Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Батаев Владимир: " Кровь И Плоть " - читать онлайн

Сохранить .
Кровь и плоть Владимир Петрович Батаев

        Королевские войска осадили замок барона. Чем же так провинился Его Милость перед Его Величеством? А что в осаждающей армии делает маг — непонятно даже самому лорду-командующему. Написано в соавторстве с Anarvia.

        Владимир Батаев
        КРОВЬ И ПЛОТЬ

        Убедившись, что последний из отправленных на вылазку солдат вошёл в замок, капитан выкрикнул приказ:
        — Закрыть ворота! Больше никого не впускать!
        Заскрипели лебёдки, сдвигая массивные створки.
        Несмотря на дым от распространяющегося по селению пожара, вдали всё же можно было разглядеть облако пыли, поднимаемое авангардом королевской армии. По улицам внизу бестолково суетились селяне в безуспешных попытках потушить пламя.
        Сэр Лоренс покачал головой и досадливо сплюнул. Тактически приказ поджечь амбары был абсолютно верен — не оставлять же противнику запасы продовольствия. Как и решение не впускать в замок лишние рты. Но всё же, глядя со стены на копошащиеся внизу фигурки, молодому рыцарю так и хотелось крикнуть этим глупцам, чтобы бежали без оглядки, куда глаза глядят, а не пытались спасти своё имущество. Королевские войска явно станут церемониться с ними ещё меньше, чем солдаты барона.
        Этра, единственная и горячо любимая дочь престарелого барона Рейли, металась из угла в угол по просторной комнате, заламывая в нервном напряжении пальцы. Её взгляд то и дело обращался к распахнутому окну, и девушка с отвращением морщилась, наблюдая вдалеке горящие домишки и снующих туда-сюда оборванцев с ведрами.
        Постучав, в комнату заглянула служанка, почтительно склонив голову и не смея поднять взгляд на известную своим дурным нравом госпожу.
        — Вас зовёт Его Милость,  — пробормотала девушка.
        — Хорошо,  — отмахнулась мисс Рейли, и служанка с поклоном удалилась прочь.
        Еще раз бросив взгляд на горящее село, Этра накинула шаль и вышла из комнаты, следуя по тускло освещённым коридорам в кабинет отца. Старый барон, внушавший ужас всем, кто имел несчастье с ним познакомиться, сидел на своём любимом обтянутом коричневой кожей диване. В руке он вертел кубок с вином, судя по проступившим на щеках багровым пятнам, за сегодня уже далеко не первый. Как только на пороге появилась дочь, барон выпрямился:
        — Ты собрала вещи? Нужно как можно быстрее отправить тебя подальше отсюда.
        — И куда ты предлагаешь мне ехать?  — вскинула брови Этра, внимательно следя за рукой отца, потянувшейся за лежащим на тарелке мясом. Девушка вспомнила, что с самого утра ещё ничего не ела, и рот моментально наполнился слюной. Сглотнув, она продолжила: — Разве у нас остались родственники, разделяющие наши взгляды? Как я могу жить возле обычных людей, питаться с ними за одним столом, отказываясь от…
        — Тихо!  — перебил барон.  — Я сказал и мое слово — закон. Пока нас ещё не обложили со всех сторон, надо пошевеливаться. Стены не простоят вечно, а я не хочу, чтобы эти ублюдки добрались до тебя.
        С колокольни открывался превосходный обзор. Стоящая чуть в стороне от остальных построек, она уцелела при пожаре. Там и решил обосноваться магистр Вилор.
        — Можете снести ворота?  — осведомился лорд-командующий.
        — Нет,  — сухо отозвался маг, даже не глянув в сторону замка.
        В отличие от командующего, его больше занимало совсем другое зрелище. Большинство местных жителей сразу же были схвачены на улицах или в собственных домах. Но некоторые, то ли более сообразительные, то ли просто запаниковавшие, успели разбежаться. И теперь рыцари устроили на них целую охоту, гоняя по полям и соревнуясь, кто первый настигнет жертву.
        Вот один из везунчиков настиг добычу и, с гиканьем, размахнулся топором. Селянин, вместо того, чтобы упасть на землю, только оглянулся и попытался прибавить ходу. Но обогнать лошадь ему было не по силам. Рыцарь вскинул над головой окровавленный топор, демонстрируя товарищам свой успех.
        — Почему?  — командующий раздражённо вперился в лохматый затылок собеседника. Наглый мальчишка, никакого уважения к старшим, даже не обернётся! Хотя кто этих магов разберёт, магистр как-никак. Может он только с виду юнец, а на деле не один век разменял.
        — Если бы всего один маг мог пробить стену или сломать ворота, кто бы стал строить стены?  — пожал плечами магистр, удивляясь скудоумию собеседника.
        Вилор перевёл взгляд в другую сторону. Четвёрка рыцарей кружила вокруг очередной жертвы. Судя по длинным соломенным волосам, это была женщина. И, похоже, её намеревались брать живьём. Селянка металась из стороны в сторону, но никак не могла прорваться, а круг всё сужался. Изловчившись, один из рыцарей протянул руку и ухватил женщину за волосы. Не останавливаясь, он погнал коня дальше, потянув добычу следом.
        — Если всё же найдёте способ оказаться полезным, вы знаете, где меня найти,  — буркнул командующий.
        — Непременно,  — хмыкнул маг.  — Уверяю, в определённый момент вы найдёте мою помощь просто неоценимой.
        Проворчав что-то неразборчивое, командующий затопал вниз по лестнице. У него хватало забот и без нахального мага, неведомо зачем приставленного к отряду. Пускай себе сидит в этом подобии башни и рассматривает пейзажи, лишь бы под ногами не путался.
        Заслышав тяжёлую поступь солдат, Мариса забилась в угол, зарывшись в сено. Ей совсем не хотелось попасться в лапы этих мужланов. Несмотря на юный возраст, девушка вполне представляла, что за этим последует. И не горела желанием испытать на своём опыте.
        — Обыскать здесь всё ещё раз! Потом сжечь!
        Мариса испуганно сжалась. Участь сгореть заживо на сеновале также вовсе не привлекала. Выбор не богат, один вариант не лучше другого.
        — Потыкай вилами в стога, вдруг там кто засел.
        Испуганно пискнув, девушка выскочила из ставшего ненадёжным укрытия.
        — Я здесь, я сдаюсь!
        — Нам повезло, парни,  — усмехнулся один из солдат. Улыбка эта не предвещала девушке ничего хорошего.  — И местечко подходящее.
        — Командир велел сразу возвращаться,  — возразил другой.
        — Ладно,  — поморщился первый, очень уж ему не хотелось делить добычу с остальным отрядом.  — Эй, девка, подь сюды, не заставляй забираться и скидывать тебя!
        Глубоко вздохнув, Мариса собралась с духом и слезла, мигом угодив в не слишком нежные объятья солдата.
        — Хороша,  — выдохнул он в лицо девушки, заставив её поморщиться от вони ни разу в жизни не чищеных зубов.  — Ладно, пошли. Хьюго, поджигай.
        Разжав хватку, солдат тут же ухватил пленницу за волосы, намотав их на кулак. Мариса пискнула от боли, но на это не обратили внимания. Резкий рывок заставил девушку поторопиться следом за мужчинами. Она едва поспевала за ними, но понимала, что если упадёт, дальше её просто потащат за волосы.
        — Надеюсь, командир не заберёт её себе,  — проворчал первый.
        — Потом всё равно поделится,  — хмыкнул другой.  — И вообще, он мужик понимающий, хоть и из благородных.
        — Может ей мордашку подразукрасить?  — предложил Хьюго.  — Чтоб не так хорошо смотрелась. Авось командир и побрезгует.
        — А это мысль,  — одобрил первый и, развернув Марису к себе лицом, поднял кулак.
        — Развлекаетесь?
        Солдаты проворно обернулись на голос, хватаясь за оружие. От очередного резкого рывка за волосы девушка упала.
        — Хотите присоединиться… милорд?  — неуверенно протянул Хьюго.
        — Магистр,  — поправил незнакомец.
        Мариса с удивлением взглянула на человека, спасшего её от избиения. Впрочем, девушка уже не надеялась на благоприятный исход. Да и вид мужчины в чёрном балахоне не сулил ничего хорошего.
        — Увы, плотские утехи вредны для чистоты магических каналов,  — изрёк он.  — Посему, не смогу составить вам компанию. Более того, девушка потребуется мне для кое-каких экзистенциальных экспериментов, не буду утомлять вас подробностями…
        Маг сухо улыбнулся, оглядев солдат прищуренным взором.
