Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Басов Дмитрий / Возвращение Майнкрафт: " №02 Возвращение Майнкрафт " - читать онлайн

Сохранить .
Возвращение. Майнкрафт. Книга 2 Дмитрий Басов
        Возвращение. Майнкрафт #2
        Люди, попавшие в ловушку древней компьютерной игры, продолжают искать выход в реал. А между тем беда идёт за ними по пятам. Ведь даже в игре человек остаётся человеком и всё своё несёт с собой: и добро и зло. Впереди - новые приключения, встречи и расставания, война и мировая катастрофа. А выход… Как знать - возможно, он не так уж и нужен?

        Дмитрий Басов
        ВОЗВРАЩЕНИЕ. МАЙНКРАФТ
        Книга 2

        Глава 1. Дом у озера
        ДЕЖАВЮ

        Он растерянно озирался.
        Простые деревянные стены, коврик на полу… Печка, стол… На столе - синий цветок в горшке. Окно. В окне - чудесный вид на небольшое, но ужасно симпатичное озеро. Солнечные блики рассыпались по сине-зелёной глади, а несмелые волны с лёгким плеском пытаются выбраться на белый песок…
        Озеро утопало в нереально буйной зелени. Взлетавшие прямо в небо исполинские стволы невиданных деревьев густо оплетали лианы, с веток свисали странные, словно святящиеся изнутри, плоды; в кронах мелькали разноцветные птахи.
        Показалось, что где-то далеко-далеко играет «Vor Vaglaskgi»… Пусть, на дворе явно не весна и берёзок не видно, но…
        Элизиум…
        Он прислушался: нет, тишина.
        Нахлынуло странное ощущение дежавю, словно всё это уже было однажды.
        Он посмотрел на ладони, потом оглядел себя, хмыкнул: занятное сочетание. Натруженные сильные руки выглядывали из чёрных манжет рубашки и рукавов стильного серого пиджака. На правом плече - золотистый шеврон. Элегантные чёрные брюки довершали костюм.
        «Джеймс Бонд, да и только. Может быть, я какой-нибудь агент спецслужб?» - подумал он. И тут же потерялся в ворохе вопросов: что такое спецслужбы? что значит - агент? Кто такой этот Джеймс, чёрт бы его, Бонд?
        Он потряс головой, вновь пытаясь привести в порядок разбегающиеся мысли. Что это за дом? Что за озеро? И главный вопрос - а кто же ОН такой!?
        Впрочем, страшно или тревожно не было, наоборот, сознание переполняла необъяснимая безмятежность, совсем в тон окружающей действительности: да, есть какие-то мелкие непонятности, но это - не имеющая значения временная ерунда; ещё немного, и всё встанет на свои места…
        Нет. Ничего не прояснялось.
        Он прошёл в соседнюю комнату.
        Красная кровать у стены: узкая, но мягкая; над кроватью - картина, на которой изображён невразумительный синий закат; у изножья - большой деревянный сундук. Рядом записка: «Не стесняйся, пользуйся. Почитай внимательно книги!»
        Ну хоть что-то…
        Сундук был набит под завязку, но большей частью содержимого человек пока не заинтересовался.
        Книги, книги… А, вот…
        Он вытащил два небольших томика в красных искристых обложках. Открыл один. Книга была явно рукописная. «Важно!» - это заголовок…

        «Опасайся темноты! На первых порах ночью из дома не выходи!
        Днём - не так опасно, но будь внимателен всегда!
        На озере можно не опасаться людей, но и кроме них хватает опасных тварей!»

        - Хм… Двусмысленно,  - он улыбнулся уголком рта.

        «Доспехи и оружие!»

        Доспехи??? Что ещё за хрень…

        «Как следует осмотри дом, здесь много полезного.
        Еды на первое время достаточно, но на будущее - позаботься, это в самом деле важно!
        Оставайся здесь, пока не будешь готов.
        Старайся не делать необратимых шагов!»

        Что ж… Советы безусловно дельные, сложно что-то возразить. Универсальные, я бы сказал. Но свет не проливают…
        Он пожал плечами, открыл вторую книгу.

        «В старые времена, когда солнце светило ярче, а трава была зеленее, жил на свете один герцог. Звали его Сивальдо…»

        Снова дежавю.
        Сивальдо… Сивальдо? И вроде бы что-то такое где-то слышал, но…
        Он пролистал книжку до конца; легенда была не слишком длинная. Большого смысла он в ней не уловил - странная сказка с куцым сюжетом. Увы! Мало что прояснилось.
        Ну, об опасностях предупредили, и то спасибо. Не рай здесь, значит? Учтём…
        Он подошёл к окну.
        Но всё же: какая красота!..
        Он долго любовался дивным озером.
        Потом снова оглядел домик. Что-то было не так… Вдруг озарило: «Дверь… В доме нет дверей!»
        Хм… Так бывает? Что-то в книжке мелькало на этот счёт… То есть теоретически выход должен быть, факт.
        Настроение из расслабленно-пофигистического постепенно становилось деловым. Немного поразмыслив, он решил всё-таки последовать совету и для начала изучить дом.
        Он ещё раз обошёл комнаты, тщательно осматривая стены, пол, потолок.
        Заглянул в печку. В топке лежал кусок угля. Вынул его, повертел в руках, снова забросил в печь.
        Кровать, картина, сундук. Всё. Странно!
        Он решил повнимательнее разглядеть содержимое сундука, открыл скрипучую крышку: несколько стаков сырой говядины, стак жареной, дерево разных пород, булыжник, дикий серый камень - довольно много, стаков десять.
        «Стаков?» - он вдруг зацепился за странное слово. Оно было чужим, неестественным, но вместе с тем - совершенно понятным. Стак - максимально возможное количество одинаковых ресов (ресурсов?), упакованное в одну ячейку контейнера-хранилища. Как правило - шестьдесят четыре штуки.
        Ого! Какие-то познания пробило! Ну вот и ладненько. Стаки, вишь ты. Не: «стаки ресов», вот так! Ну… Со стаками ресов-то мы, по-любому, заживём… Так. Что там ещё?
        Семена пшеницы. Семена тыквы. Картофель. Морковь. Уголь. Собственно - всё. Ещё - две книжки в инвентаре.
        Нужно бы их перечитать ещё раз…
        Наскоро перелистал. Книги вызывали необъяснимый трепет, словно это было что-то ценное и непростое. Он снова раскрыл одну, зачем-то понюхал, закрыв глаза. Едва уловимый тонкий ни с чем не сравнимый аромат свеженапечатанной книги вызвал целую бурю эмоций, но понимания и это не добавило. Бережно сложив книги в сундук, он некоторое время задумчиво стоял, покачивая головой.
        Снова обошёл дом, слегка постукивая по стенам.
        Выход не находился. Ситуация навевала какие-то смутные ассоциации. Что-то связанное со старинными кандальными каторжниками, бредущими в Акатуй. Цепи, ссылка…
        Акатуй!? Час от часу не легче. Что есть Акатуй? Локация какая-то хитрая, что ли?
        В раздражении он несколько раз сильно стукнул по стене, но никаких видимых последствий это не вызвало. Стена мягко отталкивала руку, поглощая удары. Попытка выбить стекло тоже победой не увенчалась.
        За окном потихоньку стало смеркаться.
        Да, пожалуй, намерение вынести окно именно сейчас было не ко времени. Вспомнилось: «Бойся темноты!». Вроде как дом, согласно манускрипту, должен обеспечивать безусловную защиту даже ночью.
        С чего бы? Хотя - ясно. Кто ж сюда проберётся? В эдакую-то безвыходную фигню… Да что же такое! Прям вертится и вертится что-то такое около… И кажется - вот-вот вспомню, но…
        За окном совсем стемнело, но в домике по-прежнему было светло. Загадка быстро разрешилась. Оказывается, расписные чёрно-оранжевые квадраты на потолке были лампами, разливающими мягкий всепроникающий свет. Видимо, они горели и днём, просто на солнце это было незаметно.
        Он прильнул к тёмному стеклу. Свет, пробивавшийся на улицу, хорошо освещал зелёную траву под окном и кусочек песчаного пляжа до самой кромки воды. Остальной берег окутывал сумрак, который, впрочем, не был беспросветным. Из-за деревьев потихоньку выплывала луна.
        НОЧЬ ТЕМНА И…

        Вдруг он заметил в отдалении какую-то фигуру.
        Темно, толком ничего не разглядеть. А вот и ещё кто-то справа. Охтеньки! Скелет?.. С луком?!!
        Ему смутно припомнилось, что да, есть такая ночная тварь. Довольно опасная, при своей кажущейся несерьёзности…
        Внезапно откуда-то сбоку прямо к окну вывернулась чья-то кошмарная, покрытая струпьями зеленоватая харя с выпученными глазами. Раздался глухой стон.
        Человек откинулся от стекла, инстинктивно прикрываясь рукой.
        О, чёрт! Так ведь и до инфаркта недалеко! Зомби!
        Он узнал и эту тварь - это действительно был зомби. На самом деле - не самая опасная зараза: медленные и неповоротливые, они оставляли кучу шансов хотя бы слегка вооружённому сопернику…
        М-да. Хотя бы слегка вооружённому. А чем? По идее у скелета можно добыть лук… Опять же как? «Оружие и доспехи»… Да, против луков и доспехи бы не помешали.
        Зомби продолжал стенать за окном, в тёмных тенях под деревьями прятались скелеты; совет не гулять по ночам стал казаться ещё более разумным. Однако никаких соображений на тему дальнейших действий не появлялось.
        Проклятье! Может, утро вечера мудренее?
        Усталости не было - откуда бы ей взяться?  - но полное отсутствие вариантов вынуждало сделать хоть что-то. Например - попытаться уснуть под это чудное завывание.
        Он прилёг на кровать, и вдруг перед его глазами высветилась строчка:

        <Сервер>: Точка дома установлена.

        Надпись постепенно померкла, мир вокруг обесцветился, а потом совсем скрылся в странном сером тумане.
        Сервер! Сервер? Новая загадка. Судя по названию, это должна быть некая обслуживающая система… Которая - что? Ну… предоставляет какой-то сервис. Вот: оповещает, например, что точка дома установлена. Так. Хорошо. Ну, пусть пока будет так - некий оповещатель о неочевидных событиях. Интересно - это что-то разумное или просто железяка? И можно ли с ним связаться?
        Оказалось, что это неплохая мысль. В голове приоткрылось какое-то маленькое окошко… Он вскочил с кровати и, пока озарение не улетучилось, сформулировал: «Код слэш. Сервер, что такое…» Перед глазами тотчас же появилась соответствующая надпись.

        <tmp33172>: /Сервер, что такое точка дома?
        <Сервер>: Неизвестная команда.

        Ага! Сервер исполняет лишь определённые команды, вряд ли он разумен… а с командами-то у меня напряг… Так, а tmp33172 - это я что ли? Да ну, нафиг, таких имён не бывает… Может быть мой идентификатор какой-то?.. Опять же, tmp - вроде как нечто временное… Тем не менее - смотри-ка! Я немного продвинулся…
        Зомби за стеной продолжал завывать. Нервировал. Человек со странным именем tmp33172 врезал кулаком в стену: «Заткнись!»
        Раздался громкий звук удара по дереву, рука отозвалась лёгкой болью.
        - Ох ты ж!..  - он изумлённо посмотрел на руку. Снова стукнул по стене и увидел, что дерево слегка поддаётся, покрываясь мелкой сеточкой трещин.
        Десяток быстрых мощных ударов, и в стене вдруг образовался проём метр на метр, а в руке - соответствующих размеров куб доски. С улицы пахнуло ночной прохладой и запахом леса. У дыры тут же оказался зомби.
        Гадость какая!
        Он треснул доской по мерзкой харе и машинально заделал отверстие.
        Зомби недовольно захрипел и побрёл куда-то в темноту.
        Странно: стена после всех этих операций смотрелась как новая: ни малейшей щели, ни следов от ударов.
        Необходимо было обдумать ситуацию.
        Очевидно, что задана некоторая последовательность обязательных действий. Возможность взаимодействия со стеной он получил только после… чего? Правильно, после установления точки дома, чего бы оно ни означало. А зачем? Скорее всего эта точка - нечто важное… Ну, например, чтобы не потеряться, при прогулках по лесу… Поскольку ориентироваться, возможно, будет непросто. Хотя… как это связано? Вот, компас бы… Впрочем, есть солнце, худо-бедно север-юг найдём… Ну, хорошо. Теперь можно выйти из дома. Когда рассветёт. Кстати, да: доспехи и оружие! Зомби, скелеты…
        Вдруг накатило смутное воспоминание, как будто из старого полузабытого сна: он бежит, задыхаясь, а вслед свистят безжалостные стрелы, ещё мгновение - и вот удар в спину, и он чувствует, как острый кремнёвый наконечник пробивает броню и вонзается в тело, взрываясь вспышкой оглушительной боли; ещё стрела, ещё; впереди спасительный чёрный провал с водопадом, и он с ходу бросается в холодный поток, уходя от преследования; прорвался!..
        Фу ты! Наваждение…
        Так. Допустим, это воспоминание о реальных событиях. Что можно из него почерпнуть? А вот что: стрела пробивает даже доспехи! Печально. Однако же, три-четыре стрелы можно выдюжить, и это уже неплохо. Куда это я мог прорываться? Пещеры, водопады…
        Сон отменялся: появилась масса вопросов и идей. К примеру: раз уж он может теперь ломать блоки, то не уточнить ли их прочность? Он открыл сундук, взял пару блоков древесины и блок камня.
        Дубовая чурка прочно встала посреди комнаты, рядом - каменный куб.
        Приступим, пожалуй…
        Дерево удалось сломать секунды за три, об камень же пришлось отшибать кулаки раза в два-три дольше. Конечные результаты оказались интересными: если деревяха в итоге дропнулась и тут же оказалась в инвентаре-рюкзачке, то камень просто исчез без следа.
        Итого: разрушить можно, пожалуй, всё, что хочешь. Если даже камень… Но вот ДОБЫТЬ голыми руками можно не всё. С другой стороны - какой балбес будет долбить камень кулаками? Инстру… Бли-и-ин! Инструменты же! Кирка! Лопата! Топор!
        Он чуть не забегал от возбуждения. Он вспомнил! Они стояли перед глазами - каменные, железные, алмазные… Алмазные?? Да вроде… Он даже сам мог бы их сделать, это достаточно несложно, нужно только…
        На мгновение ему показалось, что он вспомнил вообще всё!
        Увы! Сознание снова не смогло ухватиться за тоненькую ниточку реальности, очнуться, понять, что же происходит, что нужно делать…
        Вспышка неистовой надежды, казалось, отняла все силы. Нужно было успокоиться.
        ЗДРАВСТВУЙ, МИР!

        А за окном светало. Уже можно было рассмотреть противоположный берег. Это было важно; прежде чем вылезать наружу, следовало убедиться в безопасности, а по-хорошему - ещё разобраться бы, куда днём деваются ночные твари.
        Он внимательно осмотрел окрестности, но никого не заметил. Давешний зомби тоже куда-то подевался: обиделся, должно быть, получив по носу доской…
        Солнце поднималось довольно быстро; вскоре лес вокруг снова стал казаться дружелюбным, светлым и жизнерадостным.
        - Ну что, Временный какой-то там много тысяч семьдесят второй? Прогуляемся?  - пробормотал он и собрался ломать стену…
        В эту секунду послышались странные звуки. Резкие щёлкающие удары, будто кто-то встряхивал мешок с костями, раздавались совсем рядом, буквально за стеной, причём источник звука перемещался.
        Нечто приблизилось к левой стене, завернуло за дом.
        Что за ерунда - одно окно в доме, со стеклом у них тут проблема, что ли?
        Пройдя вдоль задней стены, таинственный «кто-то» остановился.
        Судя по звуку - это должен быть скелет, но что-то с ним не так… Тошнит его, что ли?
        Возникшая в голове картинка - скелет, которого тошнит костями - была столь сюрреалистичной, что Временный невольно хихикнул.
        Звук тем временем переместился за угол и вдруг после короткого шипения прекратился.
        Несколько секунд абсолютной тишины. «Кирдык, наверное, ему настал»,  - решил Временный и стал ломать стену.
        Едва образовалась дыра, как всё сразу прояснилось, и события понеслись с нереальной быстротой. Буквально в метре-двух от дома в воде стоял скелет; едва завидев человека, он выскочил на песок, натягивая лук, и в ту же секунду его объяло пламенем; раздался знакомый звук костяного чихания. Однако это не помешало скелету выстрелить.
        Тело человека, судя по всему, помнило гораздо больше головы: реакция была моментальной: прыжок вправо, с линии огня; стрела с коротким свистом пронеслась буквально возле уха и впилась в стену.
        Быстрей, пока он повреждён огнём…
        Как в замедленном кино: несколько мощных ударов, чтобы выломать второй блок… Человек боком вылетает в проём, враг совсем рядом, два молниеносных крюка: правой, левой, прыжок в сторону, стрела чиркает по правому плечу, вперёд! Удар, второй, третий! Да!!! Победа!
        От скелета остался дроп: две кости и стрела.
        О-о-о, это чудесное «динь-динь» при повышении опыта!
        Временный, весь на взводе после яростной атаки, огляделся: нет ли другой опасности. Лес дышал спокойствием. Умиротворяюще плескалась вода, лёгкий ветерок веял тонким ароматом пионов, затерянных в высокой траве за домом.
        Ничего настораживающего, по крайней мере поблизости - не обнаруживалось.
        Озеро напротив дома было неглубоким, по пояс. Он влез в воду и, отойдя на десяток метров, обернулся посмотреть на дом.
        - Ох, ничего себе!
        Изнутри домик казался натуральной лачугой: две крохотные полупустые деревянные комнатушки и… И всё. Но снаружи! Песчаник, местами даже резной, три красных кирпичных конических крыши: над комнатами и над смотровой площадкой на высокой тонкой башенке. Справа - что-то вроде огороженной заборчиком террасы…
        - Да как?!
        Нужно было разобраться. Домик явно был «с секретом».
        ПЕРВЫЕ ОТКРЫТИЯ

        То и дело оглядываясь и прислушиваясь («будь внимателен всегда!»), он обошёл свой маленький замок вокруг.
        Вокруг террасы из отполированного до блеска песчаника стоял невысокий заборчик из тёмной, почти чёрной древесины. С террасы внутрь башни вела такая же тёмная деревянная дверь. Некоторые из столбиков забора были увенчаны горящими факелами.
        Обратная сторона здания не имела ни окон ни дверей, что, по мнению Временного было стратегически неверно. Здесь, «на задворках» островок был густо покрыт невысокой дубовой порослью, из которой вздымались неохватные стволы тропических гигантов.
        Озеро оказалось гораздо больше, чем представлялось вначале. Дом находился на острове, точнее - на полуострове, и по другую его сторону также простиралась водная гладь. Далеко на противоположном берегу из густых зарослей подымалось что-то солидное, сложенное из серо-зелёного камня. «Крепость, что ли?» В лёгкой дымке, скрывающей дали, ничего было толком не разобрать.
        Он решил, что как только разберётся с домом и оружием, первым делом сплавает туда на разведку.
        Сплавает? А… Это, как бы, возможно?
        Мельком отметив изрядную решительность (или опрометчивость?) в своём характере, Временный нырнул в воду. Южная часть озера была куда глубже, что позволило ему в полной мере убедиться в своих блестящих способностях: о, плавал он превосходно!
        Выбравшись на берег, он снова обошёл дом, потом, недолго думая, сломал перила террасы и оказался у двери. Тёмная, глухая - она внушала уважение. Он толкнул её и она с лёгким скрипом отворилась.
        Ага…
        Сразу за входом вверх по стене убегала приставная деревянная лесенка: судя по всему - на чердак и на смотровую башню. Слева была сплошная стена, постучав по которой, удалось пробить дыру в уже знакомую комнату с печкой.
        Он задумчиво покивал головой. Планировка особнячка в общих чертах стала понятной. Прежде чем подниматься наверх, он педантично заделал проём, ведущий на берег, затем сходил на террасу и починил ограду. Обезопасив себя таким образом от незваных гостей, он поднялся на чердак.
        Красота!
        Над большей из комнат располагалось что-то вроде библиотеки: книжные полки в два ряда окружали удивительный столик, изготовленный из огромного цельного куска иссиня-чёрного вулканического стекла. Поверхность стола была инкрустирована самоцветами, но самое удивительное было не это. Над столиком левитировал здоровенный распахнутый том: определённо какой-то гримуар.
        Прочитать что бы то ни было в книге оказалось невозможным: письмена были совершенно незнакомыми.
        На чердаке маленькой комнаты-спальни была оборудована небольшая мастерская. Наковальня, печь, верстак. На печи стояла варочная стойка для зелий.
        Он с облегчением вздохнул: «Ну вот же!!! Верстак! Стойка!» Слова подобрались сами собой, вызвав цепную реакцию воспоминаний.
        Временный суетливо, словно опасаясь, что вновь обретённые знания снова пропадут, сбегал вниз, взял из сундука несколько деревянных чурок, запас булыжника и вернулся к верстаку.
        Так. Расщепить чурку на четыре доски; доски - на палки… Странно, что он не сделал этого раньше, ведь верстак для таких простых действий необязателен!
        Из палки и двух булыжников вышел отличный каменный меч. Сразу же он изготовил («скрафтил» - ещё одно правильное словечко!) каменный топор, и конечно же - пару кирок. Кирка - главный инструмент!
        Так… Крепость в джунглях на дальнем берегу пока откладывается. Первым делом нужно добыть хотя бы железо: без него никуда. А железо - само собой - в земле.
        Из глубин памяти всплыло новое: «Еда и дерево!».
        Точно. Еда и дерево - это основное, этих припасов под землёй вовсе не пароход. Можно изредка наткнуться на грибную пещеру или заброшенные дикие шахты с дубовой крепью, но - это нечастое везение… Так. Ещё нужен свет. Можно взять пару факелов с террасы, на первое время хватит, а потом найдём уголёк…
        Мысли вязались в цепочку, одна на другую, были естественными и кристально ясными; мир вокруг, казалось, обретал смысл и устойчивость. Он взял в сундуке стак жареной говядины, стак дубовых чурок.
        - Оу?!  - Временный с удивлением обнаружил, что порядком проголодался. Отлично прожаренный ростбиф легко поправил эту беду.
        Спустившись на первый этаж, он осмотрелся.
        Так. А где бы нам дыру в подпол проделать? Вот, кстати…
        Он снова поднялся в мастерскую, изготовил несколько приставных лесенок и хороший дубовый люк.
        Ну, прям - красота!
        Он был почти во всеоружии, пора было вниз.

        Глава 2. Дикие шахты
        ДА КТО ТАКОЙ ЭТОТ КАМЮ?

        Рядом с лестницей на второй этаж он пробил пол и начал рыть прямо вниз. Сначала дело пошло споро, слой земли он проскочил как метеор, но ниже пошёл скальник, и процесс заметно замедлился.
        Когда глубина колодца достигла десятка метров, мелькнула мысль, что занятие это рискованное, так ведь можно неожиданно свалиться в какую-нибудь подземную пещеру… Или в лаву угодить…
        А и то правда. И надо бы это дело облагородить…
        Он начал подниматься обратно, устанавливая на стену перед собой лестницу. На самом верху колодца закрепил крышку люка. Получилось очень даже симпатично.
        Снова спустившись на дно ямы и прикинув стороны света, он начал вырубать ступенчатую штольню вниз, на север. Так было гораздо безопаснее, чем долбить камень прямо под ногами.
        Почти сразу он наткнулся на приличную жилу угля, собрал, конечно, всё до крошки и сразу наделал с полстака факелов: со светом под землёй однозначно веселей.
        Работа была однообразной и довольно нудной: попался небольшой слой гранита, потом диорит и снова бесконечное серое подобие диабаза, блок за блоком; только кирка мелькала перед глазами, вгрызаясь в камень.
        Внезапно накатило странное ощущение ирреальности происходящего.
        Пусть он не помнит кто он такой, откуда взялся и как сюда попал. Хорошо. Но должен же быть смысл в его действиях? За какой чёртовой матерью он ковыряет эту скалу? Железо, доспехи… Нафига? Нет, понятно: скелеты, зомби… Нужно защититься. Но… А в принципе? Какова его, tmp-сколько-то-там-семьдесят-второго конечная цель? Допустим, добыл железа, вооружился… И?
        А может, никакой специальной цели и нет? А вдруг, он вообще спит, и всё это - нереально? Или бредит… Но кто-то же писал ему книжки и записки? Опять же дом… Он ведь не был сразу понятен и очевиден. Значит кто-то другой его построил. Однако если бы это был только сон - можно было бы не париться с объяснениями. А так - снова вставал вопрос о смысле. Откуда-то всплыло: «только поняв, что жизнь не имеет смысла, ты можешь стать свободным…»
        Камю? Ну и что?.. И вообще, что это ещё за крендель… Туз что ли козырный? Тоже мне. Не, не, не! Был какой-то смысл… Он был! Нужно только вспомнить… И вообще, кто сказал, что стать свободным - высшая цель? Высшая цель - это…
        Проклятье! О чём можно рассуждать, если я даже не знаю, кто я? Но, по крайней мере, я же, всё-таки, человек? Хм… Как будто - да. Ну, ничего… Подолбим ещё денёк… месяцок. Слава богу, пока всё нормально, понемножку что-то проясняется, значит надежда есть. Вспомним всё. А вот там и порассуждаем. А пока мне просто нужно добыть чёртово же…
        В этот момент кирка пробила каменную стену и в проём хлынул яркий свет. Внизу и чуть слева пролегал какой-то большой освещённый ход.
        ЗАБРОШЕННЫЕ ШТРЕКИ

        Временный аккуратно вырубил ещё пару ступенек в сторону и вниз, расширил проём в стене и выглянул в тоннель. Да. Это она и была - дикая шахта. Легка на помине.
        Нельзя сказать, что в шахте было так уж светло, скорее наоборот. Редкие факелы позволяли сориентироваться, но хорошо освещали тоннель лишь местами. И если влево ещё что-то можно было рассмотреть, то вправо уже через десяток метров штрек скрывался в кромешной тьме, из которой буквально веяло смертельной опасностью.
        Сработал какой-то инстинкт, а может, память подкинула полезный навык: он быстро достал из инвентаря булыжник, коего было уже нарублено порядком, и наглухо замуровал тёмный коридор. Спина должна быть прикрыта! Теперь можно было оглядеться.
        Штрек метра три на три, прямой как стрела, был пробит точно с севера на юг. Свод поддерживала мощная дубовая крепь, стойки которой бесконечной вереницей терялись вдали. Вдоль тоннеля когда-то были проложены рельсы узкоколейки, но сейчас от неё остались лишь отдельные полуразрушенные фрагменты. На всём лежала печать заброшенности и запустения.
        Он осторожно двинулся вперёд, попутно расставляя на верхняках крепи недостающие факелы. Интуиция говорила: освещённая шахта - безопасна. А тьма рождает чудовищ.
        Метров через сто он наткнулся на подарок: на рельсах стояла металлическая вагонетка, в которую был загружен сундук.
        В сундуке лежала масса всякой всячины: куча рельсов, некоторые из них какие-то «электрические»; семена свёклы, красивые синие камушки - лазурит, и непонятная штучка под названием «бирка». Перегрузив всё в инвентарь, Временный собрался было дальше, но, секунду подумав, прихватил с собой и саму вагонетку с сундуком.
        Вот это, кстати, было странно. После нескольких ударов здоровенная железная ванна на колёсиках дропнулась и чудесным образом оказалась у него в «рюкзачке», никак не стесняя движений. Инвентарь - вообще занятная штука. Судя по количеству набитых туда вещей, Временный должен был сейчас весить тонн эдак семьсот, однако вовсе не был расплющен о землю-матушку, а напротив - был здрав, весел и лёгок.
        Вспомнился обрывок какого-то спора в Озёрной таверне:
        - Инвентарь - это пространственный карман! Так же как сундуки и прочие контейнеры…  - горячо доказывал Рунг.  - Только эта версия придаёт хоть какое-то правдоподобие всей этой хреновине…
        Временный аж остановился.
        Рунг? Озёрная?! Так-так-так. Чудненько… Значит другие люди всё-таки точно здесь есть, мало того, существуют даже поселения - Озёрная та же. Интересно, что это за… Деревня, что ль, какая?
        Своевольная память, однако, дозировала информацию словно лекарство через капельницу. Бороться с ней было сложно, да, пожалуй, и не нужно.
        Штрек поворачивал налево. Временный осторожно заглянул за угол: ничего нового. Такой же длинный, освещённый лишь местами коридор… Хотя…
        - Ура! Железо!
        Точнее - жила железной руды. Он проскочил чуть вперёд, освещая тоннель, закупорил проход между стойками крепи, вернулся и вгрызся в стену.
        К сожалению, жила оказалась небольшой - всего шесть блоков. Но - уже что-то.
        Он отметил, что действия его последовательны, логичны и отработаны. Очевидно раньше - до этого странного забытья - он много раз занимался чем-то подобным, всё делалось почти на автомате.
        Расширив штрек, он установил верстак, мгновенно скрафтил печку, поставил рядом с верстаком, закинул в переплавку руду. Пока «выпекалось» железо, он соорудил ещё сундук и выложил в него всякое поднакопившееся барахло: булыжник, гравий, гранит-диорит, рельсы. Бирку, энерго-рельсы, лазурит и уголь оставил в инвентаре: ценности. «Счинил» в одну обе свои кирки, уже порядком изломанные, заодно обзавёлся парой запасных. Из выплавленных слитков железа он, поразмыслив, сделал хороший стальной меч и надёжные крепкие сапоги. На большее материала пока не хватало.

        Шахта оказалась настоящим лабиринтом: повороты, перекрёстки, развилки… Чтобы не заблудиться, Временный каждый раз сворачивал налево, а «лишние» проходы и ответвления наглухо заделывал землёй: «потом разберусь».
        Несколько раз он снова натыкался на руду и уголь, а один раз, в каком-то глубоком тупичке - даже нашёл золото. С добычей золотой руды сначала вышла заминка, но проблема быстро решилась изготовлением специальной стальной кирочки.
        Прошли сутки, не меньше: времени было потеряно порядком, но зато теперь он был «упакован» во всё железное и даже было что отложить про запас. Пару раз пришлось столкнуться с зомби, но теперь одинокие жутики не казались столь уж опасными. Сталь животворящая творит чудеса… Но - пора было возвращаться, на первый раз - хватит.
        ЕСЛИ БЫ НЕ ЖАДНОСТЬ…

        Штрек в конце концов закончился тупиком. Дальше дороги не было, но зато была дыра в нижние горизонты. Четыре мощные деревянные колонны уходили вниз, метров на восемь-девять, и там, на дне, призывно синели яркие вкрапления лазурита.
        Вообще-то совершенно незачем было лезть туда! Оставалась ещё масса неразведанных замурованных ответвлений наверху, да и никто ведь не гнал, можно было вернуться сюда ещё миллион раз… Но: изумительно синие и полупрозрачные словно чистое июльское небо, такие манящие камушки!..
        Временный не стал возиться с лестницей. Он прилепил блок земли между колонн чуть ниже уровня штрека, затем - ещё ниже, ещё и так, спускаясь с блока на блок, оказался почти внизу. Оставалось совсем чуть-чуть - метра три. Собственно, можно было просто спрыгнуть. Но это не понадобилось: звонкая стрела сбросила его вниз.
        Он мгновенно собрался, вынимая меч, обернулся…
        - Ох, твою ж маковку!!!
        Буквально в паре метров от него замер целый отряд спецназа: скелет, крипер и - проклятье!  - пещерный паук.
        Всё произошло столь быстро, что даже не отложилось потом в памяти как нечто целостное и последовательное.
        Зеленоватая мелкая тварь стремительно прыгнула, он взмахнул мечом, одновременно пытаясь отскочить; паук отлетел, но всё-таки успел цапнуть его за руку. В эту же секунду в плечо вонзилась вторая стрела, а мгновение спустя взорвался крипер.
        Взрыв уничтожил скелета вместе с пауком, но разворотил огромную дыру в полу штрека; ниже оказались ещё какие-то тёмные проходы, и Временный, не удержавшись на краю провала, полетел вниз. Метров шесть… Можно было хорошо брякнуться, но спасла паутина, в которую он вляпался со всего размаху.
        Спасла, но…
        Быстро осмотревшись, он похолодел: несколькими метрами ниже, посреди тёмного заплетённого паутиной коридора вспыхивал мрачными таинственными огоньками спаунер пещерных пауков.
        Та ещё засада! Хуже было, разве только упасть сразу в лаву.
        Пещерные пауки - пронырливые твари, умеющие ползать по стенам, быстрые и крайне ядовитые. Кусаются они не так уж сильно, но если их много… А когда ты ещё застрял в паутине и с трудом можешь двигаться!
        Всё это ураганом проносилось в голове Временного, пока он с остервенением рубил мечом тягучие мерзкие нити, с ужасом оглядываясь на приближающихся шелестящих членистоногих.
        Наконец последняя нитка порвана! Бежать! Он почувствовал два удара в спину, но, не останавливаясь, добрался до ближайшего сужения, где можно было попытаться отбиться.
        Отбросив мечом настигавших его тварей, он успел воткнуть между собой и ними блок подвернувшегося под руку булыжника, потом снова без устали рубил, уворачиваясь от отравленных челюстей…
        Наконец выдалась лишняя секунда, и он окончательно перегородил проход.
        Расслабляться, однако, было некогда: что сзади? Факел на стену, чтобы хоть немного осмотреться: «Ох ты, чёрт!» С другой стороны тоже зияла дыра, из глубины которой таращилась знакомая зеленоватая морда с бездонными провалами глаз. И каким только чудом он не свалился туда в запарке боя?!
        Внизу тоже всё было в паутине, это снова сыграло на руку: крипер медленно продирался сквозь липкую пакость и никак не мог приблизиться на заветное расстояние. Смертельные обнимашки немного откладывались…
        Временный как угорелый стал куда попало громоздить блоки булыжника, пока не оказался запертым в тесной каменной пещерке. Потом в изнеможении уселся на пол и откинулся на стену.
        Что там по поводу состояния? Полный трындец… Полсердечка и страшный голод. Плюс отравление паучьим ядом.
        Он прикрыл глаза и приготовился ждать наступления последнего мгновенья.
        Секунда, другая… В голову закралась странная мысль: а почему он должен умирать голодным? При том, что в инвентаре пропадает чуть не стак жареной говядины? Он достал кусок мяса и с удовольствием его умял. Второй, третий… Смерть не наступала.
        - Очень интересно…  - он ещё раз внимательно изучил показания индикаторов.
        Уровень здоровья пытался понемногу восстанавливаться, но действие яда мощно сбрасывало его до минимума в один «хэпэ». Однако эту последнюю черту яд преодолеть никак не мог.
        Ха! От отравления, значит, умереть нельзя! Конечно, состояние сейчас настолько хреновое, что можно отбросить коньки, даже просто спрыгнув с трёхметровой высоты, но если поберечься, то…
        И вдруг его снова накрыло могучей волной воспоминаний…
        Открытое море, он, задыхаясь, изо всех сил гребёт вёслами, чтобы успеть домой до того как яд десятка отравленных стрел сведёт его в могилу…
        Долгожданный берег, он выскакивает из лодки и бежит, бежит…
        И - невообразимо предательский случайный выстрел какого-то приблудного скелета!..
        Он хрипло рассмеялся.
        Вот, проклятье! Вместо того, чтобы без башки мчаться тогда домой, ему нужно было просто тихонько посидеть в лодке подальше от берега, пока не кончится действие яда! Потом покушать, восстановить здоровье и спокойно топать на родину! Да и рассвет к тому времени уже наверное наступил бы…
        Организм перестало скручивать в трубочку: очевидно действие яда прекратилось.
        Точно! Так, а что со здоровьем? Не растёт… А, снова голод!
        Ещё несколько ростбифов сделали своё дело. Через пять минут он вновь был готов к борьбе.
        Но постой… Ну-ка, ну-ка, есть смысл уточнить детали…
        Он вдруг понял, что ему стал доступен какой-то огромный пласт его прошлой жизни. Он ведь даже не удивился, впервые увидев крипера (название-то какое!), как будто заранее знал, чем опасен пещерный паук, мгновенно понял, что такое спаунер!
        А вот ещё, кстати: индикаторы… Это вообще - нормально? Хотя… Ну, существуют же разнообразные импланты: для связи, для медконтроля, да мало ли…
        Он снова проверил своё состояние и с немалым удивлением обнаружил, что рядом с индикаторами здоровья и голода есть ещё и показатель бронезащиты, который фиксировал текущий уровень около восьмидесяти процентов.
        В голове снова, как в первый день, начинал подниматься какой-то сумбурный вихрь непонятных слов, образов, странных звуков… Его охватил неподдельный ужас: больше всего на свете он боялся потерять способность связно мыслить - это было бы хуже всех криперов, пещерных пауков и скелетов вместе взятых, пожалуй даже - хуже смерти.
        - Тише, тише, тише! Ну нет, так нет, спокойно, спокойно…  - он попытался освободить разум от всяких имплантов, пространственных карманов, андроидов, киборгов, каких-то департаментов и прочей неясной мути.  - Не напрягаемся, потихонечку, полегонечку… И всё наладится. Так, попробуем… Например, отравленные стрелы.
        Стрелы были чем-то вполне реальным, ассоциации, связанные с ними, возникали сами собой и лишних вопросов не вызывали, мысль потекла ровно, от пункта к пункту.
        Да, во мне тогда их сидело не меньше десятка! И они точно были отравлены. Могли ли быть такие стрелы у скелетов? Да ещё сразу у нескольких? Н-ну нет. Сомнительно. Значит схватка была с людьми. Точно, была погоня, за мной гнались на трёх лодках! Вот оно как! То есть: да, другие люди - это не обязательно хорошо… Прискорбно. Далее. Лодка. Это клёво. Нужно будет посоображать как её изготовить… А куда я так рвался? Домой! Я плыл домой! И непохоже, что - сюда…
        В памяти вдруг всплыла картина: берёзовая роща, гора, притулившийся к её подножью домик. Ручей… Где-то на задворках сознания, словно далеко-далеко снова зазвучала музыка. Старинная, пронзительная Mother, I'm Here… Ещё немного, и на глаза навернулись бы слёзы от отчаяния и потерянности.
        Ну нет! Не сейчас. Так. Вставай-ка, дружок. Нужно действовать. А до дому я доберусь… Кровь из носу! И до ответов на все вопросы… Вот, кстати: тот скелет меня тогда… убил? А почему же я жив? Или я всё же где-нибудь в раю? Да уж, рай… Ладно, разберёмся.

        За завалом из булыжника поджидал крипер, с другой стороны шуршали и цвиркали ядовитые пещерники: их даже можно было рассмотреть в щель между стеной и стойкой крепи.
        Крипера пока можно было не брать в расчёт, они опасны, только когда их вовремя не замечаешь, больше смущало то, что там, внизу, столько паутины. В шахтах паутина - обычное дело, но когда её так много в одном месте - это неспроста. Скорее всего внизу находился ещё один спаунер…
        Пещерные пауки - это проблема посерьёзней. Слишком мелкие, они могли просочиться чуть ли не в любую щёлку, поэтому достаточно было одного неудачно сломанного блока, чтобы свести на нет относительную безопасность его укрытия.
        Сверху тоже раздавались лёгкие отрывистые звуки перебегающих тварей.
        Допустим, проделываю дыру. Они кидаются внутрь. Рубаю… И что потом? Кругом паутина, быстро проскочить нереально. Да и неясно - куда ломиться. А пауки тут же подтянутся свеженькие, спаунер непрерывно призывает всё новых и новых… Нет, не вариант. Если б хорошую зачаренную броню да зелья, можно было бы рискнуть… Чего-чего? Заколдованная броня? Зелья!? А ведь точно - на чердаке стояла варочная стойка… Зельеварка же! Ага, главное - вовремя вспомнить… добраться бы теперь до той зельеварки!
        Постепенно оформился некий план.
        Пауки небольшие, но в ширину-то вряд ли меньше полублока! Если ставить стойки по диагонали от блоков, меж ними образуется достаточный проём, чтобы ударить мечом, но паучара туда не втиснется… Так можно будет их относительно безопасно приговорить. Но сначала нужно добраться до спаунера и сломать. А уже потом - перебить понемногу всю эту свору…
        Прикинув, что непосредственно под стеной штрека вряд ли окажется пустота, он решил рубить ход к спаунеру именно там. Конечно, могло оказаться, что стена толщиной всего в блок, а за ней - другой коридор, набитый пауками, но - нужно было рискнуть. Только сначала нужно было немного подготовиться…
        Он соорудил верстак, смастерил несколько деревянных столбов для забора, пополнил запас факелов, положил под руку землю, чтобы, если что - быстро заделывать отверстия. Внимательно послушал, с какой стороны больше шума. По правой стене было вроде поспокойней.
        Первый куб вырубать было просто страшно. Но вышло как надо. Блок за блоком, он продвигался к цели. Твари метались буквально у самого уха: видимо чуяли, что разделяют их какие-то сантиметры.
        Через некоторое время он вернулся в свою каморку и попытался поточнее определить расположение спаунера. Как следует рассмотреть коридор было невозможно: ужасно мешали висящие лохмотья паутины. Потом он снова нырнул в свой подкоп.
        Так. Семь, восемь, девять. Вроде бы здесь… На метр ниже, два метра влево.
        Он остановился. По прикидкам выходило, что он точно под спаунером. Если он ошибся, то проделает дыру прямо в паутину и на голову посыплется вся эта шатия…
        Снова вернулся назад, ещё раз всё перепроверил. Вроде, всё было правильно.
        Ну, с богом!
        Удар, второй третий - и из пробитого отверстия на него метнулись сразу два гада.
        Проклятье! Всё-таки промазал!
        Одного он прикончил прямо киркой - перевооружаться времени просто не было; потом понял, что сражаться бессмысленно, пока не заделана дыра… Или - пока цел спаунер.
        Пан - или пропал! Не обращая внимания на пауков, Временный разрушил ещё один блок в потолке. «Да зараз-з-за!» Ещё блок… «Вот он!!!!». В несколько ударов клетка спаунера была уничтожена; кирку - на пояс, землю в руку, блок, второй, третий: потолок восстановлен. Меч!
        Короткая сумбурная схватка закончилась знакомо: вражины были уничтожены, но уровень здоровья стремительно уменьшался… В голове мутилось, перед глазами летали какие-то кракозяблы. Отрава действовала странными импульсами, словно каждый раз собиралась с силами, прежде чем вспыхнуть внутри вспышкой боли.
        «Н-да. Справедливо будет отметить, что сейчас в моём яде много крови…» - попытался пошутить про себя Временный. На какое-то мгновенье стало вновь страшно, что эта невидимая атака не остановится на последнем рубеже… Но - нет. Заветная единичка здоровья стояла насмерть.

