Империи?
        Мысль, конечно, дельная. Но…. Малышу нужен покой, хорошее питание. Тащить его и эту девчонку через половину континента? Пешком? Через горы, с высокой вероятностью встретить Хранителей Катакомб?
        Не знаю…. Я, конечно - авантюрист, но не до такой же степени! Ладно, если бы речь шла только жизни и здоровье этой девушки. Но - с малышом? Да нет…. «Переть» их обратно - это бредятина чистой воды. Надо идти вперед. По крайней мере, там - столица Северной Империи. Так, ладно. С одним - понятно. Теперь - другое.
        Опять нужна более-менее правдоподобная «легенда»; но уже другая. Та, которую можно
«скормить» всем, кто встретится и спросит: кто такие? Откель? Или - «чаво нада»?
        Землянин еще раз посмотрел на нежные черты лица девушка, тонкий полупрозрачный пушок над её верхней губой. Молодая мама была очень красива….

«Если бы не Дита, я, пожалуй, смог бы влюбиться в такую»! - подумал он. - «Однако…
        Хотя! Хотя почему - однако?! Мы с девчонкой вполне могли бы сойти за пару! Супружескую пару! Это - отличная «легенда»! Снимает много лишних и ненужных вопросов.
        Кстати, нужно будет узнать, как её зовут; и на каком языке ей удобнее общаться - а то уж больно режет ухо её акцент, когда она пытается что-то сказать на кромосянском».
        - Слушай мое решение, команда! - от звука голоса землянина мальчишка заворочался, зашевелил крохотными пальчиками…. Сашка замолк, сгорбился, стал ниже ростом, заговорил тише, почти шепотом.
        - Решение такое! Идем вперед! Мы с девушкой - пара молодоженов, которые потерпели крушение на поверхности этой планеты. Вы…. Вы - наша команда. Ты, Ар'рахх - наш личный семейный телохранитель; ты, Маша - пилот нашей яхты. Мы - аристократы с какой-нибудь планеты…. Название можно придумать….
        - Ты лицо своё видел?
        - А чем тебе не нравиться мое лицо? Рожа, как рожа….
        - Вот именно! Ты, думаешь, если я - драк, то не понимаю, чем лицо аристократа отличается от лица простолюдина?
        - И чем же?
        - Многим, брат, многим…. Представь: твои предки в течение нескольких поколений брали бы в жены очень красивых девушек, хорошо питались, много двигались, воевали…
        Ты сейчас выглядел бы иначе.
        - И как я выгляжу - не так?
        - Да нормально ты выглядишь! Нормально! Но…. Не как аристократ. Так что выбей из своей башки «легенду» про мужа девушки-аристократки. Проще надо быть! Проще!
        - Мне понятна твоя позиция! И что конкретно ты предлагаешь?
        - Девушка - она пусть будет представителем какого-нибудь знатного семейства. Это может сыграть свою роль. Знать редко убивают. За богачей предпочитают получить выкуп. По крайней мере, это сохранит жизнь. А ты…. Ты можешь стать…. Начальником её охраны, например. А что? Ты - представитель клана, который много поколений служит охранниками во дворце… принцессы! Пусть эта девушка будет принцесса!
        - А что, отличная идея! - жучиха неожиданно поддержала зеленого верзилу. - Я, например - принцесса Улья. По крайней мере, один раз это мне уже спасло жизнь!
        - И когда же?
        - Тогда, когда командир принимала решение - оставить меня на берегу озера, или взять на корабль. Дита - мудрая женщина, она понимает, что Принцесса Улья - это очень интересно для неё, как для создательницы Звездной Академии.
        - Это почему же? Вы - враги человеческой цивилизации!
        - Кто - вы? Я? Я - не враг людям! Ты, что, считаешь меня своим врагом?
        - Разумеется, нет. Ты - мой друг!
        - Как и я - твой! Ты будешь стрелять в меня?
        - Бред! Нет, конечно!
        - И я не буду! Но другие-то - будут!
        - Тогда в чем смысл?
        - А смысл - в том, что когда друзей с той и другой стороны будет много, никто не захочет убивать друг друга.
        - Ты считаешь, что несколько миллионов богомолов могут подружиться с таким же числом людей?
        - А почему нет? Мы же - смогли!
        - Да! Твоими бы устами - да мед пить! А твои слова - да Богу в уши. Ладно, вернемся к нашим баранам. На чем мы остановились-то?
        - На том, что ты - никакой не «прынц», а обычный ретивый служака из отряда охраны принцессы. И ты поклялся охранять и защищать девочку до самой смерти - своей, или - её!
        - Пусть! Согласен! Идея с «женой» мне теперь тоже как-то не по душе. Наблюдательный собеседник в одну секунду раскусит, что никакие мы не муж и не жена. А ты, Ар'рахх?
        - А чё я? Я - личный телохранитель принцессы! Только с другой планеты. У них же цивилизация - о-го-го!
        - Ну, ты выдумщик, брат! Впрочем…. Как говорил Геббельс - чем чудовищнее ложь, тем выше вероятность того, что в неё поверят?
        - А кто это - гебелс?
        - Да, так…. Один человек!
        - Этот, гебелс - он очень умный, наверное!
        - Да уже не дурак…. Умер он… Давно…
        - А что так? Убил кто?
        - Не-ет…. Сам….
        - Жаль…. Я хотел бы пообщаться с таким мудрым человеком….
        - Ты опоздал, брат! А другого Гебельса у нас - нет!
        - Хорош трындеть! Делом надо заняться! - Маша больше не могла терпеть «треп»
«братьев по крови».
        - Что именно ты имеешь в виду? Мы вроде как бы все при деле!
        - Вот именно - вроде как! Вы, что собираетесь девочку все время за собой голой таскать? Эти тряпки - не в счет! Ей нужна какая-то одежда!
        - Да вроде на деревьях или кустах по берегам рек ничего не растет!
        - Значит, надо найти такое место, где - растет! Добыть надо! Украсть, если хотите! Но девочка и её ребенок должны быть одеты!
        - Хорошо хоть - «девочка», а то всё - самка, самка….
        - Не один ты учишься! И пока вы не сгоношили её что-нибудь из одежды, я отдам ей свой запасной комплект! Все равно я его еще не перешивала по своим формам!
        - А ты запасливая!
        - Ага! Неужели вы думаете, что я - как вы, все время буду шастать по планете в одной и той же одежде? А если она запачкается? Или - порвется? Мне эти лохмотья надевать на себя?
        - Все женщины во всех углах Вселенной одинаковы! - буркнул Сашка, довольный, однако, тем, что у Маши нежданно - негаданно сыскался «лишний» комплект синей курсантской формы.
        От громких разговоров молодая мама проснулась, обвела вокруг себя мутными глазами, что-то спросила на незнакомом языке.
        - Сорри! А эм донт андестенд ю! - сказал Сашка, для пущей убедительности похлоправ себя по ушам ладонями. Подошла богомолка, молча протянула «принцессе» синий летный комбинезон. Девушка, не вставая со дна лодки, натянула на себя одежду. Лётный
«прикид» оказался ей впору.
        - Сорри! А эм донт андестенд ю. - слово в слово, копируя даже интонацию, повторила за ним «принцесса». - Что это означать? - спросила она на кромосянском.
        - Э-э-э… Это означает…. - замялся землянин. - А у тебя очень хороший слух и замечательная память! Думаю, стоит попробовать обучить тебя русскому языку. Ты согласна?
        - Ты согласна. - на чистом русском выговорила девушка, внимательно оглядывая своих спасителей. - Кто это? - спросила она, показывая на драка.
        - Это - Ар'рахх! Он - драк! Это - твой личный телохранитель!
        - А она - кто?
        - Маша! Она - пилот! Как ты догадалась, что эта жучиха - девушка?
        - Так видно же….
        - Что видно?
        - Что - девушка! А кто - ты?
        - Я? Я - начальник твоей охраны. Александр.
        - Александр - это имя, или статус?
        - Личное имя. А ты - сообразительная! И память у тебя - просто замечательная! Ребята, тут у меня предложение родилось! А давайте её обучим всем нашим языкам! Мало ли….
        - Давай! - согласился зеленый верзила.
        - Я тоже - не против! - проскрипела богомолка.
        - Тогда начнем с русского, а потом - посмотрим!
        - Можно говорить все, разный язык…. - на ломаном русском произнесла девушка.
        Звездные рекруты обомлели. Молодая мама явно обладали выдающимися лингвистическими способностями.
        - Хорошо! - первым из ступора вышел Сашка. - Тогда скажи нам: как тебя зовут?
        - Маяла!
        - Маяла…. Принцесса Маяла…. А что? Звучит! Как конфетку во рту катаешь…. Девушка улыбнулась.
        - А почему вы называете меня принцессой?
        - Мы подумали и решили, что тебе в этом мире лучше побыть принцессой. Больше шансов, что уцелеешь.
        - А что вы еще придумали?
        - Мы придумали, что мы - твоя команда! Маша - твой личный пилот, Ар'рахх - личный телохранитель, а я - начальник твоей охраны. Ты и твой муж потерпели катастрофу на этой планете. Вот….. Такая легенда…..
        - Можно добавить, что мы с мужем летели в нашем корабле. На нас напали какие-то вооруженные люди. Корабль был очень-очень большой. Несколько десятков дней нас держали взаперти, потом погрузили в спасательный бот и выбросили в атмосферу этой планеты.
        - Что было дальше?
        - Да ничего! Месяц мы прятались по лесам и пещерам. Пропитание становилось добывать все сложнее и сложнее…. Однажды…. Однажды Нольт забрался на какое-то поле, чтобы сорвать какие-то съедобные растения. Почти сразу после этого нас нашли какие-то крестьяне. Они притащили нас к какому-то обрыву, затолкали в корзину…. Внизу, под нами плавали такие страшные рыбы….
        - Нольт - этот то парень, который погиб? Девушка заплакала, спрятала лицо в ладони….
        - Не грусти, принцесса! - сказал зеленый верзила. - У тебя все будет хорошо! - Он осклабился, показал девушке свои огромные и страшны зубы. «Принцесса» смотрела на его пасть и не знала - плакать ей, или смеяться.
        - Сами от обвязки освободились? Молодцы! - мордатая физиономия, заглянувшая в открывшийся люк, могла принадлежать кому угодно, но, судя по её довольному виду, это был кто-то из новых «хозяев» пленников - крепкий мужчина, небритый, с длинными волосами и толстой золотой цепью на шее. Все остальное - телосложение, рост, одежда - осталось «за кадром», то есть вне пределов видимости из бочки.
        Рожа исчезла. Теперь для пленников доступны были только голоса работорговцев.
        - Действительно, улов у вас царский! - «золотоцепурный» не скрывал своего удовольствия. - Верховный Служитель и инопланетница! Такого в истории работорговли Кромоса не было никогда! Уверен - мы получим за них на севере столько золота, что сможем безбедно прожить остаток жизни, и еще нашим детям что-то останется! - он довольно хохотнул. - С товаром обращаться бережно! А то какой-то идиот ноги товару перетянул так, что их пришлось отрезать бы. А вы не хуже меня знаете, что увечный товар изначально ценится намного ниже, чем целый!
        Еще раз такое повторится, прикажу выпороть плетьми! Всыпят каждому ударов по десять, будете думать у меня - чем можно, а чем нельзя фиксировать товар! Инопланетницу хорошо обыскали?
        - Да, хозяин!
        - Точно хорошо?
        - Да, хозяин!
        - А внутри у неё все проверили? Вокруг бочки захохотали несколько голосов.
        - Как можно, хозяин?! Мы же знаем правила - никакой е..ли с товаром! Вокруг захохотали громче.
        - Молодцы! Вот тебе пара серебряных монет. Сегодня же вечером, а лучше - прямо сейчас сходи в портовую таверну, купи хорошую шлюху - я знаю, что этих денег тебе хватит - и займись с нею, наконец, тем, чем всю дорогу мечтал заняться с инопланетницей. И попроси шлюху постирать тебе штаны, а то спереди сперма уже пропитала тебе все брюки! Хохот вокруг стал уже гомерическим.
        - Ну ладно! - продолжил веселый голос мордатого. - Повеселились, отдохнули; пора и делом заняться!
        Ты - еще раз проверь пассажирский отсек в танкере - питание, вода, солома. Чтобы гальюн работал. А то утонут в дерьме, как те, в позапрошлый раз! Выполняй!
        Ты! Еще раз добеги до нашего человека в порту, уточни, не искали ли кто этого мужчину и эту женщину! - слышно было, что работорговец намеренно избегает называть своих новообретенных рабов их настоящими именами или титулами.
        Ты! Своди, наконец, в туалет обоих. Судя по запаху, за время дороги по большому они ни разу не сходили! Да и по-малому, кажется, тоже!
        По поверхности бочки загремели чьи-то подошвы, в люке показались сразу две головы.
        - Сами вылезите, или помочь? - вопрос прозвучал как угроза.
        - Сами! - ответил за обоих Верховный Служитель. Он же и первым выбрался наружу. Дита выскользнула наверх следом, осмотрелась.
        Многочисленные ящики вокруг, коробки, мешки, кули, краны, запах рыбы, пеньки… Место, в которое их привезли в бочке, могло находиться только на территории порта.
        Бочка находилась внутри большого крытого деревянного склада, её окружали почти с десяток вооруженных мужчин.
        Они с нескрываемым любопытством уставились на элойку, одетую в летный обтягивающий комбинезон голубого цвета. Один из охранников вытер ладони о брюки, облизнул губы…

        Но, видимо, десять плетей были здесь серьезным наказанием; подручный работорговца остался на своем месте.
        Дита проникла деревянную будочку, с овальной прорезью в полу, стала закрывать за собой дверь.
        - Э-э-э! Постой! Этого здесь делать нельзя! Не положено! Пусть дверь останется открытой! - с десяток охранников повернулись к ней, с неприкрытым любопытством ожидая, когда элойка начнет «делать свои дела» с открытой дверью.
        Наверное, это было одно из немногих развлечение здешних «секьюрити». «Обыскивать изнутри» запрещалось, но смотреть…. Любопытные морды охранников реального физического вреда «товару» причинить не могли. Они и смотрели.

«Ну, уж нет»! - твердо решила бессмертная. - «Не будет для вас удовольствия от лицезрения моих гениталиев»!
        Она подошла к одному из стражей - тому, кто вытирал вспотевшие руки о штаны, жестом попросила у него сорочку. Охранник снял рубашку с себя, передал её Дите.
        Элойка вернулась в «домик», натянула ткань на высоте средины ей бедра, присела. Теперь из-за сорочки торчала только её голова. Подошел другой охранник, сдернул рубашку. Дита встала, вышла из «клозета», в два удара послала стража в нокаут.
        Не обращая внимания на растерянные лица охранников и дула ружей, направленные в её сторону, вернулась в «домик»….
        Спустя несколько минут деревянное строение «посетил» и Верховный Служитель.
        - Мне кажется, ты сильно рискуешь, когда даешь отпор охранникам именно таким образом! - прошептал он, наклонившись к самому уху бессмертной.
        - Ничуть! Ты же тоже слышал, сколько они планируют выручить золота за нас с тобой! Им теперь надо нас беречь. И веди себя спокойнее - ты же хозяин этой страны!
        - Ага! Хозяин! - он усмехнулся. - Вот они - хозяева! Я у себя во дворце-то чувствую себя не слишком уютно….
        - Тогда почему тебя до сих пор не убили?
        - Сам не понимаю. Наверное, боятся, что вместо меня придет кто-то другой, и станет намного хуже.
        - А-а-а…. То есть ты - типа фигура, которая устраивает всех?
        - Ну да, наверное, вроде того. Пока не вмешивался в их темные делишки! Но все равно - это перебор!
        - Что - перебор?
        - Оборот «теневого» экспорта биотоплива сравнялся с государственным! Так я же на эти деньги содержу весь аппарат правительства! Жандармов! Войска! Закупаю вооружение! А они? Они просто жируют!
        - Да! И теперь ты знаешь слишком много! Вот поэтому тебя выгоднее продать в рабство! Однако…. Думаю, долго тебе прожить в плену не дадут. Такой пленник, как ты, нарушает все расклады.
        - Считаешь, казнят?
        - Вряд ли. Думаю, все будет гораздо проще. Незаметно отравят, например…. А вообще, если исходить из логики действий этих господ, ты становишься не нужен, как только в их руках окажется золото за твое тело и твою голову. Тебя могут отравить еще на судне, во время доставки к покупателю.
        - Ты думаешь, мои ищейки нас не освободят?
        - Твои - нет! Объем денежных средств, сосредоточенный в руках хозяев «теневых» плантаций таков, что они могут купить весь твой аппарат, все спецслужбы. И еще им самим останется…. Твои - вряд ли. Все куплено….. Коррупция!
        - А - твои?
        - Мои - могут!
        - Почему ты так уверена?
        - Моих купить невозможно в принципе. Другие «ставки». Там на кону существование целой планеты. Их планеты. Но у моих другая проблема - нехватка информации. А информация - это время. Сомневаюсь, что мои парни успеют разыскать нас до того, как нас увезут из порта.
        Какой период занимает транспортировка биотоплива от вашего порта, да порта северян?
        - Недели две, как минимум. Если не случиться шторма, или какой-то другой неприятности.
        - Тогда нам с тобой жить осталось недели три…. Если за это время нас не разыщут, шансов мало. Разве что властелин Северной Империи захочет потешить свое самолюбие…
        Тогда появиться шанс.
        - Что именно ты имеешь в виду, когда говоришь - «потешить самолюбие»?
        - Подержать нас в плену, помучить, но главное - убить; казнить публично!
        - И что ж в это хорошего?
        - При публичной казни точно станет известно, где мы. Казнь - это такое
«мероприятие», которое готовиться загодя, не за один день. А это - шанс для моих ребят.
        - Думаешь, она смогут освободить нас?
        - Не думаю, а уверена! Надо только постараться, чтобы нас не отравили и не придушили до этого. И вот еще что! Нужно постараться оставить какой-нибудь знак, метку.
        - Что именно?
        - Медальон, кусочек одежды…. Кстати, где мой коммуникатор?
        - Что это такое?
        - Штучка такая, которая была у меня на запястье!
        - Не видел! С тех пор, как мы попали в бочку. Что теперь?
        - Пока подчинимся. А там - видно будет! Главное - ты духом не падай! И не из таких передряг выпутывались!
        Сложно было сказать, глядя в непроницаемое лицо руководителя тайной канцелярии Южной Империи: что именно движет им, но факт оставался фактом - помогать инопланетникам в поисках своего «работодателя» он оказался категорически.
        Демьян исподлобья долго и тяжело посмотрел на главного «сыскаря» Империи, и в его взгляде не было ничего хорошего для Служителя. Однако землянин, отчетливо понимая, что в такой непростой ситуации любое неосторожное слово может вызвать самую неожиданную реакцию; может иметь непредсказуемые последствия, промолчал.
        - Ладно! - тяжело вздохнув, резюмировал он. - Обойдемся своими силами! Не в первый раз!
        Паршин и Дягилев (к «сыскарю» они ходили вдвоем), переглянувшись, направились в
«мини-габалу» - у Олега за это время могла появиться какая-нибудь «зацепка». В комнате к их прибытию собрались уже все - ждали новостей.
        Стант стоял у окна, глубоко задумавшись, Юрий и Евгений о чем-то негромко переговаривались в дальнем углу.
        Олег «прилип» к экрану так, словно надеялся, что синий прямоугольник вот-вот подарит землянам их командира.
        Первый пилот вошел в помещение, ни на кого не глядя, прошел вперед, тяжело опустился на стул. Все ждали, что он скажет.
        - Местный НКВД помогать нам отказался! - глухо бросил Паршин. - Жаль, но…. Правила здесь устанавливаем не мы.
        Нет смысла бестолково метаться по всей южной половине планеты. У нас на это просто не хватит ресурсов. Нужен «мозговой штурм». Какие есть предложения?
        - Может, стоит развернуть РЛС на юг? - Первым высказался Олег.
        - Может, и стоит! Но сколько времени это займет? А главное - зачем? Самолет Диты мы уже нашли. Командира в нем не было. Что мы надеемся обнаружить на юге еще с помощью радиолокатора? Только время потеряем. Отклоняется! Что есть еще?
        - Нужно забрать золото! - подал голос Стант.
        - Какое золото?
        - Которое находится в пещере. Недалеко от того места, где меня кромсали!
        - Что это за золото? Кому оно принадлежит?
        - Золото - того коренастого парня, с двойным именем, который всю эту резню организовал. Как я понял из их разговоров, папаша парня был кем-то вроде хранителя каких-то водоемов жизни. И отца не очень давно убили. Казнили - без суда и следствия.
        Его смерть каким-то образом связана с нашим появлением на планете…. Его нападение на меня - это вроде акта мести за это.
        Со своими подручными он обещал расплатиться золотом, добытым его предками в этих самых водоемах жизни.
        Со слов этого « неуловимого мстителя», драгоценный металл должен находиться где-то недалеко от того места, где меня планировали замучить. Вот, собственно, и все.
        - Стант прав! - кивнул головой первый пилот. - Золото в сложившейся ситуации может нас выручить; во всяком случае - точно не помешает. Где оно?
        - Недалеко! Евгений знает, где именно.
        - А сколько именно золота, точно неизвестно?
        - Парень говорил что-то о весе. Золота больше, чем он весит сам.
        - Добро! Евгений! Тогда сразу, после окончания совещания, возьмешь Самочернова и Тимофеева, захватите оружие и смотаетесь на то место, где пытали Станта. А пока продолжим. Какие мысли есть еще?
        - Золото может быть скрыто под землей, или в толще горы. - отозвался Олег. - Для надежности нужен металлодетектор. Ну, миноискатель, по-другому.
        - А где его взять? У нас на складах нет.
        - Я изготовлю. Нужен только компактный источник питания, катушка…. Времени займет - часа два - три.
        - Хорошо! Иди, и начинай его мастерить прямой сейчас! Олег ушел.
        - Надо искать коммуникатор! - предложил Дягилев. - Вещица крепкая, необычная. Похитителям наверняка её будет жаль выбрасывать. Маловероятно, что коммуникатор - еще на Дите, но чем черт не шутит….
        Если коммуникатор у кого-то другого, рано или поздно его включат. И мы сможем определить, где именно он находится. И вряд ли это будут люди посторонние….
        Мы «постараемся» убедить их рассказать, где «девушка», с которой сняли эту замечательную вещицу.
        - Принимается! - приободрился Паршин. - Тогда действуем так!
        Ты, Олег, после того, как изготовишь миноискатель, останешься бдеть у своей
«габалы». Вы, оба Евгения и Юрий - идете искать золото. Время вам - только до полудня. Ничего не найдете - вертайтесь обратно!
        Мы со Стантом поднимемся в небо и будем заново «чесать» квадрат за квадратом. Может, действительно, где-то «всплывет» коммуникатор командира.
        Хорошо бы вернуть наших путешественников, но где их сейчас искать? Да времени на их поиски, прямо скажем, нет.
        - Демьян! Мне кажется, лучше будет, если я тоже помогу ребятам!
        Паршин насупился, размышляя над словами Станта. Это был, по сути, первый случай открытого несогласия с его приказом.
        Землянин понимал, что он может принудить элоя выполнять его приказ. И все же не торопился с выводами. Бессмертный мог попросить об изменении распоряжения по многим причинам. Например, из-за ранений, так толком и не заживших…. И Паршин не стал «обострять»…
        - Хорошо! Но как только закончите поиски, о результатах доложите мне. И без задержек поднимаетесь на крыло!
        - Евгений, ты точно уверен, что это - то место? - бессмертный растерянно покрутил головой, пытаясь сориентироваться на местности. Однако «пятачок» был, действительно, тот же. Давно не было на полянке тел; а кровь смыло дождями.
        - Щас посмотрим! - Дягилев полез в свой заплечный рюкзак и извлек оттуда некое подобие клюшки для гольфа - металлодетектор Олега; передал его бессмертному. Тимофеев и Самочернов, как по команде, вынули из-за поясов лучеметы.
        - Расходимся на расстояние не более пятидесяти метров друг от друга, ищем пещеры! - приказал старший офицер. Земляне осторожно двинулись в разные стороны…. …Пещер обнаружилось целых четыре.
        Центральная - вторая слева - исключалась почти сразу - судя по изрядно натоптанному полу, в ней был настоящий «проходной двор». При таком количестве
«посещений» золото могли обнаружить даже случайно.
        Крайняя слева тоже была не очень подходящим объектом для сокрытия клада - черную глотку входа в грот хорошо было видно с дороги. Для любого «кладохранителя» сие обстоятельство было бы как нож под лопаткой - всегда существовала вероятность случайных чужих глаз.
        А вот обе правых пещеры с точки зрения сокрытия золота были очень даже перспективными. Детальный «осмотр помещения» решили начать с самой крайней.
        Юрий и Женька остались у входа; Дягилев зажег светильник, двинулся вслед на элоем, изготовившим «клюшку» Олега.
        - Скажи! Вот ты - где бы стал прятать тридцать или сорок килограммов золота, если бы они у тебя были? - вопрос Станта застал почему-то старшего офицера врасплох.
        Бывший «браток» поежился, словно ему за шиворот свалился кактус. Ему неожиданно почудилось, что вопрос - с подвохом.
        - Не знаю! - не стал ничего выдумывать землянин. - Но если в этой пещере, то в стены - точно не стал бы!
        - А куда - стал?
        - В потолок, в пол. Это зависит от того, насколько часто мне пришлось бы пользоваться кладом.
        - Часто! Не реже одного раза в месяц!
        - Тогда в таком месте, где ходят мало, но если кто-то случайно забредет, ни за что не догадается!
        - О чем это ты?
        - Да фильм один вспомнил…. С участием Майкла Дугласа и Денни де Вито. Там клад был спрятан в мутной жиже белого цвета.
        - В этой пещере воды нет!
        - Откуда нам это известно? Может - и есть? В любом случае нужно искать такое место, где удобно быстро спрятать и так же быстро извлечь ящик с золотом.
        - Почему - именно ящик?
        - Удобно для транспортировки, например.
        - Ладно, будем искать ящик!
        Человек и элой замолчали, медленно двинулись в глубь пещеры, тщательно осматривая пол, потолок и стены.
        - Думаю, дальше идти - нет смысла! - Дягилев обернулся, демонстрируя желание возвращаться обратно, к входу.
        - Постой! - после некоторого раздумья отозвался бессмертный. - Как мне представляется, этот парень, который все организовал - он очень скрытный. Проник даже в спецназ, готов был долго ждать удобного момента. Да и вряд ли именно он начал собирать золото. Как я помню, речь шла о каких-то далеких предках…. Такой субъект постарается максимально обезопасить свое родовое богатство. Думаю, нам нужно пройти еще. И довольно изрядно! Кстати, мое предположение косвенно подтверждает вот что! - он сунул руку в карман и вынул из него крохотное колечко, тускло блеснувшее при свете электрического фонаря. - Это я нашел на полу, недавно. Думаю, нам нужно досконально исследовать все уголки этого грота. Возможно, клад находится в таком месте, где и в голову никому не придет его искать!
        - Что ты имеешь в виду?
        - Помнишь, ты только что говорил про жижу? Я чувствую: впереди - вода!
        - Действительно! Озерко! - удивленно произнес Евгений, десятка через три шагов тоже заметивший отблеск отразившийся от воды. Подземное озерко было небольшим.
        Откуда-то сверху капала вода, вправо из водоёмчика, под стену тянулась крохотная протока.
        По всей вероятности, озерко было образовано дождевой влагой, проникшей в пещеру через трещины в скале, а протока служила для удаления лишней воды. Дягилев подошел к краю озерка, наклонил фонарь, посветил внутрь. Из озерка ничего не отразилось.

«Глубокий, наверное»! - подумал землянин, стаскивая рубашку. Он снял ботинки, стянул брюки. Подошел, опустил в озерко большой палец ноги. Вода была не очень холодная.
        Евгений, понимая, что в воде может быть все что угодно - начиная от примитивно забытых бревен, до опасных обитателей, медленно пошел вперед.
        Через метр, или полтора нога нащупала край подводного обрыва. Старший офицер присел, осторожно скользнул вниз…. В воде было темно.

«Поплескавшись» несколько секунд, Дягилев вынужден был признать, что без освещения, на ощупь, поиски продолжать опрометчиво.
        Он выбрался из воды, присел на корточки, соображая, как сэкономить время, которое, возможно, придется потерять на путь до корабля и обратно.
        - Нужен прозрачный, или полупрозрачный пластиковый пакет! Или банка! - так он резюмировал результаты своих «корточных» размышлений.
        - Думаешь, корпус фонаря не настолько герметичен, чтобы задержать проникновения влаги внутрь?
        - Думаю - да! В дождь светильник работает, конечно, нормально. Но вода…. Черт его знает. А там - дефицитные аккумуляторы. Демьян мне за них яйца оторвет.
        - Я скажу, что это была моя идея!
        - Ты думаешь, он такой лох, что не поймет, чья это была инициатива? Да и не привык я как-то за чужие спины прятаться! Вот что! У тебя свечи в рюкзаке есть?
        - Да! Парочка! На всякий пожарный, так сказать. Что, есть какие конкретные предложения?
        - Есть. Одно. Если зажечь свечку и стеарином закапать те отверстия в фонаре, сквозь которые вода может проникнуть внутрь…. Нам же не навечно герметичность нужна. На несколько минут. Парафин вполне может «справиться»,
        - Добро! - Стант скинул рюкзак, залез в него…
        - Отверстий, собственно, всего два! - удивленно констатировал старший офицер. - И оба - в том месте, где выключатель. Ладно…. Придется фонарь все время держать включенным. Он чиркнул зажигалкой, поднес огонек к верхушке светлого цилиндрика….
        Дна у подземного водоёмчика не было.
        Дягилев это понял, когда опустился вниз на добрых полтора десятка метров.
        Черный квадрат под его ногами никак не хотел менять своего цвета, и Евгений решил подниматься наверх. В конце концов, его предположение о подводном местоположении золотого клада вполне могло оказаться ложным.
        Но в мерах в пяти от поверхности воды его ожидал сюрприз - небольшое, квадратное же ответвление от основного «створа» бездонного водоема подземелья.
        Старший офицер решил не откладывать разведку «кармана» «на потом», с ходу нырнул в темный квадрат. Плыть пришлось недалеко.
        Буквально в нескольких метрах от устья подводного прохода стоял предмет. Только это был не сундук, и даже не коробка. Обыкновенная металлическая бочка; небольшая, с ручками - очень похожая не те, в каких на Земле продают краску.
        Осмотрительный землянин не стал «сломя голову» бросать к находке, решил сначала передохнуть и посоветоваться с бессмертным.
        Стант спокойно выслушал его доклад о найденом объекте, по коммуникатору приказал Тимофееву и Самочернову прибыть на берег подземного водоема.
        - Будете страховать! - так он объяснил причину своего решения. - А ты, Евгений, еще раз все внимательно осмотри! На рожон не лезь - могут быть какие-нибудь ловушки!
        Дягилев хотел возразить, что он уже «большенький», но перепалка в такой ситуации была менее уместна даже, чем банальное напоминание об осторожности, высказанное элоем, и бывший «браток» счел за лучшее промолчать. Ловушка в подводном проходе была. Не очень изысканная, даже примитивная, но достаточно эффективная.
        Достаточно - для того, чтобы похоронить под водой и сам клад и незадачливого похитителя чужих сокровищ.
        Внимательно обследовав металлический бидон, землянин обнаружил, что от дальнего края фляги тянется тонкая проволока. По всей видимости, стоило потянуть её на себя, сверху на пловца, либо позади его могло что-то обрушиться, обвалиться….
        Евгений не поленился, вернулся наверх, забрал свой тесак у Тимофеева. Вкупе с ножнами из него получились отличные ножницы для резки металлической проволоки.
        Он уже собирался возвращаться в воду, как только тут до него дошло - они, даже все вместе не смогут выплыть с тяжеленным бидоном, если он заполнен драгоценным металлом хотя бы на половину. Думали недолго.
        Старший офицер критически оглядел длинную фигуру Самочернова, мелкую, но крепкую - Тимофеева….
        - Всем - раздеваться! - сказал он, выразительно глянув на бессмертного. Стант непонимающе пожал плечами, но просьбу землянина выполнил.
        Дягилев всю одежду, включая собственную, собрал в кучку, старательно принялся вязать брюки и рубашки между собой.
        Элой догадался сразу, но туповатому Юрию пришлось-таки объяснить, зачем старший офицер связывает штанину его брюк с рукавом рубашки Тимофеева.
        - Держи крепче! А то свалишься вниз! - без тени веселья бросил Дягилев, в очередной раз направляясь к подземному озерку. - И не упусти, пожалуйста! Здесь глубина - двести метров! Упустишь золото, нырять за ним заставлю без акваланга!
        Тимофеев, после некоторых размышлений, приблизился к другу, обеими руками вцепился в самопальную «веревку».
        Старший офицер ухватил фонарь зубами, рискуя потерять его в любой момент, осторожно поплыл вниз.
        Проволока переломилась легко - видимо, давно уже несла здесь свою охранительную службу.
        Но бочонок оказался даже увесистее, чем предполагал землянин. Самодельный «канат» мог и не выдержать такого веса. А рисковать Дягилев не хотел.
        - Вот, что, орлы! - сказал он, выныривая на поверхность. - Расклад такой. Бочка есть. Но очень тяжелая. Что там, внутри, я не знаю. Может, и не золото. Может, кто-то ради прикола залил её свинцом. Так что рисковать ради неё, или нет, решать будете сами.
        - А что делать-то надо? - Тимофеев вновь оказался самым сообразительным.
        - Делать - вот что! - Дягилев не смог скрыть вздоха. - Ты, Евгений, опускаешься до самого бидона, хватаешь его за ручку. Другую руку даешь мне. Ты, Юрий, держишь за руку меня. Ты Стант, помогаешь Юрию вытянуть бочку на мелкое место. Процесс называется - закат Солнца вручную. Задача понятна?
        - Что, бидон на самом деле такой тяжелый?
        - Да. Килограммов сто, если не больше. Тимофеев и Самочернов дружно присвистнули. Евгении и Юрий полезли в воду….
        Первые «проблески надежды», а если быть документально точным - эхо от сигнала коммуникатора Диты - Демьян сумел обнаружить уже к полудню. Однако последующий
«чес» результат не дал - эхо, он и потому зовется эхом, что не дает никакого представления ни о направлении, откуда получен сигнал, ни о расстоянии…. Первый пилот решил возвращаться во дворец.
        Еще не приземлившись, глядя в ликующие лица людей и бессмертного, Демьян понял, что их поиски, в отличии от его собственных, увенчались успехом.
        - Нашли? - недовольно буркнул он - так, словно звездные рекруты не нашли золото, а потеряли его. - Сколько? Почему мне не доложили, как договаривались?
        - Гравитация на Кромосе ниже, чем на Земле, но если судить по массе…. Килограммов сто будет! - ответил за всех Самочернов. - А доложить забыли на радостях!
        - Что планируете с ним делать?
        - Пока - ничего! - отозвался Дягилев. - Мы сначала хотели с тобой посоветоваться.
        Ответ, судя по его мало изменившейся физиономии, все-таки понравился Паршину.
        - Пойдемте! - буркнул первый пилот. - У меня для вас тоже новости есть. Но сначала решили посмотреть на «улов».
        Юрий и Женька сбегали в корабль, приволокли брезентовую палатку средних размеров, растянули её в помещении радиолокационной станции. На неё и высыпал содержимое бидона.
        Цепочки, сережки, зубы, монетки - все из тусклого желтого металла - богатство, накопленное предками Поскребыша Жуура, горкой высились над тканью. Первой реакцией землян и элоя было…. недоумение.
        - Они, что, все это золото по ночам, с прохожих поснимали? - Самочернов явно был разочарован тем, в какой форме находился драгоценный металл.
        Дягилев, Паршин и бессмертный молча стояли вокруг кучки желтого металла и думали, как превратить золотой «сор» в удобное средство расчета.
        - Придется плавить в тигле! - вздохнул Стант.
        - А что - потом? - буркнул первый пилот. - Нарубим кусочками?
        - Да нет! - Дягилев отрицательно покрутил головой. - Монеты - всяко лучше!
        - Какие монеты? - по тону вопроса было непонятно - это элой так спорит; или - предлагает подумать, какие именно монеты нужно изготовить из золота, лежащего под ногами звездных рекрутов.
        - Местные копировать - нежелательно! Можно за фальшивомонетничество «под раздачу» попасть. Нужно что-то своё.
        - Что - свое?
        - Делать нужно свои монеты.
        - Кругляшки, ты имеешь в виду? Просто золотые кругляшки, можно - даже с дыркой посредине!
        - А дырка-то зачем?
        - Чтобы удобнее было носить, например, на веревочке. В Монголии деньги такие делают!
        - Здесь все деньги - без отверстий. Но насчет «наших» монет - предложение интересное. Тут одна идейка родилась!
        - Какая!
        - Она касается рисунка на монетах.
        - И что это за идейка?
        - Надо профиль Диты выбить. С обеих сторон!
        - А как выбить? Станок нужен! А станок - только у местных!
        - Зачем - станок? Отольем лепешечки одинакового размера, лазером вырежем чекан, дадим Юрию кувалду! - Стант уважительно покосился на Самочернова. - Он у нас за полдня таких монет начеканит - ни один монетный двор лучше не сделает! Все, включая Самочернова, засмеялись.
        - Возражений, как я понял, ни у кого нет? Тогда давайте распределим обязанности - кто и чем именно займется!
        - Погодьте! - грузно шевельнулся на своем стуле Паршин. - Предложение изготовить собственные золотые монеты - очень хорошее. Мы им займемся! Но - вечером, после захода Лакуса! А сейчас определим район поиска коммуникатора командира. Прошу внимания к карте!
        Демьян встал, подошел к большому фотоснимку Кромоса, укрепленному над головой Олега, указательным пальцем постучал по бумаге.
        - Эхо от его сигнала я обнаружил вот здесь! С учетом принципов формирования отраженного радиосигнала, его источник может быть здесь, здесь, здесь, или - здесь! - Последний «прыжок» пальцем по карте Кромоса Демьян совершил в район морских «ворот» Южной Империи. - Поиск предлагаю начать именно отсюда, из района порта!
        - И как ты предлагаешь его начать? - единственным членом экипажа Диты, который посмел бы напрямую не согласиться с первым пилотом, был, разумеется, бессмертный. - Брать штурмом каждый док, каждое здание? Пытать поголовно всех, кто нам встретиться? Золото, коль уж оно у нас теперь есть - не менее эффективный инструмент решения задач, чем излюбленный вами предупредительный выстрел в голову, из гранатомета!
        Все засмеялись. Приверженность первого пилота и старшего офицера к силовым способам решения возникающих проблем была общеизвестна. Паршин побагровел, спросил:
        - Хорошо! Ну, а что предлагаешь ты?
        - Начеканить золотых монет, попробовать купить информацию. Если не получиться…. Перейдем к вашим методам.
        - Время потеряем! Пара дней, которые нам потребуются на превращение этой кучки золотых изделий в полноценное средство расчета - деньги, могут стоить командиру жизни!
        - Согласен! Но мы ничего не знаем ни о месте нахождения Диты и местного царька, ни о количестве охранников…. Их могут убить, уничтожить как лишнюю улику, если наши действия окажутся слишком неуклюжими!
        - Кто еще так считает? Кто согласен со Стантом, что сначала нужно подготовиться?
        - Я! - Отозвался Тимофеев.
        - Я! - Глянув на друга, поднял руку Самочернов.
        - Я! - Негромко просипел Олег.
        - Кто считает иначе? Кто - за то, чтобы поиски начать немедленно?
        - Я! - Отозвался Дягилев.
        - Два голоса, против четырех…. Хорошо! Пусть сегодня будет по-вашему! Но знайте - не будь у меня той аварии, я в одиночку пошел бы выручать командира! Приказываю немедленно приступить к плавке металла и изготовлению монет!
        Стант! На тебе - самая ответственная часть - изготовить собственно чекан.
        Женя! Юрий! Вы - найдите кувалду, наковальню…. Щипцы там…. Словом - кузнечное оборудование. Олег! - Ты, как обычно - следи за небом!
        Дягилев! Мы с тобой смотаемся на юг, еще раз поищем сигнал коммуникатора командира. Предположение - хорошо, но нужно найти не эхо, а источник радиосигнала. И вот еще что! Отряди-ка десятка два-три твоих «ловцов» для нашей охраны. А то, не ровен час, кому-нибудь взбредет, что Главного Служителя мы умыкнули намеренно…. Не сносить нам головы. Или - его дочкам! Прикажи, чтобы их тоже взяли под охрану! - Демьян поймал благодарные взгляды Самочернова и Тимофеева. - Вылет - через пятнадцать минут!
        Первый пилот ушел в сторону посадочной площадки, старший офицер направился в казармы «ловцов».
        - Какого размера будем делать деньги? - этот вопрос Стант задал Олегу, Евгению и Юрию сразу, как только помещение покинули старшие офицеры.
        - А какие золотые монеты - на Земле? Кто помнит?
        - Мне кажется, «цепляться» нам все-таки нужно к местным золотым стандартам! - не согласился с землянином бессмертный. - Кто-нибудь видел, как выглядит местная золотая монета?
        - Я! Я - видел! - отозвался Тимофеев.
        - Где? Какого она размера?
        - Да вот же! Вот она! Под ногами у нас лежит! В кучке посреди прочего золотого хлама! - Он наклонился, поднял с палатки желтый кружок, протянул его элою.
        Стант принял золотую пластину, потер её большим пальцем; всмотрелся. На монете было изображение какой-то женщины. «Золотая дама» в профиль была чем-то похожа на Диту.
        - Взвесить! Обмерить! Доложить мне! - распорядился бессмертный, возвращая Евгению
«золотой стандарт». - Деньги делать будем на корабле, прямо у тигля. Золото упаковать, скрытно доставить на судно.
        А я пока пойду, поищу что-нибудь для чекана. Потом буду настраивать лазерный резак!
        - Какого размера должен быть чекан? И вообще - что это такое? - уточнил Евгений.
        - Да, по сути - обычный стальной стержень, примерно вот такого диаметра и длиной сантиметров двадцать - тридцать. Тимофеев и Самочернов переглянулись.
        - Мы, кажется, знаем, где такой есть! - сказал Евгений.

        Глава 8.

«Хорошо покуражились»?
        - Какой твой ближайший план? - незаметно подошедшая Маяла задала этот вопрос Заречневу по-русски. Сашка, который в это время бдел, а потому стоял спиной к мини-кампусу из двух крохотных палаток, вздрогнул, оглянулся. Молодая мама - отдохнувшая, умывшаяся, накормившая ребенка, выглядела теперь заметно лучше и приятнее, чем три дня назад, когда её только-только вытащили из корзины.
        Землянин невольно залюбовался красотой девушки. Идеальной формы лицо с правильными чертами лица, темные гладкие волосы, зачесанные назад и туго стянутые в пучок на затылке. Бездонные изумрудные глаза, в которые может «провалиться» любой, кто их увидит. Недавняя беременность совершенно не испортила фигуру девушки….
        С точки зрения землянина Маяла легко опередила бы своих земных «соперниц» на любом из конкурсов красоты, проводимых на Сашкиной родной планете.
        Заречнев почувствовал, что к его лицу хлынула кровь, а сердце забилось сильнее.