        — Э, а может мы того, быстренько…
        — Чистота магических потоков,  — напомнил магистр, погрозив пальцем.  — В случае непроходимости энергии через объект воздействия, могут возникнуть неприятные последствия… Например, воронка в несколько километров на месте этого селения. Оно нам надо?
        Солдаты рьяно замотали головами.
        Одарив их коротким кивком, долженствующим изображать признательность за содействие, магистр помог девушке подняться. Мариса попыталась благодарно улыбнуться, но маг ухватил её за волосы и поволок за собой.

* * *

        Этра влетела в комнату, громко хлопнув дверью. Щеки девушки пылали от гнева, а затянутая в тугой корсет грудь быстро поднималась в такт учащенному дыханию. Как мог этот старый кусок дерьма так подло поступить с ней?! Старик заранее сдался и готовится к поражению. Слишком стар, слишком устал. Но она не собирается бежать черт знает куда, пока отец будет сиднем сидеть в фамильном замке и напиваться в ожидании смерти. Давно следовало понять — тайная жизнь замка не могла быть секретом для всех вечно. Но даже если они обречены, это не повод сдаваться на милость короля, которой им точно не дождаться. В конце концов, род Рейли едва ли не древнее королевского, пусть и менее знатен. И лучше погибнуть с достоинством, сражаясь, чем всю жизнь бежать и прятаться.
        Короткий стук в дверь отвлек Этру от размышлений. Не дождавшись позволения, в комнату вошёл сэр Лоренс. Смерив его высокомерным взглядом, девушка присела в кресло, скрестив руки на груди:
        — Чем обязана?
        — Ваш отец приказал мне сопровождать вас,  — спокойно ответил рыцарь, с отсутствующим видом глядя в сторону.
        — Мой вид так тебе неприятен?  — заметив это, вскинулась с кресла госпожа, снова вспыхнув от накатившего гнева.  — И я отказываюсь ехать.
        — Хотите ослушаться барона?  — хмыкнул молодой капитан.  — Мне это только на руку, не хочу покидать замок в такой час. Но боюсь, самому старику это не понравится. Так что собирайтесь, мисс.
        — Не буду я никуда собираться, ясно? Ты не смеешь указывать, что мне делать!  — вызывающе ответила Этра, окинув рыцаря презрительным взглядом.
        — Предлагаете мне применить силу, госпожа?  — с притворной лаской улыбнулся Лоренс.  — Ваш отец дал приказ, и мне дорога моя голова, я с ней сдружился за столько лет.
        — И ты сбежишь, как трус, оставив своих людей здесь умирать?  — кольнула побольнее дочка господина и, заметив, как потемнели глаза собеседника, поняла — в точку.
        Резко выдохнув, сэр Лоренс одним рывком преодолел разделяющее их расстояние, крепко схватив девушку за плечи:
        — Ты — избалованная глупая девчонка, раз не понимаешь, что тебе грозит!  — выплюнул он ей в лицо, заставляя попятиться, но хватки не ослабил.  — Когда эти скоты ворвутся в замок, громя все на своем пути, ты даже молитву прочитать не успеешь, как будешь пущена по кругу скопом вонючих мужиков. И это в лучшем случае!
        — Да как ты…  — начала было Этра, но договорить ей не удалось — губы Лоренса перекрыли дальнейший поток слов, сбив девушку с толку.
        — Предлагаю поторопиться,  — бросил он через плечо, направляясь к двери. Рыцарь уже жалел о своей несдержанности, всё же эта капризная девчонка — дочь его господина.
        — Ты не ответил на мой вопрос,  — проигнорировала его тираду Этра, нервно теребя края шали и с вызовом глядя на мужчину. Как бы сильно ни озадачил её поступок капитана, она не имела права показать слабину.
        — Жду вас через полчаса внизу. И не опаздывайте — отряд короля уже в городе. Советую вам поторопиться и повнимательнее смотреть в окно — там можно увидеть много интересного.
        Быстро поклонившись, Лоренс вышел, прикрыв двери, ибо больше не мог находиться рядом с той, кто снилась ему каждую чертову ночь.
        Мариса медленно поднималась по лестнице впереди хмурого мага. Сердце её замирало от страха, при мысли о том, для каких таинственных экспериментов он её избрал. Как бы это не оказалось хуже, чем остаться в руках солдат.
        Забравшись на самый верх, девушка поспешно отошла в сторону и вжалась в угол, стремясь оказаться подальше от внушающего страх магистра.
        — Раздевайся,  — коротко бросил он.
        — Но… магические потоки…  — промямлила Мариса.  — И экзи…
        Не сумев выговорить мудрёное слово, она запнулась и замолчала.
        Вилор насмешливо вскинул бровь, одарив девушку ещё одним оценивающим взглядом. Надо же, запомнила.
        — Я соврал,  — пожал плечами маг.
        От такого признания Мариса в удивлении округлила глаза. Обдумав ситуацию ещё раз, девушка сделала вывод:
        — Значит, не хотели делиться с товарищами.
        — Пещерный выползень им товарищ,  — отмахнулся Вилор.  — Раздевайся. Или тебе помочь?
        Мариса покачала головой и принялась стягивать платье. Пальцы дрожали, и шнуровка только запутывалась. Маг отвернулся и всматривался куда-то вдаль, скрестив за спиной руки, словно потеряв интерес к девушке.
        Обернулся он ровно в тот момент, когда Мариса оказалась полностью обнажена. Девушка поспешно попыталась прикрыться руками.
        Она вздрогнула, когда длинные тонкие пальцы мага легли ей на плечи. Но он только развернул девушку спиной к себе.
        — Хорошо,  — задумчиво протянул магистр, прикоснувшись к родимому пятну на спине Марисы.  — Я не ошибся.  — Он удовлетворённо хмыкнул и отвесил девушке шлепок по заду.  — Можешь одеваться.
        Девушка ошарашенно застыла на мгновение.
        — А впрочем,  — тут же передумал маг,  — без одежды ты не попытаешься бежать.
        Повинуясь взмаху его руки, платье поднялось с пола и, преодолев ограждение, отправилось в полёт с колокольни.
        Возникшая на миг надежда бесследно рассеялась.
        — Не тяни, делай, что хотел,  — обречённо выдохнула Мариса, опуская руки.
        Вилор только усмехнулся, оценив гордо вскинутый подбородок и ровную осанку.
        — Сразу видно благородное происхождение,  — протянул он.  — Ты сама-то в курсе, что барон твой отец?
        Девушка неуверенно кивнула. Значит, подозревала, но не была уверена.
        — Ладно, к делу,  — вздохнул маг, принимаясь стягивать через голову мантию. Мариса вновь задрожала и попыталась забиться в угол.  — Так гораздо удобнее, ненавижу эту тряпку, вечно в ногах путается,  — объявил Вилор, отбросив балахон в угол и оставшись в чёрной рубашке и штанах.
        Увидев на лице девушки искреннее облегчение, он не выдержал и рассмеялся.
        — У вас, женщин, только одно на уме,  — пожурил магистр.  — Не собираюсь я тебя насиловать. Смотри сама на меня не набросься.
        Мариса в ответ презрительно фыркнула. Ишь чего выдумал, не дождётся.
        Пальцы мага крепко сжали её подбородок, заставляя повернуть голову. Встретившись взглядом с глазами магистра, девушка вновь испуганно ойкнула. Отвернуться она уже не смогла бы, даже убери маг руку. Мариса ощутила, будто проваливается в его расширившиеся зрачки и едва почувствовала вторую руку у себя на лбу.
        Сознание девушки оказалось податливо. Запутать, озадачить, напугать, заставить выбросить из головы все мысли, сосредоточившись на ожидании его действий. И она оказалась полностью открыта, распахнула свой разум перед ним. Но память девчонки Вилора не интересовала, вряд ли там нашлось бы что-то для него интересное. Девушка была лишь проводником, обеспечивающим доступ в чужой разум через кровную связь. Магистра интересовала законная дочь барона.
        Внезапно ощутив поток боли и страдания, Вилор поспешно выставил блок. Взглянув чужими глазами, увидел щербатую желтозубую усмешку и даже узнал лицо. Да это же один из тех солдафонов, у которых он забрал девчонку! В замке он оказаться точно не мог. Значит промах.