        Оклемавшись, и восстановив силы, он подвёл итоги.
        Добыто шесть паучьих глаз (кто бы ещё знал, куда приспособить эту гадость!) и приличная кучка паутинной нити; съедена половина еды; доспехи - вдребезги; меч - разве что в топку… Плюс ужасные нравственные страдания в ожидании неминучей гибели. Называется «сходил за синими камушками»… Но зато - я оказался крут. И - минус спаунер. И - плюс опыт и воспоминания. Терпимо…
        По-хорошему - нужно было выбираться. Но с одной стороны было совсем неочевидно, куда двигаться, с другой - остались недобитые твари. Какой-то незавершённый подвиг получался…
        Вернувшись в свой булыжный закуток, он глянул в щель: пауки были ещё тут, штук пять. Но, вполне возможно, что их было больше.
        Меч был совсем на грани, пришлось скрафтить новый.
        Так, что там за идея была про стоечки…
        Он долго примерялся, ждал пока пауки отползут хотя бы на пару метров, потом сломал загораживающий проход блок булыжника и попытался быстро поставить посреди коридора деревянный столб. Сразу не получилась, потому что откуда-то с потолка на присмотренное местечко неудачно свалился ещё один паучара. Пришлось двинуть его дрыном; того немного отбросило, после чего столбик прочно утвердился там, где полагалось.
        Выполнив ещё несколько подготовительных действий, Временный добился того чего хотел: получилась отличная щель между столбом и блоком земли, достаточно широкая, чтобы просунуть меч. Безмозглые членистоногие бросались на прорыв, но протиснуться не могли.
        - Ну вот. Камон, бэйби…
        Пауков оказалось аж семь штук. Пятерых он одного за другим уложил, не сходя с места, остальные цвиркали где-то неподалёку, но в зоне видимости не появлялись. Порубав всё через ту же щель паутину, до которой мог дотянуться, он поставил в паучий штрек пару факелов, подождал некоторой время. Никто не появлялся.
        - Вперёд!
        Он сломал блок под стойкой, потом саму стойку. И вторую. Выскочив из своего убежища, он замер в напряжении.
        - Ага! Вот они где, голубчики…
        Пауки висели в засаде под потолком, прячась за массивной деревянной балкой верхняка. Торчащие во все стороны лапы выдавали их влёт.
        Разобраться с ними не составило труда.
        Потом, осторожно расчистив тоннель от паутины и хорошенько осветив окрестности, он удовлетворённо осмотрелся: «Вот теперь - красота». Неподалёку оказалась ещё одна вагонетка с сундуком. Приятный бонус. Помимо нескольких костей в сундуке лежало нечто удивительное: седло и алмазная конская броня.
        Ого! Набор кавалериста. А, то есть, значит, ещё и лошадку где-то можно раздобыть? Ну, не для коровы же седло!
        Дело было закончено, теперь точно пора было домой.
        Временный покачал головой. Над головой раскинулось несколько горизонтов шахт, каждый из которых - сам по себе лабиринт. О нужном направлении вообще можно было только догадываться. Искать оставленные где-то на верхнем уровне сундуки - просто нереально. И махать мечом уже как-то не хотелось.
        Пожалуй, самый безопасный вариант - рубить лестницу в скале сразу на поверхность. И даже не факт, что это займёт больше времени…
        Однако начинать прямо отсюда - тоже была не лучшая идея. Очень неудобно бы получилось, если бы сверху из какого-нибудь очередного тёмного тоннеля прямо в руки свалился жаждущий общения крипер.

        Путь к солнцу оказался долгим. Сначала Временный всё-таки прошёл весь штрек до конца, уже по привычке запечатывая все ответвления. Добравшись до тупиковой стены, он прислушался: звуков сверху, как будто, не доносилось. Он надеялся, что здесь над ним не окажется других ходов. Потом он долго терпеливо рубил камень, ожидая за каждым очередным блоком увидеть какую-нибудь засаду. Ещё по дороге пришлось делать остановку, чтобы изготовить новую кирку и перекусить. Всё, однако, на этот раз окончилось благополучно. Не считая того, что вылез он прямиком на дно озера.
        Когда он выломал очередной куб камня, сверху посыпался песок. Сложив два плюс два, он понял, что дальше можно ожидать какой-то каверзы, поэтому предпринял некоторые меры предосторожности: расширил площадку, укрепил факелы под потолком так, чтобы их, если что, не смыло. После этого - убрал верхний блок упавшего песка.
        В отверстие хлынул мощный поток воды, который моментально заполнил почти всю пещерку и устремился дальше - в глубины, по только что вырубленной штольне. Временного прижало течением к стене, но воздух над головой оставался; можно было обдумать ситуацию.
        Виделось два варианта: заделать дыру в потолке и выбираться куда-нибудь в сторону, или попытаться всплыть. Вряд ли здесь было очень глубоко: максимум метра три-четыре. Не мог же он упереть куда-нибудь под океан по этим шахтам… Ну и слой песка в три блока…
        Но в тесной каморке вода вызывала необъяснимый ужас. Казалось, что мощное течение не удастся перебороть, и оно затащит куда-то в глубины шахт, зальёт с головой, и там будет не вздохнуть и не выбраться, а он будет барахтаться, обречённо считая последние мгновения…
        - Не бойся. Здесь это не опасно.
        Он остолбенел. Тихий женский голос, довольно высокий, с лёгкой едва заметной хрипотцой и какой-то уютной интонацией раздался прямо из воздуха, откуда-то справа.
        - Я на самом деле это слышал?
        В ответ колокольчиком прозвенел такой же мягкий негромкий смех.
        - Да… Давай уже, выбирайся.
        Временный в замешательстве будто бы случайно кашлянул, прочистил горло. Совершенно непонятно было, что происходит, и как реагировать. Потом он убрал оставшийся песок, приблизился к льющемуся сверху водопаду. Сквозь пятиметровую толщу воды виднелось весёлое синее небо. Здесь и в самом деле было совсем неглубоко.
        Задержав дыхание он рванул вверх. Течение действительно тянуло обратно, но оказалось, что это не так уж страшно. Через пару секунд он вынырнул и с удивлением обнаружил, что находится на северной отмели того самого чудного озерка, буквально в двадцати метрах от своего мини-замка. Воды было всего по пояс.
        Аккуратно заделав дыру булыжником и засыпав поверх песком - как было,  - он преодолевая сопротивление воды, побрёл к дому.
        Дверь, как обычно, отсутствовала. Он вспомнил, что сам вчера заделал проём.
        Вчера? Да, пожалуй, неделя прошла, не меньше! Н-да. Нужно будет адекватную дверь вставить, а то хрень какая-то - каждый раз стены ломать…
        Оказавшись дома, он на всякий случай подождал десяток-другой секунд - вдруг этот бестелесный дух соизволит зайти в гости - потом всё-таки восстановил стену.
        Растерянно постоял.
        - Эй… Ты тут?
        - Меня зовут Кей.

        Глава 3. Кей
        ВЕСЁЛЫЙ АНГЕЛ

        В тишине повисла долгая пауза.
        - Чёрт… А я даже и не знаю, как меня зовут,  - наконец, сокрушённо пробормотал он. Проанализировав свои смятенные чувства, он пришёл к выводу, что вроде как слегка стесняется.  - А ты - кто?
        - Я… Можешь считать, что я твой ангел-хранитель. А зовут тебя… Никак пока не зовут. Тебе нужно будет выбрать имя самому.
        - Что, прямо сейчас?
        - Не обязательно… Есть у тебя пара недель на размышления. Хотя, если хочется, то можно и сейчас. Твоё право. Но лучше пока не спешить, имя выбирается только один раз. А пока оно не так уж и важно…
        - Почему это?
        - А зачем? Имя необходимо для общения с другими, а их пока поблизости не предвидится.
        - А ты?
        - Я - особый случай. Но если ты поразмыслишь, то поймёшь, что и в нашей ситуации твоё имя тоже пока неактуально.
        - А-а-а… А что значит - «ангел-хранитель»? Ты будешь мне помогать?
        - Помогать? Ну, может быть, чуть-чуть… Могу иной раз чего-нибудь подсказать. Моральная поддержка, опять же,  - она хихикнула.  - Анекдот, там, расскажу, когда тебя пауки будут заедать в очередной раз…
        - Смешно… Ты была в шахте?
        - Конечно. Я всегда с тобой. Работа такая.
        В его голове теснился сразу миллион вопросов и из-за этого никак невозможно было задать какой-то самый важный, самый правильный.
        - А кто я такой? Где мы находимся? Зачем всё? Что делать-то?..
        Интонация Кей изменилась, стала рассудительной и слегка поучающей:
        - Вот видишь. Тебе ещё рановато… Ты не доверяешь своим глазам, чувствам и мыслям. Всё же просто: ты - человек, разве есть какие-то сомнения? Ты появился на свет, вырос… В твоей жизни происходили разные события. Ты их немножко забыл, но постепенно - вспомнишь.
        Вокруг тебя - мир. Большой, разнообразный, чудесный. Иногда - опасный, но у тебя есть все возможности этих опасностей избежать. Если захочешь. Конкретно вот это - твой дом. Можешь в нём жить, можешь его улучшать, можешь разрушить и построить новый. Вокруг - джунгли. Очень большие. За джунглями есть ещё леса, поля, моря, пустыни… Мир огромен!
        Где-то далеко есть другие люди, но тебе нужно будет самому как-то до них добраться. Опять же - если захочешь.
        Зачем всё?  - очень хороший вопрос, но каждому человеку всегда приходится самому искать ответ на него. Некоторым, правда, лень или страшно об этом думать, тогда они доверяют словам разных умников, и потом эти умники иногда используют таких людей в своих интересах. Уж в любом случае я тебе в этом деле не помощник.
        Что делать?  - кажется, ты вполне сам справляешься: пытаешься что-то вспомнить, анализировать, планировать. Вот, добыл кучу железа и прочих полезностей… Может, разберёшься уже со своей дверью?  - Кей снова хихикнула.
        Чёрт. Вот хитрая! На все вопросы ответила и ни капли не прояснила…
        - А почему я ничего не помню?
        - М-м-м. Скажем так: произошёл несчастный случай. Вследствие твоей неосмотрительности. Тебя удалось спасти и… И вот. Последствия.
        - А ты можешь мне что-нибудь напомнить?
        - Такое дело… Кое-что - могла бы, хотя большая часть твоей прошлой жизни мне неизвестна. Но важно не это. Если я что-нибудь тебе подскажу - пусть даже чистую правду - тебе потом всё равно будет иногда казаться, что я намеренно ввела тебя в заблуждение, что этого не было или оно было не совсем так… Ты должен сам вспомнить. Извини.
        М-да. Негусто…
        - Слушай, а вот вторая книжка в сундуке - про какого-то герцога. Она… Ну, то есть,  - это что-то важное или просто так, для разнообразия?
        - Не могу сказать, что это самое важное в жизни… Хотя - кому как. Для тебя - это просто напоминание об одном незаконченном деле. Ты вспомнишь, когда будешь готов, не сомневайся.
        Дельных мыслей не было. В голове царил хаос, а присутствие невидимого вездесущего спутника (спутницы!) с одной стороны - после недели одиночества и непоняток - несказанно радовало, но с другой стороны вызывало некое неуютное смущение.
        - А ты всегда-всегда теперь будешь за мной следить?
        - Вот вы какие, всё-таки, люди! Вам ужасно хочется, чтобы в трудную минуту кто-нибудь по щелчку пальцев появлялся и спасал вас, но чтобы при этом кто-то постоянно следил за вами - ни-ни! А уж чтобы вас направляли или наставляли на путь истинный - да ни в жизнь! Это же так ущемляет вашу свободу!
        - Я никогда никого не просил спасать меня в трудную минуту.
        - Ну да, ну да, извини. Это было неправомерное обобщение. Зато теперь могу задвинуть чего-нибудь про гордыню…  - Кей засмеялась.
        - А, то есть, ты, значит,  - не человек?
        - Упс… Видишь - всё у тебя нормально с мозгами. Это… это я оговорилась. Дело в том, что «человек» - туманное слово. Думаю, что я не меньше человек, чем ты. Возможность быть несколько «над» вселяет ложное чувство превосходства… Я исправлюсь, честно-правда! Давай, так: я пойду в угол подумать над своим поведением, но если что - зови. Я вряд ли смогу помочь физически: подкинуть тебе еды или спасти от крипера, но посоветовать чего-нибудь вредное - всегда пожалуйста. Вот, кстати: не забывай иногда спать: это необходимо для сортировки и закрепления информации, повышает скорость реакций и вообще приятно…
        Он покачал головой: «Человек, но как бы и не совсем человек… Что за фигня тут происходит? Ну ладно. Что там с дверью-то…»
        Он поднялся на чердак, в мастерскую. Первым делом загрузил в печку стак железной руды, благо, что угля после похода в шахты было предостаточно. Потом подошёл к верстаку.
        Дверь. Дверь… Дверь должна быть из досок, правильно я понимаю? Типа люка: как-то он легко у меня получился в прошлый раз…
        Расщепив несколько чурок на доски, он начал примерять их на верстаке. К делу Временный подошёл вдумчиво: девять ячеек верстака предполагали множество вариантов, и он перепробовал их все.
        Дверь, люк, плаха-полублок, ступени, лодка («Да!»), деревянная миска, нажимная пластина, кнопка. Неплохой улов!
        Нажимная пластина? Что-то насчёт открывания дверей… О!
        Как уже было раньше - случайная зацепка вызвала целую цепочку воспоминаний. Железная дверь, которую невозможно открыть рукой, зомби, умело взламывающие дверь деревянную, какие-то деревенские домики, для которых исправность дверей - важнейшее условие и вечная головная боль…
        Так, так. То есть деревянные двери в присутствии зомби не рекомендуются. Своевременно. Что там с железом?
        В печке уже выплавилось достаточное количество увесистых белых слитков стали. Не отходя от верстака, Временный заодно разобрался и с железом. Металлическая нажимная пластина вызвала недоумение: «Да нафига их столько-то? Деревянные, каменные, железные… Небось ещё и алмазные есть? Нужно будет как-нибудь заняться этим делом, поэкспериментировать…» Самое ценное, что удалось получить - ножницы и ведро. Очередная порция прошлых знаний: ведром можно таскать воду, молоко и даже лаву!
        Потратив сутки на разнообразные опыты на верстаке, он спустился вниз и вставил, наконец, входную дверь. Дверь была толстая, металлическая, изнутри она открывалась каменной нажимной пластиной (это было очень удобно), а снаружи - кнопкой, чтобы дверь не могли открыть какие-нибудь мёртвые проходимцы.
        Дверь выглядела несколько чужеродно в стене из берёзовых досок, но с этим приходилось мириться ради безопасности.
        Кстати, а почему та дверь деревянная?
        Он вышел на террасу, осмотрелся и пришёл к выводу, что здесь железная дверь попросту не нужна. На хорошо освещённой террасе зомби вряд ли появятся, стало быть и опасность взлома была в достаточной степени призрачной. На всякий случай он поставил на место позаимствованные факелы и добавил ещё парочку для надёжности.
        Вернувшись домой, он почувствовал вдруг навалившуюся усталость. А может и вправду поспать?
        ХРАМ В ДЖУНГЛЯХ

        Проснувшись, он ощутил фантастический подъём сил: мысли были легки и стремительны, хотелось немедленно что-то строить или куда-то бежать. Вчерашние события: шахта, пауки, криперы - казались всего лишь обрывками сна.
        Вчерашние? Интересно, сколько он проспал? Да и в шахте он «гулял» не меньше недели…
        Он выглянул в окно: озеро золотилось бесчисленными солнечными бликами. У двери он на всякий случай прислушался: тихо. Вышел на берег, глянул по сторонам, в небо. Солнце стояло в зените.
        Он выбрал местечко поглубже и, разбежавшись нырнул. Восхитительно прохладная вода приняла его в свои невесомые объятья. Лепота!
        Выбравшись, он ещё раз осмотрелся.
        Так. Чего бы, чего бы…
        - Привет! Выспался? Какие планы?
        Ой. Кей… Думал, что это сон такой…
        - Привет. Офигенно себя чувствую. Ты была права, спать - это чудесно! А сама ты спишь когда-нибудь?
        - Конечно. В некотором смысле. Всем полезно иногда приводить мозги в порядок.
        - М-м. Да вот думаю - на южный берег сплавать, крепость там какая-то… Не знаешь, что это?
        - Сплавай, сплавай, посмотри. Это не совсем крепость, правильнее - храм. Но неважно. Осторожней там. Ножницы прихвати, может, пригодятся. И про освещение не забывай.
        - Ножницы?
        - Давай уже, езжай, не морочь мне голову!
        Он изумлённо помотал головой: «Не, и это я, главное, морочу ей голову! Нафига ножницы в этой крепости?.. Храме.»
        Тем не менее, он послушно сходил наверх, забрал из давно остывшей печки остатки выплавленного железа, сделал ножницы, остальное понёс сложить в сундук. Места там не оказалось, пришлось снова подниматься, делать ещё один сундук, заодно и - лодку…
        Наконец всё было готово: лодочка покачивалась на волнах, в инвентаре лежало дерево, еда, факелы и ножницы. Меч с киркой висели на поясе.
        Солнце уже клонилось к вечеру, но до храма было как будто недалеко, «успею» - подумал он.
        Лодка оказалась норовистая, слишком вёрткая, он не сразу приспособился плыть именно туда, куда хочется. Но когда освоился - дело пошло на лад: лодчонка просто летела. Вскоре он был на месте.
        Оставив своё судно у берега, он поднялся по свисающим лианам прямо на площадку-карниз у храма. На храм оно мало походило: скорее это всё-таки был такой маленький замок-крепостюшка целиком сложенный из булыжника. Камень был сплошь затянут зелёными прожилками мха, нога человека сюда не ступала, судя по всему, лет эдак триста. Временный почувствовал себя неуютно. Ничего намекающего на возможные опасности не было, но древнее заброшенное строение, поглощённое джунглями, навевало мысли о бренности существования. И о предостережении Кей он конечно же помнил.
        Он медленно пошёл по карнизу в обход сооружения. Вход оказался с противоположной от озера стороны. Здесь в тени гигантских стволов и непролазных зарослей сумрак особенно сгущался; из тёмной арки веяло холодом и сыростью.
        Он в очередной раз замер и прислушался. Тихо. Ни кашля скелетов ни хрипов зомби. Лишь где-то в лесу изредка всхлипывали местные разноцветные птички.
        Набравшись решимости, он вошёл в арку и начал спускаться по мрачной каменной лестнице куда-то в подвал. Темнота угнетала.
        Да блин! Прям как загипнотизированный… Есть же факелы!
        Он встряхнулся от наваждения и быстренько закрепил на стенах несколько факелов. Их неровный, но яркий свет разогнал всю мистическую таинственность этого заброшенного строения.
        Внизу коридор расходился в противоположные стороны: справа он быстро заканчивался у стены, из которой торчали три мощных рычага-выключателя. Внимательно осмотрев их, Временный решил пока ничего не трогать. Левая часть коридора ещё раз поворачивала и уводила в темноту.
        Очередной факел осветил коридор и в конце - небольшую затянутую лианами комнатку.
        Он сделал несколько шагов вдоль стены, настороженно вглядываясь в зелёные заросли в конце: кто оттуда может выскочить?
        Никто не выскочил. Зато что-то негромко щёлкнуло, и мимо него со свистом пронеслась стрела. Он прижался к стене, спрятавшись за какой-то выступ и приготовился встречать врага.
        Однако больше ничего не происходило.
        Он осторожно выглянул из-за камня. Тишина. Напряжение, казалось, достигло высшей точки.
        Ещё несколько крадущихся шагов вперёд. Больше никто не стрелял. Приблизившись к лианам вплотную, он разглядел за листьями какое-то устройство.
        - Раздатчик!
        Действительно, обычный раздатчик до отказа заполненный стрелами.
        Как же он активировался?
        Стараясь не попадать под прицел механизма, Временный вооружился киркой и сломал пару блоков перед раздатчиком. Под полом в каменном жёлобе обнаружилась ведущая откуда-то от входа тонкая дорожка красного порошка.
        Красная пыль!
        Незамедлительно подвезли свежие воспоминания. Красная пыль - странная субстанция, которая могла проводить исполняющий сигнал. Кнопку или нажимную пластину можно было ставить не вплотную к дверному проёму, а, к примеру, метрах в десяти от двери. И если соединить кнопку с дверью дорожкой красной пыли, то при нажатии на такую кнопку дверь всё равно откроется. Ещё так можно было провести сигнал к лампам, например, или как здесь - к раздатчику, который плевался стрелами в непрошенных гостей. На этом познания Временного в схемотехнике заканчивались.
        Откуда же вёл сигнал?
        Он вернулся обратно по коридору, на этот раз внимательно смотря под ноги.
        «Есть!» - почти на входе он заметил пересекающую коридор незаметную растяжку. Он спрятался за выступ стены и с опаской наступил на нитку. Снова щелчок и ещё одна стрела впилась в стену.
        Может ножницы именно на такой случай?
        Он присел и осторожно перерезал нить. Выстрела не последовало.
        Во как! Да я теперь буду просто суровый сапёр! Спасибо, девушка…
        Он осмотрел крепление нити: по обе стороны тоннеля в нишах за лианами скрывались крюки - натяжные датчики.
        Вернувшись к стреляющему механизму, Временный добавил света и огляделся: неподалёку стоял сундук, тоже подозрительно полускрытый свисающими лианами.
        Обнаружить и обезвредить ещё одну растяжку было несложно. После этого Временный, наконец, заглянул в сундук.
        Хо-хо! Золотишко!
        В сундуке лежало шесть сияющих жёлтых слитков и несколько шматков тухлого мяса. Брезгливо выбрав золото, он быстро захлопнул сундук.
        - Всё что ли?  - он оглядел погребок ещё раз.  - Похоже на то… А! Ещё ведь какие-то выключатели были!
        Вернувшись к рычагам, он нерешительно остановился.
        Ладно, там не заметил растяжку. На крайняк можно было схлопотать стрелу в фанеру, это ещё терпимо. А тут что? Вдруг тут задуман какой-нибудь секретный люк, чтобы вылить на неосторожного сталкера кубометр лавы…
        Временного словно ударило током.
        «Сталкер. Сталкер?» - он словно пробовал слово на язык. В висках застучало, словно вот-вот случится главное… Но - увы.
        Может быть, я был сталкером? Н-ну в шахты рейд у меня неплохой вышел, несмотря на все косяки… Да и здесь вон я как ловко…
        - Кей…  - осторожно позвал он.
        - М-м?
        - Я раньше был сталкером?
        - Хм. А что это значит?
        - Ну сталкеры… Люди, которые лазят куда ни попадя, в разные запретные и опасные места.
        - О да, пожалуй. В опасных местах ты бывал, бесспорно. Ты что-то вспомнил?
        - Да, слово… Сталкер.
        - Это хорошо. Ну что, какой рычаг будешь дёргать первым?
        Дёргать… А может, для начала так глянуть?
        Он взял кирку, отодвинулся, насколько это было возможно, и осторожно постучал по камню рядом с рычагом. Вынув из стены блок, затем ещё один, он проник в небольшую комнатку, скрытую за выключателями.
        Средний рычаг был ни к чему не подключён - декорация. От крайних дорожки вели к системе липких поршней, которые могли передвигать блоки. Ничего особенно опасного не обнаружилось. Немного посоображав, он уяснил систему: один из поршней «захватывал» блок сверху, а другие два поршня отодвигали эту конструкцию в сторону; в полу первого этажа при этом открывался проход, через который можно было проникнуть внутрь этой комнатушки.
        Он проверил свои выводы не практике. Один выключатель, другой, потом обратно… Всё произошло как и было задумано. Он не поленился сходить наверх поглядеть где образовалась дыра, спрыгнул в неё и занялся главным, ради чего и была затеяна вся эта бодяга: сундучком.
        Добыча его не особо впечатлила. Несколько слитков железа, опять куча костей и гнили. Был, правда, ещё алмаз. Но всего один. Что можно сделать с одним алмазом? Ну, разве что любоваться. Зато вся эта замысловатая куча механизмов могла оказаться полезной.
        - Кей, а забрать это всё можно? Никто не будет возражать?
        - Можешь разобрать эту хибару по камушку. В мире полно подобных странных заброшенных строений: храмов, таких, как этот или пустынных, диких шахт и даже подземных крепостей. В общем случае - они ничьи, то есть, кто первым нашёл - тот и пользуется. Там, где живёт много людей, действуют особые правила по поводу собственности, но тебе пока не стоит об этом переживать.
        Он подошёл к делу вдумчиво: собрал всё, что можно, вплоть до красной пыли. Прихватил и странные резные камни, на которых крепились выключатели и даже наковырял с полстака замшелого зелёного булыжника - мало ли, в хозяйстве всё может пригодиться.
        Выбравшись, наконец, из подвала, он решил подняться наверх. Два марша лестницы быстро вывели его на крышу.
        Над головой рассыпались тысячи немигающих звёзд. Откуда-то справа пробивались призрачные лунные отсветы, но самой луны было не видно за чёрными кронами, плававшими где-то в небесах. Посреди озера на островке заливал окрестности светом его маленький замок. Стояла необыкновенная тишина, полное безветрие, птицы, наверное уснули, и даже звуков непотребной ночной нечисти было не слыхать. Ночь обнимала мир тёмными мягкими крыльями.
        Плыть домой почему-то не хотелось. И не потому, что это представлялось слишком опасным. Странно, но сейчас ночь не казалась враждебной, она была словно наполнена умиротворением и ожиданием. Чего? Кто бы то знал…
        Он сходил вниз, заделал вход-арку булыжником, осветил коридоры. Вернувшись на крышу, поставил факелы по углам. Потом уселся на край, свесив ноги. Снова в памяти что-то зазвучало, тихонько-тихонько, даже не разобрать… Что-то про лунный свет, про водку…
        - Кей, ты тут?
        - Ага,  - голос её прозвучал рядом, совсем тихо, почти шёпотом.
        - Смотри, какая красота!
        - Да… Заметил? Даже зомби не слыхать…
        - Да и скелетов не видно… Может, сегодня полнолуние какое-нибудь, и у них выходной?
        Кей тихонько засмеялась.
        - Ага. Они все собираются на вечеринку, где-нибудь на полуострове скелетов и танцуют джакт.
        - А мелкие зомбики путаются у них под ногами…
        …
        Посреди диких-диких джунглей, где-то между мраком ночи и серебром луны, над гладью затерянного лесного озера два голоса с негромким весельем обсуждали всякую дохлую чертовщину. Настоящая романтика!
        Они просидели на крыше храма до рассвета.

        Глава 4. Рейнджер
        ОКРЕСТНОСТИ

        Прошло несколько дней. Джунгли вокруг понемножку становились знакомыми, и Временный уже неплохо представлял ближние окрестности.
        Как-то на досуге он поразмыслил и придумал своему озеру подходящее название. «Майн». Без затей - «моё». При этом в названии был недвусмысленный намёк на шахты, лежащие под ним, да и само слово навевало какие-то странные невнятные ассоциации, в которых он пока не разобрался.
        К северо-востоку от озера возвышалась небольшая гора, или, скорее - обрывистый высокий холм, за которым пробегала речка - Северная. Речушка небольшая, даже в широких местах не больше десяти метров, в теснинах же её можно было и перепрыгнуть с хорошего разбега. К сожалению, местами русло прерывалось огромными земляными завалами, так что использовать её для путешествий было неудобно. Временный задумал как-нибудь провести специальный большой субботник по расчистке реки, тогда, передвигаясь на лодке, можно будет значительно ускорить исследование отдалённых северных районов.
        На юго-востоке, за Озёрным храмом, тоже тянулась вереница разрозненных водоёмов, соединив которые каналами-протоками, можно было бы организовать водный путь до Южной реки, которая текла блоках в пятистах от Майна.
        На запад и на восток неизвестно на сколько сотен или даже тысяч блоков простиралась настоящая глухомань, куда Временный пока боялся соваться. Двигаясь по рекам или от озерка к озерку, можно было хоть как-то ориентироваться, в глуши же стоило пройти пятьдесят-сто метров, и уже было невозможно понять где находишься: умопомрачительные заросли скрывали всё, и иной раз нельзя было разобрать даже в какой стороне солнце. Кроме того, передвижение по джунглям занимало адски много времени, потому что приходилось не столько шагать вперёд, сколько бесконечно ползать вверх-вниз по непролазным зарослям, заплетённым вездесущими цепкими лианами.
        Невидимая и ненавязчивая Кей оказалась очень удобной «Пятницей». Она не донимала своим постоянным присутствием, но всегда была готова пояснить разные странности мира, которые порой ставили Временного в тупик. Впрочем, возможно, что у него просто оказался подходящий характер. Он вовсе не нуждался в обществе для того чтобы перед кем-то выпендриваться или убивать время в непрерывной бессмысленной болтовне, ему достаточно было ЗНАТЬ, что рядом есть кто-то ещё. От скуки он тоже не страдал: вселенная была полна тайн и ему это нравилось: выяснилось, что он просто обожает решать разные задачки и разгадывать головоломки. Помимо этого он был полон планов переустройства мира. Уже бурлили какие-то замыслы насчёт расширения дома, прокладки дорог, выкапывания каналов и прочих масштабных проектов.
        А мир действительно выкидывал фокусы. В первые же дни Временного просто поверг в изумление тот факт, что сила тяжести действовала только на песок, гравий и живых существ. Когда он первый раз заметил висящий в воздухе кусок скалы, он долго ходил вокруг, пытаясь понять в чём дело. Убедившись, что огромный каменюка действительно никак не связан с находившейся рядом горой, он подумал, что, возможно, внутри замурован какой-то летучий минерал, который заставляет скалу парить. Это открывало бы офигенные перспективы: можно было бы замутить какой-нибудь летательный аппарат, и, пользуясь ветром, совершать путешествия по воздуху.
        У него был с собой плохонький, но ещё вполне рабочий лук, отбитый у скелета, и стрелы из раздатчиков. Он прицелился и выстрелил в загадочное каменное НЛО, надеясь, что оно хотя бы покачнётся. Без толку. Пришлось построить земляной столб, чтобы подобраться к летучей скале поближе. Поднявшись вровень, он толкнул её рукой, потом осторожно наступил на каменную поверхность.
        Выяснилось, что скала вовсе не «плавает» в воздухе, а стоит там мёртво, словно впечатанная в пространство. Он ещё раз убедился, что вокруг камня - только воздух, никаких невидимых блоков. Только после этого он позвал:
        - Кей! Что это за фигня? Почему оно не падает?
        - Как бы тебе сказать… Короче, оно и не должно падать. В каждом мире свои физические законы. В одних мирах всё падает, в других - наоборот, всё летает… А здесь всё стоит на том месте, куда его поставили. За редкими исключениями.
        Временного не столько заинтересовали особенности сего мира, сколько сам факт наличия разных миров.
        - Значит, миров, как бы, много… Это точно?
        - Точнее некуда, поверь.
        - Угу… А я, значит, раньше жил в каком-то другом мире, раз эти летающие камни мне кажутся необычными?
        - Эм-м-м… Скажем так: родился ты в одном мире, а потом довольно долго жил в этом.
        - А тот, родной…
        - Тут я тебе не помогу. Может быть, ты вспомнишь сам.
        - Ясно всё с тобой… И, значит, что: вот эта скала - абсолютно надёжно стоит и не упадёт ни при каких обстоятельствах?
        - Точно.
        - Но послушай, а я же видел, как падает песок - когда из шахт выбирался?
        - Это исключение. Песок и гравий. Ну и всё живое - люди, мобы…
        - Мобы?
        - Движущиеся существа помимо людей. Скелеты, свинюшки всякие.
        - А вода?
        - Вода и лава - не падают, они льются. Есть некоторая разница. В этом тебе лучше разобраться самостоятельно.
        - Лады… Не, всё-таки. То есть - надёжно-пренадёжно оно и никак не рухнет?
        - Да надёжней не бывает. Если только ты сам под собой опору не сломаешь. Или какой-нибудь другой злодей. Само оно упасть не может по определению. Попробуй вон то дерево сломать, начиная снизу…
        Висящие в небесах камни всё равно вызывали чувство неприятия, и Временный сломал их все, благо, что скала была не такой уж большой. Затем, спустившись, он с опаской, готовый в любую секунду отскочить подальше, срубил дерево. Несмотря на предупреждение, эффект всё равно оказался потрясающим. Оно НЕ ПАДАЛО!
        М-да. К этому нужно будет привыкнуть…
        А известие о разных мирах несколько обескураживало. Пожалуй, в другой ситуации, оно привело бы Временного в ещё большее смятение, но «стена забвения» в голове сглаживала остроту восприятия. Время от времени всё окружающее снова казалось ему лишь сном, а во снах ведь возможны самые невероятные вещи…
        ВЕДЬМИН ХРАМ

        Первые вылазки на разведку окрестностей Временный совершал с опаской, далеко не забредал и обязательно возвращался домой под вечер. Однако подробные исследования мира так провести было невозможно. На третий день он, наконец решился на более серьёзный многодневный поход. На север.
        Озеро Майн отделяла от истока Северной невысокая гряда холмов, густо заросших джунглями. Расстояние - рукой подать, да и кручи по пути не такие уж грозные, но продираться сквозь заросли было ужасно неудобно. Временному в очередной раз пришла в голову мысль, что нужно будет плюнуть, потратить несколько дней и всё-таки пробить от озера до реки нормальный судоходный канал-тоннель шириной метра три, чтобы лодка не цеплялась вёслами…
        Добравшись до реки, он с облегчением погрузился в нехитрое судёнышко и помчался на север. Даже несмотря на небольшие задержки, вызванные необходимостью обрубать нависающие над рекой ветви, скорость передвижения сразу выросла в разы.
        Река понемногу забирала вправо и, сделав петлю, повернула прямо на юг. Временный решил немного осмотреться. Берег здесь был высоким и обрывистым, поднявшись наверх, можно было попробовать глянуть что там дальше на севере.
        Вскарабкавшись по лианам на гору, он обнаружил, что находится на гребне узкого - буквально в несколько десятков метров - хребта, по другую сторону которого текла ещё одна река. Вполне возможно, что это была всё та же Северная, сделавшая где-то южнее ещё одну петлю. Если это так, то он вскоре окажется здесь снова, только с другой стороны горы. Чтобы отметить это узкое местечко, он соорудил на вершине небольшой обелиск, ярко осветив его несколькими факелами. Потом спустился обратно и направил лодку дальше на юг.

        В ущелье оказалось довольно сумрачно: уже вечерело и пора было подумать о ночлеге. Река впереди резко поворачивала налево; Временный решил глянуть что там впереди, а потом заняться стоянкой. Однако оказалось, что сразу за поворотом река разливается в широкий плёс, а на правом пологом берегу возвышается…
        Ещё один храм! Мысли об устройстве временного убежища моментально улетучились. Собственно, можно было переночевать прямо в храме, опыт показывал, что это решение вполне здравое.
        Временный выскочил на берег - прямо на отмостку первого этажа и сразу закрепил на стене факел… Попытался закрепить.
        Факел ярко мигнул и исчез.

        <Сервер>: Вы не можете здесь это делать!

        - Что за…
        Он снова попробовал поставить факел, затем, после очередной неудачи, попробовал сломать кусок стены.

        <Сервер>: Вы не можете здесь это делать!

        - Кей! Что происходит?
        - Приват.
        - А поподробнее?
        - Есть смысл переплыть на другой берег и позаботиться о безопасном ночлеге. По ходу дела я тебе расскажу.
        Он посмотрел на небо. Действительно завечерело уже совсем не по-детски, в тёмной синеве начали проглядывать звёзды. Учитывая, что даже осветить храм не представлялось возможным, совет Кей выглядел здравым.
        Временный решил не заморачиваться с выкапыванием норы и переждать ночь на дереве. Взобравшись по лианам на ближайший тропический гигант, он вырубил в ветвях уютное гнёздышко. Здесь было вполне безопасно: практика показывала, что на листве ночные твари не спаунятся, а снизу подняться могли бы разве что большие пауки, да и то - только теоретически.
        - Ну и?
        - Вот слушай. Там, где живут люди, им нужно обеспечивать неприкосновенность своей собственности. Для этого существуют приваты. Каждый гражданин имеет возможность объявить небольшую часть мира своей собственностью. Производится определённая процедура, регистрация, и территория становится приватом. В привате никто кроме хозяина не может ничего сломать или наоборот поставить…
        - А сундуки открывать?
        - Это зависит от разрешений, установленных владельцем.
        - И чей же в храме приват?
        - Не знаю… Вообще - это довольно странно. Я полагала, что людей в округе нет на много тысяч блоков… Думаю, что завтра, возможно, что-нибудь выяснится.
        Он вылез на самый верх кроны, где листва образовывала практически ровную круглую площадку, осторожно подобрался к краю. Ночь была ясной, луна поднялась уже довольно высоко и заливала джунгли своим призрачным светом. Сверху мир казался бескрайним серебристо-зелёным океаном, река же внизу и храм на берегу скрывались во мраке.
        - Кстати, насчёт завтра… Тебе уже придумалось какое-нибудь имя?
        Имя не придумалось, как-то было совсем не до того. Да он и привык уже без затей называть себя Временным.
        А действительно, если завтра кто-нибудь повстречается… Ну что ещё, нафиг, за Временный?!
        - Ну… Ну, может… Ну, например, Рем. От Временный. Или Ремм, так как-то солиднее звучит. Как тебе?
        - Сказать по правде - несколько легкомысленный подход… Но - главное, чтобы тебя устраивало.
        Он несколько раз произнёс: «Ремм, Рем, Р-р-ремм».
        - Не, фигня какая-то. Язык цепляется. А, например, Демм. Димм. Во, пусть будет Димм. Да, так хорошо.
        - Команду серверу отправь: register и имя два раза…

        <tmp33172>: /register Димм Димм
        <Сервер>: Вам присвоено имя Димм

        - Получилось… Кей, а что такое Сервер?
        - Это… Такая штука…
        - А-а. Ясно.
        - Не ёрничай! Сформулирую сейчас и скажу. Легко, думаешь… В общем, мир состоит из блоков, сущностей и прочего такого. И сервер хранит информацию обо всём этом и пересылает эту информацию тебе, мне, всем, в общем.
        - А зачем?
        - Ну, как зачем… Ты слышал, что материя - это объективная реальность, данная нам в ощущениях? Вот сервер и даёт её нам в ощущениях.
        - Сказать по правде - звучит бредово… А мысли мои - тоже хранятся в сервере?
        - Нет конечно… Мысли твои - это твои мысли. Если, конечно, они вообще существуют. Сервер хранит информацию только о материальной части мира. Что где стоит, или куда и как движется… Зачем ему хранить странные умозаключения какого-нибудь Димма, когда этот тип даже сам не знает чего хочет. Вот построишь какую-нибудь безумную хреновину, тогда да, придётся серверу нести в себе груз этого тяжкого бреда.
        - Ты наверное специально невидимая, чтобы я не мог спихнуть тебя с этого дерева…
        Утро выдалось ненастным. Дождь зарядил перед самым рассветом а вскоре превратился в настоящую грозу. Стало светлее, но мир всё равно был окутан серой мутной пеленой.
        Спускаться вниз было неохота. Новоиспечённый Димм уже был в курсе того, что ночные твари неплохо себя чувствуют в такую погоду; убивают их только прямые солнечные лучи… Однако гроза неистовствовала и вскоре он увидел как от очередного разряда крона одного из деревьев на противоположном берегу занялась ярким пламенем.
        - Кей! Смотри, пожар!
        - Бывает. К счастью - дождь; не даст сильно разойтись. А вообще иногда много леса сгорает. От лавы, например.
        - Ты такая спокойная! А если в наше дерево стукнет?
        - Может и не стукнет. Да и… с одного удара убить не должно, а огонь легко потушить.
        Да блин! Хорошо ей… А как-то жутенько тут висеть на самой макушке под молниями, да когда ещё пожар рядом!
        Ливень действительно быстро затушил горящее дерево, но всё равно сидеть и ничего не делать было невмоготу. Димм начал спускаться по лианам вниз.
        Ну естественно! Гады…
        Внизу поджидало три зомби, а на той стороне реки, где-то за храмом мелькнул скелет, причём в стальной одёжке. Впрочем, разобраться с нечистью удалось почти без проблем. Скелет немного попил кровушки, но и его удалось выманить к строению и подстеречь из-за угла.
        Убедившись, что поблизости больше нет никаких вражин, Димм взял факел в левую руку и двинулся в глубину храма.
        Он особо не опасался: даже если какой-нибудь скелет там будет сидеть… В коридорах тесно, а у скелетов возможность бить издали - главное преимущество. Однако, когда он добрался до выключателей, незнакомый звук заставил насторожиться. Какое-то хихиканье, что ли…
        - Кей, это ты?
        - Нет. Будь осторожен, там ведьма. Может быть очень опасной, если что - не геройствуй, руки в ноги и беги…
        - Но я могу с ней справиться?  - шёпотом спросил он.
        - Да… Пробуй держаться к ней вплотную и не давай ей времени… У неё запас зелья лечения с собой.
        В этот момент ведьма показалась из-за угла. Фиолетовый длинный плащ, Тёмная остроконечная шляпа, сероватая кожа и бородавка на длинном носу. В неверных сполохах огня казалось, что она гримасничает, размахивая носом из стороны в сторону.
        Он напал первым, нанеся два быстрых удара. Ведьма бросила ему под ноги какую-то склянку и тут же стала хлебать что-то из бутылки. Не давая ей опомниться, Димм изо всех сил стал махать мечом. Руки-ноги стали словно ватными, но он не останавливаясь бил, бил, бил…
        Да, зомби или скелеты тут и рядом не валялись. Ему начало казаться, что бой будет длиться бесконечно, но в конце концов справедливость восторжествовала.
        Он глянул информацию о своём состоянии: здоровье было в пределах нормы, но оказалось, что на него наложены чары замедления. В той разбитой склянке видимо было соответствующее зелье. К счастью, его действие оказалось недолгим.
        От бабы яги осталась бутылка с розовой жидкостью, пустой пузырёк и палка. Заглянув в инвентарь, Димм выяснил, что жидкость - это зелье лечения. «Неплохо!»
        Дальнейшая разведка не была сложной. Несмотря на то, что обезвредить растяжки было невозможно, стрелы не причинили вреда Димму, который осторожно крался вдоль стены. В сундучке за растяжками оказалась целая куча золота - тринадцать слитков - и седло.
        - Хм! У меня так на целый эскадрон экипировка постепенно наберётся…
        А вот во второй тайник заглянуть не удалось. Вспомнив алгоритм действия рычагов, Димм открыл секретный лаз, однако вовремя сообразил, что в этом странном храме нельзя не только ломать, но и ставить блоки. Если бы он спрыгнул в открывшийся люк, то выбраться обратно через дыру в потолке на трёхметровой высоте был бы уже не в состоянии. Сундук хорошо было видно в колышущихся отблесках факела, но дотянуться до него сверху было невозможно.
        Димм оставил лаз открытым, в надежде, что постепенно стены затянет лианами и позже можно будет по ним безопасно спуститься вниз. Похоже было, что с этого храма больше ничего полезного поиметь не получится.
        Он собрался продолжить свой речной вояж, когда перед глазами одна за другой выскочили две надписи:

        <Сервер>: Вы прожили на планете Дельта шестнадцать суток! Вы получаете достижение «Выживший». Вам вручается коллекционный памятный знак и именное оружие. Проверьте карманы.

        <Сервер>: Всем! Димм получает достижение «Выживший»!