«Вот, черт»! - озадаченно подумал Александр. - «Мне в сложившейся ситуации только влюбиться не хватало. И тогда - полный комплект»! Он криво усмехнулся. Маяля отнесла его гримасу на свой счет.
        - Ты не хотеть говорить мне? - она не на шутку обиделась. - Ты говорить - ты начальник мой личный охрана. Я - приказываю!
        - Ну, ты еще ножной на меня топни, и все дела! - Заречнев не понял, из-за чего надула губки молодая мама. - Почему ты думаешь, что я не хочу тебе говорить? От тебя у нас секретов нет. Ну, или - почти нет. Ближайший план - простой: добраться до столицы. А там - посмотрим!
        - Это и есть ваше знаменитое русское «авось»? - Ар'рахх, разумеется, не мог не
«кольнуть» «брата по крови». Благо, тот «подставился» сам.
        - Зеленый! Я тебя точно - когда-нибудь убью! - в голосе Александра не было ни злости, ни обиды. Исключительно - неприкрытый сарказм. - Хотя в главном ты, конечно, прав: нужен план. В таком серьезном деле, как поиски затерянного ковчега…

        - Чего-чего? - и без того немаленькие глаза драка стали еще больше. - Какого ковчега? Ты чего мелешь-то?
        - Так…. Вспомнил один фильм. Про Индиану Джонсона. Это археолог такой. Он искал сундук….
        - Археолог - это имя, или статус?
        - Ни то, ни - другое. Профессия. Ладно, проехали…. Шутить с вами как-то не получается. Как говориться, у всех слишком разный менталитет.
        - Метали - чего?
        - Тьфу ты! Да не метали, а менталитет. Набор черт характера, характерных для большой группы людей. Например, нации, народности, или расы.
        Если честно, у меня пока мозги набекрень. Тупик. Я знаю, какова наша цель, но у меня нет никакого плана, как её достичь.
        - А можно мне спросить? - Маяла неожиданно проявила живейший интерес к словам, сказанным землянином.
        - Да, разумеется!
        - Чего вы хотите на этой планете?
        - Выбраться отсюда. Чего же еще?
        - Я думаю, вы чего-то недоговариваете. У вас есть какая-то другая, дополнительная цель. Какая она? Звездные рекруты переглянулись. Богомолка отрицательно покачала головой.
        - Мы не хотим грузить тебя еще и нашими проблемами. - проскрипела она, выходя из-за спин рекрутов. - Давай так договоримся! У тебя и у нас есть свои собственные планы. Мы не хотим знать твои, ты - не пытаешься узнать наши. Наши цели совпадают пока в одном - остаться в живых и выбраться с этой всеми Богами забытой планеты. Давай на этом пока и остановимся.
        Да, у нас есть кое-какие нерешенные задачи. Но зачем тебе знать о них? Ты - ненадежный хранитель чужой информации. Если кто-то даже сделает вид, что хочет причинить вред твоему ребенку, ты расскажешь всё - даже то, чего не знала, и чего не было. Не обижайся, но мы просто хотим оградить тебя от ненужного риска. Зачем тебе чужие тайны?
        - Вы все - такие разные! Сразу видно, что вы - из разных миров. Почему вы вместе? Что вас объединяет?
        - Ты молода…. Но очень умна, даже проницательна. Задаешь вопросы, которые выдают в тебе создание, много знающее, много повидавшее. Ты, часом, не элойка?
        - Нет! А кто они такие - элойки?
        - Это раса гуманоидов. Они очень похожи на него. - кивок в сторону Заречнева. - Правда, есть одно существенное отличие….
        - Какое?
        - Они - бессмертные! Не стареют, а если умирают, то не от старости. От ран, например, или от болезней. Они всегда выглядят так, как будто вечно молоды.
        - И как это связано со мной?
        - Суждения, которые ты высказываешь, позволяют думать, что твоему мозгу больше лет, чем выглядит твое тело.
        - Хмм…. Наверное. У меня было хорошие наставники! Вы не ответили на мой вопрос - как вы оказались вместе?
        - Это - долгая история! У каждого из нас она - своя. Когда мы узнаем тебя лучше, когда увидим, что тебе и твоему чаду ничего не угрожает, мы расскажем тебе наши истории. А пока нам нужно решить другую проблему: что мы скажем правителю Северной Империи. У нас нет пока предложения, которое наверняка могло бы заинтересовать его так, что бы он сам, добровольно взялся нам помогать. Да-да! Именно так - помогать! Не просто не мешать, а активно участвовать в решении наших вопросов.
        - А чего хочет этот правитель?
        - Да кто б его знал! - вступил в беседу Александр. - Нам о нем неизвестно вообще ничего. Мы даже не знаем, какого он пола и возраста.
        - Тогда - что вам известно об этом мире?
        - Довольно мало. Кромос - что-то вроде выгребной ямы Галактики. На планету кто-то регулярно сбрасывает «космический мусор», то есть тех субъектов, которых не хотели бы видеть живыми, но самим убивать по каким-то причинам - не с руки. Иными словами - грандиозная космическая помойка!
        - Что - еще?
        - По легенде, Кромос когда-то был высокоразвитой планетой. Отсюда началось расселение гуманоидов по Вселенной. Расселение, правда, вынужденное. Лакус готов был сбросить свою оболочку…. Ученые все предвидели, просчитали…. Часть обитателей покинула планету, дала толчок для развития цивилизаций на других планетах. Вот на вашей, например. И на моей. И еще на многих.
        Местные - те, кому не хватило места на кораблях, или по каким-то другим причинам - выкопали норы под поверхностью, спрятались….
        Не понимаю, как эта информация может помочь нам «родить» легенду для главы страны, о котором мы не знаем ничего!
        - А не надо знать! Это даже хорошо, что вы ничего о нем не знаете. Что касается
«наживки» для «крючка», на который можно «поймать» здешнего Императора, то она лежит на поверхности. Я не могу понять, как вы сами до сих пор об этом не догадались!
        - Например?
        - Да очень простая! Если хотите, я могу коротко рассказать! А то вон сынишка уже ворочается, скоро проснется, нужно будет кормить.
        - Рассказывай!
        - Заходим со стороны моря! - первый пилот накренил машину, снизился до минимально возможной высоты.
        Паршин и Дягилев прошли стороной порт, в паре десятков миль от берега развернулись над океаном.
        - Сигнал коммуникатора командира очень четкий! Он идет с окраины порта. Сложно сказать, что именно он там находится, но, если судить по карте, то какие-то харчевни, столовые - забегаловки, одним словом.
        - Садиться будем?
        - Да, по-хорошему, надо бы! Но нам двоим ребра быстро попереломают! Еще и машины потеряем! Жаль, что остальные нас не поддержали. Всяко разно существует вероятность того, что коммуникатор - еще у командира!
        - Может, рискнем?
        - Можно и рискнуть! Но тогда выручать придется еще и тебя, и меня. Нет. Уходим на базу. Завтра наведаемся сюда всем гамузом!
        - Сколько? - Дягилев, опережая первого пилота, скользнул в дверь первым, прошел к тиглю, заглянул на плечо Самочернова. Блестящая спина могучего землянина красноречивее любых слов показывала: какой это тяжкий труд - ковать деньги. Юрий устало поднял над наковальней свой молот, кивком головы разрешил Тимофееву ставить следующую монету.
        Евгений вытянул руку назад, не глядя, зацепил дланью со столика за спиной блестящую лепешечку. Он положил её в углубление на наковальне, приладил сверху толстый металлический стержень. Тоже кивнул головой. Кувалда пошла вниз, набирая скорость.
        - Хык! - выдохнул Самочернов.
        - Дзинь! - ответила ему золотая монетка, выскакивая из ямки в наковальне, падая на пол и откатываясь к ногам первого пилота. Демьян наклонился, поднял денежку, поднес к глазам.
        - А что? Очень даже похожа! - Паршин передал «золотую Диту» Станту, раскладывавшему монеты по одинаковым серым мешочкам. Всего мешочков было шесть. - Так сколько всего монет изготовили?
        - Скоро закончим третью тысячу. Останется совсем немного. - Он кивнул на заметно
«отощавшую» кучку золотых изделий. - К вечеру, думаю, добьем.
        - Меня сменить никто не хочет? - Самочернов устало вытер запястьем пот со своего лица. - А то на ногах уже еле стою. Еще пара монет - и тогда я точно этим кувалдометром по ноге себе е…ану! Первый пилот выразительно посмотрел на Дягилева.
        - Отдохни пока! - сказал Евгений, снимая рубашку. - Я тоже хочу немного размяться с русским народным «инструментом»!
        - План - очень интересный! Захватывающий, я сказал бы, даже! - Заречнев покрутил головой, словно собирался выйти на борцовский ковер. - Одно плохо - никакого запасного варианта нет.
        - Тебе никак не угодишь! - тут же отозвался зеленый верзила. - Никакого плана нет - плохо! План есть - тоже нехорошо! Теперь тебе нужен запасной вариант! Вот сам и придумай его - резервный план! Или тебе кто-то мешает?
        Александр вздохнул. Зеленый верзила лучше, чем кто-либо, знал, как надежнее всего
«уесть» «коллегу по ремеслу».
        - Что-то мне подсказывает, - переменил тему разговора землянин, - что нам пора бы уже сменить транспортное средство. Лодка, как ни крути, «засвечена»; могут быть неприятности….
        - Что конкретно ты предлагаешь? - прервала его рассуждения богомолка.
        - На землю нужно возвращаться. На дорогу. Повозка какая-нибудь нужна, или телега, на худой конец.
        - Где мы её возьмем? Купим? Так у нас и денег-то нет. Украсть? Сам видел, что бывает с теми, кто здесь покушается на чужую собственность.
        - Можно на что-нибудь выменять! - негромко возразил Ар'рахх.
        - На что?
        - А что у нас есть? Оружие!
        - Хорошо! Попробовать - можно! Огнестрел мы им все равно не дадим, а от ножа наша способность к обороне меньше не станет.
        - Зачем - ножа? Я могу выменять тетивник!
        - Свой? Да ты же без своего стреломета даже спать не ложишься! Неужели отдашь?
        - Отдам! Но не свой!
        - А чей?
        - Ничей.
        - Ничего не понимаю! У тебя всего один стреломет, и ты не собираешься его менять на телегу. Где ты возьмешь еще один тетивник, чтобы произвести обмен?
        - Нигде! Я его сделаю! Материала, как я заметил, вокруг много, тетиву совью…. Не дрейфь, Маша! Оружие будет что надо!
        На окраине первого же селения, которое прорезала дорога, идущая от гор, путешественников встретили вездесущие мальчишки.
        Не скрывая своего удивления, они в открытую пялились на огромного зеленого «жаба», черную «скорпионшу», трех людей, одним из которых был крошечным малышом на руках очень красивой девушки, одетой в мешковатый для неё голубой комбинезон.
        Сашка и Ар'рахха, хорошо помня, чем закончилось их путешествие на родной планете драка в деревне «гостеприимных» пожирателей желтого мыус'са (их продали в рабство), в поселение не пошли. Они остановились на окраине села, стали терпеливо дожидаться, пока из поселка выйдет кто-нибудь из взрослых. Впрочем, ждать долго не пришлось.
        Как и когда-то, на Дракии, встречать бывших гладиаторов и их спутников вышел сам староста. Его сопровождали четверо вооруженных огнестрелами мужчин.
        - Кто такие? Что нужно? - местный «председатель сельсовета» добродушием к непрошенным гостям явно не отличался. Он с любопытством осмотрел с головы до ног драка, скользнул глазами по девушке с ребенком, чуть дольше задержал свой взгляд на богомолке.
        - Мы - путешественники! - вышел вперед Заречнев. - Идем в столицу вашего государства. Хотим купить у вас продуктов и небольшую телегу или карету - для девушки и её малыша. «Глава администрации» задумался.
        Путь, который избрали для своего «путешествия» инопланетники, давно уже никем не пользовался для перемещения из Южной Империи в Северную; предпочитали более безопасный - морской.
        Все, кто когда-либо рисковал двигаться через их пограничное село на юг, через срединный хребет, обратно не возвращались. Поговаривали, что останки одних из горе-путешественников видел какой-то из охотников, но вскоре исчезли следы и самого охотника, осмелившегося забраться в горы слишком далеко.
        Проход между горами и предгорья считались местом погибельным, а потому - запретным. Время от времени у селян пропадала скотина, исчезали и сами люди. Однако все меняется в этом мире.
        Рано или поздно кто-то долен был пройти этим путем, подтвердить, что все напасти - позади.
        Так, или - примерно - так думал лидер местной общины, с непроницаемым лицом рассматривая самую странную из когда-либо виденных им компаний.
        Телеги и одноосные повозки в поселке, разумеется, были. Всего месяц назад он лично за бесценок приобрел одну такую, в соседнем селе. Но продать?
        Прижимистый староста даже не думал о таком «экзотическом» способе расставания с собственным движимым имуществом.

«Все - в дом, из дома - ничего»! - это было и смыслом, и целью его жизни.
        - У меня повозки на продажу нет! - отрезал мужчина. - Но, возможно, то, что нужно вам, есть у кого-то еще? - он повернулся к сопровождавшим его односельчанам.
        Судя по лицам последних, ответ старосты их явно разочаровал. Видно было, что повозка старосты - не единственная в селе, но все молчали, пытаясь понять - чем все-таки был отказ деревенского лидера.
        - У меня есть небольшая крытая повозка! - крепкий мужчина вышел из-за спины старосты села, цепко глянул в глаза землянина. - Сколько дадите? Чем платить будете?
        - Не видя предмета торга, - улыбнулся человек, - сложно сказать что-то определенное. Мы хотели бы сначала взглянуть на ваше транспортное средство. Это - возможно?
        - Ты и девушка с ребенком можете пройти в село. Но ваших страшных животных; не знаю уж кто они вам - спутники, попутчики, или друзья - придется оставить здесь. В деревне - бабы беременные. Увидят такое страшилище, - кивок в сторону Ар'рахха, - ребенка скинут. Наши мужики такого не прощают. Пострадаете ни за что.
        - В таком случае - спасибо за предложение! Это - все мои друзья. А друзей, как я думаю, не бросают даже в вашей деревне. Мы пойдем дальше! Спасибо за предложение!
        - Погодь! - один из селян предостерегающе поднял руку. - Только не через деревню!
        - Мы обойдем стороной!
        - Да - как? Слева, за огородами - скалы, справа - обрыв, берег реки. Вертайтесь обратно, откуда пришли!
        - Так - как? Обратно - очень далеко. Нам нет ходу назад!
        - А энто нас не касаемо! Вертайтесь, я сказал, вот и весь сказ! Мужики вокруг него одобрительно загудели.
        - Мы не можем! - попробовал убедить упрямцев Александр. - И вообще - как вы себе это представляете? Куда мы пойдем? Как? У нас и продуктов нет! Сашка сделал шаг вперед. Староста отступил на шаг, предостерегающе поднял руку. Мужики подняли огнестрелы на уровень груди.
        - Вертайтесь! - тот, который первым предложил такое «решение проблемы», видя нежелание пришельцев сражаться, еще больше укрепился в своей «правоте». - Не то будем стрелять!
        - Так убьете же! - удивился Заречнев. - Ребенка-то не жалко? И маму его? Она ж вон какая молоденькая!
        - А чё нам твой ребенок! - селянин смелел прямо на глазах.- У нас вон своих - полон двор. И мам, и чад!
        - Ты глазами-то не зыркай! - вступил в перепалку староста. - И вот еще что! Я вижу у вас оружья много всякого! Люди вы пришлые, нам неизвестные. Может, напасть от вас какая будет, может - пораните кого, или убьете! Ружья нам в хозяйстве тож сгодиться!
        - В смысле? - искренне удивился землянин. - Вы, что, оружие у нас забрать хотите? По какому такому праву?
        - А по такому! Это - наша земля! И мы туточки хозяева! - он выразительно посмотрел на сопровождавших его мужиков.
        - М-да! Ничего не скажешь - гостеприимная у вас планета! - сокрушенно выдохнул Александр. - Но видит Бог, мы не хотим причинить вам вред. Может, все-таки договоримся по-хорошему?
        - А чё тут договориваться! Бросайте стволы на землю и чешите отсюда поскорее, пока мы вас с вашей мамашей и вашим вы…бышем рыбам не скормили!
        Сашка оглянулся назад, поймал взгляд драка, и богомолки, развел руки в стороны. Эти кромосяне им просто не оставили никакого другого выхода, кроме…. …Бабахнули две базуки, заглушая легкий свист стрелы зеленого верзилы. Александр бросил
«мушкетон» на землю, выхватил нож…
        Четвертый - последний вооруженный - малый схватился обеими руками за рукоять ножа, торчащую у него из кадыка. Он захрипел, так и не смог избавиться от клинка, глубоко застрявшего в его глотке, повалился навзничь.
        В живых остался один староста - он оказался единственным, кто пришел на «стрелку» безоружным.
        Землянин скосил взгляд на Ар'рахха, натягивавшего могучую тетиву своего стреломета, отрицательно покачал головой. Драк опустил свое страшное оружие - к громадному и видимому облегчению «председателя сельсовета».
        - Нам нужен пленный! - так объяснил свое решение звездный рекрут. - Нужно допросить его, уточнить кое-что. Если он не против, конечно?!

«Он» покрылся капельками мелкого пота, быстро качнул головой в знак согласия.
        Сашка обвел глазами четверых убитых кромосян. Ни один их них не подавал признаков жизни.

«Чистая работа»! - подумал он, вновь заметив рассеянный взгляд «принцессы», для которой все произошедшее тоже было полной неожиданностью (она даже не успела испугаться) и поворачиваясь к старосте.
        - Так теперь-то мы сможем пройти через ваше село? Или на выстрелы прибежит еще очень много мужчин, и все они начнут палить куда ни попадя?
        - Не сбегутся! - пообещал староста. - Да и мы-то стрелять не собирались. Так, хотели припугнуть…. Покуражиться….
        - Хорошо покуражились?
        Староста ничего не ответил. Он опустил голову, подумал, что ему скоро придется что-то объяснять четырем семьям, которые только что остались без кормильцев.
        - Я повторяю свое первое предложение! Нам нужна повозка для вот этой молодой женщины и её ребенка. Ты нам эту повозку дашь? Или мы заберем её сами, у твоей вдовы?
        Староста шутку про вдову не понял, побледнел, кивнул головой в знак согласия. Четыре трупа односельчан у его ног, с развороченными внутренностями, начисто лишили его способности думать и принимать какие-либо решения.
        - С первым вопросом - определились! - спокойно резюмировал Александр, незаметным жестом дав Ар'рахху и Маше команду внимательно мониторить окрестности. - Теперь - следующие! От вашей деревни до столицы далеко?
        - Как идти! Если поспешать, то за неделю можно добраться.
        - Кто руководит государством?
        - Император, разумеется! - староста недоуменно пожал плечами.
        - Какова структура общества? Кромосянин еще более недоуменно посмотрел на землянина.
        - Хорошо, спросим иначе! Что представляет из себя население Северной Империи?
        - А! Эвон оно что! Да что представляет?! Обыкновенное дело. Как везде. Высокие живут в городах, Низкие - в селах и деревнях, а также на побережье - это те, которые рыбалкой занимаются!
        - Как зовут вашего Императора?
        - А нету никакого имени! Да так и зовут - Император, и все!
        - Сколько ему лет?
        - В позапрошлом годе юбилей отмечали. Аккурат восемьдесят годков было.

«Около сорока, по нашим меркам времени»! - Мысленно прикинул землянин. - «То есть мужчина в самом расцвете сил».
        - А чем живет страна?
        - Да чем жить-то? Землю пашем, рыбу ловим, немного металла осталось, перерабатываем, делаем оружие, продаем его на юг, или меняем на горючее масло.
        - Самолеты здесь часто летают?
        - По-разному. Иногда - часто, иногда - подолгу не бывает. Нам не докладывают!
        - А что это за штука у вас над головами?
        - Энто? Энто - Око Смерти, будь оно проклято и сгори оно в Большом Огне!
        - Давно оно над вами?
        - Испокон веку. Сколько живем мы на этой земле, столько оно и смотрит на нас.
        - И большой вред от него?
        - Не… Нам вреда никакого нет. Нас оно не трогает. А вот в столице, особливо во время Больших Бегов, бывает. Так, знаешь ли, жахнет! Изрядная дыра в земле остается!
        - А кого - жахнет-то?
        - Как - кого? Тех, кто в Бегах участвует. Причем всем достается - и бегунцам, и охотникам! Кто спрятаться не успел, того и словит! Даже пепла не остаётся!
        - Ваши участвовали?
        - Не-е… Мы - рылом не вышли. Бегунцы - люди особенные…. Не нам чета. Но смотреть - смотрели. Я вот, со всей семьей в позапрошлом годе был.
        - Впереди - много сел, таких, как ваше?
        - Да есть маненько. Но если вы стороной пройдете, пойдете не вдоль реки, а чуток западнее возьмете, почти до столицы и дойдете.
        - Мы долго шли по дороге. Нам почти никто не встретился. Этой дорогой никто не ходит? Почему?
        - Место это проклятое. Запретное. Те, кто ходил, никто не вернулся. Вы-то как прошли?
        - Да так. Потихоньку, полегоньку…. - землянин решил не раскрывать старосте всех
«прелестей» их путешествия. - Так где, говоришь, повозка-то у тебя стоит?
        Староста побагровел, как подросток, пойманный на яблоне в чужом саду, мотнул головой в сторону поселка.
        - Нам и продуктами не мешало бы запастись! - напомнил Сашка. Он вопросительно глянул мужчину, как бы случайно положив руку на рукоять своего ножа, уже вытащенного из горла убитого кромосянина, вытертого об его одежду и воткнутого в ножны.
        Староста проследил глазами за его рукой, вздохнул, согласно кивнул головой:
        - Будут вам и продукты!
        Звездные рекруты и «принцесса» с малышом на руках осторожно двинулись вслед за старостой.
        Единственная улица села, вытянувшегося вдоль реки, была пуста. Напуганные выстрелами, предупрежденные мальчишками-«разведчиками» селяне предпочли скрыться в своих домах и хижинах. Повозка была чудо как хороша.
        Компактная, с высоким балдахином и парой тонких деревянных оглобель впереди….
        - Берем! - кивнул головой землянин. - Ар'рахх, рассчитайся со старостой!
        - Что ты имеешь в виду? - решил на всякий случай уточнить драк, понимая, что слово
«расчет» может подразумевать самые разные действия….
        - Отдай ему тот стреломет, который хотел обменять на повозку!
        - А! Вот теперь - понятно! - он вытащил из-за спины кусок дерева, нацепил на него тетиву, превращая в оружие, передал его старосте. Тот осторожно взял в руки лук, повертел, тенькнул тетивой.
        - Инопланетная поди вещь-то? Не жалко? - он недоверчиво глянул на Заречнева.
        - Жалко, конечно! (Староста довольно улыбнулся - такое отношение к собственности ему был понятно и близко). Но что поделаешь?! Мы же не отбираем у тебя эту повозку, а покупаем! Да и тебе это оружие сгодиться! Как ты правильно определил, вещь это инопланетная, больших денег стоит! Особенно - если попадет к настоящему ценителю!
        - А стрелять-то из него можно? Или этот лук сделан так, для красоты?
        - Можно стрелять! - драк отобрал тетивник у недоверчивого кромосянина, вынул стрелу…. Высоко над селом парила одинокая хищная птица. Молодой охотник прицелился.
        - Не дотянешь! - равнодушно сказал староста. - Только стрелу спортишь. Тенькнула тетива, ушел ввысь оперенный деревянный дротик. «Коршун» свалился почти под ноги старосты.
        - Птица - тебе, стрела - мне! - сказал драк, протягивая свою добычу кромосянину. Тот согласно кивнул, довольно ухмыльнулся.
        - Чучело сделаю! Городским продам! - услышали звездные рекруты его удовлетворенный голос из пристройки, куда староста отнес пернатого хищника и тетивник, из которого была убита птица.
        - Три тысячи, четыреста семьдесят две золотых монеты! - удовлетворенно констатировал Стант, помахав рукой над семью тугими парусиновыми мешочками. - Шесть «депозитов» по пятьсот монет, один - на четыреста семьдесят две!
        - Хорошо! - буркнул Паршин, недовольно хмурясь. Если бы не эти «депозиты», они могли бы уже сегодня «поговорить по душам» с теперешним владельцем коммуникатора хозяйки Звездной Академии. - Мы с Евгением в районе порта были, как вам известно. Сигнал был четкий…. Будем надеяться на лучшее. Завтра, с рассветом - вылетаем!
        - Я тоже с вами пойду! - старший офицер, Юрий и Евгений удивленно посмотрели на первого пилота, но возразить не посмели. - С неба наши действия будет координировать Стант! Его одного - достаточно! Он же, в случае чего, присмотрит и за нашими машинами!
        Паршин тяжело перевалился через край кабины своей спарки, скатился на землю вниз по крылу, в очередной раз внимательно осмотрел подчиненных. Экипированы все четверо были, включая его самого, «на все сто».
        Пятнистая маскировочная форма отлично дополнялась автоматическим оружием, базуками, бластерами и ножами, укрепленными на голенях (только у Демьяна, из-за его недавних ранений, клинок висел на поясе), бронежилетами и небольшими заплечными мешками, вмешавшими около десятка килограммов боеприпасов.
        - Может, еще золота возьмете? - бессмертный в последний раз попытался внести коррективы в план первого пилота и старшего офицера. Командование промолчало.
        Элой «сдался», приняв «на веру» позицию землян в том, что там, где информацию не захотят продать за сто золотых монет, не поможет и тысяча.
        Основной увесистый «кошелек» находился в боевом рюкзаке мешке Самочернова. Именно ему, с учетом «конституции», согласно боевого распорядка, помимо всего прочего, полагалось носить «дополнительное оборудование».
        Юрий тяжело повздыхал (после вчерашней ковки металла у него изрядно болели все мышцы), но, как обычно, жалоб от него никто не услышал.
        - Выступаем! - отдал команду первый пилот. - Отсюда, до точки, в котором находится коммуникатор командира - километров пять - шесть. Рассредоточиваемся в колонну, дистанция - двадцать метров. Первым идет Тимофеев; Дягилев - за ним. Ты, Юрий - замыкаешь боевое построение. Скрытно подходим со стороны моря. Оцениваем обстановку. Входим.
        Сначала попробуем обойтись без стрельбы. Если не получится, стреляем на поражение. После решения задачи - отходим к машинам тем же путем, что и пришли. Вопросы? Земляне промолчали.
        - Мне - когда взлетать? - Стант решил-таки уточнить время своего «выхода», дабы общей картины боя не испортить.
        - Можешь прямо сейчас! Воздушная разведка во время движения и подхода к объекту нам точно не помешает. Олег! Как у тебя?
        - У меня - все чисто! - раздался в наушниках голос землянина, оставленного «на хозяйстве». С севера угроз никаких пока нет.
        - Вот и хорошо! Вот и ладненько! - неожиданно повеселел Паршин. - Двинули!
        Маршрут и время, выбранные первым пилотом и старшим офицером землян, при соблюдении минимума условий, обеспечивал им скрытное проникновение на территорию морского порта.
        Исторически сложилось так, что с восточной стороны морских ворот Южной Империи находился порт старый. Когда-то давно, тысячу, или вдвое больше времени назад стало ясно, что действующий тогда порт больше в состоянии обеспечивать потребности южан. Реконструировать или перестраивать «морские ворота» не стали - это оказалось бы дороже, чем построить новый порт на новом месте, практически рядом. Благо структура южного побережья Южной Империи это позволяла. Так на карте Кромоса появилось два южноимперских порта - старый и новый.
        Старый со временем пришел в полную негодность. За тысячелетие из него изъяли все металлические предметы. Но кое-какие каменные сооружения уцелели.
        Специально их разрушать никто не стал - это требовало изрядных свободных трудовых и финансовых ресурсов, которых на побережье, разумеется, не было и которые никто из правителей южной части Кромоса вкладывать в «мертвый» порт целесообразным не считал.
        Однако доки и пирсы, оставшиеся без догляда, самостоятельно разрушаться не хотели…

        Так, со временем на месте старого порта возникли «отличные» приморские трущобы - к немалой радости пиратов, работорговцев, воров и прочего разбойного люда, для которых, как известно, лучшее время суток для из «работы» - темное.
        Именно через него - через старый порт - и проложил маршрут «группы захвата» первый пилот.
        Некоторую озадаченность вызывало местонахождение коммуникатора - практически на границе «разбойничьей» и «нормальной» территории порта. Однако для землян, мягко говоря, «не слишком» стремящихся афишировать свои действия, это обстоятельство было скорее «плюсом», нежели «минусом».
        Четверка мужчин двинулась вперед, через какое-то время бойцы Звездной Академии достигли окраин старого порта. И сразу начались сложности.
        Старый порт - вольно, или невольно - оградил себя от остального мира высоким валом из обломков, остатков каменных, бетонных и деревянных сооружений, вытянувшихся в сплошную «китайскую стену» вдоль всей восточной грани бывших морских «ворот» страны. С первого взгляда сложно было понять, что вздыбило на такую высоту такое огромное количество строительного и морского мусора, причем - практически единой сплошной стеной.
        Первое, что приходило в голову - поискать проходы в «китайской стене». Таковые, разумеется, в ней имелись. Но здравый смысл и боевой опыт подсказывал, что такие проходы должны надежно охраняться….
        - Первый - пошел! - скомандовал Паршин.
        Тимофеев сбросил на землю заплечный мешок, вынул из него веревку с «кошкой» на конце…. Он с ловкостью обезьяны вскарабкался на макушку «вала», осмотрелся.
        Евгений сноровисто закрепил один конец линя за кусок бревна, другой бросил вниз, товарищам; разрешающе кивнул головой.
        Но едва Самочернов поднялся наверх, Тимофеев тотчас же скользнул вниз, вперед, за каменно-бетонный вал…. Последним преграду преодолел Паршин.
        Землянам не нужно было лишний раз напоминать о его ранениях. Демьян зацепился руками за нижний конец каната, трое парней не без натуги втянули наверх могучее тело первого пилота.
        - Теперь - туда! - махнул своей могучей ручищей Паршин, сверившись с космическим снимком.
        Земляне двинулись вперед, стараясь избегать или обходить стороной любые источники звуков, особенно - шумных.
        Несколько раз землянам встречались небольшие группы местных обитателей, разбойничьи физиономии которых не оставляли никаких сомнений в том, каким именно
«ремеслом» промышляют жители приморских трущоб, однако выучка курсантов Звездной Академии неизменно оказывалась выше - им удавалось незаметными проскользнуть дальше, к намеченной цели.
        - Здесь! - твердо сказал Демьян, указав на неприметный схрон из камней, бетона и полусгнивших бревен. - Входим!
        Тимофеев метнулся к левой стороне входа, (согласно боевому развертыванию, первым в такие тесные помещения входил Евгений). Самочернов занял позицию справа. Дягилев и Паршин остались наверху - страховать курсантов, следить за окружающей обстановкой.
        Тимофеев встретился глазами с другом, получил от него «подтверждение», что тот к бою готов, начал открывать дверь.
        Из притвора двери потянуло вонью испражнений, в нос ударил запах давно не мытых человеческих тел.
        Евгений быстро проник внутрь, замер на секунду, выключив фонарь на оружии и давая возможность глазам адаптироваться к полумраку схрона.
        Спустя какое-то время из двери появилась кисть его руки: землянин приглашал остальных присоединиться к нему.
        Первый пилот кивком головы оставил Дягилева «на стреме», широко открыл дверь, пропуская перед собой Самочернова. В бетонной «землянке» спали четверо - трое мужчин и одна женщина.
        Когда вонь от их тел и «продуктов жизнедеятельности» стала терпимой, Демьян кивнул Тимофееву, разрешая курсанту разбудить хозяев схрона.
        Кромосяне долго «не хотели» просыпаться, очнувшись от дремы, недоуменно щурились на пятнистых инопланетников.
        Демьян дернул головой, Евгений, повинуясь его «приказу» быстро обыскал все закоулки вонючего помещения.
        - Вот он! - Тимофеев вынул из-под топчана и явил взору присутствующих коммуникатор Диты.
        - Где владелец этого предмета? - равнодушно и спокойно спросил первый пилот, глядя сквозь разбойников.
        Он от этого и его спокойствия и безразличия повеяло такой жутью, что заволновались все трое разбойников и разбойница.
        - Не знаю! - недоуменно пожал плечами грязный ходой мужчина - тот, который занимал топчан, ближайший к двери.
        - Ответ неправильный! - безразлично констатировал Паршин. Он поднял ствол базуки. В тесноте бетонной землянки «мушкетон» бабахнул просто оглушительно.
        По стене за спиной аборигена поползли вниз кровавые ошметья из костей, мозгов и крови, обезглавленное тело разбойника медленно повалилось назад, остатком шеи уткнулось в багровую стену.
        - Повторяю вопрос! - не повышая голоса, продолжил «беседу» землянин. - Где владелец этого предмета?
        - В море! - отозвалась разбойница. Видимо, в стрессовых ситуациях женский мозг соображал быстрее мужского.
        - В каком смысле? - уточнил Демьян.
        - В таком…. Убили, а тело мы выкинули.
        - Где выкинули, когда, куда? - у Паршина явственно сел голос.
        - Два дня назад, тут, недалеко…. Рыбы не оставили ничего….
        - Понятно…. - землянин вложил в казенную часть базуки патрон, начал поднимать ствол «мушкетона».
        - Погоди! - неожиданно вступил в разговор Стант. Оказывается, по радио он тоже хорошо все слышал. - Пусть расскажет, как все произошло.
        - Да как произошло…. Пока этот мужик кувыркался с нашей девочкой, мы обшмонали все его карманы. Наши нож, два серебряка и вот эту штуку. Две серебрянных монеты - большие деньги. Мы два дня уже «гудим» на них.
        Нож забрал - вот он, серебро мы обменяли на вино, а эту штуку, которая у вас в руках, хотели за ненадобностью выкинуть в море. Я как чувствовала….
        - Хорошо! - просиял Демьян. - Если вы мне сейчас расскажете, кто был тот человек, которого скушали рыбы, я не только оставлю вам жизнь, но даже дам кое-что! - Он засунул руку в карман, достал из него золотую монету с профилем Диты, передал её разбойнице. Женщина сунула денежку в рот, прикусила её зубами.
        - Золото! - удовлетворенно констатировала она, метнув «золотую Диту» мужчине, который сидел в дальнем от входа углу.
        Разбойник поймал золотой, повернул золотистый кружок к свету, присмотрелся.
        Земляне замерли - ни лице кромосянина начало проявляться выражение «узнавания».
        - Да, я видел такую!
        - Девушку? - едва ли не хором спросили земляне.
        - Нет, монету. Давно, правда, это было. Денежка была всего одна, а женщина была на ней - точь-в-точь как эта. Только тот золотой был старый, стертый, а этот - как новый! Клад нашли?
        - Нет, сами сделали!
        Разбойники дружно расхохотались, по достоинству оценив шутку инопланетника. Кромосянин встал, подошел к первому пилоту.
        - Хорошо! Я скажу вам, у кого именно мы «приватизировали» эту вещицу. Только дайте слово, что остальных вы оставите в живых, и не покалечите.
        - Зачем тебе мое слово? - буркнул Паршин.
        - Как ты понимаешь, инопланетник, бумажек-расписок мы не пишем. Слово - вот то единственное, что имеет для нас значение.
        - А если я передумаю, или просто обману?
        - Значит, такова цена твоему слову. В другой раз на этой планете тебе точно уже никто не поверит.
        - Хорошо! Я даю вам всем слово, что оставлю вам жизнь и сохраню вам здоровье, если вы мне расскажете, кто был тем человеком, у которого вы изъяли эту вещицу. И я также даю вам слово, что добавлю к этому золотому еще два, если вы поделитесь со мной информацией и людях, с которыми общался убитый вами любитель платного секса. Это еще не все! - перебил он аборигена, набравшего полную грудь воздуха, чтобы что-то ответить. - Я даю слово, что если вы мне поможете найти, подобраться к людям, которые что-то знают о том человеке, с которого была снята эта вещица, еще семь золотых монет к тем трем, которые были обещаны вам за информацию и «рыбном» парне. (Кромосяне натянуто улыбнулись, сообразив, что за убийство подручного работорговца им ничего не будет).
        - То есть всего - десять монет? - уточнил предводитель разбойников. Демьян спокойно кивнул в знак согласия с тем, что его поняли правильно.
        Лидер разбойников поочередно встретился глазами с девушкой и парнем, затравленно смотревшим на все происходящее из противоположного от двери угла, наконец, решился.
        - Парень, которого мы «почистили» и отправили на корм рыбешкам, входит в банду одного работорговца. Его зовут Ан-нал.
        - Как-как? - не понял Демьян.
        - Ан-нал! - нетко, по буквам, повторил разбойник. - Несколько дней назад они привезли крупную добычу - самого Верховного Служителя, и девушку - инопланетницу.
        - Молодец! - похвалил его Паршин. - Свои очередные две монеты ты уже заработал. - Он разжал кулак. На его могучей ладони лежали две золотые монеты с изображением Диты. Лидер кромосянских татей кивнул девушке, она подошла к Демьяну, осторожно взяла с его широкой длина желтые кружочки. - Остальное золото тоже будем зарабатывать, или - как? - он насмешливо глянул в глаза разбойника, в которых уже угадывался сумасшедший блеск алчности. Десять золотых монет в глазах аборигена были настоящим богатством. Мужчина сглотнул слюну, так не смог ничего внятно произнести, только утвердительно качнул головой. - Где их содержат?
        - Там! - махнул рукой тать. Земляне едва не подпрыгнули после этих его слов.- Могу показать!
        - Скрытно можно подобраться? - уточнил первый пилот.
        - Ну, если хорошо постараться….
        - А ты - постарайся! - вступил в разговор Дягилев. - И вот еще что! Парня твоего мы оставим здесь - он со страху, того и гляди, в штаны наделает. А девушку возьмем с собой. Чтобы бы не удумал чего…. Ты-то нам слова своего не давал!
        Разбойник дернулся так, словно ему к заднице приложили горячий уголь. Видимо,
«фокус» со словом, которое ему дали, а он - нет, - «прокатывал» у него не в первый раз.
        - Я тоже могу дать слово! - наконец, выдавил он. Земляне засмеялись.
        - Раньше думать надо было! - отрезал Паршин. - Девушка идет с нами!
        Путь к «месту дислокации» работорговца странным для русского уха именем много времени не занял.
        Кромосянские тати, видимо, настолько хорошо изучили устройство территории нового порта, что землян за время пути никто не заметил и не потревожил
        - Здесь! - разбойник уверенно ткнул пальцем в высокий черный склад, или амбар, окруженный всевозможными постройками, вероятно - тоже складскими. - Нам туда нельзя! - отрицательно покачал он головой на жест землянина пройти первыми. - Если прознают, что мы помогали чужим, нас точно убьют. Если понадобиться, то даже катакомбах достанут.
        - А что это такое - катакомбы? - скосился на вора Дягилев.
        - Да… Это…. Подземелья! Долго рассказывать. Потом, как-нибудь.
        - Хорошо! Потом - так потом! Вы же дождетесь нас? Как ты понимаешь, что до тех пор, пока я точно не буду знать, что ты мне не солгал, денег ты не увидишь. Так - как? Ждать здесь будешь, или нам заглянуть потом в твое бунгало?
        - Да уж нет, здесь подожду! - видно было, что абориген не очень верит в обещание инопланетника «занести деньги» после того, как все закончиться. - А знаете, что! - Решился-таки он. - Я тоже с вами пойду! Мали ли…. Только маску одену! -
        Он обернулся к девушке, выразительно посмотрел на её рубашку. Кромосянка оторвала низ от своей одежды, передала кусок ткани «собрату по ремеслу».
        Маска получилась неровная, но главную свою задачу - скрывать лицо разбойника, она выполняла.
        - Главный вход - там! - показал разбойник - Но вам лучше разделиться и войти сразу с двух сторон.
        - Через окно, что ли?
        - Зачем - окно? Нет здесь никаких окон. Запасной вход - здесь, прямо перед нами.
        - Юрий, Евгений - к главному входу! И чтобы - ни одна мышь! Мы входим отсюда! Стант! Как там обстановка?
        - Нормально! На горизонте - семь, или восемь больших судов, уходят в море.
        - Что за большие суда ушли в море сегодня утром? - тотчас уточнил у кромосянина первый пилот.
        - А! Это? Наливняки! Пошли в Северную Империю!
        У Демьяна почему-то предательски защемило сердце после этих слов. Интуиция подсказывала ему, что «наливняки» как-то связаны с хозяйкой Звездной Академии. Но - как?
        Дозорные у работорговца имелись, но оба они почему-то находились внутри «ангара».
        Дягилев проник в дверь, заметил спину «часового». Охрана осталась безучастной к его перемещениям. Бывший «браток» сдвинулся вперед еще…. Потом - еще чуть-чуть…. В складе вовсю шла потеха.
        Пять кромосян были прикованы к стене склада, на расстоянии не более полуметра друг от друга, а шестой - высокий красивый мужчина - находился в центре здания. Находился, разумеется, не один. Его окружала свора - иного слова подобрать было сложно - подручных Ан-нала. Сам он тоже был в складе - чуть в стороне, наособицу от остальных членов своей банды. Крепкий, красномордый, невыского роста, в красивой разноцветной рубашке, с тяжелой золотой цепью на шее - ни у кого и тени сомнения не могло бы возникнуть - кто здесь главный.
        Как шепотом пояснил тать, в складе шла «правка» - обязательная процедура для всех, кто попал к работорговцу впервые. Суть «правки» была предельно проста - сломить волю пленников, принудить его к послушанию.
        Методы, при этом значения не имели. При излишнем упрямстве или переизбытке героизма новообретенного раба могли даже убить.
        Видимо, именно это и происходило сейчас на глазах остальных пленников - двух мужчин и трех женщин.
        Один из подручных Аннала подошел к лежащему кромосянину, наклонился, рукой приподнял ему голову.
        - Жив! - удовлетворенно отметил он. Сделал шаг назад, привычным движением замахнулся тугой кожаной плетью, на длинной крепкой деревянной рукояти…

        Глава 9.