        Девчонка заорала от чужой боли и собственного ужаса. Она-то выставить блок, конечно, не могла и ощущала всё, что чувствовала сейчас её кровная родственница. Ещё одна сестра? Вилор заскрипел зубами от досады. Мог бы и спросить, нет ли у девки единоутробной сестры, по женской линии связь всегда сильнее.
        — Сэр?  — в небольшую комнатку в одном из покосившихся домов постучались. Из-за двери послышался сдавленный крик и звук упавшего тела, после звонкого удара плети.
        Спустя несколько секунд дверь распахнулась и на пороге, застегивая ремень на штанах, появился начальник отряда.
        — Чего надо?  — было грубо брошено прибывшему солдату — тому, кто явно не желал делиться добычей с магом.
        — Мы нашли девушку в одном из сараев.
        — И? Где она? Или ты не должен был сразу привести её сюда, а?  — схватив попятившегося воина за воротник и притянув поближе, рыкнул командир.
        — Маг забрал её себе,  — сглотнул собеседник, опасаясь гнева своего непосредственного командира. О приступах злости этого человека ходило столько легенд, что каждый слышавший их, не смел перечить сэру Джарэльду.
        — Чертов выскочка,  — отшвырнул от себя воина рыцарь, поправляя растрепанную рубашку.  — Не понимаю, зачем вообще король отправил его с нами. Мы что сами не можем справиться с кучкой тупых ублюдков?! Проходи.
        Поклонившись в знак благодарности, солдат прошел вслед за Джарэльдом в комнату, где его взгляд сразу упал на лежащее возле кровати тело. Проследив, куда смотрит его подчиненный, рыцарь усмехнулся:
        — Можешь забирать её, развлечетесь с ребятами. Только учти, она дочка старосты и у нее тот еще нрав.
        — Ваша доброта…
        — Я знаю,  — махнул рукой рыцарь, наливая себе в металлический кубок вина, которое нашел в погребе дома.  — В следующий раз, когда маг посмеет что-то приказывать вам, волочите сюда его гнилую задницу!
        Пообещав всенепременно так и поступить, как только выпадет возможность, солдат взвалил на плечи полубесчувственное тело девушки в разорванном на груди платье и вышел прочь, оставляя командира наедине с вином.
        В таверне, где временно поселилось большинство солдат, было людно и шумно. Но стоило воину со столь заманчивой ношей на плече, появиться в поле зрения публики, как шум перешел в улюлюканье, и была сдвинута парочка столов для представления.
        — Я первый!  — укладывая начинающую приходить в себя девчонку на стол, ухмыльнулся новоприбывший.  — В конце концов, я сам её нашел.
        — Гыг, судя по всему, до тебя её ещё кто-то нашел,  — хохотнул один из поднявшихся мужиков, заранее расстегивая ремень.
        Очухавшаяся девушка распахнула глаза и, к своему ужасу заметила вокруг себя как минимум десять ухмыляющихся рыл. Уже наученной горьким опытом, ей не составило труда сообразить, что сейчас произойдёт. За пронзительный испуганный крик солдат наградил её звонкой оплеухой.
        — Молчи, потаскуха,  — предупредил он.  — Иначе я твоими же кишками тебя удушу.
        — Да, чего ты, Карнис, пусть поорет девочка,  — ласково провел по ее волосам стоящий слева от двух сдвинутых столов мужчина со шрамом через всё лицо.  — Меня крики таких красоток только еще больше подогревают. Как зовут хоть тебя, красна девица?
        — Т… Тая…  — охрипшим от криков голосом прошептала девчушка.
        — Вот пусть под тобой и вопит, а мне так не нравится, Дарст!  — обрубил Карнис, сдирая с несчастной остатки платья.
        Но стоило грубой, испачканной в грязи руке прикоснуться к бедру, чтобы поднять повыше ногу, как девушка снова закричала, сумев ударить пяткой по лицу насильника. Зарычав, как разъярённый лев, он снова дал девушке пощечину и под гогот остальных быстро перевернул жертву, уложив животом на стол.
        Заорать снова Тая не успела — нечто твердое и противно пахнущее протиснулось в рот, заполняя собой и мешая дышать. Перед глазами маячил только чей-то плоский живот, от которого тянуло потом и лошадьми, вперемешку с навозом. Замычав что-то и подавшись назад, она сама помогла Карнису войти в её ещё не так давно девственное тело. Девушка сотрясалась от толчков обоих оголодавших мужчин, вразнобой пользующих её с двух сторон.
        Из глаз лились слёзы, насильник проникал до самого горла, мешая дышать, в панике пленница царапала ногтями столешницу, с каждым новым движением внутри слабея все больше. Уже до этого изнасилованная их командиром, который с наслаждением прошелся плетью по спине, униженная и избитая, она жаждала только смерти, но инстинкты заставляли продолжать бороться.
        Сзади послышался стон удовольствия. Дернувшийся спереди мужчина, излился в её рот и Тая, поперхнувшись, зашлась в приступе кашля, выплевывая солёную белесую жидкость, пока второй все продолжал двигаться в ней. Но вскоре и внутри она ощутила выплёскивающийся поток. Оторвавшись от неё, Карнис взмахом руки пригласил следующего, с ухмылкой отходя в сторону.
        — Хороша девка!  — шлепнул её по заду долговязый солдафон, пальцем проникая в узкое пока еще девственное второе отверстие. Бедняжка снова пронзительно закричала, дернувшись всем телом, но ей мигом скрутили за спину руки, пригвоздив к столу. Ещё один солдат, намотав на руку некогда красивые медные волосы, поднял её голову, вновь запихивая в рот немалых размеров отросток. Но стоило мужчине сзади протиснуться в её тело, как Тая опять затрепыхалась, замычав от боли с новой силой. Но солдаты держали крепко, продолжая со смешками и шутками глумиться над молодым телом.
        Дальше всё смешалось в таком хаосе, что Тая не успевала осознавать кто, куда и как её имеет. Мужчины менялись так быстро, что девушка то и дело теряла сознание, пока они как куклу вертели её во все стороны. Она уже перестала кричать и пытаться что-то сделать — всё было бесполезно. Глаза давно высохли, а тело покорно расслабилось, безвольно болтаясь в руках насильников и позволяя им творить что заблагорассудится.
        Но неожиданно, когда один из последних солдат снова перевернул её на спину, глаза девушки широко распахнулись, обводя присутствующих полным ужаса и недоумения взглядом. Крик, который последовал дальше, был совсем не похож на все прежние — пронзительный, громкий, полный ужаса и боли. И казалось, где-то там, вдали, ему вторил второй точно такой же…
        — Ну не реви ты,  — бормотал маг, поглаживая прижавшуюся к нему девушку по волосам и спине.  — Всё в порядке, это не с тобой было. Почти как приснилось.
        — Не так,  — всхлипнула Мариса.
        — Ну, не так,  — не стал спорить Вилор.  — Но всё равно, не взаправду. Успокойся. Это обычно не так происходит. Ну, если по нормальному.
        — Они… они…
        — С ними я разберусь,  — заверил магистр.  — Успокойся,  — он помог девушке подняться на ноги.  — Вон, полюбуйся окрестностями, отвлекись.
        Оставив всхлипывающую девушку обозревать виды, маг почти бегом рванул по лестнице. Определить нужное направление, пользуясь остаточной связью, не составило для него труда.
        Он пинком распахнул покосившуюся дверь таверны с такой силой, что она повисла на одной петле. Быстро оглядевшись, вырвал из рук солдата копьё и вонзил в спину очередного насильника, пробив насквозь его тело и погрузив наконечник в сердце потерявшей сознание девушки.
        — Болваны, дебилы, дегенераты!  — заорал он на солдат, схватившихся было за мечи. Заплясавшие на кончиках его пальцев искры резко поумерили решимость воинов, заставив отступить.  — Я вам что говорил?  — поочерёдно оглядев троих своих недавних знакомцев, вопросил маг.  — Чистота магических каналов, экзистенциальный эксперимент, одна ошибка — и большой бум, только воронка останется!  — он картинно всплеснул руками.
        — А мы что…  — попытался возразить один из солдат.
        — Это сестра той девки!  — ткнул пальцем маг.  — У меня слов нет, чтоб описать всю степень вашей глупости!
        Вопреки заявлению, магистр продолжал сыпать такой отборной бранью, что солдаты аж заслушались, стараясь запомнить особо витиеватые выражения.
        Наконец выдохшись, он зло оглядел всех присутствующих, сплюнул на пол и вышел, хлопнув дверью и сорвав её с последней петли.
        — Силён мужик, даром, что маг,  — выдохнул Хьюго.
        Остальные согласно закивали.