        Ничего себе…
        Он с интересом заглянул в инвентарь и обнаружил там жёлтый кругляк типа большой монеты с надписью «Выжившему № 4712» и железный меч, сиявший чарами остроты и прочности. Прочность была аж восьмого уровня и это было круто. Назывался меч вполне логично «Меч Димма».
        - Кей! Ты знала про это… мероприятие?
        - Ну да. Я же про имя тебя не зря вчера теребила…
        Преисполненный чувства собственной важности, Димм, наконец, отправился в путь. Но оказалось, что дальше на юг по воде не пробраться. Недалеко от храма река упиралась в холмы, и сухое русло поднималось всё выше и выше, прихотливо петляя между покрытых зеленью вершин.
        Вернувшись к своему обелиску-маяку на тонком хребте, он потратил почти сутки на то, чтобы пробить гору насквозь. Хотя сначала казалось, что эти два-три десятка метров - просто мелочь, но работа затянулась: каменные кирки рубили не быстро, зато быстро изнашивались. Наконец, соединив русла каналом и слегка облагородив тоннель, он направился по соседней реке на север.
        Эта река (он так и назвал её - Соседняя) оказалась очень длинной. Он шёл по ней почти сутки, но конца-краю было не видно. Решив, что на этот раз приключений достаточно, Димм повернул назад. Путь на север был теперь вполне разведан, можно было слегка отдохнуть. Потратив ещё полтора суток, чтобы вернуться домой, он завалился спать.
        РЫЖИЙ

        А в окрестностях Майна тем временем завёлся кто-то кошачий. Димм несколько раз замечал быстрое желтоватое в чёрных пятнах существо, которое мелькало среди густой листвы, а один раз даже чуть не наступил на него, возвращаясь из разведки южных озёр.
        Это создание пряталось в густой траве и явно следило за ним. Оно сидело там до последнего, и только когда между ними оставалась пара метров, оно выскочило и пустилось наутёк. Для леопарда или даже рыси оно было мелковато, но это явно была и не просто дикая кошка.
        Кей пояснила, что это оцелот. Димму это название почти ничего не говорило. Мелькнули какие-то ассоциации про Южную Америку, которые не добавили ясности, потому что Южная Америка была почти таким же непонятным набором букв как и оцелот. Мозг уже по привычке отодвинул эту проблемку на задворки сознания - мол, потом само прояснится…
        - Он опасный?
        - Нет, даже наоборот. Его можно приручить рыбой, и тогда он будет охранять тебя от криперов. Криперы почему-то их боятся.
        Ага… А рыбу, стало быть, нужно поймать. А рыбу ловят как?.. Удочкой, сетью?
        Никакой рыбы, кстати, в воде он не замечал, в отличие от чёрных спрутов, которые были настоящей напастью. Иногда они во множестве появлялись в воде, и на мелководье их щупальца то и дело тут и там вылезали из воды, превращая прекрасное лесное озеро в какую-то несимпатичную кастрюлю с шевелящимся супчиком.
        Димм выяснил, что спруты - твари, хотя и пугающие поначалу,  - но совершенно безобидные. Теоретически их даже можно было бы разводить как домашнюю скотинку, поскольку из них добывались чернила - вещь во многих отношениях полезная… Но красоты озеру они всё равно не добавляли.
        Подумав про удочку, Димм хотел было сразу обратиться за помощью к Кей, но что-то его удержало. «Пожалуй, нужно самостоятельно разобраться. Ну, а если уж не получится - почитать инструкцию…» - подумал он.
        После похода в шахты у него остался приличный моток паучьей нити. Взяв нитки и палки, он отправился в мастерскую на чердак.
        Всё оказалось не так уж и сложно. Сеть сплести не вышло, но к обеду он разгадал рецепт изготовления удочки, а попутно - и лука. Повернувшись спускаться, он упёрся взглядом в стол зачарований.
        О. Давно пора разобраться.
        Руки словно сами знали что делать. Одна активировала стол, другая положила туда удочку - на пробу. В волшебной книге чудесным образом появились три строчки непонятных заклинаний. Но чего-то не хватало. Он обратил внимание, что на столе есть специальное углубление для чего-то… Точно! Подсознание подкинуло очередную подсказочку. Сбегав вниз за лазуритом, он принялся колдовать. На самое сильное заклинание опыта у него не хватило, но для пробы пойдёт и так…
        Через несколько мгновений он разглядывал мерцающую сине-фиолетовыми отблесками удочку, на которую были наложены чары «Морская удача». Что за удача - предстояло выяснить экспериментально.
        Рыбалка затянулась до глубокой ночи, когда из окрестных зарослей вдоль берега стали потихоньку пробираться, хрипя и постанывая, зеленоватые мёртвые друзья. Хотя рыбы как таковой в воде и не было видно, но поймать её оказалось вполне возможно. Вернувшись домой, Димм разглядывал улов: четыре простые рыбины, под названием «Рыба», один лосось, один иглобрюх. Ещё удалось «поймать» пару посторонних вещей: лист кувшинки и волшебную книгу!
        Книга, судя по названию, накладывала чары «Прочность». Поднявшись к столу зачарований, Димм попытался пристроить её так и эдак, но, видимо, она действовала каким-то иным образом. Так и не сообразив, как использовать сию колдовскую приблуду, он убрал её в сундук - до будущих времён.
        Наутро он пошёл собирать кости и стрелы. С некоторых пор он завёл себе эту полезную привычку - вместо зарядки пробежаться вокруг озерка и собрать то, что осталось от ночных гостей. Гнилой плотью от зомби он поначалу брезговал, но потом решил, что какой-то смысл ведь и в ней должен быть. Удобрения, может… Но дома хранить её было как-то неприятно, поэтому он утаскивал её в руины храма, где понемножку складывал в бывший секретный сундук.
        Потом, усевшись на крыше храма, он принялся ждать оцелота. Пятнистое создание прибежало чуть ли не к обеду.
        Приручить его оказалось не так уж и просто. Кошак оказался на редкость пугливым, он медленно приближался к протянутой рыбине, но стоило чуть пошевелиться, как он снова опрометью бросался в лес. Наконец он съел приманку. И… ничего не произошло. Димм продолжил попытки. В итоге эта хитрющая тварь сожрала всю обычную рыбу и только лосось, наконец, сделал своё дело: оцелот вдруг сменил окраску и из пятнистого дикого зверя превратился в рыжего муркающего котяру.
        С именем для него проблем не возникло. Рыжий - он и есть Рыжий. Своевременно прилетел приветик от Кей:
        - Денёк добрый! Подсказочка есть одна: у тебя там где-то бирки валяются из подземелья. Можно бирку на наковальне подправить и нанести на неё имя. А потом повесить бирку на кота. И он по-настоящему переименуется.
        - Спасибо, радость… Попробую.
        Кей довольно хихикнула.
        - Я - радость. Да!
        А вот интересно, поплывёт ли котяра через озеро…
        Стало его жалко. Вроде бы коты должны бояться воды. Он запихал Рыжего в лодку, сел сам и погрёб к дому.
        Процедура с переименованием оказалась занятной и небесполезной: выяснилось, что переименовывать на наковальне можно вообще любые вещи, вплоть до обычных камней, попутно нашёлся и способ применить волшебную книгу.
        Повесив бирку на кота, Димм вернулся к наковальне и наложил на свою удочку чары прочности.
        Вот так! Крайне полезная инфа. Если раздобыть побольше разных книг, то на наковальне можно прям разные комбинации чар создавать!
        Рыжий всё время, пока шли эксперименты с наковальней, лежал на печке, где плавилось железо и, видимо, грелся. Хорошо, что в печке не было предусмотрено конфорок, а то эта мурлыкающая тварь неминуемо поджарила бы себе усы, лапы и хвост…

        А потом Рыжий едва не потерялся. Причём Димм сам был виноват…
        В путешествиях по джунглям, кот был реальной подмогой. В густых зарослях можно было легко проглядеть зелёных криперов, сливающихся с листвой и лианами. Это сильно напрягало, потому что вызывало необходимость быть постоянно на стороже, вращая головой на триста шестьдесят градусов.
        Криперы и ведьмы - единственные твари, которых Димм реально опасался даже днём. Но ведьму хотя бы можно было заслышать издалека и обойти, а вот криперы были почти бесшумны, и вероятность внезапно оказаться лицом к лицу с этой взрывчатой напастью была довольно высока. Рыжего же криперы действительно боялись, драпая от него, как от огня.
        В походах кот неизменно крутился рядом, порой путался под ногами, что иной раз даже раздражало. И вот как-то на привале Димм сидел и пытался увещевать кота, нежно называя его бестолковой животиной.
        - Вот какая же ты рыжая зараза! И лезешь и лезешь, блин! Сто раз говорил, не суйся под ноги, нервируешь… Муля… Кормишь тебя рыбой, кормишь, там же - фосфор, для мозгов полезно, говорят… А тебе хоть бы хны, хоть бы одна извилина добавилась!
        Он попробовал погладить кота и тот внезапно послушно уселся на землю.
        - О! Так тебя можно дрессировать! Вставай! Садись!
        Побаловавшись так, Димм в очередной раз посадил кота и занялся каким-то своими делами - нужно было починить топорик, и сделать несколько факелов.
        А потом отправился в путь… Про кота он и не забыл даже, просто до того привык, что рыжий спутник сам всегда оказывается рядом, что даже не подумал, насколько беспрекословно будет исполнена команда «сидеть».
        Хватился он чуть не через полдня, уже умотав от места стоянки на добрых пару сотен блоков. Он быстро сообразил что к чему, но было поздно. Где его теперь найдёшь в этих сплошных зарослях?! На голос он не пойдёт, сам аукать не умеет…
        Димм вернулся обратно, приблизительно в район своего привала и прочёсывал джунгли до самой темноты. Потом полез на дерево - переночевать.
        И ерунда вроде - ну, другого кошака можно будет приручить… Но Димм до того расстроился, что даже думать толком ни о чём в тот момент был не в состоянии. Кей, к сожалению, тоже помочь не могла. Вот засада!
        С утра мозги Димма немного проветрились, и он решил вернуться на юг, к большому озеру, которое было отправной точкой этого похода. Нужно было попробовать пройти весь путь по новой. Добравшись до озера (позже он назвал его Глиняным, из-за многочисленных залежей глины на его дне), он долго бродил по берегу, пытаясь отыскать тот приметный взгорок, поросший красными цветами, с которого начинался поход. Оказалось, что он сильно отклонился к востоку.
        Большого эффекта идея не дала. Он снова проплутал до темноты, так и не заметив ни одного знакомого местечка. Да и как это было возможно в этих до жути одинаковых зарослях…
        - Слушай. А почему он для тебя так важен?  - голос Кей был тихий, словно бы даже виноватый.
        - Да чёрт его знает! Привязался к нему как-то… Да нет, даже не в этом дело. Ну вот он бегал себе по джунглям, горя не знал. Но я же сам его приручил! Да даже если бы я его купил, он же - не вещь, живое существо… Я его к себе взял, значит, помимо всего прочего - возложил на себя определённые обязательства. Кормить, заботиться… Ну и что это за забота - бросить в джунглях? Он ведь так и будет там сидеть. Полностью по моей вине…
        - То есть тебя мучит чувство вины?
        - Ну… И вины тоже. Тут целый ворох всего. И уязвлённость тем, что не смог выполнить взятые на себя обязательства, и вина, и просто переживания - как он там теперь…
        В поисках Рыжего Димм потерял четверо суток. Дважды ещё возвращался к цветочному пригорку и пытался повторить маршрут, потом просто прочёсывал зигзагами заросли и даже задумывался - а не выкосить ли весь этот громадный лес к чертеням собачьим… Неизвестно, чем бы это кончилось, но помогла, всё-таки Кей.
        Наутро пятого дня, она вдруг воскликнула:
        - Вижу! Место знакомое!
        - Где?  - встрепенулся Димм.
        - Чуть на солнце, пойдём… Вот. Смотри, болотце, помнишь, ты ещё тут свалился в воду?
        Точно! Димм вспомнил, как случайно оступился, не заметив в густой траве небольшой, метров трёх в диаметре, ямы, заполненной водой. Где-то вскоре после этого он и задумался о привале…
        Через минуту он уже кормил вовсю мурлыкающего кота.
        Рыжий сожрал рыбу и как ни в чём не бывало побежал осматривать ближние кусты. Димм тоже не особо изливал нежные чувства, лишь пробормотал: «Злодей…», слегка потрепав мохнатую кошачью голову.
        НАГРАДА ЗА УПОРСТВО

        Поиски Рыжего здорово измотали Димма. Едва добравшись домой, он упал на кровать и отключился на сутки.
        Пожалуй, Кей была права - во сне информация действительно сортируется и раскладывается по полочкам. Проснулся он сразу с мыслью, что хорошо бы ещё раз сгонять до ведьминого храма. Всю прошлую неделю его точило неясное беспокойство: будто бы он забыл что-то сделать, или на что-то важное не обратил внимания… Потом он закрутился со всеми этими поисками Рыжего и отвлёкся, но вот теперь мысль вернулась - и уже оформленная, прям на тарелочке.
        Этот загадочный приват… Слова Кей о том, что приват - это чужая собственность несколько смутили, и он даже не исследовал это место как следует. Причём это не помешало ему стырить из вроде как чужого сундука кучу золота… Ну, это отдельная история, а сам-то приват: большой он, маленький, насколько далеко простирается вверх и вниз… В конце концов, он так и не получил ответа - чья же это собственность.
        Пока возвращался к храму, решил переименовать речку. Не такая уж она Северная… Пусть лучше будет «Ведьмина». Самое то.
        К полудню был у храма. В лучах солнца место выглядело совсем не так, как в тот дождливый день. Радостная зелень вокруг, цветастые попугаи в зарослях, тихая синяя излучина реки, замшелое строение на берегу, местами - белый мягкий песочек… Красота.
        К делу Димм подошёл основательно. Методом тыка нашёл ближний угол «запретной» территории, обозначил его факелами. Потом, внимательно осматриваясь и проверяя возможность ставить факелы, обошёл храм, обозначил остальные углы. Оказалось, что границы так называемого привата не распространялись вокруг здания, а включали в себя только камни зеленовато-серых стен.
        Построив столб из земляных блоков, он легко нашёл и верхнюю границу. Такая же история: уже метром выше зубцов свободно можно было ставить и убирать блоки. Напрашивался вывод, что и снизу можно спокойно сделать подкоп.
        Рыть он начал под восточной стеной, рядом с маленьким песчаным пляжем. Уже через минуту он находился прямо под секретной комнаткой с поршнями. Оказалось, что булыжный пол под сундуком был разобран - добро пожаловать, пытливый странник.
        Он заглянул в сундук.
        О-о-о! Книги… Бли-и-ин! Сколько книг!!!
        Димм лихорадочно стал перебирать томики: «Чары», «Зельеварение», «Мобы», «Красный камень», «Справочник по крафту, том IV», … Вот ещё: «О мире».
        - Какая шикардятина! Кей! Ты видишь это?
        - Угу.
        - И что думаешь? Чьё это всё? Вот, кстати, и золото я тогда унёс… Это - кража?
        - Я думаю так: Во-первых, доступ к сундукам был открыт для посторонних, это можно сделать только сознательно. То есть хозяин намеренно разрешил тому, кто преодолеет ловушки, заглядывать в сундуки. Это не значит, что он разрешил всё забирать, но - тем не менее… Если это была своего рода игра, квест, то золото - заслуженная награда. Во-вторых, что касается книг: их ведь можно и не забирать, можно скопировать. Посмотри, вон лежит книжка: «Копирование». В-третьих: что-то брать в чужих приватах в любом случае нехорошо, но здесь слишком странный приват, я даже не уверена, что… О!
        - Что «О»?
        - Проверь его.
        - Кого?
        - Не тормози, Димм! Приват проверь!
        Он поковырял киркой пол комнатушки - тот поддался. Прилепил факел, который держал в руке, на стену. Факел встал, как влитой.
        - Чего это? Что произошло?
        - Пропал…  - голос Кей звучал несколько растерянно.
        - Кей… А может это ты мне задачки подкидываешь? Сначала с точкой дома, потом с дверью, теперь вот - приват этот…
        - Не… Я не могу. Я могу только смотреть и болтать.
        - А как ты узнала, что приват пропал?
        - Команда есть «/rg info». Чтобы сервер показал информацию о привате. Я ещё в прошлый раз пыталась посмотреть кто владелец, но команда была заблокирована. А сейчас ещё раз попробовала - а сервер говорит, что нет никакого привата…
        - Так это может сервер и балуется?
        - Да как… Он же просто машина, хранящая информацию.
        - А кто-то может информацию в сервере целенаправленно менять?
        - Да любой может. В некоторой степени. Сломай блок - информация изменится. Поставь свой приват - тоже…
        - В общем мутное какое-то дело. Но кто-то же это всё предусмотрел и осуществил? С точкой дома, например. Кстати, до сих пор не знаю, что это за фигня.
        - Ты в бога веришь?
        - Бог? Это такой мужик на облаках со светящейся башкой?
        - Да ну тебя. Высшее существо, творец всего, повелитель судьбы…
        - Наличие творца - могу допустить. А высших-низших я не признаю. А ты веришь?
        - Я знаю, что кто-то есть. Когда я появилась, он со мной говорил… Только я не помню сейчас о чём.
        - Может тебе это вообще приснилось?
        Кей промолчала в ответ. Димм пожал плечами:
        - Ну, раз приват пропал, причём именно тогда, когда я проник в тайник, можно считать, что это была просто очередная задачка, которую я решил. И книжки, стало быть, могу забирать со спокойной совестью.
        Он перегрузил себе в инвентарь содержимое сундука. Книг было штук двадцать, большая часть с текстом, некоторые - с зачарованиями. И сверх того - два алмаза.
        Выбравшись наверх, он осмотрелся: вечерело. Ему стало страшно: вдруг, на обратном пути он задержится и попадёт в засаду какой-нибудь нежити. И со всем этим неимоверным богатством сгинет… Он поплевал через плечо.
        Не, не, не, не. А вот не пойду никуда, на ночь глядя. Утречко вечерка мудреч… му… Ну, мудренее, в общем.
        Димм зашёл в храм, забаррикадировал камнями вход, тщательно осветил все коридоры. На крыше тоже поставил факелы. Когда на джунгли опустилась ночь, ведьмин храм сиял огнями, как рождественская ёлка.
        Вернувшись на следующий день на свой островок, он покормил Рыжего, сидевшего дома на печке, и пошёл укладывать добычу в сундук. Книги, раздатчики, стрелы, резной камень, красная пыль. Алмазы! Места не хватало.
        Подумав, он спустился в люк к своей штольне, ведущей в сторону шахт. Там он проложил небольшой коридор в сторону и вырубил в скальнике большой зал - целый ангар, или цех.
        У одной из стен он установил девять сундуков в три яруса, куда переложил свои сокровища, тщательно их рассортировав и повесив у каждого из сундуков табличку с подписью. Остальную часть помещения ярко осветил по периметру. Получился отличный полигон для экспериментов с поршнями, выключателями и всякими такими штуковинами. Димм давно собирался этим заняться - руки не доходили.

        Глава 5. Книгочей
        КНИГИ

        Почти неделю Димм запоем читал. Манускрипты были не сказать, чтоб прямо уж - энциклопедии. Но они расширяли горизонты. Они открывали новые грани этого странного мира, целые области знаний, совершенно неожиданные возможности.
        Оказалось, что при помощи зелий можно невероятно повысить свои шансы в любом бою. Можно было стать сильнее, быстрее, почти мгновенно восстанавливать здоровье или вообще регенерировать. Можно было прыгать на невероятную высоту, не дышать по полдня под водой, видеть в полной темноте и даже стать невидимым! В то же время врага можно было ослабить, отравить, замедлить…
        Зельеварение - была целая наука, целая профессия. По мере того, как он читал трактат, в памяти прояснялось кое-что из того, что он знал раньше, другие же знания были совершенно новыми: удивительными и даже невероятными.
        Книга о зачарованиях приоткрыла завесу над другой стороной мира. Димм уже был в курсе, что на инструменты, оружие, броню можно накладывать различные чары, и даже сам (ну, почти) допёр до использования наковальни. Но он и подумать не мог, что заклинания могут НАСТОЛЬКО всё менять! С правильным иструментом можно было стать просто монстро-шахтёром или супер-воителем-рубакой!
        Позже он убедился, что золотая или алмазная кирка с чарами эффективности пятого уровня долбила не просто быстрее каменной или даже железной, она долбила, как чёртова мельница! При добыче, например, песчаника иногда даже не было возможности уследить за киркой и вовремя удержать адскую железяку от разрушений, а копание песка хорошо «подготовленной» лопатой превращалось просто в аннигиляцию…
        Конечно, и здесь были свои тонкости: прочность материалов и «восприимчивость» их к заклинаниям, несовместимость некоторых чар и так далее.
        К сожалению, пока большая часть этой новой информации оставалась лишь теоретической. Заклинания из книги зачарований накладывались практически случайно, при этом высокие уровни чар требовали неимоверного расхода накопленных «очков опыта», а новый опыт приобретался непросто и иногда с риском для жизни.
        С зельеварением вышел вообще затык: несмотря на наличие некоторых рецептов и даже варочной стойки, ничего путного Димм сварить не мог. Нужен был огненный порошок и разные специфические ингредиенты, которые ещё нужно было где-то найти. Главный из них - семена адского нароста. Где брать эти семена и что это вообще за растение, Димм не имел ни малейшего понятия. А имеющиеся книги обходили этот вопрос молчанием.
        Были, правда, запасены в специальном сундучке несколько паучьих глаз, иглобрюх, сахар из тростника… Да что толку, когда нет огненного порошка и адского нароста?
        Зато кое-что оказалось прямо под рукой. Механизмы. После «освоения» двух храмов у Димма в руках было четыре раздатчика, крюки-датчики для растяжек и целых шесть поршней. Ещё несколько выключателей и три десятка горстей красной пыли. Кроме того, он уже умел сам делать всяческие нажимные пластины и кнопки. Можно было приступать к экспериментам.
        Сначала результаты его несколько озадачивали. В голове откуда-то сидели представления об энергии, её сохранении, источниках, потерях и прочих физических штучках. Но то что он видел никак не укладывалось в нормальную логику.
        Первым делом, он насыпал длинную дорожку красной пыли, метров двадцать, и присоединил к ней рычаг-выключатель. Дорожка замерцала, над ней появилось странное искрящееся марево. По мере удаления от рычага свечение ослабевало и на шестнадцатом блоке сходило на нет. С одной стороны это было понятно: сопротивление там, затухание… Но оказалось, что сила воздействия красной дорожки на механизмы никак не зависела от силы свечения. Даже самый слабый, еле-еле светящийся участок спокойно и с тем же усилием двигал поршни, открывал двери, заставлял стрелять раздатчики. В чём же тогда смысл? Мало того, было совсем непонятно: а откуда же бралась сама по себе энергия, что её производило?
        Он выяснил устройство рычага. Просто палка и просто булыжник. Всё. Но при поворачивании этого устройства оно начинало прямо таки излучать во все стороны невидимую энергию, которая заставляла светиться красную пыль. Та же история с кнопками и нажимными пластинами.
        Немного разобраться помогла незаменимая Кей.
        - Ты неправильно представляешь себе процесс. Здесь никакая энергия никуда не передаётся. Передаётся сигнал, информация о состоянии. От включённого выключателя распространяется сигнал о том, что он включён. Большая часть блоков не может передавать этот сигнал, а вот красная пыль может. А сервер отслеживает распространение сигнала и даёт команду активироваться механизмам, попавшим в зону его действия.
        Похоже, что так оно и было, но Димма заело уязвлённое самолюбие, а может и просто дотошность:
        - Откуда ты знаешь?
        - Я… Просто знаю. Я почти всё о мире знаю, только не могу действовать…
        - Ну… А где, например, взять мне эти… адские семена какие-то, для зелья?
        - Их нужно найти. Или вспомнить, если ты знал раньше. Я ведь тебе уже говорила…
        - А если я не знал раньше, то подскажешь?
        - Неа. Нельзя. Правила такие. Каждый должен сам постигать мир. В крайнем случае - получать знания от других людей.
        - Но разве ты - не человек?
        Кей замолчала. Через минуту Димм позвал:
        - Кей! Ты здесь?  - без ответа.
        - Кей… Ты обиделась, что ли?  - тишина.
        Он вздохнул и вернулся к своим выключателям и поршням. Кей откликнулась минут через пять. Голос был задумчивый.
        - Я не очень-то умею обижаться. Но мне иногда очень жаль, что я не могу действовать как обычный человек. Я пробовала понять - почему.
        - Успешно?
        - Большие возможности предполагают и большие ограничения. Если бы я стала обычным человеком, я не смогла бы полноценно выполнять свою главную задачу.
        - Какую?
        - Ты, Димм, глупым-то не притворяйся. Я ж тебе уже говорила: моя работа - быть твоим ангелом-хранителем: что-нибудь иногда подсказывать, морально поддерживать и всё такое…
        - А кто тебе назначил такую работу?  - упорно допытывался Димм.
        - Вот ты нудный какой! По идее, я сейчас должна сказать, что-нибудь вроде «Ай, всё!»
        - И?
        - Ай, всё!
        - Ну ладно тогда… Что там говоришь, на один-то блок сигнал и без красной пыли передаётся?
        МЕХАНИЗМЫ С ОВОЩАМИ

        Димм не сразу добрался до этих книжек. Их был несколько похожих: разные тома Справочника по крафту. Но, наконец, случилось: правила изготовления поршней и воронок, раздатчиков и сундуков-ловушек, повторителей и компараторов сигнала и прочих замысловатых агрегатов повергли его в тихий, но неописуемый восторг.
        Каждый новый агрегат был окутан тайной: что это? как работает? куда можно приспособить? Димм обожал разгадывать эти загадки и ещё недели две практически безвылазно просидел в своей лаборатории, соединяя устройства одно с другим, комбинируя, включая-выключая, пытаясь разобраться в особенностях каждого.
        К сожалению, не все рецепты удалось проверить. Во-первых, для некоторых нужны были отсутствующие материалы, например некий «кристалл кварца» или слизь. А во-вторых, как-то быстро стала заканчиваться красная пыль. Изготовив поршень, выбрасыватель, пару красных факелов, повторителей, часы и компас, Димм с огорчением обнаружил, что красного порошка убавилось чуть ли не вдвое. Собственно, его совсем не осталось, так как остатки были использованы для соединения разных приборов в лаборатории.
        Ко всему он внезапно заметил, что в сундуке закончилась говядина. В инвентаре ещё оставалось с четверть стака, однако же очевидной становилась угроза будущего голода. За приключениями и открытиями, он как-то совсем забыл это важное предупреждение, полученное ещё в первый день этой своей отшельничьей жизни.
        Впрочем, горевать или пугаться пока было рано. В сундуке изначально лежало несколько разновидностей семян, потом в шахте он ещё раздобыл семена свёклы и тыквы, а в каком-то из походов - семена арбузов и какао. Осталось придумать, что сделать со всей этой коллекцией.
        Димм с сожалением оглядел свою лабораторию. Почти весь зал занимала странная, если не сказать - бредовая, конструкция, которая жила какой-то своей независимой жизнью. Раздатчик каждые полминуты выпускал стрелу в дверь. Время от времени дверь начинала бешено открываться-закрываться и вдруг замирала в открытом или закрытом положении. Если дверь была открыта, что случалось нечасто, то стрела из раздатчика пролетала в проём и вонзалась в деревянную кнопку, сигнал от которой заставлял два поршня двигать туда-сюда блок камня. Ровно через минуту и полторы секунды поршни останавливались и если камень оказывался справа, то срабатывал ещё один раздатчик, который то выливал перед собой ведро воды, то зачерпывая его обратно. О, у Димма были большие планы по дальнейшему развитию этого сумасшедшего механизма, но, как уже говорилось - не вовремя закончился порошок. В смысле - красная пыль.
        Пора было заняться сельским хозяйством.
        Книжные занятия не прошли даром. Димм быстро сообразил насчёт мотыги и способа её применения, а едва начал обрабатывать землю, как память напомнила о необходимости ирригации. Почти сразу у него появились ещё какие-то смутные воспоминания об автоматических способах уборки урожая.
        Вырастив первые несколько кустов картошки и морковки, он вылил на них ведро воды и с удовлетворением убедился, что вода отлично смывает поспевшие корнеплоды. Оставалось только придумать как их автоматически собрать в сундук при помощи воронок, исследование которых он как раз недавно завершил.
        На несколько дней он погрузился в стройку. Вырубив под землёй огромное помещение, он соорудил в нём уступами несколько террас шириной четыре метра каждая, одна выше другой. В длину террасы были метров в двадцать или даже больше. Поверхность получившейся мега-лестницы была покрыта вспаханной землёй, куда он посадил пшеницу и разные корнеплоды. Пашня увлажнялась водой из скрытых под землёй каналов. В самом низу этого огорода-лестницы была прокопана канава, по которой в сторону утопленных в пол воронок непрерывно текла вода. Под воронками, этажом ниже, располагались три больших сундука, собирающих принесённый водой дроп.
        На самом верху за стеной Димм устроил небольшое водохранилище, из которого через три шлюза, открываемых при помощи поршней, воду можно было выпускать прямо на огород.
        Наконец, всё было готово, настроено, посажено. Из-за нехватки семян засеян был только небольшой клочок огромной фермы, но это было дело наживное. Оставалось дождаться когда созреет урожай. Два дня Димм бродил вокруг своего изобретения, едва в силах удержаться от того, чтобы открыть шлюзы и посмотреть что получится. Чуть не каждые пять минут он бегал посмотреть, не поспела ли морква и колосится ли пшеница.
        Наконец время «Ч» настало: Димм повернул рубильник.
        Вода из водохранилища разлилась по узкому карнизу и ринулась вниз на поле, залив полностью одну террасу, потом - другую и так до самого низа. Димм через стеклянную стену с чувством победителя смотрел, как в потоках воды плыли клубни картошки, морковка, свёкла… В конце концов, весь урожай уносился в нижнюю канаву, а по ней - к сборочным воронкам. Дождавшись, когда на поле не останется ничего, кроме голой земли, он закрыл шлюзы.
        Красота! Грядки вновь были готовы под посадку, а весь урожай - уложен на склад. Оставалось его немного рассортировать. Впрочем, пока сортировать было особо нечего: он выбрал спелую пшеницу и пару ядовитых зелёных картошек, а всё остальное снова пошло на посев. На этот раз удалось засадить уже почти четверть подземных полей.
        Поколдовав сначала с печкой, а потом с верстаком, Димм наконец сообразил как получить из пшеницы хлеб. Ему показалось странным, что хлеб не печётся, а формуется на верстаке, но вокруг было столько несуразностей, что он давно махнул на них рукой.
        Ну вот. Четыре буханки. Как ни крути, а добыча. Вряд ли теперь удастся помереть с голоду.
        Арбузы и тыква, к сожалению, не смывались водой, для них пришлось соорудить отдельный огородик, на котором пока пришлось работать руками. Мелькнула мысль насчёт уборки бахчевых поршнями, но идея развития пока не получила: для новых исследований нужна была красная пыль и время.
        Решив на будущее вопрос с пропитанием, Димм завалился спать. Сказать по правде, он здорово устал за полторы недели экспериментов и фермостроительства.
        У КОРНЕЙ ГОР

        Проснувшись, Димм выглянул в окно. Стоял день, но лил дождь, небо удручало серой беспросветностью. По северному берегу озера, совершенно не стесняясь, бродила пара скелетов. Утренний энтузиазм как-то приугас, а задумка пробежаться и искупаться сразу стала казаться сомнительной.
        Ведь правда же? Надо оно - спросонья с костлявыми воевать? Лучше гляну что там с урожаем…
        Спустившись на ферму, Димм порадовался: поля цвели и пахли. Зелёные арбузы вперемешку с оранжевыми тыквами стояли могучей стеной, а за стеклом колосились зерновые и прочие культуры. Он почувствовал себя знатным колхозником.
        Включив свою водяную автоуборку, Димм занялся тыквами. Со слов Кей, он знал, что собирать их быстрее всего топором, но подниматься наверх за инструментом было лень, поэтому пришлось действовать руками.
        Потом нужно было снова засеять поля, рассортировать урожай, засунуть в печку первые излишки картошки. Когда он снова поднялся наверх, было уже далеко за полдень. Но проклятый дождь за окном не останавливался.
        Вот же засада…
        Тогда он собрался и отправился под землю. В прошлую попытку он наткнулся на шахты, сильно отвлёкся и не завершил начатое дело - не докопал до самого низа. Правда тогда он ещё и не знал, что у мира есть «низ», но - тем не менее.
        Спустившись по своей штольне до входа в шахты, он заглянул в штреки. Там ничего не изменилось со времени последнего визита, когда он возвращался, чтобы забрать запасы из временных сундуков. Он тогда разведал ещё одно небольшое ответвление, но далеко не ходил: времени не было.
        Слегка облагородив вход в шахты, он продолжил пробивать штольню вниз, только изменил её направление с севера на восток: ему не хотелось ниже вновь наткнуться на заброшенные штреки.
        Иногда, останавливаясь передохнуть, он прислушивался к подземелью. Здесь, в глубинах вовсе не всё время стояла полная тишина: порой откуда-то издали сквозь толщу камня доносились отголоски странных звуков, какой-то грохот, и вроде бы даже музыка. Услышав это в первый раз, он встрепенулся и окликнул Кей:
        - Слышишь?!! Музыка!
        - Это просто такие подземные звуки.
        - В смысле - просто звуки? Что-то же их производит?
        - Ну, некоторые - настоящие, бывает в шахте вагонетка по рельсам проедет, или гравий обрушится… Вода, лава. А остальные звуки - не настоящие, их ничто не производит, они просто слышны.
        Очередная бессмыслица. Впрочем, в полной тишине, пожалуй, тоже было бы «не айс».
        Он глянул на часы: наверху уже стояла ночь (часы были офигенным подарком, который он сварганил сам себе, вычитав в какой-то из книжек; вторым не менее крутым подарком был компас, который всегда показывал не на север, а на точку дома).
        Ещё через некоторое время где-то за стеной забулькало. Это был звук настоящий, не фантомный.
        Димм уже встречал лаву: во время одного из походов он наткнулся на странное подобие вулкана: вроде обычная гора, поросшая густыми джунглями, но с одной стороны прямо из склона, причём совсем невысоко, лился лавовый ручей, растекаясь небольшим пышущим жаром озерцом. Никаких содроганий земли, дыма и прочих вулканических прелестей. Просто - лавовый ручей из лавового родника, вот так. Растительность вокруг под действием невыносимого жара выгорела, но на этом воздействие данного «стихийного бедствия» и заканчивалось.
        Здесь же под землёй звук булькающего раскалённого месива был угрожающим. Димм представил, что лава прорвётся в штольню где-нибудь выше него. И что тогда? Куда бежать от медленно текущей сверху огненной смерти? Он поёжился.
        Теперь он рубил камень на максимально возможной дистанции, чтобы, если что - успеть отскочить.
        Но ни в какую лаву он не прорубился. Бульканье постепенно отдалилось и осталось позади, а буквально через несколько метров он упёрся в преграду: чёрно-серый невероятно прочный камень, пробить который не было никакой возможности. Подолбив для приличия с минуту, он бросил это гиблое занятие.
        - Кей, что это? Всё, самый низ?
        - Ага. Бедрок - коренная порода.
        - И что, отковырять её совсем никак, даже алмазной киркой?
        - Вообще невозможно. Он не бесконечно прочный, но в мире просто нет сил, способных его проломить. Поршнем, кстати, его тоже сдвинуть нельзя.
        - Жаль. Хорошая защита от криперов получилась бы.
        Он вспомнил, как чуть не остался без дома: вышел как-то утречком на свою террасу, а там за забором - крипер. Убеждённый в крепости забора, он не сразу внял чувству опасности и только когда это создание зашипело, сообразил, что нужно бежать. На пару метров он отскочить успел, а потом - рвануло.
        Японский бог! Четверти террасы как ни бывало! На месте ровной площадки из красивого полированного песчаника зияла огромная отвратительная земляная яма. Сам Димм тоже порядком пострадал, но в тот момент он даже не обратил на это внимания, поражённый чудовищной подлостью зелёной твари.
        Пришлось временно заделывать разрушения булыжником. Только через пару дней он накопал в соседней бухточке песка, сообразил как спрессовать из него блоки песчаника и потом отполировать. А вот чудесные перила из тёмного дуба восстановить не удалось, поскольку где искать такие дубы он не знал. Пришлось заменить их на забор из тропического дерева. Может, получилось и не намного хуже, но всё равно ограды тому подлому криперу Димм так и не простил.
        С того случая он стал здорово опасаться, что эти камикадзе могут и дом повредить. Мало того: взорвись крипер на несколько метров ближе к стене, и в область разрушения попал бы и сундук, который стоял у кровати.
        Он перепрятал свои книжные сокровища в самую дальнюю, самую недоступную кладовку, усилил освещение в помещениях, огородил дом ещё одной ниткой забора… Уже позже появился Рыжий и стало как-то поспокойней…
        Ну а сейчас нужно было принять решение - куда копать дальше.
        Сначала Димм решил пробить штрек вдоль бедрока - чисто чтобы посмотреть. Он тщательно выковыривал из щелей блоки камня (вдруг там обнаружится дыра ещё ниже), оставляя за собой мрачную корявую поверхность.
        Коренная порода вовсе не лежала ровной плитой, она была больше похожа на круто кипящее чёрное варево, внезапно застывшее по мановению чьей-то волшебной палочки. Факелы, которые он устанавливал для освещения, светили словно вполсилы; такое ощущение, что вечная тьма сквозь бедрок пыталась дотянуться до любого света, пытаясь его поглотить…
        Через некоторое время он вновь услышал впереди зловещее бульканье. Рубить скалу, стоя на неровной предательской поверхности было опасно: если польётся лава, то легко можно будет оступиться, свалиться в яму и не успеть удрать. Пришлось подняться над гребнями бедрока на блок, потом ещё выше. Когда полилась лава, Димм был готов: он стремительно отскочил назад и тут же вырубил за собой ров в два блока поперёк тоннеля.
        Лава добралась до канавы, заполнила её и остановилась, булькая, стреляя искрами и дыша опасным жаром. Димм перевёл дыхание.
        Он приблизился на пару метров и внимательно осмотрел огненную субстанцию.
        В голову пришла мысль, что неплохо бы посмотреть, что будет, если лаву заливать водой. Кстати: почему он, отправляясь под землю, не прихватил с собой ведро воды? Он улыбнулся новому кусочку воспоминаний, пусть совсем маленькому… Действительно, ведро с водой - крайне полезная вещь в любых экспедициях.
        Он не поленился, и сходил наверх, до дома. Вернувшись с двумя вёдрами воды, он приступил к экспериментам.
        Это заняло массу времени, так как ему постоянно необходимо было соблюдать максимальные меры предосторожности. Каждый раз, он ограждал зону очередного эксперимента дополнительным рвом и действовал только с безопасной дистанции. Выяснились довольно занятные факты.
        Оказывается, если текущая лава соприкасается с водой, то она застывает в виде булыжника, если же лава льётся на воду сверху - то она превращается в монолитный дикий камень. Но самое интересное происходит когда с водой соприкасается источник лавы: образуется вулканическое стекло, обсидиан - блок чёрно-фиолетового цвета невиданной твёрдости. Стальная кирка, по крайней мере, его не брала совсем. Димм, даже подумал сначала, что обсидиан как и бедрок, неразрушим, но припомнив, что алмаз твёрже стекла, решил сначала попробовать подолбить его алмазной киркой, а потом уже делать окончательные выводы.
        У него как раз было три алмаза - результат храмовых «раскопок». Он долго сомневался куда их использовать: на меч, инструменты или копить на броню, но каждый раз оставлял решение этого вопроса на потом. То есть - как бы копил. Но в угаре научных исследований все сомнения отпали - срочно нужна была кирка.
        Опять долгая прогулка до дома. На обратном пути, в очередной раз свалившись в бедроковую яму, он плюнул и заделал часть раскопа булыжником, получив нормальный тротуарчик двухметровой ширины вдоль одной из стен тоннеля.
        Обсидиан не сразу поддался даже алмазной кирке. Изумительно прочный материал! Димм срубил три блока и хотел было на этом остановиться, но ангел Кей стала мерзко нудеть, что три - это мало даже для экспериментов, ему нужно минимум десять, а лучше - полстака.
        Для приличия немного поперечив, он нарубил-таки эти полстака, убив на это чуть ли не сутки. Заодно установил, что вся местная лава (по крайней мере, большая её часть) располагается ниже определённой высоты, то есть кроме понятного уровня моря существует ещё и некий уровень лавы. Стало очевидно, что прокладывать тоннель выше лавы гораздо безопаснее: в этом случае свариться можно будет только по неосторожности, просмотрев опасный бережок или оступившись.
        Набрав обсидиана, Димм немного засомневался - что же дальше? Постоянная угрожающая близость лавы и необходимость ежесекундно контролировать каждое своё движение здорово выматывали. В то же время еды было полно, места в инвентаре тоже пока хватало. Чего бегать взад-вперёд? У него было стойкое ощущение, что где-то рядом должны быть алмазы: видимо работала не восстановившаяся ещё, но и не вовсе стёртая память. Стоило покопать ещё.
        Он продолжил свой тоннель на восток, только прокладывал его теперь не по самому бедроку, а на уровне лавовых озёр. Уже через несколько метров он напоролся на жилу красного камня, а сразу за ним - на алмазную руду.
        Восемь алмазов! Куча красной пыли для опытов! Запас обсидиана! Вылазка под землю оказалась крайне удачной. Плюс столько важной информации о лаве. Всё это добавило энтузиазма, и Димм принялся за работу с удвоенной энергией.
        Домой он вернулся только к концу недели (вернее суток через пять-шесть: кто знает, где тут конец недели?), когда его окончательно стали одолевать усталость и сон. Поднявшись наверх, он даже не стал разбирать забитый под завязку инвентарь, глянул на ночь за окном, кинул рыбину коту и упал замертво на кровать.
        ПОРТАЛ

        Димм проснулся в шикарном настроении. Чистейшее небо только добавляло жизни прелести. Собирать остатки ночных гостей было поздно, поскольку солнце клонилось за полдень, зато накупался и нанырялся он вдоволь.
        Потом он принялся рассортировывать свои нарытые накануне сокровища.
        Хо-хо! Неделя тяжёлого шахтёрского труда прошла недаром! Почти тридцать алмазов, море красной пыли и угля, железо, золото, лазурит… Красота! К тому же уровень опыта вырос неимоверно, пора было уже вовсю колдовать.
        Первым делом он изготовил броню. На полный сет алмазов не хватило (вернее их хватало, но часть он решил приберечь на оружие и инструмент), поэтому пока пришлось остаться без шапки. Зато - ещё две кирки и меч! Затем, взяв запас лазурита, Димм отправился к столу зачарований.
        Алмазы, инкрустированные в обсидиановый куб таинственно сверкали, огромная летающая книга загадочно шелестела страницами, и могучие заклинания на неведомом языке, казалось, заставляли дрожать от напряжения сам воздух. Димм принялся священнодействовать.
        Случайность, которая рулила наложением чар, выводила его из себя: никогда нельзя было заранее знать, что в итоге получится. Сначала неудачно заколдовалась кираса. Нет, не то что бы совсем неудачно: на неё наложились чары прочности третьего уровня и огнестойкости четвёртого. В каких-то случаях, возможно, это было бы то, что надо, но… За каким чёртом ему в этих джунглях огнестойкость? Очки опыта, а их на зачарку ушло немало, по мнению Димма были потрачены впустую. Потом - поножи. Прочность-три. И всё? И опять же за такую прорву опыта?..
        Он уже почти расстроился, когда сапоги неожиданно порадовали целой россыпью волшебных свойств: прочность на максимум, защита-три, да ещё и защита от падений, тоже третьего уровня. Это было совсем другое дело! Меч и одна из кирок вышли тоже неплохими - клинок с прочностью и остротой третьего уровня и с отбрасыванием второго, а кирка - с прочностью и удачей-три. Оставшаяся кирка получилась так себе - эффективность-три, прочность-два. Но всё же лучше, чем ничего.
        Димм облачился в новенькие доспехи. Даже с непокрытой головой уровень защиты поднялся почти до верхней планки.
        Класс! Чем бы заняться?  - снова под землю пока как-то не манило.  - Может на запад сходить?
        - Вот слушай, Димм. Я хочу одну важную подсказку тебе сделать…
        - Здравствуй, радость. Слушай, а когда ты спишь? Ой, извини-извини, перебил. Подсказку? А как же самостоятельная добыча информации и всё такое?
        - Ты грибочками не баловался с утра?  - подозрительно спросила Кей.
        - Э-э… В смысле?
        - Что-то говорливый, как никогда.
        - Да ладно уж… Настроение просто хорошее. А что, грибы в самом деле как-то действуют?
        - Нет, это такая шутка… не забивай голову. Короче. Тебе нужно построить портал из обсидиана. Размером четыре на пять. Где-нибудь, желательно, в огороженном и защищённом месте.
        - Зачем это?  - с сомнением спросил Димм.
        - Надо. Давай уже, делай.
        Такое неприкрытое давление ему претило. Да пусть оно даже сто раз полезно, чего это его вынуждают?! Да ещё без объяснений.
        - А зачем огораживать?
        - Потому что мало ли. Полезть могут из него всякие…
        Дело становилось интересным.
        - Ага. Я строю портал, а из него полезут… Кто? Ещё какие-нибудь жутики? Нам тут своих не хватает?
        - Могут и не полезть. Но если ты там чего-нибудь накосячишь, и за тобой будет погоня, то нужно чтобы ты мог от неё убежать. И чтобы они не разбрелись тут…
        - А кто, кто полезет-то?
        - Кому надо - тот и полезет. Давай уже строй, и так я тебе подсказываю, а ты ещё ерепенишься!
        - А вот да, я забыл. С чего это ты вдруг подсказываешь?
        - Потому что сам ты до такой штуки ни в жизнь не додумаешься, а вспомнить тебе про Нижний мир нужно… Ой.
        - Чего это я не додумаюсь?! Может - до… Нижний мир?
        Кей словно испарилась: больше ни слова от неё добиться не удалось. Димм мысленно развёл руками и пошёл за обсидианом, по дороге мучительно вспоминая, что же это за Нижний мир такой - что-то знакомое, вертелось на границе памяти: вот-вот проявится и обретёт резкость…

        К северу от озера, на пути к Ведьминой речке в лесу была странная проплешина: земля была выбрана до голого камня, причём площадка была абсолютно ровной и правильно круглой: словно отпечаток, выдавленный гигантской кружкой. Там он и решил строить этот самый «портал».
        Сначала добросовестно огородил поляну забором с калиткой в сторону озера. Сказать по правде большого смысла в заборе не было, поскольку площадка была метра на два ниже уровня земли и выбраться оттуда и без забора было бы непросто. Потом посреди площадки возвёл здоровенную иссиня-чёрную «О».
        Устанавливая последний блок, напрягся: намёки Кей на нечто загадочное, которое может появиться из портала, несколько нервировали. Но - ничего особенного не произошло. Рамка чернела на фоне джунглей, не подавая никаких признаков жизни. Димм потрогал её, потом даже прошёл в проём: туда, обратно… Ноль эффектов.
        Раздался смешок одной бесплотной заразы.
        - Вот,  - голос Кей снова стал серьёзным.  - Теперь слушай внимательно. Когда зажжёшь портал, собирайся в поход. Обязательно возьми меч, лук, запас стрел, ну и как обычно. Воду брать смысла нет, в Нижнем мире она испаряется мгновенно. Встретишь там свинозомби - держи себя в руках. Первые они не нападают. Но если заденешь кого нечаянно - киркой, например, неудачно махнёшь - будут мстить целым войском. В общем, с ними лучше поуважительней. С остальными существами можно сражаться. Главная опасность там - лава. И да, подумай как отмечать дорогу. Если заблудишься, потеряешь портал - всё, кранты. Будешь там слоняться до скончания веков. Точнее - до окончания еды. Грибы, впрочем… Ну, неважно. Главная задача - найти ближайшую крепость. Там дальше разберёшься. Угу?
        - Так точно, мон женераль… А как поджигать?
        - Как поджигать… Поджигалкой. Огниво нужно сделать, кремень у тебя должен быть где-то…
        Перебираясь вброд через озеро, Димм размышлял о собственной деревянности. Кремня, действительно было… Ну, пусть не завалы, но с четверть стака. И он даже догадался как сии камушки употребить: из них выходили отличные наконечники для стрел. Но почему он не додумался про огниво? Кремень - огниво… Ну ведь так просто! Было немного обидно.
        Для изготовления огнива по логике к кремню ещё требуется металл. И потом ещё трут. Но для начала - металл. Железо должно подойти…
        В своей новой жизни Димм постоянно пользовался огромным запасом знаний, которые сами собой всплывали в голове в нужный момент. Откуда он это всё знал? Порой он задумывался об этом и до головных болей пытался вспомнить, вспомнить… По большей части это было безуспешно, но даже те редкие просветы в памяти, которые удавалось вызвать, не приносили удовлетворения, а только вызывали новые вопросы, и иногда даже пугали. Тогда ему начинало казаться, что случилось с ним что-то действительно ужасное и необратимое, и память не зря так противится тому, чтобы всё открылось. Он со страхом гнал мысли о своих родных. Ну, у него же должны были быть родные? Как минимум - родители… Его кто-нибудь, где-нибудь вообще ждёт?
        Но в нужной части головы царила полная беспросветность. Мама… Что-то родное, светлое, тёплое… С отцом наоборот ассоциировались твёрдость, решительность. Отец - это человек, который всегда молчит, занятый своими делами, и даже кажется холодным, но в критической ситуации всегда поможет или подскажет верное направление… Димм пытался если не вспомнить, то хотя бы представить их, но - увы. Ему вообще сложно было представить других людей; порой даже закрадывалась страшная мысль: а может, другие люди - это миф?
        - Кей, ты тут?
        - М-м?
        - Да не, так…  - Ну, хоть Кей здесь. Она же человек? Человек?..