«Кромкар» Укопа.
        - Шабаш! - раздался чей-то голос. Никто из присутствующих не услышал привычного свиста и последующего хлопка; вопля от раздирающего кожу и мышцы удара. Плеть попросту… исчезла из руки подручного работорговца.
        Из угла, в котором находилась запасная дверь, вышел крепкий мужчина в пятнистой одежде, какую обычно носят солдаты и офицеры специальных войск. Он смотал колечком бич, бросил его под ноги. - Кто из вас - Анал? - с сильным акцентом просил он, не обращая, казалось, никакого внимания ни на десяток мужчин, окруживших его, ни на пятерку пленников, не меньше работорговца и его подручных изумившихся при его появлении.
        - Ну, я - Ан-нал! - довольно уверенно отозвался сам хозяин амбара, даже не вставая со своего стула. - А ты - кто такой? И что тебе нужно на моей территории?
        - Да, собственно, ничего! - так же спокойно ответил Демьян. - Шел мимо, смотрю - дверь открыта. Зашел. Решил задать тебе парочку вопросов!
        - Каких таких вопросов?
        - Где Верховный Служитель и девушка-инопланетница, которых захватили твои люди?
        - А! Вот оно что! - деланно удивился работорговец. - А я-то думал, что вопрос будет о чем-то другом. Знаешь, что я тебе скажу? А не твое это дело, говнюк! Вон отсюда! А то сам можешь повторить их судьбу! Гость не шевельнулся.
        - Я дам тебе много денег, Анал! Очень много денег! Если ты продашь мне девушку и мужчину!
        - Прости, не расслышал - как твое имя?
        - Демьян! - после небольшой паузы ответил Паршин.
        - Какое странное имя! Впервые слышу такое! Извини, Демян, но выполнить твою просьбу я не могу! Девушка и мужчина уже проданы!
        - Кому? Кто новый хозяин? Я их выкуплю!
        - Это невозможно! Поздно!
        - Хорошо! Скажи, кто их покупатель, и я сам потолкую с ним! Работорговец рассмеялся.
        - А ты наглец, Демян! Мало того, что я терплю тебя в моем складе, ты отнимаешь время у меня и моих ребят, ты еще смеешь диктовать мне условия?! Вон отсюда! А не то…
        - Что - не то? - первый пилот стоял на месте, как скала.
        - Не то я прикажу моим парням выкинуть тебя отсюда! Отделают тебя так, что ты навсегда забудешь дорогу ко мне! Поищи себе других продавцов живого товара, чужестранец! Паршин на мгновение задумался.

«По-хорошему» ему удалось узнать пока только одно - Дита и Верховный Служитель здесь, действительно, были. Но теперь их в «ангаре» нет, а где ни могут находиться, знает только этот коренастый упитанный кромосянин с чудным для русского уха именем Анал.
        Судя по его реакции, денег за пленников ему отвалили (или - пообещали?) столько, что «куш» ему застил глаза напрочь.

«По-хорошему больше не получается! Значит, дальше придется - по-плохому»! - принял решение человек. Он приподнял указательный палец руки.
        Из полумрака угла, в котором находился запасный вход, проявилось безвольное тело
«дозорного». Охранник от сильно толчка в спину пролетел по воздуху пару метров, шлепнулся на землю почти у самых ног работорговца. Его горло было перерезано.
        - Слушай сюда! - в голосе первого пилота появился металл. - Я прикажу убить всех твоих парней, поочередно. Им будут резать горла до тех пор, пока ты не расскажешь, кому ты продал девушку и Служителя и где именно они сейчас находятся.
        Если это не поможет освежить твою память, после того, как все, кто находится в этом складе, умрут, мы возьмемся за тебя.
        Ты проклянешь день, когда родился на этот свет, но расскажешь мне все, что знаешь!
        - Ты еще смеешь угрожать мне, безродный ублюдок!? - рассвирепел Ан-нал. - Выбросите его отсюда! Немедленно! Свора подручных работорговца дружно бросилась на землянина.
        Демьян могучим прямым встречным вбил глубоко в череп нос одному, коротким хуком в солнечное сплетение уложил - другого…. Больше на него никто не нападал. Из десятка подручных работорговца на ногах не осталось никого. Первый пилот осмотрелся.
        Шестеро из десятка нападавших имели явные признаки ножевых ранений - в шею, в область сердца; у одного из кромосян даже вывалились кишки. У двоих были неестественно вывернуты шеи…. Признаки жизни подавал только тот парень, которого первый пилот уложил ударом в солнечное сплетение.
        Их полумрака показался Дягилев. Бывший «браток» заметил взгляд Паршина на шевелящегося парня, истолковал его по-своему.
        Он подошел к лежащему кромосянину, носком ноги придавил ему сонную артерию на шее.
        Парень затих. Демьян скосил взгляд на высокого мужчину, которого истязали кнутом в тот момент, когда земляне «заглянули» в амбар.
        Мужчина был мертв. В суматохе скоротечной стычки ему, видимо - по ошибке, тоже свернули шею.
        - Я повторяю вопрос! - сказал он, подходя к смертельно бледному Ан-налу, у которого от увиденного попросту отнялись ноги и он теперь не мог даже приподняться со своего стула. - Где девушка и Служитель?
        - К-к-кто вы такие? Ч-что вам надо? - невпопад заблеял работорговец.
        - Мы?! Мы - русские! - с расстановкой ответил Демьян. - Земляне. И мы даем тебе, кусок говна, последний шанс сохранить свою жизнь - честно и прямо сейчас рассказать, где девушка и Верховный Служитель! Вопрос понятен? Или нужно повторить еще раз? - Первый пилот старался говорить как можно спокойнее. Но чувствовалось: его терпение - на исходе.
        - Сами хотите заработать на этой инопланетнице? Ох, чуяло мое сердце, что добром это не кончиться! - запричитал работорговец. - А сколько денег дадите, если я вам скажу, где она?
        - А сколько ты хочешь? Ан-нал слегка оживился. Разговор перетекал в привычное для него русло.

«Работорговцы»! - читалось на его лице. - «Такие же, как и я! Значит, можно попробовать продать информацию как можно дороже»! Аннал судорожно облизнул пересохшие губы.
        - А что у вас есть? Чем будете платить?
        - Золото! У нас есть золото!
        - Покажи!
        Паршин сунул руку в карман, вынул «золотую Диту», бросил её работорговцу. Кромосянин поймал монету обеими руками, сунул её в рот….
        - Золото! - подтвердил он. - Настоящее! И много у вас таких монет?
        - Много! - снисходительно подтвердил первый пилот. - Сколько монет ты хочешь за информацию о людях, которые меня интересуют?
        - Десять! Нет - двадцать золотых монет!
        - Хорошо! Я заплачу тебе эти деньги! Так - где девушка и Служитель? Аннал снова облизнул губы.
        - Сначала - заплатите!
        - Нет проблем! Юра, принеси мне двадцать монет!
        Спустя какое-то время из полмрака показалась высокая фигура мужчины, передала что-то человеку, разговаривавшему с Ан-налом, снова сгинула в углу здания.
        - Держи! - первый пилот небрежно бросил желтые кружки на землю у ног работорговца. - Так, где же девушка и мужчина?
        - Они…. Они…. - забормотал Ан-нал, падая на четвереньки и собирая раскатившиеся золотые монеты. - На судне, в наливняке! Я продал их в Северную Империю!
        - Дорого продал? - работорговец не расслышал скрытой угрозы в голосе «гостя».
        - Дорого! - подтвердил Аннал. - Мне - до смерти хватит!
        - Это - точно! - неожиданно легко согласился с ним гость. - А на каком именно судне везут девушку и Служителя? Эти корабли все так похожи….
        - Не знаю! Танкеров - восемь, и на каждом есть потайное помещение. Но в каком именно находятся сейчас те, о ком вы спрашиваете, мне неизвестно.
        - Почему?
        - Такова традиция. Я плачу за перевозку, и ни о чем больше не спрашиваю.
        - А если не довезут? Выбросят в море? Что - тогда?
        - Того практически никогда не бывало. Но если будет, то морякам придется вернуть полную стоимость товара и транспортировки, плюс - неустойку; в таком же размере.
        - Жестко!
        - А иначе с ними нельзя! Они и так неплохо зарабатывают на перевозках биотоплива. Чтобы стимулировать ответственность….
        - Понятно! Что еще можешь сказать? Кому именно в Северной Империи ты продал девушку и Верховного Служителя? Аннал вернулся в кресло, сжал в кулаке золото.
        - Собственно…. Какая мне теперь разница, правда?! Я продал их Императору Северной Империи! Вот так!
        - Молодец! Значит, о товаре мне придется разговаривать теперь уже с ним? Работорговец снисходительно кивнул.
        - Сколько времени занимает путь танкера до порта назначения?
        - Дней двадцать пять - тридцать. Как погода….
        - Понятно. Тогда - пока!
        - Пока! - отозвался Аннал.
        Дягилев уловил незаметный сигнал первого пилота, повернувшегося спиной к работорговцу. Темноту прорезал нож, смачно воткнулся в грудь Ан-нала.
        С груди кромосянина сползла разрезанная пополам золотая цепь, он повалился назад, роняя из кулака под ноги два десятка золотых кружочков.
        - Оставь! - придержал старший офицер разбойника, кинувшегося было к телу работорговца. - Это - не твои деньги! Свои деньги ты получишь отдельно!
        - Вы меня и мою девушку не убьете - как его?
        - Нет, тебя не убьем! - подтвердил Паршин, заслышав вопрос вора. - Ты сдержал свое слово, я сдержу свое!
        Вот твои оставшиеся семь монет! Впрочем…. Если хочешь, можешь собрать деньги, упавшие на землю. Только цепь не бери, хорошо?!
        - Но - почему? По всем понятиям, это - законная добыча!
        - Может быть! Но мы не живем по понятиям! А цепь - рано или поздно, она приведет к тебе. А от тебя - к нам. Мы этого не очень боимся! - землянин пристально глянул в глаза кромосянину. - Но ты наше доверие потеряешь. Ты хочешь потерять наше доверие?
        Вор поежился. Он только что видел, что стало с теми, кто «потерял доверие».
        Разбойник метнулся к Ан-налу, быстро собрал все монеты, растолкал их по карманам.
        - Так я пойду?
        - Иди! - разрешил первый пилот. - И девушку свою не забудь! Кромосянин исчез за дверью.
        - Ты думаешь, его не нужно было «зачистить»? - видно было, что Дягилев не согласен с решением первого пилота.
        - Кого-то одного все равно нужно было оставить в живых! - пояснил Демьян. - Пусть расскажет своим, что, да - как. Иначе завтра с нами никто не захочет сотрудничать. А так - пойдет информация, что у нас есть золото, и мы держим слово….
        - Ты думаешь, это имеет здесь для кого-то значение?
        - Имеет! Для нас! Для них! Стант! Как обстановка снаружи?
        - Из вашего склада вышел человек. Он быстро удаляется куда-то в сторону старого порта. Это тот парень, которого вы отпустили?
        - Да, он! Мы выходим!
        - Хорошо! Я вас подстрахую на всем пути обратно!
        - Черт! - неожиданно выругался первый пилот.
        - Что случилось? - в один голос спросили старший офицер и бессмертный.
        - Да парня этого не надо было отпускать; пусть бы вывел нас сначала отсюда!
        - Вернуть?
        - А как? Стрельбу поднимать? Только хуже себе сделаем! Ничего, выберемся! Пошли! Женя - ты, как обычно - первый!
        - Командир! - откликнулся Тимофеев. - А, может, попросим помочь нам кого-нибудь из них? - Евгений кивнул головой в сторону пятерки пленников. - Прикажешь развязать им руки?
        - Если честно, - Паршин тяжело вздохнул, - то я думаю, что их свобода - не наше дело. Захотят выбраться - выберутся! Но, возможно, ты в чем-то и прав! Хорошо! Подойди, уточни, может кто-нибудь помочь нам добраться до старого порта незаметными. Тимофеев подошел к пленникам, негромко переговорил с ними. Все пятеро отрицательно покачали головами.
        - Командир! Они просят освободить их и…. - Евгений замялся.
        - Что еще?
        - Просят вывести из этого места - тоже. Спрашивают разрешения пойти вместе с нами. Говорят, теперь их здесь точно убьют. Первый пилот на мгновение задумался.
        - Черт с ними! Развязывай! - по-русски ответил Демьян. - Судя по одежде, эти кромосяне - не из бедных. За командиром придется, видимо, топать на север, а союзники не помешают. Спроси у них, кто такие, где живут, как оказались здесь. Тимофеев зашептался с пленниками, не забывая освобождать их от веревок.
        - Докладывай, что узнал!
        - Они - представители трех не самых бедных семей Высоких.
        - Что значит - высоких?
        - Здесь, на планете, существует разделение на подрасы. Но не по цвету кожи, как у нас, на Земле, а по росту. Эти - из подрасы Высоких.
        - Так! Понятно! Что еще?
        - Они, то есть три холостых пары мужчин и женщин выбрались в море, на острова. Что-то вроде пикника, только морского. Во всяком случае, я понял так. Отдыхали, рыбачили, плавали, загорали… Веселились, одним словом. Вечером устроили большой костер.
        Утром очнулись с завязанными глазами и со связанными руками на каком-то судне. Оказались здесь. Остальное мы видели.
        - Что с ними планировал сделать Анал? Убил бы?
        - Нет. Только того, первого. В качестве устрашения для остальных. Остальных продал бы в рабство. Или запросил бы хороший выкуп с родственников. Увез бы на острова, или в подземелье какое спрятал… Это - уже детали, как говориться.
        - Хорошо! Возьми Юрия, выходите наружу, осмотритесь… Экипаж Тимофеева незамедлительно просочился наружу.
        - Стант! Как обстановка?
        - Пока вы здесь разговаривали, я слетал к тем восьми танкерам, про которые говорил…. покойный. Действительно, внешне они ничем не отличаются друг от друга.
        - То есть - как? А названия? Номера?
        - Ничего нет! Наверное, отличия все же существуют, но на той скорости, на которой я летел, не смог заметить их.
        - Молодец, Стант! Будем надеяться, что твой несанкционированный облет наливняков принесет нашему командиру только пользу. По крайней мере, она теперь знает, что мы её ищем. Будем надеяться, что её охранники не убьют за этот твой спонтанный
«визит».
        - Убьют? За что???
        - В превентивных целях! В следующий раз, прежде чем что-то предпринимать, ставь меня в известность! А еще лучше - жди прямого приказа! - в голосе Паршина вновь слышался металл. - Договорились?
        - Договорились! - выдавил бессмертный. - Вокруг склада обстановка спокойная. Но есть движение с западного и южного направления!
        - Принято! Выходим!
        Земляне выбрались из помещения, вслед за ними ангар покинули пленники работорговца.
        Используя подсказки элоя, «группа захвата» беспрепятственно добралась почти до самой границы старого и нового порта.
        Боевое построение людей не изменилось. Впереди - пара Тимофеев-Самочернов, позади - Паршин и Дягилев; посредине - пятеро спасенных из плена «высоких» кромосян.
        Это случилось почти на границе «нормального» порта. Без разбойника - «сусанина», как и следовало ожидать, они не могли не наткнуться на один из постов охраны порта.
        - Стоять! - послышался впереди чей-то властный окрик. Колонна беглецов замерла.
        Демьян и Евгений мгновенно «перетекли» за угол ближайшего здания, осторожно двинулись вперед, в обход того места, из которого послышался грозный окрик.
        Первый пилот и старший офицер довольно быстро обогнули невысокое здание, притаились за парой больших деревянных ящиков.
        - Кто такие? Что здесь делаете? - Женьку, Юрия и кромосян окружили четверо парней в форме «ловцов» - местного спецназа. Дягилев не узнал из них никого - это были бойцы не из его подразделения. И все же, нужно было попробовать обойтись без кровопролития. Земляне отчетливо понимали, что если против них ополчиться местная войсковая элита, им не уцелеть.
        - Подстрахуешь? - шепотом уточнил Евгений у первого пилота. Паршин кивнул.
        - Я - старший этой группы! - раздался за спиной у «ловцов» чей-то голос. На речь незнакомца обернулись только двое. - Вопросы нужно задавать мне!
        Судя по изменившимся лицам спецназовцев, Евгений был-таки узнан, причем сразу. Ситуация заметно упростилась. Даже обманывать никого не пришлось.
        - Эти люди - со мной! - пояснил старший офицер, не поднимая ствола своего оружия. - Мы ищем пропавшего…. Вы знаете, кого мы ищем! - он выразительно скосил глаза на пятерых спасенных землянами кромосян, давая понять, что не имеет желания озвучивать при посторонних, что глава государства пропал без вести. - А что здесь делаете вы?
        - Мы?! - удивился вопросу боец - видимо, старший на этом посту. - Несем службу, как обычно.
        - Молодцы! Когда доберемся до Императорского Дворца, доложу вашему командиру о вашей бдительности! Дальше наши посты есть?
        - Нет! - ответил все тот же спецназовец. - Дальше - неохраняемая территория. Там очень опасно! Не хотите выйти через главные ворота?
        - Хотим! - улыбнулся землянин. - Но - не можем! Операция секретная, как сами понимаете!
        Двинули! - эту команду он отдал уже Юрию и Женьке, сопроводив свои слова соответствующим движением оружия. Кромосяне тоже дернулись, но неожиданно затормозились, остались на месте. Один из мужчин, бывших пленников, вопросительно посмотрел на спецназовцев, неожиданно изрек:
        - Я узнал тебя! Я видел тебя на судне Ан-нала! У меня повязка с глаз сползла, и я увидел! Ты служишь работорговцам?
        Гримаса исказила лицо солдата. Он выхватил нож (видимо, не хотел поднимать лишнего шума), бросился с клинком на высокого мужчину.
        Дягилев, кляня на чем свет стоит слишком болтливого «высокого», приподнял ствол
«мушкетона», сопроводил им «ловца». Бабахнула базука. С громким чмоканьем разлетелась на куски голова солдата.
        Остатки крови и мозговой ткани забрызгали одежду «разговорчивого» кромосянина, тело свалилось прямо у его ног, запачкав ему в крови еще и переднюю часть брюк.
        Старший офицер навел оружие на «ловцов», надеясь, что те не догадались, что базука - оружие однозарядное, стрельнул глазами в сторону Юрия и Евгения, также направивших свое оружие на охрану порта.
        - Кого ты еще видел? - голос воина кромосянского спецназа был на удивление ровным.
        - Никого! - высокий мужчина пожал плечами.
        - Вот и хорошо! - с заметным облегчением произнес командир подразделения. - Будем считать, что ты помог нам изобличить предателя в наших рядах, которого убили к тому же не мы, а инопланетник.
        Скоро здесь будет много солдат. И мой тебе совет, разговорчивый ты наш - попридержи язычок!
        Дягилев поёжился.
        Взгляд в спину был «острым», «колючим», неприятным. Как будто ему воткнули в спину пару острых ножей. Их отпустили.
        На выстрел примчались восемь «ловцов» - оба соседних поста. Они без раздумий взяли
«на мушку» и кромосян, и их спасителей, угрюмо выслушали объяснение командира группы о причинах гибели его подчиненного.
        Тяжелый взгляд командира соседнего взвода говорил, что убитый боец ему был чем-то дорог… Но лишних свидетелей было чересчур много, чтобы «свершить правосудие» здесь и сейчас, и «ловец» отступил, сделал вид, что удовлетворился объяснением.
        Но его взгляд, которым он смотрел в спину землянину, говорил о другом….
        Земляне и бывшие пленники Ан-нала перевалили невидимую границу порта и почти сразу наткнулись на того самого разбойника, который привел группу Паршина к складу работорговца.
        - Извиняюсь! - сказал он, виновато заглядывая в глаза Демьяну. - Извиняюсь, что сразу не сообразил, что вас и обратно тоже нужно проводить. Думал - обойдется! Но когда выстрел из вашего ружья услышал, понял, что нет - не обошлось! Кого уложили-то?
        - Одного из охраны. Тоже много вопросов задавал! - попробовал пошутить Самочернов. Но Дягилев помрачнел, и Юрий сообразил, опять хватил лишку.
        - А этих - тоже решили забрать? Сами убьете, или продадите кому-нибудь? - понимающе ухмыльнулся кромосянский тать.
        Земляне ничего ему не ответили, лишь первый пилот многозначительно посмотрел на разбойника.
        - Болтаешь много! - просипел он. - Убить могли их еще там, в складе. А продавать…. Кто ж их купит-то? Смотри, какие тощие! Ни мяса, ни сала!
        Земляне, а вслед за ними - кромосяне - сдержанно посмеялись. Дягилев улыбнулся тоже. После шутки Паршина его стало понемногу «отпускать».
        Разбойник держал слово - он вывел землян и пленников Ан-нала в безопасное место.
        Потом он долго смотрел им вслед с вершины «китайской стены», и лишь когда пришельцы и Высокие превратились в крохотные темные очки, медленно ползущие по берегу моря, растворился в каменном буреломе старого порта.
        - Одного придется оставить! - тяжело вздохнув, произнес первый пилот. - Выбирайте сами, кто дальше пойдет своим ходом!
        Четверо землян и пятеро кромосян добрались до воздушных машин к полудню. Погони, которой всерьез опасался старший офицер, почему-то не было. А, может быть, и была, но не настигла инопланетников. Кромосяне сдержанно переглянулись….
        В конечном итоге взгляды четверых оказались устремлены на одну и ту же молодую женщину. Видимо, это именно её мужчина погиб в «заварушке» у Аннала. Кромосянка все поняла правильно.
        - Я остаюсь! - выпалила она, презрительно смерив взглядом всех четверых сопланетников; по очереди. - Надеюсь, кто-нибудь оставит мне хоть какое-нибудь оружие?
        Земляне вопросительно посмотрели на Паршина. Однако первый пилот пока молчал, обдумывая сложившуюся ситуацию.
        - А почему вы меня в расчет не принимаете? - Стант встрял в разговор, как всегда, вовремя. - У меня в машине тоже одно свободное место имеется. Я могу забрать девушку! Если она симпатичная, конечно!
        Кромосяне, не слыша переговоров землян со своим «летчиком-наблюдателем» не могли понять, над чем так весело смеются их спасители. Откуда-то сверху пришел гул. Гул превратился в рев. Рев - в свист.
        Над полянкой, на которой «припарковали» свои машины земляне, зависла крылатая машина, спустя какое-то время она мягко коснулась колесами светло-коричневого гравия площадки.
        - Всех заберем! - пояснил Демьян кромосянам, увидев их недоумевающие лица. - У нас неожиданно еще одно свободное место нашлось!
        Аборигены, подчиняясь командам землян, дружно полезли в машины пришельцев.
«Оставленная» женщина ненадолго задержалась, ожидая разрешающего жеста от мужчины, который сидел в кабине самолета. Её взгляд был устремлен на одного из кромосян, и он не обещал ему ничего хорошего….
        - Есть предложение! - первый пилот услышал искаженным шлемофоном голос одного их спасенных. - Сначала сделать посадку у меня на вилле. Покушаем, поговорим. Как мы поняли, у вас есть проблема. Наши кланы - весьма влиятельные в Южной Империи. Я думаю, мы сможем вам помочь в ваших поисках. Паршин сделал вид, что обдумывает предложение кромосянина.
        - Хорошо! - в его голосе явственно слышалось «с трудом переборотое» им нежелание принять предложение. - Куда лететь-то?
        - На восток! Сначала - вдоль морского побережья, потом - вверх по реке. Мне сложно сказать, сколько это займет времени, я лучше так покажу. Однако «так» получилось не сразу.
        Хозяин виллы - инициатор помощи землянам - несколько раз ошибался, принимал за
«свою» совершенно другую водную артерию.
        Самочернову пришлось снижать машину настолько низко, чтобы кромосянин «своими глазами», без высотного искажения смог рассмотреть ориентиры на берегах рек. Когда
«правильная» река была найдена, дальше дело пошло веселее.
        Хозяин виллы - богатый латифундист - некогда «отхватил» земли столько, сколько позволяли трудовые ресурсы и теплый, благоприятный для земледелия климат Кромоса.
        Большое центральное здание из светло-коричневого песчаника с трех сторон - с запада, севера и востока окружали многочисленные постройки непонятного пока назначения. Южная грань поместья была не застроена, она словно «смотрела» в небо, на Око Смерти желтым зрачком, в зеленом обрамлении.
        - Туда! - услышали земляне уверенный голос своего «гида».
        Машина Юрия первой коснулась колесами крупного песка площадки, вслед за ним совершили посадку еще три машины инопланетников. Стант, как обычно, остался выполнять функции «летнаба». В южной части поместья стало тесно от серебристых аппаратов.
        - Юра! Женя! Проверьте! - суховато распорядился первый пилот, не выключая двигателей и не поднимая колпака кабины.
        Самочернов и Тимофеев скользнули вниз, осмотрелись, помогли выбраться из машин всем пассажирам землян.
        Спасенных мужчин и женщин окружили прибежавшие со всех сторон кромосяне.
«Управляющий»! - определил первый пилот, перехватив взгляд, которым богато одетый мужчина средних лет наградил Юриного пассажира, ибо было в нем столько подобострастия и столько… ненависти. - «Интересно, а как пираты узнали, что такая
«заманчивая» компания вот-вот выберется на острова»? - кольнула Демьяна нечаянная догадка. - «Уж не этот ли дядечка «слил» нужную информацию местным флибустьерам? Больно уж взгляд у него «доброжелательный». Можно, конечно, промолчать - пусть бы сами разбирались в своем «паучатнике». Но спасенный нами мужчина обещал посодействовать в поисках командира.
        Однако этому «управленцу» живой хозяин, видно - как кость в горле. А еще - этот
«дядя» уже сообразил, что не изобличен. Не факт, конечно, но, думаю, скоро он попробует повторить попытку заменить владельца виллы. Заодно постарается убрать и тех, кто окажется рядом. То есть нас.
        Впрочем, очень может даже быть, что я и не прав! Надо проверить мои догадки»!
        - Евгений, Юрий и ты, Женя! Прикройте меня! Мне нужно кое о чем во-он с тем дядечкой потолковать! - земляне увидели, что первый пилот махнул рукой куда-то в сторону большой группы кромосян.
        Паршин осторожно скатился по крылу вниз, прихрамывая, подошел к плотной группе челяди, обступившей молодого мужчину, вырванного из плена Ан-нала.

«А потом появились вот эти парни…». - Демьян расслышал только окончание рассказа кромосянина о приключениях его и его друзей по неудачному пикнику.
        - Можно одно уточнение? - довольно бесцеремонно прервал он слишком словоохотливого хозяина. Тот улыбнулся, отступил в сторону, дав возможность пройти внутрь толпы нехилому землянину. - А скажи-ка, любезный! - обратился он управляющему поместья, стоявшему наособицу от всех. Обитатели виллы заметили направление движения могучего инопланетника, с растущим удивлением тоже обратили свое внимание управляющего. - Сколько тебе заплатили за информацию о том, куда именно в море направляется твой хозяин? Или все было иначе - приплатил ты?
        Мертвая тишина повисла над площадкой. Только слышно было, как где-то в отдалении кружит над поместьем одинокий самолет пришельца.
        - Я? Почему - я? - побагровел управляющий. - Почему ты так думаешь? - растерялся он.
        - Потому что никто, кроме тебя не мог знать, на каких именно островах собирается отдыхать он и его друзья! Или - знал?
        Последний вопрос был ключевым. Если управляющий ни в чем не виноват и все предположения первого пилота ложны, кромосянин постарается доказать, убедить владельца поместья, и всех окружающих, что это - чудовищная ошибка и он не имеет ровным счетом никакого отношения к нападению пиратов на группу отдыхающих высоких. Но если он «дернется», испугается, что изобличен, не поймет, что все происходящее - чистой воды провокация, можно будет смело утверждать, что догадка Демьяна - верная.
        Расчет у Паршина построен был на двух факторах. Первый - на неожиданность. Второй - на неизвестность. Ведь в глазах этого жуликоватого кромосянина пришельцы могли обладать какими угодно качествами, например - читать его мысли. Наверное, именно так он и подумал.
        - Прости, хозяин! - упал на колени мужчина. - Пусть меня сожжет Большой Огонь! У меня - большая семья, больная мама….
        - То есть? - до хозяина виллы только сейчас стал доходить смысл всего происходящего. К его чести, соображал он быстро. - Ты хочешь сказать, что ты предал меня из-за того, что я тебя много детей и смертельно больна твоя родительница?
        Управляющий закивал головой. Его лицо исказила гримаса суеверного страха и запоздалого раскаяния. Он коснулся лбом песка у ног мужчины, попробовал в таком положении проползти несколько шагов вперед….
        - Убрать! Запереть! - скомандовал владелец поместья кому-то за спинами обитателей виллы.
        Через толпу протиснулась пара крепких мужчин. Они подхватили под руки управляющего, подняли, потащили куда-то в сторону самого большого здания.
        - Как ты догадался?

«Мысли умею читать»! - первого пилота так и подмывало ответить именно так, но умудренный боевым и жизненным опытом человек понимал, что ложь имеет свойство рано или поздно «выбираться наружу», причем и, как правило - в самый неподходящий для этого момент. Однако разоблачать самого себя Демьян тоже не хотел. Все решилось само собой.
        Кромосянин грамотно «прочувствовал» затянувшуюся паузу, заметил нежелание своего спасителя отвечать на этот его вопрос, и повторять его не стал.
        - Ты говорил, что мог бы помочь нам найти нашу девушку и вашего Верховного Служителя! - сказал Паршин, испытующе глядя в глаза хозяина виллы. - Что именно ты имел в виду?
        - Я понял тебя! - улыбнулся абориген. - Наше предложение остаётся в силе! Как же и то, которое было первым - пообедать! - мужчина явно торопился поскорее «взять реванш». Ему очень хотелось разговаривать с пришельцами на равных. Или - почти на равных.
        - Хорошо! - понимающе усмехнулся землянин. - Ты тут хозяин, тебе и решать - где нам обедать, и чем! Стант! Как там у тебя?
        - Нормально! Со стороны моря вверх по реке движется небольшая флотилия судов. Судя по длине и осадке - небольших танкеров.
        - Послушай! - обратился он к хозяину поместья. - Мы уже столько времени
«путешествуем» вместе, но до сих пор не знаем имен друг друга! Меня зовут Демьян! А как - тебя?
        - У меня много имен! Ты можешь называть меня Укоп! Так называют меня мои хорошие знакомые, и еще кое-кто… - неожиданно замялся он.
        Демьян не стал уточнять, кто они такие, его «хорошие знакомые и еще кое-кто», но
«галочку» в нужном месте в своей памяти поставил.
        - У меня вопрос к тебе…. Укоп! Что за суда идут вверх по течению реки, на берегу которого стоит твоя вилла?
        - А сколько судов?
        - Шесть! - послышался в ухе голос первого пилота голос элоя, который хорошо слышал ответ кромосянина. Демьян вслух повторил цифру.
        - Мои! - улыбнулся хозяин поместья. - Шесть малых наливняков на этой реке есть только у меня. У остальных - два, четыре…. В верховьях реки - вообще по одному.
        - А чё так мало? - полюбопытствовал землянин.
        - Такой урожай! - пояснил кромосянин. - Сколько топлива добывают, столько и сплавляют вниз. Зачем содержать три танкера, если вся продукция вмещается в один? - Он пожал плечами.
        Из ответа Укопа явствовало, что его поместье - самое богатое в бассейне этой реки.
        - А сколько наливняков было у того парня, который погиб в складе Ан-нала? -Поинтересовался землянин.
        - Двадцать! - «на автомате» ответил кромосянин. Он покраснел, осекся, понял, что сказал лишнее; но было уже поздно - пришелец наверняка сообразил уже, что погибший мужчина, был втрое богаче его, Укопа.

«Интересно, а кто та девушка, которая сейчас кружит в одной машине со Стантом? - подумал Паршин. - Если она богаче остальных, то может и не простить этим ребятам того, что её хотели бросить у «китайской стены» старого порта. А еще - у них сейчас есть прекрасная возможность не дать ей в будущем отомстить за себя. Точнее - могла быть»! - Тут же поправил он себя.
        - Стант! Слушай мою команду! - Демьян говорил нарочито громко, повернувшись лицом к хозяину виллы. - Немедленно доставь девушку туда, куда она прикажет! И сразу возвращайся обратно! Как понял?
        - Понял отлично! - голос бессмертного звенел от веселых ноток. Элой явно сообразил, что землянин «играет» с хозяином поместья. - Доложу, как только все будет сделано!
        - Вот теперь можно и пообедать! - Паршин демонстративно потер между друг о друга могучие ладони. - Показывай, где у тебя трапезная!
        - Чего? Кто? - не понял «руссицизма» кромосянин.
        - Место, где твои гости принимают пищу! - широко улыбнулся инопланетник. - Чем ты нас сегодня будешь потчевать?
        - Хм-м… - замялся Укоп. - А что такое почевать?
        - Потчевать! - благодушно поправил его могучий землянин. - Угощать. Предлагать отведать пищу. Так куда идти-то?
        - Туда! - ответил владелец виллы. - Мне сообщили, что к обеду уже всё готово. Примерно через полчаса на связь вышел Стант.
        - Командир! - в его голосе Демьяну послышались просящие нотки. - Тут такое дело…. Позволь мне задержаться на часок… Полтора. А лучше - до вечера!
        - А как же Дита? Как - командир?
        - Раньше чем через две-три недели мы все равно не сможем ей помочь. А тут - девушка…. Нуждается в поддержке и защите. Разреши остаться! - голос элоя почти умолял землянина.
        Демьян тяжело вздохнул. «Ну вот, оказывается, и у бессмертных случаются приступы влюбленности!» - подумал он. Однако вслух сказал совсем другое:
        - Хорошо! Возвращайся тогда, когда сочтешь нужным. Только постарайся успеть до темноты. И вот еще что. Шлем не выключай, положи его так, чтобы в случае чего ты смог крикнуть, позвать на помощь, а мы смогли бы услышать тебя. Близко не клади, мало ли что…. Метра три-четыре будет вполне достаточно. Как понял?
        - Понял отлично! Приказ выполняю! - Стант заметно обрадовался решению первого пилота. Судя по его голосу, изначально он не очень рассчитывал на положительное решение его «вопроса».

«Пусть хоть для тебя будет приятный сюрприз»! - подумал об элое Паршин, возвращаясь к прерванной трапезе.
        - Попасть в Северную Империю можно несколькими способами! - говорил Укоп, прохаживаясь перед землянами. Но самый безопасный - морем. Этот путь занимает от четырнадцати до двадцати пяти дней.
        - А по суше? Напрямую же - короче! - старший офицер хорошо помнил, каким именно путем ушли самые молодые звездные рекруты.
        - Ты имеешь в виду - через горы? Дягилев кивнул.
        - Этой дорогой давненько уже никто не пользуется.
        - А причина?
        - Давным-давно находились смельчаки, которые пытались пройти в Северную Империю напрямую. Но все они сгинули. Из достоверных источников также известно, что ни один житель Южной Империи, который шел туда по так называемому «короткому пути», до цели не дошел и обратно не вернулся. Поговаривали о каких-то ужасных существах, так называемых Хранителях Катакомб Кромоса, но живыми их никто не видел.
        - Я видел! - неожиданно отозвался со своего места Тимофеев.
        - И - я! - добавил Дягилев.
        Кромосянин посмотрел на инопланетников с ужасом и недоумением, наконец, разлепил губы.
        - Как это произошло? Как они выглядят?
        - Выглядят они, действительно, ужасно! - по молчаливому согласию двух землян отвечать начал более младший. - Что касается остаться в живых…. Не берусь оспорить тебя. Наверное, так оно и есть. Я видел этих Хранителей из кабины своего самолета, но в непосредственный контакт не вступал.
        - И - что?
        - Что - и что? - не понял Евгений.
        - Что стало с этими ужасными животными?
        - Я их убил! Расстрелял их из пушки своего самолета. Кромосянин шумно выдохнул.
        - А к чему это разговор - про Хранителей? - шевельнулся на своем месте первый пилот.
        - Если бы не эти ужасные твари, то лучше всего вам было бы двигаться именно через горы. Благо подходящее транспортное средство у меня есть.
        - Какой транспорт? - оживился Самочернов. Звездные рекруты заулыбались. Все знали - Юрий «неровно дышит» к любой технике, тем паче - иноземной. - Что именно?
        - Большая крытая механическая повозка, она рассчитана на комфортное путешествие шести Высоких и одного водителя. Колеса - каучуковые, двигатель - на биотопливе. Бака с топливом хватит на десять-двенадцать дней пути. Я его сам сконструировал! - он даже слегка выпрямился от гордости. - Могу продать его вам, или сдать в аренду.
        - Сколько ты хочешь за машину? - насмешливо уточнил Паршин.
        - Я видел у вас золотые монеты. За машину - пятнадцать таких монет. И плюс пять - за топливо. Итого - двадцать монет. Вас такая цена устраивает?
        - Не знаю. - пожал плечами Демьян. - Вначале хотелось бы взглянуть на предмет торга. А то пока мы только воду в ступе толчем.
        - Что такое ступа? - Укоп, разумеется, не мог не уточнить, что означает очередное новое услышанное им слово.
        - Потом объясню! - отмахнулся землянин. - Сначала покажи свою машину!
        - Пойдемте! - владелец виллы первым двинулся в сторону двери.
        Машина землянам показалась, по меньшей мере, странной. Во-первых, колеса. Их было шесть - по паре на каждой из трех осей.
        Во-вторых - размеры. Что-то среднее между микроавтобусом «ГАЗель», и автобусом ПАЗ».
        Но главное отличие местной техники было не в этом (Черт с ними - колесами и размерами!). Кромосянская машина была… деревянной. Единственной металлической
«деталью», если там можно выразиться, был двигатель. Все остальное, за исключением некоторых частей рулевого управления и тормозов, было сделано из кусков дерева.
        Самочернов запрыгнул наверх, осмотрел конструкцию «автомобиля», скользнул вниз, забрался под «брюхо» деревянного транспортного средства.
        Через минуту он выбрался из-под днища машины, озадаченно поскреб затылок. На недоуменный взгляд первого пилота - пожал плечами.
        - А какая у неё скорость? - это было первое, что пришло в голову Юрию.
        Кромосянин не удивился вопросу, ответил, назвал какие-то цифры, которые землянам ничего не говорили.
        - А ты сможешь проехать на ней?
        - Зачем? - удивился Укоп.
        - Тест-драйв! - пояснил Дягилев. - Хотим посмотреть, как твоя машинка ездит. Ели она вообще способна передвигаться! Да и посмотреть нужно, как управляться с этой хреновиной!
        Хозяин поместья вспыхнул лицом, резво забрался в проем кабины, прошел назад, к двигателю.
        В задке машины что-то захлопало, хлопки переросли в громкое «бульканье», наконец двигатель могуче рявкнул, выбросил облачко синеватого дыма, заработал ровно и мощно. Юрий уважительно качнул головой - в моторе чувствовалась мощь.
        Кромосянин проел вперед, поднялся на верхнюю палубу, устроился за рычагами…. Деревянный аппарат мягко тронулся, покатил по кругу.
        Скорость у машины была небольшой - километров тридцать-сорок в час. Наверное, для материала, из которого был изготовлена рама и корпус машины, это был наиболее оптимальный ритм движения. Да и для местных дорог, пожалуй - тоже!
        - Что думаете? - этот вопрос Демьян адресовал обоим «спецам» по автотранспорту - Дягилеву и Самочернову.
        - А чё? - пожал плечами Дягилев. - На драккаре, конечно, по-любому лучше. Но наша машинка нам еще не раз может сгодится. А эту, в случае чего и бросить не жалько. Опять же, машинка - местная. Никаких подозрений не вызовет. На корме и на морде можно установить пару пулеметов. Внутри мы все легко разместимся - места много. За рычаги посадим Юрия….
        - Конструкция слабовата под наши задачи! - включился в разговор Юрий. - Зато она очень ремонтопригодная. Я снизу посмотрел. Там рама - пять кусков дерева. В случае чего, эту раму можно за пару дней поменять и двигаться дальше. Двигатель - с запасом. Однако менять передаточное число в коробке смысла нет - трансмиссию порвёт. Тормоза - одно название. Но на такой скорости…. Думаю, нужно брать! Дягилев кивком головы тоже согласился с ним.
        - Берем! - озвучил общее мнение первый пилот. - Только ты нам сначала топлива в бак заправь! И вот еще что! У тебя еще топливо есть?
        - Есть, конечно!
        - Продай нам еще пару-тройку бочек, в запас!
        Кромосянин вздохнул, о чем-то подумал, но головой, в конце концов, кивнул утвердительно.
        Амортизаторов и рессор у «кромкара» - так Тимофеев и Самочернов «окрестили» новообретенное средство передвижения, разумеется, не было. Но довольно мягкие каучуковые шины и дерево конструкции вкупе с небольшой скоростью передвижения делали путешествие на таком механизме если не комфортным, то, по крайней мере - сносным.
        Прокатившись пару километров на «мототелеге», Демьян передал кромосянину двадцать пять золотых монет, из которых три предназначались за дополнительное биотопливо, а две - за доставку машины в столицу Южной Империи.
        Укоп, сообразив, что две золотых монеты «в хозяйстве» лишними точно не будут, согласился лично доставить проданную машину к месту назначения.
        - Пару дней понадобиться, точно! - сказал он, отвечая на вопрос о сроках появления
«кромкара» у ворот Императорского дворца. - Если никто не помешает, конечно!
        - Никто не помешает! - заверил его Дягилев. - Езжай спокойно, мы тебя с воздуха прикроем.
        Кромосянин заметно повеселел. Видимо, путь в столицу здесь легким не считался.
        - Когда ты намерен начать движение в столицу? - первого пилота больше других беспокоил вопрос о сроках начала экспады на север.
        - Послезавтра! Завтра развезу по домам моих гостей. - кромосянин повернул голову в сторону мужчины и двух женщин - участников пикника, закончившегося их пленением. - А послезавтра, с восходом Лакуса - путь!
        - У меня есть встречное предложение! - Паршин, как никто другой, умел держать инициативу в своих руках. - Твоих гостей по их виллам мы развезем сегодня, сейчас, на наших самолетах! А ты, завтра, с утреца, сядешь за рычаги купленной нами у тебя машины, и - в путь! Как тебе такое предложение? Укоп поморщился, но согласился. Впрочем, иного ответа от него землянин и не ожидал.