        — Полегчало?  — осведомился Вилор.
        Мариса кивнула, утирая заплаканные глаза. Как только связь окончательно оборвалась, пережитое стало быстро стираться из памяти девушки. Она благодарно обняла мага, прижавшись к нему всем телом.
        — Ну-ну, я ж говорил, сама на меня бросаться начнёшь,  — хмыкнул он.
        Девушка поспешно отстранилась. Хотя пережитые чувства успели выветриться, сами увиденные события оставались свежи.
        — Ладно, устал я,  — объявил магистр, усаживаясь в углу и закрывая глаза.  — Тебе тоже советую поспать.
        Мариса выждала несколько минут, слушая ровное сопение мага, пока не убедилась, что он и впрямь заснул. Она покосилась на лестницу, раздумывая о побеге. Но куда бежать, кругом солдаты. Даже если она прихватит балахон мага, вряд ли и в таком одеянии её пропустят. К тому же, она и сама чувствовала сильное утомление.

* * *

        Ровно через полчаса дочь барона с гордо поднятой головой стояла напротив угрюмого Лоренса. Умело стерев из памяти все, что произошло накануне и, пообещав себе не обращать внимания на такую глупость, мисс Рейли до мелочей продумала все, что скажет капитану.
        — Вещи где?  — устало спросил мужчина, окинув печальным взглядом её пустые руки.
        — А я сама должна таскать тяжести?  — округлила глаза Этра.  — Ты бесчувственный хам!
        — Как прикажете. Где вещи?
        — В комнате,  — невинно улыбнулась Этра, рукой показывая на ведущую вверх лестницу. Стоило Лоренсу повернуться к ней спиной и ступить на первую ступень, как улыбка стала шире. Глупый мальчишка, всё вышло ещё проще, чем она могла представить. Но снаружи Этра оставалась отстраненно холодной, спрятав самодовольную улыбку как можно дальше и скрестив руки на груди. Совсем скоро со второго этажа послышался сдавленный вскрик, и что-то тяжелое с гулким стуком упало на пол. Мисс Рейли расправила плечи, возвращая на лицо холодно-высокомерное выражение.
        — Все готово, госпожа,  — крикнул с лестницы молодой парнишка, спускаясь вниз.  — Все как вы и говорили, он и не подозревал, что я там буду. Хорошо пригрел его вашей вазой по голове. Вазу-то хоть не жалко? Хорошая ваза была, наверное.
        — Не жалко, Флик, не жалко, ты все хорошо сделал. Теперь возьми слуг и оттащи его в темницу. И позаботься, чтобы выпивки с едой там хватало,  — распорядилась Этра.
        Толком еще пока не понимая, что конкретно будет делать, мисс Рейли знала одно — бежать из своего дома она не будет. Не для того в ней с детства воспитывали силу духа и стойкость, чтобы она испугалась какого-то там отряда и, поджав хвост, помчалась к черту на рога. Нет, наследница титула твердо решила остаться в замке, отстаивая свое право на жизнь. А, что делать с папочкой, можно решить и потом. В конце концов, он так стар и так много пьет, что вполне может подохнуть раньше, чем до него доберутся солдаты короля.
        Когда Лоренс пришел в себя, то не сразу понял, что произошло. Голова раскалывалась, перед глазами плыло, а во рту явственно ощущался металлический привкус. С трудом сфокусировав взгляд на противоположной стене, он со стоном сел и тут же ощутил, как заботливая рука прикладывает ко лбу мокрую тряпочку:
        — Тебе больно?
        Он бы узнал этот голос из десятков других. Рыцарю показалось, что у него начались галлюцинации, но превозмогая боль и слабость, он все же повернул голову, встретившись с обеспокоенными карими глазами. Тусклое освещение из единственного факела на противоположной стене не мешало заметить на её руках ссадины, а на губе капельки запекшейся крови. Проследив, куда смотрит мужчина, Этра опустила голову:
        — Папа совсем с ума сошел. Прости, я не знала, что в моей ком…
        Он с надеждой потянулся к ее губам, желая стереть со своей памяти горький привкус предательства. Нет, она не могла так поступить с ним — Лоренс был уверен в этом. К его глубочайшему удивлению, наследница подалась вперед, осторожно коснувшись своими мягкими губами его сухих и потрескавшихся. Лоренс притянул объект своего обожания ближе, проводя рукой по спине и раздвигая языком сладкие податливые губы. Ему было абсолютно все равно, как и зачем они оказались в темнице — он мог подумать об этом после. А вот второго такого шанса судьба точно ему больше не даст никогда. Этра не противилась, запустив пальцы в жесткие, немного вьющиеся волосы. Вторую руку положила на его бедро. Но стоило только пальцам мужчины нащупать крючки на платье, как возлюбленная напряглась, немного отстраняясь:
        — Зачем тебе это?  — тихо спросила мисс Рейли, вложив в голос всю обреченность на которую была способна.  — Я не хочу, чтобы было вот так. Я тебе не деревенская девка, которую…
        — Нет,  — качнул головой Лоренс, но сразу пожалел об этом — боль в затылке вернулась.  — Ты самая прекрасная девушка на земле. И я бы никогда не сравнил тебя…
        Она не дала ему договорить, на этот раз поцеловав первой и разрывая на груди рубашку, спустилась неумелой дорожкой по шее к животу, слегка прикусывая кожу. Втянув воздух, сквозь плотно сжатые зубы, Лоренс поменял положение, подмяв девушку под себя и оказавшись сверху.
        К своему удивлению, Этра ощутила возбуждение, хотя Лоренс ещё толком не успел к ней прикоснуться. Прикрыв глаза, она почувствовала, будто её тела под одеждой касаются чьи-то ещё невидимые призрачные руки, гораздо более нежные и умелые, чем у сопящего над ней мужчины.
        Левой рукой освободив из корсета одну грудь, мужчина сразу припал к ней губами, посасывая и легонько покусывая сосок. Правая в это время поглаживала внутреннюю сторону бедра, обжигая сквозь тонкую ткань панталон.
        Услышав тихий стон желанной девушки, и заметив, как она прогнула спину навстречу его ласкам, рыцарь, не раздумывая дернул за резинку панталон, разрывая их. Этра замерла, прикрыв глаза и вцепившись ногтями в его спину, когда он осторожно ввел два пальца в горячую влажную глубину, вовлекая в новый яростный поцелуй. Продолжая бережно подготавливать возлюбленную, Лоренс дрожащими пальцами расстегнул ремень, приспуская узкие штаны и вопросительно взглянув на раскрасневшуюся от ласк мисс Рейли. Мягко улыбнувшись, она кивнула и секундой позже ощутила мужчину внутри себя.
        Открыв глаза, Вилор обнаружил, что ещё стоит глубокая ночь. Девчонка мирно спала, подстелив под себя мантию, а голову примостив у него на коленях. Маг задумчиво погладил её по плечу. Дочка барона наверняка тоже спит, почему бы не воспользоваться таким удобным моментом. Однажды установив связь, ему даже не потребуется заглядывать девчонке в глаза, пусть себе спит.
        Магистр усмехнулся, заметив, что его рука непроизвольно перебралась с плеча девушки на грудь. Он осторожно сдвинул голову Марисы со своих колен, стараясь не разбудить, и вытянулся рядом.
        Девушка улыбнулась во сне и негромко застонала. Под прикосновением мужских пальцев её соски затвердели. Рука мага опустилась ниже, скользнув между ног. Мариса инстинктивно развела бёдра. Вилор опустил ладонь второй руки ей на лоб, чтобы уж точно не позволить внезапно проснуться и испугом всё испортить. Он ощущал, что связь установилась уже достаточно прочно, но не прекратил своего занятия, слушая участившееся дыхание девушки. Склонившись, он слегка прикоснулся своими губами к её.
        Глаза девушки внезапно распахнулись, и от неожиданности маг попытался резко отшатнуться, но её руки обвили его плечи и не пустили. Ощутив, как девичьи бёдра подаются навстречу его пальцам, Вилор резко отдёрнул руку.
        — Кто ты?  — чуть слышно выдохнули уста Марисы.
        — Очень хороший вопрос,  — улыбнулся маг.  — Не поверишь, но я тоже хотел его задать.
        Обратная связь! Ну конечно. Магистр готов был с досады хлопнуть себя по лбу. Ну что за день выдался, второй раз он забывает такие важные нюансы. Впору из магистров обратно в адепты разжаловать за такие промашки.