        Он решил не откладывать дело в долгий ящик. Быстро изготовил зажигалку, опробовал её в своей лаборатории (огниво поджигало всё подряд и без всякого трута: чудная вещица). Взял лук, стрелы, по стаку жареной картошки и дерева. Для обозначения дороги взял пару стопок булыжных плит и побольше факелов. Меч, новая алмазная кирочка с удачей - само собой. Ещё на всякий случай землю,  - всегда пригодится.
        Вернувшись к рамке портала, он с опаской щёлкнул по нему огнивом. Вопреки ожиданию, портал не запылал огнём, а затянулся вдруг фиолетовым туманом: колышущимся, дышащим, издающим странное космическое уханье.
        - Ого!.. Ну что, вздрогнем?
        Пока совсем не стало страшно, он шагнул в жутковатое марево.
        Мир колыхался вокруг, глаза никак не могли навести резкость. Димм сделал ещё шаг вперёд, и замер с захолонувшим сердцем.

        Глава 6. Когда одного мира мало
        НИЖНИЙ МИР

        Он оказался на самом краю обрыва, под которым плескалось целое море лавы, а вокруг, насколько хватало глаз разворачивалась фантасмагорическая мрачноватая картина.
        Вишнёвый, бордовый, алый и оранжевый - все оттенки крови, огня и тьмы окружали его, вдали и вверху переходя в багровый мрак. Справа и впереди булькало, шипело, стреляло искрами огромное, скрывающееся вдали лавовое озеро. Слева вроде бы была суша, но и по ней тоже текла лава, едва не дотягиваясь своими огненными щупальцами до портала. Откуда-то сверху, с невероятной высоты в озеро и на красно-бурые равнины лились пылающие водопады, похожие на колонны, поддерживающие адский небосвод.
        Димм осторожно глянул вниз, с обрыва. Гора состояла из странного, выжженного пламенем, хрупкого материала типа пемзы, только устрашающего красно-розового цвета. Там где лава плескала на берег, ярко светилось от внутреннего жара и мерцало огненными прожилками ещё какое-то незнакомое вещество, а дальше простиралось расплавленное варево. Адский ад!
        Первым движением Димма было - снова нырнуть в портал. Но, взяв себя в руки, он попробовал хотя бы толком оглядеться.
        Вперёд и влево, по обрыву, в принципе, можно было спуститься. Но склон был опасный, крутой и весь изрезан провалами. Туда не тянуло. Сам портал одной стороной просто обрывался в лаву, булькающую ниже, метрах в шести. С другой стороны между рамкой и расплавленным потоком оставался узкий, буквально - метр, проход. Димм, прижимаясь спиной к гладкому искристому обсидиану, осторожно проскользнул за портал. Здесь неширокий карниз уводил метров на пятьдесят вперёд и там соединялся с обширным массивом «суши». По красным холмам во множестве бродили зелёно-розовые создания в набедренных повязках, вооружённые здоровенными золотистыми мечами. По всей видимости это и были свинозомби.
        Пожалуй, особого выбора не было, относительно безопасным выглядел путь только в эту сторону.
        Внезапно где-то совсем рядом раздался громкий жалостливый то ли стон, то ли плач. Димм вздрогнул, остановился оглянуться, но по ушам ударил ещё один крик, на этот раз - Кей:
        - Беги-и-и!!!
        Ничего не соображая, но по голосу Кей поняв, что дело плохо, он рванул вперёд. В ту же секунду загадочный плач превратился в яростный вопль, который оборвался странным звуком, похожим на сильный порыв ветра, а потом за спиной раздался взрыв.
        - Воу-воу!!!  - Димм наддал ещё, пытаясь бежать не по прямой, а лёгкими зигзагами, на случай, если этот невидимый преследователь целится в него.
        Снова визг и снова грохот, его слегка толкнуло в спину взрывной волной.
        Добежав до ближайшего склона, Димм рубанул киркой. К счастью этот красный камень ломался легко, как песчаник: алмовая кирка сразу пробила тоннель метра три глубиной. Влетев туда, он заделал за собой отверстие первым, что попалось под руку, и уже собирался расслабиться, когда раздался новый взрыв.
        Добрую половину убежища смело, как будто не было. Стоя в образовавшейся нише, Димм наконец увидел своего врага: здоровенное белёсое создание вроде летучего осьминога плавало на высоте пятиэтажного дома и пучило на него свои глазищи. Снова заметив цель, чудовище разинуло рот, издало свой оглушительный визг и плюнуло огненным шаром.
        К счастью, шар летел не со скоростью артиллерийского снаряда, пожалуй, даже медленнее, чем стрела из лука. У Димма не получилось совсем убраться из под удара, но он успел вырубить ещё один тоннельчик, на этот раз - вбок. Взрывом его буквально внесло туда, бросив на стену. Он почувствовал, что горит, но не останавливался, углубляясь в красный холм.
        Кажется - получилось! Новых взрывов не последовало, а яростные вопли вновь сменились душераздирающими стенаниями.
        Чёрт! Что делать с огнём? Воды нет…
        К счастью пламя вскоре погасло само собой. Несмотря на весь пережитый кошмар, Димм, в общем-то, не шибко пострадал. Он закусил жареной картошкой и через несколько секунд был уже в порядке. Доспехи - немного попортились, но пока ещё не в той степени, чтобы за них переживать. Его трясло от возбуждения.
        - А ведь огнестойкость в строчку пришлась… Кто бы думал,  - пробормотал он, переводя дух. Собравшись с мыслями и слегка успокоившись, он решил выглянуть наружу. Не сидеть же теперь здесь…
        - Из лука его,  - посоветовала Кей. Голос её слегка дрожал.
        - Ты чего, испугалась, что ли?
        Кей помолчала. Потом вызывающе обронила:
        - Тебе-то что. Вот ещё!
        - Да ладно,  - негромко примирительно сказал Димм.  - Мне приятно.
        В своё время он выяснил, что Кей, в принципе, неуязвима. Значит испугалась за него. «Вот жеж!»
        Он попытался из своего закутка высмотреть ноющее создание. Сначала его нигде не было видно, но вскоре чудище выплыло из-за бугра: оказывается оно копошилось где-то около самой лавы. Летело оно полу-спиной (если это можно так назвать), медленно, словно надутый гелием пододеяльник, поднимаясь выше и выше. Толстые сосиски-щупальца бессмысленно болтались под огромной кубической тушей.
        Димм тщательно прицелился, взял упреждение по ходу и по высоте и выпустил стрелу. Он сразу скрылся в своей норке, но по тонкому вскрику понял, что не промахнулся. Существо, впрочем, было ещё живо: снова раздался плач. Осторожно-осторожно он высунул голову: вот оно! Натянув тетиву до отказа, он отпустил стрелу. И сразу, почти без перерыва - вторую.
        В последнее мгновение, оно всё-таки заметило Димма, но уже ничего не успело: крик прервался посредине. Тварь рухнула на землю, на лету растворяясь в пространстве. На месте падения - на самом берегу - остались валяться несколько весёлых шариков опыта и какой-то неизвестный предмет.
        Димм с минуту осторожно выглядывал из засады - нет ли поблизости ещё какой-нибудь заразы. Вроде - безопасно. Посторонних звуков, помимо сурового рыканья свинозомби и угрожающего бульканья лавы, тоже не было слышно.
        Перебравшись через воронки от огнешаров («японский бог, какие ямищи!»), он скользнул к берегу, собрал опыт и осмотрел дроп.
        Слеза гаста. Очень интересно. Кажется о чём-то таком он читал в томике по зельеварению. Должно быть ценная штука, если добывается с такими приключениями…
        Он, наконец, смог спокойно оглядеться. Глянув в сторону портала, он пришёл в запоздалый ужас: только сейчас стало понятно, какой опасности он подвергался. Оказывается, портал стоял не на прочном холме из незерита (именно так назывался основной местный камень, судя по информации из инвентаря), а на тонком, метровой толщины карнизе. Своими огненными «плевками» тварь пробила в нём две огромные дыры, под которыми зловеще бурлило адское варево. Сердце Димма сжалось при мысли, что он мог бы замешкаться на секунду, не послушавшись Кей…
        Дыры, кстати, придётся заделывать, а то ведь и до портала теперь фиг доберёшься!
        Он не привык откладывать дела на «потом». А вдруг «потом» будет некогда, и на счету будет каждая секунда? Уж лучше сделать заранее… Ну, иногда, конечно бывает лень… Но, по крайней мере, дорога домой должна быть исправна!
        Он аккуратно, со всеми мерами предосторожности в два слоя заделал карниз. Потом, подумав,  - немного его расширил, лаву слева от портала отгородил барьером. На портал налепил факелов, чтобы было видно издалека. Оказалось, что издалека всё равно ни черта не видно, но - пусть будет.
        Потом он собрался в путь. Летучих тварей больше не появлялось, к свинозомби он почти привык. Лава… Ну - то такое. Что делать, придётся быть начеку… Он глянул на компас. «Зараза!». Стрелка мотылялась из стороны в сторону как хотела.
        Так. В портал я заходил с юга на север. Логично будет предположить, что вышел из него тоже на север. Я же через него как бы насквозь прошёл? Хотя… Впрочем, пока не так важно.
        ЭКСПЕДИЦИЯ

        Гора позади портала поражала огромностью. Карабкаться на неё Димм не видел смысла: было похоже, что это и не гора вовсе, а стена гигантской пещеры, в которой располагался весь этот парк огненных аттракционов. Зато был смысл для начала обойти озеро расплавленного кмня и познакомиться поближе с местными достопримечательностями.
        Идти по самому берегу рядом с брызгающей лавой решительно не хотелось, поэтому он стал взбираться на ближний холм, тщательно обходя горящие камни и сторонясь свинозомби. Эти ребята, хотя и не нападали, но впечатление производили. От них просто веяло опасностью.
        За холмом тоже оказалась стена до неба, которая по мере приближения вырисовалась из мутно-красной тьмы. Эта гора, однако, была изрезана огромными ходами-пещерами, по которым можно было пробираться дальше.
        Система строения этого мира была просто бредовой. Он напоминал слоёный пирог, где «этажи» розово-фиолетовой пемзы, каждый со своими горами, холмами, лавовыми реками и озёрами, громоздились один над другим, словно затвердевшие облака. Иные парили фантастическими островами, другие наоборот соединялись между собой, врастали в грандиозные горы-гиганты, вздымавшиеся из бескрайнего океана лавы, с самого дна мира. Вместо неба всю эту мрачную прелесть замыкала твердь из всё того же незерита.
        Пробираясь по одной из пещер, круто забирающей вверх, Димм описал круг и оказался почти на том же самом месте, только несколькими десятками блоков выше. Отсюда огненное побережье было как на ладони: и кипящие реки-каналы под порталом, и озеро, и зависший над ним огромный остров, с бродячими свинозомби, и льющимися вниз лавовыми потоками.
        Засмотревшись на эту чудную картину, Димм немножко забыл, что нужно глядеть под ноги, сделал шаг, другой и обмер: прямо перед ним зиял провал, через который он едва не ухнул вниз.
        Однажды, сидя на дереве возле ведьминого храма, Димм поймал себя на мысли, что очень уж он трепетно относится к высоте. Заставить себя подойти к краю кроны было для него тогда целой победой… Здесь же мало высоты - ещё и лава кругом и рыкающие свиники и… В общем - парад впечатлений!
        Он мысленно вытер пот со лба, осмотрелся и заметил неподалёку странные новые камни. Вроде бы - незерит, но с какими-то белыми прожилками… Нужно было проверить - вдруг это что-то полезное.
        - Кей… А если бы я так и зевал по сторонам, ты бы меня предупредила про эту яму? Ну, дыру?
        - Не-а. Там не так уж высоко, в алмазных доспехах ты бы не разбился насмерть. И лавы непосредственно под провалом не было…
        - Ты расчётливая какая! И совсем меня бы не жалко было?
        - Всё совсем наоборот. Если ты прозеваешь смертельную ловушку и погибнешь - мне будет ужасно жалко и обидно и стыдно, что я не смогла тебя уберечь. И вот чтобы такого не случилось, будет даже полезным, если ты свалишься в какую-нибудь пугающую, но не смертельную дырку и навсегда зарубишь себе на носу, что смотреть под ноги в нижнем мире… да и в верхнем - жизненно важно!
        - Ишь ты… Воспитательница…
        Неизвестный минерал оказался кварцем! Димм почти ликовал: кварц нужен был ему для изготовления нескольких занятных аппаратов: датчика дневного света, наблюдателя и компаратора. Судя по названиям и хитроумным конструкциям, эти штуки должны оказаться ужасно интересными в применении; по возвращении домой его ждали новые чудные эксперименты!..
        Добыча кварца оказалась ещё и делом прибыльным в плане опыта: выпадало его раза в два больше, чем при добыче угля и, пожалуй, даже больше чем при добыче красной пыли. Кроме того, оказалось, что можно спрессовать кристаллы кварца в ослепительно белые искристые красивые блоки вроде мрамора. Получался очень неплохой и солидный материал для строительства. Это тебе не какой-то там босяцкий песчаник!
        Пещеры по большей части заканчивались тупиками, некоторые же приводили в непонятные загадочные места. В одном из огромных залов всё пространство ровным тонким слоем было засыпано гравием - обычным серым гравием, на котором во множестве росли мухоморы; в другом месте Димму пришлось шагать по бескрайнему полю, покрытому неприятной серовато-бурой землёй, которая словно высасывала силы. Идти по ней было тяжело, ноги едва передвигались, так бывает в кошмарном сне, когда нужно бежать, бежать, но ноги словно ватные, не слушаются, и каждый шаг - целая жизнь… Закинув в инвентарь десяток блоков странной субстанции, он узнал, что называется она «песок душ». Что бы это значило, думать как-то не хотелось; и так ему на секунду почудилось, что это вовсе не песок, а толчёные кости и черепа…
        В двух пещерах ему повезло наткнуться на жилы светокамня. Кубы этого занятного стеклоподобного минерала при разбивании рассыпались в невесомую жёлтую светящуюся пыль, о которой Димм уже читал раньше в каком-то из трактатов по зельеварению. Пыль эта вроде как должна была усиливать эффективность зелий. Кроме того, из неё снова можно было скрафтить блоки светокамня: так она занимала в инвентаре гораздо меньше места.
        Вокруг озера светящиеся гроздья тут и там свисали с «потолка» на большой высоте, но лезть к ним, строя столбы на открытых пространствах, Димм опасался: а что если прилетят белые твари? Ни спрятаться, ни спрыгнуть… А в незеритовых коридорах, светокамень можно было добыть почти безопасно.
        Как оно, кстати, называлось?  - Димм заглянул в инвентарь: «слеза гаста» - Значит - гаст.
        - Кей, та военная летучая штука - гаст называлась?
        - Угу.

        Бесконечные метания из одного тупика в другой продолжались уже не меньше двух суток. Что нервировало больше всего - он почти никуда не продвинулся. Некоторые особо приметные развилки он явно проходил уже не единожды, несколько раз снова оказывался у большого озера - ниже или выше, но примерно всё в той же стороне. Он пробовал рубить прямой длинный тоннель сквозь толщу горы, но вернулся через полдня, так никуда и не пробившись, зато едва не сварившись во внезапно прорвавшейся лаве. Лава, кстати, текла здесь гораздо быстрее и на большее расстояние, чем «наверху», в обычном мире.
        Понемногу стали заканчиваться факелы. Отмечать путь булыжником оказалось не очень удобно - в красном полумраке серые плиты можно было рассмотреть только вблизи, факелы - куда заметнее. Димм к этому времени уже подзатарился и светокамнем и кварцем и начал подумывать о возвращении домой. Чудо произошло как обычно: внезапно.
        КРЕПОСТЬ

        Он проходил мимо этого провала уже раз сто: там ярко светилась россыпь светокамня, но ещё ниже клокотала лава, и соваться туда не хотелось. Однако в этот раз он всё же решил хапнуть ещё немножко редкого минерала. Медленно и осторожно, буквально ощупывая каждую ступеньку, он стал спускаться. Метр, ещё, вот уже почти на месте…
        Оказалось, что внизу - целая новая пещера, из которой вдоль берега очередного незнакомого лавового озера можно было проникнуть в ещё нехоженые места этого адского лабиринта.
        Какое теперь «домой»? Глянуть хотя бы…
        Первое же, что он увидел, спустившись,  - здоровенное красно-буро-чёрное создание с огромными огненными глазами, купавшееся в лаве. Куб двигался то чуть погружаясь, то всплывая на поверхность и, судя по всему, вполне был доволен жизнью: кипящая лава его совсем не щекотала.
        Заметив Димма, чудище повернуло к берегу, не спеша выбралось на него и вдруг ПРЫГНУЛО!
        Это был восхитительный, фантастический прыжок: тварь растянулась как огромная квадратная пружина и прямо-таки вознеслась на несколько метров ввысь! Разом преодолев половину расстояния до остолбеневшего Димма, чудище приземлилось. Земля содрогнулась.
        Димм понял, что если ЭТО упадёт на него - вряд ли останется даже мокрое место. Он бросился вперёд, упреждая новый прыжок.
        Класс! Ох какой шикарный мечик!
        Чары отбрасывания на клинке сработали неожиданно мощно: тварь, несмотря на всю её огромность просто отшвырнуло, так, что она снова плюхнулась в лаву метрах в пяти от берега.
        - «То-то же!» - сказали суровые сибирские мужики…
        Димм решил не экспериментировать и следовать уже опробованной тактике. Пока тварь выбиралась на сушу, он отошёл к стене, на исходную, и замер с подрагивающим клинком наготове.
        Мозгов у скачущего лавового куба оказалось немного. Он снова прыгнул, снова напоролся на алмазный клинок и пережить этого уже не смог. Наградой героя стал загадочный шарообразный сгусток горящей слизи под названием «лавовый крем».
        Путь вроде бы был открыт. Но неудобен. Залив озера располагался в довольно низкой пещере и чтобы выйти на простор нужно было или вырубать проход вдоль берега, или возводить мост на далёкую противоположную сторону. Строить мосты над лавой сегодня почему-то не хотелось (вот странное дело!). Пришлось долго и нудно рубить незерит, стараясь при этом не сверзиться в булькающий расплав и с неудовольствием наблюдая, как потихоньку изнашивается кирка. Но труды увенчались успехом: через полдня Димм, наконец, очутился на более-менее свободном от лавы месте.
        И снова - выжженные холмы, огненные потоки, поля песка душ, вездесущие свинозомби… И вдруг, выбравшись из очередной пещеры, он увидел её: Крепость!
        Она была сложена из тёмно-бордового кирпича, но на фоне пылающих огней и лавы казалась чёрной. Могучие колонны вздымались на высоту в десятки метров, и там, врезаясь в красные скалы, нависая над огненной жижей, чернея редкими зарешёченными окнами тянулись мрачные коридоры и галереи…
        - Кей! Я её нашёл!
        - Отлично. Продолжай в том же духе.
        - Это… И всё что ли? Ну… Там опасно хоть?
        - Само собой… Димм, ты… Вот ты сейчас зачем меня спрашиваешь? У тебя всё хорошо получается, значит ты действуешь правильно. И дальше давай так же: осторожненько, с умом и с расчётом только на себя.
        - Ну, Кей! Я же - делюсь радостью и опасениями. Надо ведь с кем-то хотя бы поговорить! Как же твоя «моральная поддержка?».
        - Мнэ-э-э… Ползут по стене два незеритовых кирпича…  - уныло начала Кей.
        - Чего?! Бредишь? Какие кирпичи?
        - Незеритовые,  - сокрушённо ответила Кей.  - Это анекдот такой.
        Димм сначала хмыкнул, потом совсем неприлично заржал. Отсмеявшись, он извинительно прижал руку к груди.
        - Прости, прости. Ну, ты - капец, рассказчик… Ну и что с ними? С кирпичами?
        - Продолжение следует,  - последовал флегматичный ответ.  - Хорошего помаленьку. Теперь будь начеку, про лук не забывай, старайся близко никого не подпускать. И факелы… Вот здесь удобно подняться. И - через окно…  - после этого чудная ангелица надолго затихла.
        Действительно: за разговором Димм приблизился к крепости почти вплотную. Мрачные огромные бордовые стены вселяли трепет. Торец одного из коридоров крепости на высоте пятиэтажного дома обрывался прямо в никуда: снизу можно было видеть тёмный потолок и неровный обломанный край пола. Другой конец галереи врезался в стену пещеры и уходил куда-то вглубь незеритовой горы. Там, в горе Димм и решил вырубить лестницу наверх.
        Поднявшись до уровня окон, он прислушался. Вроде бы было тихо, только где-то неподалёку трещал костёр.
        Окна были заделаны толстыми решётками из того же тёмного материала, что и вся крепость.
        - Незеритовый кирпич, говоришь? То есть вот из этого обычного незерита можно сварганить такие кирпичи? До дому, вот, только доберусь, проверим…
        Выломав одну из решёток, он осторожно заглянул внутрь.
        Справа пустой коридор ожидаемо обрывался в пещеру у озера; проём казался до невозможности ярким. В противоположной стороне, метрах в пяти, коридор поворачивал направо. В углу стоял маленький сундук - обычный, деревянный.
        Шаг, другой… Все чувства небывало обострились, казалось, что от напряжения воздух вокруг едва ли не гудит. Вот и поворот; Димм одним глазом выглянул из-за стены: галерея уходила вдаль, теряясь в багровом мраке.
        Он оглянулся, и понял, что может потерять выход, если придётся убегать впопыхах: десятки окон, похожих в полутьме одно на другое… Пригодились, наконец, булыжные плиты. Димм перегородил ими коридор возле окна-лаза, поставил в проём факел. Факелов оставалось чуть больше десятка: вот совсем не вовремя они заканчивались.
        Вернувшись к сундуку, он ещё раз вгляделся в опасную тьму, потом открыл скрипучую крышку. Несколько слитков золота и седло.
        Что ж такое! Почему сёдла так популярны в разных нычках? Шахты, храмы в лесу, крепость эта… За каким чёртом тут могут быть сёдла? В этом аду, что ли, лошади водятся?
        Седло немного раздражало Дима своей очевидной ненужностью и тем, что занимало целую ячейку в инвентаре, не складываясь, как он уже имел возможность убедиться, в стаки с другими сёдлами. Дома уже валялись, кажется, три штуки; это будет четвёртое.
        Откуда-то из мрака коридора донёсся странный звук, словно кто-то свалил на пол кожаные доспехи. И сразу - знакомый скелетный стук костей.
        Димм мгновенно повернулся и изготовился к стрельбе, натянув лук. Одновременно осторожно бочком отодвигался за угол.
        От напряжённого вглядывания в темноту глаза чуть ли не слезились. Наконец, Димм его разглядел: высокий скелет, вооружённый огромным каменным мечом. Кости его были почему-то чёрного цвета, из-за чего он казался ещё более стройным.
        Прям - элита дохлого мира!
        Димм не стал дожидаться, пока скелет подойдёт ближе, натянул тетиву, как следует прицелился… Коротко свистнула стрела.
        Лук был не самый мощный, но всё же с зачаркой на силу второго уровня - Димм когда-то нашёл его поутру на берегу озера - привет от ночных гостей. С первого выстрела этого «дворянина» было не одолеть. Пришлось пожертвовать ещё одной стрелой.
        К удивлению Димма кроме костей из скелета выпал ещё и кусок угля. Как нельзя кстати: четыре лишних факела сейчас были в строчку.
        Коридор упирался в другой, идущий поперёк. Уже по отработанной в шахтах технологии, Димм перегородил наглухо правый проход, и двинул налево.
        Галереи и переходы крепости оказались довольно безлюдными: тот первый чёрный скелет, потом обычный костлявый с луком, дуэль с которым окончилась первым же выстрелом. Димм немного осмелел, хотя и понимал, что опасность вполне реальна: к сожалению, на освещение коридоров факелов уже не оставалось, он ставил их только для ориентировки, и расстояния между ним были слишком велики. Тьма могла воспользоваться этим в любой момент.
        - О! Что это?
        Проход резко расширялся и посреди небольшого зальчика вверх поднималась довольно крутая лестница. Но самое интересное было по сторонам от неё: грядки или клумбы, засаженные чем-то неприятно-красным.
        - Бинго!  - шепнула Кей.  - Полдела сделано! Собери несколько штук, это он и есть, адский нарост.
        Димм знал, что адский нарост является важнейшим базовым ингредиентом для зельеварения. «Вот он какой… Действительно „бинго“.»
        - Факелов нет. Домой, может, пора?
        - По-хорошему - надо бы ещё стержни ифрита добыть. Хотя бы несколько… Конечно, можно и вернуться позже, дорога теперь известна. Кстати, у тебя же светокамня два стака. Можно им освещать.
        - Н-ну… Жалко! Ладно, гляну сейчас что наверху, и посмотрим.
        Димм начал осторожно подниматься по тёмным ступеням. Преодолев один пролёт, он на секунду, прислушиваясь, остановился, но решил взобраться на самый верх: там вроде что-то светилось.
        - Ух ты!
        Лестница вывела его на крышу крепостной башни: довольно широкую квадратную площадку, огороженную всё тем же незеритовым забором. Отсюда открывался вид на гигантскую пещеру, в которой располагалась ближняя часть крепости.
        Ниже во все стороны убегали новые и новые переходы. Некоторые были крытыми, как те, по которым он сюда добирался, другие имели вид огромных мостов-виадуков. Димм прикинул общие размеры крепости. Судя по всему - она была огромна. Целый город… Чтобы разведать всё это - потребуется много-много дней, куча еды и тонны факелов. Нужно было топать домой.
        - Смотри, справа, внизу!  - голос Кей прозвучал с непривычным азартом.
        В двух десятках метров от них откуда-то из скалы на мост вырулило нечто ещё невиданное: жёлто-огненная голова с хвостом из дыма, окружённая кольцами непрерывно вращающихся светящихся стержней. Странное создание плыло над поверхностью моста, покачиваясь на невидимых воздушных волнах. Оно было похоже даже не на существо, а на дикий летучий механизм. Вращение «шестерёнок» из стержней завораживало.
        - Гаси его, прямо отсюда!
        - Ты какая кровожадная,  - улыбнулся Димм.
        - Ифрит - одна из самых опасных и злобных тварей. С ними не стоит обмениваться любезностями. Шмаляй!
        Иногда Кей пользовалась совершенно отвязными словечками. «И откуда она их выкапывает?». Димм покачал головой.
        Расстояние было приличным, нужно было хорошо рассчитать поправку по высоте и упреждение. Вдобавок приходилось прятаться за краем площадки: Димм боялся, что тварь его заметит и прилетит сражаться врукопашную. Первая стрела всё-таки ушла выше. С четвёртой, однако, ифрита удалось уложить.
        Теперь нужно было сообразить, как забрать дроп. Мосты образовывали перекрёсток и один из переходов вёл куда-то под башню, только значительно ниже. Искать в лабиринтах крепости выход туда - сейчас казалось плохой идеей. Не факт, что это получится сделать быстро, дроп может пропасть… Димм решил спускаться прямо по стенам, снаружи. Вырубив несколько ступеней, он соскочил на какой-то карниз, который, судя по всему, был крышей галереи. Оказавшись прямо над мостом, он поставил на край карниза последний факел и спрыгнул вниз.
        Высота была метров пять-шесть, он здорово дерябнулся. И тут же поймал стрелу, вылетевшую из тёмной арки.
        Убегать по прямому и узкому мосту было бессмысленно, как и стрелять наугад во тьму. Под руку попался стак незерита. То, что надо! Димм успел в последний момент заметить ещё одну стрелу и увернуться. Потом в несколько секунд возвёл двухметровую стену-преграду. Вот так! Хоть застреляйся теперь, зараза…
        Где-то неподалёку раздался стон гаста.
        Димм вздрогнул, задрал голову вверх, готовый броситься по мосту сломя голову: Однако твари не было видно, и он смог сдержать себя. Он быстро закусил жареной картошкой, дождался, когда здоровье полностью восстановится. Это не заняло много времени. Гаст, наверное, улетел в противоположную сторону: его больше не было слышно. Вдали, за пересечением мостов виднелся одинокий свинозомби, других опасностей поблизости не наблюдалось.
        Димм прокрался до перекрёстка, ежесекундно оглядываясь по сторонам, повернул налево. Крепость поражала воображение. Дикая громада, нелогичное бессмысленное нагромождение квадратных башен и бесконечных ходов-переходов-мостов на огромных тёмных колоннах, висящее над огненными полями и лавовыми озёрами. Жуть!
        На месте гибели чудища валялся стержень (очевидно один из тех, что образовывали крутящиеся «шестерёнки»)  - и довольно большое количество шариков опыта. Неплохой результат!
        Стержень был горячий и светился, буквально излучая энергию. Занятная штучка.
        - Ифриты сами по себе появляются крайне редко. Скорее всего, этот мост ведёт к спаунеру. Если его найти и правильно там всё обустроить - ты будешь обеспечен стержнями навсегда. И, соответственно - зельями. Но без хорошей защиты туда соваться - это серьёзный риск.
        - Они как бьют?
        - Стреляют. Тоже огнешарами, как гасты. Только не взрывными, а зажигательными. У этих шары быстрее и по три штуки, очередью… Довольно сильные. Без брони одной очереди будет достаточно.
        - Угу… Я так понимаю - если найдём спаунер - главное его отгородить, чтобы эти твари не расползались?
        - Точняк.
        - Слушай, а как оно соотносится с освещённостью? Темнота играет роль?
        - Молодец какой! Зришь в корень. Если достаточно хорошо осветить спаунер и пространство вокруг, блоков на пять, то он перестанет призывать тварей. По крайней мере, вероятность их появления будет стремиться к нулю.
        - Ясненько.
        Мост вёл к скале, там превращался в тоннель, который резко поворачивал направо. Димм приблизился к арке тоннеля. Из-за поворота доносилось уханье, похожее на тяжёлое дыханье, немного похожее на звуки портала, но с металлическим оттенком.
        - Это они!
        Сказать по правде, ему было жутко до дрожи. Тварь там явно пряталась не одна, и если они действительно так опасны, как говорит Кей… Но - поддаваться страхам - гиблый путь.
        Он выглянул за угол и тут же отпрянул. Галерея за поворотом сменялась лестницей вверх, ведущей в небольшое, метров семь на семь помещение. Позже он сообразил, что это была площадка на крыше ещё одной крепостной башенки, волею судеб, засунутая внутрь горы. И там, посреди площадки стоял загадочный, вспыхивающий неземными огоньками агрегат, вокруг которого вились сразу три ифрита.
        Димм не стал долго раздумывать и прямо из-за угла, не попадаясь тварям на глаза, быстренько заложил проход наверх незеритом. Затем он перекрыл и путь назад, на мост (чтобы со спины никто не подобрался) и осветил отгороженный кусок коридора светокамнем.
        Дальше последовала долгая и кропотливая инженерная операция: вокруг ифритовой пещерки в незеритовом массиве пробивались обходные коридорчики, а потом через отверстия в стенах и потолке, внутренность пещеры закладывалась всё тем же незеритом. Один раз через отверстие в потолке чуть не прорвался ифрит, которых внутри летало уже не меньше десятка. Димм, к счастью, не потерял самообладания, быстро сориентировался и уложил тварь несколькими ударами меча. Во время скоротечного боя он «поймал»-таки пару огненных шаров, но в алмазной броне это было терпимо.
        Где-то за полсуток удалось превратить пещеру с ифритами в довольно компактное помещение, в котором посередине возвышался спаунер, а по периметру шла канава в два блока глубиной. И в нижнюю часть этого рва из кольцевого коридора были проделаны невысокие окна. Ифриты во множестве левитировали вокруг спаунера, и тех, что опускались в ров достаточно низко можно было достать через проёмы мечом. Из-за того, что бойницы располагались ниже уровня глаз летучих тварей, можно было колотить их почти безопасно, оставаясь незамеченным; главное было не приближаться к проёмам слишком близко.
        Закончив свой героический труд, Димм с удовлетворением осмотрел своё произведение инженерно-фортификационного искусства.
        - Ну как?
        - Блистательно! Пять баллов. Получилась так называемая «ферма ифритов» по добыче стержней и опыта. Иногда такие сооружения механизируют: поршнями «придушивают» ифритов, так, что добить их можно с одного лёгкого удара. Меч при этом изнашивается значительно меньше, и процесс идёт быстрее. Но лично моё мнение, что это уже перебор, некоторая этическая несправедливость. Всё же добыча должна быть добычей…
        Меч действительно изнашивался очень заметно. Каждый удар по огненной твари отдавался в руке словно приходилось рубить рельс. В процессе строительства Димму пришлось уложить ещё несколько ифритов, и совсем новенький клинок заметно пострадал. К сожалению на нём некстати оказались чары отбрасывания, которые при сражении с криперами или с зомби были бы просто незаменимыми, здесь же удар иногда откидывал раненого монстра в толпу других, среди которых он благополучно терялся.
        Как бы то ни было, все задачи первой экспедиции в Нижний мир были достигнуты.
        Так: добыты кварц, светокамень, красный нарост, несколько огненных стержней. Разведано местоположение крепости и даже построена ферма ифритов. И бонусом - слеза гаста и какая-то лавовая мазута. Круть! Ещё бы выбраться теперь…
        ДОМОЙ!

        Дорога домой была непростой, но без катастроф. Сначала довольно долго пришлось искать правильный путь по крепости. Эти бредовые лабиринты могли хоть кого свести с ума! Димму пришлось потратить чуть не полстака светокамня, прежде чем он наткнулся на коридор, в конце которого неярко мерцал его факел.
        Потом он достаточно быстро выбрался к лабиринту пещер вокруг первого озера, но дал кругаля, и его занесло куда-то под самую «крышу».
        Там произошла одна занятная встреча: вывалившись из очередного коридора на открытое пространство, Димм внезапно оказался лицом к лицу с тремя долговязыми чёрными типами, которые о чём-то курлыкали у обрыва.
        Его оглушила вспышка воспоминания: Большой Брат! Что означают эти слова было непонятно, но, как обычно, воспоминание разбудило лихорадочное ожидание чего-то важного и нужного…
        - Смотри в землю!  - лихорадочно зашептала Кей.
        - В землю?
        - Да! Главное - не смотри им в глаза. Ни в коем случае. Спрятаться тебе некуда, и они тебя уделают под орех.
        Димм послушно упёрся взглядом в красную твердь.
        - Это - эндермены. Странники Края. Они не нападают, если им не смотреть в глаза. Очень сильные. Один на один - победить можно, но против троих шансов мало. Они умеют телепортироваться, и из лука в них стрелять бесполезно: уворачиваются в последний момент. Боятся воды и дождя. Сейчас можешь идти, это почти безопасно. Только - не смотри в глаза. Смотри под ноги…
        Димм, осторожно двинулся к обрыву: глянуть, куда же его занесло на этот раз. Эндермены, продолжая «переговариваться» топтались на месте. Один из них вдруг наклонился и выдернул из земли блок незерита.
        - Ого!
        - Да, они умеют переносить некоторые блоки. Хорошо, что не любые. А то давно бы твой дом разобрали.
        - Они что тоже оттуда, «сверху»?
        - Нет, они вообще из другого мира. Но и к нам довольно часто заглядывают. Странно, что тебе они до сих пор не попадались.
        - Кей… А они - разумные?
        Кей долго молчала. Потом медленно, раздумчиво ответила:
        - Разумность - очень туманное понятие. Некоторые из их действий вполне логичны и целенаправленны. Но осознание себя частью мира и одновременно - индивидуальностью у них отсутствует. Не думаю даже, что они узнали бы себя в зеркале. Абстрактно мыслить они не могут. Так же как свинозомби или скелеты. Они действуют согласно достаточно простой программе, инстинктам, если хочешь… Но если ты о том - этично ли их убивать, то подумай вот о чём: разумен ли олень, на которого охотится охотник? Вряд ли. Оправдано ли его убийство? В отдельных случаях - возможно, если охотник добывает себе при этом еду или одежду. Но разве правильно массово убивать оленей механическим способом и не для выживания, а для продажи, для наживы? Знаешь, иногда люди даже убивают людей. Это ужасно, но, наверное, порой этого не избежать, хотя бы просто для того, чтобы защитить близких, остаться в живых самому… Но ведь были времена, когда вроде бы разумные люди строили фабрики по утилизации человеческих тел. Волосы - в матрасы, золотые коронки - на переплавку, кости - на удобрения… Как тебе: «ферма людей»? Разумны ли люди?
        Димм понял, о чём она.
        Но… Разве правильно ставить в один ряд бессловесных безобидных оленей, ну, или коров и - злобных ифритов и скелетов? Даже и коровы… Ну, хорошо, питается он картошкой, хлебом… А если бы ему пришлось самостоятельно строить чаровальню? Сколько коров ему пришлось бы уничтожить, чтобы переплести в кожу необходимую гору книг? Печально всё это…
        Из задумчивости его вывела громкая нездешняя речь. Совсем рядом, в метре, прошёл один из странников Края, держа в руках незеритовый блок. Он остановился и принялся разглядывать расстилающийся внизу пейзаж. Димм, вынырнув из пучин философских размышлений, последовал его примеру.
        На одном из дальних склонов он заметил неяркий мерцающий огонёк факела на столбике из булыжных плит. Дорога домой!