        Глава 10.
        Неприемный день Императора.
        Столица Северной Империи оказалась меньше, чем ожидал Заречнев.
        Сравнительно небольшой по земным меркам город занимал всю выпуклую часть отдельно лежащего каменного «щита», непонятно как образовавшегося на практически ровной поверхности этой части континента.
        В самой сердцевине каменной «опухоли» возвышалась опять же, средних размеров, цитадель, воздвигнутая из темно-синего минерала, цветом заметно отличавшегося от окружающих город скал, и построек самого столичного града.
        - Ну, что? Опять - вдвоем? - Сашка привычно пошел к задку повозки, приложился плечом к излюбленному месту на «корме» деревянного транспортного средства.
        Разумеется, легкую крытую одноосную тележку с парой пассажиров, одним из которых был новорожденным ребенком, зеленый верзила легко вытянул бы в подъем и один. Но землянин взял себе за правило - как только на их пути встречается горка, он
«впрягается» тоже - либо рядом с драком, либо - позади «транспортного средства».
        Богомолка, в силу малости своего веса могла бы тоже составить компанию молодой маме и её чаду, но - в силу вредности своего характера - этой возможностью ни разу не воспользовалась, не взирая на настойчивые уговоры землянина и насмешливые взгляды зеленого верзилы.
        Звездные рекруты «на все сто» воспользовались советом старосты горной деревни, загодя замечая населенные пункты и обходя их как можно дальше. Нельзя сказать, что в пути на глаза им никто не попадался вообще.
        Встречные кромосяне озадаченно таращили глаза на повозку с впряженным в неё когтистым чудовищем зеленого цвета, на черную, как сажа, вооруженную богомолку, бредущую рядом…. Александр, как существо, внешне очень похожее на местного жителя, внимания привлекал меньше.
        Однако никто из тех, кто повстречался путешественникам, или обогнал их, не сделал ни одной попытки заговорить, что-то спросить.
        Сложно было сказать - ментальность ли это была кромосянская, либо звездных рекрутов обгоняла «слава», то есть информация о событиях, которые случилось в горной деревушке или у овального озера, но первый мужчина, причем - вооруженный, который намеренно шагнул им навстречу с целью остановить, был стражем у ворот в столичный град Северной Империи.
        - Кто такие? Куда путь держите! - довольно спокойно спросил он, усилием воли стремясь удержать на месте свои брови, все время намеревавшиеся ускользнуть вверх, под островерхий блестящий шлем. Огнестрела, торчавшего у него за спиной, он не тронул; к рукояти короткого меча на поясе - не прикоснулся. Левой рукой он опирался на короткое копье, блестящее острие которого слегка возвышалось над его блестящим наголовником. Вперед вышел Сашка.
        - Мы все - представители других миров! - сказал он, рукой махнув в сторону драка и насекомого. - Идем к вашему Императору.
        - Зачем? - в голосе стража послышалось любопытство.
        - Нам нужно поговорить с ним!
        - Поня-атно! - протянул воин. - Больше ничего не хотите?
        - Нет! - отрезал Заречнев, уловив иронию в интонациях солдата.
        - Тогда проваливайте отсюда туда, откуда пришли! - как ни странно, в голосе воина не было злости, или агрессии - скорее - сочувствие к чужестранцам, которые не понимают, куда они попали и чего они просят. - Сегодня у Его Величества неприемный день.
        - А когда приемный? - драк, как обычно, не смог не «вылезти» со своим неутоленным любопытством.
        Страж выронил на землю копье, которое держал в руке, дернулся назад, роняя с головы шлем.
        - Оно - разговаривает! - вырвалось у него. - Разговаривает!
        - Если тебе это поможет пропустить нас к дворцу Императора, то я - тоже разговариваю! - Проскрипела Маша, делая пару шагов к солдату.
        Воин запнулся, поворачиваясь назад, к дощечке, висящей у него за спиной, щелкнул по ней деревянной оконечностью пики.
        На сигнал довольно быстро явился воин постарше, в сопровождении пары вооруженных стражей.
        С одного взгляда он понял причину замешательства своего подчиненного, что-то буркнул солдатам. Один их них резвой рысцой убежал куда-то в город, второй вывернул огнестрел на грудь, стал за спиной своего командира.
        - Зачем вам к Императору? - также - без агрессии и недоброжелательности - поинтересовался он, глядя на Александра, которого он безошибочно выделил как старшего в этой «разношерстной» компании.
        - Мы хотим сообщить ему важную информацию!
        - Сообщите мне. А я, в свою очередь, передам её по инстанции!
        - Спасибо за предложение, но информация предназначена для Императора лично! Она - секретная! Вам знакомо такое слово - тайна?
        - Знакомо! Разумеется, знакомо! Нам также известны множество других слов. Например - приказ, долг, наставление караульной службы, расстрел за неподчинение приказу. Дальше продолжить?
        - Не надо! - Александр готов уже был махнуть на «начкара» рукой и поискать другой способ «доступа к телу» Императора. Однако….
        - Подойди ко мне, солдат! - раздался нежный голосок из паланкина. Кромосянин встрепенулся, поправил амуницию.
        - Кто со мной разговаривает? - совсем другим тоном поинтересовался он, через разрез в ткани пытаясь разглядеть источник звука, столь приятного для мужского уха.
        - Я - принцесса Маяла! - ответствовали из-за спины Ар'рахха. - Ты можешь подойти к моему экипажу!

«Начкар», ничтоже сумнящийся, не очень уверенно преодолел те несколько метров, которые отделяли его от источника чарующего женского голоса, прикоснулся пальцами к материи повозки.
        - Смелее! Вы же мужчина! - приободрил его голос из паланкина. Воин осторожно раздвинул занавесь.
        Маяла сидела в повозке с ребенком на руках, а в её глазах «плясали бесенята».
        - Солдат! - капризно надула губки принцесса. - Это я еду к вашему Императору! Если ты сейчас немедленно не пропустишь меня и моих людей во дворец, я прикажу моей охране наказать тебя и твоих подчиненных! А после этого мы все равно пройдем во дворец!
        Начальник стражи, судя по всему, воином был битым. И потому - точно знал, где заканчивается граница его компетентности, рубеж, за которым решение должен принимать не он.
        - Хорошо! Я провожу вас к дворцу Императора! И пусть уже там решают, что вам делать дальше. - легко согласился он, поняв, что все дальнейшие распоряжения должен отдавать не он, а его командиры - стражи, наделенные большей властью, чем он.
        Однако он также понимал, что последствия от неверно принятого решения могут быть лично для него очень печальными, если это решение вдруг окажется в корне неверным.
        - Я провожу вас до цитадели! - сказал он, дав понять, что пока повозка с запряженным в неё зеленым чудовищем не пересечет невидимой границы Императорской крепости, он в состоянии повернуть паланкин обратно, дезавуировать приказ, который он озвучил только что. - Держитесь за мной! - приказал он, остро глянув на землянина; дав понять, что все еще не верит в полной мере ни инопланетникам, ни девушке, которую они транспортируют столь экзотическим для принцессы образом. - Вы, двое - замыкаете колонну! - рыкнул он своим подчиненным, заметив их желание остаться у ворот города.
        Перемещение Сашки и его друзей по столице, вопреки ожиданиям землянина, толпы не собрало.
        Прохожие недоуменно глазели на звездных рекрутов, однако никто, включая вездесущих и любопытных мальчишек, бежать следом не спешил. Идти пришлось недолго.
        Прошло не больше получаса, а Сашкина голова уже задралась вверх, рассматривая высоченную стену столичной цитадели.

«Начкар» вполголоса доложил что-то одному из пяти вооруженных мужчин, преграждавших проход во дворец, тот с легким любопытством глянул на странную группу живых существ, путешествующих вместе - самую странную из тех, которые ему доводилось видеть за время служения Императору.
        - Я доложу начальнику охраны Императора… - до звездных рекрутов донеслось лишь окончание разговора «их» стража с императорским.
        Начальник караула охраны периметра города кивнул в знак того, что ответ им понят, в последний раз мельком глянул на Ар'рахха, быстрым шагом двинулся к месту несения службы. Шагал он так, что казалось - у кромосянина с плеч только что сняли огромный и тяжелый мешок.
        - Как ты думаешь, мы тут надолго застряли? - зеленый верзила выразительно глянул на «женскую половину». Маяла с трудом уже переносила тяготы путешествия - жару, иссушающую тело и волю, пыль, жгучий Лакус почти над самыми макушками голов путешественников. Маша - тоже, но в отличие от молодой мамы, у богомолки это было не столь заметно.
        - Да черт его знает! - честно ответил землянин. - Чиновники, да еще при такой-то власти - народ, как правило, «отмороженный» на всю голову, то есть мнения о себе шибко высокого.
        Поэтому чё в голову им взбредет, предугадать сложно. Могут пригласить на аудиенцию через пять минут, могут - через неделю. А могут вообще встречаться не захотят. Их право! Одно слово - власть!
        - И что ты предлагаешь? Жить здесь, у стены, пока соизволят пригласить?
        - Зачем жить? Давай сделаем так: если через полчаса наш вопрос не решиться, то есть Императору мы покажемся неинтересными, недостойными Его высочайшего внимания, поедем отсюда, попробуем устроиться где-то на ночлег, а завтра сделаем еще одну попытку….
        Но - чует мое сердце, недолго мы будем «куковать» около этого «подъезда».
        - Откуда такая уверенность?
        - А ты на себя посмотри! На Машу! Думаешь, тогда, на площади, в толпе не было лазутчиков северян? Рупь за сто даю - были!
        Наверняка шпионы Северной Империи доносили своему руководству, что на самолетах инопланетников летают - страшное черное животное и просто ужасное - зеленое!
        - Хорош стебаться! Я с ним о деле говорю, а он… - молодой охотник, кажется, готов был обидеться на неосторожное слово.

«Тоже устал»! - понял, наконец, землянин. - «Не терпится прийти хоть к какому-нибудь «знаменателю». Хочет определенности. Ну, что же, ждать осталось недолго»!
        Однако ни через полчаса, ни через час из ворот никто не вышел и на «рандеву» с Императором не пригласил.
        - Идем! - решительно сказал Сашка, поймав измученный взгляд принцессы. - Если кому-то надо, нас найдут! Он встал, кивнул Ар'рахху, глянул в сторону богомолки. К дальнейшему движению были готовы все.
        - Эй! А ну-ка стойте! Вас никто не отпускал! - окрик одного из охранников застал-таки Александра врасплох.

«А! Черт»! - сообразил он. - «Видать тот, первый, «передал» нас этим, как отконвоированных пленных. Ну-ну! Мы щас поглядим, кто из нас пленный»! - в нем стала закипать досада за время, потерянное у стены цитадели.
        - Идем! - чуть более громко - так, чтобы слышали те, кто скрывался в прохладной тени высоких ворот, произнес землянин. Ар'рахх вознамерился было подхватить тоненькие палки повозки, но Заречнев выразительно скосил глаза на его стреломет; поймал взглядом фасеточные глаза Маши, «показал» своими - на оружие богомолки, лежавшее на тележке у ног Маялы….
        От пятерки стражников отделилась пара солдат. Они резво догнали звездных рекрутов, пиками перегородили дорогу.
        - Вы останетесь здесь! - возвестил один из них. - До особого распоряжения нашего командира.
        - Нет уж! - на кромосянском ответил ему Александр. - Мы твоему начальнику не подчиняемся - у нас свой есть. Мы все же пойдем! - он решительно двинулся на воинов, провоцируя конфликт.
        Солдаты сдернули с плеч огнестрелы, направили их стволы на непокорных инопланетников.
        - Р-раз! - громко сказал Сашка. За его спиной бахнула базука.
        Один из стражников повалился наземь развороченной грудью, у второго в шее возникла большая оперенная стрела. Трое остававшихся у ворот воинов бросилась к пришельцам.
        - Два! - громко скомандовал землянин.
        Выстрелы из двух «мушкетонов» слились в один, и эти трое тоже повалились наземь. У двоих солдат разворотило грудные клетки, у третьего - тоже в груди - появилось незатейливое «украшение» - конец оперенного деревянного дротика. Ушли пришельцы недалеко.
        Метров через пятьдесят их догнала большая группа вооруженных кромосян, судя по разнообразной одежде - не только стража; окружила плотным кольцом.
        - Стоять! - рявкнул один из бойцов, забегая вперед.
        - Чё орешь? - на лице Заречнева не дрогнул ни один мускул. - Ребенка разбудишь!
        - Какого ребенка? - солдат не сразу сообразил, что выстрелы из базуки давно уже разбудили бы даже глухого.
        - Маленького! - ехидно ответил ему землянин, не обращая, казалось, никакого внимания на два десятка огнестрелов, направленных на него и его друзей. - Чё хотел-то? В чем проблема?
        Кромосянин, и - судя по лицам - не он один, от такого ответа просто опешил. Такую реакцию на убийство пятерых стражей непосредственно у ворот в цитадель, которую они охраняли, могли позволить себе только необычайно глупые воины, либо невероятно дерзкие.
        - Пройдете с нами! - наконец, пришел в себя кромосянин. - И сдайте оружие!
        - Ага, разбежался! - ярость, накопившаяся в Сашке за время «поджаривания» под стенами крепости, снова начала «плескаться через край», перестала контролироваться им. - Уйдите с дороги! Прошу пока по-хорошему! Вот здесь, под тканью - маленький ребенок. Это наследник самой могущественной Империи Галактики. А я - охранник его матери. И я убью любого, кто посмеет стать у меня на пути и помешать мне сохранить жизнь и здоровье этого малыша!
        Сейчас мы хотим найти укрытие от испепеляющей жары. И мы его найдем! Кто из вас хочет повторить судьбу тех, кто остался лежать у ворот? - Александр кивнул назад, в сторону пятерки тел, все еще простертых на каменной мостовой. Кромосянин - это хорошо было видно по его лицу - задумался.
        Двадцать бойцов против трех инопланетников - его опыт подсказывал, что силы должны быть явно неравны, причем с существенным перевесом в пользу первых. Однако тела с развороченными внутренностями за его спиной подталкивали к мысли, что возможная стычка, если её не удастся избежать, будет не такой простой, как ему пока представляется.
        Гибель личного состава - не самое тяжкое преступление для военного человека, иногда даже - наоборот, однако в таких вот спонтанных уличных «мясорубках» имеют свойство погибать не только рядовые бойцы….
        - Хорошо! Идите! - судя по лицам кромосян, это решение командира удивило добрую половину тех, кто окружал звездных рекрутов. И не все намеревались его выполнять - вероятно, тот мужчина, который разговаривал с инопланетником, был командиром не для всех зевак, которые окружили пришельцев.
        - Предатель! - взвизгнул один из кромосян, в гражданской одежде, выходя вперед из-за спин солдат. Кромосянин - «переговорщик» опустил глаза.

«Местное КГБ»! - сообразил землянин, медленно перемещая руку вдоль пояса, поближе к рукояти боевого ножа. Сашка скосил глаза на Ар'рахха, на Машу…. К бою готовы были оба. И все же ссориться с местными спецслужбами - не хотелось.
        - Арестовать! Оружие отобрать! Отвести в подвалы! - мужчине, отдававшему эти приказы властным голосом, на вид было лет тридцать пять-сорок, по земным меркам, разумеется.
        - Послушай, чудило! - прервал его выкрики спокойный голос землянина. - У тебя дети есть?
        - А твое какое дело?! - кромосянский «кэгэбешник» от Сашкиного вопроса взъярился еще больше. - Выполняйте приказ! - снова гаркнул он, заметив замешательство солдат.
        - Если у тебя есть дети, - негромкий голос Заречнева, кажется, обладал для аборигенов магической силой. Стоило ему заговорить, любое движение вооруженных бойцов прекращалось, - они никогда больше не увидят своего папу! - В брюхо представителя местной тайной полиции уперся широкий ствол «мушкетона».
        Представитель местной спецслужбы поднял голову, заглянул в глаза инопланетника.
        Понял, что тот его не пугает, а просто ждет его ответа. Отрицательный - означает конец его, кромосянина, жизни.
        - Умрешь не сразу! - пообещал ему пришелец. Он, кажется, умел читать чужие мысли…. Неожиданно что-то зажужжало в районе головы «кэгэбешника».
        Заречнев только сейчас обратил внимание, что к уху мужчины прицеплено переговорное устройство.
        Кромосянин, стараясь не делать резких движений, наклонил голову, к чему-то прислушался.
        - Это - вас! - неожиданно изрек он, выкапывая из своей ушной раковины темную
«улитку» и передавая её землянину.
        - Э-э! Нет! Это - не по моей части! - Александр сообразил, что кто-то более могущественный, чем эти солдаты, все слышал и даже может быть - видел. Например, то, кем «является» малыш, нервно шевелящий ножками и ручками на руках у Маялы. - Переговоры - это не по моей части! Я - охрана!
        - А кто тогда будет вести переговоры? - опешил абориген, на долю секунды забыв даже о толстом стволе базуки, упирающемся ему в подбрюшье.
        - Принцесса! Принцесса Маяла! Мама наследника! - ответил Сашка, подбородком указав на паланкин.
        Представитель местного КГБ едва не подпрыгнул на месте. Если бы не ствол, упертый ему в живот…. Он-то лучше других знал, как опасно бывает гневить венценосных особ. И неважно, что в данный момент этот «особа» находится в весьма незавидном положении. Могущественные люди обладают способностью быстро восстанавливать свое влияние. И еще - у них, как правило, очень хорошая память на тех, кто их когда-либо, чем-либо огорчил или паче того - обидел.
        - С тобой хочет поговорить мой руководитель!
        - Я буду разговаривать только с равным! - голосок из-за ткани мог принадлежать только дщери властелина самой могущественной цивилизации Галактики - столько в нем было властности и уверенности. - Соедините меня с вашим Императором!

«Кэгэбешник» пришел в полное замешательство, дернулся (от резких движений его
«спасал» ствол базуки, упертый в брюхо), громко спросил:
        - Вы слышали это?
        Наконец, он сообразил, что он-то ответа не слышит, приложил «улитку» к своему уху.
        - Хорошо! - после довольно длительного молчания произнес он. Правда, непонятно было, кому он ответил - принцессе Маяле, или своему невидимому собеседнику. Как оказалось - обоим.
        - Хорошо! - повторил он, поочередно глядя на Заречнева и на палатку. - Император примет вас немедленно. Правда, для этого ему пришлось прервать заседание Императорского Совета. Пойдемте! - он повернулся, больше не опасаясь, что выстрелом в упор ему разворотят внутренности, подпрыгивающей походкой пошел в сторону выхода, возле которого уже суетилась «похоронная команда» - две пары солдат, перетаскивавших трупы куда-то за стену, внутрь цитадели.
        Ар'рахх вопросительно глянул на «брата по крови», впрягся в легкие «оглобли» повозки.
        - Маша! - по-русски произнес Сашка. - Будет лучше, если ты тоже заберешься на повозку и сверху проконтролируешь обстановку!
        Зеленый верзила глянул на богомолку, согласно кивнул. Изящная жучиха, под восхищенные возгласы любопытствующих легко запрыгнула на «козлы». Кромосяне теперь уже вовсю пялились на черную, как они считали - «скорпионшу», которая, однако, не обращала на них, ровным счетом, никакого внимания, что возбуждало пытливость аборигенов еще большее. В цитадель Императора их пропустили с оружием.
        У самой двери в зал для аудиенций Императора Северной Империи немолодой уже солдат, наверняка загодя предупрежденный о необычных «гостях», мрачно посмотрел не на Ар'рахха или Машу, что было бы вполне логично, а на «кэгэбешника» - именно он, в глазах ветерана, допустил оплошность, согласившись на условие инопланетников повсюду ходить со своим оружием.
        Александр отлично понимал старого служаку. Этот кромосянин был из тех, кто служил не за страх и не за деньги, и такие слова, как «долг» и «честь» были для него не пустым звуком.

«Вряд ли вокруг Императора будем много вооруженных солдат!» - думал он, мысленно взвешивая последствия решения, которое он намеревался озвучить.- «Если мы сейчас пройдем к главе государства с оружием, то это будет расценено не как жест доброй воли; наверняка - наоборот. Для нас сейчас важнее всего договориться с этим царьком, доказать ему, что мы можем быть очень полезны для него - так, как никто другой на это планете. Но оружие в наших руках может свести на нет все слова, которые мы можем произнести.
        Оружие лучше оставить - огнестрельное, во всяком случае. Ножи и стреломет Ар'рахха - этого вполне будет достаточно для отражения внезапного нападения. Да и руки у меня, если что, тоже не из жопы растут. Отобьемся»!
        Землянин поймал недовольный взгляд ветерана, снял с плеча базуку, передал её солдату.
        - Отдаю на сохранение! Под твою личную ответственность! - сказал он, глядя в глаза воину. Мужчина заметно повеселел, бережно принял оружие инопланетника. вопросительно глянул на такое же - Маши. Богомолка, однако, все видела. Она отдала
«мушкетон» кромосянину, потянулась к ножнам.
        - Не нужно! - примирительным жестом остановил её служивый. - Я и так вижу, что у вас никаких инцидентов ТАМ не будет!
        На тетивник зеленого верзилы он, казалось, не обратил никакого внимания. Очевидно, был уверен, что при любом «раскладе» тайная стража, скрытая за широкими темными портьерами зала для аудиенций окажется проворнее высокого зелёного существа, вооруженного только луком и стрелами.
        - Проходите! - голос, донесшийся из помещения, вряд ли мог принадлежать Императору. Слишком много в нем было елейно-лакейского… Так и оказалось.
        Распорядитель, лакей, адъютант…. Точный статус кромосянина, пригласившего путешественников к Императору, определить было невозможно. Услужливость, подобострастие и желание любой ценой угодить своему хозяину въелись в него настолько, что, кажется, даже успели «отпечататься» в его генах. И неважно, как именовалось при этом его должность….
        - Кто вы такие? Что хотите? - Император Северной Империи, казалось, едва сдерживался, от немедленного желания обрушить свой гнев на группку авантюристов, посмевших требовать(!) встречи с ним, главой государства! - Зачем вы прикатили сюда эту тележку? Кто позволил?!
        - Я, Ваше Величество! - спокойно пояснил старый служака, показываясь в проеме двери.- Там женщина, с маленьким ребенком. Им тяжело ходить! - и снова исчез за дверью.
        Сложно было понять сразу, какие отношения связывают этого немолодого охранника с главой государства, однако Император неожиданно принял объяснение своего солдата как должное, а его гнев начал улетучиваться прямо на глазах.
        - Кто будет говорить? - любопытство Императора победило-таки в нем раздражение. Разумеется, за период его правления на Кромос попадали уже инопланетники, и не раз, но такой необычной группы он не видел ни разу. Да, пожалуй, и никто - за всю её историю после Большого Огня.
        - Я! - отозвался нежный голос из палантина. - Меня зовут принцесса Маяла. А как зовут тебя?
        - Меня? - удивился Император. - Уррак! - Он улыбнулся. Император давно уже не слышал этого имени, тем паче - из собственных уст. - А зачем тебе мое имя?
        - У нас, в Империи к венценосным особам не принято обращаться титулярно. Только - по имени.
        - Почему? - Император и не пытался скрыть своего удивления и любознательности.
        - Потому что Империя моего отца объединяет десять планет. У каждой - свой Император. Представляете, как было бы смешно, если на всеимперском Совете папа обратился к кому-то со словами «Ваше Величество»? В ответ послышалось бы очень большое количество голосов - «Я!». - она звонко засмеялась.
        - А тогда кто ваш папа?
        - Папа? Папа - Великий Император!
        Император Северной Империи снова улыбнулся. Ему пока еще не наскучили фантазии девочки, скрывающейся за полотном из очень дешевой материи.
        - Расскажите, как вы попали сюда!
        - А как сюда попадают все остальные?
        Мы с мужем путешествовали на нашей яхте. Это было свадебное путешествие…
        - Ваш муж тоже был Император?
        - Нет, он - принц - консорц. Муж наследницы престола. Правит всегда только прямой потомок династии, старший ребенок Верховного Императора - неважно, мужчина это или женщина.
        - То есть, если я понимаю, ты - наследница трона могущественной галактической Империи, а твой ребенок - будущий Великий Император?!
        - Да! Вы все поняли верно! Император Северной Империи расхохотался.
        Смеялся он долго, даже вынул платок, которым промокнул слезы, катившиеся у него по лицу.
        - Уф! Спасибо! Повеселили! - произнес он. - Давно так не тешился! Разные байки
«скармливают» мне инопланетники, но такой - дочка самого могущественного Императора Галактики - я еще не слышал! - он снова вытер слезы. - Чем еще порадуете? Или покажете, наконец, свое лицо?
        - Покажу! - послышался голос Маялы. - Только тебе придется встать со своего трона!
        - Зачем? - искренне удивился глава государства.
        - Я - принцесса Маяля! И я не буду стоять, когда передо мной сидит равный мне по происхождению!
        У нас так не принято! - более мягко добавила она, очевидно, заметив недовольство на лице Императора.
        Уррак поколебался, но потом соскочил с сиденья, прошел вперед, остановился перед повозкой. Александр и Маша сделали по шагу в сторону. Ар'рахх остался на месте - он удерживал повозку на оглобли.
        Нежная женская рука сдвинула ткань в сторону, в разрезе показалась головка малыша. Заречнев подскочил, принял ребенка. Ткань раздвинулась шире.
        Из паланкина выскользнула Маяла, с любопытством глянула на Императора Северной Империи, изящно перебралась на мраморный пол зала для аудиенций, выпрямилась. Такой девушку звездные рекруты видели впервые.
        Величественная осанка, взгляд, говорящий о том, что она привыкла только повелевать, а еще - чтобы её приказы и прихоти быстро и беспрекословно исполнялись.
        Маяла, безусловно, была врожденной и великолепной актрисой. Так сыграть принцессу Великой Империи было по силам только очень талантливой личности. Если бы Сашка и его команда не сами придумали эту историю с принцессой, они первыми бы поверили о том, что Маяла - именно та венценосная особа, за которую себя выдает.
        Но самое главное - ей неожиданно поверил сам Император Северной Империи! Или - сделал вид, что поверил.
        - Очень приятно! - тембр голоса главы государства неожиданно изменился. - А где находиться ваша Великая Империя?
        - В центре этого рукава Галактики!
        - Далеко! И много во Вселенной планет, на которых есть жизнь?
        - Очень! Только наша Великая Империя объединяет десяток обитаемых планет. А есть еще множество цивилизаций, которые не входят в Великую Империю. Они объединены в Галактический Союз.
        Кроме этого, есть и другие культуры, которые не входят ни в какие ассоциации, союзы или Империи. Например, такие, как Ваша. Или - его! - кивок в сторону зеленого верзилы.
        - Так все-таки, как вы попали на Кромос?
        - Я уже говорила! Мы путешествовали с мужем. Его зовут… Его имя - Нольт….
        - Это тот молодой человек, который погиб на озере? - как бы между прочим уточнил Император.
        - Он! А откуда ты знаешь, что произошло над озером?
        - Император, как правило, самый информированный чиновник в своем государстве. И я отлично знаю, что до этого эпизода ты и твои теперешние спутники знакомы не тебе были. Но мне все равно - очень интересно, какую историю вы придумали для меня! Расскажете?
        - Расскажем! - очаровательно улыбнулась Маяла. - Обязательно расскажем! Но как-нибудь в другой раз. Однако коль уж ты так хорошо информирован обо всем, что твориться в твоей Империи, даже на самых отдаленных её границах, тебе наверняка точно известно, зачем мы так настойчиво добивались аудиенции у тебя! Итак, каков будет твой ответ?
        Уррак недовольно повел плечами. Он хотел «загнать в угол» пришельцев, сообщив им о том, что ему точно известно, что мужчина, зеленое и черное существа - никакая не охрана принцессы, что наверняка должно было сделать их сговорчивее, податливее, но в итоге «в углу» оказался сам.
        - Забавно видеть одного из лучших пилотов этой планеты, запряженного в деревянную повозку! - произнес Император, усмехаясь и указывая на зеленого верзилу. - Ты знала это, принцесса? Нет?
        А что ты еще не знаешь о своих спутниках? - Император пытался «раскачать» ситуацию, увести разговор в нужное ему русло. - Ты знаешь, что вот эта черная худенькая скорпионша - тоже прекрасный пилот? Как? Тебе и об этом ничего не сказали? Непорядок! Я прикажу их наказать за это! А как твоя рука, матрос? Покажи её мне! Заречнев даже не шевельнулся.
        - Ты полностью избавился от последствий ранения отравленным дротиком? Расскажи принцессе, за что тебя и твоих друзей с треском выгнала та, которую ты заслонил собой от отравленной стрелы. Кстати, кто она такая?
        - Зачем ты нам все рассказываешь? - глядя на Императора исподлобья, спросил Александр.
        - Я хочу сказать, что знаю о вас все, или - почти все. И вы еще не успели ступить на камни столицы моей страны, а я уже знал всю вашу подноготную.
        А вы сейчас пытаетесь доказать мне, что способны удивить меня чем-то таким, что изменит мое отношение к вам, рветесь на аудиенцию к главе страны. Не боитесь? Из этого зала не все выходят сами, некоторых выносят….
        Убийство пятерых охранников моего замка - очень серьезное преступление, за такие у нас полагается смертная казнь! Не боитесь последствий?
        - Боимся! - ответила ему Маяла, подходя ближе к Императору. - Но боимся не умереть, ибо на все воля Всевышнего и все в Его руках. Мы боимся того, что, приказав нас казнить, ты лишишь себя и свою планеты редчайшей возможности….
        - Какой именно? - насторожился Уррак.
        - Возможности стать полноправным членом большой галактической семьи, могущественного содружества миров. Ты потеряешь редчайший шанс вырваться из плена этой планеты, получить доступ к современным космическим технологиям….
        Но твои потери могут стать просто катастрофическими, если ты примешь опрометчивое решение лишить жизни меня, моего ребенка или моих новых друзей. Рано или поздно мои родители и мои подданные узнают, что произошло со мной и тогда они явятся сюда, и обрушат на ваши головы всю мощь нашего космического флота! Берегись, Император! Я говорю не только о тебе, я имею в виду весь твой мир, всех твоих подданных. Боюсь, после этого от вашего мира не останется ничего!
        - Мы не боимся внешнего нашествия! После Большого Огня нас вообще ничего не страшит! Нам есть куда спрятаться!
        - Ты говоришь о подземельях?
        - Не имеет значения! Однако мы отошли от темы нашей аудиенции. У тебя есть какие-то конкретные предложения?
        - Есть! Я хочу пригласить тебя и твою страну в нашу Империю!
        - Это бред! У тебя нет никакой Империи, а если и есть - то ты не имеешь таких полномочий!
        - Имею! И я могу доказать это!
        - Как?
        - Если мы сможем послать сигнал в сторону центра галактики, то за мной обязательно прилетят!
        - Хорошо! Посылайте! В чем же проблема?
        - У меня нет необходимого оборудования!
        - У меня тоже его нет! Если ты и твои новые друзья пришли сюда только за этим, то вы напрасно потратили время! Я не смогу помочь вам ничем!
        - Нет, сможешь! У вас, на планете, точнее - над ней, есть оборудование, которое может донести сигнал до приемников моей Империи. Я говорю о том предмете на вашей орбите, которые все называют Оком Смерти. Как показывает его применение по поверхности Кромоса, мощность его генераторов очень велика….
        Император Северной Империи хотел рассмеяться, но неожиданно промолчал. Неожиданно - прежде всего, для самого себя.
        - Да, ты права. Над нашими головами есть искусственный объект очень большой мощности, который мои поданные именуют Оком Смерти. Эпизодически эта машина обстреливает поверхность планеты, сея разрушение и смерть. Насколько я понимаю, этот механизм выполняет функции сдерживания, или контроля за нами. Возможно - какие-то другие задачи, о которых нам пока неизвестно.
        За тысячи оборотов Кромоса вокруг Лакуса нам так и не удалось ничего противопоставить этой чудовищной машине. Как собираетесь победить её вы? Ведь ваши возможности намного меньше даже моих теперешних!
        - Есть несколько задумок! - вступил в разговор землянин.
        - Каких? Что это за планы?
        - У нас не принято озвучивать «сырые», непродуманные планы. Прежде чем что-то предлагать Вашему Величеству, хотелось бы все досконально проверить. И еще - нам нужна ваша помощь. Собственно, из-за неё мы и проделали неблизкий путь, о котором Вам так хорошо информированы.
        - Что за помощь? - голос Императора вновь приобрел «официальный» оттенок.
        - Чтобы победить, «приручить» нашего общего врага, - Сашка поднял вверх указательный палец, - нам нужно знать его. Знать о нем как можно больше. Что это за машина, когда она появилась, как она действует…. Словом - все, что могло бы помочь разгадать принципы функционирования системы под наименованием «Око Смерти» и найти способ воздействия на него. Ведь, как я понимаю, в окрестностях планеты регулярно появляются представители какой-то цивилизации. И оно, Око Смерти, не трогает этих самых «гостей», позволяет им беспрепятственно выбрасывать на планету таких, как мы. Может, эта машина с ними - заодно? Но тогда точно существует способ подчинить себе такой механизм, сделать его управляемым с поверхности Кромоса. Возможно, это удастся сделать дистанционно, не приближаясь к нему.
        - Как?
        - Например, посредством посылки радиосигнала.
        - Очень интересно! - приободрился Уррак. - Очень! То есть ты предполагаешь, что можно заставить эту машину стрелять по любым объектам на поверхности планеты?
        - Я вообще-то имел в виду другое - отправку сигнала в космос. Однако вы правы. Если возникнет возможность развернуть Око Смерти, то что помешает вновь вернуть его в исходное положение и применить в отношении планеты? Наверное, ничего…
        - Тот, кто сможет контролировать Око Смерти, станет единовластным хозяином планеты! - Маяла очень тонко почувствовала ход мыслей Императора Северной Империи.
        - Хорошо! Допустим, ваши доводы показались мне убедительными и я даже мог бы помочь вам. Но зачем мне делать это? Власть над планетой с помощью Ока Смерти?
        Еще десять дней назад ваше предложение могло показаться бы мне интересным. Но сейчас, когда в моих руках не только Верховный Служитель Южной Империи, но и…. Ты так и ответил, матрос, на вопрос, по какой причине ты был изгнан своим командиром?
        - Это личное…. - пробурчал Александр, всем своим видом показывая, что не намерен отвечать на этот вопрос Императора.
        - Он просто провинился! - неожиданно проскрипела Маша. Властелин северной части Кромоса удивленно глянул на богомолку.
        - А я не знал, что это существо нас понимает! - растерянно произнес он. - А этот большой зеленый жаб - он, что, тоже все понимает?
        - Разумеется, все! - С иронией в голосе ответил ему Ар'рахх. - Тебе же сказали, вождь - во вселенной множество обитаемых миров, на которых живут самые разные, но главное - разумные существа. И не все они похожи на таких, как ты. Есть такие, как я. Или - она! - кивок в сторону Маши.
        - И что, они тоже могут прилететь на Кромос выручать вас?
        - Могут! - согласно кивнул головой зеленый верзила. Он поймал испепеляющий взгляд принцессы и… осекся. Но было уже поздно.
        - Вон оно что…. - задумчиво произнес Император, возвращаясь на свой трон. - Выходит, если вам удастся послать отсюда сигнал, то вся моя планета будет усыпана зелеными и черными чудовищами, которые прилетят сюда «спасать» своих соплеменников, то есть вас. Думаю, после их визита вряд ли кто-то останется в живых на Кромосе. Спасибо за откровенность!
        Думаю, дальнейшая дискуссия бессмысленна, так как она только отнимает у меня время. Вот мое решение!
        Помощи, ввиду большой опасности для планеты, я вам не окажу. Редкие удары Ока Смерти менее опасны, чем нашествие полчищ страшных и вооруженных зеленых пришельцев с огромными когтями!
        Ар'рахх опустил голову - оплошность, допущенную им, исправить было уже невозможно.
        - Вы, принцесса и ваш ребенок можете не беспокоиться за свою судьбу. К вам будут относится в полном соответствии с вашим статусом и нашими традициями. Вы будете обеспечены прекрасным жильем, питанием, одеждой, уходом…. Если Ваш папа, Великий Император когда-нибудь Вас найдет, упрекнуть меня ему будет не в чем.
        Что касается вас…. Через несколько дней состоится традиционный ежегодный праздник Больших Бегов. Вот там и посмотрим…. - он многозначительно усмехнулся. - Увести! - Кивнул он головой командиру большой группы воинов, в мгновение ока появившихся из-за плотных портьер вместе с его последними словами. - Девушку и ребенка - в мои апартаменты, этих - в подвалы Императорского дворца! В те же камеры, в которых содержаться те двое, которых мне доставили сегодня утром!
        - Позволь один вопрос, Император! - Маяла не шелохнулась даже после того, как в спину её уперся кончик ствола огнестрела.
        - Спрашивай! - удивленно поднял брови властелин страны. - Мне казалось, я сказал вам обо всем!
        - Где может находиться информация о механизме, который здесь все называют Око Смерти?
        - Зачем тебе это? Все еще надеешься вызвать сюда своего отца?
        - Мне просто интересно, есть ли у тебя вообще такая информация?
        - Есть! Но не у меня!
        - Тогда - где?
        - Существует планетарный архив. В него занесены все данные событиях, происходивших на Кромосе в последние тысячи лет.
        - Где он находится? У тебя во дворце?
        - Не-ет! - усмехнулся Император Северной Империи. - Такого рода информация охраняется очень хорошо. Архивы находятся там же, где весь наш народ спасался от Большого Огня, то есть в катакомбах Кромоса.
        Хотя не думаю, что это поможет вам. Пещеры, то бишь катакомбы, очень хорошо защищены. В них невозможно проникнуть; а уж выбраться…. Впрочем…. Аудиенция закончена! Уведите!
        Стражники обступили инопланетников, разделили их. Сашка поймал умоляющий взгляд Маялы - она больше всего боялась, что если землянин попытается устроить здесь
«маленькую войну», и тогда может пострадать она или её сынишка.
        Заречнев понял, о чем она сейчас подумала, отрицательно покачал головой - к заметному облегчению принцессы.
        На выходе он качнул тело в сторону начальника императорской стражи, выразительно поглядел на свое и Машино оружие. Старый солдат поколебался, но потом поднял руку. Конвоиры, повинуясь его жесту, остановились.
        - Дайте слово, что не причините вреда нашему Императору! - многозначительно глядя в глаза землянина, произнес солдат, держа в руках Сашкину и Машину базуки. Солдаты, сопровождавшие инопланетников, казалось, просто «не видят» «мушкетоны» в руках старого охранника. Видимо, этот немолодой кромосянин обладал здесь непререкаемым авторитетом, ибо решиться вернуть оружие в руки арестованных мог далеко не каждый. Сашка притормозил, мгновенно «прокачал» ситуацию. Выбор у него был небольшой….
        - Даю слово! - торжественно произнес он, задержав свой взор на лице начальника императорской стражи. - Что лично я никогда не причиню вреда вашему Императору!
        Однако воин оказался сметлив, мгновенно понял двойной смысл речей землянина.
        - Пусть она - тоже поклянется! - насмешливо бросил он, кивая головой в сторону богомолки, возвращая оружие человеку.
        - Клянусь не убивать и не ранить вашего Императора! - проскрипела Маша. Через секунду базука оказалась в её руках.
        - А ты, молодой человек? - снизу вверх, строго глянул на драка кромосянец. - Дашь старику клятву? Или люди вашей расы не понимают силы данного слова?
        - Люди? Хм-м…. Мы не люди, мы - драки! Но слова, которые мы произносим, мы выполняем! Только зачем тебе мои слова? Разве мои слова сохранят мне жизнь?
        - Тебе - нет! Но моему Императору - да!
        - Я не очень понимаю тебя, чел'век! Что за игра со словами и клятвами? Разве нас не казнят, как только выведут отсюда?
        - Нет, разумеется! А разве вам не сказали?
        - Что?
        - Вы у нас теперь полноценные участники Большого Бега. Вас, наоборот, будут беречь. По крайней мере, до начала праздника!
        - А что за праздник-то? Можно узнать хоть что-то, коль уж мы его участники?
        - Можно! Но - потом, позже! - начальник охраны сделал жест, означающий, что пришельцев можно увести.
        - Будем прорываться? - на дракском спросил Ар'рахх, многозначительно глянув в фасеточные глаза Маши. Богомолка легонько шевельнула многосуставчатым пальчиком на базуке в знак того, что она поняла зеленого верзилу.
        - Император почти проговорился о том, что у него в плену кто-то из наших! - проворчал Сашка, рассматривая серую мозаику пола у себя под ногами.
        - Когда? - не сразу сообразил молодой охотник.
        - Тогда, когда он сказал, что у него есть власть не только над Верховным Служителем Южной Империи, но и над кем-то еще…. Потом он почему-то спросил о причинах, по которым я был изгнан командиром. Вряд ли этот переход был случайным.
        - Ты думаешь, что кого-то из наших могли взять в плен? Это почти невозможно! А как же остальные ребята? Дита, наконец? Если вдуматься, то ты, брат, несешь какой-то параноидальный бред! Ты ухватился даже не за слово - за какое-то непонятное мычание Императора. Из него, этого мычания, ты предположил, что кто-то из звездных рекрутов может быть в плену у этих кромосянских отморозков! Я не могу понять тебя! В твоих словах нет логики!
        - А я не всегда подчиняюсь только логике. Ты же знаешь, если и другое слово - интуиция!
        - И что тебе говорит твоя интуиция?
        - Она говорит мне, что с нашими приключилось что-то нехорошее. Но что именно - я сказать не могу! А ты знаешь мой принцип не хуже меня - русские на войне своих не бросают!
        - У меня есть предложение! Пока нас не увели глубоко под землю, перебить всех и рвануть наверх! Ты же наешь, что я совершенно не переношу замкнутых пространств. Надо валить отсюда! И - немедленно!
        - А, может, кого-нибудь интересует и мое мнение? - в запале словесной баталии бывшие гладиаторы совершенно забыли про Машу. Вот она и напомнила о себе и о том, что тоже неплохо понимает русский язык.
        - Говори! - мрачно ответил землянин. - Только самую суть! А то скоро дойдем до
«места» и голосовать будет поздно! - он усмехнулся.
        - Пусть Ар'рахх прорывается один! Коль ему стремно находиться в подвалах и коридорах. Лично я в таких условиях чувствую себя превосходно. Мне здесь даже нравится чем-то.
        - И - чем? Уютом? - драк, разумеется, не смог не съехидничать.
        - Многим! Например, здесь прохладно, не то, что в некоторых Ульях. И потом…. Мне кажется, нам нужно все-таки проверить версию о том, что кто-то из ваших - в плену. Если Саша не прав, кто нам помешает свинтить отсюда?
        - Мля! Где вы только словей-то таких нахватались! - Александр готов был расхохотаться после последней реплики Маши, но, с учетом обстановки, предпочел этого не делать. - Ар'рахх! Ты можешь попробовать выбраться отсюда один. А мы с Машей останемся. Выберешься за город, найдешь укромное местечко, дождешься нас.
        - Дуркуешь, брат? - зеленый верзила не на шутку обиделся. - Пусть даже вы не правы оба, выбираете ложный, неправильный путь, но это еще не повод оставлять вас! Я - не предатель; я просто сомневаюсь!
        Мерное топанье солдатских сапог впереди и позади звездных рекрутов прекратилось, конвой остановился. Натужно засвистели металлические подшипники, скрытые где-то в недрах каменного монолита, сдвигая в сторону невероятной толщины каменную дверь.
        - Заходите! - бросил стражник, шедший последним. - Теперь у вас - много времени! Теперь-то уж точно - наговоритесь….

        Глава 11.
        Каменный башмачок
        - А эта-то хрень тебе - зачем? - Дягилев заметил какую-то возню около повозки, подошел неодобрительно глянул на Самочернова, который на пару с Тимофеевым затягивал в мототелегу, наверх, что-то увесистое.
        - Это - генератор! - ответил за друга Евгений. - В штатном оборудовании этого
«чуда техники» нет. А ночью без света как-то «непривычно». Вот, сподобились!
        Старший офицер обошел «сухопутный линкор», осмотрел его, удивленно хмыкнул.