        Девушка под ним обвила его ногами, продолжая притягивать к себе одной рукой, а второй принялась расстёгивать ремень его штанов.
        — Никак перевозбудилась, милочка,  — хмыкнул Вилор, не пытаясь, впрочем, вырваться.
        Сэр Лоренс не обратил внимания ни на чуть слышный шёпот Этры, ни на судорожные движения её пальцев. Не замечал он и закатившихся глаз женщины, видевшей сейчас перед собой совсем другого человека. Он и сам бормотал какие-то бессвязные слова любви ей в ухо, полностью отдавшись ощущению слияния их тел. Ощущая движения её бёдер навстречу, он отбросил первоначальные опасения причинить любимой боль и погрузился в пучину страсти.
        — Мариса,  — позвал Вилор, заглядывая девушке в глаза.
        — Да-а?  — простонала она.
        — Она тоже этого хочет,  — прошелестел голос с совсем другими интонациями.  — Возьми меня.
        Пожав плечами, маг стянул штаны и осторожно вдвинулся внутрь девушки, остановившись, ощутив преграду. Она сама подалась навстречу, чуть вскрикнув и закусив губу. Вилор не шевелился, позволяя телу Марисы привыкнуть. Девушка вновь негромко застонала, притягивая его к себе.
        От удвоенных ощущений Этра выгнулась всем телом и впилась ногтями в плечи Лоренса. Она не до конца понимала, что происходит и как это получилось, но в этот момент не в состоянии была раздумывать.
        Маг двигался медленно, постепенно наращивая темп. Выражение лица девушки под ним постоянно менялось, будто рябь пробегала по озёрной глади. Дикая страсть сменяется спокойным удовольствием с лёгкой примесью испуга. То она кричит, то тихонько стонет, закусывая губу. Но всё время продолжает стискивать пальцами его плечи и прижиматься всем телом.
        Отстранившись от Этры, Лоренс с лёгким удивлением наблюдал, как девушка продолжает стонать и извиваться, словно всё ещё совокуплялась с невидимым любовником. Он даже провёл рукой над её телом, но, конечно, ничего не ощутил. Наконец, хрипло закричав, она затихла и успокоилась.
        — Всё в порядке?  — осведомился рыцарь.
        — Лучше не бывает,  — уверила девушка, улыбнувшись и погладив мужчину по волосам.
        Мариса выгнулась всем телом и хрипло закричала. Вилор в последний раз двинулся вперёд, погружаясь как можно глубже. Девушка открыла глаза и улыбнулась, нежно проведя ладонью по щеке мужчины.
        — Ты был прав, в нормальных обстоятельствах это совсем не страшно и не больно.
        — О, уверяю тебя, эти обстоятельства никак не могут считаться нормальными,  — усмехнулся магистр, склоняясь к самому её лицу.
        Вглядываясь в лукавые искорки в его глазах, Мариса удивлялась, почему считала его хмурым, а взгляд колючим. Потянувшись навстречу, она неумело коснулась губами его губ.
        — Не дразни меня, женщина, второго раунда я не выдержу,  — хмыкнул Вилор.  — Да и тебе на первый раз хватит. А теперь спать.
        Подтянув штаны, он завалился на спину и закинул руки за голову. Мариса тут же прижалась к его боку, положив голову на грудь. Вздохнув, маг обнял её одной рукой за плечи.
        Приведя в порядок платье, Этра поднялась на ноги, отряхивая юбки. Голова все еще кружилась, а руки немного дрожали от того, что случилось. Никогда прежде она не испытывала подобного. Такой водоворот ощущений и удовольствия, что на несколько минут было стерто и забыто все вокруг.
        — Что это было?  — с тревогой спросил Лоренс также успевший привести в порядок одежду.  — Ты словно находилась в другом месте.
        — Просто никогда не испытывала такого наслаждения,  — как можно мягче улыбнулась мисс Рейли.  — Ты волшебник. Я даже испугалась, что со мной что-то не так.
        Этра потянулась к нему, обнимая руками за шею — нужно, чтобы Лоренс всецело верил ей. Только так она сможет остаться в замке, заставив его слушать все ее приказы. Отец уже слишком стар, чтобы самому принимать решения. И то количество выпивки, которое старый кретин употребляет каждый день едва ли способствует здравости ума. Получив от рыцаря ласковый благодарственный поцелуй, Этра отстранилась, обводя грустным взглядом стены тесной камеры:
        — Не хотела я, чтобы наш первый раз был в тюрьме…
        — Главное, что был, а где — это мелочь, мы наверстаем.
        Подойдя к двери, Лоренс вытащил из-за голенища сапога нож и, поковырявшись в замке, совсем скоро отворил двери.
        — Прошу,  — картинно поклонившись, распахнул решетку начальник стражи. Этра только с улыбкой покачала головой, протиснувшись в проем и наградив «спасителя» поцелуем в щеку. Не опасаясь наткнуться на отца, который, как она обнаружила, прежде чем войти в камеру, спит непробудным сном, госпожа повела рыцаря запутанными коридорами прямиком к стенам замка. Ей надоело сидеть сложа руки и ждать, пока что-то случится само собой. Да и вид из окна её спальни был не особо красив — прямо на земле валялись изувеченные тела с отрубленными конечностями в лужах крови и грязи. Пройдет совсем немного времени и…
        Будущей баронессе не хотелось думать дальше. Если они не справятся с войском короля раньше, то совсем скоро все задохнутся от ужасной вони разлагающихся тел. Черт, столько пропитания пропало зря, с тоской иногда думала Этра. Они бы могли питаться этими горожанами еще много лет! С досадой фыркнув, мисс Рейли остановилась возле небольшой двери, ведущей в самую высокую из башен.
        — Хочу посмотреть, что к чему в городе. И…  — она с печалью глянула на своего спутника.  — Я не хочу уезжать и бросать замок на произвол судьбы. Папенька совсем спятил — ему нельзя доверять правление.
        — Я понимаю и во всем помогу, если будет нужно.
        Госпожа просияла, наградив влюбленного рыцаря счастливой улыбкой — план удался. И хоть её абсолютно не грела мысль, что ради этого с ним пришлось спать — оно того стоило. Да и тем более, в том странном тумане, в который она неожиданно погрузилась, Этра видела перед глазами совсем другое лицо. Знать бы только чье оно было…

* * *

        Показав своей возлюбленной, что творится под стенами замка, и убедив, что им пока ничего не угрожает, сэр Лоренс провел её обратно в покои, с твердым намерением поговорить с бароном. Рыцарь привык уважать барона, несмотря ни на что. Но то, что старик провернул на этот раз уже слишком. Одно дело запихнуть его в темницу,  — знать бы за что — и совсем другое так подло повести себя по отношению к своей дочери.
        Его Милость нашелся всё в том же кабинете на своем излюбленном диванчике со стаканом бренди в руках. Голова была запрокинута назад, а широко распахнутые глаза с удивлением уставились в потолок. Проглотив всё, что хотел сказать, Лоренс быстро приложил пальцы к шее, желая ощутить стук сердца. Но стоило его взгляду внимательнее скользнуть по посиневшему лицу и заметить белую пену, струйкой стекающую с уголков рта, стало ясно — барон мертв. Выругавшись не очень патетичными словами, рыцарь выскочил из комнаты, громко позвав слуг и требуя, чтобы немедля убрали тело и собрали всех в гостиной. Кто бы ни убил старого барона — он не мог покинуть замок, а значит, до сих пор здесь.
        Тело было завернуто в простыню и отнесено в покои господина, где временно и оставлено. В просторном зале, где обычно проходили приемы, собрались все обитатели замка. Плачущая Этра вообще мало реагировала на происходящее. С грустью наблюдая за безутешной баронессой, рыцарь заверил, что возьмёт всё под свой строгий контроль и обязательно найдет того, кто посмел совершить убийство. Но случайно подслушанный обрывок разговора слуг заставил призадуматься:
        — Теперь нам покоя не дадут, пока убийцу искать будут. А кого искать? Траванулся несвежим мяском, вот и помер. Я всегда говорил, что не стоит жрать эту деревенскую шваль — они заразны всякой дрянью.
        — Тише ты!  — шикнул на него другой.  — Не нашего ума дело.
        Тусклый свет факелов, бликами играя на каменных стенах кладовой, выделял одинокую фигуру, склонившуюся над длинным столом. Лежащая на нем голая девушка остекленевшими глазами с немым ужасом смотрела в потолок. Стоящий рядом мужчина натачивал свой излюбленный нож, что-то насвистывая себе под нос. На лице блуждала улыбка предвкушения, он готовился заняться любимым делом. Закончив с ножом, повар подошел к столу. Улыбка стала шире, а пальцы с трепетом пробежались по красивой груди, лаская бледную кожу.