        Глава 7. Западный поход
        СУХОЙ ДОЛ

        Джунгли к западу от Майна оставались совсем не разведанными. Но там не было рек, а Димм первое время опасался ходить без ориентиров, просто по солнцу: в дикой мешанине зарослей очень легко было незаметно сбиться к северу или югу и потом, возвращаясь - «промазать» мимо озера…
        После обнаружения библиотеки в Ведьмином храме и изготовления компаса, всё здорово упростилось. Теперь можно было спокойно идти куда угодно, не опасаясь потерять своё жилище: стрелка компаса всегда указывала на точку дома. У Димма мелькала мысль, что вообще говоря, это устройство не совсем правильно было называть компасом, но в инвентаре и справочнике по крафту он значился именно так. Да и пусть его.
        Запойные эксперименты с новыми механизмами, борьба за урожай, потом приключения в нижнем мире, потом снова опыты с кварцем, не меньше десятка дней, потраченных на изучение зельеварения… Исследование окрестностей на некоторое время отошло на второй план, но вот настало утро, когда Димм снова собрался на разведку.
        Первые дни он ещё пытался вести какой-то учёт времени, но странный кавардак со сном, многодневные вылазки в шахты, в Нижний мир, эксперименты в подземной лаборатории по многу суток напролёт окончательно загубили здравую идею вести календарь.
        Изначально Димму представлялось, что по ночам нужно спать, а бодрствовать - днём. Это было логично и казалось естественным, но почему-то категорически не совпадало с желаниями организма. Он неделями не проявлял никакой склонности ко сну, да и, честно говоря, дни и вправду казались чересчур короткими: только, бывало, Димм разойдётся, выстроит очередную схему с воронками и компараторами - как уже и вечер… Какое тут, нафиг, спать?
        Постепенно некоторый режим всё-таки сложился: после девяти суток на ногах внимание начинало рассеиваться, реакция снижалась, а на двенадцатый день натурально начинало «срубать», так что Димм опасался отключиться где-нибудь посреди джунглей. В итоге он решил, что будет спать каждые девятые-десятые сутки. Нормальным это не выглядело, но - а что делать? Постепенно он привык, но, к сожалению, к этому времени совсем потерял счёт дням.
        Сказать точно, когда он отправился исследовать Западную Глушь, могла бы Кей, и было это на восемьдесят пятый день после его странного появления в домике у озера. Но Димм её спросить не догадался, ему это было, в общем, и не важно.
        Из озера на запад вытекала небольшая речушка, которая затем круто поворачивала на юг. Димм в своё время плавал по ней, если это можно так назвать… Ручей был почти не судоходным: сначала по нему ещё как-то можно было протиснуться на лодке, но дальше русло всё чаще прерывалась зарослями деревьев, оползнями, пересохшими кусками, а то и вовсе пропадало, превращаясь в ряд небольших озёр. Однако, как ни крути, это был единственный более-менее обозначенный путь к довольно далёкой Южной реке, поэтому Димм сначала пытался речушку облагородить, слегка расширил, расчистил пару завалов, но вскоре махнул рукой - «потом как-нибудь!». Назвал он её Типа. В смысле: типа речка.
        Недалеко от того места, где Типа поворачивала на юг, по правому берегу явственно просматривалось русло пересохшего притока. К нему Димм и направился. Компас компасом, но всё же лучше, когда есть какая-то осмысленная дорога. К тому же по речной долине заметно легче передвигаться: там почти не встречается вездесущая мелкая поросль деревьев, продираться сквозь которую просто невыносимо, и нет высокой травы, скрывающей смертельно опасных криперов и провалы в земле.
        Когда Димм высадился на берег, неожиданно встряла Кей:
        - Смотрю, ты на запад собрался. Тебе нужно вернуться пока не поздно, ты одну штучку забыл прихватить.
        - Какую ещё?..
        - Бирку надо взять. Очень может пригодиться.
        Димм не стал дотошно разбираться, заранее представив, как эта упрямая ангелица снова начнёт запираться и пить кровь. Проще было сделать как она говорит. Наверное, как обычно - она что-то такое знала, только говорить не хотела заранее. После приручения Рыжего у него ещё оставалась пара бирок, добытых в диких шахтах, за одной из них пришлось вернуться…

        Лог, прихотливо извиваясь между высоких «берегов», довольно скоро привёл к оврагу. Упираясь в склоны распадка, овраг превращался в пещеры, ведущие вправо и влево куда-то во тьму. Димм осветил входы в подземелья факелами, но вглубь не полез.
        Переправившись на другую сторону, он наконец увидел сквозь зелень травы синие проблески: русло становилось глубже, и в нём появилась вода. Дальше можно было плыть.
        Река оказалась вполне приличной: чистой и глубокой, но, к сожалению, забирала куда-то на северо-восток; туда Димм идти не планировал. У излучины между двух довольно высоких сопок просматривалось свободное от зарослей пространство, похожее на горный перевал. Оттуда можно было глянуть, что же дальше - на западе.
        За перевалом оказалась ещё одна река. И она вела куда нужно.
        Левее хребет вздымался всё выше, превращаясь в довольно высокие лесистые горы. Пожалуй, это были самые высокие вершины в округе, с них, должно быть, открывался неплохой вид на окрестные дали.
        Однако, пока Димм осматривался, налетел порыв ветра, всё вокруг почти мгновенно посерело, хлынул ливень. Ещё через несколько секунд небо разорвала ослепительная вспышка: началась жуткая гроза.
        Желание подниматься в горы сразу улетучилось. Димм соорудил небольшой обелиск с табличкой «Грозовой перевал», наверх водрузил факел. Затем спустился к новой реке и продолжил своё плавание.
        К сожалению и эта река вскоре завернула на север, пришлось высаживаться на берег. Впрочем, на этот раз всё оказалось куда круче: джунгли закончились!
        НА ПЕРЕПУТЬЕ

        Димм стоял под хлещущими струями дождя и со смешанными чувствами смотрел на заросший ярко-изумрудной травой косогор, на песчаные дюны и реку, убегающую куда-то в пустыню. Он победил! Он нашёл край джунглей! Но…  - и только. Что сулят эти новые земли?
        Он не спеша стал взбираться по крутому склону: сверху, несомненно, можно было осмотреться гораздо лучше. Холм поднимался метров на сорок, но до вершины Димм не добрался: примерно на половине высоты на пологом уступе его «караулили»…
        Первым побуждением Димма было - бежать назад, что есть духу. Он отлично помнил, насколько стойкой оказалась ведьма из храма, а тут ещё и скелет на пару… Но ситуация разрешилась совершенно неожиданным образом.
        Едва завидев долгожданного гостя, ведьма направилась ему навстречу. Скелет заметил Димма мгновеньем позже и тут же навскидку выстрелил… И угодил носатой кикиморе аккурат между лопаток!
        Старая карга мгновенно развернулась, выпила зелье, откуда ни возьмись оказавшееся в её руке, и швырнула в скелета какую-то склянку: тот тут же зачихал, словно попал на солнце. Через секунду под неумолкающим ливнем между тварями завязался совершенно сюрреалистический бой.
        Димм быстро огляделся, отступил к растущему неподалёку невысокому деревцу, спрятался за него, с некоторым трудом взобрался наверх, украдкой глянул из листвы, как дела на поле брани.
        Драка оказалась скоротечной и уже подходила к концу. На каждую стрелу скелета ведьма отвечала броском очередной бутылки, содержавшей что-то зеленоватое, мерзкое даже на вид. При этом время от времени она восстанавливалась зельем лечения. Запас зелий у неё, казалось, был неисчерпаем, так что скелет, судя по всему, был обречён.
        Димм решил поддержать нежданного костлявого союзника, достал лук и хорошо прицелился. Стрела, сразу вторая, третья… Баба яга уже не успевала глотать своё варево под градом стрел с двух сторон, тем более, что зачаренный лук Димма наносил ей просто оглушительный урон. Вскоре всё было кончено.
        Неловко было теперь стрелять в скелета. Вроде как «свой»… Димм отодвинулся к противоположному краю кроны, чтобы не попадать в поле его зрения и, наконец, осмотрелся.
        За небольшой песчаной косой прихотливо петляла ещё одна речка, огибая сильно выдающийся с противоположного берега мыс-не мыс, ну, скажем,  - холм. На этом бугре росло несколько невиданных доселе деревьев: не очень высоких, раскидистых, увенчанных шляпками буровато-зелёных крон, похожих на здоровенные грибы на серых ножках. У самой воды в склоне чернел высокий пролом, очевидно - вход в какую-то пещеру.
        Под деревом раздался знакомый уже звук: странное неземное курлыканье. Димм глянул вниз: о, эндермен! Странник постоял немного и вдруг с коротким жужжанием переместился вверх по склону. Попав под дождь, он коротко вскрикнул и мгновенно телепортировался обратно к реке.
        Димм только сейчас обратил внимание, что мир выглядит странно: слева от него на зелёном холме вовсю хлестал ливень, а справа над песками и подобием прерий за рекой несмотря на затянутое тучами небо не падало ни капли. Дерево, на котором он сидел, находилось как раз на границе, и, сделав пару шагов, можно было из пустынного безводья очутиться под тугими холодными струями.
        Чудны дела твои… Но что же делать? Пожалуй, самый правильный вариант - идти по той петлястой речке на юг, вдоль границы джунглей. А дальше будет видно. Да и дело, пожалуй к вечеру, может уже и о ночлеге позаботиться?..
        Времени, однако, было жалко, и Димм рассудил, что пока есть возможность - нужно двигаться вперёд. Из-за отсутствия солнца равнины были усеяны нечистью, поэтому логичнее всё же было плыть по реке: лодка существенно шустрее любых вражин, да и расстояние удастся преодолеть побольше чем пешком.
        Сначала он переправился на бугор с пещерой и осмотрел её. Собственно - лишь заглянул. Почти отвесные стены каньона уходили далеко вниз. Там в беспросветном мраке разглядеть что-либо было невозможно. Дыра дышала опасностью. Снаружи тоже было не особо весело: хмарь, за рекой - осточертевший ливень, кругом - скелеты и пауки.
        Нет, пожалуй, нужно убираться отсюда поскорее…
        Димм ещё срубил небольшое деревце - чисто посмотреть. Оказалось, что это - акация. Брёвна на срезе были ярко оранжевыми. Красное дерево, да и только.
        Быстро запрыгнув в своё смешное судёнышко, он рванул дальше на юг.
        Но далеко продвинуться не удалось. Скользнув мимо двух холмов, река круто свернула в джунгли, истончаясь, скрываясь в зелёных зарослях. Очевидно недалеко находился её исток. Можно было уж довести дело до конца, но совсем стемнело, тянуть с ночлегом становилось слишком опасно.
        Димм не стал особо выпендриваться по поводу убежища: зарылся в землю и предался размышлениям.
        - Кей, а как так с дождём получается? Над пустыней ведь те же самые тучи, почему там сухо?
        Кей вздохнула, потом увещевающим голосом сказала:
        - Вот… Так мир устроен. В пустыне климат сухой, там дождя не бывает. Никогда.
        - Что-то здесь не так. Тучи-облака - это же пар, правильно? Пар при охлаждении конденсируется, получается дождь. Так? Ну как может получиться такая вот резкая граница, причём точно по краю песка?
        - Так и получается. Вот была температура одна - пар не конденсировался. А чуть понизилась - и вот, уже дождь. Тебе же не кажется это странным? Почему же не может быть так, что в пустыне нет дождя, а в джунглях есть?
        - Не, не, ты меня не путай. Я - про физические законы. С паром всё объяснимо и обосновано. Можно даже рассчитать точно при скольких градусах сколько воды сконденсируется, всё такое…
        - А здесь другие законы. На самом деле, просто к тем законам ты привык, и тебе кажется, что они единственно возможные… Но это не так. Миров много, и везде всё по-разному.
        Димм с неудовольствием согласился. Ну - пусть. Другие законы, так другие. Но всё равно, какая-то фигня тут…
        - А прерии эти далеко тянутся? И пустыня?
        - Далеко… Это называется биомы. Биом «джунгли», биом «пустыня». Саванна. Эта местность правильно называется «саванна», а не прерии. В каждом биоме свои особенности: растительность, влажность, температура… Например, таких храмов, как в джунглях в других местах не встретишь. А размеры биомов более-менее одного порядка. Разве что океан ещё больше…
        - То есть эта пустыня - такая же огромная как мои джунгли?
        - Вполне может быть.
        - Хмм…
        Димм представил огромные, бескрайние просторы пустынь, бесконечные, покрытые редкими акациями, равнины саванн. Океаны?..
        - А мир… он вообще, насколько большой?
        - Можешь считать, что бесконечный. Где-то, говорят, у него есть граница, но она настолько далеко, что человеческой жизни не хватит, чтобы туда добраться. И даже там, за границей, продолжаются странные призрачные земли, где всё только кажется, и нельзя дышать, и происходят загадочные трудновообразимые вещи… Но, вполне возможно, что про границу мира это лишь легенды. Скорее всего - он просто бесконечный.
        - Но… Если мир бесконечен - мыслимо ли мне найти в нём других людей?
        - Я полагаю, что-нибудь можно будет придумать. Не переживай раньше времени.
        - Слушай, а шахты дикие, храмы… Их кто строил? Какие-то же люди, значит, здесь были когда-то?
        - Ничего не значит. Когда мир генерируется, в нём многое появляется сразу, в том числе и всякие шахты-храмы.
        Димм долго молчал. Потом всё-таки брякнул:
        - Бред какой-то. Но подразумевается ведь, что это - рукотворные объекты? Как они могут сразу такими получаться, словно их люди сделали?
        - Да ничего подобного. Ты видел свои шахты? Те, что у тебя под озером? Где хоть намёк, что их люди построили? Они же бессмысленные. Вот если бы человек такие шахты строил - это был бы точно бред.
        - А давно мир сгенерировался?
        - Да он и не сгенерировался ещё. Начался процесс давно - миллионов пять-шесть местных дней назад. Но генерация продолжается вместе с расселением людей всё дальше и дальше от центра мира.
        - А… Что-то такое я читал… То есть, я вот иду куда-нибудь, и впереди меня мир возникает прямо на ходу?
        - Ага.
        - Ну, финиш! А он случайным образом возникает, ну…
        - Нет. Есть определённый алгоритм. Ты можешь идти или какой-то другой человек пройдёт через сто лет - мир вокруг возникнет точно такой же.
        Всё это было очень, очень странно. В голове Димма теснились сотни вопросов: а как происходит генерация, что её движет, из чего возникает мир, кто устанавливал алгоритм… Но он решил, что на первый раз достаточно: эту бы инфу переварить.
        Утро выдалось просто офигительное. Соловьиное! Только без соловьёв, с попугаями. Выбравшись из ямы, Димм с удовольствием осматривался вокруг.
        Саванна за рекой уже не казалась мрачной и некрасивой: не такая сочная как в джунглях зелень компенсировалась разноцветными цветочкам, пасущимися хрюшками и невероятным бескрайним синим простором. В джунглях густая листва тропических великанов всегда заслоняла большую часть неба, и Димм почти забыл, что такое - настоящий небосвод. Да и знал ли?
        Слева опушка джунглей радовала изумрудной зеленью, а совсем рядом, на взгорке над рекой толстыми зелёными кабанчиками рассыпались дикие арбузы, по которым скакали разноцветные пернатые.
        На юге за речкой возвышался одинокий весёлый холм наполовину «джунглевого» цвета, на половину - «саванного». С него можно было глянуть что ждёт впереди.
        Димм аккуратно заложил за собой канаву, сделав «как было», и направился к Приветному (название само пришло на ум) холму. Взобравшись наверх, он в волнении замер. Впереди явственно виднелись оранжевые крыши домов.
        Люди!
        Он сломя голову кинулся вниз по склону, не глядя по сторонам, скача через два уступа, перепрыгивая ямы…
        ОРАНЖЕВАЯ ДЕРЕВНЯ

        Это были не люди. Не совсем люди…
        Два существа в странной одежде - то ли плащах, то ли халатах - стояли в огороженном палисаде ближайшего дома. Сквозь выходящее на задний двор окно было видно, что внутри хижины находятся и другие.
        Димм, прячась за стволом акации, слушал, как они переговаривались. Речь была незнакомой, отрывистой, похожей на набор междометий. Совершенно непонятной.
        Двое, поболтав, ушли в дом, хлопнув деревянной дверью.
        - Кей! Кто это? Это ведь не люди?
        - Это люди. Местные жители - часть этого мира.
        - В смысле… То есть они… сгенерированные?
        - Да.
        - А они разумные? Или такие же как Странники?
        - Они точно разумные. Только их нужно пробудить.
        - Как это?
        - Нужно дать имя хотя бы одному…
        - Бирка! Откуда ты знала?!
        - Я просто знала, что к западу есть деревня, и был шанс, что ты её найдёшь.
        - Погоди. Но ведь нужна наковальня, чтобы переименовать бирку?
        - Если в деревне есть кузница - тебе повезло. Если нет - придётся потрудиться, чтобы добыть кучу железа. Или домой сбегать.
        - Издеваешься? Тут два дня пути… Но они - не опасные?
        - Нет. Они совсем безобидные. И даже наоборот - нуждаются в защите. Зомби на них охотятся…
        Несмотря на заверения Кей, заходить в деревню было страшновато. Димм, сделав здоровенный крюк, обошёл посёлочек вокруг, с жадным нетерпеливым любопытством высматривая что там и как.
        В деревне было с десяток домов: два относительно больших, а остальные - совсем маленькие, натуральные лачуги. Посреди - колодец с деревянным срубом, несколько огородиков в разных концах… Между домиков - утоптанные дорожки.
        Приглядевшись, можно было понять, что деревня и в самом деле - результат случайной генерации: те дома, что стояли в низинах между холмов, частью врезались прямо в земляные бугры, у одного даже были полностью завалены окна и двери. Дорожки тоже местами шли совсем несуразно.
        Местных это, впрочем нисколько не смущало: они шустро сновали из дома в дом, болтали; двое - работали на огороде. Димма это поразило: он с округлившимися глазами наблюдал, как они важно вышагивали по грядкам, высматривая поспевшие свёклы и колосья пшеницы, выдёргивали их и сажали новые семена во влажную вскопанную землю.
        Страшными они не выглядели: в рост человека, с немного вытянутыми головами и мощными крючковатыми носами, как у ведьм. В руках никакого оружия не было видно, даже посохов или дубинок.
        Димм поймал себя на мысли, что не то что бы опасается их, а… Блин! Он стеснялся!? Это было что-то новенькое.
        Он поднялся из-за бугра и направился прямо к колодцу.
        Нельзя сказать, что так уж вся деревня бросилась его встречать, но те, кто был поблизости, тут же его окружили и стали оживлённо гукать и хмыкать, разглядывая его словно, редкостную диковинку. Лица их казались одинаковыми, отличались только одеяния - белые, фиолетовые, коричневые кафтаны до земли.
        Димм попытался с ними поговорить, но видимого эффекта это не принесло: они его явно не понимали. Оказалось, однако, что несмотря на это, с ними можно торговать: они скупали разные немудрёные ресурсы - пшеницу, уголь, бумагу и готовы были платить настоящими изумрудами. К сожалению с собой у Димма ничего подходящего не было. Не собирать же пшеницу прямо у них на огороде?
        В двух или трёх домиках отсутствовали двери. Димм заглянул туда и поразился убожеству жилищ. Пустые срубы, земляные полы, ни следов какой-либо мебели. При этом некоторые хижины были совсем крохотными, буквально два на два метра внутри…
        Одно из больших строений оказалось библиотекой: полки с книгами, верстак, несколько диванчиков и даже пара столиков. Здесь были вполне цивильные деревянные полы, окна - застеклены, в общем жить можно.
        Димм был несколько обескуражен. Нищета и упадок сквозили в облике посёлка, при этом самих жителей это как-то мало интересовало; выглядели они вполне жизнерадостными.
        - Кей, а чего они даже двери не вставят…
        - Они не умеют. Они могут только торговать и овощи выращивать. Ещё они не могут сражаться, и когда ночью приходят зомби, им остаётся только прятаться в домах. Но двери деревянные…
        - Ясно.
        Димм понял, что нежданно-негаданно обрёл дополнительную головную боль. Ну не оставлять же этих несуразных товарищей в беде? Ясно, что ещё несколько ночей, и зомби разберутся с оставшимися дверями, и…
        Может, забор для начала? Или стену?
        - Кей, а пауки их тоже донимают?
        - Не-а, только зомби. Они даже с криперами и со скелетами в нейтралитете. Да и зомби-то их не убивают насовсем, а превращают в зомби-жителей…
        Значит, ограды будет достаточно. Для начала.
        В инвентаре имелось полстака тропических брёвен, но для такого длинного забора этого было явно недостаточно. Предстояла большая работа. Заскочив в библиотеку, он сделал на верстаке пару каменных топоров и принялся за работу.
        Мероприятие затянулось почти на двое суток. Димм рубил акацию, высаживал новые саженцы, крафтил забор и устанавливал его по периметру посёлка. Местами приходилось выравнивать поверхность: срезать бугры, подсыпать ямы. Вовремя вспомнив про освещение, Димм озаботился и факелами; для их производства пришлось поставить печку для выпекания древесного угля.
        Первая ночь застала его в разгаре строительства. Он успел к тому времени осветить саму деревеньку и ближайшие окрестности, поэтому пауки, скелеты и криперы его почти не беспокоили, но вот зомби тянулись и тянулись со всех концов саванны, заставляя то и дело отвлекаться от работы, бегать по деревне и защищать то одну, то другую дверь.
        Мертвяки при приближении к деревне впадали в какое-то исступление и маниакально рвались к жителям, как натуральные зомби, иной раз даже не обращая внимания на Димма. А, ну да, они и были вполне себе зомби…
        Наступил третий день. Солнце уже стояло высоко, когда самая важная часть работы была закончена. Теперь деревню окружал аккуратный хорошо освещённый заборчик, в хижинах были отремонтированы почти все двери, по улочкам расставлены импровизированные фонари. Даже на плоских крышах некоторых домиков Димм установил освещение, чтобы нечисть случайно там не заспаунилась.
        Центр посёлка находился на небольшой возвышенности и был, как ни странно, не застроен. Димму показалось, что там идеально впишется крошечная главная деревенская площадь. Между «пятаком» и забором он наскоро воздвиг булыжную двухэтажную коробку, перетащил туда свои печки, верстак, поставил пару сундуков. Пора было позаботиться о железе.
        Сильно не мудрствуя, он отгородил прямо в своей хибаре комнатушку, на всякий случай наглухо замуровав вход, и начал рыть.
        Штольня вела ниже и ниже, но ничего полезного не попадалось. Когда Димм углубился блоков на сорок, Кей его притормозила:
        - Ты это… Глубже пока не закапывайся. Тебе же железо нужно, а не алмазы?
        - Очень интересно. А, то есть, железа больше на этой глубине?
        - Не исключено.
        Димм послушно стал рыть горизонтальный коридор. Но железа не было. Вообще ничего не было - серый камень, гранит, андезит, снова камень…
        Пробив метров тридцать, он раздражённо покачал головой.
        - Может, всё-таки поглубже?
        - Копай, копай. Кто ищет - тот всегда найдёт. А кто ковыряет - тот наковыряет.
        - Бред,  - Димм вздохнул и рубанул ещё…  - Уголь!
        За одной жилой угля сразу попалась вторая, а за ней - несколько блоков железной руды. Начало было положено.
        А ещё метров через пятнадцать коридор вывел в большую пещеру. Она была реально огромной: до свода было не меньше двадцати метров. Димм осторожно двинулся по ней, расставляя, куда мог дотянуться, факелы.
        Исследования пещеры заняли почти весь день и оказались довольно опасными: там было полно нечисти на любой вкус: и зомби и пауки и криперы и скелеты… К счастью всё прошло благополучно, наши победили. В стенах пещеры Димму удалось найти семь железных жил, которые он выбрал со всей тщательностью.
        Большая часть подземного лабиринта осталась неразведанной: как только набралось достаточно руды, Димм помчался наверх, в деревню.

        Превратив нижний этаж своего дома в мастерскую, Димм скрафтил и установил рядом с верстаком наковальню: чёрную, новенькую, совсем ещё без трещин и вмятин. После этого он глубоко задумался. Какое имя дать первому жителю? Вопрос был серьёзным. В самом деле: совершается некий таинственный ритуал, даётся начало целому человеческому поселению, которое может быть останется здесь на многие века… Историческое, можно сказать, событие. Нужно было не прогадать.
        Кей сообщила, что имена у жителей обычно самые простые - Клим, Буряк… Часто имя связано с товаром, которым торгует данный товарищ. Но вообще - никаких ограничений не было.
        - Димм! Не тормози уже! Назови его тогда Менгисту Хайле Мариам!
        - Чего? Это ещё кто?
        - Был такой свергнутый диктатор давным-давно…
        - Эмм… А первый житель будет типа главным у них?
        - Совсем нет. У них понятие власти вообще отсутствует.
        - Короче. Ну, не знаю я! Ну, пусть будет Семён.
        Перековав бирку, Димм вылез на крышу своего булыжного амбара, и по приставной лестнице спустился в деревню.
        Уже вечерело, но солнце ещё не село, и местные слонялись по улицам. Первым навстречу попался долговязый тип в довольно симпатичном зелёном халате.
        - Хм?  - спросил он, уставившись на Димма изумрудными, в цвет одежды, глазами.
        Димм протянул руку и коснулся туземца биркой. Она тут же испарилась.
        - Угу!  - воскликнул житель, вокруг него в воздухе появилось какое-то разноцветное мерцание вроде призрачных мыльных пузырей, а над головой появилась надпись: «Семён».

        Глава 8. Туземцы
        СЕМЁН

        События последних суток - выход из джунглей, пустыня, саванна, драка ведьмы со скелетом, деревня жителей - вообще были слишком необычными, неожиданными и, по-хорошему, требовали неспешного вдумчивого осмысления. Столько всего, да разом, словно снежный ком на голову! А тут ещё это странное действо по пробуждению местного разума… Димм и в самом деле слегка притормаживал. Но свежеиспечённый собеседник не оставил ему ни секунды.
        - Ну, наконец-то! Ты научился понимать и говорить! Теперь-то ты сможешь рассказывать про разные штуки и чинить дома!
        Димм слегка опешил.
        - Вот так вот. Это я, значит, научился говорить?
        - Не расстраивайся,  - с покровительственной ноткой сказал Семён.  - Пойдём быстрей, покажу.
        Невидимая Кей, не сдержавшись прыснула.
        - Ты слышишь? Кто-то смеётся, хотя никого нет. Это очень странно. Это точно не ты?
        Димм подтвердил:
        - Точно не я.
        - Хм. Очень странно. С вами гладколицыми вечно всё не по-человечески.
        Димм на ходу изумлённо помотал головой, развёл руками: ну что тут скажешь! Вслед за Семёном он подошёл к одному из домиков.
        - Вот. Дверь. Нету.
        Димм решил повредничать:
        - И что?  - он прищурился.
        - Надо делать. Ты же гладколицый.
        - А если мне не хочется?
        - Угу! А кто же тогда починит?
        - Мне откуда знать?  - упорствовал Димм.
        - Димм, дорогой,  - увещевающим голосом сказал Семён.  - Ты рассуждаешь неправильно. Вот смотри: двери нет?  - нет. Непорядок? Борщ ведь не может делать дверь? Борщ может сажать свёклу. Поэтому чудесные грядки засажены свёклой. И кудрявой морковкой. Невидимый голос тоже не может делать дверь, потому что он не гладколицый. Какой же он гладколицый, когда и лица-то нет? Вполне может быть, что было бы лицо - так и нос бы был… Но лица - нет. Понял хоть теперь? Надо починять!
        Кей уже хохотала в полный голос, едва не рыдала.
        - Каюк, Димм!.. Цугцванг! Проще починить…
        - Правильно говорит этот голос. Хоть и без носа. Каждый должен делать предназначенное.
        - То есть гладколицые нужны, чтобы починять двери?
        - И говорить всякие штуки. Цугцванг, например. Может, голос всё-таки гладколицый? Но ведь лица нет?  - Семён погрузился в размышления, похмыкивая и угукая.
        Димм снова помотал головой. «Логика - железная! Какой бред…»,  - пробормотал он и пошёл к своему дому за дверью.
        На всякий случай, он прихватил парочку дверных полотен, но оказалось, что этот домик - последний, оставшийся без двери. Кей посоветовала ему добавить дополнительную дверь в какой-нибудь приличный дом.
        - Жители это очень ценят. Хозяин лишней двери будет тебе благодарен неимоверно.
        - Кстати, Семён, а кто это - Борщ? Который сажает морковку?
        - Борщ. Он сажает ещё свёклу. Пойдём, покажу.
        Они подошли к дому - тому самому, к которому Димм вышел в самом начале, спустившись с Приветного холма. Рядом с избой - довольно большой и ухоженной - располагался маленький огородик, на котором трудились двое местных. Точнее, трудился один - в коричневом балахоне, второй же в чёрном фартуке важно расхаживал вдоль грядок и как будто что-то втолковывал фермеру.
        - Борщ! Смотри: у нас настоящий гладколицый завёлся!
        Над трудягой взметнулось облачко уже знакомых Димму мимолётных радужных блёсток и появилось имя.
        - Здравствуй, Димм. Это хорошо, что ты всё починил и поставил забор. Очень хорошо. Семён тебе ещё не надоел своей болтовнёй? Уже вечер. Заходи в наш дом,  - он кивнул в сторону избы.  - Да и нам пора уже, так, Фартук?
        Над Фартуком тоже замерцало. Он согласно кивнул.
        - Пора, однако. Совсем вечереет. Забор, конечно, теперь… И светло стало. Но - дом на то и дом, чтобы ночь пережидать. Пойдём Димм, расскажешь, что нового.
        Димм поразился: голос был женский! Присмотревшись, он увидел, что голова Фартук покрыта длинными каштановыми волосами. Он мог бы поклясться, что минуту назад никаких волос не было!
        Димм вполголоса спросил у Кей:
        - Слушай, а как они без всяких бирок так легко имена раздают?
        - Они - могут. Так устроено.
        - Понятно. Ясно, что дело тёмное. Как обычно.
        В хижине Борща и Фартук толклись ещё трое жителей, пока что без имён: гостеприимное место, судя по всему, пользовалось популярностью. Хотя дом в смысле мебели был совершенно пуст, однако под ногами были настоящие деревянные полы, чем могло похвастаться далеко не каждое строение в Оранжевой. К тому же - целых две двери: входная и вторая, ведущая на задний огороженный дворик.
        Сказать по правде - было тесновато. Стоять всю ночь Димму тоже не улыбалось. Заглянув в инвентарь, он обнаружил, что помимо лишней двери там лежит чуть не полтора стака брёвен акации. Мгновенно возникла подходящая мысль.
        - Борщ, Фартук, дело появилось. Сейчас, буквально пять минут…
        Он вышел из дома, быстро его осмотрел и в считанные секунды пристроил снаружи на некотором расстоянии ещё одну стену. Потом, немного задержавшись с изготовлением верстака и акациевых ступенек, он соорудил плоский потолок-крышу, пол, вставил в новую стену дверь. Стекла у него не было, окнами он решил заняться завтра.
        Вернувшись внутрь, он начал ломать стену изнутри.
        - Опомнись, Димм! Ты же испортишь хороший дом!  - Семён возбуждённо забегал, остальные пока смотрели молча.
        Когда обнаружилось, что за сломанной стеной есть ещё одна, да ещё и с дверью, Семён, захлебнувшись, аж замер с выпученными глазами.
        - Зомби меня возьми! Димм, колдун!
        Борщ подошёл к новой стене, внимательно её осмотрел, подозвал Фартук.
        - Настоящая.
        Жители оживлённо загукали, засуетились. Как-то незаметно у всех над головами засветились имена. Пока шла тусовка у новой двери, Димм установил вдоль стен пару длинных деревянных диванчиков из ступенек, небольшой стол из заборного столбика и нажимной пластины, верстак в углу, потом уселся возле столика и вытянул ноги. Семён тут же устроился напротив.
        Борщ и Фартук торжественно приблизились к ним и как-то по-особенному хмыкнули, скрывшись на секунду в переливающейся дымке.
        - Димм! Ты великий строитель! Будь нашим гостем на вечные времена!
        - Три двери!  - с благоговейным восторгом прошептала Фартук.  - Столько нет даже в библиотеке у Чернильницы!
        - Спасибо и вам за гостеприимство,  - серьёзно ответил Димм.
        - Вот! Это я его привёл!  - горделиво возвестил Семён.  - А то всё: делом займись, найди работу… А вот! Ага? Ага? То-то же!
        - Что же. Это верно. Даже и Семён пришёлся к месту. Воистину, велики боги,  - рокочущим басом сказал Захар, один из гостей.
        За всеми этими хлопотами, как-то толком и не собрались поговорить-послушать Диммовы новости. Ночь показалась совсем короткой, светало. Из-за джунглей за рекой медленно всплывало яркое квадратное солнце.
        На следующий день снова было много дел: накопать песка на берегу речки (местные, впрочем, называли её Большой рекой) и наплавить стекла. Сделать новое хорошее окно в доме у Борща, довести до ума крышу. Потом Димм расширил ещё пару избушек, самых мелких, во всех - настелил хорошие деревянные полы…
        Планов было громадьё, но по некоторому размышлению, Димм решил отложить их на потом. Нужно было найти южный путь домой, а позже вернуться с хорошим чаренным инструментом, с материалами… Назавтра он решил отправиться дальше по Большой.
        ДЕЛА, ДЕЛА…

        Путь домой занял два дня.
        Река и вправду оказалась немаленькой. Пробегая близ Оранжевой сомнительным ручьём, за водопадным провалом она набирала силу, становясь всё полноводней и шире, что позволяло гнать лодку во весь опор.
        Димм обогнул обширный Полуостров скелетов (никаких скелетов там сейчас видно не было, но Кей заверила, что в дождливые дни их там видимо-невидимо), потом пролетел мимо шикарного высокого острова, отделённого с запада от суши неширокой протокой, похожей на крепостной ров. На остров прямо просился какой-нибудь средневековый замок или старорусское городище.
        Дальше река разливалась совсем широко меж низких покрытых джунглями берегов; мелкие, напрочь заросшие островки делали её похожей на какую-нибудь Амазонку, заставляя сворачивать из протоки в протоку… Однако в конце концов Большая снова съёжилась в узкий ручей и повернула куда-то в обратную сторону. Пришлось совершить небольшой пеший переход и снова петлять по очередному широкому тропическому водоёму. Димм назвал его «озером Сельва».
        Стрелка компаса всё больше склонялась к северу, и стало ясно, что пора поворачивать. Присмотрев подходящее пересохшее русло, уходящее прямо в сторону дома, он остановился на ночлег.
        Ночь прошла без приключений, и наутро он продолжил путь, двигаясь ручьями-распадками от озерка к озерку. Уже до обеда он оказался в знакомых местах: он самолично расширял здесь русло когда-то много дней назад. Это была речка Типа. Потратив ещё какое-то время на прокапывание очередной осыпи, к вечеру очень удачно он оказался дома. Последний десяток дней был очень утомительным, и Димм тут же завалился спать.
        Следующая неделя (так он условно называл промежуток времени от сна до сна: надо же иметь хоть какую-то определённость во взаимоотношениях со временем) оказалась не менее хлопотной.
        Как следует собравшись, прихватив всевозможные семена, несколько блоков красной пыли и угля, побольше железа, светокамня и разных зелий, он снова отправился в Оранжевую.
        Сначала он двинул знакомым путём по Сухому Логу, но на этот раз решил срезать и заодно осмотреться. На Грозовом перевале он повернул вдоль хребта вверх и вскоре после обеда оказался на вершине довольно высокой покрытой лесом горы.
        Гор, собственно, было две - разделённых глубоким ущельем. Западные склоны были очень крутыми, почти обрывистыми и с них вниз устремлялись водопады. Один из низвергавшихся вниз потоков был ещё и лавовым. Вода, лава, невозможно яркая зелень, синее вечереющее небо! Фантастическая красота заставила Димма долго молча стоять наверху и созерцать, как квадратное солнце заметно опускается к кронам зелёных великанов.
        Он решил переночевать прямо здесь. Пробив чуть ниже вершины ход в гору, он заделал его позади себя, дорубился до обрыва и сделал прямо в нём просторную лоджию с видом на водопады, джунгли и закат. Потом всю ночь всячески облагораживал это убежище.
        Наутро, спустившись вниз, он сначала двинулся вплавь по широкой заводи, в которую стекали водопады, а потом по извилистому сухому руслу. Вскоре он оказался в знакомых местах возле арбузного привала, где ночевал в прошлый свой поход. Уже к обеду он был в Оранжевой.
        Большую часть последующих трёх недель он пахал, как проклятый. И днём и ночью строил новые дома, надстраивал и расширял старые, прокладывал дорожки, разводил цветники и налаживал освещение. Несколько дней запасался камнем и деревом, а потом принялся за грандиозное строительство крепостной стены вокруг деревни. К тому моменту, впрочем, Оранжевую уже трудно было назвать деревней - это был настоящий маленький городок: уютный, чистенький, симпатичный. Там даже своя охрана появилась!
        В один прекрасный момент, закончив очередной дом, он вышел осмотреть своё творение и остолбенел: по улице, едва помещаясь на широкой двухметровой дорожке, в его сторону двигалось… нечто! Здоровенный монстр высотой чуть не в три блока, то ли закованный с ног до головы в стальные доспехи, то ли - вообще железный.
        Димма мгновенно сдуло; нырнув в домик, он шёпотом позвал:
        - Кей! Что это за хрень?
        - Это железный голем. Не бойся, он первый не нападает. Големы появляются, когда деревни становятся достаточно большими и многолюдными. Защитники. Кстати, имей в виду: даже если нечаянно стукнешь кого-нибудь, а голем заметит - берегись. Силушка у него ого-го.
        - Они разговаривают?
        - Нет, они неразумные. Вроде старинных роботов-охранников.
        Димм осторожно выглянул за дверь. Голем как раз проходил мимо. Мерные тяжёлые шаги слегка сотрясали землю. В руке он держал красный цветок.
        Не обратив на Димма ровно никакого внимания, железный великан свернул направо и скрылся в переулке.
        Нападают, не нападают… Почтение внушают точно. Лучше всё-таки от него подальше держаться.
        Стену Димм закончил наверное дней через двадцать после возвращения в Оранжевую. Трёхметровой толщины, с ходом внутри, с бойницами и с широкой пятиметровой дорожкой-валгангом, обнесённой каменной оградой.
        Завершив свой великий труд, Димм поднялся на башню (его каменный амбар к этому времени превратился в маленький дворец с высокой смотровой башней). Солнце перевалило за полдень, но до вечера ещё было далеко. Тёплый западный ветер доносил из буровато-зелёных просторов запахи акации, трав и печали.
        В последнее время на Димма порой накатывали какие-то трудно-формулируемые тревожные предчувствия. Всё вроде бы нормально, как обычно, даже, казалось бы, были все основания почивать на лаврах, он неимоверно продвинулся с тех пор, как первый раз увидел своё озерко: стал искушённым инженером и зельеваром, ходил в алмазной зачаренной броне, получил массу знаний о мире, возвращался из таких мест, что… В конце концов - целый город построил! Но что-то иногда свербило, сжимая сердце, заставляя вспоминать все эти пролетевшие многие десятки дней. Что было не так? Кто знает…
        Взгляд упал на Приветный Мыс. Стена здорово отодвинула границы Оранжевой, и теперь холм возвышался совсем недалеко от городка. На одном из западных уступов-отрогов стрелял искрами наполненный лавой кратер, на самой вершине, с востока обрывавшейся к реке, росло несколько акаций. Трава, покрывавшая вершину была ярко-зелёной, совсем не как в саванне.
        Может, дотянуть стену до холма? Впрочем, не стоит. Вулкан… Дорожку туда, да башенку наверх. Маячок. Чтоб издали было видно…
        Не откладывая дело в долгий ящик, он принялся за работу и до темноты успел сделать в стене приличные ворота, прокопать в траве дорожку, поставить изгородь… На северной оконечности холма он выложил мощное основание из каменного кирпича и воздвиг поверх небольшой форт.
        Мелькнула мысль разложить наверху вечно пылающий костёр, но замысел пришлось отложить на потом: он не захватил из дома у озера адского камня. Пока можно было ограничиться факелами.
        Осматриваясь, Димм заметил к северо-западу у излучины Большой странное озеро правильной квадратной формы. Видно было плохо, синяя гладь загадочного водоёма лежала у самой границы странной дымки, которая всегда скрывала горизонт, да и уже здорово вечерело, на сегодня пора было заканчивать. Он решил прогуляться туда завтра с утра.
        Уже ночью, закончив, очередную главу своего дневника (с некоторых пор, а точнее - с того времени, как он научился крафтить рукописные книги, он вёл дневник, в котором пытался по порядку изложить всё, что с ним происходило в этом странном мире), Димм спросил Кей:
        - А что за озеро квадратное к северу от холма?
        - Хм… Озеро как озеро.
        - Идеально квадратное! Как такое вообще возможно?
        - Всякое бывает…
        - Но оно не рукотворное?
        - Да нет. Странности генерации. Случается.
        - Метров двадцать, наверное, в поперечнике…
        - Шестнадцать. Чанк.
        - Чего?
        - Чанк. Базовый элемент при генерации. Область мира шестнадцать на шестнадцать блоков во всю высоту. Здесь почему-то в саванну занесло чанк океана. Такая вот аномалия.
        Димм покачал головой. Аномалии его манили. Обязательно нужно поглядеть!
        - Если пойдёшь туда завтра, есть смысл прогуляться за реку, чуть дальше. Там ещё одно занятное местечко. Помнишь, Захар рассказывал про деревню мёртвых?
        Во время своего аврального строительства, Димм несколько раз всё-таки захаживал в гости к Борщу и Фартук поболтать. В тот день, вернее ночь, народу было немного, кроме хозяев только Захар и вездесущий Семён. Димм рассказывал о похождениях в нижнем мире, а жители делились своими немудрёными новостями. В разговоре случайно и всплыла эта «мёртвая деревня»…
        - Мёртвая деревня?
        - Мертвее некуда,  - Захар убеждённо покивал головой.  - Ни одной двери! А все люди - сразу превращённые.
        - В смысле - сразу?
        - Их не зомби укусили, а они с самого начала были превращённые. Всегда. Дверей потому что не было. Некоторые говорят, что боги забыли про двери, когда создавали ту деревню, а другие говорят, что боги ничего не забывают, просто у них тогда как раз двери закончились, а дома уже стояли. Поэтому так и вышло.
        - Да, да,  - подтвердил Семён.  - Ночью туда приходят настоящие зомби, а в деревне тихо-тихо, и как будто никого нет. И некоторые зомби заглядывают в дома, а там оказывается - превращённые. И они СМОТРЯТ на зомби!
        - Смотрят?
        - СМО-О-О-ТРЯТ!  - Семён повторил это страшным шёпотом.
        - Ишь ты,  - Димм, скрывая улыбку, кашлянул.  - А зомби что?
        - Уходят, конечно. Говорят, они потом болеют, а некоторые даже исчезают!
        - Ой, хватит уже страшилки ваши рассказывать,  - вмешалась Фартук.  - Давайте-ка вот ещё по стейку…
        Димм снова слегка взгрустнул. Какой ужас! Даже Оранжевая уже успела наполниться воспоминаниями о событиях, которые, кажется, были так давно… Он чувствовал себя каким-то древним стариком, который живёт на свете миллион лет. Он встряхнулся, спросил Кей:
        - Ты хочешь сказать, что там за рекой эта самая «мёртвая деревня»?
        - Сходи, сходи, глянь. Там недалеко, может, блоков двести…
        - Ну, ок.
        ДЕРЕВНЯ МЁРТВЫХ

        Озеро, похожее скорее на пруд, оказалось ничем особо не примечательным, кроме, конечно, своей формы. Большой абсолютно правильный квадратный провал с идеально ровными стенами, полностью заполненный водой. Глубина приличная: метров двадцать, не меньше, неровное каменистое дно едва просматривалось за толщей воды. В озере плавали несколько спрутов и заблудшая овца. Выбраться ей было нереально: берега озера были отвесными, в метр, а то и в два высотой.
        Одним углом озеро почти влезало в реку. Димм прокопал узкий - в пару-тройку блоков перешеек до реки, превратив этот пруд в заливчик. Потом прыгнул в воду и с трудом вытолкал безмозглую скотину в реку. Овца, мекая и бекая, вылезла на берег и пошла щипать травку.
        Чанк… Что ж, пусть так и будет: озеро Чанк.
        Ещё раз оглядевшись, Димм переплыл через Большую и направился прямо на север. Деревня оказалась и в самом деле совсем недалеко: буквально через минуту показались оранжевые акациевые крыши.
        Он осторожно приблизился, перебегая от дерева к дереву. Деревенька была сильно вытянутой с юга на север, в десяток домов, большая часть из которых были основательными, как у Борща, не в пример прежним лачугам в Оранжевой… На длинной главной улице - ни души. Дверей в домах действительно не было.
        Подкравшись к крайнему строению, Димм услышал тяжёлый хриплый стон. Он заглянул в окно. Это оказалась библиотека. Вдоль книжных полок медленно расхаживал зомби-житель. Спиной к окну неподвижно стоял ещё один.
        Димм отпрянул, быстро скользнул дальше по улице и заглянул в дверь следующего дома.
        Чёрт! Из сумрачной глубины помещения прямо на него двигались сразу двое. Раздался зловещий хрип.
        - Стой! Не подходи!  - Димм сделал шаг назад, обнажая меч.
        Один из зомби-жителей остановился, но другой, не обратив на слова Димма никакого внимания, продолжал, рыча, приближаться.
        Димм понял, что не сможет его убить. Раньше он уже сталкивался с такими созданиями - давно, ещё в шахтах. Тогда он приканчивал их не задумываясь - зомби, да зомби, мало ли их разновидностей… Но тогда он ещё не побывал в Оранжевой… Он медленно отступал.
        Убежать? Смешно убегать от какого-то зомбака… Но ведь тут не в страхе дело!
        В этот момент жутик вышел из под навеса крыши на солнце и занялся пламенем.
        - Уйди в тень, дурак!  - заорал Димм, но безумное создание, пылая, с потусторонними завываниями продолжало ковылять за ним.
        Справа тоже раздался стон: из соседнего дома на улицу вырулили ещё двое. Димм не выдержал, развернулся, и что было сил рванул, не разбирая дороги: через какой-то бугор, через речушку, через песчаные дюны…
        Он наконец остановился.
        - Они сгорели?
        - Ты вовремя убежал. Двое вернулись в дома, один в реке, не сгорит до ночи… Если не надумает вылезти.
        - Это капец какой-то! Там даже не осмотреться, они ведь погорят к чертям, или мне их грохнуть придётся…
        - Ты о чём переживаешь? Это же просто зомби?
        Вопрос был естественным, но Димму показалось, что он слышит в голосе Кей какие-то странные испытующие нотки.
        - Ну… Но ведь не просто зомби? Жители же, всё-таки!
        - Да. Ты удивительный, Димм. Ты хочешь спасти весь мир? Как ту овцу в озере?
        - Спасти? Не знаю. Не навредить, хотя бы…
        Димм огляделся, сориентировался и направился на юг, к видневшимся в мутной дали кронам деревьев. Добравшись до реки, текущей вдоль границы зелёных зарослей, он побрёл по берегу.
        - А знаешь, этих зомби-жителей можно вылечить…  - голос Кей вывел Димма из задумчивости.
        - Это сложно?
        - В общем-то нет. Нужно заманить зомби-жителя в какую-нибудь ловушку, чтобы не сбежал и не напал. Потом зелье слабости взрывное в него кинуть, и сразу золотым яблоком накормить. Его корёжить начнёт, а через некоторое время он вылечится в нормального жителя.
        Димм долго шагал молча. Потом покачал головой:
        - Это очень ценная информация! Но, пожалуй, не в этот раз… Ведь придётся потом всю деревню в порядок приводить! Стены, двери, дома! А если их ещё и пробудить… Блин, я же не потяну это всё! Может быть когда-нибудь попозже… В конце концов, им ведь сейчас вообще ничего не угрожает, если на солнце гулять не будут, правда?
        - Тебе пора, Димм.
        Он не сразу понял о чём она.
        - В смысле?
        - Тебе пора к людям. Нет больше никакого резона находиться здесь. Тебе нужно вспомнить остальное, и…  - Кей замолчала.
        - Что?  - В сердце Димма снова зашевелился неприятный холодок.
        - И вот. Чтобы вспомнить всё по максимуму, нужно побывать в разных местах, поговорить с нужными людьми… В конце концов, твоё предназначение не в том, чтобы бесконечно отстраивать Оранжевую и рыть реки в джунглях.
        - И каково же оно, моё предназначение?
        - Каждый человек сам находит этот ответ, ты знаешь.
        - А ты нашла?
        - К сожалению, я его знала с самого начала,  - Димму показалось, что она вот-вот расплачется, он хотел было сказать что-то, но Кей упредила его: - Давай, не будем больше об этом. Всё должно идти своим чередом. Тебе нужно ещё раз побывать на озере, собраться. Неизвестно, будет ли у тебя возможность вернуться сюда ещё когда-нибудь…
        Необходимо было всё как следует обдумать. Димм решил, что пожалуй, пока не стоит возвращаться в Оранжевую. Разве дадут там посидеть одному…
        Двое суток он потратил на блуждание по пескам: вокруг небольшого пустынного озерка, вдоль русла реки, разделяющей пустыню и джунгли - он дал ей название Петля; затем марш-броском вдоль русла Пустынной, отделяющей пески от саванны…
        Блоки, блоки - сотни, может, тысячи. Он шёл, думал, вспоминал, иногда болтал с Кей о каких-то пустяках. Но, когда-то нужно было возвращаться, да и уже порядком клонило в сон.
        ПРОВОДЫ