«Сподобился» экипаж Тимофеева, действительно, на славу. Четыре мощных электрических светильника - впереди, два - сзади; итого - шесть. И восемь - наверху «джипперской» надстройки - по два на каждую «сторону света».
        Чтобы снабжать электроэнергией четырнадцать мощнейших световых приборов, понадобился бы еще один, как минимум, такой же двигатель, какой стоял на мотоповозке.
        Звездные рекруты «решили проблему» иначе - воспользовались запасным автономным генератором, с космического корабля Звездной Академии. Благо, «взгреть» землян за это самоуправство пока было некому.
        Эти надежные механизмы практичные элои используют обычно в автономных компактных поселениях - поселках горняков, военных «точках», метеостанциях, походных госпиталях, в базовых лагерях во время экспедиций на планеты - там, где нет постоянных и крупных источников электричества, например, в так называемых колыбельных цивилизациях.
        В качестве топлива такой генератор использует воду, размерами невелик….. Недостаток у него один - относительно большая масса. Вызвано это тем, что в системе защиты электрической машины использован свинец - а иначе радиоактивные материалы внутри корпуса не удержать.
        Вопреки ожиданиям старшего офицера парни утянули металлическую махину не на корму, а в переднюю часть мототелеги. Дягилев (только мысленно, правда!) «объявил благодарность» Юрику и Женьке за сообразительность - одновременно два тяжелых механизма на корме наверняка создали бы проблемы с надежностью и управляемостью и без того довольно хлипкой на вид кромосянской моторизованной конструкции.
        Проводку Самочернов и Тимофеев «спрятали» так, что даже искушенный Дягилев не сразу догадался, где именно проложены магистрали электроснабжения.
        - Неужели - в трубе? - уточнил-таки он. - Что, без этой стальной «изоляции» мало нагрузки на деревянный остов?
        - Да нет, не мало! - сдержанно согласился Юрий. - Но, как я понимаю, мы же не на прогулку едем. Если пуля или осколок провод перебьют, «ослепнем» ночью или в сумерках на все «глаза». А свет в темноте, во время боя - это жизнь! Да что я тебе говорю - ты это лучше меня знаешь!
        Евгений помолчал, качнул головой в знак согласия. История, про которую говорил
«шкаф», хорошо была известна в Академии….
        Действительно, было в его боевом послужном списке задание, которое сорвалось из-за того, что кто-то, или что-то «отрубило» свет на объекте, на котором они с ребятами отдыхали, набирались сил перед решающим рывком на «точку» - к месту боевого дежурства. Произошло это недалеко от планетной системы под наименованием Голубая Жемчужина - места, излюбленного богомолами.
        Излюбленного для запуска в сторону Земли своих смертоносных цист-контейнеров с вирусами.
        Старший офицер, тогда еще - курсант второго года обучения Звездной Академии - выжил только благодаря вмешательству Провидения.
        Той ночью он оказался поблизости от своего самолета почти случайно. Ночь была жаркая, душная, землянину не спалось. Он долго ворочался, а потом решил-таки
«накатить» для сна «соточку». Для этого ему пришлось одеться и добежать до машины, где у Дягилева за спинкой сиденья, как у любого «нормального» рекрута, хранился
«загашник» - спиртосодержащая жидкость смутного (точнее - мутного!) происхождения, добытая им, совместно с другими молодыми землянами, путем «перегонки» «бормотухи» - перебродившего настоя из сахара и дрожжей.
        Евгений забрался в самолет, пошарил рукой за сиденьем, нащупал, наконец, вожделенную прохладную сталь…..
        В этот момент на всем объекте погас свет - весь, разом, словно кто-то перерубил силовой кабель топором. А потом, в кромешной тьме, началась резня.
        Богомолы - Евгений прежде знал это, так сказать, «чисто теоретически», а теперь убедился в этом лично - прекрасно видели во тьме людей, а земляне их - нет. Дягилев схватил оружие, выпрыгнул из кабины, рванул в сторону казармы.
        Но впереди бабахнуло, а зарево поднялось такое, что осветило вокруг все на добрых пару сотен метров.
        Вот тогда-то землянин тоже увидел «богомольский» спецназ. Жуков было не больше шести, но каждый из них выглядел как самая совершенная машина для убийства. Для убийства людей, разумеется.
        Вытирая слезы, Евгений вернулся обратно, в свою машину, запустил двигатели….
        Когда богомолы услышали вой турбин его машины, предпринимать что-то им было уже поздно.
        Землянин ушел в небо, старясь не попасть под струи трассеров, расчертивших небо ему вслед. Но когда первая вола ярости и страха откатилась, он сообразил, что у такой «группы захвата» не должно быть воздушного прикрытия - чтобы раньше времени не насторожить землян гулом реактивных двигателей «альбатросов». Через четверть часа он вернулся.

«Подкрался» из-за горы, всеми ракетами «влепил» в плотную группку черных фигурок, собравшихся зачем-то поодаль от казармы, полыхавшей так, словно её обильно пролили напалмом и еще раз подожгли… …Утром к нему присоединились другие экипажи, вызванные по рации. Из землян уцелел только Дягилев. Из богомолов - никто.
        Бывший «браток» вознамерился сжечь тела насекомых остатками напалма, обнаруженного им в одном из уцелевших ранцев нападавших, но Дита по радио категорически запретила это делать. Она лично прилетала на «точку», проследила, чтобы все части тел шестерых «богомольных» спецназовцев погрузили в деревянные прямоугольные
«пеналы». Что потом она сделала с павшими насекомыми, никто не знал.
        Ходили слухи, что бессмертная передала тела спецназовцев представителям их Улья - для погребения по их обычаям. Но так это было, или нет - спросить у хозяйки Звездной Академии не решился никто.
        А звездный рекрут Дягилев получил свой первый большой урок, заключавшийся в том, что уважение к противнику нужно проявлять всегда - но особенно, если он повержен тобой в бою.

«Да, хорошее освещение - это всё»! - думал он, тщательно проверяя оружие и снаряжение, приготовленное для погрузки в деревянную машину. - «Чует мое сердце, встречи с Хранителями Катакомб Кромоса нам тоже не избежать. В прошлые разы наших выручил «воздух» - то есть я, Демьян, Женька и Юра. Но теперь мы сами станем
«землей» и прикрыть нас будет некому. Стант и Олег не в счет. Сомневаюсь, что кто-то из них двоих сможет выполнить боевую задачу в кромешной тьме по цели размером в один метр. Сомневаюсь! Добро, если подсобят хотя бы днем. Да и корабль кому-то охранять тоже нужно. Значит, рассчитывать можно только на свои силы.
        Кстати, о корабле. Можно ведь и «моих» «ловцов» для этого привлечь! Я смотрю, мои новоиспеченные «гренадеры» так и рвутся в бой. Надо будет доложить соображения Демьяну»!
        Первый пилот мрачно выслушал предложение Дягилева, однако ничего не ответил, лишь утвердительно кивнул головой.
        А вечером земляне и элой собрались на совет - возможно, последний их совместный совет на этой планете. Спрогнозировать, или даже - предсказать - результаты экспады на север не решился бы никто из них.
        - Ну, вот что, други-товарищи! - после такого вступления первого пилота приунывшие было люди и бессмертный слегка повеселели. - У меня для вас пренеприятное известие - мы идем на войну.
        Причина всем вам известна не хуже меня. Дита, наш командир и боевой товарищ, захвачена и, по нашим данным, может находиться в плену в Северной Империи.
        Хорошо бы, конечно наведаться туда на самолетах, но вы помните, чем закончился для меня «перелет» через горы.
        Это просто везенье какое-то, что я вообще до сих пор жив и все еще с вами. Значит, двигаться будем по суше.
        Машина, которую мы приобрели - не самый надежный вариант, но он оптимален с точки зрения скрытности, секретности. Таких деревянных драккаров, какой купили мы, по этой планете «бегает» довольно много. Если «высовываться» до поры до времени не станем, надеюсь, сможем незаметно добраться до цели.
        А цель у нас одна - наш командир. Задача тоже проста - найти Диту и вызволить её из плена. Обязательно - живой, желательно - здоровой. Но это - уж как получится.
        Снаряжение погружено, продовольствие и амуниция - тоже! Выдвигаемся в полночь! Вопросы есть?
        - Вопросов - нет! Есть предложение!
        - Что за предложение, Юрий?
        - Женькины парни - ну, те - из ловцов, согласились нести охрану нашего корабля и РЛС, пока нас не будет. Внешне мы и кромосяне довольно похожи…. Давайте одолжим у них их форму. На время операции. При близких контактах проку от неё мало, но если издалека…. Мы очень даже можем сойти за местных, за кромосян!
        - Неплохая идея! - поддержал его Стант.
        - А мне кажется, что наша форма и удобнее, и надежнее! - не согласился с ним Олег.
        - А что думает на это счет старший офицер?
        - Что? Мы с братвой, когда требовалось, даже в ментовскую форму переодевались. Одеваться нужно так, как лучше всего для решения поставленной задачи! Если
«маскарад» нам хоть в чем-то поможет, такой возможностью пренебрегать опрометчиво! Думаю, Юра дельное предложение высказал! Я - за!
        - Хорошо! - резюмировал Демьян. - Сегодня же переоденемся в форму местных
«ловцов». А когда перевалим через хребет, посмотрим, во что нам быть одетым лучше! Что с пулеметами?
        - Пулемет на машину можно установить только один - на носу «мототелеги»! - отозвался Тимофеев, так как вопрос об оружии был адресован именно ему. - На корме мешает двигатель и топливный бак.
        - А по центру, рядом с вашими прожекторами - не пробовали?
        - Пробовали, Демьян Юрьевич! Но потом глянули снизу…. Любой, кто станет у такого пулемета, обречен. Площадка открыта для обстрела со всех сторон….
        - Хорошо! - повторил свое извечное Паршин. - Тогда по машине вопросов больше нет!
        Олег! Стант! Ваше задание остается прежним! Следить за пространством севернее этого города, при необходимости, и по - возможности - поддержать нас с воздуха! Теперь общий приказ - всем спать!
        Подъем - за час до полуночи! Юра! Женя! Можете сходить к своим подругам! Может, и не увидитесь с ними никогда больше! Только чересчур там не увлекайтесь! Силы вам еще понадобятся! Все! Расходимся! В косяк тихо постучали. Земляне синхронно повернули голову на звук.
        - Войдите! Кто там? - громко спросил старший офицер. Охраной «заведовал» он. В проеме показалась голова «ловца».
        - Тут одного типа задержали! - сказал он. - Говорит, что знаком с вами лично. Просит принять. Говорит, что может помочь! Что делать? Прогнать? Расстрелять?
        - Нет, постой! - Паршин начал догадываться уже, кто был этим «ночным гостем». - Прикажи привести!
        Спецназовец исчез. Через пару минут в комнату втолкнули вора - того самого жулика-«сусанина», который помогла землянам во время их «визита» в порт.
        - Что хотел? - строго спросил первый пилот, изучающе рассматривая ночного непрошенного гостя. Золото землян преобразило облик вора радикально.
        Кромосянский тать отмылся, привел в порядок прическу, но главное - он полностью сменил свой «гардероб».
        Глядя на него, невозможно было сказать, что всего пару недель назад этот мужчина прозябал в трущобах старого порта, жил, как бомж и «благоухал», как дюжина помоек, вместе взятых.

«А он - молодец!» - одобрительно подумал о воре Паршин. - «Не пропил, вопреки моим ожиданиям, заработанное золото, а употребил на то, что снова стать «человеком».
        - Вы меня извините, если что! - осторожно начал он, прилежно всматриваясь в лица незнакомых ему людей - Олега и Станта, ловя в них малейшие изменения их мыслей. - Но я вот что подумал. Вашу бабу и здешнего Служителя на север увезли. Вы всяко разно тоже туда пойдете; выручать, стало быть. Вы здесь-то толком ничего не знаете, а уж про север и говорить нечего.
        - Короче! - оборвал его излияния первый пилот.
        - Короче, так короче! Я вот что кумекаю - проводник вам нужен. Чтобы места знал. И людей.
        - Есть конкретные предложения? - Дягилев несколько раз сжал и разжал кулак. Кромосянин заметил его «разминку», нервно сглотнул слюну.
        - Есть! Я вижу, вы люди честные, слово держите. А это ценится…. В определенных кругах. Вот, я и решил….
        - Ты, что ли, будешь нашим проводником? - закончил за вора Паршин.
        - Да, я…. Я же с севера, не местный.
        - А на юге как оказался?
        - Я - негоциант! Торговал кое-чем…. По мелочи…. А пару лет назад меня «кинули». Не рассчитались. Товар-то был контрабандный, с претензиями к властям не пойдешь…. Скитался по тавернам, а когда деньги кончились, пришлось уйти жить в старый порт.
        - И долго ты там кантовался?
        - Да не очень. Около года. Но впечатлениями запасся до конца жизни.
        - А почему сразу не сказал?
        - Боялся….
        - А сейчас не боишься?
        - Сейчас - нет. Я вижу - вы люди чести и люди слова. Возьмите меня с собой! Думаю, моя помощь лишней не будет.
        Дягилев и Паршин переглянулись. О большей удаче, если этот тать не врет, конечно, можно было только мечтать. Но Демьян не торопился озвучить решение.
        - Сколько ты хочешь за свою работу?
        Бывший негоциант от такого вопроса поначалу даже опешил. Судя по его лицу, еще пять минут назад пределом его мечтаний было участие походе на север совместно с пришельцами. Однако искушению он не поддался.
        - Нисколько! Я отведу вас не за деньги, только за возможность добраться до родины.
        - Не-ет! Так не пойдет! - ответ первого пилота удивил даже землян. - Тебе придется взять деньги! И придется отработать все, за что мы тебе заплатим! На других условиях мы тебя не возьмем! Так - какова твоя цена?
        Тать задумался. Этот могучий инопланетник, конечно, опять был прав. Что такое
«бесплатный» проводник? Этот такой работник, которого со своим работодателем ничего не связывает. Нет денег - нет обязательств. Захотел - пришел, захотел - ушел, когда заблагорассудиться.
        - Двадцать золотых монет! - твердо сказал кромосянин. - Десять - сейчас, десять - после окончания «службы»!
        - Договорились! По рукам! - довольно крякнул Демьян. - Мы выступаем сегодня по полночь. Сейчас тебе нужно отдохнуть, переодеться в другую одежду; мы тебе скажем, в какую именно! Аванс ты получишь прямо сейчас. Оружие у тебя есть? Сражаться умеешь?
        - Немного! Но оружия нет.
        - Тогда ступай! Юрий, покажи, куда. Постой! Последний вопрос! Как тебя зовут?
        - Суссан!
        Глядя на пришельцев, в буквальном смысле катающихся на полу от смеха, он никак не смог вразуметь, что именно вызвало приступ их такого неудержимого хохота. Он постоял, недоумевающе глядя на инопланетников, пожал плечами, покорно побрел вслед за высоченным парнем, непрерывно утирающим слезы, катившиеся у него по щекам. Слезы - от смеха.
        - Думаешь, нас казнят? - зеленый верзила о чем-то задумался, потом зачем-то посмотрел на свои клешнеобразные «руки», тяжело вздохнул.
        - А смысл? - шевельнулся в своем гамаке Сашка. Вместе с оружием пленникам оставили весь их скарб, который состоял из боеприпасов, емкостей с водой, одежды и, конечно же, «спальных принадлежностей» - кусков ткани, туго перетянутых веревками. - Ты же слышал - у них тут какой-то беговой праздник намечается, чуть ли не Призы Маркина.
        - А что это такое «Призы Маркина»?
        - Я же из-под Новосибирска. У нас, в городе парень один живет. Он бегал хорошо; Олимпиаду выиграл. Сейчас уже не бегает, конечно, но в память о его успехе город каждый год на стадионе «Спартак» проводят соревнования по бегу. Они так и называются - «Призы Маркина».
        - А что такое Олимпиада? Типа - соревнование такое?
        - Хорош придуряться! Я много раз видел, как ты штудировал всю информацию о Земле, которую только смог найти в компьюзере.
        - Хм…. На самом деле, про эти Олимпиады я мало читал. Мне не совсем понятны такие слова, как панкратион, футбол, дзюдо…. И еще много других. Ты знаешь, что это такое?
        - Знаю!
        - Расскажи!
        - Как-нибудь в другой раз!
        - Расскажи сейчас! Времени-то у нас как раз - очень много!
        - Расскажи! - присоединилась к просьбе Ар'рахха Маша. - Все веселее, чем «в молчанку играть». Неизвестно, когда эти конвоиры снова придут. Если вообще - придут.
        - Да, ловко нас в ловушку заманили. Хлоп - и мы на дне каменного мешка. - не унимался зеленый верзила, которому явно наскучило многочасовое лежание в своем гамаке.
        - Никто нас не заманивал! - резко возразил Александр. - Мы шли товарища выручать. Никто не знал, что в этой части подземных казематов землян нет.
        - Раньше мыслить надо было! - оборвала обоих богомолка.
        - Прекратить лаяться! - вспылил Сашка. - Это была моя идея - пойти, не зная куда, и проверить, что именно имел в виду Император. Кто знал, что тех пленников держат в другом месте?
        - Ну, и какие твои планы - теперь? - для обреченной пленницы Маша была слишком спокойна.
        - Какие…. Какие…. Выбираться как-то надо. Будем ждать, когда придут стражники. попробуем отобрать ключи, взять заложника, наконец.
        - А что, просто - нельзя вылезти? Обязательно нужно кого-то убить?
        - Но - как? - глаза землянина стали размером с царский пятиалтынный. - Из этого зиндана только один выход, и он закрыт монолитной каменной плитой весом в несколько тонн. Ты же сама видела - мы полчаса её с Ар'раххом толкали, пытались сдвинуть. Тщетно. Вероятно, она заблокирована еще и с другой стороны. Выход я вижу пока один - ждать. А что, у тебя есть альтернативное предложение?
        - Разумеется, есть!
        - Тогда почему ты молчала все это время?
        - Как почему? Я думала, что ты специально в эту тюрьму пошел.
        - То есть как?
        - У нас, в Улье, особый обычай есть. Если богомолу - мужчине, или женщине - нужно собраться с мыслями, проанализировать ситуацию, основательно обдумать что-то, он помещается в специальную часть Улья, где замуровывают в небольшом помещении. Еду и питье ему никто не приносит; освещения - тоже нет.
        У людей есть аналог такой комнаты. Кажется, он называется этим странный словом - карцер.
        - А в чем смысл этого добровольного заключения?
        - Кто сказал - добровольного? Я этого не говорила!
        - Ты сказала - нужно собраться с мыслями….
        - Да, я помню, что я сказала. Но речь не шла, что богомол это делает добровольно.
        - Тогда не понимаю!
        - Все просто! Представь, что кто-то из твоей семьи убивает другого. Или нарушает правила поведения, принятые в вашей семье. Или крадет личинки и продает их в Улей враждебного клана.
        - Зачем - враждебного?
        - Из похищенных или купленных личинок получаются отличные рабы. В Улье всегда много работы, которую лучше делать рабам.
        - Например?
        - Удалять отходы жизнедеятельности. Перемещать тяжелые неделимые предметы…. Но давайте вернемся к твоему первому вопросу. Так вот, если богомол или богомолка делают то, чего делать они не должны, или не имеют права, понятно, что с ними что-то не в порядке, им требуется время, для того, чтобы осмыслить свое поведение, сделать правильные выводы, как в будущем избежать ошибок, которые они делали. Вот для этого - для анализа - их и помещают в специальные помещения.
        - Но при чем здесь тогда я?
        - Я решила, что сам, добровольно лишил себя свободы, так как тебе необходимо время для того, чтобы хорошо мыслить вперед!
        - Замечательно! Тогда будем считать, что «отдых» в этом каменном ящике закончился, он пошел мне на пользу, и я хочу вернуть себе свободу! Ты можешь помочь нам в этом?
        - Могу! Но зачем тебе свобода? Ты же не знаешь, что будешь делать дальше! Я вижу, что ты напрасно израсходовал время, которое Бог дал тебе. Ты просто лежал и ни о чем не думал! Тебе нужно задержаться здесь еще!
        - Ага! То есть взяла себе право решать - кому и сколько времени сидеть в этой мрачной тюряге?
        - Зачем ты так говоришь? Я добровольно пошла сюда, потому что пошел ты. Я, как и Аррах, запросто могла остаться там, наверху. Но мы же русские! А русские на войне своих не бросают! Ты же сам это много раз говорил!
        Заречнев не знал - плакать ему, или смеяться от последнего пассажа жучихи о том, что «мы - русские». Видимо, в сознании богомолки слова «русские» и «звездные рекруты» стали синонимами, приобрели равное значение.
        Но в главном она была права - Сашке нужно время, что «устаканить» не только эмоции, но и мысли. Он поймал себя на мысли, что в последнее время спонтанных, необдуманных поступков стало намного больше, чем даже тогда, когда ему казалось, что выхода у него совсем нет, например, во время «реала», на Дракии. Знать бы еще тогда, что все происходящее - только игра…

«Знал бы - тогда точно не выжил бы»! - напомнил ему его внутренний голос. - «А на Машу обижаться грех. Она дело говорит! Ну, хорошо, выберетесь вы отсюда. А дальше - что? Опять убивать всех направо и налево? Но - зачем? Разве новые смерти хоть в чем-то помогли в поисках решения, ради которого вся эта «бодяга» затевалась - найти способ выбраться с Кромоса, или послать сигнал бедствия в Звездную Академию»? Александр покраснел, пристыженный собственным разумом, задумался.
        Архивы, даже если бы они имелись прямо здесь, не гарантировали звездным рекрутам автоматического избавления от плена спутника Лакуса. И не факт, что вообще в них вообще найдется хоть что-то, что способно «пролить свет» на то, как совладать с коварным и беспощадным Оком Смерти.
        Возможно, в них отыщется информация о том препарате, из-за которого они угодили в ловушку Кромоса. «Но даже если это так, - думал землянин, - то как впоследствии Дите, или нам воспользоваться этой информацией, если выхода из этой «клетки» нет, как нет его из этого зиндана.
        А может, он, то есть выход - все-таки есть? Просто Всевышний до поры до времени почему-то отводит мне от него глаза? Почему? Зачем?
        Вон, Маша говорит, что знает, как выбраться из этого каменного мешка. А я выхода не вижу. Может, и с Кромосом - так?
        Так, на Дракии за меня все, по сути, решил Верховный Жрец. Это ведь именно он определил, что нужно собрать все части умершего Бога и доставить их к месту его
«захоронения». Конечно, он преследовал свои цели! Но результат-то оказался именно таким, какой он обещал! Вот в чем фокус! Значит, он знал что-то еще. Что-то такое…

        Хорошо бы такого чело…. аборигена и здесь найти. А то вся жизнь - бегом, бегом, а остановиться, подумать: куда бежим, зачем - времени нет. Допустим, как-нибудь выберемся мы отсюда; дальше - что?
        Император про архивы говорил больно уж туманно. Где-то в подземельях они, в катакомбах. Про Хранителей что-то плел. Мозги туманит, жути нагоняет, или говорит правду? Как узнать? И вообще - нужны нам эти архивы, или это изначально была ложная «версия»?
        По-хорошему, поговорить бы еще разок с этим царьком. Не убивать, а именно - поговорить. Чувствуется - знает он что-то. Но - что»?
        - Есть предложение! - слова землянина разбудили драка, который за время продолжительного Сашкиного молчания успел задремать.
        - Какое? - не поднимая головы от матерчатого гамака, поскрипела Маша, догадавшаяся, разумеется, что эти слова были адресованы ей.
        - Нанести визит господину Императору. Пораспросить его про Катакомбы…. Про бега…. Вообще поговорить - он о Кромосе многое чего должен знать.
        - Визит к Императору? А что? Дельная мысль! - поддержал Сашку Ар'рахх. - Но как мы выберемся отсюда? Предлагаешь взорвать эту дверь?
        - Зачем взорвать? Я думаю, у нас отыщется и более гуманное решение? - Александр вопросительно посмотрел на богомолку.
        Насекомое некоторое время полежало без движения, очевидно, обдумывая, что ответить землянину и драку.
        - Взрывать ничего не нужно! Выберемся без единого лишнего звука! Собирайтесь!
        Последняя часть её фразы застала бывших гладиаторов уже на скальном полу каменной темницы.
        - Видите во-он там, наверху, отсвет?
        - Да! - ответил Сашка. - Теперь вижу! Ты хочешь сказать, что сможешь забраться туда?
        - Не знаю пока; не уверена, но хочу попробовать….
        - А стоит так рисковать? Стена-то даже не отвесная, она с отрицательным уклоном. И гладкая, как скорлупа.
        - Ну, не такая уж на и гладкая. Должны быть трещинки, бугорки.
        - Не вижу смысла так рисковать. Сорвешься…. Переломаешься…. До корабля с его медицинской чудо-техникой неделю добираться будем. Рисковать так жизнью ради… Ради чего? Завтра, или даже сегодня уже охрана сама придет. Много народу в тех коридорах не поместиться. Значит, стражей будет немного. Оружие все - при нас! Решим вопрос…. Я - против того, чтобы ты туда лезла!
        - Наверное, «холодной головой» ты - прав! Но как быть с вашим товарищем? Я ведь тоже не глухая, слышала, что изрек Император. Кто-то из наших может быть у него в плену. Потому и пошла с вами, без каких-либо возражений.
        Ты уверен, что за то время, пока мы тут в холодке отдыхаем, нашему товарищу голову не отрежут? Что молчишь?! Не уверен? Вот и я думаю о том же! Как у вас, на Гее в таких случаях говорят? «Надо делать ноги»?
        - Да, есть такая фраза. Ну, хорошо! Пробуй! А мы с Ар'раххом тебя подстрахуем!
        - Это - как?
        - Как, как…. Ловить будем, если что!
        Богомолка ничего не ответила. Она стянула с себя абсолютно всю одежду, какая была на ней, несколько раз присела, разминая конечности.
        - Вот что! - решительно проскрипела она, наматывая на шею веревку - ту самую, которая досталась им в качестве трофея еще на озере. - Если я сорвусь с большой высоты и начну падать, то ни в коме случае не ловите меня.
        - Почему? - зеленый верзила демонстративно развел руки в стороны, показывая, насколько удобно довить насекомых такими руками.
        - Крылья переломать можете!
        - Какие крылья?
        - А вот эти самые!
        За спиной у Маши что-то негромко хрустнуло. Хитин на её спине лопнул, разделился на две части, приподнялся. Из-под выпуклых черных пластин показались два полупрозрачных крыла; потом - еще два.
        Бывшие гладиаторы смотрели на происходящее, как завороженные, не в силах проронить ни звука.
        - Ды ты, Маша, не богомол, а стрекоза какая-то! - первым в себя от потрясения пришел человек. - Ни разу не слышал, что богомолы летать умеют! Вот это сюрприз! Даже в мыслях никогда не возникало!
        - А богомолы и не летают! Недоразвитые крылья, конечно, есть у всех, но до летательных размеров они вырастают очень редко. Нужны особые условия в период созревания особи.
        - Какие?
        - Питание, например. И еще кое-что….
        - Тоже секрет?
        - Ну…. Почти. От вас у меня тайн нет. У богомолов летают только те, кто может дать жизнь новому Улью.
        - А кто может начать новый Улей?
        - Да, кто? - Ар'рахху это тоже было очень интересно.
        - Дети Царицы Улья, например. Такие, как я.
        - А черт! - Сашка звонко хлопнул себя ладонью по лбу. - Ты же говорила, что - Принцесса Улья! А я уже и забыл…. Ты намереваешься взлететь прямо туда?
        - Нет, не смогу! Я не могу еще подняться вертикально вверх. Крылья - для подстраховки! Она наклонилась вперед. Перепонки за её спиной завибрировали.
        Сначала - тихо, медленно; они почти что трепетали. Но постепенно движения крыльев у Маши становились все энергичнее, все мощнее….
        Через несколько минут перепонки превратились в прозрачное облачко за спиной насекомого, а пещеру наполнил мощный и ровный гул, словно в подземелье единовременно спустились несколько сотен шмелей. Впрочем, фантастический «концерт» продолжался недолго. Гул прекратился, Маша устало присела.
        - Все! Больше не могу! - призналась она. - Я так давно не тренировала летательные перепонки…. У всей этой «бодяги» только один плюс (Сашка и Ар'рахх улыбнулись после слова «бодяга») - мышцы парения быстро восстанавливаются. …На стену она полезла минут через десять.
        Александр с замирающим сердцем наблюдал, как богомолка ползла вверх. Она осторожно цеплялась на невидимые на внешне гладкой стене трещинки, поднималась на метр, или два, снова искала «тропу». Пару раз ей приходилось возвращаться назад, вниз. Разумеется, это была уже не та сумасшедшая скорость, с какой Маша взбиралась на скалу тогда, когда они искали Демьяна; однако для подъема на отвесную двадцатиметровую скалу насекомой потребовалось всего минут десять. Богомолка достигла гребня, скрылось за ним. Потянулись томительные минуты ожидания.
        Маши не было довольно долго. Сашка начал уже беспокоиться - не «застукали» ли их товарища охранники Императорской цитадели, но все обошлось.
        Далеко наверху показалась голова Маши. Сверху свалился конец каната; она махнула рукой.
        - Ты - первый! - сказал Александр. - Потом поднимешь весь наш скарб. Я - за тобой! Готов? Тогда - пошел! Зеленый верзила без лишних слов полез вверх по веревке.
        Когда все вещи и оружие исчезли за краем скалы, Заречнев в последний раз оглянулся, желая удостовериться, что они ничего не забыли, взялся рукой за канат.
        Неожиданно он отпустил веревку, бегом бросился к монолиту каменной «двери».
        - Вот вам, бабушка, и Юрьев день! - непонятно, почему именно эта фраза первой всплыла в памяти землянина. Александр нашел-таки то, что искал - пару симметричных выемок на дверном блоке и в полу «каменного чистилища».
        Он подобрал продолговатый камень, используя его, как клин, затолкал; забил ногой в выемку между камнями.
        Теперь местным тюремщикам, для того, чтобы попасть внутрь через привычный проход, придется ломать или перепиливать многотонный гранитный блок.
        - Сделал гадость - сердцу радость! - хихикнул Сашка, возвращаясь к веревочной магистрали.
        - Чё ты там гоношил? - зеленый верзила и не пытался скрыть своего любопытства. Александр рассказал про каменный «клин».
        - Правильное решение! - улыбнулся драк. - А у нас для тебя тоже сюрприз есть!
        - Какой? Ар'рахх промолчал, демонстративно повернулся в сторону Маши.
        - У меня никогда не было сомнений, что тебе, человек, помогают Боги, но сегодня….. Я не просто убедилась в этом - я теперь это точно знаю!
        - Да что случилось-то?
        - А ты сам посмотри, послушай! Только потише там! - напутствовала его богомолка. Она кивнула в сторону веревки, висевшей за небольшим овальным окном - это именно его отраженный свет заметило насекомое со дна каменного мешка. Заречнев не стал ждать повторного приглашения, пробрался к пропилу в стене, выбрался через него наружу, осмотрелся.
        Цитадель Императора Северной Империи была воздвигнута на скале из того самого минерала синего цвета, так поразившего землянина. Утес служил основанием для стен замка, он же надежно защищал его от возможных посягательств любых неприятелей.
        Настолько надежно, что с севера, со стороны утеса, у замка не было постоянной охраны. Сашка медленно двинулся вверх по стене, одной рукой страхуясь за трос. Подгоняемый любопытством, поднимался он недолго.
        Линь закреплен был снизу и сбоку от широченного каменного выступа, поверх которого архитекторы цитадели устроили что-то вроде смотровой площадки. С площадки доносились голоса - мужской и женский. Оба голоса показались ему знакомыми. Землянин прислушался. Мужской - принадлежал Императору Северной империи, а женский… - Дите.

«Что она здесь делает? Как попала сюда»? - вихрем пронеслись в голове звездного рекрута незаданные вопросы. Он подобрался еще ближе. Теперь Император и хозяйка Звездной Академии разговаривали прямо над ним. Судя по раздраженному и уставшему тону Уррака, беседа шла уже давно.

«Беседа ли?» - неожиданно усомнился Сашка. - «Скорее, это - допрос, а не дружеский разговор! Как она попала сюда? Что делает»?
        - У тебя нет выхода! - раздраженно говорил Император. Судя по тому, что источник его голоса постоянно менял свое местоположение, Уррак непрерывно ходил по комнате или «смотровой площадке». - Ты обязана рассказать нам все, что тебе известно и технике и материалах, которые позволяют перемещаться между звездами! И мне плевать на правила, которые якобы существуют в отношении таких планет, как наша! У тебя нет выхода! - повторил он. - Если ты не начнешь давать информацию, тебя будут пытать. Пытать до тех пор, пока ты опять же - добровольно - не поделишься знаниями!
        Если и это не поможет, то у нас есть другой путь. Мы будем убивать твоих людей. Убивать одного за другим, на твоих глазах.
        У нас тут случайно три безумных путешественника обнаружились. Парень - тот самый, который заслонил тебя от отравленной стрелы, черная скорпионша и большой зеленый жаб. Они сейчас в казематах, прямо под нами.
        - Они живы? - голос бессмертной показался Александру каким-то измученным, уставшим.
        - Пока - да! Но если ты не начнешь сотрудничать, я прикажу и привести их сюда и ты лично убедишься, что слово свое я держу всегда. Забавное зрелище - инопланетники отправляются отсюда в свой последний полет!
        - Приведи! Я хочу убедиться в том, что ты не лжешь нам!

«Нам? Кому - нам»? - заметались Сашкины мысли. - У них в плену кто-то еще из наших? Но - кто»?
        - Охрана! - гаркнул Император. Послышался частый топот чьих-то ног. Шаги приближались.
        - Немедленно привести сюда тех троих инопланетников, которых я приказал посадить
«каменный сапог». Они живы, вы проверяли? Ночью выброса газов не было?
        - Не было, Ваше Величество. Но времени с последнего раза прошло уже много и ядовитый воздух может пойти в тот каземат в любое время.
        - Тогда поспешите! Инопланетники нужны мне живыми! Приказа отнять у них оружие, надеюсь, отдавать не нужно?
        - Слушаюсь, Ваше Величество! - кромосянин убежал, гремя доспехом.
        - Я слышал, тот матрос «неровно дышит» к тебе?
        - Ну, и что? Меня это никак не касается!
        - А вот посмотрим! Посмотрим, что скажешь ты, и что скажет он, если увидит тебя, в моих покоях, без одежды!
        - Ничего не скажет! Я - его командир!
        - Это как посмотреть! Да! Думаю, вот что мы сейчас сделаем…. Охрана! Прикажите явиться сюда трем парням, из отела специальных операций! Выберете троих самых больших! Нет, постой! Троих - с самыми большими! Ты понял меня?
        - Вы имеете в виду - его?
        - Да! Выполняйте! Интересно, как будут развиваться события, сможешь ли ты руководить подчиненными, когда твои солдаты увидят, как тебя насилуют одновременно трое здоровенных мужиков с о-очень большими членами!
        - Мы не договоримся! Что касается этих самых твоих мужиков, то мой тебе совет - пожалей ребят. Они-то ни в чем не виноваты! Пострадают ни за что! Император расхохотался.
        - А ты молодец, пришелица! Держишься! Другая давно бы уже запросила о пощаде! А ты даже руки развязать не просишь. Или вернуть тебе хотя бы часть одежды!
        - А можно я тебе тоже вопрос задам, Император?
        - Спрашивай! Время есть. Подвалы у меня здесь глубокие….
        - Сколько ты заплатил за меня и за Верховного Служителя? Только - честно!
        - Да собственно…. Какой теперь секрет? Недорого отдал. По двадцать золотых монет, за каждого.
        - Не пожадничал?
        - Думаю - даже переплатил! Работорговцу - тому, который вас продал сюда, голову кто-то отвернул в тот же день, когда судно вышло из порта.
        - Мне его не жаль! Гнида бы редкостная.
        - Согласен! Но соображал он неплохо. Вас оставлять - смерти искать. А двадцать монет больше чем ничего.
        - Известно, кто это сделал?
        - Нет. Какие-то солдаты в камуфлированной форме. Очень жестокие. Убили всех, кто был в складе. Ими командовал какой-то здоровяк.
        - Если жестокие - это мои. - непонятно было, чего в голосе элойки больше - гордости, или сожаления. - А не боишься, что они и сюда доберутся? Император снова рассмеялся.
        - Нет, не боюсь! Вон, трое твоих «матросов» добрались уже сюда! И - что?! Где они?
        В каменном башмаке сидят, словно безмозглые гроо, ждут, когда к ним «в гости» придет газ, который убивает все живое! Гнать таких солдат нужно, а не гордится ими! Впрочем, для тебя это уже не актуально. Я уже слышу, как сюда ведут твоих подчиненных! В помещение кто-то зашел. Звонко щелкнул о камень металл.
        - Что случилось, где пленные? - голос Императора не обещал ничего хорошего тому, кто появился в комнате.
        - Пленные - внизу. Мы не можем открыть дверь. Её опять заклинило, как в прошлый раз!
        - Кто должен был следить за её состоянием?
        - Я, Ваше Величество!
        - Иди! И открой дверь! Если до заката не управишься, у тебя появиться возможность полетать. Вот с этого балкона!
        За линь тихонько подергали. Сашка глянул вниз. Высунувшись из окна, на него вопросительно смотрел зеленый верзила. Александр поманил его рукой, показал два пальца. Тот утвердительно кивнул. Первой вверх поднялась Маша.
        Она передала землянину его базуку, прицепилась к нижней части каменного козырька. Её крылья вновь спрятались под черным хитином наспинных пластин. Из овального окна показалась голова зеленого верзилы.

«Втроем мы только помешаем друг другу»! - подумал землянин. Он жестом попросил богомолку переместиться к дальнему краю «балкона». Она подчинилась.
        Снизу прошел патруль. Один из солдат задрал голову, заметил движение под окнами императорских покоев. Он закричал что-то, замахал руками. Другой солдат стянул с плеча огнестрел, прицелился в Ар'рахха, карабкающегося вверх.
        Заречнев, понимая, что тридцать, или сорок метров - убойное расстояние даже для не самого хорошего стрелка, и патрульный легко «снимет» с троса зелёного верзилу, выбросил вниз руку с базукой, нажал на спусковой крючок.
        Человек опередил кромосянина всего лишь на долю секунды. Граната у ног стражей взорвалась за долю мгновения до того, как солдат выстрелил. Бойца взрывом отбросило назад, его пуля ушла куда-то в сторону.
        Ар'рахха удалось спасти, но зато был потерян фактор внезапности. Сашка, понимая, что теперь, когда они обнаружены, все будут решать даже не секунды, а их крохотные доли, мельчайшие составляющие единиц измерения Мироздания, ухватился за поручень, резко бросил тело вверх, навстречу неизвестности…. Секунды казались вечностью.
        Пропали, исчезли звуки, словно уши землянину кто-то залил толстым слом воска, а все происходящее виделось Заречневу как кино с замедленным воспроизведением изображения.
        Александр взлетел над перилами ограждения. И пока он вздымался над невысоким поребриком, он успел рассмотреть всё.
        Всё - это испуганно-удивленное лицо Императора Северной Империи, замершего в нелепой позе. Спокойно-озадаченное лицо Диты. Элойка была без одежды, её руки и ноги были плотно привязаны к Х-образному кресту. Ссадин и синяков на её теле не было.
        В дальнем углу довольно большого помещения в такой же позе «загорал» Верховный Служитель. И на нем, так же, как и на элойке, тоже не было одежды. В комнате было шесть вооруженных солдат.
        Огнестрелы у них отсутствовали, зато всевозможного холодного оружия было в избытке. Сначала землянин «занялся» теми, кто был ближе всех к бессмертной.
        Первому он бросил незаряженную, а потому - бесполезную пока базуку. Тот поймал оружие, но не успел даже удивиться столь неожиданному «подарку» - Сашка послал его в нокаут мощнейшим ударом в пах.
        Второму солдату повезло меньше. От удара клинком Александра его голова едва не отделилась от туловища.
        Пока землянин «воевал» со охранниками, остальные солдаты (нужно отдать им должное!
        справились с удивлением, дружно набросились на человека.
        Но за спинами бойцов, из-за поребрика возник драк, с противоположной стороны вылетела богомолка….

…Все было кончено за три, или - четыре секунды. Все стражи Императора лежали на каменном полу комнаты, и все они были мертвы. Сашка бросился к Дите, просунул нож между её рукой и деревом…. Путы спали на пол. Землянин метнулся к окну, сдернул портьеру, бросил её элойке.
        - Как ты здесь оказалась? - спросил он Диту, старательно отводя глаза в сторону.
        - Потом! Все - потом! Заблокируйте дверь! - прикрикнула на него элойка, ножом одного из стражей прорезая дыру в занавеси. Она просунула голову в отверстие. Ткань плотно обтекла её тело спереди и сзади. Бессмертная отхватила ножном кусок веревки с кистями, обмотала талию.
        - Что делать с этим? - проскрипела Маша. Дита и Сашка обернулись к ней. Богомолка стояла у края скального выступа, кончик её ножа упирался точно в кадык Императора Северной империи.
        - Пока - ничего! Охраняй! - приказала Дита, бросаясь на помощь Ар'рахху, который уже толкал тяжеленный шкаф к входной двери. Сашка подставил плечо, уперся тоже.
        - А-а-а! - раздалось за их спиной. Элойка, человек и драк обернулись.
        Солдат - тот самый, которого человек смачно звезданул в пах, пришел в себя. Он вскочил на ноги, заметил, что к шее его Императора приставлен клинок. Тогда он заорал и бросился на насекомое. Маша, очевидно, растерялась.
        Сашка не хотел верить своим глазам. Он видел, как кромосянин всем своим телом ударился в богомолку. Легкая Маша отлетела далеко назад, зацепилась ногами за поребрик, повалилась в пустоту за ним.
        - Не-ет! - заорал что было мочи Заречнев. Он бросился вперед, понимая, что все равно не успеет….
        Черное тело богомолки мелькнуло над ограждением, исчезло…. Землянин врезался в спину стража, погубившего Машу. Кромосянин повторил путь, по которому он только что оправил богомолку.
        Где-то внизу послышался громкий хлопок, басовито загудела «стая шмелей». Сашка, все еще не веря в чудо, метнулся вперед.
        Он увидел, как Маша коснулась земли, медленно спрятала крылья, приветливо помахала ему рукой. К ней подбежали стражи, направили на неё оружие….