        Труп оставался безмолвным, пока старина Джэд ощупывал его, выбирая самые сочные и мясистые части. Он любил свою работу. Наслаждался каждым вечером, когда приходилось работать над очередным телом, не стесняясь своей страсти. Рука скользнула по упругому чуть округлому животу, а острие ножа проткнуло артерию на шее. Побежавшая ярко-красная жидкость указывала на то, что девушка умерла совсем недавно, и тело еще не успело остыть.
        — Прекрасно…  — выдохнул Джэд, проделывая надрез от горла до пупка. Разведя грудину в стороны, он склонился, пристально осматривая внутренние органы. Не найдя никаких признаков заболеваний, удовлетворённо хмыкнул — блюдо должно быть идеальным.
        Закончив проверку, он начал ножом срезать кусочки плоти. Бритвенно острый клинок с легкостью разрезал молодое тело, отсекая небольшие куски мяса, которые повар складывал в стоящую рядом на полу миску. Ему нужно готовиться — члены братства уже почти собрались. В этот раз они хотели побаловать себя молодым мясцом одной из служанок. Жаль, барон не дожил до этого момента и не сможет оценить очередной кулинарный шедевр, старик всегда хвалил стряпню Джэдсмеша. А уж на сей раз повар намеревался превзойти самого себя.
        Дверь в кладовую неожиданно распахнулась, громко ударившись о стену. Джэд вздрогнул, выронив нож. На пороге с бледным от ужаса лицом стоял Лоренс, слегка покачиваясь и пытаясь отдышаться. Стоило рыцарю заметить, чем занят их повар, и недавний ужин явственно подкатил к горлу. Пришлось сглотнуть, сдерживая тошноту:
        — Какого черта здесь происходит?!  — гаркнул капитан.  — Я тебя, ублюдка, сейчас самого на кусочки здесь порежу! Ты что творишь, скотина?!
        — Готовлю ужин,  — пожал плечами Джэд.  — Или ты не знал, чем питаются наши почтенные господа? О, мне жаль. Нашего грозного сэра рыцаря оставили в стороне от всего самого интересного.
        — Что ты говоришь, крыса?!  — преодолев разделяющее их расстояние, Лоренс выхватил меч, приставив кончик к горлу повара.  — Я казню тебя прямо сейчас за ложь и убийство.
        — Не стоит, Лоренс,  — со стороны двери прозвучал спокойный голос Этры.  — Джэд делает только то, что ему велено. И хочу отметить — делает он это просто замечательно. Возвращайся к работе,  — улыбнулась она поклонившемуся повару, от горла которого был отведен меч.
        — Ты шутишь?  — попятился Лоренс.  — Скажи, что ты шутишь, и я прикончу эту мразь прямо здесь!
        — Идем,  — подавая ошарашенному мужчине руку, кивнула мисс Рейли.  — Члены братства уже почти все собрались и мне разрешили тебя туда привести. Не мешай повару готовить ужин. Скоро пора накрывать на стол, а у него почти ничего не готово.
        Меч с лязгом выпал из рук рыцаря, а сам он покачнулся, схватившись рукой за стену и еле устояв на ногах. Перед глазами поплыло, а мозг отказывался воспринимать услышанное — эту бедную девушку, которая только вчера приносила ему завтрак, готовили на ужин. Лоренсу показалось, что он сошел с ума — такого просто не могло произойти в реальности. Но стоящая в дверях со снисходительной улыбкой Этра отчетливо давала понять, что все правда. Подняв клинок, рыцарь прошел мимо баронессы, проигнорировав протянутую руку, и вышел из кухни, бросив через плечо:
        — Ведите куда собирались, госпожа.
        — И что она чувствует сейчас?  — осведомился маг, оторвавшись от созерцания пейзажа и обернувшись к Марисе.
        — Ну…  — девушка задумалась, опустив взгляд и нервно теребя прядь волос.  — Она довольна и, кажется, предвкушает что-то.
        — А конкретнее?
        Мариса только пожала плечами. Вилор вздохнул. То, что связь между женщинами сохранилась, было для него неожиданностью. Впрочем, от таких поверхностных ощущений пользы мало. Но по крайней мере он первым узнает, если в замке начнёт происходить что-то значимое.
        Он ожидал, что Мариса вовсе не вспомнит о произошедшем ночью, но и тут магистра ждал сюрприз. Девушка, хотя и оставалась большую часть времени пассивной наблюдательницей, тем не менее пребывала в полном сознании. И даже умудрилась почерпнуть из разума сводной сестры кое-какую информацию, да к тому же весьма немаловажную.
        Маг не стал строить догадок, почему вдруг в тот пикантный момент, когда связь сознаний застала дочь барона, в голове у женщины крутилась мысль о тайном ходе из замка. Скорее всего, они с мужчиной попросту обсуждали перед этим возможность побега. Мысль определённо должна была быть достаточно яркой, чтобы Мариса её уловила.
        — Пошли,  — поманил он девушку.  — Возьмём солдат и поищем твой тайный ход.
        — Я не уверена…  — замялась она.
        — Надо постараться,  — оборвал возражения маг.
        Подобрав с пола мантию, он недовольно оглядел пятно крови и отшвырнул одеяние в угол.
        — Я могу постирать,  — предложила Мариса.
        Магистр только отмахнулся и зашагал вниз по лестнице. Девушка неуверенно поплелась следом. Ей вовсе не хотелось расхаживать нагишом перед солдатами, хотя она и не сомневалась, что маг не допустит никаких выходок с их стороны. Она всеми силами старалась сосредоточиться на воспоминаниях о тайном ходе, но в памяти моментально всплывали гораздо более яркие мысли и ощущения прошедшей ночи, заставляя Марису краснеть.
        — Эй ты, маг!
        Вилор оглянулся на окрик и смерил взглядом хмурого бородача, посмевшего его останавливать.
        — С кем имею честь?
        — Ты вчера у моих людей девку забрал,  — ткнул пальцем в Марису рыцарь.  — А потом к тому же одного из них прикончил! И я не позволю…
        Магистр взмахнул рукой, отчего сэр Джарельд отлетел назад и врезался в стену.
        — Если я посчитаю нужным, то перебью всех ваших вонючих головорезов вместе с вами,  — покачал головой Вилор.  — И не такому куску дерьма как вы, милорд, указывать мне что делать. Это ясно?  — Рыцарь испуганно кивнул, расширенными глазами глядя на искры, прыгающие на кончиках пальцев мага.  — А теперь собирайте свой отряд дегенератов и шагом марш за мной. Ваше счастье, что я не злопамятный и в хорошем настроении. И даже дам вам шанс прославиться, первыми ворвавшись в осаждённый замок.
        Сэр Джарельд снова кивнул. Несмотря на дурной нрав, глупцом он всё же не был и прекрасно понимал, что первые прорвавшиеся, скорее всего первыми и погибнут. Но выбора маг не оставлял и, судя по злой ухмылке, в случае отказа готов был прикончить рыцаря на месте.
        Вилор удовлетворённо потёр руки. Как удобно, что подвернулся этот самодовольный болван. Не придётся просить у лорда-командующего выделить людей.
        Мариса потёрла виски, пытаясь сосредоточиться, и ещё раз огляделась по сторонам. Вон то раздвоенное дерево точно мелькало в уловленных образах. Оно должно быть прямо напротив выхода из лаза. Но на каком расстоянии?
        — Успокойся,  — негромко произнёс маг, опуская руки ей на плечи.  — Закрой глаза. Представь, что ты дочь барона и тайно покидаешь замок. Вот ты выбираешься из туннеля, осматриваешься по сторонам, нет ли кого вокруг… Что ты видишь?
        Горячий шёпот над ухом заставил девушку вновь покраснеть, а от прикосновения по спине побежали мурашки, дыхание участилось. Она всеми силами старалась вспомнить подробности, но образ был таким мимолётным…
        — Эй, идите сюда!  — заорал один из солдат, вырвав Марису из раздумий.
        — Ну что там?!  — раздражённо рявкнул маг.  — Если ты помешал нам из-за какой-то ерунды, я тебя с дерьмом пещерного выползня смешаю!