        Солнце ещё не успело упасть в бесконечную даль саванны, когда Димм добрался в Оранжевую.
        Он не спеша прошёлся по дорожке от Приветного холма, потом по улочкам городка. Кивнул нескольким встречным жителям. В Оранжевой к этому времени насчитывалось не меньше двух десятков обитателей, Димм даже не всех знал: он с удивлением заметил несколько совершенно незнакомых имён.
        - Эгей, Димм! Ты где запропастился?!
        Семён. Голос его невозможно было перепутать. Димм обернулся.
        - Что ещё стряслось, дорогой?
        - Пойдём, пойдём! Цугцванг! Голем застрял! Он же теперь в фонтане будет жить и никого не защитит! Зачем же нам такой голем? Сам-то подумай!
        - Ох, Сеня! Я уж думал, что у вас стена рухнула… От кого вас защищать-то теперь?
        - Надо! Голем - чтобы защищать? Да! А ежели он живёт в фонтане? Ну как?
        Рассуждая о таких важных материях, они подошли к центральной площади, где напротив своего дома Димм соорудил небольшой фонтанчик. В чаше с водой действительно сидел один из големов. Вернее бродил. Второй маршировал вокруг. Казалось довольно странным, что при глубине всего в блок голем не может выбраться.
        Слишком тяжёлый? Неизвестно ещё, впрочем: а хочется ли ему вылезать? Может быть, ему просто нравится сидеть в воде. Опять же - как его оттуда доставать? Его ж и толкать-то страшно: махнёт невзначай своей кувалдой, и забудешь, как пешком ходить…
        Однако инженерные мозги Димма несмотря на усталость сработали быстро и привычно. Через пару минут он вернулся из мастерской и быстро выложил фонтан по внутреннему периметру белоснежными кварцевыми полублоками. Так ещё и красивее будет.
        Эффективность решения проявилась тут же: железный бедолага незамедлительно поднялся по ступеням и жизнерадостно побрёл к восточным воротам.
        Семён не замедлил развести демагогию на тему того какой он молодец и как чётко он решил проблему. Можно было подумать, что он самолично целый день вытаскивал голема из воды, напрягаясь и рискуя жизнью.
        К концу эпопеи почти стемнело и Димм отправился домой: жутко хотелось спать.
        Проснулся он на следующий день к вечеру. Немного собрался с духом и пошёл к Борщу. Дом Борща и Фартук, самый большой в Оранжевой, давно превратился в подобие местного клуба, здесь всегда было многолюдно. Наверное, сейчас это было кстати.
        Нельзя сказать, что Димм просто безропотно подчинился указаниям Кей, нет. Но она была права на все сто, и он это кристально ясно осознавал. Так чего тянуть?
        - Друзья мои! Борщ, Фартук! Захар! Семён, Чернильница, Лопырь…  - Димм перечислил по именам всех присутствующих, человек двенадцать.  - Друзья мои. Нам нужно проститься. Мне пора в далёкий путь и даже не знаю, когда я смогу вернуться…
        - Как это, как это!?  - затараторил Семён.  - Так не может быть! А когда голем опять застрянет?
        - Нишкни, Семён! Видишь, дело серьёзное,  - тихо проговорил Захар.  - Ты крепко решил?  - обернулся он к Димму.
        - Да, ребята. К сожалению, нужно идти. Завтра - на озеро, в джунгли, а потом…
        - Это очень печально для нас, ты ведь понимаешь… Но ты же вернёшься?
        - Ребята… Честное слово, если это будет зависеть только от меня - обязательно вернусь!
        - Ну и вот, ну и славненько,  - всплеснула руками Фартук.  - Голос у неё звучал не очень ровно, но она крепилась.  - У нас же ещё целая ночь, отметим как следует, проводим как положено…
        - Семён!  - Чернильница властно махнула рукой.  - Пойдём-ка, проводишь меня до библиотеки, мне нужно за подарком сходить, а на дворе уже темно…
        Вокруг началась какая-то необычная суета, все забегали, непрестанно захлопали двери несмотря на ночь, а Захар подошёл к Димму и вполголоса спросил:
        - Не очень удобно, конечно, тебя ещё просить…
        - Да брось, Захар! Что нужно?
        - Ты ведь умеешь делать бутылки из стекла?
        - Без вопросов… А зачем?
        - Твой уход это очень важное событие… Конечно, было много важных событий, с тех пор, как ты пришёл. Но, мы не могли тебя просить, думали, что, может, ты сам попозже…
        - Да о чём ты? Прости, честное слово, не пойму…
        - Когда происходят важные события - собираются друзья или провожают друга… Есть древний обычай. Пить приветное питьё. Для этого питья специально ночью набирают воду из колодца или горного ручья… Понимаешь?
        - Воду? Хм… Хороший обычай, душевный. Так никаких проблем нет, стекла у меня полно, прямо сейчас сгоняю, сделаю… Я же не думал… Не знал. Надо было раньше спросить!
        - Это ведь должен быть подарок, а как же мы бы у тебя подарок просили, чтобы тебе же и подарить?
        Димм рассмеялся:
        - Целая дилемма этическая! Ну, к счастью всё удачно и вовремя разрешилось. Сейчас притараню бутылки, а вы с Борщом их наполните. Вот и будет всё по-честному, правильно?
        - Гладколицые - хитроумные,  - облегчённо сказал Захар.
        Димм сбегал до своего дома на площади, скрафтил от души сразу стак бутылок, прихватил несколько сундуков, чтобы было куда их потом складывать, и вернулся. Захар, Борщ и Крюк сразу же забегали от дома к колодцу и обратно. Вскоре всё было готово к торжественным проводам.
        Остаток ночи прошёл просто чудесно: все говорили Димму ужасно приятные вещи, пили приветное питьё, каждый что-то дарил: Лопырь - восхитительную удочку с зачарками починки, приманки и везучести, Захар - фантастический вечный лук, со страшной силой стреляющий огненными стрелами, Чернильница - какую-то загадочную карту, которая, будто бы должна была привести к сокровищу…
        Удивил всех бестолковый Семён. У него ничего не было, и он подарил… стих!
        Когда приходит злая темнота,
        И мы за дверью тонкою дрожим,
        Приходит он, и сразу - красота!
        И всех спасает наш чудесный Димм!
        Он строит двери, стены и дома
        И свет нам вместо темноты несёт
        И говорит он разные слова,
        И даже голема из лужи достаёт!

        Когда Семён закончил, все сначала поражённо молчали, потом восторженно загомонили, просили повторить ещё раз, дёргали Димма: ты, мол, посмотри, наш-то - каков?! По общему мнению, в словах Семёна сквозила истинная правда, а сами слова чудесным образом зацеплялись друг за друга, так что каждое было на своём месте, как будто дверь в дверном проёме. В общем, зеленоглазый бездельник имел полный успех.
        С точки зрения Димма ода, конечно, была не шедевр. «Приходит - приходит», «строит двери»… Опять же сравнить замечательный фонтан с лужей… Но стихи были от души, да и вообще сам факт зарождения поэзии… Ведь по идее Семён оказался просто каким-то местным гением! А если он додумается ещё и до песен…
        А ещё выступление Семёна здорово развеяло грустные мысли.
        ПЕРЕД ДАЛЬНЕЙ ДОРОГОЙ

        Димм не удержался и по дороге домой всё-таки закончил пару дел, которые всё время откладывал. Сначала он огородил водопадный провал - огромную пропасть, которая сожрала порядочный кусок русла Большой реки к востоку от Оранжевой. Потом заскочил на остров-Страж, что ниже Полуострова Скелетов. Заниматься глобальным строительством уже не хотелось, но он всё же потратил пару дней, накидав периметр стен и построив одну из крепостных башенок. Оставив возле крепости лодку, он рванул домой напрямую, по компасу.
        Совсем недалеко в джунглях он наткнулся на ещё один храм, почти бегом облутал оба сундука, забрав несколько изумрудов и золотых слитков, и продолжил путь.
        Ближе к вечеру он набрёл на ещё одну диковину: гигантскую пещеру-провал, словно выгрызенную в земле невиданным червём-монстром. Жерло пещеры раскрывалось прямо в джунгли, а в тёмной глубине сновали криперы - Димму показалось, что их было не меньше десятка.
        Провал сам по себе пугал своей огромностью и неестественностью, к тому же вечерело, и джунгли уже полнились вкрадчивыми неуютными тенями. Да ещё такая пропасть криперов! Димм поспешил убраться подальше, насколько позволяла быстро сгущающаяся тьма, и где-то там в самом сердце западной глуши остановился на ночлег на ветвях одного из великанских деревьев.
        К обеду следующего дня он был дома. Он не спеша обошёл свои владения, покормил рыбой охранявшего дом Рыжего. Сходил до портала в нижний мир: не выбрались ли через него свинозомби. Всё было в порядке. Как всегда. Нужно было собираться в дорогу.
        И тут он столкнулся с неожиданной проблемой. У него хранился приличный запас книг, отказаться от которых он был просто не в силах. Даже справочники по крафту, вызубренные наизусть, казались ему бесценным сокровищем.
        Как, ну как оставить их здесь, если даже неизвестно, получится ли сюда вернуться? Эх, если бы Кей могла взять хоть что-нибудь! Ну, допустим, книги зачарования можно не брать, в конце концов, их всегда можно начарить новые. Но всё равно, раз, два, три… Семнадцать! Да три книжки дневников. Дневники придётся оставить… А ведь ещё зелья нужно взять! Или лучше - зельеварку? Или…
        Он долго ломал голову, с огорчением понимая, что забрать всё не получится никак, и в любом случае придётся идти с собой на компромиссы. Потом его посетила мысль, что всякие ценности, которые не удастся взять с собой, было бы неплохо спрятать получше. Крайне маловероятно, что кто-то найдёт этот дом, но вдруг? Многое было личным и даже уникальным: дневники, подарки из Оранжевой, именной меч. Да и ресы некоторые - обсидиан, лазурит, изумруды, кварц, светокамень, ценные книги для зачарки… Они совсем непросто достались! Требовался секретный склад.
        Хранилище он устроил в глубоком подземелье: спустился по своей штольне до бедрока, соорудил из обсидиана комнатушку на два сундука, забил их под завязку, заложил всё и сверху ещё залил лавой в два слоя. Вышла та ещё сокровищница.
        На сборы ушло два с половиной дня. Наконец, он был готов. В инвентаре лежали семнадцать книг, карта - подарок Чернильницы, медальон выжившего, новый дневник, стак дерева, запас железа и золота, все наличные алмазы. Ещё три десятка стержней ифрита, приличный запас адского нароста, два зелья регенерации, две любимые кирки - одна с чарами починки, прочности и удачей-три, а другая с шёлковым касанием. Неплохой прочный меч с добычей-три и остротой-четыре (угадать на него починку к немалому огорчению Димма так и не получилось). Лук Захара, пучок стрел. Что ещё? Ведро с водой, факелы и конечно еда - полстопки отличных стейков, которыми его снабдила Фартук. Их должно было хватить надолго, а там уж по дороге что-нибудь попадётся. Оставалась свободной левая рука, но Димм решил, что хотя бы одна свободная ячейка в инвентаре должна остаться. Мало ли - при крафте промежуточные материалы сложить, лодку ту же таскать…
        Осталось как следует отдохнуть. Только сначала следовало бы решить важный вопрос. Очень важный. Куда идти-то? Кей, конечно подскажет, если что, обещала ведь что-нибудь придумать, но всё-таки лучше иметь полную определённость.
        - Кей. В какую сторону-то, хоть, двинем?
        - Тебе нужно будет взять с собой компас.
        - Компас? Чёрт, а я его оставить хотел…
        - Когда выспишься, он будет показывать куда нужно. Он тебя выведет. Только не забудь потом, что по дороге в кроватях спать нельзя будет, а то компас собьётся!
        Димма словно кольнуло. Как-то не понравилось ему это «тебя выведет». Но внезапная задача втиснуть куда-то ещё и компас отвлекла его. Он долго решал, что же выложить - стрелы или ведро с водой. В итоге пришёл к выводу, что лучше остаться без стрел. Неплохой меч - имеется, а лучник из него всё равно не очень.
        - А может, ты мне просто показывать дорогу будешь? Места в обрез, какой смысл лук без стрел тащить! И не оставлять же его… Слушай, ну какая разница-то, всё равно ж компас - это такая же подсказка?
        Голос Кей дрогнул.
        - Я… Я не смогу тебе больше подсказывать.
        У Димма наконец сложилось всё в голове.
        - Ты намекаешь, что здесь остаёшься, что ли? Кей! Да ты брось это! Чего тебе тут сидеть? И как же я один пойду?
        - Иногда не всё зависит от наших желаний… А ты готов. Насколько это вообще возможно. Торчать здесь дальше - просто пустая трата времени.
        - Я не хочу без тебя,  - буркнул Димм.  - Ты ж единственная родная душа в этом мире!
        - Мне без тебя тоже будет… Печально.
        - Может, мне лучше остаться?..
        - Нет! Тебе пора. Потом ты поймёшь, что так - правильно. Да ты и сейчас понимаешь. Всё, всё. Давай не травить друг другу душу. Ложись спать, а с утра - вперёд.
        - Далеко хоть идти-то придётся?
        - Даже не сомневайся. Всё. Спать, спать. Давай уже!  - в её голосе прорезалась привычная насмешливо-безапелляционная Кей.
        Димм бухнулся на кровать и с непреодолимой обидой на вселенную долго перебирал в памяти картинки воспоминаний, пока не утонул в невесомых перинах сна.

        Проснувшись, он первым делом позвал:
        - Кей!
        Тишина.
        Димм окунулся, перекусил. Пора было отправляться в путь.
        Неужели даже не попрощается?
        - Кей…  - негромко неуверенно сказал он.  - Ты - настоящий друг. Я всё-таки думаю, что вернусь ещё, и мы ещё поболтаем, да же?
        Лёгкий порыв ветра негромко прошумел что-то в зелёных кронах. Димм глянул на компас. Стрелка уверенно показывала куда-то на север.
        - Ну… Пойду.

        Глава 9. Странник
        НА КРАЮ

        Кажется, он сумел оторваться от мерзких тварей, но не было никаких гарантий, что другие такие же не поджидают его впереди. Быть может, вот прямо сейчас он приближается к очередной ловушке! А здоровья осталось на один выстрел…
        Нет, о таком варианте развития событий лучше не думать… И ведь ничего невозможно сделать! О, если бы ещё один стейк! Да пусть бы хоть морковка или беспонтовый ломтик арбуза!..
        Жуткий голод в очередной раз заставил корчиться, затягивая в тугой узел пустые внутренности… Как он умудрился дойти до такого?!! Ещё каких-то два дня назад всё было так прекрасно…
        Трудно было заставить себя думать о чём-то кроме еды. Мелькнуло, что сейчас сошла бы даже гнилая плоть зомби! Но не было и её.
        Он представил, как пройдёт ещё немного времени, и все его бесполезные сокровища пойдут ко дну. Он просто исчезнет, а все эти блоки золота, железа, дерева, алмазные доспехи, навороченное оружие и кирки, и книги, книги, книги плавно опустятся на дно и… И всё. А ещё через день не останется и их. И ничто не напомнит о неудачном походе безвестного странника, завершившемся так бесславно.
        Проклятье! Ну на черта было тащить это золото? Лишний стак жареной картошечки взял бы лучше… Да ведь и место в инвентаре уже было, мог бы рыбы наловить на Крайнем мысу!
        Но там, на мысу, он даже не задумался о долгом привале. Ведь это пришлось бы ждать ночи, долго охотиться на пауков, чтобы добыть леску, сама рыбалка - тоже занятие неспешное. Он потерял бы почти сутки! Неведомая сила гнала и гнала его вперёд…
        Димм попытался высунуться из воды повыше - оглядеться.
        Бескрайняя, бескрайняя синь вокруг, куда ни глянь. Внизу искать спасения тоже не приходилось. Утром он пытался достать до дна, но понял, что слишком глубоко. Когда воздуха осталось меньше половины, он повернул наверх. Это погружение стоило ему ещё полсердечка. Да и что - дно? Даже если бы ему удалось его достичь и зарыться в землю: какая гарантия, что где-то рядом окажутся пещеры или шахты с зомбаками?
        Эта гнилая плоть становилась прямо-таки навязчивой идеей.
        Но какие были варианты? Если бы выбрать на берег! Но берега нет уже который день и глубина не уменьшается… Удочку Лопыря ему пришлось оставить дома… Впрочем, без лодки удочка бессмысленна. Хотя можно было бы попытаться: погружаясь - скрафтить прямо в инвентаре верстак и доски (благо, что в инвентаре освободилось место от зелий и стейков)… Приближаясь ко дну, поставить верстак, сразу же - сделать лодку и - наверх! Конечно, он не успел бы, пришлось бы пожертвовать ещё парой сердечек, но зато потом он оказался бы в лодке и мог бы ловить рыбу… Спасением была бы даже сырая… Но удочки нет. И улова не будет.
        Краем сознания Димм отметил, что выглядит вполне достойно: несмотря на катастрофическую ситуацию, в панику не впадает и даже пытается искать какие-то варианты. «Неплохо…»
        Он сверил по компасу курс, и продолжил свой бесконечный заплыв…
        КАК ТАК ВЫШЛО

        Лодку он потерял по глупости. Слова Кей сейчас звучали в ушах кристально ясно, как наяву: «Скажем так: произошёл несчастный случай. Вследствие твоей неосмотрительности. Тебя удалось спасти и…»
        Видимо, мало ты изменился, дорогой товарищ. Неосмотрительность снова тебя погубила… И ведь говорено было - вовремя нужно спать! Чуть ли не первый её совет был…
        Он даже не мог сейчас себе объяснить: в чём была необходимость гнать без сна почти восемнадцать суток подряд. Представлялась ведь масса возможностей! На мысу Акация… Ну, допустим, там он был на седьмые-восьмые сутки и спать ещё не хотелось… Но дальше-то? В деревне с хрюшками или позже - в храме на реке… В каменистых землях… Уж на Крайнем мысу-то просто обязан был выспаться! Семнадцатые сутки без сна… Ведь ещё когда защищал деревню перед красными скалами,  - уже тогда его плющило просто вдребезги… Нет, «зачем ночь терять, когда можно безопасно плыть!? До берега доберусь, там и…» Добрался… С другой стороны - кто ж знал, что это море окажется без берегов!

        С Крайнего он вышел поздним вечером. На мысу было неплохое убежище высоко в скале между двумя огромными водопадами, и можно (нужно!) было отдохнуть прямо там. Но ему показалось, что логичнее сначала переплыть море, чудесные просторы которого открывались с вершины мыса. После многих дней пустынь, саванн, красных пустошей и каменистых земель море - манило! К тому же оно казалось совершенно безопасным: весь его опыт говорил, что вода - спасительное место, где точно никто не нападёт, да и вообще ничего случиться не может… Как он ошибался!
        Сначала всё шло просто чудесно! Лодка мчалась, просто летела сквозь ночь, разбивая на тысячи осколков зыбкую лунную дорожку. Он вспоминал начало своего похода…

        В первый же день, когда зелень джунглей едва-едва скрылась позади, он нашёл пустынный храм. Спустился вниз и сразу едва не погиб из-за нелепой случайности. Эх, Рыжий, Рыжий…
        В подземелье под храмом обнаружились четыре сундука, а посередине между ними - нажимная пластина… И дурак бы догадался, что это неспроста!
        Он осторожно попытался убрать песчаник вокруг: выдолбил блок, второй… И в этот момент кот, беспрестанно крутившийся под ногами, решил, наконец, отдохнуть. Был у Рыжего такой любимый прикол: усядется на сундук и не даёт открыть, пока рыбину ему не подкинешь… Наверное, он в очередной раз собирался проделать этот свой фокус, направился к сундукам и, видимо, задел проклятую ловушку. Неимоверным взрывом разнесло всё к чертям: котяру, все четыре ящика, а заодно и половину подземелья…
        Какое счастье, что он в тот момент находился не так близко к центру! Всё же и его здорово приложило; с перепугу тогда он одно из зелий и потратил. Зря, конечно. Сразу мелькнула мысль вернуться домой ещё за бутылкой, но… Возвращаться - плохая примета.
        До чего же по-дурацки всё случилось! Мелочь какая-то… Казалось бы, ну чего стоило элементарно посадить кота у входа, чтобы не мешал?! Да вообще ничего! Даже нельзя сказать, что поленился. Просто - не подумал…
        А мог бы вообще дома его оставить. Но голова тогда внезапно наполнилась всякой патетикой: «Как!? Ты покинешь здесь своего питомца? Навсегда? Одного-одинёшенька?!» Вроде бы и правильно, но… Потом иногда думалось: а, может, это был просто страх САМОМУ остаться в одиночестве? Кей даже не попрощалась, если ещё и Рыжий… А оно всё равно - вона как обернулось. Теперь жалей - не жалей, гадай - не гадай… Надо было его ещё раньше в Оранжевую отвести, Семёну подарить!

        Следующий пустынный храм он уже вскрыл как профи, подстраховавшись со всех сторон… Ирония: почти всю добычу, в том числе и взрывчатку, пришлось там же и оставить. Некуда было класть. Даже паре яблочек золотых места не нашлось!
        Потом ещё многое пришлось оставлять… По дороге он исследовал несколько пустынных храмов, позже в красных пустошах наткнулся на загадочные шахты, которые как муравейник пронизывали рыжие скалы: брошенные вагонетки с сокровищами стояли там на рельсах прямо под открытым небом… Встретил несколько деревень, где в кузницах можно было найти даже алмазы. Пришлось бросить и лут многочисленных вражин после эпической ночной обороны Пограничной…

        Мерный плеск вёсел, журчание воды, дробящееся отражение луны убаюкивали… Димм отключился прямо в лодке. И это было плохо.

        Он очнулся из-за того, что стал задыхаться. Ничего не соображая, первым делом он влил в себя оставшееся зелье. Вокруг стояла кромешная тьма. Скорее интуицией, чем мозгами, он понял, что находится под водой и тонет; рванул наверх. Пока всплывал, в памяти вспышкой сверкнули жутковатые воспоминания, как он вот так же из последних сил пытался выбраться из каких-то каменных затопленных лабиринтов, как метался в поисках хотя бы глотка воздуха…

        Что случилось с лодкой остаётся только гадать. Скорее всего её приговорили спруты. Димм старался обруливать этих безобидных тварей, вечно салютующих из под воды своими щупальцами, но нет-нет, да налетал на них… А любая лодка имеет свой запас прочности, который, к сожалению, не безграничен.
        До поры, даже после крушения, всё складывалось не так уж плохо. Зелье отработало на «пять», он был жив, здоров, и это - главное. Конечно, скорость передвижения здорово упала, но плыть ведь можно и без лодки, в конце концов, кончится же когда-нибудь и этот океан?
        Да… Всё было не так плохо. Пока не появились эти морские твари.

        Сначала Димм услышал какие-то странные зудящие звуки. Он даже подумал было - уж не мерещится ли ему с недосыпу… Но потом он увидел лучи. Кто-то охотился на спрутов! Самих тварей он разглядеть не мог: луна, едва выглядывавшая в просветы облаков, почти ничего не освещала. Но это шоу нельзя было не заметить. Димм никогда не видел прежде ничего подобного! Из глубины к жертве вдруг протягивалась свербящая фиолетовая нить, несколько секунд она словно раскалялась, меняя цвет, и вдруг исчезала. Тут же возникали новые светящиеся нити… Это даже могло казаться красивым… Пока не касалось лично тебя.
        Поймав первый луч, Димм попытался от него отмахнуться, увернуться, но это оказалось невозможным. Секунда - и вспышка боли пронзила всё тело!
        Лучшая защита - нападение. Едва снова послышалось гудение, Димм нырнул и изо всех сил рванулся к его источнику. Он успел немного разглядеть какое-то создание вроде большого шара с тонким хвостом, и он почти настиг его!.. Новый удар заставил задохнуться; враг с поразительной скоростью отпрянул, и Димм понял, что вряд ли сможет его догнать. К тому же, нужно было всплывать за глотком воздуха… Едва он поднялся к поверхности, как получил в спину новый заряд.
        Он мельком глянул на индикаторы. Проклятье! «Укусы» были не только болезненными, но и совсем небезобидными! Он проглотил стейк, и рванул навстречу новому лучу.
        На этот раз ему повезло немного больше: он успел дотянуться до твари, но, к сожалению только ранил и, наверное, не сильно, потому что она и не собиралась убегать: метнувшись чуть в сторону, чёртов одноглазый шар снова нацелил не него своё оружие. Из глубины показалось ещё одно создание.
        Он понял, что шансы на победу - мизерны.
        Ныряя, он заметил где-то впереди, в глубине что-то массивное, светящееся… Словно бы какое-то строение. Логично было предположить, что опасность исходит именно оттуда. Если бежать, то только не в ту сторону. Он круто повернул влево и что есть силы заработал руками и ногами.
        Далеко уйти ему не удалось: пришлось приостановиться, чтобы съесть ещё один стейк. Здоровье восстанавливалось, но урон, наносимый этими лучами смерти, был слишком огромен.
        Спасло то, что тварей, преследовавших его, оказалось всего две. Через некоторое время одна вроде бы отстала, но вторая настырно продолжала крутиться вокруг, снова и снова жаля его своим лучом.
        В конце концов, он рассвирепел и в очередной раз бросился ей навстречу. Злость добавила сил, и он вложил в удар всю свою ярость. Тут же, забыв о боли, об уровне здоровья, о запасе воздуха, он снова ринулся к ней, беспорядочно нанося удары. Натиск был столь стремителен, что ему удалось-таки прикончить эту морскую гадину!
        Сдавило грудь, удушье скрутило тело. Вверх! Глоток живительного воздуха; скорее, скорее зажевать… Что за?!.
        Стейки закончилась. Капец.
        Страха не было, но ясное понимание, что он у самого края, нависло тяжёлым мечом над головой.
        Он ещё довольно долго плыл на запад, удаляясь от таинственного подводного логова тварей, пока не решился снова повернуть к цели своего путешествия.
        СПАСЕНИЕ

        Рассвело, затем солнце неспешно, но неумолимо поднялось в зенит и стало клониться к западу. Димм плыл, плыл, плыл…
        Иногда ему казалось, что он сбился, и кружит на месте, но - нет. Стрелка компаса указывала вперёд, почти ровно на север, солнце исправно катилось по своей дуге справа налево…
        К вечеру голод ещё усилился. Димм знал, что когда уровень голода достигнет максимума, и силы иссякнут, счёт пойдёт буквально на секунды. Оставалось не так долго.
        Солнце скрылось за горизонтом. Мерный плеск воды при каждом гребке отсчитывал отпущенные ему мгновения. Сколько их ещё осталось?
        Замутнённый бессонницей и усталостью разум стал выкидывать странные фортели. Почему-то Димму вдруг показалось, что он приближается к Землям Сивальдо. Сейчас, вот-вот, покажется крутой, заросший лесом берег, он выберется на песок, потом поднимется на холм и увидит башни крепости - могучие, величественные, взлетевшие выше облаков… Кто такой Сивальдо? Герцог, конечно… Не стало ли мельче? Не видно. Слишком темно. Лишь беспросветная неподвижная и ненадёжная толща внизу…
        Волны, волны… Через некоторое время ему стало чудиться, что всё наоборот: он плывёт не в Крепость, а обратно, к Дальним землям, нагруженный древними зачарованными алмазными клинками, добытыми в таинственных тёмных подземельях. А в Дальних землях - дом. Пригорье. Там защита, спокойствие, друзья… Ушка, Лиска, Джек, Корвин, Рисса, Кэп. Азазель… А ещё Кригор, Док… Мечи нужно сдать Параноиду, он их пристроит как надо… Сколько людей! Потом он вспомнил, что Азазель - погиб, и они уже не смогут встретиться. Впрочем, возможно наоборот - они встретятся совсем скоро…
        Солнце снова подобралось к горизонту - снизу, готовясь вынырнуть из моря и залить бескрайние просторы своим ласковым светом. Димм вгляделся в глубину под собой: как будто, дно стало чуть ближе? На самом деле об этом можно было только гадать.
        Иногда сознание прояснялось, и Димм отстранённо понимал, что положение не улучшается, напротив, каждый оставленный позади метр забирает с собой немножко сил и увеличивает голод. Если берег не появится до обеда, может - до вечера, то…
        Проклятье! И столько новых воспоминаний! Неужели слишком поздно… напрасно? Неужели вообще все сотни дней, проведённых на озере и в Оранжевой, рискованные путешествия и фантастические открытия, все старания загадочной, чудесной, родной Кей сделать из него человека - всё пропадёт втуне?
        Светало, вода стала немного прозрачнее. Он снова попытался разглядеть дно и понял, что проплывает над каким-то хребтом. Невысоким - три, может - четыре блока… Но это - минус четыре метра глубины, время, воздух!
        План созрел внезапно: отчаянный, не очень обдуманный, из тех, которые «или пан - или пропал».
        Он рванулся вниз. Метр, пять, десять… Поверхность осталась далеко вверху, кругом начали сгущаться подводные сумерки.
        Ещё несколько метров… всё, большая половина воздуха была израсходована, теперь даже при желании всплыть без потерь не получится. Но он не собирался возвращаться, обратного пути уже не было. Чувства его обострились, многодневная усталость словно отодвинулась, сознание чётко фиксировало и оценивало всё происходящее: расстояние, время, показания индикатора воздуха.
        Дно!
        Тут же раздаются звуки ударов. Вода сковывает движения, кирка движется словно в замедленном фильме. Вот ведь зараза!.. Ко всему оказывается, что под ногами - гравий, и отличная алмазная кирка вязнет в нём, как в зыбучем песке. Лопаты нет…
        Запас воздуха подходит к концу. Первый блок! Ниже! К счастью, под тонким слоем гравия оказывается дикий камень и кирка по-настоящему берётся за дело. Ещё блок! Течение затягивает его в вырубленную яму. Глубже!
        Воздух закончился. У него остаётся на жизнь около двух секунд…
        Готово! Лихорадочный взгляд в инвентарь. Чурки тропического дерева. Удушье сжимает грудь и разом сжирает почти половину оставшегося здоровья…
        Димм ставит блок над собой, перекрывая течение воды, и оказывается в полной темноте, погребённый в крохотной яме… Но зато здесь есть чем дышать!

        Он, уже не спеша, укрепил на стене факел, осмотрелся: тесный каменный стакан; сверху, сквозь деревянную пробку просачиваются капли воды… На пять звёздочек помещение, пожалуй, не тянуло.
        Неистовое напряжение сил понемножку отпускало, возбуждение проходило, снова навалилась неподъёмная усталость. Подумалось, что вообще-то есть смысл поспать: во сне силы, как будто, не расходуются, а ясные мозги никогда не будут лишними, тем более - в такой патовой ситуации…
        Мысль была здравая, но Димм по инерции, решил сначала закончить дело: была у него какая-то задумка, которую сейчас он ясно обрисовать не мог, но… Нужен был тёмный тоннель.
        Долбить камень прямо под ногами крайне опасно, но выбора не было: на этой глубине коридор в любой момент могло залить сверху водой или засыпать обрушившимся гравием. К счастью, удалось без неприятностей спуститься метров на пять; затем он начал прокладывать штрек куда-то в сторону.
        Удалившись, как ему показалось, на достаточное расстояние, он почти на автомате перекрыл ход за собой, поставил на стену факел, рухнул на пол и вырубился.
        Снился ему странный сон про голос, звучащий в голове. Голос был женский. Не Кей, нет… Её звали Ольга. Она что-то кричала ему, как будто в чём-то обвиняла, он - пытался оправдываться, но она уже просила о чём-то со слезами, а потом совсем другой голос спрашивал: «Ты что сдурел спать посреди ночи?», и он терялся, не зная что сказать… Муть какая-то.

        Проснувшись, он несколько секунд не мог понять, куда попал. Бессмысленно глянул на индикаторы состояния. Здоровья на полсердечка, голод - девяносто процентов. Вспомнил своё отчаянное погружение.
        Ага, тоннель, же! Он был нужен для того, чтобы там заспаунились зомби! И пока он спал…
        Он прислушался. Тишина. Даже если там, за перегородкой кто-то и был - это не зомби.
        От крипера он, если что, успеет снова загородиться, но если там скелет, то выстрел может разом закончить это затянувшееся приключение. Впрочем, скелета там тоже нет - он бы услышал.
        Он проломил нижний блок, заглянул: не видно ли зелёных лап. Нет, по крайней мере сразу за стеной криперов не было. Димм разрушил остатки перегородки.
        Им овладело разочарование. Тоннель был совершенно пуст: в его конце одиноко горел оставленный факел.
        Но почему? Метров двадцать отличного тёмного пространства… Что мешало там появиться проклятым тварям?
        Несмотря на голод и общее неважное состояние, мозги работали как часы, благодатный сон сделал своё дело. Вариантов в голову пришло два: либо просто не повезло, либо он недостаточно удалился. Припомнив все свои ночные вылазки, он уверился в правильности второй гипотезы: мобы никогда не спаунились в непосредственной близости, всегда на приличном отдалении. За исключением ифритов и пещерных пауков. Но и те и другие появлялись из спаунера, а это совсем другое дело. Стоило попробовать сделать ход подлиннее.
        Он приступил к работе. Рубка камня отвлекала от ненужных сейчас мыслей. У него была единственная реальная возможность выжить, и надо было сосредоточиться на ней.
        Он вернулся к началу своего коридора и немного расширил его, на всякий случай. Получилась мрачная прямоугольная пещерка три на четыре метра. Затем, прихватив со стены факел, Димм побрёл (бежать он был не в состоянии) к месту своего ночлега. Там снова соорудил перегородку и продолжил прорубать тоннель.
        Он удалился от тёмной комнатушки блоков на сорок и присел передохнуть.
        А что если задумка не сработает? Смешно… Придётся так же бесконечно долбить ход на север, как до этого плыл. Только это будет в разы медленней… Да нет! Должно сработать! Почему нет-то?
        Сложно было сказать, сколько прошло времени. Ему вообще было неизвестно, что сейчас - день или ночь, много ли он проспал, как долго строил свою «ловушку».
        И вдруг, он услышал знакомые звуки!
        Сначала его захлестнула радость: «Сработало!». Но мгновенье спустя он сообразил, что слышит не только стон зомби, но и хихиканье ведьмы.
        Засада! Воевать сейчас с ведьмой - чистое безумие. Любая драка заметно отнимает силы, которых и так в обрез, а с ведьмой драться нужно долго… Впрочем…
        Мелькнула спасительная мысль. Чутьё зомби! Если просто освободить проход, то мертвяк, следуя своему инстинкту, обязательно придёт к нему. А ведьма останется в своей дальней комнатушке…
        Несмотря на лихорадочную надежду, Димм не потерял головы. Он понимал, что зомби - хоть и не самый сильный противник, но… Сейчас любой противник был смертельно опасен. Слишком малы остатки здоровья. Он тщательно подготовился: осветил коридорчик, осмотрелся, взял в руки блок булыжника, чтобы в последний момент поставить преграду между собой и мертвецом…
        Расчёт оказался верным. Едва он проломил стенку, как где-то во мраке коридора послышалось шарканье несгибающихся ног. Вскоре зомби показался из темноты.
        Когда между ними оставалось не больше двух метров, Димм перегородил верхнюю часть коридора. Потом, не мешкая, углубился чуть в сторону, под жутковатые хрипы и стоны пробился чуть назад, так, чтобы видеть ноги зомбака, перекрыл тоннель позади него (не до самого верху, до половины, этого было достаточно), отсекая для твари путь к отступлению.
        Димм понимал, что действует слишком сложно, слишком неэффективно, но сейчас для него главное было не рисковать. Ему нужна была стопроцентная гарантия успеха.
        Собственно, зомби был уже обречён. Удрать он теперь не мог, напасть на противника - тоже, поскольку попросту не видел его. Димм нанёс снизу два мощных удара.
        Есть! В инвентарь упала пара кусков гнилой плоти.
        И вдруг по коридору раздался быстрый топот маленьких ножек и смешное мультяшное рычание. Димм обмер, рванулся назад, лихорадочно хватая в инвентаре булыжник.
        Он успел заделать за собой половину прохода, когда сверху свалился этот тварёныш. Мелкий зомби мгновенно запрыгнул на только что поставленный блок. Димм, почти в панике, ударил его булыжником, который держал в руках, отбросив на пару метров, и тут же окончательно запечатал проход. Он вспомнил про дыру в верхнем коридоре, бросился туда, заложил и её.
        Потом уселся на пол, постепенно успокаиваясь. Мгновение назад он избежал смерти каким-то немыслимым чудом. Только быстрота реакции спасла его. И бесценный опыт.
        Странно, но за полторы сотни дней, проведённых в джунглях, ему ни разу не пришлось сталкиваться с зомби-детёнышами. Первый раз он увидел их во время осады Пограничной…

        В деревушку, зацепившуюся за самый-самый краешек саванны, он забрёл к исходу двенадцатого дня. К тому времени он уже здорово устал и подумывал об устройстве надёжного убежища для сна. Но понятно, что незащищённая деревня и сон - вещи несовместные. Пробуждать здесь жителей, конечно, у него не было и мысли, тем более, что бирки с собой он не прихватил, но чем-то ему поселение приглянулось. Тем более, сразу за околицей начинались бескрайние красные пустоши - совершенно незнакомые и слегка пугающие…
        После полуночи, естественно, потянулись тварюги. Поначалу всё было не так страшно: один, два, пять незащищённых зомбаков быстро нашли упокоение. Но потом словно произошёл какой-то взрыв: мертвяки повалили лавиной, их было не меньше двух десятков, причём многие были в броне и даже с мечами. И в довершение всего - эта кавалерия: двое мелких зомбёнышей, верхом на курицах.
        Димм сначала не поверил глазам. Ему встречались как-то раз скелеты на пауках, но зомби! На курицах! Да ещё и зомби были какие-то ненормальные - маленькие, ниже метра высотой…
        Когда он понял, что не справляется (он попросту не успевал ко всем дверям одновременно), он немного изменил тактику: теперь он не уничтожал всю нечисть подряд, а лишь отгонял её от очередной двери, после чего ставил перед ней блок дерева, полностью перекрывая вход-выход в дом. Так, то отбиваясь, то нападая, понемногу он смог обезопасить четыре или пять домов.
        Одну дверь он спасти не успел, но подоспел вовремя, не дав тварям убить двоих жителей, забившихся в угол домика. Здесь на пороге хижины и произошло грандиозное побоище.
        Словно, все мертвяки мира набросились на эту лачугу, пытаясь втиснуться в узкий дверной проём! Димм, как заведённый, махал и махал мечом. Казалось, это не закончится никогда! Через какое-то время ему удалось, улучив момент, воткнуть в проём блок дерева; отбиваться стало куда проще.
        Но мелкие зомби оказались опаснейшими тварями. Когда курица под одним из них была убита, гадёныш, подобрав из груды валяющегося дропа какую-то лопату, в одно мгновение оказался прямо перед лицом Димма. Ещё секунда - и он был уже внутри.
        Димм от неожиданности промахнулся, и это было серьёзной ошибкой. Мелкий двигался и наносил удары своей сапёрной лопаткой с непостижимой быстротой, при этом сила ударов была ничуть не слабее, чем у настоящего большого мертвяка.
        Димм с трудом прикончил недоростка, но только опустил меч, как второй влетел в дом прямо верхом на курице. Проём в один блок не был для них препятствием…
        В итоге наши, конечно, победили, но… Эту ночь он не забудет никогда!

        Мелкое чудовище злобно рычало за камнями.
        Пока одна часть мозга Димма вспоминала славную битву, другая просчитывала разные варианты. Нужно было ещё уменьшить размер отверстия.
        Сначала он проглотил оба куска плоти, даже не обратив внимания на мерзостный запах. Сил немного добавилось, но этого было совсем мало. Потом быстро изготовил верстак и несколько деревянных плит-полублоков.
        Установив одну из плах перед булыжной загородкой, он сломал нижнюю её часть. Зомбёныш был тут как тут. Он ломился в узкую щель, свирепо хрипел, царапал дерево своими маленькими смертоносными ручками… Димм прикончил его без всякого сожаления. Потом прислушался. Воркование ведьмы вдалеке снова разбавлялось глухими стонами зомби. Мелких гадов вроде бы слышно не было.
        Осторожно спустившись к своей ловушке, он полублоками сузил проём, теперь даже мелюзга просочиться к нему не смогла бы. Потом он вновь вернулся наверх и разбил стену, готовый в любую секунду тут же заделать её…
        Из третьего или четвёртого зомби выпала картофелина. Это была фантастически своевременно!
        Дальнейшее было делом техники. Гниль позволила восстановить силы почти наполовину, и хотя здоровья это нисколько не добавило, по крайней мере в запасе появилось немного времени. Теперь с голодухи он умрёт не раньше, чем через день-другой…
        Он пробил длиннейший коридор в поисках земли. Наконец наткнувшись на земляной карман, он выкопал в нём небольшую пещерку, осветил, поставил верстак, сундучок, выложил книги, освободив чуть не половину слотов в инвентаре, изготовил каменную мотыгу.
        Теоретически даже без воды можно было успеть воткнуть в грядку картошку до того как земля пересохнет. Но Димму было проще - наконец-то пригодилось ведро воды, которое он тащил от самого дома. Посадив картофелину по всем правилам, он принялся ждать.
        Ожидание могло оказаться слишком долгим… Он решил пока сходить проверить, не завелись ли за ловушкой скелеты.
        Он не поленился парой метров ниже проложить к тёмной комнатке, в которой хихикала ведьма, ещё один коридор: безопасность превыше всего!
        Да! Над головой слышны были и хрипы зомби и бряцание скелетов. Аккуратно продумывая каждое своё движение, Димм окружил комнатку ходом по периметру, настороженно прислушиваясь - не появился ли там мелкий чертёнок, срубая блок и тут же ставя на его место булыжную плиту. В итоге на уровне ног тварей появилась узкая щель, через которую их можно было достать мечом.
        Он осветил пещерку, чтобы приостановить спаун, и принялся за истребление. Конструкция оказалась неидеальной: пока Димм пытался уложить ведьму, один из скелетов, бродивших у дальней стены всё же заметил его и моментально выстрелил. Стрела чудом угодила в ноги колдунье, добив её. Будь лучник чуть точнее, всё могло бы сложиться совсем по-другому… Димм заделал часть отверстий и стал действовать ещё осторожнее.
        К счастью, больше инцидентов не случилось. Уничтожив всех тварей и собрав лут, он снова убрал освещение и вернулся к своей грядке.
        Вот, зараза! И не думает расти! Ну ничего, сейчас мы тебя удобрим…
        Перемолов собранные кости в муку, он посыпал ею росток. Двух горстей хватило, чтобы картошка полностью созрела.