        Глава 12.
        Третий Хранитель
        - Прикажи своим людям привести моего матроса сюда! - Дита подобрала с каменного пола Сашкину базуку, не глядя, приняла патрон, поданный ей землянином. Бессмертная не отвела своего пронзительного взгляда с Императора Северной Империи, втолкнула гранату в казенник, щелкнула затвором. - Надеюсь, ты понимаешь, что после того, что здесь произошло, рука у меня не дрогнет!
        - А что здесь произошло? - глухо поинтересовался землянин.
        - Да ничего особенного! Трахнул я вашу начальницу! - осклабился Уррак.
        Сашка покраснел, вынул нож, перехватил его за лезвие…. Жить кромосянину оставалось не больше секунды.
        - Отставить! - глядя в глаза курсанту, приказала хозяйка Звездной Академии. - Он нам нужен живым - в качестве заложника, например. И еще кое для чего….
        Александр помрачнел, отвернулся, нагнул голову, но клинок в ножны вернул.
        - Ну, что, Ваше Величество? Продолжим нашу беседу?
        Уррак снисходительно глянул на элойку, ничего не ответил. Слышно было, как по коридору бегут вооруженные воины.
        - Я оставлю жизнь вам и вашей скорпионше, может быть, - сказал он, - если вы немедленно отопрете эту дверь и впустите сюда моих солдат.
        - Курсант Ар'рахх! Приведи господина Императора ко мне!
        Зеленый верзила подскочил к мужчине, огромными клешнями обхватил шею кромосянина, оторвал его от пола. Уррак захрипел.
        Молодой охотник дотащил властелина страны до Диты, опустил на пол, слегка ослабил хватку.
        - Вот что! - зло прошипела ему элойка, наклонившись к самому уху. - Жизнь я тебе оставлю. Но подумай - что это за жизнь, когда у тебя нет главного мужского органа? - в пах Императору уперся ствол базуки. - Я отстрелю твое «хозяйство»! - пообещала она. - Если ты немедленно не прикажешь твоим солдатам привести сюда моего курсанта - того самого, которого столкнули с этого балкона.
        - Он не умер?
        - Нет, он жив! Приказывай! И распорядись, чтобы прекратили ломать дверь!- она надавила на рукоять «мушкетона».
        - Хорошо! Хорошо! - Император не на шутку испугался. - Подведите меня к двери!
        - А зачем? У тебя отлично работает радиосвязь! Отдай приказ по радио!
        Император подошел к столу, взял в руки продолговатый темный ящичек, сказал в него несколько слов. Удары в дверь прекратились.
        - Сейчас приведут! Но что вы хотите от меня? Вы же не так глупы, что не понимать - рано или поздно меня освободят. И тогда…. Все будет зависеть от того, как вы себя будете вести сейчас. А пока я у вас в плену, вас будут убивать по одному - пока не уничтожат всех. Не вижу смысла в вашем дальнейшем сопротивлении! Вас все равно всех убьют! Сдавайтесь!
        - Какой смысл сдаваться, если нас всех все равно убьют? - проворчал Ар'рахх. - Сдавайся лучше ты. Ты-то останешься жив! Сашка и Дита натянуто улыбнулись.
        - Я хочу предложить тебе сделку! - неожиданно произнес землянин.
        - Какую?
        - Ты помнишь просьбу, с которой мы пришли к тебе?
        - Разумеется, помню! И что с того?
        - Я даю тебе слово, что расскажу тебе все, что знаю об инопланетной технике, если ты выполнишь несколько моих условий. Но главное - я хочу, чтобы ты все-таки понял, что мы тебе не враги, а даже наоборот.
        - Ты думаешь, я поверю в это после того, что вы здесь наворотили? - он демонстративно обвел рукой трупы своих охранников.
        - Почему - нет? - искренне изумился человек.- У нас, на планете, откуда я родом, есть народ. Мы называем их чеченцами. Так вот, эти люди почитают только силу…. Во Вселенной везде так - пока в зубы не дашь, уважать не начнут. Ты тоже - такой!
        - Ты обещаешь дать мне ту информацию, которую отказалась - твой командир? Ты не подчинишься приказу своего начальника?
        - Да не командир она мне! Если ты так хорошо информирован, то должен знать, что эта девушка выгнала меня из своей команды. Выгнала - с треском!
        - А! Да! Действительно, мне докладывали, что был такой инцидент. Так, значит, это был - ты?
        - Да, я, Ваше Величество! Так - как? Вы согласны помочь нам?
        - А что ты хочешь взамен?
        - Как и Вы - только информацию! Однако Вам придется отпустить эту девушку и господина Верховного Служителя. Они вернутся туда, откуда их сюда доставили. Это - мое первое условие. Второе - обеспечьте охрану Маяле и её ребенку!
        - Маяла? Кто такая Маяла? - неожиданно забеспокоилась бессмертная.
        - Это девушка, которая пришла сюда вместе с нами! Не думаю, что ты её знаешь! Мы познакомились с ней во время путешествия к Его Величеству! - сказал Сашка.
        - Хм…. Интересное предложение! Особенно после того, как ты едва не зарезал меня своим ножом! Но все же я, возможно, соглашусь на твои условия! Однако прежде ты и твои друзья должны доказать мне свою лояльность! Покажите, что сдержите слово, которое сейчас дадите мне!
        - Каким образом мы должны это сделать?
        - Да всё просто, на самом деле. Вы примете участие в Больших Бегах. И если выйдите из них живыми, я согласен отправить твоего командира и моего коллегу, а, возможно, даже - брата в Южную Империю. Могу отпустить даже вас, если это входит в ваши планы.
        - Вы знаете наши планы. За то время, которое мы отдыхали в каменном сапоге Вашего дворца, они не поменялись!
        - Э-э! Молодой человек! А подслушивать - нехорошо!
        - Извините, Ваше Величество! Так получилось!
        - Так - как? Вы принимаете мое предложение? Ваше участие в Больших Бегах обмен на мою лояльность к вашему командиру, моему брату и доступ к архивам планеты?
        - Принимаю! Когда начнутся состязания?
        - Через три дня! Однако забавно - ты дал согласие, даже не поинтересовавшись, что именно представляет из себя наш самый кровавый праздник! Значит, ты очень хочешь, чтобы твоя девушка и Император Южной части Кромоса поскорее оказались на свободе! Впрочем…. Теперь это значения уже не имеет. У меня для тебя небольшой сюрприз!
        - Что за сюрприз? - насторожился землянин.
        - Я не сказал тебе; не успел, что в Больших Бегах участвовать вы будете все вместе, включая моего сводного брата и твою девушку! Ты разочарован? Наверное, хочешь отказаться от данного слова?
        Сашка замялся. Сюрприз, действительно, был очень даже несвоевременный. Он-то хотел как лучше, а получилось - как всегда.
        - Мой матрос не откажется от своего слова! - неожиданно твердо сказала Дита, насмешливо глядя в глаза Урраку. - главное - чтобы ты не передумал! А что это такое - Большие Бега?
        - Военное состязание. Что-то среднее между ролевой игрой и испытанием для частей специального назначения.
        - Что именно происходит во время Больших Бегов?
        - Все очень просто. Впрочем, пройдемте, я вам наглядно покажу! - он первым двинулся на балкон. - Видите, во-он там, за городом - огромная каменная чаша, с островерхой скалой посредине? Разглядели? Замечательно!
        Это - кратер, он образовался здесь во время Большого Огня. От Лакуса откололся кусок, ударился в Кромос, пробил брешь в планете.
        Температура огненной «капли», поразившей нашу планету, была столь высока, что от взрыва образовался кратер - тот самый, который вы сейчас рассматриваете с балкона моего дворца.
        Дно сей каменной сковороды плоское, его выстилает расплавленный базальт. В центре - несколько камней; это застывшая магма, которая вылезла наверх через отверстие, пробитое куском Лакуса.
        Эта каменная тарелка - и есть то самое место, где состоятся Большие Бега.
        - А правила?
        - Правила - просты. Несколько команд занимают места в любом месте каменного барьера. По моему сигналу все они, одновременно, начинают движение в сторону центра. Достигнув вершины центральной скалы, участники должны продержаться до заката. Но, как правило, состязание заканчиваются раньше.
        - А что является причиной для завершения Больших Бегов?
        - Смерть всех остальных претендентов на место в центре!
        - Насколько я понимаю правила таких военных игр, то остальные участники постараются выбить со скалы ту команду, которая окажется там раньше других?
        - Совершенно верно! Вот только сделать это невероятно трудно! Когда вы рассмотрите кратер поближе, то увидите, что центральное возвышение представляет из себя прекрасное естественное укрепление, штурмом которое взять невозможно. А времени на осаду у вас нет.
        - Так вот почему военная игра называется - Большие Бега! Побеждает тот, кто первым добежит до центра и займет заветное место на вершине тех скал?
        - Вы очень догадливы, Дита! Я бы сказал - слишком догадливы для своего возраста! Не поделитесь секретом - как вам это удается?
        - У меня были очень хорошие учителя!
        Заречнев вздрогнул. Именно так ему ответила и Маяла, когда он сказал, что видит разницу между её внешностью и интеллектом. Неужели и Маяла - бессмертная? Вот это сюрприз!
        - А можно, я - тоже спрошу? - сделал шаг вперед Александр, внимательно слушавший весь разговор Диты и Уррака.
        - Разумеется! - приветливо улыбнулся ему властелин Северной Империи.
        - Сколько бойцов может быть в одной команде? Три? Пять?
        - Десять! - сказал Император, показав человеку обе ладони с растопыренными пальцами. - Максимальное число воинов в одной команде - десять!
        - Ага…. А минимальное? Один воин может бегать по кратеру?
        - Нет! Соискателей главного приза должно быть не менее пяти! Собственно, именно это и является причиной, по которой твоя девушка и мой сводный брат тоже участвуют! Иначе у вас не набиралось бы необходимого количества. А теперь - полный порядок!
        Сашка поёжился. Обвинять в вероломстве местного царька было бессмысленно. Судя по его поведению, для него это было никакое не вероломство, а самый обычный способ управления государством.

«Ну, погоди, кромосянская сволочь»! - продумал землянин. - «Отольются кошке мышкины слезы! Если «мышка» выживет, кончено»! - тут же поправил он себя, поняв, наконец, в какую авантюру он ввязался сам и втянул свою возлюбленную и своих друзей.
        Он виновато поднял глаза на Диту, однако вместо осуждения увидел в её - спокойствие и удовлетворение. Интересно, что она знала такого, чего пока не знал он?
        - Ну, и как вам горы? - первый пилот руками ухватился за качающийся борт машины, осуждающе глянул на Юрия. Шли уже вторые сутки пути, Самочернов «вошел во вкус» своего «капитанства», то есть, как обычно, гнал транспортное средство, не считаясь ни с профилем дороги, ни с её состоянием.
        Мототелега тревожно поскрипывала на изломах мощеного крупным плоским камнем шоссе, уводящего путешественников на север, однако рассыпаться не торопилась.
        - Горы, как горы! - первым отозвался Дягилев, задумчиво обозревая окрестности изнутри деревянного прямоугольника, образованного четырьмя брусками - местом крепления верхних прожекторов. - Есть и повыше!
        - Не скажи! - возразил ему Демьян. - Эти горы - самые высокие в Галактике!
        - Почему? - улыбнулся бывший «браток».
        - Потому что их невозможно перелететь сверху!
        - А, вон ты о чем! Я-то думал, ты так шутишь - про высоту! А ты на Земле в горах был?
        - Во время войны? Нет! Не довелось! Мы летали, в основном, над равнинными местами. Холмы - не в счет.
        - А во время «вербовки»?
        - Разумеется, был. Ты же знаешь, в последние годы я набирал курсантов, как правило, в Афганистане и в Чечне.
        - Что ты скажешь по поводу тех тварей, которые напали на наших? Как ты думаешь, почему они нам не встретились?
        - Пока - ничего не думаю. Но причина какая-то есть. Наши шли пешком, а мы двигаемся на транспорте. Опять же мы всю ночь - со светом, а Сашка с ребятами - нет. Если я понял правильно, то эти жуки напали на наших, когда у них закончилось освещение?
        - Да, вроде бы, так! Но вот что интересно! Поначалу мы думали, что эти мохнатые пауки - исключительно ночные животные.
        - Почему?
        - Они прекрасно видят в темноте.
        - А почему мнение изменилось?
        - Женька снял двоих утром. Причем прыгал жучара сверху вниз…. Выходит, что они и при свете видят замечательно.
        - Думаешь, нам нужно усилить бдительность? Днем?
        - Бдительность - она лишней никогда не бывает, сам знаешь. А насчет этих жуков - пауков…. Нет у меня пока никаких мыслей на их счет. Проскользнули - и слава Богу! Что там по карте дальше?
        - Сейчас начнутся предгорья, потом - проход в хребте. Интересный, кстати, проходец. Прямой, как взлетно-посадочная полоса аэродрома. Его как будто вырезан чем-то…. Явно искусственного происхождения. Представляешь, какого уровня должна быть цивилизация, чтобы прорезать горы насквозь?
        - Да уж явно более высокого, чем наша, человеческая!
        - Зато сейчас, посмотри, что здесь делается! Металла - нет, нефти - нет! Даже угля - и того нет! Упадок - полный! Немногочисленная техника работает на биотпливе, любая крошка металла - на вес золота, или даже дороже. О технологиях я даже и не упоминаю. Девятнадцатый век! Аграрная цивилизация! Если дело так пойдет дальше, то кромосяне вернутся в пещеры - уже без возможности возврата в «нормальное» состояние.
        - Тебе, что, их жалко? Что-то я не заметил в тебе сострадания, когда ты «трепал» их самолеты над городом.
        - Это разные вещи…. Если жители планеты в ближайшие годы не узнают современные галактические технологии, цивилизация исчезнет.
        - Все-таки, ты им сочувствуешь!
        - Разумеется, да! Простые-то люди ни в чем не виноваты. И потом - именно отсюда человечество начало заселение Галактики.
        - Вынужденное!
        - Ну, и что? У них уже были технологии, чтобы совершать межзвездные путешествия!
        - Да, забавно!
        - Что именно?
        - Ощущения забавные! Выходит, когда-то и наши предки жили на этой планете! Бегали по этим лесам, путешествовали по этим дорогам! Может быть, вот это шоссе проложил кто-то из твоих предков, или - моих. Это то же самое, что в детство вернуться. Только мы возвращаемся в другое детство - детство человеческой цивилизации!
        - В этом «детстве» людям были доступны технологии, до которых на Земле даже сейчас - как до Луны пешком!
        - Никогда не думал, что доведется побывать на планете, которая была колыбелью для всех сапиенсов.
        - Пути Господни неисповедимы!
        - Это - точно! Однако, судя по тому, насколько мы знаем историю миров, населенных бывшими кромосянами, включая Землю, кораблей, которые покинули эту планету, было не так уж и много! Десятка полтора - два, не больше.
        - Их могло быть намного больше. Два десятка культур - это те, кто смог выжить на чужих планетах, приспособиться, построить новую цивилизацию, достичь хотя бы уровня обработки металлов. Вряд ли кораблей с беженцами было так мало. Думаю, их было - сотни.
        - Значит, остальные….
        - Да, остальные - погибли. Не нашли пригодных для обитания миров; не смогли выжить в новых условиях….
        - Нам нужно быть благодарными нашим неизвестным предкам, которые смогли выжить в условиях Земли и построить высокоразвитую цивилизацию!
        - Высокоразвитую? Не знаю…. Не знаю…. Все относительно! Смотря с кем сравнивать! Если с планетой Арраха - то - да. Если с Городом Богов, то сам понимаешь, мы - просто первоклассники какие-то, а они - «закончили аспирантуру»!
        - Пусть! Я верю, что земляне тоже когда-нибудь станут полноправными членами галактического содружества.
        - Думаешь, они когда-нибудь пойдут на это?
        - На что - это?
        - На то, чтобы поделиться с землянами своими технологиями?
        - Сложный вопрос! Ты же - человек военный, лучше меня понимаешь, что любое технологическое новшество тут же будет использовано в военной сфере. Любое заметное преимущество одной из сторон может создать у неё иллюзию того, что она сможет победить, если начнет первой…. Ты же знаешь, как это бывает! Вспомни историю Пиратского мира под названием…. Черт, забыл, как звучит название этой планеты на их языке!
        - Неважно! Я понял, про какую именно планету ты говоришь!
        - Один из континентов, благодаря «утечке» информации от экспедиции посещения, получил большое технологическое и военное преимущество. Решил, что в их мире достаточно будет одного властелина…. Началась большая война.
        Как ты помнишь - с применением ядерного оружия и даже кое-чего похуже….
        - Да, я помню! Боевые отравляющие вещества, боевые вирусы….
        - В итоге на планете погибли все. В буквальном смысле! Те, которые начали войну, думали, что вирусы, после того, как уничтожат «соседей», сами благополучно погибнут…
        - А они мутировали, стали, по сути, бессмертными…
        - И - все! Хана! Когда те, которые начали войну, вышли на поверхность из своих убежищ, чтобы насладиться плодами победы, их ожидал сюрприз.
        - С тех пор эта планета - на жесточайшем галактическом карантине. К ней даже приближаться запрещено.
        - Кстати, планета - охраняется! Чтобы с дури кто-то не «присел» на её поверхность! Я как-то был там. Давно…. Нас развернули обратно в паре миллионов километров.
        - А кто «вахту несет»?
        - Богомолы, разумеется!
        - Послушай, а если кто-то проскользнет, сумеет попасть на ту планету? Никак не могу вспомнить её название…. Что будет?
        - Да что будет? Взлететь не дадут. Чтобы заразу не распространял. А почему ты спросил?
        - Ты понимаешь, вырисовывается некая параллель с тем, что происходит на этой планете. Та штука, которая тебя зацепила - выходит, она тоже вроде как карантинные функции выполняет! Понимаешь?
        - Поясни!
        - Это так называемое Око Смерти - оно не трогает тех, кто прилетел из Космоса, но строго следит за всем, что происходит на поверхности. Словно контролирует какие-то процессы. Например, развитие техники, или численность населения.
        - Ты думаешь, Кромос теперь - карантинная планета?
        - Очень на то похоже. Однако есть некоторые несктыковочки.
        - Какие, например?
        - Если Кромос - карантинная планета, то не проще было бы уничтожить всех её жителей? В целях нераспространения заразы, если она существует! И еще…. Если здесь, в этом мире существовал какой-нибудь боевой вирус, он давно бы пожрал все население планеты.
        - Разумно! Но тогда, что такое, на твой взгляд - Око Смерти?
        - Не знаю. Какое-то устройство подавления. Вообще, это все очень смахивает на некую частную инициативу.
        - Откуда такие далеко идущие выводы?
        - А вспомни, чем программы правительств отличаются от инициатив частных лиц?
        - Да, и - чем же?
        - Масштабами! Большие, крупные проекты, такие, как железные дороги, гидростанции, крупные комбинаты - их всегда реализовывает государство.
        - Допустим, ты - прав! Но какое отношение имеет, например, железная дорога на Земле к этой, как вы, молодежь, говорите - хрени, над нашими головами?
        - Понимаешь, я думаю, что если бы Кромос был карантинной планетой, и какое-то государство, или даже - несколько миров, выполняли задачу обеспечения стерильности Кромоса, то таких «глазьев» было бы с десяток!
        - Но, как видим, и одна машина прекрасно справляется со своими задачами!
        - Согласен! Но для государства - не это главное!
        - А что?
        - Для чиновников, и тех, кто получает доступ к казенным средствам важно другое - масштаб! Размах!
        - Думаешь, так легче украсть парочку лишних миллионов?
        - И это - тоже! Но «отпиливание» денег государства - не главное в этой системе! Даже если все дела ведутся честно и прозрачно, прибыль от производства десяти таких машин намного больше, чем от одной!
        И поверь - если кто-то заинтересован вместо одного «глаза» поставить десять, он обязательно найдет способ убедить в целесообразности оного деяния тех, кто сидит у регулятора денежного потока.
        - Каким же образом?
        - Способов - десятки! От прямого лоббирования до найма нужных ученых, экспертов, чиновников. В таких случаях очень хорошо помогают так называемые «независимые» средства массовой информации. Представь такую ситуацию. Где-то на планете принимается решение о карантине Кромоса. Кто-то говорит, что достаточно одного механизма, кто-то - что нужно не менее десяти! Как ты думаешь, что победит в споре за «общественное мнение», если он возникнет?
        - Думаю, те, которые считают, что нужно - десять!
        - Вот и так считаю!
        - И что же следуют их того, что мы сейчас так горячо с торбой обсуждали? Какое отношение это имеет к машине под названием Око Смерти?
        - Самое прямое! Одна машина - это верный признак частной инициативы! Кто-то очень умный и очень богатый зачем-то решил поставить (и поставил!) над прародиной всех сапиенсов агрегат сдерживания.
        Когда мы поймем - зачем он это сделал, а главное - как работает «глаз», мы сможем найти способ, как обойти аппарат.
        - Обойти? Зачем? Не проще - уничтожить?
        - Может, и проще! Но все-таки, каковы причины, по которым он находиться здесь? Мы их не знаем. Для нас главное - выбраться из этой ловушки! Послать сигнал, например. Если пошлем сообщение, Николай Платонович с ребятами будут здесь максимум через полгода. Если повезет - то через три месяца.
        - Ты же отлично знаешь, что главный генератор поврежден ракетой.
        - Ну и что? Наверняка такой генератор есть в той машине, которая висит над нашими головами!
        - Ты хочешь попасть внутрь?
        - Если это единственный способ покинуть эту планету - то почему - нет?
        - Стоп - машина! - неожиданно послышался громкий голос Самочернова.
        - Что случилось? - одновременно спросили Паршин и Дягилев.
        - Деревья! Поперек дороги лежат деревья!
        - Ну, и что?
        - Раньше нам такого не попадалось!
        - Если на дороге лежат посторонние предметы, - с иронией в голосе сказал первый пилот, - то надлежит их убрать и продолжить движение! Что непонятно-то?
        - А вдруг это - засада? Демьян и Евгений прошли вперед, с высоты мототелеги осмотрели деревья.
        - Это - не засада! - безапелляционно определил Паршин.
        - Почему ты так уверен? - не сдавался Юрий. Видно было, что ему «в лом» оттаскивать в сторону тяжеленные бревна. - Может, поищем объезд?
        - Может, и поищем! - легко согласился ним Демьян. - но - в другой раз! А сейчас приказ такой: вы с Женькой берете топоры и прорубаете проход. Стволы здесь лежат не первый год, он наполовину сгнили уже, так что никакая засада вам не грозит. Но в целях подстраховки и для вашего спокойствия Евгений станет к пулемету, а я - к рычагам управления! Сусанин!
        - А? Что? - зашевелился кромосянец, задремавший в углу кузова. - Что случилось? - он протер глаза, вопрошающе уставился на землянина.
        - Возьми огнестрел! И встань на корме! Будешь охранять машину с тыла. Приказ понятен?
        - Понятен! Понятен…. Чего ж тут непонятного! - «сусанин» недовольно пробурчал что-то еще, поймал автомат Тимофеева, который бросил ему свое оружие, побрел к двигателю, недовольно зафырчавшему при его приближении - это Юрий прибавил мотору оборотов, чтобы подъехать к «засаде», как можно ближе. Двигатель решили не глушить.
        Юрий и Женька, поминутно осматриваясь, прошли вперед, осмотрели «засеку».
        Все-таки это была засада. От ветра деревья не могут падать навстречу кронами. А эти четыре хлыста лежали именно так. Земляне переглянулись, но вслух ничего не сказали - засаде было не меньше года, и первый пилот мог оказаться вполне прав, когда утверждал, что опасности для них никакой здесь нет.
        Юрий еще раз глянул в напряженное лицо друга, перехватил в могучих ручищах топор…. Окрестности огласил «топор дровосека».
        Тяжеленное орудие лесоруба в руках землянина казалось забавной игрушкой; Женька едва успевал оттаскивать в сторону ветки и части деревьев….
        Дягилев шевельнул пулеметом, проверяя, насколько легко он двигается в турели, осмотрелся по сторонам.
        Неожиданно он заметил, что справа от дороги, в нескольких километрах он машины снялась с деревьев и поднялась в небо большая стая каких-то птиц. Настолько большая, что её было видно даже с такого солидного расстояния.

«Интересно, что их спугнуло»? - подумал бывший «браток», у которого в минуты опасности чувства обострялись до предела.- «Явно не бурундучок» пробежал»!
        Он покрутил головой по сторонам, выискивая другие признаки присутствия посторонних.
        Но пока ничего опасного, кроме тревоги, разбухающей в душе, как снежный ком, не было.
        Дягилев оставил пулемет (Паршин удивленно посмотрел на него, но вслух ничего не сказал), прошел в середину, поднял с пола свой автомат, повесил его на шею, вернулся к пулемету.
        Первый пилот проследил за его действиями, задумался, но вновь ничего не спросил. Он помешкал еще, но потом спустился вниз, тоже запасся автоматом.
        Дягилев поморщился - ему показалось, что в той же стороне, где с деревьев поднялись птицы, только уже намного ближе, метрах в пятистах, шевельнуло кроной небольшое дерево. Землянин поднес к глазам окуляр оптического прицела автомата, однако «зеленка» окружающих зарослей выдавать свои секреты не спешила.
        Прошло еще несколько минут. Экипаж Тимофеева демонстрировал чудеса стахановского труда; всего за четверть часа они разрубили на части и стащили в сторону от дороги два из четырех хлыстов.
        Судя по из мокрым лицам и энергичным движениям, темпа в «лесорубной» работе они снижать не намеревались.
        - А-а-а! А-а-а! - неожиданно раздался сзади голос «сусанина». Его ужас был неподдельным. Орал он так, словно его вдруг раздели донага и по пояс опустили в кипяток. Люди обернулись.
        На мототелегу, сзади, напали сразу два Хранителя Катакомб. Скорость их движения была поразительной. Землянам казалось, что на них летит пара здоровенных мохнатых черных клубков.
        - Разворачивай машину! - крикнул Дягилев первому пилоту. - А вы, двое - быстро наверх!
        Юрий и Женька бросили топоры, изо всех сил устремились к машине, начавшей неуклюже дергаться в могучих руках первого пилота.
        - Узко! Не развернемся! - первым это понял Самочернов.
        - Доставайте базуку! - крикнул Тимофеев. Он же первым нырнул вниз, к ящику. Сверху и сзади затрещали выстрелы.
        Юрий подскочил к пулемету, одним могучим рывком вырвал его из корпуса вместе с турелью, бросился назад, на корму.
        - Придержи коробку с патронами! - прорычал он старшему офицеру, перехватывая тяжелое оружие. - Не дай Бог, затвор заклинит….
        Самочернов откинулся назад, приподнял ствол крупнокалиберного пулемета, поймал в прицел первый «клубок», надавил на спуск.
        Из стального горла пулемета вылетела огненная струя, утонула в черном клубке. Во все стороны от Хранителя полетели клочья «шерсти», ошметья плоти…. Однако «жучара» оказался живуч. Не взирая на раны, которые наносило ему оружие землянина, он упрямо лез вперед. Тогда Самочернов перенес огонь на его ноги.
        Хранителя подкосило. Он завертелся, покатился по камням в сторону повозки инопланетников.
        На второго скорпионопаука это действие не произвело ни малейшего впечатления.
        Он отпрыгнул в сторону, ускользнул от огненной струи землянина, потом - еще дальше, вновь вернулся на прежнюю траекторию. До цели - машины пришельцев - ему осталось не больше десятка метров.
        Бабахнула базука, взорвался снаряд в теле Хранителя. «Жучара» на долю секунды остановился, замедлил свое движение. Тут-то его и настигла меткая очередь Юрия.
        - А-а-а! - ановь завопил «сусанин».
        На транспорт людей мчался еще один Хранитель - теперь уже со стороны завала. Страшно было подумать, что было бы, если бы кромосянец вновь вовремя не поднял бы крик.
        Юрий перебросил «машинган» в другую руку, отталкивая Дягилева, метнулся вперед. Мимо него ужом проскользнул Женька. Затрещал автомат Паршина, бухнула базука Тимофеева. Самочернов уже только добивал то, что осталось от третьего «жука».
        - Интересно, эти твари еще - есть?! - возбужденный голос Самочернова разорвал наступившую тишину.
        - А ты пойти в кустики, проверь! - ехидно «посоветовал» ему первый пилот. - Евгений! Забери у Юры пулемет, встань на носу. Будешь страховать наших бойцов, пока они доделают работу, которую начали!
        Самочернов передал пулемет Дягилеву, вынул из ящика базуку, повесил её себе за спину.
        - Так-то он спокойнее будет! - удовлетворенно констатировал он, перелезая через борт повозки. Тимофеев тоже перекинул свое оружие за спину, спрыгнул вслед за другом.
        - В следующий раз будет четыре! - вполголоса сказал Дягилев.
        - Что ты сказал? Не понял! Почему - четыре? В какой - следующий раз? - первый пилот увидел намек на свою оплошность там, где его не было.
        - В первый раз на наших напал один жук. Во второй раз их было уже двое. Сейчас - три особи. Надо полагать, что при следующем «контакте» Хранителей должно быть как минимум четыре.
        - Хмм…. А логика-то в твоих словах - есть! - неожиданно согласился с ним Демьян. - Выходит, эти гигантские насекомые - тоже разумны?
        - Почему - именно они? Пауки могут быть простыми исполнителями чьей-то воли. Но в главном ты прав - против нас их направляет кто-то, или что-то.
        - Похоже, этот неизвестный нам субъект, или субъекты пока не знают точно, с чем они имеют дело. И опытным путем пытаются определить границы наших возможностей. Оттого и Хранителей всякий раз больше на одного.
        - То есть рано или поздно число жуков, напавших на нас, станет таким, что они нас смогут победить?
        - Теоретически - да! Но как будет на практике - одному Богу известно! Ага! А вот и наши лесорубы! Закончили свою работу! Молодцы! Евгений! Юрий! От лица службы объявляю вам благодарность!
        - Рады стараться, товарищ командир!
        - Также от лица командования объявляется благодарность нашему проводнику по имени Суссан! Иди сюда! - на кромосянском произнес Паршин. Бывший тать подошел.
        - Своими действиями сегодня ты сохранил нам здоровье, а возможно - и жизни! Мы видим, что тебе можно доверять! Поэтому прими от нас вот этот автомат! Теперь ты - такой же боец, как и любой из нас! - Демьян передал «сусанину» свое оружие. - Стрелять-то умеешь? Или показать как? Суссан замялся.
        - Огнестрел я знаю. Стрелял много раз. Но такой…. Почему во время стрельбы из него не вылетают гильзы? Куда они деваются!
        - Сгорают!
        - Сгорают? Как понимать - сгорают?
        - Щас все объясню! Юра! Двигай на свое законное место, мы едем дальше!
        Вот посмотри! - первый пилот отщелкнул магазин, вынул один патрон, передал его
«сусанину». - Что скажешь?
        - Пуля, как пуля! - пожал плечами абориген. - Золотистая; тяжелее с одного края, как обычно! В чем подвох?
        - Подвоха нет! Только это не пуля, а боеприпас - полностью. В задней части патрона находится капсюль и прессованный порох. Но если быть максимально точным, то здесь - не порох, который используют здесь, на Кромосе, а его аналог; другое взрывчатое вещество - синтетическое.
        - А в чем разница?
        - Горит мягче, из-за чего меньше отдача, и почти нет дыма. Оба этих фактора облегчают прицеливание. Да и таскать на себе такой автомат легче.
        Капсюль в боеприпасе имеется, вот он; однако он из материала, который тоже сгорает во время выстрела.
        - Получается, что после выстрела в стволе ничего не остается?
        - Верно! А ты молодец! Сообразительный!
        - Да уж… Среди контрабандистов лично мне дураки ни разу не попадались!
        - Мне, кстати - тоже!
        - А есть такое оружие, которое стреляет, но не пулями?
        - Есть! А ты откуда знаешь?
        - Да ходят слухи…. Показать можете?
        - Можем. Тебе - можем! Но после того, как закончим все дела и выберемся с этой планеты. Здесь, на Кромосе, у нас такого оружия нет!
        На лице землянина не дрогнул ни один мускул. Вопрос, который ему только что задал
«тать», мог быть чем угодно - от простого любопытства пытливого негоцианта, до тщательно спланированной операцией спецслужб любой их двух Империй этой планеты. В Галактическом содружестве существовали, но главное - очень строго выполнялись инструкции, касающиеся ограничения проникновения новых, особенно - военных технологий - на миры, подобные этим.
        Да и сам первый пилот прекрасно понимал, что любой случайно потерянный бластер может стать катализатором, причиной возникновения нового для этого мира оружия, только гораздо более мощного, более разрушительного, чем личное оружие пилота Звездной Академии.
        Потеря рекрутом одного лучемета может стоить жизни сотням тысячам ни в чем не повинных обитателей этой планеты.
        Соответственно, так же тщательно нужно было хранить и информацию о наличии такого оружия на борту корабля инопланетников.

«Утечка» сведений об оружии, которое может убивать без пули, могла стоить жизни уже самим пришельцам, а также тем, кто находится рядом с ними…
        Кромосянин потерял интерес к теме «беспулевого оружия» так же неожиданно, как и проявил его.

«Эге»! - подумал Паршин. - «Да, ты, парень, не разведчик ли, часом? Впрочем, дальше - видно будет»!
        - Юрий, Евгений, как там обстановка? - Демьян отвернулся он «сусанина», полез наверх, в «вотчину» Самочернова.
        - Да нормально, товарищ командир! Впереди - все чисто! Если верить карте, скоро начнутся предгорья…. А там уж и до прохода - рукой подать! - Ответил за двоих Тимофеев.
        - Что думаешь по поводу сегодняшней стычки?
        - Вопросов - много! Но самый главный - почему они все-таки нападают на нас? Хотят употребить в пищу? Но откуда они знают, что мы - вкусные? К тому же вокруг много более доступной добычи, чем вооруженные люди. Защищают гнездо?
        Возможно…. Но поблизости нет ничего такого, что было бы похоже на кладку этих гигантских пауков. С дороги мы не сворачивали, никакой муравейник ненароком переехать не могли. Что еще? Охраняют свою территорию?
        Тоже возможно…. Например, при наличии прямой пищевой конкуренции. Мы не знаем пока, чем питаются эти «жучки», но мы-то не охотились в «их» районе.
        Они ведут себя так, словно это не живые существа, а биороботы, у которых напрочь отсутствует инстинкт самосохранения, а вместо неё - некая программа.
        - Какая?
        - Например - уничтожать всех двуногих существ, попавших в зону, которую они
«охраняют». Не случайно же их так и называют - Хранители Катакомб.
        - И какой вывод ты сделал бы?
        - Судя по локализации этих жучков-паучков…. Где-то в этом районе может быть вход, или выход в пещеры, в которых отсиживались местные после Большого Огня. Но где…. Сложно сказать….. Хорошо бы проследить за этими…. Хранителями….. Но - как?
        - Стант! Прием! Как слышишь?
        - Нормально!
        - Ты слышал весь разговор?
        - Да!
        - Как тебе наши мысли?
        - Согласен с Евгением. А насчет проследить….. Я могу изготовить несколько радиомаячков, очень маленьких. Если их каким-то образом внедрить в тела пауков, то задача станет вполне решаемой.
        - А можешь сделать такие маячки прочными?
        - Насколько прочными?
        - Чтобы они выдерживали ударные нагрузки!
        - Хочешь выстрелить таким прибором в Хранителя?
        - Совершенно верно! Так как - сможешь?
        - Думаю - да! Но нужно время…. Недели две, как минимум.
        - Хорошо! Две недели у тебя есть! Сделай не один - штук десять хотя бы…. Сможешь?
        - Смогу!
        - Вот и отлично! Договорились! Как обстановка во дворце?
        - Да пока - все нормально! Женькины «ловцы» службу несут. Девчонки - дочери Верховного Служителя - тоже в полном порядке. Олег? Он спит, отдыхает после ночной вахты.
        - Так вы, что, решили следить на небом круглосуточно? Молодцы! Тогда - до связи!
        - До связи!
        - Что теперь? - Дягилев не слышал всех нюансов разговора первого пилота и бессмертного, но главное не вызывало сомнений - у землянина и элоя пока все в порядке.
        - Теперь - идем под всеми парусами на север. На дневку или ночевку не останавливаемся; бдительность приказываю утроить! И вот еще что! Последи-ка ты повнимательнее за нашим Сусаниным. Чует мое сердце - казачок-то засланный!
        - Что-то не так? Тогда зачем ты ему дал автомат?
        - Автомат - для обороны. Пулять он в нас не начнет, а вот шпионить…. Думаю - за милую душу.
        - Прикажешь его нейтрализовать?
        - Но за что? Даже формально ему предъявить пока нечего. Так, кое-какие догадки. К тому же, можно сказать, это он сегодня всех нас спас.
        - А заодно - и себя!
        - Да, согласен, и себя - тоже! В общем, задача понятна - слюни не распускать, бдительность не терять, всю информацию, полученную через него, или кого-то еще - проверять и перепроверять!
        - Демьян Юрьевич! Вот еще что….
        - Ну, что замолчал? Говори!
        - Одному человеку за рычагами - очень трудно! Очень! Конечно, можно приказать, наказать…. Но все равно - легче от этого не станет! Если кто-то из штурвальных уснет за рулем, пострадают все….
        - Достаточно! Я тебя понял! Что конкретно ты предлагаешь?
        - Ввести четырехсменную вахту. Как на корабле.
        - Мне, значит, тоже нужно будет стать на «капитанский мостик»? Старший офицер заглянул в глаза Паршину, благоразумно промолчал.
        - Хорошо! - неожиданно тяжело вздохнул первый пилот. - Ты прав, конечно! Я и сам уже давно думал, что Юрию одному слишком тяжело. Виду, он, конечно, не подает и не подаст - не тот человек, чтобы жаловаться на трудности, но…. По сути - ты прав!
        Команда! - громко; так, чтобы слышали все, возвестил Демьян. - Слушай приказ! С настоящего момента до особого распоряжения управление этим сухопутным крейсером производится вахтовым методом. Количество вахт в сутках - четыре! Порядок несения вахтенных периодов такой: Тимофеев - Самочернов - Паршин - Дягилев! Смена очередной вахты, - он глянул на свой хронометр, - через пятнадцать минут!
        Первый пилот пробрался к «капитанскому мостику» мотоповозки, насмешливо глянул на Юрия.
        - Ну, что, «коммандос», умаялся? Показывай, как управлять этой штукой! А то я сам, без твоей помощи, как видно, не скоро разберусь!
        Уррак не обманул. Машу привели, как он и обещал, через полчаса; даже оружие вернули.
        Дита перебросилась с богомолкой несколькими фразами на её родном языке, удовлетворенно кинула. Девушка-насекомое быстро осмотрела помещение, в которое её привели, направилась к Заречневу.
        - Что здесь произошло? - вполголоса спросила она. - Местного царька - как подменили. Сама любезность!
        - Мягко стелет, да жестко спать! - отозвался Сашка. Он вкратце пересказал Маше содержание переговоров между инопланетниками и Императором Северной Империи.
        - Сколько дней осталось до этих «бегов»?
        - Если верить Императору, то - три! Но я не удивлюсь, если неожиданно окажется, что состязания перенесли на пару дней раньше или позже. Здесь вообще возможно всё! Ты-то - как? Что за хлопок мы слышали?
        - Это крылья! Когда критическая ситуация, крылья не выпрямляются, они расхлопываются.
        - Это больно?
        - Да не очень! Это, скорее - опасно. От резкого точка могут оторваться связки, мышцы, может лопнуть перепонка. В особо тяжелых случаях можно даже надкрылья сломать. Но мне вроде повезло…. Болит все, но заметных повреждений я пока не обнаружила.
        - А чё эти, стражи? Пиками тебя ненароком не покалечили?
        - Не-ет! Они после увиденного ближе чем на два метра приближаться бояться. А что, это и есть то помещение, в котором мы будем дожидаться Больших Бегов?
        - Если Император не передумает, то - да. Вот эта комната - наша, так сказать, мужская; вторая, смежная - «женская», то есть твоя и Диты.
        - О чем вы так долго шушукаетесь? - зеленый верзила давно уже наблюдал за разговором Александра и Маши, но решился подойти только сейчас. - Думаете, как половчее улизнуть, чтобы устроить разведку места предстоящего состязания?
        - И об этом - тоже! - охотно согласился с другом человек. - Только зачем - улизнуть? Может, нам разрешат экскурсию по местам будущих сражений?
        - Это - вряд ли! Я сам слышал, как вождь говорил кому-то, чтобы с нас глаз не спускали и до начала Больших Бегов из помещения не выпускали.
        - А кушать?
        - А что - кушать? Кормить-то нас будут.
        - Как на убой! - вставил землянин свое слово.
        - Вот именно - на убой! - не стал спорить с ним драк. - А разведку произвести не мешало бы. Я вечером точно отсюда смотаюсь! Кто - со мной?
        - Я! - без раздумий ответил человек.
        - И я! - согласно кивнула головой богомолка.
        - Дите ничего говорить не станем! Чтобы не волновалась!
        - Ага! Её, пожалуй, заволнуешь! Скажи уж честно - боишься, что запретит! - молодой охотник не мог упустить такого удобного случая, чтобы хотя бы один разок «уесть»
«брата по крови».
        - И это тоже есть! - землянин не стал вступать в перепалку. - Какое здесь расстояние от окна до земли?
        - Эти комнаты - на пару уровней ниже, чем балкон, откуда меня столкнули. Наверное, метров двенадцать….
        - Да ты не переживай! - поспешил успокоить человека Ар'рахх. - У меня все веревки - в мешке. Выберемся!
        Вечером, перед заходом Лакуса, в помещение инопланетников вошел солдат, судя по знакам различия, занимающий какое-то промежуточное место в «вертикали власти» императорской охраны.
        - Ночью в город, и даже - во дворец проникают опасные кровососущие насекомые. Они переносят всякую заразу. Если цапнет кого-нибудь из вас, можете заболеть, а если нет иммунитета, то и умереть!
        - И какое это отношение имеет к нам? - ядовито поинтересовалась Дита. Она переоделась в свою привычную одежду, которую ей вернули сразу, как только она и Уррак «ударили по рукам», договорившись, что хозяйка Звездной Академии и её бойцы точно примут участие в «военно-спортивном» празднике Большие Бега. - Вы хотите, чтобы мы забрались на башню и отгоняли ваших зловредных насекомых от ваших же покоев?
        - Нет, разумеется! - спокойно ответил солдат. Видимо, он был морально уже подготовлен к такому повороту беседы. - Служба безопасности Императора настоятельно рекомендует вам плотно закрывать все окна и ставни на ночь. Во избежание, так сказать, недоразумений.
        - Хорошо! Мы закроем окна и ставни! - ответила бессмертная. - Еще вопросы или пожелания есть?
        - Нет!
        - Тогда можете быть свободными! Хотя, нет, постойте! Меня интересует, где здесь можно принять душ, ванну - другим словом - помыться!
        - У меня не было распоряжений на это счет!
        - Считай, что теперь - есть! Так - как? Где? Солдат задумался.
        Прямого приказа, запрещающего инопланетникам помывку, у него не было. Значит, и наказание, если таковое будет, строгим не станет. Всегда можно сослаться на незнание….
        - Прямо по коридору, за уборную, налево! - ответил он. Только ключ потом верните лично мне! - он пошарил у себя в кармане, вынул небольшой металлический стержень с бородкой на краю. - Горячей воды - сколько угодно! Она подается из гейзера. А вот холодную приходится закачивать в баки чуть ли не в ручную Так что примите совет - расходуйте её экономно!


        Глава 13.