        Приблизившись, магистр оглядел находку. Обрывок одежды на колючем кусте, выцветший и полинявший, так что висит тут наверняка уже давно. Вряд ли кто-то из селян, бродя по окрестностям, полез бы через одиноко стоящий кустарник. Значит, скорее всего, зацепившийся за ветку не мог обогнуть преграду. Например, выбираясь из подземного лаза.
        — Обыщите тут всё вокруг куста,  — распорядился Вилор.
        — Да, ищите, болваны!  — поддержал его сэр Джарельд, не желая терять авторитет в глазах своих людей, которые и без его слов уже кинулись выполнять приказ мага.
        Потайная лестница вела куда-то глубоко вниз, по ощущениям Лоренса они спустились уже ниже винного погреба. Наконец, ступени закончились. Короткий узкий коридор привёл в большой зал, освещаемый редкими чадящими факелами на стенах. Вокруг алтаря в центре курились несколько жаровен, распространяя аромат каких-то трав, от которого у Лоренса слегка помутилось в голове. Стараясь не вдыхать глубоко, он оглядел присутствующих.
        Разумеется, все они занимали далеко не последнее место в замке. Лоренс обратил внимание на широкоплечую фигуру начальника стражи сэра Конрада, его непосредственного командира. С досадой отметил присутствие нескольких капитанов, впрочем, тут же одёрнув себя. Нашёл чему завидовать, будто обрадовался бы такому оказанию доверия. Дворецкий, казначей с супругой…
        От очередного неосторожного вдоха взгляд затуманился, и Лоренс тряхнул головой, сосредоточившись на лице приближающегося к нему командира.
        — Рад видеть, мальчик мой,  — улыбнулся тот.  — Я давно предлагал ввести тебя в курс дела и принять в наши ряды. Не испугался?
        — Благодарю, сэр. Я немного… Кхм… Удивлен,  — заставив себя пожать протянутую руку, хмыкнул Лоренс.
        Только теперь ему стало ясно, почему на них напало войско короля. Откуда Его Величество прознал секрет барона Рейли и его приближённых не так уж важно, наверняка у монарха имеются шпионы при дворе каждого из вассалов. Кажется, как раз несколько недель назад пропал один из слуг… Впрочем, возможно, его попросту съели.
        — Очень приятно, что вы теперь в наших рядах,  — кокетливо улыбнулась супруга казначея.  — Поверьте, вам понравится.
        — Не сомневаюсь,  — кивнул капитан.
        В голове крутился план сдачи всех, кто сейчас находился в этой комнате. Если их выдать людям короля, остальные обитатели замка останутся живы. А для него это было главным. Взгляд Лоренса скользнул по изящной фигуре Этры, которая успела переодеться в синее бархатное платье с оголенной спиной. Теперь он не узнавал ее. Смеющаяся счастливая девушка была так не похожа на ту строгую госпожу, орущую на всех подряд. Глаза мисс Рейли горели предвкушением, а на губах блуждала довольная улыбка. Как можно радоваться, когда только пару часов назад узнала о смерти отца? Ужасная догадка кольнула сознание.
        — Предлагаю выпить!  — поднял кубок начальник стражи.  — Лоренс, ты даже не представляешь, какой шанс тебе выпал. Да, я понимаю, сначала все выглядит мерзко, но совсем скоро ты ощутишь такую мощь, что сразу забудешь о предрассудках. Вон, взгляни на мадам Филис,  — кивнул он на продолжающую строить глазки молодому рыцарю женщину.  — И не скажешь ведь, что она тебе в бабки годится. Самое большее в матери. Уверен, мы нашли рецепт вечной молодости. Да, господа?
        Жена казначея обиженно отвернулась, задетая насмешкой. Остальные присутствующие согласно подняли стаканы, наблюдая за лицом рыцаря. Многие сомневались в решении о принятии Лоренса в братство и если бы не экстренная ситуация, Этра бы не привела его сюда. Стоит рыцарю проявить хоть малейшее несогласие с их взглядами, как его немедленно прикончат.
        — И давно вы этим занимаетесь?  — усмехнулся Лоренс, внутри сотрясаясь от омерзения.
        — Много веков,  — улыбнулся сэр Конрад.  — Тебе очень повезло, что ты попал в этот узкий круг. Теперь тебе будут известны тайны бытия.
        — Как долго мы сможем выдержать осаду?  — начала разговор Этра, обращаясь ко всем.
        — В крайнем случае, сможем укрыться здесь,  — пожал плечами казначей.  — Пути в этот зал скрыты надёжно, солдатне ни за что их не найти. Ну а запасов продовольствия у нас полный замок.
        Послышались одобрительные смешки. Лоренсу пришлось приложить значительные усилия, чтобы не позволить чувствам отразиться на лице. Рассуждают о людях, как о скоте на бойне.
        — Среди них маг,  — объявила Этра.
        — Маг?  — казначей подавился смешком, так что супруге даже пришлось похлопать его по спине.  — Откуда такие сведения?
        — Мне… было видение,  — отговорилась девушка, не желая вдаваться в подробности.  — Он…
        — Уже здесь,  — прозвучал насмешливый голос.

* * *

        — Не волнуйтесь, я тут один,  — Вилор развёл руками, показывая, что не вооружён.  — Ну, почти,  — он кивнул в сторону коридора, откуда на мгновение выглянула Мариса.  — Но вы же не испугаетесь голую девушку, правда?
        Баронесса с интересом окинула взглядом мужчину. Его голос узнать было несложно — она хорошо его запомнила. А вот лицезреть мага на столь близком расстоянии было странно — он оказался совсем не таким, как представлялось Этре. А сопровождала его ее сводная сестра. Вздохнув, девушка скрестила на груди руки, ожидая дальнейшего развития событий.
        — Ты не выйдешь отсюда живым, глупец!  — рыкнул сэр Конрад, обнажая меч.
        — На вашем месте, я бы не стал тратить время, а попытался сбежать,  — он вновь кивнул на коридор, откуда пришёл.  — Пока солдатам не до вас, возможно, некоторым удастся скрыться.
        — А чем заняты солдаты?  — нахмурился Лоренс, что вызвало улыбку баронессы — он предавал их даже раньше, чем она предполагала. Что ж, кажется, сэр Конрад проспорил ей парочку золотых.
        — Пришедший со мной отряд открывает ворота, а остальные, разумеется, ждут снаружи,  — развёл руками маг.  — Желающие могут пойти героически погибнуть, пытаясь остановить королевскую армию. Нет? Никто не хочет? Я так и думал.
        Воспользовавшись растерянностью присутствующих, маг без помех прошёл к алтарю и макнул пальцы в установленную в его изножье чашу с кровью.
        — И вы это пили?  — брезгливо поморщился Вилор.  — А чья это кровь знаете?
        — Нашего бога!  — объявил сэр Конрад.  — Она даёт нам силу, о какой ты и мечтать не можешь!
        — Не смеши,  — презрительно отмахнулся магистр.  — Физическая сила ничто, по сравнению с мощью духа. А его в вас осталось ох как мало. Кроме, разве что, тебя,  — он ткнул пальцем в лицо Этры.  — С тобой ещё не всё потеряно.
        — Что ты имеешь в виду?  — нахмурилась баронесса. Ей не нравилось, как он себя вел — хамоватый самоуверенный тип, решивший, что знает всё. Находись они сейчас в другой ситуации, она бы не раздумывая перерезала ему глотку, а пока он мог быть даже полезен. Правда, спустить колкость было сложнее, чем она предполагала.
        — Зачем мы это выслушиваем?  — выступил вперёд один из капитанов.  — Давайте просто убьём его.
        — Успеем,  — возразил Лоренс.  — Пусть скажет.
        — Умный мальчик,  — похлопал его по плечу Вилор.  — Так вот, к вопросу о вашем боге…
        Его речь прервало появление повара в сопровождении нескольких слуг, несущих подносы.
        — Вот и ужин,  — всплеснул руками маг.  — Кушайте, не стесняйтесь, не обращайте на меня внимания. Пахнет вкусно. Налетайте, пока горячее.
        — Это омерзительно!  — не сдержал чувств Лоренс.  — Это же человечина!
        — Парень, не будь таким чувствительным,  — хмыкнул магистр.  — Мясо оно и есть мясо. Тем более, ничего другого их организмы усвоить уже не могут, не помирать же теперь хорошим людям с голоду.
        — Хорошим?!  — возмущению рыцаря не было предела.
        Усмехнувшись, баронесса покачала головой — надо было убить его еще в камере. Открыв было рот, чтобы произнести это вслух, она запнулась, так как её перебили.