        День за днём он сажал клубни, заготавливал костную муку, удобрял, собирал… Попутно, скрафтив печку, он принялся запекать урожай. Нормального топлива у него не было, пришлось поставить вторую печурку и закинуть туда дерево для получения древесного угля, а пока топить деревянными полублоками. Поджарив первую картофелину, он, не дожидаясь, когда будут готовы остальные, с наслаждением съел её. Голод отступал…
        Наконец-то появилось время осмотреть свою экипировку. Броня оказалась в ужасном состоянии. Эти морские твари просто избуровили её своими лазерами… Пришлось пожертвовать часть железа на наковальню, а несколько алмазов - на починку доспехов и меча; опыта, к счастью хватало.
        Прошло пять суток, прежде чем Димм полностью подготовился к продолжению похода. Здоров, одет, с полутора стаками жареной картошки в рюкзачке… Он изготовил лодку, снова укомплектовал инвентарь и стал пробиваться наверх.
        Всплыть удалось без потерь. Над морем висел красивейший, просто изумительный закат.
        ВСЁ ИМЕЕТ СВОЙ КОНЕЦ

        Суши он достиг к утру.
        О, это был необычный берег! Лёд! Выбравшись на неровную замёрзшую кромку, Димм закинул лодку в инвентарь и пешком преодолел оставшийся десяток метров до надёжной земли. Пологий песчаный пляж был по колено засыпан снегом.
        Димм поднялся на невысокий холм. Он находился в дельте большой реки, между двумя протоками, каждая из которых была не меньше далёкой Большой. Русла перемёрзли не полностью, местами виднелась открытая вода, но плыть по ним, кажется, было нереально.
        Димм с удивлением оглядывал окрестности. Позади синел океан, а впереди, влево, вправо раскинулись суровые заснеженные просторы. Заметно похолодало. Нельзя сказать, что мороз прямо-таки пробирал до костей, но было довольно дискомфортно. Он двинулся вдоль одного из рукавов и вскоре оказался посреди обширного полностью замёрзшего то ли озера, то ли широкого речного разлива.
        М-да. Лодочка тут, к сожалению бесполезна.
        Путь по снежным просторам занял ещё несколько дней. Иногда забереги отступали и река освобождалась от сковывающего покрова, а порой по берегу даже проглядывала зелень травы. Но в основном пейзаж был на редкость однообразным: снега, снега, снега…
        Одна река сменяла другую… Когда русло уклонялось слишком сильно к востоку или к западу, Димм поднимался по склону и шёл напрямую, пока по дороге снова не попадалась что-нибудь подходящее. Всё же идти по льду было гораздо быстрее, чем ковылять по заснеженным сопкам.
        Местами снежные холмы поднимались совсем высоко и становились похожими на настоящие горы. Выбравшись из узкого ущелья на очередной гребень перевала, Димм оглядывался в надежде увидеть край этого белого безмолвия. Тщетно.
        Ночевал он где придётся, выкапывая себе землянки, один раз пришлось пережидать ночь в настоящем ледяном гроте. К утру расставленные факелы растопили лёд на дне пещерки и оно превратилось в небольшое озерко…
        Никакой съедобной живности по дороге не попадалось, что было неудивительно, но Димм пока по этому поводу не переживал: жареной картошки ещё оставалось больше стака.
        Каждый из ранее попавшихся по дороге биомов он преодолевал за три-четыре дня (если не считать дальнего океанского плавания). Исходя из этого к концу третьих суток блуждания по снежным просторам он уже начал настраиваться на перемены. Но наступило утро, потом полдень…

        Он снова давно не спал: вот уже одиннадцатые сутки. Дважды наступать на одни и те же грабли просто пошло, он хорошо это осознавал. Но, блин, ещё немножко, вот-вот эти снега должны закончиться, а там и…

        Он шёл напрямую, преодолевая глубокие расселины и перевалы. Единственная река, попавшаяся за последние сутки, пролегала почти точно с востока на запад, поэтому толку от неё было немного. Впереди замаячил очередной высокий заснеженный холм. Вскарабкавшись на вершину, Димм увидел, что от подножья на север петляет узенькая речка, почти ручей. Спускаться в извилистый глубокий каньон, в котором уже теснились тени, не хотелось, и он продолжил путь поверху. День клонился к вечеру, похоже было, что сегодня чуда уже не случится…

        <Сервер>: Внимание! Вы покинули Дикие земли. Режим ПВП выключен!

        Димм остолбенел. Слова были не совсем понятными: что за «режим ПВП» такой? Но всё же… Он покинул Дикие земли. Это могло означать только одно: где-то рядом должны быть ЛЮДИ!
        Смеркалось уже довольно сильно, он ускорил шаг. Однако вскоре задумался: ну и куда он ломится? Во-первых, ни из чего не следует, что люди где-то рядом. Во-вторых, вообще не факт, что люди - это хорошо! Люди разные бывают… В-третьих, быть может, утро вечера мудренее?
        Действительно. Не стоило пороть горячку. Нужно было переночевать, а завтра - будет светло, видно хорошо… Он согласился сам с собой и начал подыскивать место для землянки.
        Вот вроде неплохой бугорок…

        <Сервер>: Вы не можете здесь это делать!

        Что за… В памяти всплыл ведьмин храм. Приват здесь, что ли?
        Он ткнул в землю слева, справа, попробовал смахнуть снег, но каждый раз получал извещение о невозможности такого действия.
        Воу-воу! А ведь почти ночь! Это что же, придётся воевать до утра?
        Димм сопоставил факты. Очевидно, приват начался от границы Диких земель. Может вернуться? Да зашёл уж больно далеко. А что там впереди?
        Он поднялся на ближайшую горку и увидел огни. Все опасения и сомнения разом позабылись. Он рванул вперёд: утопая в снегу, прыгая по склону, не обращая внимания ушибы и забыв о провалах-ловушках.
        Огни постепенно становились ярче, чуть правее них из тумана постепенно вырастала какая-то тёмная громада. Димм вдруг понял, что это - большущая сопка, заросшая густым еловым лесом. Городок сбегал по склону зелёного холма, а нижняя его часть уже утопала в снегу. Вокруг поселение было обнесено невысокой - в пару блоков - стеной, в которой со стороны реки были проделаны ворота.
        Димм переправился через речушку и кинулся к стене. Настала полночь: он заметил, как поодаль заспаунились двое скелетов, с противоположной стороны показался зомби. Мертвяк Димма не пугал, но вот костлявые стояли неприятно близко к воротам. Если вход закрыт, то придётся повоевать… Сейчас он пожалел, что оставил несколько стрел в своём спасительном убежище на дне океана.
        Едва зомби приблизился, Димм мгновенно уложил его парой ударов, несмотря на то, что тот был в кожаных чареных доспехах. И в это время со стены в скелетов понеслись огненные стрелы.
        Стая пылающих стрел в темноте… Зрелище просто завораживающее! Пока он любовался фейерверком, кто-то крикнул ему сверху:
        - Эй, Димм! Давай, не тормози!
        Каменные створки ворот - очевидно на поршнях - раздвинулись. Он кинулся в проход, и блоки сомкнулись за его спиной.
        В безопасности?..
        - Добро пожаловать в Половину!

        Глава 10. Новичок
        ЭЛЬФИ

        Димм проснулся в непередаваемо блаженном состоянии: в душе царили мир и покой, осознание того, что никуда не нужно собираться, спешить (по крайней мере - сейчас), ощущение безопасности и уюта.
        Сквозь разноцветное стекло в узкую длинную комнатушку лился яркий солнечный свет. Узорчатый деревянный потолок создавал ощущение тепла. Вставать не хотелось. Он приподнялся было, но снова бухнулся на подушку и прикрыл глаза.
        Вспомнился вчерашний день, вернее вечер. «Вчерашний ли? Сколько я проспал?..»

        Когда ворота за ним закрылись, он немного растерялся. Ну вот… добрался. И что же дальше?
        Со стены крикнули:
        - Тебе в Ратушу? По дороге прямо.
        Снизу было не очень хорошо видно, кто там, наверху. Вроде - рукой помахали. Димм махнул в ответ и направился вдоль довольно широкой, хорошо освещённой улицы.
        Невзначай он глянул на компас. «Оба-на…» - Компас показывал совсем не на север, а вправо, куда-то в сторону холма.  - «Очень интересно! То есть точка нового дома где-то рядом?» Недолго думая, он решил последовать указаниям стрелки.
        Вскоре он стоял возле миленького домика, окружённого кустами и заснеженными газончиками. Дорожка, мощённая каменной плиткой, привела его к самому порогу. Димм толкнул дверь.

        <Сервер>: Вы не можете здесь это делать!

        Во как.
        - Кей…  - неуверенно позвал он.
        Кей, естественно, не откликнулась. Зато в доме послышались лёгкие шаги, и дверь отворилась.
        На пороге стояла девушка с длинными, ниже плеч, соломенными волосами и большущими зелёными глазами, одетая в зелёный с серыми разводами комбинезон. В волосы слева была вставлена большая белая орхидея. Над головой светилось: «Эльфи».
        - Привет,  - доброжелательно и спокойно поздоровалась она и выжидающе посмотрела на него.
        Димм смешался. Что сказать-то?
        - Привет… Знаете, у меня компас почему-то показывает на ваш дом.
        Некоторое время она озадаченно молчала, потом заразительно рассмеялась.
        - А, то есть сейчас это так делается! Надо же - компас!..  - она снова залилась смехом.
        Димм понял комизм ситуации, и тоже смущённо хмыкнул.
        - Нет, в самом деле… Я понимаю, что это звучит нелепо… Но… Я шёл с юга, издалека. По компасу. Мне сказали, что он приведёт меня к людям. И вот… Я, собственно, и не знаю что дальше…
        - Заходите,  - махнув рукой, сказала она и посторонилась.  - Присаживайтесь.
        Он вошёл в просторное, хорошо освещённое помещение. Сразу у двери прямо в комнате росли два огромных благоухающих розовых куста, противоположная стена с хаотичными разноцветными стеклянными вставками была похожа на леденцовый витраж. Справа - большой угловой диван вокруг журнального столика, в другом углу - книжные полки.
        Димм уселся на диван, Эльфи - напротив.
        - Ну, рассказывайте.
        У Димма мелькнула мысль, что, может, и не стоит быть слишком откровенным, но… В конце концов, Кей ведь почему-то указала целью именно этот дом!
        - Несколько месяцев назад… Точно не скажу, может быть, даже дней двести… Я очнулся в каких-то джунглях. При этом не мог вспомнить даже кто я такой… Вы не знаете Кей?
        - Кей? Н-нет, не припомню.
        - Кей мне немножко помогала… Да и не немножко. Подсказывала, что делать… В общем, в один прекрасный день она сказала, что мне пора выбираться к людям, и что компас покажет дорогу… Я понятия не имею, как она это провернула, но вроде как моя точка дома теперь установлена где-то здесь, у вас…
        Эльфи покачала головой:
        - Не знаю, что и сказать. Согласитесь: на редкость неправдоподобная история. А далеко отсюда эти ваши джунгли?
        - Я шёл около месяца… Спал за это время всего раз, правда…
        Эльфи вновь развеселилась:
        - Хозяйка, нет ли водички попить, а то так проголодался, что поспать негде! Ох… Занятный вы. И разговариваете-то… Я уж и забыла, когда последний раз «вы» слышала. Спать в самом деле хотите? А компас-то куда сейчас показывает?
        Димм глянул, махнул рукой куда-то в левый угол.
        - Странно. Пойдём.
        Они поднялись по одной из приставных лесенок на чердак. Узкое длинное помещение. Слева - деревянный стол, на нём кактус в горшке. У дальней полупрозрачной стены - стойка с алмазной бронёй, на стенах развешено оружие и две головы в рамках - крипера и зомби. Рядом с доспехами, действительно, стояла кровать. Стрелка компаса указывала точно на неё.
        - Вот, раз уж так… Я сейчас вас в приват добавлю, спите. Потом поговорим, решим, что с вами делать…

        Димм окончательно проснулся, встал с кровати, попытался посмотреть, что творится на улице.
        Дом стоял на самой границе снегов у подножья холма, и сквозь зелёное стекло лесистый склон казался просто изумрудным. Между деревьев - судя по всему - елей, тут и там были раскиданы многочисленные симпатичные домики с обширными прилегающими участками. На взгляд Димма смешение стилей было слишком уж эклектичным, впрочем, выстроено всё было с немалым мастерством.
        Он спустился вниз, позвал:
        - Эльфи!  - Никто не ответил.
        Димм подошёл к двери, открыл её, снова закрыл. С улицы дохнуло снежной прохладой.
        Он прошёлся по залу, осматривая многочисленные картины, цветочки, рамки с разными редкостями, вроде слезы гаста. Заметив узкую каменную лесенку, он спустился вниз, в подвал, и очутился в шикарной просторной лаборатории: две варочные стойки, котёл с водой, печки. На крохотной грядке из песка душ у стены краснели, источая еле заметный неприятный запах, побеги адского нароста. Каменные стены, пол из разноцветного гранита. Он снова поднялся наверх. Где же хозяйка?
        Эльфи появилась только к вечеру. Димм к этому времени успел уже обойти дом на десять рядов, прогуляться по городку - до Ратуши, потом наверх по склону, до стены… Оказалось, что во многих домах живут местные носатые жители: очевидно, когда-то Половина была деревней, об этом, впрочем, можно было догадаться лишь по колодцу - почти такому же, как в Оранжевой, только не из акации. Сначала на улицах было довольно безлюдно, но ближе к вечеру откуда-то стал прибывать народ, и Димм вернулся в дом Эльфи. Среди большого скопления людей ему с непривычки было как-то неуютно.
        - Ну, как дела, путешественник?
        Димм обрадовался: хозяйка уже была дома.
        - Выспался, осмотрелся, нагулялся! Слушайте, а чего так людно под вечер стало?
        - Так - гонки же! Ах, да, ты же… вы… Димм! Давай на «ты», а то на «вы» у нас как-то не принято…
        Он кивнул.
        - Завтра с утра - Большие Гонки, приз Половины. Нечастое событие, раз в год случается. Награда, опять же, феерическая - дополнительный приват по выбору. Так что народа много съезжается - кто участвовать, кто болеть…
        БОЛЬШИЕ ГОНКИ

        Сказать по правде, Димма обуревало любопытство. Что за гонки? На чём? Но он решил не задавать лишних вопросов Эльфи, а увидеть всё своими глазами.
        Едва рассвело, они уже были на месте. К великому удивлению Димма трассой оказалась… замёрзшая река. Чуть к юго-востоку от Половины заснеженное плоскогорье рассекало предлинное ущелье, описывавшее большую полукилометровую (или даже длиннее) петлю. На дне каньона искрилась ровная ледяная гладь, шириной в несколько метров - где чуть уже, где - пошире. Заметно было, что местами русло речки доработано вручную: слишком правильные уступы, слишком отвесные стены.
        Все склоны были усеяны зрителями, особенно северный, более крутой берег. Димм прикинул: сотни две людей, не меньше! Стоял немыслимый гвалт.
        По дороге они прошли мимо старта: там, на льду толпились гонщики в разноцветных одеяниях. Но Эльфи здесь не задержалась и повела Димма куда-то в снега. Переправившись через трассу по узкому, висящему на высоте в десяток метров мостику, они довольно долго шли по заснеженной тропинке, пока не оказались на высоком холме, который трасса огибала почти с трёх сторон.
        - Там поначалу - свалка будет, а здесь две трети кольца уже позади, лидеры определятся. Да и народу тут не так много,  - пояснила Эльфи.
        Людей здесь и вправду было заметно меньше - не больше десятка.
        Едва они добрались до места, как где-то вдалеке, в районе старта в воздух взлетела ракета, которая взорвалась в вышине огромным зелёным одуванчиком.
        - Погнали!
        Четверо закованных в алмазную броню вояк, судя по голосам - совсем юных, громко азартно спорили у обрыва, размахивая руками, похоже,  - заключали пари. Чуть ближе к Эльфи с Диммом стояла девушка в светло-сером свитере, Эрна. Она слегка кивнула Эльфи, продолжая что-то непрерывно говорить; её колючие светло-светло-серые глаза мельком осмотрели Димма, затем она отвернулась, устремив взгляд на восток в ущелье: оттуда должны были появиться гонщики. Длинные прямые волосы Эрны падали по спине - сверху тёмные, к кончикам - совершенно обесцвеченные.
        - Эрна. Пресса наша,  - пояснила Эльфи.  - Репортаж записывает, завтра газета выйдет, почитаем.
        Гонщикам засветло нужно было преодолеть три круга. Как пояснила Эльфи, на финише их ждал сундук с тремя контрактами, в которых оговаривались размеры вознаграждения за первые места и прочие тонкости. Соответственно, первые трое получали по контракту, остальные оставались ни с чем.
        - А участвовать может кто захочет?
        - Конечно… Только про взнос не забывай, двадцать алмазов - не мелочь…
        Для Димма по-прежнему оставалось загадкой, на чём соревнуются участники. Ну ничего, сейчас, вот-вот, всё должно было проясниться.
        Когда вдали, в тумане показались первые точки, поднялся неописуемый ор: даже удивительно было сколько шума могут произвести несколько человек. Димм представил, что творится у старта, где люди чуть не сидели друг у друга на головах.
        - Гомер, Гомер!  - скандировали трое из вояк, кто-то пронзительно свистел…
        - Лу-у-у!  - поднажми!
        - Арти! Дава-а-а-ай! А-а-а-а!!!
        Лодки! Димм не поверил своим глазам: гонка шла на лодках. Прямо по льду! Вопреки здравому смыслу эти корытца мчались как метеоры, просто летели. На поворотах их сносило инерцией, едва не выкидывая на берег, но лидеры кавалькады явно были асами.
        Гомер шёл впереди, оторвавшись от Лу и Артика на пару корпусов. Холм, на котором располагались болельщики, он обогнул в глубоком заносе, почти боком; его преследователи, словно привязанные, не отставали. Основная группа проигрывала лидерам секунд пять, здесь было человек двенадцать; между ними тоже шла ожесточённая борьба.
        Вот одного из гонщиков на крутом вираже выбросило на крохотный пологий участок берега и он с трудом вернулся на лёд, потеряв пару секунд. Другому «повезло» куда меньше: несколькими метрами дальше стены ущелья становились отвесными и когда парень в зелёном комбезе не смог справиться с заносом, его лодку шваркнуло о каменную стену. Лодка словно взорвалась, разлетевшись на доски… Пилот, конечно не пострадал, но гонка для него уже закончилась…
        Действо было в самом деле захватывающее, Димма словно затянуло всеобщее неистовство, ему тоже захотелось орать и прыгать. Гонщиков он, конечно не знал, но лидер в синеватой камуфляжной футболке, кажется - Гомер, безусловно, был красавчик. Идеальная, выверенная траектория заноса, скорость, какие-то миллиметры, между лодкой и нависающей скалой… Феноменально!
        Когда мимо пронеслись аутсайдеры, народ слегка поутих, до следующего круга времени было довольно много.
        - Эльфи, слушай. А лодки… Они специальные какие-то? Как они по льду-то?
        - Обычные лодки. Они отлично по льду скользят, никогда не пробовал, что ли?
        - Да где… Я лёд-то первый раз вот только-только увидел…
        Димм вспомнил, как он несколько дней вышагивал по сугробам и замёрзшим руслам. А мог бы большую часть пути лететь на лодочке!
        Эрна подошла поближе:
        - Как ощущения? Болеете?
        - Я за Лу, однозначно. Девчата - рулят!  - засмеялась Эльфи.  - Гомер, конечно… Конечно. Но он рано или поздно допустит ошибку, слишком уж самоуверен. А Лу - умница, она своего шанса не упустит!
        - А Димм? Тоже за «Половинчатых» девчат?
        - Я тут новичок, честно говоря, но, согласитесь, Гомер прошёл шикарно…
        - Это да… Шикарно пройтись Гомер умеет. Новичок? Недавно в Таури?
        - Э-э-э… А Таури, это - что?
        - О! Совсем новичок!? Эльфи! Ты к порталу моталась, что ли? Или даже на Переправу?
        - Да нет. Тут такая история занятная…
        - Только не говори мне, что совсем зелёный товарищ случайно может оказаться тут у вас, у чёрта на куличках!
        - Ты знаешь, у меня подозрение есть, что Димм - один из повторников. Ты встречала их хоть раз?
        - Да ладно… Я вообще думаю, что это просто легенда… Так, приближаются, давайте позже пообщаемся, ага?

        Гонку в тот день выиграл всё-таки Гомер.
        СВЕЖИЙ ВЗГЛЯД НА ВЕЩИ

        Свежим взглядом его «обозвала» Эрна. Вечером после Больших Гонок, она заглянула к Эльфи и они всю ночь болтали, придумывая куда бы пристроить Димма.
        Перед Диммом постепенно развернулась картина местного человеческого сообщества. Гражданином Таури - Белой Страны - мог стать далеко не каждый желающий. Сначала нужно было пройти проверочный период неопределённой продолжительности. И во время этого испытательного срока нужно было кем-то работать, чтобы была возможность освоиться, изучить писаные и неписаные правила, познакомиться с людьми, проявить свои способности и зарекомендовать себя.
        Вариантов приложения сил, в общем-то хватало. Можно было добывать в общественную казну полезные ресы - ресурсы. Алмазы, железо, золото, красную пыль, песок и прочее. Рудники располагались за территорией Таури, в Диких землях, поэтому работа эта была связана с определённым риском.
        В окрестностях периодически появлялись банды грабителей, охотящихся за ресурсами и прочими ценностями. Непосредственно на территории Тау рейдеры были бессильны что-нибудь предпринять, но, попадая в Белую страну через портал, они потом уходили на границы и там сколачивались в опасные шайки.
        Выяснилось, что Таури находится где-то очень далеко от других человеческих сообществ-кланов-государств, причём основной части народа даже точно неизвестно где. Поэтому добраться сюда можно было только через порталы. Это отсеивало большую часть всякой шантрапы, поскольку пользование порталами - дело довольно дорогое. Зато и бандюганы сюда добирались опытные, отпетые… Банды эти, в общем-то, довольно успешно ликвидировались, долго им резвиться не давали. Кстати, новичку можно было податься и в отряды погранцов - как раз для участия в этой непримиримой войне.
        Ещё можно было принимать участие в каких-нибудь стройках. Кто-то из граждан мог добавить новичка к себе в приват на правах участника, после чего он мог там работать - строить, или наоборот, чего-нибудь копать… Были ещё разведочные и картографические экспедиции, правда, сейчас набор туда не производился.
        Изначально, Димм собирался заняться инженерной схемотехникой. Он очень неплохо разбирался в разных механизмах на красной пыли; такие специалисты, как выяснилось, были редки, а потому - востребованы. Многие хотели оборудовать свои дворцы и виллы лифтами, автоматическим освещением, сигнализацией, хитрыми тайниками и даже - ловушками. Особым спросом пользовались автоматические фермы по заготовке разных ресурсов. Димм был уверен, что он со всеми этими задачками справится легко.
        Но Эрна предложила ему сначала поработать с ней.
        - Будешь моим свежим взглядом на вещи,  - сказала она.  - Нет, без шуток! Мы все варимся здесь годами, взгляд замылился… Нас уверяют, что всё чудесно, всё у нас устроено наилучшим образом! А если что не так - сразу пугают: смотрите, допрыгаетесь, будет как в Приморье! Или: хлебнёте горя с диктатором, вроде Самсона… Но и в Приморье и в Тусе, между тем, живут люди и что-то не бегут к нам со всех ног! А вот наших бывших там - полно… В чём причина? Может быть, не всё так благостно в Датском Королевстве? У тебя взгляд - незамутнённый, ты любой косяк сразу заметишь…
        - Обязательно только косяки? А если что-то действительно неплохо? Сказать по правде, за три дня, что я здесь - видел только хорошее. По крайней мере - мне понравилось.
        - Ну, разберёмся. Работаем? Соглашайся! Оглядишься заодно. А то, может, и передумаешь здесь оставаться, двинешь сразу куда-нибудь подальше из нашего «рая»…

        Прошло месяца полтора, после появления Димма в Половине.
        Поначалу Димму журналистская работа ужасно нравилась. Эрна таскала его по всей Таури - из Половины в Игольные горы - центр всей Таурианской торговли, из ледяных юго-восточных пустошей - в озёрное поместье Риссы, фактически являющееся штаб-квартирой местной исполнительной власти, из чудесных Травяных равнин в суровые серо-белые Скалистые горы…
        Он встречался с десятками людей, задавал кучу вопросов, оценивал, анализировал… Делился выводами с Эрной. Эрна писала статьи.
        Каждые десять-двадцать дней она издавала новый номер своего рукописного сборника статей, который назывался «Виктория». Потом он копировался особым способом и распространялся подписчикам, коих было совсем немало, не меньше сотни человек.
        В обиходе все называли такие сборники просто газетами. «Виктория» не была единственной, ещё был официальный «Вестник», распространявшийся бесплатно, оппозиционная мерзкая газетка «Свисток» и куча другой непериодической или временной прессы.
        Димм просматривал иногда эти книжонки, но понимал, что детищу Эрны они не конкуренты. Некоторым новичкам казалось, что дело это простое и прибыльное, они с энтузиазмом выпускали несколько экземпляров чего-нибудь с пафосным названием «Вся Правда». Но потом оказывалось, что всё, что они могли сказать - уже сказали, причём их светлые мысли были никому особо не интересны, денег дело не подкидывало, а времени отнимало массу…
        «Виктория» вполне держалась на плаву и даже приносила приличный доход (подписка стоила один алмаз за десять номеров, и это позволяло иметь Эрне до полутысячи алмов в год).
        Эрна позиционировала себя в качестве «центриста» и человека пытающегося смотреть на вещи объективно и непредвзято. Так оно и было. По крайней мере - казалось на первый взгляд. Комментируя высказывания поганого Свистка, Эрна тщательно отсеивала зёрна от плевел, и статья получалась вполне объективной: да, да, да; это правильно, это отчасти верно; но вот это - непроверенная информация, это - необоснованное мнение, это - откровенная ложь и хамство. Пожалуй, именно за такие статьи Эрну и уважали, а её «Виктория» пользовалась популярностью. Но когда речь заходила о действующих порядках, у неё словно падала планка, а глаза прикрывались шорами.
        Поначалу Димм не особо обращал на это внимание. Все мы неидеальны. Но постепенно между ними стал накапливаться груз непонимания.

        «Очередные выборы не привели ни к чему. Мы снова избрали Риссу, Мрака, Кота. Да, несмотря на всем известные слухи о каких-то тёмных делишках, о процветающем кумовстве, о главенстве принципа личной преданности, мы снова доверились этим людям, поверили их словам. Но мы ожидали, что и они прислушаются к призывам людей! Кто ответит: почему ВСЯ полиция осталась на месте? Вы только подумайте! Они не заменили ни одного полицейского!
        Мы все помним, ситуацию почти годовой давности, когда погиб Азазель. Оставим в стороне вопрос - где он погиб и почему он там оказался, вместо того, чтобы исполнять свои почётные обязанности в Таури. И не будем заострять вопрос о том, где в тот момент находилась Рисса, и почему в то же самое время Мрак воевал где-то в Озёрной, защищая неизвестно чьи интересы. Мы даже не будем сейчас спрашивать как вообще могло выйти так, что клан в минуту опасности оказался без единого шерифа! Мы помним объяснения и Риссы и Мрака. Но если их обязанности тогда исполняли заместители, если они исполняли эти обязанности хорошо, то как вышло, что мы потеряли целый караван!?
        Двенадцать человек лишились жизней, один из них - навсегда. Двенадцать комплектов топового обмундирования, оружия, инструмента. Двести пятьдесят стаков песка! Это - добросовестное исполнение обязанностей? Это компетентность? Страна несёт невосполнимые потери; банды головорезов распоясываются настолько, что почти на сотню дней пришлось свернуть почти всякую добычу ресов. С каким трудом удалось ликвидировать группу Корня! Да и то - только с помощью всенародного ополчения… Нам обещали, что все виновные будут установлены, по каждому полицейскому будет принято решение… Двое ушли по собственному желанию и… всё? Допустим, сроки контракты. Но вот прошли новые выборы, формирование нового корпуса полиции и что же мы видим? Да всё те же лица, всё то же унылое болото, не способное ни на какую вразумительную деятельность!
        Нет слов, нет сил, да и желания снова всё это повторять…»
        «Давайте поговорим сегодня о замечательной нашей Гильдии зельеваров. Ребята, вы только задумайтесь: за последний год гильдия потеряла десять процентов глобального рынка, отдав их Озёрной. Остроушка прибрала к своим рукам торговлю с Мореманами, с мелкими кланами из Забытого города и Спауна, увеличила влияние в Приморье… А Гильдия нам говорит: мы укрепили логистику снабжения ингредиентами и огненным порошком! Удешевили, улучшили регулярность и надёжность поставок… Мы должны в это поверить? И у кого же мы покупаем теперь огненный порошок? У Остроушки! У кого - ингредиенты? Да у неё же! У своего главного конкурента! Уж не за это ли воевал в Озёрной Мрак?
        А сколько новых рецептов открыли наши так называемые специалисты за последнее время? Я вам скажу: нисколько. И Озёрная продолжает стричь купоны на продаже зелья огнестойкости, зелья подводного дыхания, прыгучести… Если дела в Гильдии ведутся столь некомпетентно, если наши секреты зельеварения расползаются столь стремительно, а чужие секреты нам остаются недоступными, то, может, нам вообще отказаться от так называемой монополии? Почему какая-то кучка избранных держит всё в секрете и подкидывает обществу только смешные крохи от своих баснословных прибылей? Может быть, есть смысл в призывах оппозиции дать ВСЕМ нашим гражданам право заниматься изготовлением зелий? Чтобы каждый таурянин успел получить хоть толику возможных прибылей до того, как зельеварение станет общедоступным по всей Дельте!»
        «Все мы помним о замечательной инициативе Олимпа по безвозмездной раздаче стартовых ресурсов. Только подумайте, сколько времени и труда было сэкономлено; любой новичок мог не теряя ни дня, сразу приступать к осмысленной деятельности на благо Таури. Им не нужно было ковырять землю первобытными каменными кирками, рисковать без доспехов в боях с зомби, чтобы случайно раздобыть смешную картофелину или морковку, тратить массу времени на создание никому ненужных огородов и разведение коров да свиней. Всё сразу было к услугам новичков. И это дало свой эффект! Народ к нам в очередь стоял! Помните за какой срок были построены две кольцевые линии метро? Почти мгновенно! И что же наш Совет? Может быть, он поддержал хорошее начинание, выдвинул законопроект о введении копеечной дополнительной должности ответственного за обеспечением новичков? Нет! Совет - бездействует. Шерифам - всё до фени. Олимп - самоустранился, погрузившись в хлопоты по изданию Вестника, Странник - подкинул сундук семян и на этом - всё…
        Рассказать, к чему привело это безразличие власти? Божечки! В Таури зарегистрированы две смерти от голода! Это ж когда такое было?! Люди, честно отработавшие на алмазных рудниках, не смогли своевременно получить даже по смешной бесплатной морковке! Как это возможно? А потом мы удивляемся, что новички десятками прямо с испытательного срока отправляются в Приморье или в рейдеры, даже не попытавшись подать заявку в гражданство!..»

        Димм уныло листал свежий номер «Виктории».
        - Эрна… Но это же - чернуха! Ты становишься похожа на Свисток, не находишь?
        - Димыч, не начинай снова. Разве здесь есть хоть слово неправды?
        - Неправда - слишком большое понятие… Здесь масса недосказанностей, однобокого взгляда, манипулирования. Ты ведь всегда пыталась быть объективной. Но здесь нет объективности! Вот ты намекаешь, что Азазель манкировал своими обязанностями… Я, конечно, тех времён не застал, но специально поинтересовался: он был в то время в отпуске. Разве не полное право человека в отпуске заниматься тем, чем он хочет? Шерифы оставили старых помощников… Но это, вообще-то, их дело! Какие у тебя конкретные претензии к каждому конкретному полицейскому? Только - без этих, ничем не подтверждённых слухов, распускаемых «Свистком»? Ты так пишешь, будто Гильдия всех обманывает. Но они действительно закупают теперь стержни у Остроушки почти на четверть дешевле, чем когда-то закупали у этого, как его… Рычага! И вместо разовых закупок - теперь долговременный, постоянно действующий контракт; это действительно повысило регулярность и надёжность поставок! Ты пишешь про потерю доли рынка, но в этом только маленькая частичка правды! Почему ты забываешь упомянуть, что при этом на самом деле продажи зелий выросли, как и прибыль от них?
Процент рынка мы потеряли не потому что кто-то у нас что-то отжал, а просто потому что возросло глобальное потребление! Остроушка открыла новые зелья, наладила их продажу, вот рынок и увеличился, а наш процент, естественно, уменьшился. Причём тут Гильдия? Да, они могли бы активнее участвовать в освоении новых рынков, но ведь ты пишешь совсем не об этом, ты просто огульно их охаиваешь! И это у тебя в каждой строчке! Умерли двое балбесов с голода… Чёрт, да кто кроме них самих виноват в том, что они настолько малахольные, что «ни петь ни танцевать»? Как вообще можно умереть с голоду посреди огромной страны, в окружении сотен людей? Они, видишь ли, надеялись, что на раздаче что-нибудь обязательно будет лежать… Да с чего оно должно там лежать? Подкинет какой-нибудь благодетель - хорошо, не подкинет - … Нам вообще нужны такие люди - бестолочи и халявщики? На Совет наехала! Блин, Совет - это просто Совет, это даже не орган власти. Ты точно так же могла разработать и выдвинуть на голосование проект нужного тебе закона!
        - Может быть, ты в чём-то прав. Ты рассуждаешь логично, и вроде бы всё у тебя складно. Но я - человек эмоциональный, я интуитивно чувствую, что не всё в порядке, и я пытаюсь сказать об этом, разбудить людей, пнуть верхушку, чтобы не сидели, действовали, решали! Не могут - пусть уходят!..  - Эрна махнула рукой.  - Ладно, Димм, это бесконечная волынка… Давай, до завтра.  - Она вышла из помещения редакции.
        Димм подошёл к окну. Совсем рядом плыли облака, а внизу раскинулась величественная суровая панорама заснеженных скал.
        Красиво. Но тоскливо порой… Может, посоветовать Эрне перебраться в Травяные равнины? Зелень, цветы, синие речки, купание… Кстати, в Половину бы сгонять, а то закрутился совсем, Эльфи не видел уже вечность…

        Глава 11. Инженер
        В СВОБОДНОЕ ПЛАВАНИЕ

        Вечерело. Народ понемножку разошёлся, осталось, может, человек пять. В гостиной продолжали спорить: Странник, по своему обыкновению витиевато излагал какую-то очередную заумную теорию, а Джерри, с мягким английским акцентом негромко ему возражал… Эльфи смеялась. Наверху, в мансарде Лето ворковала со своим этим, как его… Димм снова забыл имя её нового знакомца.
        Они с Эрной устроились на крыльце, вдыхая вечернюю снежную прохладу.
        - Неплохо посидели. Ладно, пора пожалуй… Ещё раз с гражданством тебя. И с юбилеем. С юбилейчиком!  - Эрна рассмеялась.  - Нет, сто дней, конечно, тоже срок…
        - Ты сама-то сколько в Тау?
        - Три с половиной года. Больше даже… Тридцать шесть твоих юбилеев…
        - Сурово. Эрни… Мне тебе нужно сказать…
        - М-м?
        - Я завтра на митинг гомеровский не пойду.
        - Чего так? Тема важная, актуальная…
        - Да я не про то. Надоело. Мы с тобой раскачиваем лодку, понимаешь? Вернее ты раскачиваешь, а я тебе помогаю… Не нравится мне это. А мне тут заказ неплохой предложили - охранную сигнализацию по полной схеме. Задачка интересная, да и платят аж сорок брюликов. Я за неделю управлюсь, четыре алма в день выйдет. И таких заказов полно - в последнее время что-то мода пошла на охрану, народ как-то опасаться стал…
        - Димм, если дело в деньгах…
        - Да ни при чём тут деньги. Просто мне перестало нравиться то, чем мы с тобой занимаемся. Я считаю, что ты не права, а переубеждать тебя у меня нет ни сил ни умения.
        Эрна вздохнула.
        - Димм, но ведь я права! И я ничего никогда не пыталась выкружить себе лично, ты же знаешь! Я лишь хочу, чтобы стало лучше для всех!
        - Ну, разве ты не видишь, что эффект-то обратный!? Становится только хуже! Помнишь, ту статью про зелья? Подлая Гильдия, мол, сплавляет основную массу товара в Озёрную, потому что там на бирже зелья можно продать процентов на тридцать дороже. А у нас, типа, из-за этого - нехватка зелий, ассортимент маленький… Но ведь не было никакой реальной нехватки! Может, какой-то отдельный частный случай и был, но… Нормально же было! Да, Гильдия зарабатывала в Озёрной. Между прочим, от прибыли - в казну отстёгивала. И они совсем не хапуги, разумные и вполне патриотичные граждане - оставляли в Тау достаточное, годами устоявшееся количество товара, несмотря на то, что теряли на этом… А после той статьи народ засуетился и начал сметать все зелья, едва только что-то где-то появляется. И дальше - хуже! Человеку и нафиг оно не нужно, но - дефицит же! А вдруг понадобятся! И зелий действительно стало не купить по-человечески, просто придя в магазин! Теперь нужно какой-то блат искать, с кем-то договариваться, переплачивать… Спекулянты появились. Реальная цена стала почти такой же как в Озёрной. Народ озлобляется, во
всём винят Гильдию, а виновата во всём не Гильдия. А та наша необдуманная статья. И неразумие человеческое…
        - Но ведь в статье не было ни слова неправды! В Ноябре действительно почти полдекады зелий нельзя было купить. И Гильдия действительно могла бы поумерить аппетиты!
        - Послушай. Даже если и так. Это их собственность. Это их дело. Они занимаются этим годами. Они в нём спецы. И поставлено дело было, может, и не идеально, но НОР-МАЛЬ-НО. В Ноябре… От Ноября до Половины - туда-обратно полдня делов, кто там умер без зелий?! Есть старинная техническая истина: работает устройство - пусть работает, не лезь! Смазывай, контролируй, но не нужно там ковыряться без нужды! А уж полез - будь готов к сюрпризам… Подавляющее большинство людей всё устраивало. Не устроило только тебя и кучку вечно недовольных «свисткодуев». В итоге - теперь стало реально хуже, причём всем! На ровном месте, из ничего, с нашей подачи создана настоящая проблема, с которой теперь фиг знает что делать! Скажи мне, Эрна, на каких таких основаниях ты решила, что можешь указывать Гильдии что и как лучше делать? Если ты такой специалист по реализации зелий - ну организуй своё дело, покажи всем как нужно! Опять же, у нас - демократия, но, ведь,  - не коммунизм! Собственность Гильдии - это их собственность и мы не вправе указывать им, как ею распоряжаться. Вот у тебя есть твоё дело - газета. Ты отдашь её в
общественную собственность? Пусть какой-нибудь народный совет диктует тебе какие статьи писать, на какие темы… Какую цену ставить за подписку. Распоряжается твоим великолепным офисом в Скалистых Горах…
        Понимаешь, когда я попал в Таури, я увидел чудную страну. Замечательное человеческое общество. Добрых, отзывчивых, трудолюбивых людей. Безопасность. Почти идеальное место, где каждый живёт как хочет, зарабатывает в меру своих умений, своего упорства, своего трудолюбия и ответственности. Огромный простор для приложения сил: хочешь - строй, хочешь - сражайся, хочешь - путешествуй, торгуй… избирайся в шерифы, газеты выпускай или книги пиши, как Лето… Свобода. Патриотизм - не показной, не из-под палки - настоящий! Каждый что-то вкладывал в меру своих возможностей - алмазы, ресы, труд. Обязанностей - минимум! Не нарушай Правила, не откажи в помощи новичку, будь в курсе клановых мероприятий, участвуй в голосованиях. Всё!
        Да, может быть, Правила - не идеальны. Естественно, и люди - тоже не идеальны. Даже шерифы, глашатай, Гильдия. Но всё работало, всё двигалось в нужную сторону! Разве становилось хуже? Да нет же, становилось лучше! Пусть понемножку, пусть не сразу… Но всё зависело только от нас. Я, конечно, не прожил в Тау столько лет, сколько ты, но я застал эти чудные времена, совсем же недавно всё было отлично, и десяти декад не прошло!
        А в последнее время я вижу, что что-то идёт не так. Атмосфера буквально с каждым днём становится всё более напряжённой. Люди нервничают, закрываются. Какие-то дикие слухи об убийствах… Наезды на шерифов… Не понимаю! Иногда мне кажется, что за всем этим - тёмный замысел каких-то злодеев, но самое страшное, что ты - хороший, честный человек действуешь словно в их интересах! В общем, Эрни, прости… Огромное тебе спасибо за всё, но я в этом больше не хочу принимать участия. Поработаю руками. Так - точно будет хоть какая-то польза…

«ОПСЕДЕАН»

        Димм зашивался с ресами. Последний заказ Гомера полностью опустошил кладовые. Ещё бы: ферма тростника, размером в целый приват! К счастью, в Таури было запрещено строить фермы вне приватов, что несколько ограничивало их максимальные размеры, но всё равно, на огромное сооружение площадью в сто квадратов, уходившее в глубину, чуть ли не до бедрока, потребовалась такая уйма всего, что Димм к концу стройки остался просто голым. Оплата, конечно, была достойная: заказ был «под ключ», из материалов Димма, и когда он подбил смету, то сам округлившимися глазами смотрел на итоговую стоимость. Но Гомер заплатил без единого вопроса. Скупым он не был, тут ничего не скажешь…
        Впрочем, дело прошлое. Теперь стояла новая задача, а строить было нечем. Алмазов было как грязи: за двести двадцать дней в Таури он неплохо заработал, да плюс те, что из джунглей принёс. Всего - стака полтора алмовых блоков… Димм давно перестал подсчитывать деньги, но из них ведь строить не будешь. Нужно было время, чтобы закупить или добыть массу всего: кварц, железо и слизь для поршней, красную пыль, светокамень, песок, не говоря уж о всякой прозе типа угля и дерева. Но самая проблема - обсидиан. Прорва обсидиана! А закупки - дело такое… И своё терять не хочется, и сроки поджимают.
        Заказ был интересный - подземелье под дворцом, с максимальной надёжностью, сигнализацией, секретным входом и кодовыми замками. Естественно, куда в таком случае без обсидиана? И на бронекоробку для защиты от криперов и звукоизоляции, и на стойкие к случайным поломкам кабель-каналы под провода и схемы…
        Красную пыль Димм решил добывать самостоятельно. Это - не так долго. Попутно ещё какое-то количество железа наберётся… Может быть его даже хватит. Но обсидиан хоть так, хоть эдак придётся закупать. Добывать - слишком долго! С него он и решил начать.
        Первым делом, конечно - в Игольные горы. Там он приценится, оттуда сразу в Озёрную, пара алмазов - не деньги. Ну, а порыскав по Озёрной, уже и решит: где брать. К тому же существовала вероятность, что придётся скупать и там и там - всё что есть. Обсидиана нужно было много, почти тридцать стаков.

        Бродя по торговым кварталам, Димм даже немного притомился. Нужный товар он нашёл в нескольких магазинах, но цены - кусались. Хозяев никого застать не удалось, поэтому о наличных запасах можно было только догадываться. Пришлось звонить:

        <Димм> (1/0, Хамид): Хамид, привет. Стою тут возле магазинчика твоего. Обсидиана у тебя большой запас? Мне много нужно.

        <Сервер >: Для покупки сообщений, наберите /m pay [количество алмазов]. Один алмаз оплачивает 10 сообщений.

        Чёрт, опять баланс на нуле! Деньги на связь просто улетают…

        <Димм>: /m pay 3

        <Сервер>: вы оплатили 30 сообщений.

        <Димм> (1/30, Hamid): Хамид, привет. В магазине твоём в Игольных горах обсидиана большой запас? Мне много нужно.

        <Hamid>: Мир тебе, уважаемый! Должно стака два остаться… Если всё заберёшь, ещё два слитка золота в придачу потом пришлю! Хорошо, только для тебя - алмаз скину. Идёт?

        Вот ведь хитрован! Если сдаёт сразу весь товар, значит явно есть ещё, но скорее - где-то берёт значительно дешевле!

        <Димм> (2/30, Hamid): Хамид, дорогой! Достань мне тридцать стаков, и я заберу их за сорок брюликов.

        Хамид некоторое время молчал, наверное прикидывал варианты. Наконец, пришло сообщение:

        <Hamid>: Сразу видно бывалого человека! К сожалению, я в Приморье сейчас, не могу заняться этим… Но о тебе хорошо говорят, я тебе подскажу. Ты только не забудь Хамида потом! Появился новый торговец - из молодых. Под озером, где склады, спроси: Хреник какой-то. У него разный товар бывает по странным ценам, многие из наших у него теперь перекупают. Правда, мутный он. Но что поделать - закон не нарушает, цену хоть и сбивает, но сидит тихо. А нам лучше так, чем если он рекламу запустит или в первую линию вылезет, ну сам понимаешь…

        <Димм> (3/30, Hamid): Спасибо, дружище. Не забуду.