«Привычка» к излишней самостоятельности.
        - Машину придется оставить! - безапелляционно заявил кромосянин, спрыгивая вниз, на камни. - Если понадобится, мы, в нашей стране, таких - три купим!
        Он прошел вперед, взобрался наверх огромного каменного блока, который почти полностью перегородил горный проход.
        - Так вот почему нет движения транспорта по этому замечательному хайвею! - заявил Тимофеев. Он осмотрелся по сторонам, выбрался из мототелеги, спустя какое-то время оказался возле «сусанина».
        - Чё скажешь? - первый пилот поднял голову, цепко глянул в глаза старшего офицера. Дягилев меньше, чем за минуту, вслед за тезкой ловко взобрался на плоскую вершину не слишком высокого камня, и теперь они уже втроем - с Евгением и Сусанном удрученно топтали макушку огромного куска скалы.
        - Даже не знаю и что ответить, Демьян Юрьевич! - землянин развел руки в стороны, обреченно хлопнул ими по бедрам. - Скорее всего, наш проводник прав! Не вижу способа, как мы уберем эту махину отсюда!
        - Если ты не видишь возможности, то это не значит, что её не существует на самом деле! - пробурчал Паршин. Он медленно спустился из машины вниз, повторил путь аборигена и землян, детально всё осмотрел.
        Когда-то, очень давно, от вертикального среза внутренней стороны искусственного каньона откололся длинный каменный блок. Скальный параллелепипед почти идеальной геометрической формы наводил на мысль, что, возможно, «авария стены» была не случайной; впрочем, теперь это не имело ровным счетом никакого значения….
        Рухнувшая скала переломилась на несколько частей. Четверка прямоугольных блоков надежно перегородила проход на всю его ширину, и лишь последний, самый верхний кусок параллелепипеда упал не на дно рукотворного ущелья, он навалился на противоположную стену так, что под ним образовался проход трехгранной формы.
        Проем получился небольшим. Пеший человек под ним проходил свободно, но не более того. Если бы на Кромосе выращивали и использовали в качестве транспортного средства лошадей, а не гроо, то всадник на лошади в такую трехгранную дверь точно не прошел бы.
        Изделие местного «автопрома» своими размерами значительно превосходило каменный портал главной дороги Кромоса.
        - Будем разбирать машину? - Самочернов вопросительно, снизу вверх посмотрел на первого пилота; так и не дождавшись утвердительного ответа, продолжил: - Рама-то - деревянная! Если её раздербанить на части, а потом - снять все навесное, то потом её можно также по частям собрать на другой стороне!
        - Сколько времени это займет, как ты думаешь?
        - За день - разберем; примерно столько же - на сборку «конструкции»…. - стал прикидывать Юрий. - Плюс - время на перетаскивание деревяшек и железок…. Дня за три, думаю, справимся!
        - Хорошо, Юра! Твое предложение понятно, и оно принимается. Но - как запасной вариант! Как подсказывает мне опыт и интуиция, у нас может не оказаться «лишних» трех дней. Да и надежности у нашего механизма после разборки - сборки, как я понимаю, тоже поубавится! Какие еще есть предложения?
        - Взорвать бы эту хрень к ё..аной матери! - отозвался Дягилев. - Жалко, взрывчатку мы не захватили…. Но кто ж знал! А если попросить наших «компьютерных гениев» притащить сюда килограммов пятьсот пластита? Как думаешь, Стант - сможет?
        - Стант-то сможет, да вот эта хрень над нашими головами, - Паршин выразительно поднял вверх указательный палец, - может изрядно подпортить наши планы! Не знаю - почему, но по каким-то причинам для наших аэропланов этот путь закрыт. Говорю так уверенно, так как точно знаю. В том полете, когда эта орбитальная машинюга саданула по мне, я летел даже ниже, чем самолеты противника из Северной Империи. Значит, дело было не в высоте, а в чем-то другом. И пока мы не разберемся, рисковать жизнями Станта или Олега, думаю, все же не стоит. Но предложение - интересное! Причем взорвать можно и камни, и гору над ним!
        - А козырек-то перед тобой в чем провинился? - улыбнулся старший офицер.
        - Если его обрушить вниз, то эти блоки засыплет землей и камнями! А это, считай - готовая насыпь!
        - Если бы у нас был напалм, то можно было бы как следует раскалить камни, а потом - полить их водой! - высказал свое мнение Тимофеев.
        - Почему ты думаешь, что это сработает?
        - Ну, как же! Есть известная притча о том, как Петру Первому один мужик пообещал убрать с дороги огромный камень…
        - И что? При чем здесь царь? - удивился Паршин. - Мы про царей ничего не знаем, говори яснее!
        - Если камень сильно нагреть, а потом резко охладить; итак - несколько раз, он разрушится, распадется на небольшие части, которые убрать легче, чем цельный монолит.
        - И чем же мы нагреем эту каменюку? Нет ни дерева, ни угля….
        - Я же говорил - если бы у нас был напалм….
        - Ну и что? А чем - остужать? Как я понимаю, воды тоже нужно много? А ручеек, сам видишь - совсем тоненький! Еще предложения есть?
        - А вообще-то идея - взорвать козырек - мне нравится больше других! - задумчиво произнес Дягилев. - Вот если бы внести в неё одну небольшую корректировочку!
        - Какую?
        - А кто сказал, что нам нужен именно один большой взрыв, чтобы обвалить это козырек? Может, нам будет достаточно несколько маленьких?
        - Это каких таких - маленьких?
        - Да очень просто! Подобраться поближе….. У нас есть гранаты, разрывные снаряды….. Если несколько раз ударить в одну точку, козырек может обвалиться вниз!
        - Добро! Но - как этого добиться? Высота-то - сам видишь какая! А альпинистского снаряжения у нас - с гулькин нос!
        - И все равно я думаю, попробовать - стоит! Если не получится, можно будет вернуться назад, в предгорья и попросить ребят, чтобы они доставили нам взрывчатку! Первый пилот ничего не ответил, задумался.
        И всех предложенных вариантов этот был, пожалуй, самым простым. «А что? Рискнем»! - подумал землянин. - « А что касается альпинистского снаряжения, то думается мне, что можно нам обойтись и без него»!
        - Хорошо! - услышали его звездные рекруты. - Будем пытаться разрушить каменный козырек над блоками тем, что у нас есть! Самочернов! Тимофеев! Ставлю вам задачу! Из частей нашего транспортного средства изготовить большой лук для заброски наверх каната!
        - Какой - большой?
        - Очень большой! Чтобы стрела их него не просто долетела до края козырька…. Выполняйте!
        - Евгений! Пока наши ребята-акробаты изготавливают «оружие», ты пройдись-ка вперед на километр-полтора, разведай, как там дальше обстановка. А то чем черт не шутит, пока Бог спит! Может, там, впереди - еще десять таких завалов, один за другим? Может, тогда нам и «копья ломать» не стоит! Да! И «сусанина» захвати! Выполняйте!
        Дягилев кивнул, выразительно глянул на Суссана. Все приказы и распоряжения землянин отдавал на русском, и кромосянин явно понимал не всё из того, что было сказано. Однако взгляд инопланетника он растолковал верно.
        - Оружие брать? - поинтересовался он, заглядывая в глаза старшего офицера пришельцев. Евгений кивнул утвердительно.
        Дягилев и проводник поочередно «нырнули» в трехгранную арку. На выходе из портала под ногами у старшего офицера что-то блеснуло. Он наклонился, поднял, поднес к глазам найденный предмет. Это была граната. Очевидно, она вывалилась из подсумка у кого-то из звездных рекрутов, когда они продирались через проход.

«Понятно у кого»! - усмехнулся Евгений, представив, как высоченный Ар'рахх нагибается, чтобы протиснуться в самом узком месте. Он подобрал боеприпас, внимательно его осмотрел. Влага не смогла «добраться» до заряда, а время и Лакус таким боеприпасам были не страшны.
        Дягилев подумал о том, что граната могла быть потеряна не случайно, что здесь, возможно, даже случилась схватка, во время которой драк и обронил свою лимонку». Он подманил к себе кромосянина, шепотом приказал тому удвоить бдительность… Однако следов боя обнаружить не удалось.
        Землянин и его проводник продвинулись вперед на добрых три, или даже четыре километра. Впереди, насколько глаз мог охватить пространство, тянулись к небу только две серые вертикальные стены. По мере удаления от места вынужденной остановки землян стены становились выше, с их верхних граней исчезали деревья, а растительность уступала место снегу и голым камням.
        - Все! Баста! Возвращаемся! - возвестил Дягилев, оставшийся вполне довольным результатами разведки. - Не стану опережать события, но тот завал, - он выразительно показал большим пальцем себе за спину, - похоже, действительно, единственный в своем роде! Значит, нужно обязательно его одолеть!
        Кромосянин ничего не ответил, только как-то странно, вымученно посмотрел на пришельца, обреченно поплелся назад, к каменным блокам.
        - Ну, что? - Демьян на старшего офицера не смотрел, он его глазами «сверлил».
        - Дальше? Дальше - чисто! - бодрым голосом доложил старший офицер. - А как дела у вас?
        - Нормально! - пробасил Юрий. - Щас копья в небо будем пускать! Ждали только тебя!
        - Пускать - так пускать! - быстро согласился довольный Дягилев. - А что именно нужно делать-то?
        - А заходи сюда, за телегу, увидишь все сам!
        Евгений обогнул мотоповозку. Его глаза стали не просто круглыми - они стали огромными.
        - Вот это - хрень! - восхищенно пробормотал старший офицер, разглядывая чудо-лук, намертво прикрепленный к одному из бортов деревянного средства передвижения.
        - Вот, сподобились! - скромно уточнил Юрий, озадаченно рассматривая носок своей обувки.

«Сподобился» экипаж Тимофеева, действительно, на славу. Ширина гигантского копьеметного агрегата достигала (а очень даже возможно - превосходила!) десятка метров. Вместо тетивы земляне использовали кусок скрученного в несколько раз прочного провода, вместо стрелы - длинное местное копье с широким лезвием. К нижней части его древка был прочно привязан конец тонкого линя, увесистая бухта которого покоилась здесь же, у ног «изобретателей».
        Дягилев критически осмотрел «копьемет». Интуитивно он почувствовал какой-то изъян в конструкции «лука». Но какой?
        Он еще раз обошел машину, задрал голову, оценивая расстояние, которое должна была пролететь «стрела», пущенная их руками. Он представил, как полетит вверх копье, поблескивая свои широким наконечником, как оно скроется за верхней гранью, как потянется за нам веревка….
        - Стоп! - неожиданно сказал он. - Моток с канатом нужно перенести вот сюда! - он указал куда именно - на противоположную сторону машины. - Объяснять надо - почему?
        Юрий и Женька переглянулись, пожали плечами, отрицательно покрутили головами. Теперь, после того, как старший офицер показал, где именно должна находиться бухта линя, вопросов не возникло. Но еще раньше, когда они суетились вокруг своего
«лука» им и в голову не пришло, что если веревка будет находиться там, где она лежит сейчас, она не сможет вытянуться во всю длину - помешает корпус кромкара.
        Кромосянин помогать не стал, отошел в сторону. Он с каким-то суеверным ужасом наблюдал, как четверо пришельцев натягивают тетиву своего огромного лука. Ему все время казалось, что еще немного и произойдет какая-то авария - порвется тетива, или переломится «лук». Однако пришельцы думали иначе. Они навалились спинами на камень между колесами своего транспортного средства, подняли ноги к небу, уперлись ими в корпус машины, потянули скрученный провод на себя. Тяжко заскрипела тетива, противясь чудовищному напряжению….
        Но инопланетники не сдавались. Они тянули и тянули неуступчивый провод на себя до тех пор, пока самый могучий из них - тот самый, который командовал во время нападения на ангар - с трудом выдохнул загадочное слово «Пли»!
        Молнией вознеслось вверх широконосое копье, унося за собой тонкую змею каната. Кромосянин поднял голову, проследил за полетом древка. Выстрел получился, как говориться, с запасом.

«Стрела» по высокой траектории обогнула край разреза и исчезла за гребнем.
        Юрий встал с камней, обошел машину, осторожно потянул на трос. Линь подался. Землян потянул еще…. Канат вскоре прекратил свое движение вниз, замер, не отзываясь больше на движение могучей руки землянина. Все посмотрели на Тимофеева. Женька тяжело вздохнул, долго смотрел вверх, о чем-то размышляя.
        - Мне так высоко по канату не подняться! - более неожиданных слов из его уст предположить было сложно.
        - Хорошо! Пролезу я! - Дягилев решительно отодвинул в сторону «малыша» Тимофеева. Но сдвинуть в сторону Женьку оказалось не так и просто.
        - Погоди! Я не все еще сказал! - твердо пресек он попытки старшего офицера отодвинуть его от каната. - И вообще, научитесь сначала выслушивать все, до конца, а уж потом принимать решение!
        - Говори! - приободрил его Паршин.
        - Я использую канат как страховку! Я вверх полезу по стене! Думаю, во-он до того уступа я смогу подняться и без альпинистского снаряжения! А оттуда, как говориться, рукой подать до края! Тот кусочек я смогу подняться по канату!
        - Добро! Действуй! - одобрительно кивнул головой первый пилот. - Но если что - сильно не рискуй! В крайнем случае, вернемся обратно, запросим взрывчатку с базы. Привяжем пластит к копью и обстреляем этот чертов козырек из нашего лука! - он вопросительно глянул в лица звездных рекрутов. Все согласно кивнули. Тимофеев подошел к линю, обвязался куском каната так, чтобы веревка проходила между его ним и «поясом», уверенно полез в гору….

…Подъем наверх занял у Евгения около полутора часов. Не раз и не два замирали в ужасе сердца землян, когда он повисал над бездной на одной руке, перебираясь на соседний карниз; иногда казалось, что еще мгновение и человек рухнет вниз с огромной высоты…. Но все обошлось.
        Тимофеев достиг карниза, который он еще внизу определил для себя как верхнюю точку подъема по стене, махнул рукой, предупреждая, что уходит «в свободный полет». Самочернов придержал нижний край троса, стремясь загасить его колебания…. Женька несколько раз пронесся маятником над головами людей и кромосянина, а потом неспешно полез вверх.
        Когда он достиг, наконец, края каменного каньона, между его стен испуганно запрыгало эхо от громкого звука трех мощных глоток, оравших по-русски «Ура»! Женька обернулся, приветливо помахал рукой, скрылся за гранью горного разреза.
        Не было его довольно долго. А когда он появился, то первое, что увидели его друзья - было… окровавленное тело какого-то животного. Женька вытянул наверх канат, к нижнему краю привязал тушу, начал медленно опускать её вниз.
        Уже у машины, на дне рукотворного каньона тушу внимательно осмотрели. Оказалось, что горное животное убито оружием с широким лезвием.
        Земляне несколько раз переглянулись, а потом захохотали так, что у Юрия по щекам потекли слезы.
        - Рассказать кому в Академии - точно никто не поверит! - бормотал Самочернов, вытирая слезы. - Убили горного козла из лука, выстрелив в небо со дна ущелья!
        - Зато теперь у нас будет мясо на несколько дней! - хозяйственно заметил Паршин, чем вызвал еще один приступ неудержимого смеха. Ну, а потом все было не до веселья.
        Самочернов отогнал «агрегат» подальше от препятствия, Тимофеев вытянул наверх несколько мешков с боеприпасами, начал методично обстреливать края козырька из земли и камней, нависшего над прямоугольными блоками. «Шапка» никак не хотела падать, земляне - уступать.
        В итоге, расстреляв почти весь свой боезапас, люди добились-таки своего. Огромная масса из земли, камней и частей деревьев рухнула вниз, заваливая все, что оказалось под ним.
        Но лишь когда осела пыль, стало понятно, что усилия землян были не напрасными. Рукотворный горный обвал полностью закрыл ближайшего к стене каменного исполина. Единственное, что препятствовало немедленному движению вперед - островерхий холм из камней и земли. Юрий снисходительно глянул на огромную кучу, упавшую с неба, громко хрустнул суставами, разминая плечевой пояс…. Вскоре к нему и остальным землянам, орудующих лопатами, ломами и даже палками, присоединился Тимофеев….
        Напоследок люди стали плечом к плечу, положили руки на плечи соседу, словно танцоры греческого танца сиртаки, дважды прошлись вверх и вниз по всей длине новообразованной насыпи.
        - Добро! - удовлетворенно крякнул Демьян, «принимая работу» у самих себя. - Юра! Заводи мотор! И давай! Полегонечку, помаленечку! А мы тебя подстрахуем! Однако последнее оказалось уже лишним.
        Моторизованная кромосянская телега, ведомая уверенной рукой шкафообразного землянина, легко взобралась на плоскую макушку каменного блока, тщательно очищенную людьми, перевалила через края, устремляясь вниз, в Северную Империю.
        - Ура!!! - заорали самые невыдержанные - Женька и Юрий. Дягилев довольно усмехнулся, Паршин нахмурился, но вслух ничего не сказал.
        - Сколько отсюда до столицы? - первый пилот удобно устроился на корме кромосянского механизма, меланхолично посмотрел назад, на то, как стелется из-под колес мотоповозки дно рукотворного ущелья, испытующе глянул в глаза «сусанина». Тот отвел глаза, помолчал, пожевал губы, размышляя о чем-то. Но ответил:
        - Дня два-три, не больше. Как ехать будем!
        - Ехать будем хорошо! - твердо сказал Демьян. - Однако у меня к тебе еще один вопросик к тебе наметился!
        - Какой?
        - Ты почему не сказал, что в проходе имеется препятствие? Если бы ты не промолчал, мы захватили бы взрывчатку….. В крайнем случае - обошлись бы парой ракет. Так - почему?
        - Приказ был такой…. - выдавил, наконец, из себя кромосянин.
        - Поня-атно! - Протянул землянин. - И чей же приказ?
        - Моего командования!
        - А вот с этого момента, пожалуйста, поподробнее! - встрял в разговор Дягилев, незаметно подошедший к аборигену со стороны спины. В поясницу «сусанина» уперлось что-то твердое и холодное. Кромосянин повел плечами, но промолчал.
        - Та-ак! - услышал Паршин и Суссан голос бывшего братка. - Значит, смерти мы не боимся, и тайны никакие выдавать не будем? Надо полагать - тоже приказ? Кромосянин обреченно кивнул головой.
        - Ну, что же….. Сие и нам очень знакомо. Стало быть, никакой ты не негоциант, и в поход с нами ты попал не случайно?
        Кромосянин опустил голову. По его лицу было видно, что он рассчитывает на самое худшее.
        - Но как вы догадались?
        - Опыт, батенька, опыт! - тяжко вздохнул первый пилот. - Слишком уж ты хотел, чтобы мы дальше двигались на своих двоих. А дальше все - очень просто и очень логично…. Впрочем, сейчас вопрос - не об этом! Что нас ждет впереди? Какие сюрпризы еще приготовило нам наше королевство? И главное - зачем ты хотел оставить нашу машину здесь?

«Сусанин» побагровел (он хорошо помнил, что сделалось с подручными работорговца Ан-нала), но вновь смолчал.
        Демьян заметно погрустнел. Видно было, что ему почему-то очень не хочется убивать проводника.
        - Вот что я тебе скажу, любезный! - грустно произнес он, скрещивая на груди свои могучие руки, глядя исподлобья на аборигена. - Может, ты мне и не поверишь, но мне даже приятна твоя верность присяге, или клятве - не знаю уж, чего вы там даете своему командиру. Однако бывают в жизни ситуации, когда для достижения цели можно и нужно сотрудничать даже с врагом. Я хочу рассказать тебе одну историю…

«Сусанин» насторожился, переменил позу - он вдруг понял, что прямо сейчас его убивать не станут.
        - Давным-давно, в другом краю Галактики, на планете у маленькой желтой звезды, которую не рассмотреть отсюда в ваш самый мощный телескоп, приземлился космический корабль. В нем было несколько твоих соплеменников - мужчины, женщины…. Хотя, нет; женщина, скорее всего, была только одна. Как показывает исследование рисунка сосудов сетчатки людей, населяющих эту планету, у всех у них был один общий предок. И это была женщина.
        Я так думаю, в начале путешествия женщин было больше. Но остальные по каким-то невыясненным причинам погибли во время длительного межзвездного путешествия.
        Надо полагать, тот корабль изрядно поплутал по пространству, прежде чем наткнулся на планету, пригодную для обитания….
        Те кромосяне, которые приземлились на планету, выжили. Не думаю, что им было очень просто. Суровые условия, неизвестные болезни, хищники…. Но они выжили….
        Со временем потомков тех первых переселенцев стало больше. Они освоили место вокруг корабля, потом - вообще заселили весь мир, который нашли.
        Сегодня потомков тех, первых переселенцев с вашей планеты - очень много. Больше шести миллиардов особей, между прочим. Они построили города, заселили равнины….
        Но однажды, на теплой планете, очень далеко от той желтой звезды, о которой я тебе рассказываю, произошла некая мутация. И часть насекомых, которые обитали на этой планете, стали разумными.
        Думаю, ты знаешь, как быстро развиваются насекомые в благоприятных условиях? Вот и хорошо!
        Прошло не очень много времени, и эти разумные насекомые расплодились настолько, что им стало тесно на их планете. Их цивилизация к этому времени достигла такого уровня, что позволяла путешествовать по всей нашей Галактике. И вот однажды, один из разведывательных кораблей этих самых разумных жуков обнаружил ту самую планету, на которую когда-то переселились твои соплеменники.
        Обнаружили и решили, что эта планета для их рода подходит лучше, чем для потомков космического корабля отбывшего когда-то с вот этой планеты.
        С тех пор против планеты около маленькой желтой звезды идет необъявленная, но самая настоящая война.
        Жуки забрасывают на ту планету болезнетворные микробы, вирусы, несущие смерть…. Чаша противостояния еще не склонилась ни в одну сторону. Так вот, мы и есть те самые ваши потомки, которые выжили на планете после приземления на ней вашего же корабля. И именно нам выпала доля сдерживать агрессию разумных насекомых против нашей планеты. Пока нам это удается.
        Однако…. Однако мы ничего не смогли бы сделать без нашего командира….
        Случилось так, что наш командир сейчас находится в плену у вашего Императора…. И нам обязательно нужно её выручить. Иначе…. Наша планета погибнет.
        Ты готов взять на себя ответственность за гибель шести миллиардов таких, как ты?
        - Так та женщина - она и есть ваш командир?
        - Да…. Теперь ты понимаешь, что в ситуации, в которой мы находимся, у нас нет выбора. Нам нужно во что бы то ни стало освободить нашего командира и обязательно вырваться с этой планеты.
        - Да, но при чем здесь я?
        - Ты можешь помочь нам спасти нашего командира, а вместе с ней - нашу планету. Решай…. «Сусанин» задумался.
        Приказ от своего командования он получил вполне конкретный - не допустить появления инопланетников в Северной Империи. Если же пришельцы преодолеют Срединный Хребет, то он должен навести их на засаду, в которой их полностью уничтожат. Координаты и место засады он знал хорошо. Но, с другой стороны…. Если этот могучий Демян не врет (а по нему видно было - что он говорит чистую правду!), то он, простой лазутчик, сможет участвовать в спасении целой планеты! Эту историю его потомки будут пересказывать из поколения в поколение, веками, и имя скромного шпиона надолго сохраниться в памяти обитателей Кромоса.
        Гнева начальства Суссан не боялся. В случае провала его миссии он всегда мог сослаться на своенравие пришельцев, пожелавших двигаться не тем путем, который им рекомендовал их добровольный проводник. Да и желание любой ценой спасти своего командира вызывало в нем только уважение.
        Опять же деньги…. Этот богатырь - инопланетник был первым в некороткой жизни профессионального лазутчика, которые не пытался обмануть его, и всегда держал свое слово. Кромосянин поднял голову, без страха посмотрел в глаза собеседника.
        - Хорошо! Я буду помогать вам в ваших делах - до тех пор, пока вы не захотите нанести вред, или убить того, кому я давал присягу.
        - А кому ты давал присягу? - не удержался от вопроса Дягилев.
        - Это - секрет!
        - Так как же нам узнать того, кого нам нельзя трогать?
        - А вы уж постарайтесь! В крайнем случае, я - подскажу!
        - Так что же нас ждет впереди? - еще раз задал свой вопрос первый пилот.
        - Впереди - засада!
        - Где именно?
        - Недалеко от озера, на дальнем конце этого прохода. Засада - серьезная! Но я знаю, как её обойти!
        Ар'рахх пригнулся, насколько смог, притаился в траве. Мимо шел патруль. Сашка лег рядом, осторожно вытянул свой нож, перевернул его, указательным пальцем коснулся рукояти. Если их обнаружат, он постарается убрать всех троих стражников, не создавая при этом лишнего шума.
        Так уж получилось, что именно Заречнев оказался виноват в том, что на них едва не наткнулся патруль. Очень уж не вовремя Александр затеял тот спор….
        С противоположной стороны тропы в темноте матово блеснула своими покровами богомолка, тоже затаилась, изготовившись к молниеносному броску….
        Спор собственно, был по делу. Вот только начат он был ну о-очень не вовремя.
        - Я думаю, - говорил землянин, оглядываясь на своих друзей уже после того, как разведка местности будущего «большого бега» была ими успешно завершена, - в самом начале нам нужно разделиться на две группы. Первая что было сил ломанется к центральной возвышенности, остальные будут прикрывать их с тыла. Первая группа должна достигнуть скал первой, занять их и удерживать, как говориться, до прихода основных сил.
        - Категорически с тобой не согласна! - опустила голову Маша. - Наверняка такой же тактики придерживаются и остальные команды-участники состязаний! А ты видел, сколько тропинок ведет от периметра к центру этого каменного цветка? Не менее двенадцати! Я согласилась бы с твоим предложением, если бы команд-соперников было бы три, или четыре. Но - двенадцать! Как ты себе представляешь: три, или четыре бойца на вершине скалы сдерживают натиск доброй сотни хорошо вооруженных и наверняка - хорошо обученных воинов? Твой вариант - это верное самоубийство!
        - Хорошо! Что предлагаешь ты? - сомкнул брови Заречнев.
        - Не спешить…. Двигаться последними. По крайней мере, так мы не попадем в самую гущу схватки. Если повезет - дождаться, пока солдаты из остальных десяти команд перебьют друг друга. И только потом…
        - Понятно! - резко перебил её человек. - А что по этому поводу думает наш большой друг? Ар'рахх вздрогнул, как будто речь шла не о нем, а о ком-то постороннем.
        - Я согласен с человеком! - произнес он. - Надо бежать изо всех сил и первыми быть на макушке центрального камня! Ты же сама видела, что наверх можно попасть всего одной тропой! И тот, кто сможет овладеть скалой, сможет контролировать всю прилегающую территорию!
        - Но это же - верное самоубийство! Неужели вы не понимаете?
        - Если ты согласна с ними, то можешь двигаться со второй группой!
        Споры кипели такие яростные, а голоса звучали так громко, что на них не могли не обратить внимания трое стражей - молодых воинов, охраняющих подступы к дворцу.
        На беду звездных рекрутов, один из солдат оказался достаточно опытным следопытом. Достаточно для того, чтобы обнаружить на росистой траве и «распутать» следы трех ночных «путешественников».
        Разведчики в своем «травяном» укрытии держались до последнего, надеясь, что благоразумие стражей победит их любопытство и настойчивость и они, поняв, как опасны могут быть ночные погони за неизвестным противником, отступят, сделают вид, что потеряли след. Но молодой азарт победил осторожность.
        - Вот он! Вот он! - закричал самый зоркий из бойцов охраны дальнего периметра замка, показывая рукой на блестящий чешуйчатый бок рептилии, мелькнувшей в свете его фонаря. - Эй! Стой! Поднимайся! А то буду стрелять!
        Ар'рахх скосил глаза на Александра, заметил его утвердительный кивок, медленно поднялся, задрав в черное небо огромные руки с огромными же руками-клешнями.
        - Ничего себе! - просипел солдат, боязливо рассматривая зеленое хвостатое чудовище, выросшее из высокой травы из-под его ног. - А что ты тут делаешь?
        - Как что? - ответил зеленый верзила. - Не видишь, что ли - охочусь я!
        - Ночью? На кого?
        - На лягушек и змей! Я их ем!
        - А-а-а! - растерянно пролепетал страж. - Это понятно! А что ты делал в каменной сковороде? Тоже лягушек ел?
        - Тоже! - подтвердил бывший гладиатор. - Если вопросов у вас больше нет, то я пойду, пожалуй! Рассвет уже скоро, а я еще голоден! У вас, кстати, парочки лишних лягушек или змей не завалялось?
        - А? Нет! - поспешил ответить солдат. - Но я тебя отпустить не могу. У меня - приказ: всех, кого мы задерживаем ночью, доставлять начальнику Главного Караула. Только он может решать, что дальше делать с вами. Так что - пойдем!
        - Не могу! - честно ответил драк. - Мне надо к своим. Хочешь совет? Сделай вид, что ты меня не заметил!
        Солдат, вопреки ожиданиям, назад на своих сослуживцев не оглянулся. Видимо, ситуация была стандартной и действия бойцов при её возникновении были отработаны до автоматизма.
        - Пойдем! - сказал страж, поднимая ствол огнестрела. - Начальник караула разберется!
        - Ну, как знаешь! - расстроился зеленый верзила. - Видимо - не судьба!
        - Что - не судьба? - хотел уточнить командир отделения, но не успел. Из темноты вылетел нож, с силой воткнулся в его горло, ровно на пару пальцев ниже узелка ремешка подшлемника. Солдат обхватил руками рукоять клинка, завалился вперед….. Он уже не видел, что оба его товарища, так же, как и он, лежат на росе, не подавая больше признаков жизни. Меньше секунды потребовалось звездным рекрутам, чтобы превратить трех молодых, полных сил парней в бездыханные тела.
        Из темноты проявился Александр, подобрал выпавший из рук воина фонарь, направил его в лицо одного из стражей.
        - Совсем еще мальчишки! - пробурчал он. - Им бы еще жить, да жить…. Ладно, что сделано - то сделано! Ножи в телах не оставляем, уходим немедленно!
        - Это столица? - первый пилот вопросительно посмотрел на «сусанина», увидел утвердительный кивок его головы. - Значит, мы достигли цели нашего путешествия!
        - Не совсем! - поспешил «огорчить» его кромосянин. - Вначале нужно все разведать, узнать, где именно находится ваш командир, кто её охраняет; подготовить пути отхода….
        - Тогда чего мы ждем? Немедленно отправляйся в город и как говориться, «наведи справки»! Вечером доложишь результаты. А мы пока найдем место для ночлега. Если вообще этот ночлег - состоится….. Что-то не так? Мой приказ непонятен? - добавил Демьян, заметив легкое замешательство на лице проводника.
        - Информация такого рода, о которой ты говоришь, она дорого стоит…. Чтобы
«справка» была достоверной, нужны деньги. Желательно - золото!
        - Сколько? - не стал спорить с кромосянином Паршин. - Сколько нужно золотых монет, чтобы купить информацию о том, где именно находится наш командир?
        - Думаю, десяти монет вполне хватит! - облегченно выдохнул Суссан. - Если не хватит, я добавлю из своих; потом компенсируете….
        - Хорошо! Вот тебе десять золотых червонцев, и немедленно отправляйся в путь!
        - А как я найду вас?
        - Не нужно нас искать! Мы сами тебя найдем! Вот здесь, под камнем мы оставим вот этот прибор. - Землянин снял со своей мощной руки коммуникатор и положил его под камень. - Как только у тебя появится необходимая информация, ты вернешься на это место, вынешь прибор и нажмешь на зеленую кнопочку. После этого тебе останется немного подождать нас.
        Кромосянин криво усмехнулся. Не смотря на то, что он сполна выполнил своё обязательство, то есть провел машину пришельцев мимо всех засад, они по-прежнему не доверяли ему. Он отвернулся от инопланетников, чтобы они не заметили гримасу на его лице, прихрамывая (отсидел ногу!) побрел в сторону столичного града Северной Империи…. Вернулся он ровно через сутки - кромосянские, разумеется.
        Устало присел на камень, под которым находилась та самая «штучка», по сигналу которой они должны были явиться. Он незаметно оглянулся по сторонам, сделал вид, что массирует затекшую икроножную мышцу. Его рука скользнула под булыжник, нащупывая инопланетный прибор…
        Полуденный Лакус отнял у него остаток сил, почти полностью съеденных бессонной ночью. Суссан задремал прямо на камне, наклонившись вперед в позе кучера.
        - Спит, «сусанин»! - восхищенно прошептал Дягилев, передавая бинокль первому пилоту. - Умаялся, бедолага!
        - Оно и понятно! - согласился с ним Демьян. - Ночь-то наверняка выдалась без сна, даже без самой малой его граммулечки. Видать, непросто было раздобыть нужную информацию!
        - Ты ему веришь?
        - Ну, так…. Более-менее….
        - Понятно…. Как говориться - доверяй, но - поверяй?
        - Вот именно! Кого пошлем?
        - По-хорошему, надо бы - Женьку! Но если засада и придется кем-то жертвовать, то лучше уж - Юрой! Что молчишь? Не согласен?
        - Согласен! Но хорошо бы вообще никем не жертвовать! Не в шахматы ведь играем! Живые люди!
        - Так то - оно так! Но ты не хуже меня знаешь, как обстоят дела. Ладно, коль уж вопрос стоит именно так, «на явку» схожу сам. Больно уж спокоен наш «сусанин». Не чувствую я подвоха, иди засады! Все! Я - пошел! Подстрахуй, если что! Во-он с того пригорочка! Возьми снайперку….
        - Да не мальчик уже! Соображу, поди, что делать!
        Кромосянин почувствовал легкое прикосновение, приоткрыл один глаз, рассматривая руку, смявшую одежду на его плече, неохотно открыл другой.
        - Видать, вам очень сильно благоволят ваши боги! - произнес он, удрученно рассматривая носки своих измученных ног. - Мне всего за один оборот Кромоса удалось добыть информацию, которую в иных условиях я не разыскал бы никогда.
        - А что, собственно, случилось-то? В чем проблема?
        - Даже не знаю, с чего начинать….
        - А ты начни с самого начала! - посоветовал ему Дягилев. - Надеюсь, на твой рассказ времени у нас достаточно?
        - На рассказ - да! А вот на все остальное….
        - Да говори ты яснее, черт побери!
        - Лады! Тогда, сначала - хорошие новости! Все ваши - то есть девушка-командир, здоровенный зеленый жаб, скорпионша и тот матрос, который заслонил вашего командира от отравленной стрелы, живы. Жив и Верховный Служитель Южной Империи. На этом хорошие новости заканчиваются.
        - Теперь - плохие!
        - Плохие новости таковы.
        Завтра, с рассветом их всех поведут к краю каменной чаши, где они примут участие в ежегодном празднике Большого Бега.
        - А это за хрень?
        - Что-то вроде боевого ученья, или гладиаторских боев, без правил. Всего участвует двенадцать групп по десять бойцов….
        - Ладно! Допустим, привели их на край этой, как ты говоришь, чаши; что дальше?
        - Дальше все просто. С первыми лучами Лакуса все устремляются к центру той каменной полости. Посредине - небольшая скала. Задача группы - первыми достичь этой скалы, и продержаться на ней до захода Лакуса.
        - И в чем сложность?
        - Все убивают всех. Разрешено применение любого стрелкового оружия, вплоть до ракет. Правда, никто их в Круг не потащит - тяжелые очень. Но суть, я думаю, понятна.
        - Ты хочешь сказать, что они погибнут?
        - Сто процентов! Никаких шансов! Негласное правило Бегов гласит - убей слабого, чтобы он не ударил тебе в спину, когда ты сражаешься с сильным! Очень часто две, или три сильных группы негласно объединяются, чтобы «зачистить» более слабых. Иногда они так «убирают» всех, и в конце выясняют отношения уже между собой.
        - Что еще?
        - Из ста двадцати воинов, которые спрыгивают на дно каменной чаши с первыми лучами Лакуса, до его заката доживают не больше пяти. Остальные, как правило, погибают! В Северной Империи все знают: Большие Бега - это состязания для смертников!
        - Тогда почему так много желающих?
        - Больше половины - преступники, приговоренные к казни. Для них это единственный шанс сохранить жизнь. Другая половина это те, кого Император «убедил» участвовать хитростью, обманом, или силой.
        - Да…. Веселая у вас страна!
        - Да уж, какая есть! Так что вы намерены делать?
        - Не знаю пока! Нужно посоветоваться с остальными!
        - Советуйтесь! Только поскорее! После полуночи все подходы к Кругу будут перекрыты войсками…
        - У тебя, что, есть какое-то конкретное предложение?
        Кромосянин замялся. Но потом поднял глаза, долго смотрел в лицо инопланетника, произнес:
        - Я имел возможность убедиться, что вы - люди чести! Настоящие солдаты. Думаю, вы меня не убьете за предложение, которое я хочу вам сделать!
        - Говори!
        - Команда может включать в себя до десяти бойцов. А ваших, даже если считать их вместе с Верховным Служителем - всего пятеро! Если вы до рассвета вольетесь в команду вашего командира, у них появиться шанс!
        - А если - нет?
        - Их наверняка убьют и, скорее всего - первыми!
        - Как мы можем соединиться с ними?
        - Только на краю Круга, непосредственно перед началом Бегов. Правила дозволяют это - пополнение команды непосредственно перед началом состязаний. Ну, знаете, мало ли что…. Заболел кто-то накануне, или умер. Не думаю, Император пойдет на нарушение Устава Больших Бегов на глазах нескольких десятков тысяч своих подданных. Хотя риск, разумеется, велик. Вас могут задержать на пути к месту Бегов.
        Единственное время, когда вы сможете проскользнуть туда незамеченными - это полночь. Чем ближе к утру, тем сделать это будет сложнее.
        - Сколько у нас времени для принятия решения?
        - Час, от силы - полтора! Ты иди, разговаривай со своими! А я пока здесь, в тенёчке посплю!
        Не дожидаясь ответа Дягилева, он сполз с камня, удобно устроился на изумрудной зелени мелкой травы под большой кроной дерева. Меньше чем через минуту он задышал глубоко и спокойно.

«Вот же нервная система у человека»! - по-хорошему позавидовал «сусанину» Евгений. - «Отрубился и спит, как сурок. Ладно, побегу к нашим! Советовались недолго.
        Пока старший офицер в напряженной тишине докладывал полученную от «сусанина» информацию первому пилоту, Самочернов и Тимофеев о чем-то очень тихо шептались. Паршин долго терпел грубейшее нарушение Устава Звездной Академии, потом налился кровью, побагровел, и излил свою ярость в грозном рыке:
        - Две минуты на сборы! Если кто-то опоздает хоть на секунду, лично расстреляю перед строем! Впрочем, Демьян «отходил» от гнева так же быстро, как и поддавался ему.
        - Отставить! - буркнул он, заметив, как суетливо собирают оружие и боеприпасы его подчиненные. - На сборы - один час! Все проверить и перепроверить; ничего не забывать! Все оставшиеся боеприпасы мы берем с собой. Продуктов - на сутки; воды - на двое!
        Камуфляж оденем наш, чтобы в сутолоке своих ненароком не подстрелить! И вот еще что! У нас там, в дальнем ящике, пара запасных легких броников; их тоже берем, передадим их командиру и Верховному Служителю. Если мне не изменяет память - у Сашки, Маши и Арраха они имеются!
        Когда все будете готовы, ты, Юрий, отгонишь машину в пещеру, которую мы нашли сегодня утром, замаскируешь её так, чтобы никто посторонний не нашел.
        Выдвигаемся после заката! А пока всем - спать! После того, как покинем это место, спать нам придется, как минимум двое суток! Действуйте!
        В коридоре загремели металлом доспехи дворцовых стражников, зазвенело железо оружия.
        - Идут! - прошептала Маша, толкая в бок Заречнева. Сашка открыл глаза, хотел что-то спросить, но тоже услышал звуки, доносящиеся из коридора.
        В дверь ударилось что-то тяжелое, она заскрипела, пропуская внутрь тех, кто гремел металлом в проходе, ведущем в помещение.
        Инопланетники и Верховный Служитель поднимались со своих «насиженных» мест, тревожно переглядывались. Большое количество стражей говорило о том, что что-то пошло не так, как планировалось, изменилось отношение к инопланетникам у Императора Северной Империи. Звездные рекруты переглянулись.
        По возвращении из разведки, они, все трое, странным образом «забыли» доложить Дите о стычке с тремя молодыми стражами внешнего периметра охраны Императорского Дворца. Очевидно, сыграла свою роль «привычка» к излишней самостоятельности в действиях.
        Блестящие доспехи прекратили, наконец, грохотать, солдаты стали в две шеренги, лицом друг к другу, образовали между собой не очень широкий проход - метр, максимум - полтора. Они замерли, синхронно повернули головы к дверям. В проходе показался Уррак. И он был не один.
        За Императором Северной Империи неслышно ступала по камням ничего не понимающая девушка. На руках у неё был младенец, заботливо укутанный в мягкую светлую ткань.
        - Маяла! - вырвалось у Заречнева.
        - Вот и замечательно! - поприветствовал неизвестно кого Уррак, пройдя сквозь строй. Он остановился точно напротив Диты, высокомерно и снисходительно осмотрел её с головы до ног.
        - А я вижу, тебе все неймется, голубушка! - язвительно изрек он, не переставая скользить похотливым взглядом по контурам тела бессмертной. - Зачем нужно было убивать моих стражей? То, что ты непременно отправишь своих хлопцев пойдете в разведку, ясно было даже гроо…. Хотя здесь это и не принято, я мог бы простить вас - на первый раз.
        Стражники сдержанно улыбнулись удачной, на их взгляд, шутке властелина страны.
        - Но коль уж вам не удалось избежать кровопролития, вы сами лишили себя тех преимуществ, которые у вас были. О чем это я?
        А вот о чем! Разведав, как устроена местность внутри Круга, вы получили определенное преимущество перед другими участниками - теми, кто не догадался, или не смог посетить каменную чашу Больших Бегов до начала боев. Я вас этого преимущества лишаю! Он поднял вверх указательный палец.
        Маялу кто-то толкнул в спину, вынуждая её приблизиться к властелину страны и хозяйке Звездной Академии.
        - По Уставу Больших Бегов в каждой команде может быть до десяти бойцов. В вашей - только пятеро! Я решил «усилить» вас еще один бойцом - вот ей!
        В комнате повисла мертвая тишина. Даже солдаты личной охраны Императора перестали дышать - столь кощунственным и циничным было решение Императора - бросить на убой ни в чем не повинную девушку и её новорожденного ребенка! Видимо, даже в Северной империи были свои границы дозволенного. И Уррак явно за них выходил. Солдаты в строю виновато опускали вниз глаза, словно будто это они, а не их властелин только что приняли и озвучили это страшное решение.
        Дита ничего не ответила. Она повернулась в сторону землянина, прожгла его взглядом, несколько раз сжала и разжала кулак правой руки, поиграла желваками….
        - Хорошо! - услышали наконец, её голос присутствующие. Голос был хриплым, захлебывающимся. - Мы принимаем твои условия! Но после окончания состязания обязательно вернемся к этому разговору!
        Император покрутил головой, хмыкнул, недоуменно пожал плечами…. Быстро вышел из помещения. Следом загрохотала доспехами его стража.
        - А с тобой, сокол мой, мы поговорим отдельно! - прошипела элойка, наклоняясь к Заречневу. - Если останемся живы, конечно!


        Глава 14.
        Большие Бега.