        — Кто ты такой, чтобы оценивать, хорош человек или плох, судя только по его диете?  — вскинул бровь Вилор.  — Поверь, я встречал немало людей, которых ты за их поступки приказал бы повесить на стене замка, хотя ни один из них никогда не вкушал человечины. Так что это вовсе не показатель.
        — Разве король прислал войска не для того, чтобы прекратить наши ритуалы?  — осведомилась Этра.
        — Разумеется,  — кивнул маг.  — Но уверен, Его Величеству, так же, как и мне, совершенно наплевать, кого вы тут сожрали. Ни его, ни моих знакомых среди этих несчастных не было. Суть не в том, кого вы едите, а в том, кого питаете.
        — Объяснись немедленно или я тебя зарублю,  — потерял терпение сэр Конрад.  — Мне надоело слушать твои загадки.
        — Как пожелаете.
        Подойдя к алтарю, магистр небрежным движением руки сбросил с него тяжёлую каменную крышку, открывая скрытый внутри саркофага пульсирующий покрытый слизью кокон. Отходящий от него отросток уходил в дно заполненной кровью чаши.
        — Вот ваше божество,  — объявил Вилор.  — Точнее, пока личинка. Ещё лет сто и оно бы вылупилось в полной силе.
        — Это ничего не меняет,  — ко всеобщему удивлению пожал плечами сэр Конрад. Капитаны согласно закивали, поддерживая начальника.  — Чем бы это ни было, оно даёт нам невероятную силу и долгую жизнь. И какая разница, что это такое на самом деле.
        — Вам не кажется, что это довольно мерзко, милорд?  — пробормотала Этра. То, что лежало перед ней, трудно было описать словами, но она понимала — встречаться с ним лицом к лицу не стоит.
        — Солдафон по-своему прав,  — немедленно возразил ей маг.  — Или был бы прав, если бы всё ограничивалось рамками его понимания. Ради того, чтобы приобрести силу, вполне можно сожрать или выпить любую дрянь. Если отвращение — это всё, чем приходится платить, то такой пустяк не стоит споров. Только вот есть один маленький нюанс… Когда вы пьёте кровь этой твари — взамен она пьёт ваш дух.
        — Маг будет проповедовать нам о бессмертной душе?  — рассмеялся сэр Конрад.  — Намерен сменить балахон на рясу церковника?
        — Увы, я слишком люблю свои пороки и даже горжусь ими, что само по себе уже смертный грех,  — рассмеялся Вилор, подхватив с принесённого слугами подноса кубок с вином.  — Я плохой лектор и не смогу за несколько минут объяснить вам суть и значение того, что именуется внутренним духом или бессмертной душой. Мне самому учителя втолковывали это несколько лет. Но именно из него маги и черпают свои силы.
        В подтверждение сказанного Вилор выпустил из пальцев короткую молнию, ударившую в склизкий кокон.
        — Кровь,  — махнул он рукой в сторону чаши,  — плоть,  — указующий жест в сторону тарелок с мясом,  — главное что?
        Ответом послужил звук лопнувшего кокона, из которого высунулся длинный членистый хвост с жалом на конце.
        Магистр закатил глаза и беззвучно что-то пробормотал. Поманив пальцем Марису, он начал отступать к ближайшему коридору.
        — Ты со мной или остаёшься?  — шепнул он, проходя мимо Этры.
        Неуверенно оглянувшись на выбирающееся из саркофага существо, девушка поспешила за магом. Оставаться здесь, значит умереть, а умирать Этра пока не собиралась.
        Бегом преодолев несколько пролётов лестницы, все трое остановились передохнуть.
        — Так вот, я не договорил,  — продолжил Вилор.
        — Ты хотел сказать, что главное дух, он важнее, чем кровь или плоть,  — подсказала баронесса, стараясь запомнить вполне привлекательное лицо — все же этот человек заставил её испытать нечто новое.
        — Да, конечно,  — кивнул мужчина.  — Но в связи с резко изменившимися обстоятельствами, я передумал и понял, что главное — это вовремя смыться.
        — Мысль скорее практичная, чем философская,  — заметила девушка.
        — Философствовать хорошо в тиши своей башни. А когда тобой намеревается подзакусить древнее чудовище, надо просто бежать.
        Лоренс в испуге отступил от выбирающегося из кокона существа. Глубоко вздохнув, молодой рыцарь заставил себя успокоиться. Выхватив меч, он изготовился к бою.
        Остальные капитаны и сэр Конрад также обнажили клинки.
        Существо оглядело людей фасетчатыми глазами и резко рвануло в сторону казначея, избрав его первым блюдом. Мужчина не успел даже вскрикнуть, как жвала сомкнулись, перекусив его тело пополам.
        С криком ярости Лоренс бросился вперёд. Удар рыцаря достиг цели, клинок вонзился в мягкое брюхо твари. Взревев от боли, монстр щёлкнул клешнёй, обезглавив бравого капитана.
        Вилор распахнул окно башни и выглянул во внутренний двор замка. Защитники замка отступали, теснимые превосходящими силами королевской армии. Но бойня не интересовала мага. Он только удовлетворённо кивнул своим мыслям, заметив штандарт лорда-командующего.
        — Ты не можешь убить то чудовище?  — требовательно вопросила Этра.
        — Конечно, могу,  — пожал плечами магистр.  — Вот сейчас оно дожуёт твоих товарищей, выберется наружу за новой добычей, тут я его и прихлопну.
        — Почему нельзя было убить его в подвале?  — возмутилась баронесса.
        — Это часть моего плана,  — заверил маг.
        Оперевшись о подоконник, он высунулся наружу, в ожидании появления чудовища.
        В голове Этры промелькнула мысль, что из такого положения было бы легко вытолкнуть этого самодовольного типа из окна. Но что это изменит? Замок всё равно захвачен королевскими войсками. Да и тварь, которую они недавно считали богом, кто-то должен прикончить. Отбросив мысли об убийстве мага, женщина тихонько отступила к двери. Возможно, ещё не поздно будет сбежать…
        — Расступись!  — громогласно заорал Вилор.
        Впрочем, солдатам не требовалось дополнительных приказов. При виде вырвавшегося из подвала чудовища воины бросились врассыпную.
        Взмахнув рукой, маг метнул огненный шар. Охваченный пламенем монстр заметался по двору. Выругавшись, магистр выпустил из пальцев несколько молний. К счастью, этого оказалось достаточно, тварь разлетелась в клочья, забрызгав весь двор густой вонючей слизью. Обессиленный маг опустился на пол, прикрыв глаза.
        — Магистр.
        Вилор открыл глаза и усмехнулся.
        — Приветствую, лорд-командующий. Надеюсь, вы изменили своё мнение о моей бесполезности?
        — Разумеется,  — сухо кивнул командующий.  — Но также утвердился во мнении, что вы наглый позёр. Надеюсь, в другой раз, ежели таковой случится, вы не станете держать меня в неведении ради пущего эффекта ваших последующих действий.
        — Не могу обещать,  — хмыкнул Вилор.
        — В таком случае, очень надеюсь, что вижу ваше самодовольное лицо в последний раз.
        — Ну что вы, милорд, не стоит благодарностей,  — буркнул маг вслед удаляющемуся командующему.
        Оглядевшись, и не обнаружив в комнате баронессы, он всплеснул руками и выругался.
        — И где она?  — обратился маг к Марисе.  — Ты её чувствуешь?
        — Она испугана и сожалеет о чём-то,  — на мгновение прикрыв глаза, сообщила девушка.
        Усмехнувшись, маг выглянул в окно и заспешил спуститься во двор.
        Заметив приближение магистра, Хьюго и Карнис переглянулись. Им посчастливилось уцелеть в схватке за ворота, что само по себе не могло не радовать. А тут к тому же прямо в руки свалилась такая шикарная добыча, в виде пытавшейся выбраться из замка красотки.
        — Эй, вы!  — окликнул их маг.
        — Знаем, знаем,  — отозвался Хьюго, толкая женщину к магистру.  — Магические потоки, эксперименты и баба уходит с вами.
        — Именно так,  — подтвердил Вилор, ухватив баронессу за растрепавшиеся волосы.
        Знали бы солдафоны, кто попал им в руки, не отдали бы добычу так просто. Впрочем, он уже успел произвести на них впечатление и навести страху.
        — Эксперименты будут весьма любопытными,  — усмехнулся магистр, оглядев обеих женщин.
        Установившаяся между сёстрами стабильная связь была необычным явлением, определённо требующим дополнительных исследований. А выбранные методы обещали всем троим массу незабываемых ощущений.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к