        - Здесь! - шепотом, облегченно выдохнул «сусанин», останавливаясь и оглядываясь по сторонам. - Здесь, обычно, во время Больших Бегов Император располагается сам; здесь же находятся его сановники и его охрана.
        - Что, прямо на голой земле? - не поверил кромосянину Дягилев.
        - Нет, разумеется! - охотно согласился с землянином проводник. - Наблюдательный пункт Императора размещается примерно в сотне шагов отсюда, на пригорке вон с той стороны. Непосредственно к нему мы подойти не сможем - место будущей дислокации Императора хорошо охраняется; эта заросшая густым кустарником ложбина - самое удобное место для маскировки в ожидании начала действа.
        Запомните - Большие Бега начинаются с первыми лучами Лакуса. Значит, вы сможете воссоединиться со своим командиром не раньше чем за четверть часа до восхода. Раньше - опасно. Позже - вообще не имеет никакого смысла - вас просто убьют.
        - А ты? Ты дождешься с нами рассвета?
        - Нет! Если меня увидят с вами, меня точно казнят, как предателя. Вам мое присутствие уже точно не поможет, а мне рисковать шкурой просто так как-то не хочется….
        - Ты хочешь денег - еще?
        - Нет! - удивил ответом кромосянец. - Деньги тут совершенно не при чем. Повторяю: если меня здесь кто-то увидит, меня точно убьют. А мертвому деньги не нужны…. Прощайте!
        - Ну, хорошо! - согласился с ним первый пилот. - Нет, так - нет! А как быть потом? Когда все закончиться? Кто нас выведет из вашей страны? Кто поможет? Мы же здесь никого, кроме тебя, не знаем! Оставишь нас?
        Суссан замялся. На его лице видно было, как борются в нем два чувства - инстинкт самосохранения и жажда наживы. Как говориться, много денег - мало не бывает. Победила рачительная сторона натуры кромосянина.
        - Сколько заплатите, если после Больших Бегов я доведу вас до прохода в горах?
        - Десять монет тебя устроит? Проводник задумался.
        - Если вы выживете, то, стало быть, ухлопаете кучу народа. Новых «друзей» у вас появиться - немеряно! Уходить будет намного сложнее… Ваш единственный козырь - машина. Двадцати монет, я думаю, будет вполне достаточно! Демьян едва заметно улыбнулся, согласно кивнул головой.
        - Встречаемся там же, где и в последний раз! Постарайся как следует отдохнуть! - напутствовал он «сусанина». - Силы тебе еще понадобятся!
        Кромосянин благодарно улыбнулся, кивнул головой, неслышно растворился в черни ночи.
        - Юра! Женя! - Быстренько на разведку! Проверить информацию «сусанина», определить, что за место. А я пока свяжусь с ребятами на базе….
        - Олег! Стант! Как вы меня слышите? Ответьте первому! Прием! - довольно долго, шепотом, раз за разом повторял Паршин в коммуникатор.
        Тщетно. База не его слышала, либо у Олега и Станта произошли какие-то события, из-за которых они не могли ответить мобильной группе.
        Дягилев встретил вернувшихся разведчиков, отошел с ними в сторону, внимательно выслушал все, что они доложили. Он вернулся к первому пилоту, выразительно посмотрел на него. Демьян встретился ним глазами, прекратил вызывать «базу».
        - Что случилось? Докладывайте! Обманул, прохиндей?
        - Нет, не обманул! Проблема в другом! Боеприпасов-то у нас осталось - кот наплакал. А желающих побегать по каменному дну - хоть отбавляй! Что делать будем?
        - В каком смысле? Что, есть какое-то конкретное предложение?
        - Есть! Там, впереди нас, примерно в сотне метров - небольшое воинское подразделение. Человек десять-двенадцать. Несут охрану периметра камня, на котором, видимо, и будет находиться здешний Император. Если завладеть их оружием….
        - Отставить! Если до начала этих грёбанных Бегов убьем хотя бы одного стражника, обречем на смерть и себя, и нашего командира! Будем ждать рассвета! А оружие раздобудем у тех, кто примет участие в схватках! Не с ножами же все они спустятся с каменного козырька?!
        Все! Теперь всем - отдыхать! Женя! Ты, один, выдвигаешься к месту предполагаемого появления нашего командира, очень тщательно маскируешься, внимательно за всем наблюдаешь! Как только увидишь Диту, или кого-то из наших, дашь знать! Перед самым рассветом мы выдвинемся в район «императорской» скалы! Выполняй!

…Перед восходом заметно похолодало.
        Маяла поежилась, поплотнее укутала ребенка в пеленки. Сашка хотел отдать ей свою курточку, но споткнулся об острый, как пика, взгляд бессмертной, преградившей ему дорогу. Элойка стянула с плеч свою форменку, передала её молодой маме. Та приняла дар, благодарно и виновато улыбнулась. Дита еще раз ожгла взглядом землянина, отвернулась - в ту сторону, откуда примерно через полчаса должна была показаться макушка головы Лакуса.
        Сверху, со скалы на Диту и её разношерстную «команду» снисходительно глянул Император Северной Империи. Этой ночью времени для сна у него не нашлось. Не смотря на это выглядел он великолепно, да и настроение у него было отменное.
        - Приготовится! - услышали подданные голос своего Императора. Периметр каменного углубления в Кромосе ожил. К самому краю каменного козырька подошли все участники состязаний, за их спинами столпились многочисленные зрители и сочувствующие.
        Неожиданно Уррак услышал возгласы за спиной, бряцание оружием, оглянулся.
        Ближайшие к его камню кусты зашевелились, раздвинулись, пропуская к подножью скалы четверых крепких вооруженным мужчин в камуфлированной одежде неизвестного в его стране раскраса.
        Возглавлял их крепкий, средних лет боец, с выражением лица, которое совершенно не соответствовало месту и времени - оно было совершенно спокойным.
        - Мы - из команды этой девушки! - на ломаном кромосянском, абсолютно уверенно сказал он, двигаясь к подножью валуна. - Извините, задержались! Но, как я понимаю, мы успели вовремя!
        Не дожидаясь ничьего ответа, вооруженные мужчины уверенно подошли к инопланетнице и её разношерстной команде, загородили их от солдат охраны и взглядов свиты Императора.
        - Возьмите! Это - вам! - хрипловато произнес крепкий пришелец, передавая Дите и Верховному Служителю камуфлированные увесистые безрукавки.
        Уррак не смог скрыть своего удивления, как ни старался. Он недоуменно посмотрел на начальника своей охраны. Тот опустил глаза. Император хотел было уже излить на него весь свой гнев, но именно в этот момент Лакус показал над горизонтом краешек своей золотой головы, и над ристалищем разнесся мелодичный звук гонга, извещавшего о том, что день Больших Бегов начался.
        Взревели безудержным ревом участники и зрители, самая нетерпеливая из команд блестящим горохом скатилась с гребня вниз, на каменное дно воронки, оставшейся после падения метеорита.
        - Вниз! - скомандовала Дита, и первой шагнула за край самой большой «оспины» Кромоса.
        Император проводил взглядом бессмертную и всех девятерых её бойцов, выразительно посмотрел на одного из своих сановников. Тот задержал взгляд на лице властелина страны, куда-то исчез со скалы. Отсутствовал он недолго.
        Вернулся он не один, вместе с ним был хорошо вооруженный молодой воин, облаченный в форму Императорского стражника.
        - Приказ такой! - сухо сказал Уррак, не глядя на солдата. - Ты и твое отделение сейчас, сию секунду спускаетесь вниз и принимаете участие в Больших Бегах! Если кто-то из вас останется жив, я выслушаю причины, по которым чужаки; четверо вооруженных инопланетников смогли проникнуть непосредственно к моей резиденции! Выполняйте! Солдат побледнел, бегом бросился куда-то за кустарник….
        - Надо двигаться! - твердо сказала Дита в ответ на вопросительные взгляды её подчиненных и «друзей по несчастью».
        - Куда? - разумеется, вновь самым невыдержанным оказался «непутевый».
        - На кудыкину гору, воровать помидоры! - рявкнул на него Паршин. - Заткнись и молчи, пока тебя не спросят! Еще раз вылезешь со своим языком - я тебе кишки выпушу! Ар'рахх и Маша на всякий случай приблизились к Заречневу.
        - Напрямую к центру нельзя! Убьют сразу! - сказала бессмертная. - Значит, двигаться будем по спирали, против часовой стрелки, постепенно приближаясь к середине. Порядок движения такой! Курсанты Заречнев и Аррах - в голове группы, Тимофеев и Самочернов - её замыкают. Ты, Демьян, и ты, Евгений, берете на себя охрану левого фланга. Я, Маяла, Маша и Верховный Служитель - в центре группы. Наша задача - продержаться до полудня! Что делать после середины дня, подскажет обстановка. Все! Выступаем!
        Уррак, сверху с любопытством наблюдавший за коротким «собранием» своих пленников, с некоторым удивлением отметил, что группа инопланетников, вместо того, чтобы направиться к центру метеоритного шрама на «лице» Кромоса, развернулась, двинулась направо, практически вдоль кромки каменной «сковороды».
        - Проследить! - рыкнул он одному из своих помощников. - Если хотя бы один из группы попытается покинуть Чашу до заката Лакуса, уничтожить всех!

…Сашка оглянулся, заметил жест элойки, означавший остановку, присел за круглым серым валуном. Пока им везло.
        Выстрелы, крики и стоны раненных начали раздаваться слева от них едва ли не через десять минут после того, как группа Диты покинула «точку» под скалой Императора.
        Судя интенсивной перестрелке, страсти кипели нешуточные. Однако опытные Паршин и Дягилев быстро разобрались в многоголосье боевых звуков.
        - Очень похоже, одна группа напала на другую из засады! - вслух комментировал стрелковую канонаду старший офицер. - Одна из групп уничтожена! - продолжал он. - Судя по силе звука, засада - в километре от нас. Можно попробовать её обойти!
        Паршин согласно кивнул, стрельнул глазами в сторону авангарда. Бывшие гладиаторы безропотно двинулись в разведку….
        - Что там? - нетерпеливо спросил Дягилев, когда Сашка и Ар'рахх вернулись обратно.
        - Двенадцать убитых! Десять - из той группы, которая попала в засаду, двое - из тех, которые её устроили.
        - А где сами «засадчики»?
        - Нету…. Уже ушли куда-то. Дита переглянулась с первым пилотом, что-то прочла в его глазах.
        - Идем вперед! - почти шепотом приказала он, первой двинувшись туда, откуда вернулись разведчики Звездной Академии.
        Минут через пятнадцать загрохотало в том самом месте, где у элойки и её подчиненных случилась короткая остановка.
        - Отставить! - рыкнула Дита на Юрия и Женьку, заметив, что экипаж Тимофеева намеревается рвануть назад и ввязаться в чужую схватку. - За ними шли две группы. Сейчас они «делят», кто будет убивать нас.
        - Может, стоит устроить им засаду? - высказал свои соображения старший офицер.
        - Не думаю, что это - хорошая идея! - парировала бессмертная. - Возможно, потом, после полудня, когда групп станет меньше. Сейчас - уходим, и побыстрее! Слышите - стрельба прекратилась? Значит, те, кто выжил, скоро возьмутся за нас.
        Примерно через два часа инопланетники прошли полный круг, не встретив ни одного
«бегунца».
        Император с высоты своего каменного постамента первым заметил пришельцев, в оптический прибор дважды их пересчитал.
        - Ни одного не потеряли! - недовольно буркнул он, выразительно глянув на своего подручного. Тот засуетился, стал вызывать кого-то по рации, но Уррак его остановил.
        - Отставить! Еще не время! Слишком близко к краю Чаши! Судя по тому, как они двигаются, они здесь будут еще не раз! - он довольно усмехнулся. - Вот тогда….
        - Император! - крикнула Маяла, показывая рукой на высокую скалу в километре от неё. - Я заметила «зайчик» от его бинокля!
        - Вот и хорошо! Вот и замечательно! - неизвестно чему обрадовалась элойка. - Судя по перестрелкам, четырех или пяти групп уже больше нет. - Впрочем, траекторию менять не будем! Движемся дальше! Примерно через полчаса на них напали в первый раз.

«Соискателей» главного приза Больших Бегов было всего пятеро. Видимо, остальные
«потерялись» во время «соискания»….
        - Ложись! - крикнул на дракском Ар'рахх, из-за своего роста первым заметивший нападавших. - Однако верно его поняли все, включая Верховного Служителя, который слова на родном наречии драка вообще слышал впервые.
        Все упали животами на пыльное каменное ложе метеорного кратера, Женька и Юрий моментально откатились в сторону, почти сразу вскочили, согнулись, короткими перебежками двинулись за спины тех, кто начал стрелять по группе Диты из-за кустов.
        Пока Александр и зеленый верзила «отвлекали» на себя «соискателей» стрельбой, звездные рекруты зашли в тыл «засадчикам». Дальнейшее происходило, как в плохом боевике.
        Из-за кустов раздалось несколько тупых тяжелых ударов; стрельба прекратилась.
        Через пяток секунд из зарослей показались довольные физиономии Самочернова и Тимофеева, потом и они, так сказать, целиком.
        Русские парни тащили на себе целый ворох местного снаряжения, в котором преобладало стрелковое снаряжение и холодное оружие.
        - Почему не стреляли? - вызверилась на подчиненных Дита. - Что? Выучку здесь мне свою решили продемонстрировать? Дескать, смотрите, какие мы герои - пятерых голыми руками уложили! А если бы кто-то успел бы выстрелить? Вы же подвергли опасности всех остальных!
        - Командир! - перебил её первый пилот.
        - Что? - резко обернулась к человеку элойка.
        - Командир! Это я им приказал! У нас просто очень мало боеприпасов осталось.
        - А куда вы их подевали? Надеюсь, не пропили?
        Демьян поморщился. Разумеется, упоминание о «пропитии» боеприпасов имело под собой почву - не очень давно группа рекрутов-третьекурсников, действительно, на одной из отдаленных планет, обменяла автомат и три рожка с патронами на здоровущую флягу местного спиртного напитка. Паршин был уверен, что патронесса тогда не заметила пропажи автомата и боеприпасов. Но, как теперь оказалось - она знала все. Но до поры, до времени - молчала, так как знала пристрастие землян к крепкому алкоголю и роль своего первого пилота в таких вот несанкционированных «добычах» оного.
        - Ладно! Потом расскажите! - неожиданно улыбнулась элойка. - Сейчас приказ такой: движемся по кругу до тех пор, пока центральная скала окажется на юг от нас. В этой точке устроим небольшую передышку! - она выразительно посмотрела на Маялу, которая с трудом уже передвигалась по камню кратера, или, как бы сказали на Гее - волочила ноги. Инопланетники стали подниматься, осматриваться…. В этот момент на них напали снова. Впереди, метрах в двухстах заблестели бронями «соискатели».
        Заметив инопланетников, они быстро растянулись в цепь, открыли беглый огонь по темным силуэтам на фоне растительности. По камням вокруг Диты и её подчиненных зацокали пули.
        А-а! - закричал Верховный Служитель, хватаясь на плечо. Одежда на его руке мгновенно окрасилась красным, он упал под ноги бессмертной.
        - Занять оборону! - приказала Дита, опускаясь на колени рядом с раненым. - Курсанты Заречнев и Ар'рахх! Очистить пространство от противника! Бывшие гладиаторы переглянулись.
        Судя по выучке, которую демонстрировали «блестящие», это были или бывшие солдаты, или команда, которая долго тренировалась именно для участия в Больших Бегах. Одолеть таких парней - очень сложно. Впрочем, хозяйка Звездной Академии, кажется, считала иначе.
        - Ползите, мы прикроем! - неожиданно раздался сбоку возбужденный шепот Тимофеева. Александр благодарно кивнул, переглянулся с Ар'раххом; они по-пластунски двинулись влево, в сторону кустов, за которыми Юрий и Женька уничтожили «засадчиков».
        За их спинами затрещали местные автоматы - теперь уже парни не жалели для кромосян кромосянских патронов, отвлекая внимание от своих товарищей.
        Бывшие гладиаторы поднялись на ноги, пригнулись, бегом устремились за спины напавших на них «блестящих» солдат.
        Неожиданно Ар'рахх остановился, словно наткнулся на невидимый столб, быстро присел, увлекая за собой и землянина.
        - Что? - одними губами поинтересовался Заречнев.
        - Боевое охранение! - так прокомментировал свои действия драк. - Два человека, справа от нас.
        - Не человека, а кромосянина! - недовольно зашипел в ответ Александр. Потом спохватился, что сейчас - не лучшее место и время для того, чтобы объяснять огромной рептилии, чем люди и кромосяне отличаются друг от друга. - Далеко?
        - Шагов тридцать! Я их вообще случайно заметил! У одного броня блеснула! Мысли есть?
        - Есть! Ты этих парней из тетивника достать сможешь?
        - Смогу! Но пробьет ли стрела железо?
        - А это неважно! Главное - отвлечь внимание!
        - Добро! Когда начинать?
        - Считай до тридцати, и начинай! - человек ужом скользнул в не слишком высокую траву. Сашка прополз вперед метров двадцать, остановился.
        Юрий и Женька стреляли уже не с той интенсивностью, как прежне - берегли патроны.
«Надо спешить»! - решил Заречнев, приподнимая голову.
        Оба «блестящих» солдата, одетых в брони стражей Императорской охраны, находились в десятке метров от него, как говориться, на расстоянии вытянутой руки. Сашка, дабы не всполошить основную группу, решил обойтись «малой кровью», то есть без стрельбы. Рискуя быть замеченным, он, тем не менее, подполз к боевому охранению еще на три, или четыре метра, вытянул из ножен верный клинок…. Александр взял его за лезвие, приложил к губам. «Не подведи»! - мысленно обратился он к оружию, приподнимаясь на колени. Его заметили.
        Один из солдат что-то закричал, махнул рукой, направил на человека свое оружие.
        Землянин метнул нож в единственное его незащищенное место - шею, перекатился вперед и влево, намереваясь ускользнуть от свинцовой струи, если таковая будет по нему пущена…. Однако ничего не произошло. Сашка осторожно приподнялся, осмотрелся. Оба «члена» боевого охранения были мертвы.
        У «сашкиного» стража из кадыка торчала рукоять его ножа, у другого - тоже из шеи - огромная стрела его друга. Заречнев осмотрелся, махнул рукой.
        Посекундно озираясь, подбежал Ар'рахх. Он глянул, как землянин выдергивает свой клинок из горла аборигена, тоже рачительно вынул стрелу из тела поверженного противника, аккуратно спрятал её обратно в колчан за спиной.
        Александр еще раз осмотрелся, поднял вверх два пальца, приглашая друга последовать за ним. Стрельба почти прекратилась. Обе стороны словно чего-то ждали.

«Как бы эти «зайчики» нашим не подсуропили»! - мелькнула мысль у Сашки. Он оглянулся на драка, заторопился к «блестящим»….
        Стражников было восемь - чтобы понять это, Сашке хватило одного взгляда. «Значит, здесь - все»! - чему-то обрадовался землянин. Он, не мешкая, выстрелив в голову ближайшего солдата. Местная каска не выдержала прямого попадания из базуки. Голова воина вместе со шлемом разлетелась на части. Их, разумеется, тоже увидели.
        Но пока охранники Императора перестраивали свои ряды в соответствии с новыми
«угрозами», еще четверо из восьми стражей пали от гранат и стрел звездных рекрутов. Оставшихся троих бойцов бывшие гладиаторы «выкуривали» минут десять.
        В конце концов, тела двоих из них «поймали» стрелы Ар'рахха, один «достался» человеку….

«Братья по крови» быстро собрали оружие, рысцой двинулись к тому месту, где они покинули расположение «группы Диты». Однако там уже никого не было.
        Из кустов высунулась довольная физиономия Тимофеева, он встретился глазами с Заречневым, поманил их рукой….
        - Привал! - скомандовала Дита, цепко глянув на Сашку и Ар'рахха. - Отдых - один час, по возможности. Первый пилот и старший офицер - ко мне! Маша - займись наблюдением! «Непутевого» на «военный совет» она не пригласила. Заречнев осмотрелся. Место для «обеденного перерыва» было выбрано идеально.
        Крохотная каменная площадка едва заметно господствовала над остальным «дном» каменной чаши, давая, тем самым, отличную возможность видеть все, что происходит вокруг. А вокруг происходило много чего интересного.
        Время от времени в разных частях Чаши вспыхивали перестрелки, которые редко уже заканчивались полной победой одной из сторон. Проигравшая «команда» частично погибала, частично рассеивалась по огромному кругу, окруженному гигантским числом зрителей.
        Поначалу пришельцы совершенно не обращали внимания на кромосян, как синие мухи - свежие лошадиные «яблоки» - облепивших края метеоритной «оспины», однако после полудня стало происходить нечто странное.
        Первой внимание на это обратила Маша. В краешек её прочного панциря ударился и упал под ноги… свинцовый шарик. При этом ни она, ни другие члены команды Диты выстрела не слышали. А потом в опасной близи стали падать, отскакивая от камней, другие пули…
        Вот тут-то остроглазый Ар'рахх и заметил странные вспышки по всему периметру каменного гребня.
        - Обстреливают, мать их! - душевно выругался Демьян, заслоняя собой Диту. - Значит, зрители здесь тоже - в игре!
        - Неприятно, но - факт! - согласился с ним Дягилев. - Придется уходить вглубь, так сказать, поближе к основной цели данного действа.
        Хозяйка Звездной Академии о чем-то довольно долго думала, прежде чем вынесла свой вердикт, выразившейся в утвердительном кивке головы. …Примерно через километр команда Диты вышла «в район боевых действий».
        Вокруг центральной скалы шла маленькая, но самая настоящая и смертоносная война.
        Четыре группы бойцов с четырех сторон методично обстреливали группку мужчин, засевших наверху каменных «перьев».
        Эпизодически, пользуясь тем, что внимание обороняющихся отвлечено на противоположную сторону, то - от одной, то - от другой вооруженной группы отделялись бойцы. Они пробирались к подножью камня, устремлялись в проход, темнеющий внизу камней. Как правило, их «экспады» ничем путным для разведчиков не заканчивались.
        Иногда они возвращались «к своим», но чаще - выкатывались обратно в темный портал; без каких-либо признаков жизни.
        - Подождем здесь! - приказала Дита, прислоняясь к камню. - Осмотримся, посмотрим, как будут развиваться события! - Они подбородком показала на центральную скалу. - Занять круговую оборону! И не высовываться! Юрий! Евгений! Возьмите под персональную охрану господина Верховного Служителя! Вы, двое! - суровый взгляд в сторону бывших гладиаторов. - Головой отвечаете за девушку и её ребенка! Это, надеюсь, понятно? Или - повторить?
        - Не… - поперхнулся землянин. - Не надо повторять! Мы все поняли, командир!
        - Маша! Ты должна находиться все время около меня. Дима! Женя! Ваша задача - охрана меня и Маши.
        Боеприпасы - беречь! Неизвестно, сколько еще времени эта вся котовасия продлится!

…Сложно сказать, что именно не дало реализоваться неплохому, в общем-то, плану бессмертной - плачь ли ребенка Маялы, или неожиданный «визит» в кустарник одного из «свободных» «соискателей» приза Больших Бегов. Возможно, свою роль сыграли оба обстоятельства.
        Лакус «прошагал» по небосводу уже большую часть своего дневного пути, и всем казалось - еще немного, и местное солнышко уйдет на покой, унося с собой пекло жары и причину, из-за которой они вынуждены находиться в столь негостеприимном месте.
        Тем временем вялая перестрелка вокруг центральной скалы практически сошла на нет. Все «бегунцы» теперь явно берегли патроны. Но - для чего?
        По всей видимости, Большие Бега были не просто реальной «зарницей» для взрослых, они четко подчинялись какому-то давно установленному сценарию. Но - какому?
        Ответ на этот вопрос прояснился только на исходе дня, когда до захода Лакуса оставался всего один час, или около того.
        Словно повинуясь какому-то неслышимому сигналу одновременно все четыре группы,
«осаждавшие» центральную скалу Чаши, пришли в движение. Четыре десятка бойцов - сначала медленно, потом - все быстрее и быстрее - двинулись вокруг каменных
«перьев». Ни одна из групп не изменила дистанции между соседними «претендентами», причем, как успели заметить все звездные рекруты и их командиры, все они состояли уже из бойцов, одетых в самые разные одежды.
        - Солянка сборная! - прошептал Юрий, стараясь не высовываться из-за кустов. И в это момент заплакал мальчик Маялы.
        Почти два десятка ближайших к зарослям воинов-«соискателей» недоуменно закрутили головами, не понимая, как здесь, в Чаше мог возникнуть звук, которого здесь быть не могло в принципе.
        Один из бойцов - самый любопытный, или - самый сообразительный - решил проверить-таки, что это такое плачет в кустах, да еще - голосом младенца. Он отделился от своих, добежал до кустарника….
        - Сюда! Все - сюда! - что было мочи неожиданно заорал он, длинным и тонким клинком показывая на кусты, в которых затаились инопланетники.
        К нему подбежали его товарищи, недоуменно крутили головами, не понимая, что именно вызвало такую его реакцию.
        Поняв, что другие «бегунцы» не видят того, что заметил он, кромосянин сорвал с плеча одного из друзей огнестрел, навел его на кустарник, намереваясь выстрелом из него «обозначить цель». Только раньше «обозначили» его.
        Первый пилот, до последнего надеявшийся, что они останутся-таки незамеченными для четырех десятков вооруженных аборигенов, в ответ на действия кромосянского
«Зоркого Сокола» поднял ствол своего оружия. В кустах бабахнула базука.

«Бегунцы» с недоумением смотрели на своего товарища, в одночасье потерявшего оружие. А вместе с ним - и голову, на месте которой торчал только кровавый обрубок шеи. Замешательство было недолгим.
        - А-а-а-а! - закричали кромосяне, открывая пальбу по кустам, над которыми еще угадывался дымок от выстрела.
        - А-а-а-а! - подхватили их «песню» другие группы «бегунцов», огибая «стреляющие» кусты с севера, запада и востока.
        - Ну, вот! Щас начнется! - «пророчески» изрек Тимофеев, отчего-то грустно глядя в глаза Юрия. Маяла наклонилась к самой земле, прижала ребенка к груди. Верховный Служитель присел на землю, растерянно глядя на инопланетников - на всех, по очереди.
        - Огонь! - скомандовала Дита, первой поднимаясь из зарослей.
        Затрещали выстрелы, внося разрежение в плотные ряды соискателей главного трофея Больших Бегов. «Бегунцы» моментально изменили свою тактику.
        Они перестали «переть» напролом, попрятались за камнями и буграми, начали методично обстреливать группу Диты.
        Впрочем, пальба была недолгой - кромосяне быстро расстреляли все свои патроны, которые предназначались, вероятно, для последнего решающего броска на скалу.
        От каждой из групп стали отделяться по одному, по два бойца. Они отбегали в стороны, пробирались вперед, тщательно обыскивали убитых на предмет поиска сохранившихся боеприпасов.
        Дягилев быстро пресек деятельность кромосянских «гаврошей». Меткими выстрелами он уложил одного «бегунца, потом - второго….

«Соискатели», которых все еще было очень много, видимо, поняли, что такая игра в кошки-мышки с вооруженным противников ни к чему хорошему для них не приведет.
        Один из солдат переглянулся с командиром своей группы, вынул из своей сумки какой-то предмет.

«Граната»! - мелькнула мысль у землянина, стремившегося «взять на мушку» подозрительного малого. Однако он ошибся.

«Малый» пристроился за камнем и оттуда начал забрасывать позицию темными пакетами.
        Пакеты с негромкими хлопками взрывались на земле, над головами инопланетников, постепенно заполняя дымом густой прокаленный воздух каменной оспины Кромоса.
        - Черт! Дымовая завеса! Только этой гадости нам не хватало! - выругался первый пилот. - Всем собраться в центре, около меня! Не стрелять! Своих покалечите! Звездные рекруты без промедления выполнили приказ Паршина.
        В наступившей тишине слышно было, как потрескивают в траве «дымовые» пакеты, а потом со всех сторон понеслось:
        - А-а-а-а-а! И началась резня.
        Александр стал плечом к плечу с Ар'раххом, обнажил боевой нож. Зеленый верзила отложил в сторону свой огромный стреломет, вытянул из ножен свой клинок. В его огромных руках огромный нож казался безобидной детской игрушкой.
        Кромосяне налетали из рукотворного серого тумана почему-то небольшими группками - по два-три солдата. Первых «соискателей» бывшие гладиаторы убили меньше, чем за секунду. Точно такая же участь постигла другую пару, потом - еще одну. Неожиданно напор с их стороны ослаб. Сашка оглянулся. Дягилев рубился сразу с тремя кромосянами, Паршин - с двумя.
        Пара самых «хитрых» аборигенов (а, может, у них тактика была такая?) старались подобраться к Дите, которая билась врукопашную - и тоже с двумя «бегунцами».
        У Заречнева впервые появилась возможность оценить её боевые навыки рукопашного боя в таких условиях.
        Воином элойка была не просто отменным. С точки зрения землянина, равных бессмертной не было.
        Она легко уходила от нападок кромосян, которые по сравнению с ней казались неуклюжими новобранцами, одним - двумя фантастическими по четкости и красоте ударами отправляла «соискателей» в мир иной. На их месте тотчас же появлялись другие.
        И все повторялось снова: уход, нырок, разворот, удар… Обмякшее тело медленно валится под ноги бессмертной. Сзади закричал кто-то из своих.
        Сашка в пылу боя, наслаждаясь техникой хозяйки Звездной Академии, совершенно забыл о «своем» участке обороны. Расплата последовала незамедлительно.
        Почти полдюжины кромосян, неожиданно «нагрянув в гости» к Ар'рахху, смогли оглушить его, повалили наземь и теперь дружно молотили ногами и руками по голове и телу зеленого «жаба». Александр взревел от ярости, бросился на «обидчиков» «брата по крови».
        Троих «бегунцов» он прикончил с одного удара - каждого, но с оставшимися тремя пришлось повозиться.
        Опытные, хорошо обученные, но главное - синхронно действующие аборигены - плотно окружили землянина, оттеснили его от основной группы и теперь методично пытались ранить, или свалить наземь.
        Один из мужчин вооружился камнем, привязанным к концу прочной и длинной веревки и эпизодически «обстреливал» им одинокого уже пришельца.
        Сашка все видел, он легко уходил от «атак» местного боло, но пока он пригибался, или подпрыгивал над нитяной «змеей», другий два «участника» стремились приблизиться к нему и воткнуть свои длинные ножи во что-нибудь мягкое в теле Заречнева.
        Одному из парней это удалось - он полоснул острием своего клинка по бедру человека. Закапала кровь. Сашка не почувствовал боли, и по-прежнему крепко держал оборону.
        Неожиданно «бегунцам» улыбнулась удача - Александр споткнулся о тело убитого им
«соискателя», потерял равновесие…. Вдобавок «метатель боло» удачно попал каменюкой по раненной ноге звездного рекрута. Сашка охнул, оступился, стал заваливаться назад….
        Кромосяне бросились на него, как свора голодных волков - на раненного оленя.
        Однако землянин успел каким-то чудом увернуться - правда, в самый последний момент. Нож одного их аборигенов пропорол ему бок, глубоко вошел в землю. Человек соскочил с земли, разрывая собственное тело…. Наотмашь ударил ножом по горлу одного, затем - второго.
        Успел увернулся от размашистого удара клинком - в свою; ударом в сердце «проводил в последний путь» третьего «бегунца». Где-то за спиной пронзительно закричала Маяла. Сашка оглянулся на звук, бросился в сторону девушки. Он едва не опоздал.
        В центре площадки, периметр которой густо был усеян трупами «соискателей» навзничь лежала молодая мама. Она был ранена в плечо и отбивалась только одной рукой.
        Ибо другой она прижимала к себе испачканный сверток - малыша, который отзывался на все происходящее громким плачем.
        Над девушкой нависал чужак. Он замахнулся на Маялу, ударил её ножом по руке, потом кулаком - по лицу. Девушка откинулась на камни, потеряла сознание.
        Кромосянец выхватил из её ослабевших рук ребенка, вывесил его на руке, замахнулся оружием…
        - Не-ет! - заорал Заречнев, в затяжном прыжке вперед выхватывая драгоценный сверток из рук изувера. Он пролетел дальше, основательно приложился головой о камень, но ребенка из рук не выпустил.
        Нокдаун после контакта с булыжником длился недолго - секунды три-четыре. Однако этого отрезка времени «соискателю» хватило ля того, чтобы настичь землянина. Он подбежал к нему, замахнулся огромным боевым ножом. Сашка попробовал вскочить.
        Ноги не слушались. Он быстро охватил взглядом все ближайшее пространство, надеясь отыскать нож, выпавший из руки поле удара он камень. Пусто.
        Тогда он повернулся на бок, закрыл собой младенца, выставил вперед и вверх руку в тщетной надеже сохранить жизнь хотя бы малышу. Кромосян ощерился, ударил землянина тесаком по руке. Александр закричал от жуткой боли. Перебитое предплечье повисло как плеть. «Соискатель» замахнулся снова.
        От очередного удара предплечье левой руки отделилось от тела, отлетело в сторону, из раны хлынула кровь. Сашка снова закричал.
        Но кромосянин и не думал отступать. Непонятно почему, но он решил любой ценой довершить начатое, добраться до малыша.
        Заречнев откатился назад, практически лег на мальчишку, заслоняя его ударов кинжалом.

«Если он мне и вторую руку отрубит, чем же я тогда буду защищаться-то»? - более нелепой мысли в такой момент в голову прийти не могло. Кромосянин снова поднял над своей головой свое ужасное оружие. Человек закрыл глаза….
        И потому не видел, как порывом ветра пробило брешь в плотной завеси искусственного дыма. Крики «непутевого» слышали все, но первой, кто увидел, что на самом деле происходит в центре площадки, была Дита.

«Не успею»! - подумала элойка. Её взгляд забегал вокруг в поисках оружия. Неожиданно она заметила стреломет драка.
        Дита шагнула, подняла огромный лук рептилии, вынула стрелу из колчана, лежавшего на земле, рядом….
        Заскрипела тетива, натянуть которую мог бы только очень сильный и опытный лучник. Бессмертная положила огромный дротик на лук, потянула струну на себя.
        В трех десятках метров от неё абориген уже занес над своей головой увесистый тесак, намереваясь одним, последним ударом прикончить настырного пришельца, все еще защищавшего от него крохотный плачущий сверток…. …Удара не было.
        Сашка открыл глаза, заметил, как на него валится «соискатель» из головы которого торчит огромная Ар'раххова стрела.
        Он покрутил головой, разыскивая друга. Зеленого верзилы нигде не было видно. Сашка не увидел, как где-то в серой мгле «тумана» опускает тетивник его друга Дита. И потерял сознание….
        - Кажется, очнулся!
        Голос принадлежал Дягилеву. Заречнев разлепил веки. Старший офицер нависал над ним; в его руке виднелся сплющенный тюбик-шприц. Видимо, это он сделал укол, вернувший Александру сознание.
        Евгений отошел куда-то за спину увечного товарища. Сашка скосил глаза на культю левой руки. Рука ниже локтя была плотно перевязана чьим-то кожаным шнурком.
        Человек неожиданно подумал, что ни разу не видел таких ни у кого из своих друзей по Звездной Академии. Он приподнял голову, присмотрелся почему-то именно к ногам Верховного Служителя.
        Одна из завязок на его обуви отсутствовала, а обе его руки были в крови. Властелин Южной Империи заметил его взгляд, ободряюще улыбнулся увечному «матросу».
        - Слушай мою команду! - раздался голос Диты. - Хотим мы этого, или - нет, но доиграть в эту «игру» под названием Большие Бега нам придется.
        Мы не знаем, по какому сценарию здесь все происходит. Но видим, что он, этот сценарий - есть, или он постоянно меняется по причинам, которые нам неизвестны.
        Перед началом состязаний нам было объявлено, что в живых останется только та команда, которая захватит скалу в центре этого места.
        Как видите, мы - выжили. Не без потерь, но живы пока все. Поэтому, коль уж мы попали в ситуацию, что вынуждены «играть» по чужим правилам, пройдем этот путь до конца!
        - Будем штурмовать «перья»? - угрюмо поинтересовался Юрий. «Шкафообразному» землянину повезло меньше других. Его могучее тело украшали десятки порезов, из которых, к счастью, не было ни одного глубокого.
        - Нет! Штурмовать - точно не будем! - мгновенно ответила Дита. - Мы прекрасно знаем, как устроена эта естественная крепость! Ребята разведали, постарались!
        - Тогда какое предложение? - крепыш Евгений пострадал меньше Юрия. Но и у него только «на честном слове» висел на бедре окровавленный кусок собственной мышцы. Ткань уже не кровоточила, но ощутимо стесняла движение Тимофееву, при каждом его шаге.
        - Маша заберется по скале, пока мы будем отвлекать тех, кто засел наверху. Их там осталось немного - трое, или - четверо.
        - Тогда вообще какой смысл рисковать? Скоро - закат. После захода Лакуса Бега прекращаются!
        - Вот именно! После заката те, кто закрепился на вершине скалы, будут объявлены победителями. Соответственно, мы - проигравшими. А проигравших здесь, как таковых, нет. Зато есть убитые, которые не смогли выполнить главное условие состязаний - занять центральную скалу!
        - Сколько осталось до захода?
        - Четверть часа, не больше!
        - Тогда, что? Вперед на мины, за орденами?
        - Постойте! - неожиданно сказал старший офицер. - Незачем лезть напролом! Есть другой способ!
        - Что ты имеешь в виду? - оборвала его бессмертная. - Если есть что сказать, говори быстрее! Времени - нет!
        - Вон там, мужик искал что-то в сумке у убитого. Наверное, патроны. Или эти…
«Вонючки»…. Я хотел сказать - дымовые гранаты. Если закидать «вонючками» макушку скалы, «работать будет легче.
        Элойка на секунду замерла, оценивая предложение старшего офицера, кивнула головой, разрешая обшарить сумки ближайших к инопланетникам убитых «бегунцов». «Дымовушек» обнаружилось четыре.
        - Це добре! - довольно крякнул Демьян, взвешивая на руке один из снарядов. - Прикройте меня! Я тогда им все четыре в «гнездо» положу! Прикрывать двинулся Ар'рахх.
        Все тело драка было в коричневых пятнах - «синяках» и оранжевых подтеках крови. Но на ногах зеленый верзила стоял твердо. И рука у него не дрогнула, когда он поднял вверх свой тетивник и положил на него свою стрелу….

… Пока «соискатели» вяло обстреливали двоих самых больших пришельцев (чувствовалось, что в душе они уже праздновали свою победу), богомолка с непостижимой для людей ловкостью и скоростью взобралась наверх по дальнему краю каменных «перьев».
        Демьян забросил в «гнездо» уже две гранаты, одна из которых, впрочем, не взорвалась; намеревался «угостить дымком» кромосян еще, когда Маша достигла вожделенной высоты.
        Снизу, с расстояния в двадцать метров, сложно было понять, что именно происходит в каменной выемке «гнезда» на вершине скалы. Криков или воплей слышно не было.
        Над урезом «гнезда» несколько раз промелькнуло что-то черное и блестящие; однажды показалась даже спина «соискателя», которую Ар'рахх мгновенно «угостил» куском металла, насаженным на конец длинного оперенного древка. Потом все стихло.
        Из портала под скалой выползла Маша. Её передние конечности были в крови, одно из надкрыльев было надломлено и нелепо торчало в сторону.
        - Можно занимать! - проскрипела девушка, с трудом отползая от каменного прохода. Инопланетники устремились наверх.
        Ар'рахх остался внизу. Он подхватил Машу, попробовал поставить её на ноги.
        - Болит! - сказала девушка. - Вот здесь и вот здесь!
        - Но ран - нет!
        - Ударили крепко…. Но я все равно - молодец! - Маша попробовала улыбнуться. - А тебе спасибо! Если бы не ты и твоя стрела… Как дела у Саш'ша?
        - Хреново! Помрет, наверное!
        - Почему ты так думаешь?
        - У нас, дома, когда кто-то теряет руку, он обязательно потом умирает.
        - А у нас - наоборот! Люди тоже не всегда умирают, если у них отсекли руку, или ногу.
        - А ты откуда знаешь?
        - Так…. Видела пару раз.
        - А-а-а…. Тогда понятно! А кто им руки-то «отсекал»? Уж не ты ли?
        - Нет! - испугалась Маша. - Я всегда была против того, чтобы так издеваться над пленными.
        Наверху скалы раздались крики, потом захлопали выстрелы - земляне расстреливали боезапас, оставшийся после тех, кто занимал вершину скалы до них.
        На западе Лакус коснулся своим нижним краем Кромоса, начал быстро прятаться за горизонт планеты.
        По всему периметру Чаши, вниз, с краев, на дно каменной «сковороды» посыпались зрители и «сочувствующие».
        Они быстро, бегом устремлялись к центру каменной оспины на «лице» Кромоса….
        Проходила минута, другая, третья, а поток кромосян, желающий ступить на дно Чаши, не ослабевал.
        Минут через двадцать все пространство вокруг каменных «перьев» было заполнено мужчинами и женщинами.
        Ар'рахх, повинуясь выкрикам сверху, поднялся сам и поднял на скалу Александра. Ему в меру оставшихся сил помогала Маша.
        - Выставить охрану у портала! - приказала Дита старшему офицеру. Тот кивнул, дернул головой в сторону экипажа Тимофеева. Звездные рекруты бегом бросились исполнять распоряжение. Впрочем, это было уже лишнее.
        Никто из кромосян, плотной массой окруживших центр Чаши, даже попытки не сделал прорваться наверх скалы. Видимо, на этот счет здесь существовали строгие правила. Стало смеркаться.
        Аборигены один за другим зажигали загодя припасенные факелы, и словно чего-то ждали. Вскоре прояснилось - чего. Точнее - кого.
        Через толпу, раздвигаемую воинами в блестящих доспехах, на просто огромном гроо протиснулся Император Северной Империи.
        Уррак остановился у подножья «перьев», насмешливо просмотрел на инопланетников, потом поднял вверх правую руку, потом медленно опустил её, указывая на юг. Окружающая его толпа радостно взревела.
        - Что это значит? - спросила Дита у Паршина. Тот пожал плечами.
        - Это значит, - неожиданно раздался за спинами пришельцев знакомый голос
«сусанина», - что вы теперь - победители, и можете делать все, что вам угодно, например, возвращаться к себе домой, на юг.
        - А ты-то как здесь оказался? - поинтересовался первый пилот.
        - Как все! Прибежал по дну! - рассмеялся «сусанин». - Мне почему-то показалось, что именно сейчас моя помощь вам будет не лишней!
        - Кто это? - через плечо бросила Дита Демьяну, не глядя на разговорчивого мужчину.
        - На проводник и помощник! Это он помог нам оказаться в нужном месте, в нужное время.
        - Понятно! Помощник - это хорошо!
        - Так это и есть та девушка, из-за которой вы едва не перевернули эту планету? - в свою очередь, спросил Суссан, с любопытством рассматривая бессмертную.
        Земляне переглянулись, но ничего ему не ответили. Только губы Диты растеклись в улыбке, когда она каким-то странным взглядом поочередно рассматривала своих подчиненных…. 7 ноября 2007 г. - 23 февраля 2008 года. г.Новосибирск


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к