        Он купил у Хамида полтора стака обсидиана по немалой магазинской цене, заплатив три алма, зная, что тому сразу же придёт соответствующее сообщение.

        <Hamid>: Удачи тебе, уважаемый! Заходи ещё!

        Под Весёлым озером, на берегу которого располагался Город развлечений находились многочисленные приваты-склады, между которых паутиной пролегали ходы-переходы. Здесь легко было заблудиться, но Димм немножко ориентировался в этом лабиринте - приходилось тут пару раз работать, секретки монтировал…
        Наконец он нашёл нужный приват. И даже хозяин был на месте. Звали его Hrenli. Димм только покачал головой. Странно, как его приняли в граждане с таким именем… Может, иностранец какой заслуженный?.. Хамид сказал - торговец из новых, но Димм припомнить такого не мог, хотя участвовал во всех голосованиях.
        - Привет. Обсидиан нужен.
        - Много?
        «Молодой. И невежливый…»
        - Двадцать восемь стаков.
        - Пошли.
        Хренлик повёл его по длинному пустынному коридору вдоль бесконечного ряда автоматических магазинов. Здесь явно не заморачивались рекламой - над сундуками висели лишь обычные таблички.
        - Вот.
        Димм, не зная - то ли ухмыляться, то ли недоумевать, уставился на надпись над магазином: «Опседеан».
        - Прикол такой, что ли?  - кивнул он на табличку.
        - В смысле? Цена не подходит? Дешевле не найдёшь. Брать будешь, не?
        Димм на всякий случай промолчал. Цена устраивала более чем - по стаку за алм. В Озёрную даже не было смысла соваться - дешевле, действительно, не найти. Он заплатил тридцать алмазов (лишним не будет за такую цену), полностью забив инвентарь обсидианом.
        - Ну ладно, бывай. Опседеан,  - хмыкнул Димм.
        - Угу,  - Хренлик цыкнул зубом.
        Димм отправился на станцию метро. Тип этот оставил неприятное впечатление. Действительно - мутный какой-то… Хамоватый, да ещё безграмотный. Имечко опять же… Откуда у нас такой взяться мог?
        Таури всегда отличалась очень придирчивым отбором в граждане. Из подававших заявки кандидатов с первого раза принимали хорошо, если четверть; нужно было себя серьёзно зарекомендовать, чтобы были реальные заслуги, отзывы - только положительные, минимум два поручителя. Молодёжь принимали вообще с пристрастием…
        «Может, из тех погранцов?» Димму припомнилась история двухмесячной давности, когда в граждане приняли сразу большую группу - двенадцать человек. Гомер ещё за них ручался за каждого, а авторитет у него немалый особенно среди молодёжи…
        Та история была и в самом деле не рядовой. На западных границах, за Травяными землями обосновалась новая группировка, и через короткое время эти бандюки распоясались абсолютно. Мало того, что караваны грабили, так стали ещё и откровенно пакостить. Лавой шахты заливали, ловушки делали, в конце концов до чего додумались: до артобстрелов!
        Травяные равнины - не очень велики, заселены довольно плотно, поэтому многие приваты оказались слишком близко к границе. Рейдеры этим и воспользовались: присмотрели три подходящих усадьбы, умудрились в Диких землях неподалёку построить незаметно три ТНТ-пушки и как-то ночью начали обстрел.
        Владельцы приватов по неразумию почему-то не заблокировали взрывы ТНТ, а рейдеры, гады, об этом явно были осведомлены. Строения поразносило просто вдребезги. На месте домов остались только огромные кратеры. Добра пропало - жуть! Хорошо ещё, что погиб только один человек, и то не насовсем…
        Продолжать терпеть это издевательство было уже просто невозможно, что-то нужно было делать. Собрали войско, человек пятьдесят: полиция, ополчение. В погранцах отдельный отряд новичков был, среди них только Лешак опытный, из граждан…
        Армию-то собрали, а что толку? Где скрывается банда - неизвестно. Стали прочёсывать окрестности, какие-то следы искать. И так получилось, что нарвались на рейдеров именно новички.
        Как там оно всё произошло, никто толком и не знает: Лешак - тот бой не пережил. Из отряда полегло больше половины. Но и гадов всё-таки удалось уничтожить. Новичкам повезло больше, чем Лешаку - у них ещё жизни оставались, очнулись в казармах…
        Гомер за них и впрягся, когда дело до заявок в гражданство дошло: пацаны реальными героями оказались, за день банду ликвидировали, десять из двенадцати жизнями заплатили… Да, собственно, никто особо и не возражал, что тут против скажешь?
        Димм тогда в ополчение не попал, выполнял заказ очень срочный, а когда освободился - всё уже было кончено. Он даже немного переживал, что… Да, что уж теперь; проехали.
        Может, этот Хренлик - из них? Вспомни сейчас… Но всё равно - неприятный тип. И товар что-то подозрительно дёшев. Нет, конечно, в данном конкретном случае - оно неплохо. Да и его дело какую цену ставить - кто ему запретит? Может, на объёмах зарабатывает?
        МАСТЕР ПОРТАЛОВ

        Копание красной пыли он отложил на потом, а сейчас нужно было ненадолго мотнуться в нижний мир за кварцем. В магазинах кварц продавали уже в блоках, но Димму нужны были именно кристаллы. Причём, добыть их желательно было незаметно.
        Судя по всему, он был единственным, кто умел крафтить компараторы, датчики дневного света и наблюдатели - своеобразные сенсоры движения, а основой для всех этих устройств служили кристаллы кварца. Димм давно уяснил, что владение уникальной информацией в Таури, да и вообще на всей планете - это огромный козырь, который нужно держать в тайне и всячески оберегать. Так что будет лучше, если никто не узнает, зачем он иногда ходит в нижний мир.
        В прошлый раз он пользовался общественным порталом. Пристроился в бригаду по добыче светокамня и кварца. Нижний мир - дело опасное, приватов там нет, только дикие земли. Тогда банды ещё не так напрягали, но работать в аду всё равно приходилось с опаской: ходили только бригадами, и с охраной на всякий случай.
        Нынче стало гораздо тревожнее, но именно это подвигло Димма на создание собственного портала. Он рассудил, что, может быть, надёжнее не соваться в давно всем (в том числе и рейдерам) известные места, а незаметно прыгнуть куда-нибудь подальше, быстренько срубить кварца и вернуться. Всё же нижний мир - место безлюдное… Да и быстрее получится: вокруг общественного портала всё давно выбрано на сотни блоков вокруг, идти далеко придётся, долго. Секретность, опять же - никто лишних вопросов не задаст…
        Жил он теперь на берегу Лягушачьего озера в шикарном, хоть и небольшом замке, врезанном прямо в скалу заснеженного Одинокого Пика. С веранды-террасы и из окон открывался фантастический вид на озеро, на лежащие вокруг и далеко внизу зелёные леса, на сам величественный Пик.
        Он долго выбирал место, где поставить приват: просто разрывался. Манили и Травянистые равнины, и белые Скалистые горы. Но в итоге победили леса - видимо что-то было в них от родных джунглей. Да и само жилище напоминало давнюю его стоянку в далёких Водопадных горах.
        Встал ещё вопрос: стоит ли ставить портал прямо у себя под домом, но тут выбирать не приходилось. Раз нужна секретность, то вариантов - немного. Тем более, что в привате он легко мог поставить рамку в неразрушимой бронекоробке с дверями из обсидиана. Да и вообще в любой момент мог его потушить или даже разобрать.
        Димм хорошо помнил свой первый визит в Нижний мир, поэтому подготовился как следует: лук Захара с пачкой стрел, броня с огнезащитой, зелья регенерации (убил на них кучу денег!), огнестойкости (сам делал)…
        Сначала всё шло просто отлично. Портал в аду оказался в какой-то пещере - скрытно, и ни тебе лавовых кипящих озёр, ни гастов. Кварц нашёлся совсем рядом, тем более, что слишком много Димму сейчас и не было нужно. Набив пару стаков кристаллов, он отправился домой. Делов-то оказалось - полдня.
        Шагнув в портал, он переждал неприятные мгновения, когда мир вокруг превращается в колышущееся фиолетовое марево, и…
        Что за фигня!?
        Он оказался в чьём-то чужом доме: стены из багрового адского кирпича, булыжная лестница, уходящая куда-то в скалу. Выход перегораживала обычная деревянная калитка. Димм попытался открыть её, но - тщетно. Приват.
        Упс! Что за…
        Он хотел покричать хозяев, но внезапно подумал: а он вообще в Таури сейчас? Как эти миры соотносятся, поди разбери! Димм настороженно шагнул обратно в портал и через пару секунд снова оказался в уже знакомой пещере в Нижнем мире: рамка у стены, знакомая небольшая гроздь светокамня на потолке.
        Несколько простых экспериментов подтвердили, что он - в ловушке. Портал в Незере был однозначно связан с порталом в чьём-то чужом доме, выбраться из которого самостоятельно было невозможно.
        Впадать в панику Димм, конечно, не спешил. Можно было попытаться выйти в аду на открытое пространство и для начала - оглядеться. Может, где-то поблизости стоит ещё какой-нибудь портал? Или вариант - разобрать «нижнюю» рамку и перенести её куда-нибудь подальше. Но тут появлялась масса вопросов: получится ли вообще поставить портал в обратном направлении, куда он при этом приведёт, и не возникнут ли там при этом проблемы, что будет с тем чужим приватом… Опять же - чем поджигать портал (огнива с собой не было)? Лавой? А если не сработает?
        Немного поразмыслив, Димм понял ещё одну штуку: по всему выходило, что эта рамка в аду стояла задолго до него и, соответственно, вроде как принадлежала этому неизвестному строителю. Конечно, вопросы собственности в нижнем мире - дело туманное, но по простой человеческой логике выходило так. А уж каким боком тут прислонился его портал - нужно разбираться. Кто же знал, что всё так непросто!
        Но что же делать? Секретностью, пожалуй, придётся пожертвовать, но Эрна - человек надёжный, свой…

        <Димм> (4/30, Erna): Эрна, приветики. Ты не знаешь специалистов, разбирающихся в порталах нижнего мира? Представь: застрял в аду, пытаюсь выйти - попадаю в чей-то чужой приват, где всё закрыто. Выбраться не могу. Не помирать же, чтоб домой попасть…

        Эрна отозвалась не сразу.

        <Erna>: Допрыгался, дорогой?)))

        <Димм> (5/30, Erna): Реально - не до шуток. Времени в обрез, заказ висит, а мне тут хозяев, может, год ждать придётся…

        <Erna>: Не переживай, разберёмся. Есть дядька, помнишь, мы как-то общались в Совете - Док. Он в этих делах большой спец, мастер порталов. Для начала свяжись с ним, ситуацию растолкуй, может, что-нибудь подскажет. Если что - звони. Деньги есть на часах?

        <Димм> (6/30, Erna): Есть пока… Спасибо, наберу Дока.

        В итоге приключение заняло почти двое суток. Димму оставалось только ждать: от него мало что зависело. Он решил, чтобы не терять время попусту, порыть ещё. Когда Док, наконец, появился, у него уже было уже стаков пятнадцать кварца - прессованного и россыпью. Всё, что ни делается - к лучшему.

        <Док>: Димм, ты далеко? Давай в портал.

        Димм, не мешкая, побежал к порталу, нырнул в него и снова оказался в чужом подвале из адского кирпича. Однако, на этот раз калитка была открыта, а на лестнице ожидал Док.
        - Ну здорово ещё раз, спаситель!
        - Привет. Пойдём, выведу тебя наверх,  - голос Дока звучал с лёгким недовольством.
        - Сколько я тебе должен?
        - Да брось. Но вот портал свой рекомендую разобрать.
        - А как быть-то? Мне нужно бывать в Нижнем мире. Общественным пользоваться стало слишком небезопасно…
        - Что толку от личного портала? Через несколько недель ты выберешь вокруг весь кварц и светокамень, а потом неизбежно выйдешь в уже обследованные места. Вся твоя секретность пойдёт коту под хвост… Смысл? А бардак этот с порталами будет только увеличиваться. Мир так устроен, что когда ты зажигаешь свой портал, сервер первым делом проверяет - нет ли в аду поблизости уже готовой рамки. И если только ничего подходящего не обнаруживается - генерирует новую. Но порталов уже понатыкано - лес густой! Поэтому - сплошь и рядом перекрестные связи получаются, как у тебя с Орландо… Я сто раз предлагал в Совете - давайте запретим частные порталы в приватах! Нижний мир - это в первую очередь место для быстрых перемещений, а порталы - как остановки. Они должны быть общественными! Нет, никому ничего не нужно!
        - Не понял про «место для быстрых перемещений»… О чём ты? Лично для меня Нижний мир - просто источник кварца и светокамня.
        - Частности! Ты за всё время сколько раз ходил в Нижний мир за ресами? То-то же. Вообще, большая часть граждан ходят за ними не в ад, а в Игольные горы. А вот в качестве транспорта, знающими людьми Незер используется регулярно. Да каждый день! Нижний мир - он как бы «сжат» в восемь раз относительно верхнего. То есть, если в аду поставить две рамки на расстоянии четырёхсот блоков, то наверху между порталами будет уже больше трёх тысяч! Всю Таури за полдня можно пересечь! Все эти метро, каналы - прошлый век, давно пора наладить сеть переходов через Нижний мир… Только сначала разобраться с бардаком нужно. Из приватов порталы убрать. Ну, и насчёт безопасности, конечно, стоит подумать. Но никто ничего делать не хочет, и награды никакой не дождёшься…
        - Не знал… А это Орландо приват, говоришь? Ты как вообще меня нашёл-то?
        - Какие проблемы… По карте в Ратуше посмотрел - рядом с твоим Одиноким Пиком - дача Орландо, через залив. Всё ясно стало, осталось с ним созвониться, чтобы он меня в приват временно добавил. По идее он бы и тебе сразу мог «пропуск сделать», но я ему не стал говорить в чём дело, сам посмотреть хотел, что вы тут наворотили… Ты мне свой портал покажешь? Нужно кое что уточнить.
        - Пойдём.
        Они выбрались наверх. Маленькая дача Орландо располагалась действительно совсем недалеко от Пика, но затерялась в густой зелени в распадке за холмом, поэтому Димм и не замечал её раньше из своих окон.
        Срезали путь, двинув вплавь через озеро, мимо небольшого лавового потока. Вход в гору был спрятан за струями высокого водопада. Если не знать о нём, обнаружить его было крайне сложно - только незаметная каменная кнопка на скале, при нажатии на которую стена из дикого камня раздвигалась, обнаруживая секретный тоннель. Док оценил:
        - Ловко! А почему он у тебя так долго открыт остаётся? Задержка на повторителях?
        - Да нет, тут хитрей система - на ячейке памяти. Открывается на постоянную, а закрывается вон той пластиной. Сначала стоял таймер на воронках, но неудобно было, переделал…
        Прошли к бункеру с порталом. Осмотрев массивное обсидиановое сооружение с автоматически перекрывающимися воротами, походив вокруг самого портала, Док покачал головой:
        - Н-да. Накручено… И ломать-то жалко.
        Поднялись наверх при помощи незамысловатого вагонеточного лифта, и Димм всё-таки подкинул Доку пару зелий прыгучести - за беспокойство.
        Гильдия не обладала секретом этого зелья, но Док особого удивления не выказал.
        - Спасибо. У Остроушки брал?
        - Да нет, сам делал…
        - Хм. А откуда рецепт?
        Димм засмеялся:
        - Да как обычно: книги, эксперименты.
        - Понятно. Вот, что я тебе скажу: теоретически, возможно сделать тебе личный персональный портал там в аду. Он с тем совсем рядом окажется, ну, с Орландо договоритесь, чтобы друг другу не мешать. Но я за такую работу возьму… Прилично возьму. Двадцатник.
        - Ого! Сложная работа?
        - Несложная. Но ты не представляешь, сколько сотен алмов мы когда-то отдали за нужную информацию!
        Димм долго не думал: алмазы - дело наживное, а…
        Пришлось по указанию Дока сломать обсидиановую рамку, потом воздвигнуть на том же месте и зажечь новую.
        - Только не заходи в него пока. Жди,  - бросил Док и ушёл.
        Димм догадался, что он отправился в Нижний мир через подвал Орландо.
        Через некоторое время портал ухнул, и из него появился Док.
        - Готово. Принимай работу.
        Димм проверил: действительно его новый портал в пещере в Нижнем мире теперь стоял метрах в десяти от портала Орландо. Он вернулся домой и рассчитался с Доком. Тот кивнул на прощанье и ушёл, недовольно бормоча себе под нос:
        - Бардак. Бардак! И я лично в этом участвую! Какой кошмар… Этот мир сгорит в аду…

        Глава 12. Мастер
        ГИЛЬДИЯ КРАСНОГО КАМНЯ

        Встреча подходила к концу. Всё прошло, в общем, как он и ожидал. Ну а что могло пойти не так? Предложение - здравое, люди - неслучайные. Даже результаты выборов, в конце концов, были предсказуемыми. Таури - маленькая страна, почти все друг друга знали давно и хорошо.
        Димм глубоко задумался, лишь краем уха слушая выступление Шмеля.
        Всё же, все эти хлопоты нервов стоили немалых! Поездки, беседы, споры! Далеко не все сразу поддержали идею объединиться… Но, как ни крути - эффект уже есть! Светлых голов - хватает, сразу несколько дельных предложений по Уставу, с Гильдией Свободных Строителей контакты… Здорово!
        Постепенно своевольные мысли увели его куда-то совсем далеко, в Оранжевую, на Майн. Ужасно, просто чуть ли не до слёз захотелось услышать Кей. Похвастаться, пожаловаться… Как там она одна? А может, какого-нибудь новенького оболтуса воспитывает? Эта мысль вызвала лёгкий укол ревности…
        Но вероятность такого хода событий была. Димму ещё не довелось погибать, но он уже был в курсе, что каждому жителю Дельты даётся три шанса на жизнь. Это было очень, очень странно, но - факт, он сам, своими глазами видел возродившихся после гибели людей!
        Когда Шмель рухнул в лаву, Димм чуть не плакал от обиды, несправедливости, необратимости чёртовой судьбы… А назавтра, когда тот, как ни в чём не бывало, появился в замке, Димм смотрел на него округлившимися глазами, как на призрака…
        Но что было после третьего раза - не знал никто. Некоторые говорили, что потом уже совсем ничего не будет, кто-то считал, что потом даётся ещё один шанс начать жизнь, но у же с нуля, под новым именем. Ходили и странные слухи, что после третьей смерти открывается выход. Выход в другой мир, настоящий. Вообще на тему смерти говорили неохотно и Димм приходилось переваривать какие-то вскользь оброненные слова, обрывки чужих разговоров, туманные намёки в книжках…
        Мысль о возможности возрождения после третьего раза запала ему в голову: уж слишком хорошо она ложилась на его собственную историю! Если человек после окончательной смерти теряет память, то вполне возможно, что потом вот так всё и происходит… А такие загадочные сущности как Кей - помогают человеку вновь освоиться в мире…
        Шмель закончил. Пора было толкать финальную речь.
        Димм поднялся, прокашлялся.
        - Друзья мои! Встреча наша подошла к концу. Сегодня мы начали большое дело! Я верю, я убеждён, что созданной нами Гильдии Красного Камня окажется по плечу всё задуманное, и Каменщики вскоре встанут в один ряд с такими зубрами, как Гильдия Зельеваров или Гильдия Свободных Строителей.
        Все мы - люди опытные, знающие, с правильными мозгами и руками, которые растут откуда нужно. Но вместе мы сможем стать ещё и сильными! Времена наступают тревожные. Все мы видим, что происходит. Только не очень понимаем - почему… Но вместе мы не только получим определённые преимущества, но и, возможно, сможем сильнее влиять на ситуацию, чтобы вернуть в Белую Страну порядок, безмятежность и процветание.
        Отдельно хочу поблагодарить всех за высокое оказанное доверие, за избрание в Совет Гильдии. Я в Тау не так давно по сравнению с многими из вас, хотя иногда мне кажется, что я здесь - всю жизнь… Сто дней - в кандидатах, чуть менее двухсот - гражданин. И вдруг - председатель Совета Гильдии! Это очень большая честь, очень большая ответственность… Но вы все хорошо меня знаете. Я ваше доверие не обману. Ещё раз спасибо!
        На этом первое общее собрание Гильдии объявляю закрытым. Члены Совета: мастер Шмель, мастер Руубас - задержитесь немного, нужно даты согласовать…

        Когда все дела, наконец, были закончены, и Димм остался один, он вышел на веранду, удобно расположился в кресле. Из зелёного лесного моря далеко-далеко на востоке всплывало солнце.
        Смотри-ка! Утро! Почти пятеро суток просидели! А ребятам ещё по домам добираться…
        Первое собрание Гильдии провели у Димма в замке. Позже планировали выстроить отдельную штаб-квартиру; на общий приват уже скинулись, осталось место подходящее подобрать.
        Да, работки добавилось… Устав опубликовать, в прессу новость закинуть, со штаб-квартирой разбираться срочно: склады гильдии нужны будут в первую очередь. Как только с местом определимся - с Доком порешать вопрос об организации сообщения через Нижний мир: от штаб-квартиры до Ратуши, до Игольных Гор… Да и без обычного метро не обойтись. Домой ветка нужна будет… но это уже его частное дело. С прессой хорошо бы пообщаться, чтобы позитивно осветили… Ну, в Свисток, тупо проплатим, а Эрне нужно будет обосновать. Гильдия - дело в любом случае здравое, но - Эрна… Вот уж - душа в потёмках! И на ровном месте какой-нибудь пенёк найдёт!
        Объединившись, мастера-инженеры получали многие преимущества: сильно упрощался поиск заказов, согласованные цены позволяли избегать демпинга и потерь на этом, расходы на рекламу снижались, да и прочие накладные. Но это всё - в пользу «Каменщиков», для Эрны это будет скорее минус. Но объединение ресурсов и сил позволяло в разы ускорить выполнение больших проектов, в том числе общественных, это увеличивало оборачиваемость средств, оживляло экономику в целом. Опять же - отчисления в казну возрастут. Возможность выполнения заказов за пределами Тау от имени клана - тоже принесёт дополнительные доходы. Это Настя - министр финансов, должна будет поддержать, а у Насти с Эрной - хорошие отношения…
        Кстати, нужно почитать последнюю «Викторию»: что там Эрни по поводу серии убийств пишет?
        Димм поднялся и отправился в свою шикарную библиотеку. Почту доставили ещё несколько дней назад, но всё не было времени почитать…
        ВИКТОРИЯ, № 42 ЗА 23-Й ГОД

        Друзья, всем привет! Так… Накидала я тут себе несколько тем, которые можно было бы обсудить в ближайших номерах. С чего бы начать? Пожалуй - с мертвецов.

        СЛУХИ О ТАЙНЫХ УБИЙСТВАХ
        Я очень ужастики люблю! Нет, гулять ночами по Травяным равнинам, а тем более ходить на спор в дикие шахты без брони и оружия - я не готова. Я всего лишь маленькая слабая женщина! Но сесть в уютное креслице и почитать каких-нибудь «Зловещих зомби» нашей замечательной Лето… О, это чудесный способ скоротать ночь! Итак, поговорим про «убийства».
        В последнее время активно муссируются слухи о якобы происходящих, чуть ли не массовых убийствах. Народ реально стал бояться!
        Что я думаю по этому поводу? Как всегда - я скажу лишь своё личное мнение:
        Лажа. Полная лажа!
        Почему я так думаю? Не знаю, какие уж соображения у наших шерифов, бесцельно просиживающих свои кресла… Но необходимость оценки мотивов, возможностей и средств кажется очевидной.
        Мотивы? Таури всегда «славилась» драконовским отсевом случайных людей, но допустим, допустим, что затесался среди нас, граждан, какой-то злодей. Может ли он убивать из жадности? Но это смешно… Рисковать всем ради поцарапанных доспехов и кучки ресов? А уж совершать это регулярно!? Могут быть какие-то личные моменты: обиды, месть. Но как это, опять-таки, согласуется с множественными убийствами? Версия о маньяке, конечно, тоже имеет место, но… У нас маленькая страна. Едва наберётся пять сотен граждан! Мы же все друг у друга на виду, можно ли неадекватному маньяку у нас спрятаться? Сомнительно.
        К вопросу о средствах. Естественно - можно погибнуть, обнимаясь с криперами или ведьмами, но это другая история. Единственными фатальными способами именно УБИЙСТВА вне Диких земель являются либо постройка ловушек, либо применение гипотетических зелий мгновенного урона. Но избегать ловушек, как мне кажется, каждый из нас учится непрерывно и постоянно. К тому же при постройке ловушек сложно не оставить следов, которые неизбежно были бы замечены. А вот зелья… Все мы знаем, что зелья урона если и не являются полным вымыслом, то - крайне редки. Рассказывают, что можно выбить такое зелье из ведьмы… Не знаю. Я подобного не встречала ни разу за четыре года. А я много видела за это время, уж вы мне поверьте. Зелье лечения, выпавшее из ведьмы - видела, неоднократно. Но зелье урона? Но, повторюсь: если даже допустить, что такое возможно, то такие зелья были бы настолько редки, что представить, будто они все находятся в одних руках, да ещё в таких количествах, что можно разбрасываться ими направо и налево… Бред сумасшедшего!
        И последнее. Факты? Снова спрошу: нас не так много, назовите все эти имена загадочно убиенных? А? Делайте выводы сами.
        С этим вопросом, мне кажется - разобрались.

        ПРО МИТИНГИ.
        Я митинги - очень люблю. Они мне нравятся. Особенно, когда на них ходит молодёжь. Особенно, когда она выходит на митинги против коррупции и несправедливости. Это - здорово, это - нормально, это, знаете,  - воспитание здорового общества! Что ужасного в митингах - я не понимаю.
        Однако, иногда, действительно, в связи с митингами происходят события, которые мне НЕ нравятся. Помните, когда люди собрались почтить память Лешака? Мы все пришли в его бывший приват. Самые разные люди - новички и старинные граждане, те, кого устраивают нынешние порядки и оппозиция… Лешака многие уважали при жизни и погиб он геройски, спасая новичков… Люди приносили цветы, стояли, молчали. И тут появляются странные, никому не знакомые персонажи, даже не кандидаты в граждане, и начинают лить грязь на шерифов, намекать, что мол, будь на их месте Гомер…
        Господа! Человек отдал жизнь, выполняя свой долг! Шерифов есть за что приложить, но поймите же - это не то время и не то место! Гомер! Если это делалось с твоей подачи, то это - гадко! Впрочем, я надеюсь, что наши граждане - умные люди. И в данном случае эта затея сыграла скорее против Гомера… Лучшей антирекламы - трудно было придумать. И между прочим, если искать кому выгодно, то… Не удивлюсь, если эти наёмники были оплачены как раз шерифами.
        Собственно, о чём я хотела сказать. В пятый день следующей декады, в полдень активисты из молодых граждан организуют митинг в Ратуше. Призываю всех, независимо от ваших взглядов, посетить сие мероприятие: даже если идеи молодёжи вам чужды, вы должны знать, что происходит в нашем обществе! Как всегда, напоминаю о конструктивности и доброжелательности; конфликты нам не нужны!

        АРТЕФАКТЫ! (НА ПРАВАХ РЕКЛАМЫ)
        За последний год очень модным стало коллекционирование разнообразных редкостей, старинного оружия и особенно - загадочных манускриптов из сказочного замка Сивальдо.
        Компания «Крепость» приглашает всех заинтересованных лиц на третью ярмарку древностей, которая состоится в Озёрной во второй половине восемьдесят седьмой декады. Ожидаются новые поступления из Дальних земель! Готовится выпуск свежего реестра манускриптов! Не пропустите!
        ДУМЫ НЕВЕСЁЛЫЕ

        Димм отложил газету, вздохнул.
        По поводу митингов он с Эрной был почти полностью согласен. Но вот с зельями дело обстояло не так однозначно… Гильдии зельеваров Таури, насколько он смог понять, был неизвестен рецепт маринованного паучьего глаза, поэтому зелье урона они делать не умели. Выбить из ведьмы его невозможно - это миф, из ведьм можно выбить только те зелья, которые они пьют сами. Но откуда-то же пошёл слух об этом зелье! Может, оно встречается в каких-нибудь данжах, шахтах? Дело тёмное. Но сам факт того, что изготовить такое зелье вполне возможно - тревожил.
        На ярмарку, кстати, хотелось бы сгонять.
        С немалым удивлением он в своё время обнаружил, что легенда о герцоге Сивальдо в определённых кругах хорошо известна, и мало того, вокруг неё существует целая маленькая вселенная! По рукам ходили десятки странных манускриптов и сотни их копий, немало энтузиастов сидели за разгадыванием зашифрованных загадок, в надежде отыскать ключ к таинственному кладу Герцога. А кое-кто, судя по всему, бывал и в самом замке Сивальдо.
        Поначалу Димм думал, что это - всего лишь сказки, но со временем убедился, что за сплетнями и слухами действительно что-то стоит. На рынок постоянно выбрасывались новые артефакты, основным поставщиком которых было полусекретное торговое товарищество «Крепость». Новые книги-манускрипты появлялись не так часто, но мечи, броня, инструмент с какими-то совершенно феерическими зачарками завозились регулярно. Практически всегда эти артефакты были довольно изношены и редко поддавались ремонту, поэтому почти не использовались в быту, а расходились по коллекциям.
        У Димма хранился одна такая дивная вещица - Шлем Короля Скелетов, который он по случаю приобрёл аж за семьдесят алмазов. На первый взгляд, если не считать названия,  - обычный золотой шлем, несколько стандартных, хоть и неплохих зачарований: прочность, защита от снарядов… Но одна зачарка была просто ошеломительной: противодействие отбрасыванию тысячного уровня. Тысячного! Одетого в такой шлем человека невозможно было сдвинуть с места никаким ударом! Невероятной мощи чары, однако, имели и неприятную сторону: починить шлем было в принципе нереально… Впрочем, никто и не собирался носить такую редкость на голове, раритетам место в музее!
        Но Димма больше волновали не древние железки, его волновали книги. О-о-о, это был просто праздник какой-то! Первое время он скупал всё подряд, собрав огромную библиотеку, занимавшую несколько сундуков, позже стал придирчивее: из современной литературы брал только Лето, чудные ироничные рассказики Лары из Приморья и странные стихи Энта. А вот древние манускрипты… В общем, на ярмарку нужно было попасть.
        Как же всё закрутилось! Люди, работа, торговля, гильдия, ресурсы…  - и всё по кругу, и снова, и снова… Иногда кажется, что чудное озеро Майн, Кей, Оранжевая - просто полузабытый сон… Странно, но даже так мучившие поначалу вопросы «Кто я?», «Зачем всё?» стали какими-то… неважными. Он - Димм, у него есть друзья, работа, обязательства, которые нужно выполнять…
        Поначалу он хорошо помнил, как в океане в голодном бессонном бреду ему слышались имена - Остроушка, Корвин, Рисса, Параноид, Док, Кригор… С каким жадным интересом он по первости ловил каждую новость, каждый слух об этих людях, но…
        Ни Корвин, ни Остроушка не являлись гражданами Тау, были совершенно недосягаемы и вращались где-то в далёких высших сферах; Димм даже не очень представлял где и как они могут столкнуться. Конечно, можно было просто набрать их на часах, но… Что сказать? О чём спросить?
        Рисса - шериф, тоже слишком важная птица, которую по пустякам беспокоить не будешь. В бытность помощником Эрны, Димму приходилось пару раз бывать в шерифском поместье на озере, сталкивались и в Совете… Все встречи с Риссой были краткими и деловыми, всегда в толпе разных людей, и ничего стоящего для себя Димм из них вынести не мог. Важная, вечно занятая и спешащая дама. В отношении Димма она никаких особенных эмоций не проявляла, была, даже холодновата, но это Димм относил на счёт того, что работал вместе с Эрной, а у той отношения с шерифами всегда были достаточно натянутыми…
        Точно так же ничего особенного он не получил от встреч с Доком и Параноидом. Димма они среди остальных никак не выделяли, и ни из чего нельзя было заключить, что они где-то как-то пересекались раньше.
        Наверное единственная более-менее реальная ниточка к тайне его прошлого вела всё-таки через Параноида. Он почти наверняка был связан с таинственной компанией «Крепость», по крайней мере, именно через его магазины шла реализация большой части артефактов из не менее таинственных Дальних земель. Но и тут его когдатошняя работа под началом Эрны играла плохую шутку: несмотря на то, что вот уже почти две сотни дней он был сам по себе и занимался совсем другими делами, ему сложно было сблизиться со многими из тех, с кем хотелось бы…
        Димм заметил, что большинство нужных ему солидных и интересных людей вообще недолюбливают журналистскую братию, и, наверное, многие по старой памяти подозревали в нём проныру-папарацци. На Дельте, где на умении хранить секреты строилось благополучие множества людей и даже целых кланов, это было очень серьёзной проблемой.
        Но постепенно и сам Димм как-то охладел к своим поискам. Он перестал напрягаться, пустив всё на самотёк, закрутившись в круговерти повседневных дел. Если что суждено - неизбежно случится в назначенное время…
        По-настоящему его сейчас тревожила обстановка в Таури. Он не мог даже чётко сформулировать - что не так. Вернее что не так было понятно: пропала безмятежная уверенность в том, что все люди - братья. Но почему?
        В первые свои дни в Белой Стране он был почти уверен, что везде, куда бы он ни пришёл - его встретят с доверием и радушием, поддержат, посоветуют… Да так и было! Он и сам был таким же - открытым, доверчивым, щедрым… Наверное - слишком наивным.
        Но что-то постепенно и незаметно изменилось в людях. Слишком много стали говорить о деньгах, о бандитах, о всякой полумифической чертовщине. Слишком часто стало казаться, что собеседники о чём-то умалчивают, уклоняются от разговоров на определённые темы… Откуда ни возьмись, среди граждан стали появляться странные персонажи типа того Хренлика… Группки «молодёжи» из новых граждан почему-то не стремились влиться в общую «семью» старожилов, а кучковались как-то отдельно. Димм, допускал, что, возможно, он раньше был слишком большим идеалистом, но…

«ПРИВИДЕНИЯ»

        Не заметить их Димм не мог. Он вышел из портала в Снежных горах, махнул рукой часовым на башне. На мосту, который вёл от портала к Ратуше, стояли двое посторонних в зачаренных алмазках. Когда Димм подошёл почти вплотную, они молча посторонились. Он бросил им вежливое: «Приветствую», но в ответ не получил ни звука.
        «Пекарь», «Fleim». Димм на секунду обернулся, прочитал ники, отметил, что ник на латинице написан с русской ошибкой, с недоумением покачал головой, но ничего не сказал. Мало ли кто заходит через портал. Может - из Приморья шпионы какие или даже рейдеры… На территории Таури они всё равно были неопасны, даже убийственное зелье они здесь бросить не смогли бы.
        Димм возвращался с ярмарки, из Озёрной. Прикупить ничего особенно эксклюзивного не удалось: взял новый реестр манускриптов, пару недорогих обрывков, копии которых у него уже были. Чисто для коллекции - оригиналы всё-таки, один авторства Смотрителя, другой - легендарного Серого Сталкера.
        Зато удалось завести знакомство с шикарными людьми - с Горном и его Русалкой. Ник Русалки на самом деле был «Tanyushka», но кажется, по нику её вообще никто не называл. Русалкой её звали, потому что жила она в морской крепости. Судя по голосу, она была совсем юной, но авторитет в Озёрной у неё был непререкаемым. По разговорам выходило, что крута она неимоверно, да и, судя по тому, что другом её был сам Горн - глава клана Мореманов, в этих слухах была большая доля правды. А уж в крутости Горна вообще сомневаться не приходилось.
        Но ребята оказались совсем незаносчивыми и даже юморными. Димм столкнулся с ними на аукционе, когда покупал манускрипт Сталкера - Русалка тоже торговалась за этот лот, но недолго, отдав книжку Димму. Он уже был о ней наслышан, и удивлённо бросил:
        - Русалка! Сама доброта! Только не говорите, что у вас алмы закончились!
        - Я такая! И «Крепость» немножко подогрела и тебе приятно… Скажи - коварная девица!?
        - Да тут мафия кругом, смотрю,  - улыбнулся Димм.
        - Ага. Димм, ты надолго тут ещё? Дело есть.
        - Да в общем-то сворачиваюсь, ничего особо нового не появилось…
        По дороге они подхватили из таверны Горна и двинули на запад, прямо в морскую Русалкину крепость. Оказывается в Озёрной следили за новостями из Белой Страны и хорошо были наслышаны об успехах новой таурианской гильдии. Хорошо поболтали, кое-какие контракты наметились…

        Задумавшись, Димм незаметно добрался до станции метро, потом до своей линии и собрался ехать домой. Получая вагонетку из раздатчика, он снова увидел этих двоих - Флейма и Пекаря.
        Ну - мало ли… Метро общедоступно, может - экскурсия у них…
        Но к его немалому удивлению они поехали прямо за ним.
        Если им нужно в офис Каменщиков или непосредственно к нему - то что же тогда молчали?
        Дело было в том, что линия была тупиковая, она попросту больше никуда не вела. Ребята из Гильдии специально провели отдельные линии к офису от обоих порталов, ну а от штаба до дома он пробивал тоннель собственноручно, на пару с Орландо.
        Может, они к Орландо? Но его всё равно сейчас нет, он в экспедиции…
        Стало немного неуютно.
        Выбравшись на берег Лягушачьего Озера, Димм оглянулся: парочка двигалась за ним. У него почему-то не было никакого желания светить этим странным господам где находится его секретный вход в гору. Слишком уж большим секретом это не было, но… Что ещё за фигня тут?
        Димм направился к незнакомцам.
        - Что-то хотели?
        Они остановились и замерли словно статуи, не произнося ни звука.
        - Вообще говоря - здесь частные приваты. Никаких достопримечательностей здесь нет, и делать посторонним тут нечего. Вам есть смысл вернуться обратно к станции «Ратуша» и выбрать другую линию.
        Димм постоял ещё несколько секунд и, не дождавшись ответа, снова побрёл по отмели через озеро. Двое зашагали за ним.
        «Какая-то бредовая ситуация»,  - подумал Димм.
        Отмель закончилась, Димм нырнул, и поплыл к подножию своего Пика. На нём был отличный аквакостюм: сапоги с подводной ходьбой-три и шлем с топовой зачаркой на подводное дыхание. За десяток-другой секунд добравшись по дну до берега, Димм оглянулся, чтобы посмотреть как бултыхаются эти странные друзья.
        Плывут!
        Он подождал, пока они приблизятся и вылезут на отмель.
        - Так. Ещё раз. Что надо?
        В ответ - молчание. «Привидения какие-то…».
        Нельзя сказать, что он чего-то боялся, чего тут можно бояться? Тем более у себя в привате… Но ситуация становилась гнетущей.
        Чтобы не показывать свой вход под водопадом, он решил просто врезаться в скалу и отгородиться от непрошеных гостей камнем.
        Однако эти гады напирали прямо за спиной, не давая поставить Димму преграду между собой и ними.
        - Вы охренели, что ли? Слово «приват» вам известно?
        Тишина.
        Можно было вызвать полицию и ребяток закинули бы в тюрьму до разбирательства, но дожидаться полицейского не хотелось. Димм покачал головой.
        - Ну ладно. А если так?..
        Хорошо, когда в инвентаре всегда лежат несколько полезных зелий… Вырубив карнизик на двухметровой высоте, он выпил зелье прыгучести, и одним махом оказался наверху. Типы всё так же молча смотрели на него, задрав головы, переминались внизу, даже попытались попрыгать. Естественно - без особого успеха.
        Димм хмыкнул и начал прорубаться к ближайшей лестнице, проложенной внутри скалы, запечатывая за собой проход сплошным диким камнем.

        Глава 13. Переворот
        ПОД ОТКОС

        Димм с трудом разлепил глаза. «Только-только уснул… Что ж это за гад такой?!!»
        В кресле у окна сидел молчаливый Шмель, по крохотной спальне Димма бегала Эрна. Из проигрывателя орала музыка: какой-то металл. За окном по-прежнему чернела ночь.
        Димм сел на кровати.
        - Кровопивцы! Вы что тут устроили?..
        - Димм, прости-прости… Но нужно что-то делать… Срочно!  - Эрна вынула из проигрывателя пластинку; музыка резко оборвалась.
        Он сел на кровати, собирая полусонные мысли в кучу, пытаясь угадать: что ещё такого могло стрястись…

        Мир в Тау уже давно катился в тартарары: разборки и препирательства в прессе и в Ратуше, уже привычные обвинения шерифов и наезды на гильдии… Зельеварам, конечно, по традиции перепадало больше, но уже и в Каменщиков начали поплёвывать. Шастающие по стране наглые рейдеры, донимающие граждан троллингом, склоки между соседями, скандалы с полицией, банды на границах и в Нижнем мире…
        На позапрошлой неделе в Ратушу заявились четверо с тыквами на головах и начали поливать народ дерьмом. Фигурально, конечно… И подготовились ведь основательно, твари: ни одного матерного слова, никаких запрещённых призывов или угроз - по законам Таури вроде как ничего и не нарушено… Грамотно завуалированные оскорбления, грязные намёки, двусмысленные словечки.
        Естественно, полиция прибыла… А что предъявить-то? Народ, кто в Ратуше был - дошёл до точки кипения, начал обвинять копов в беспомощности и бездействии… Появился Мрак, «замутил» этих гавриков - лишил голоса, они давай матерные сообщения всем окружающим слать - а тут уже за руку не поймаешь. Потом тыквы сняли - ники стали видны, а там… И не повторить в приличном обществе. Мрак их в кутузку всех и убрал.
        На следующий день «Свисток» такой хай поднял! «Невинно арестованные чужеземцы!», «Запрет свободы самовыражения!», «Тау - единственный клан, где ТАК подавляют инакомыслие!», «Троллинг - это тоже искусство!», «Страна беззакония и полицейского беспредела!»…
        Голосование провели, этим четверым всё-таки выписали бан на въезд в Тау. Но в реальности-то - это ж мёртвому припарка! Спокойно любой из этих типов может снова пройти через портал в Игольных горах с тыквой на голове… И что потом - за каждым полицейского отправлять, следить, когда он себя покажет во всей красе?
        Впрочем, Димма тогда ужаснуло другое. При голосовании процентов двадцать народа высказалось против высылки троллей. Кто эти люди? Как они попали в граждане Белой страны? Двадцать процентов?!! Димм общался потом кое с кем из таких… «Ну а что, это же действительно просто троллинг! Был я там, ничего такого особенного и не происходило… Местами реально смешно же было!» - «То есть, когда тебя, твой клан, твоих родных и близких смешивают с грязью - это смешно?!!» - «Да расслабься, бро, это же просто перфоманс! Как баттл, понимаешь?». Димм не понимал.

        Посреди чудесных Травяных равнин - единственного района Тау, где цвели сады и пело вечное лето, один гражданин из новых, Стэплер, выстроил гигантскую фабрику по заготовке монстро-лута: несколько полностью затемнённых этажей, на которых спаунилась всякая нечисть, шахта посередине, куда вся эта шатия постепенно падала и разбивалась и сборник дропа на воронках внизу…
        Ферма, да ферма… Но у него не хватило ума спрятать всё это великолепие под землю и теперь уродливый мрачный огромный параллелепипед из булыжника возвышался на полсотни метров над равнинами, среди зелени, чудесных вилл, сказочных дворцов и парков. Мало того - углом ещё и в реку влезал.
        Те, чьи дома оказались рядом, возмущались, ходили к Степлеру, увещевали, но тот только пожимал плечами: я, мол, ничего не нарушаю, и совсем не считаю, что ферма портит какой-то там вид. Наоборот - она величественная и красивая.
        Жаловались и шерифам, и в Совет… А толку? В законе ничего нет на эту тему, а неписанные правила - дело такое… Расплывчатое.

        А ещё этот скандал с шерифами! С шерифом. На прошлой неделе в «Свистке» вышла статья, просто - бомба! Якобы Рисса договорилась с кем-то (Димм не мог никак запомнить всех этих новичков по именам) о продаже большой партии артефактов. Произошла встреча… И в тот же вечер несчастный загадочным образом погиб, причём с концами.
        По закону - имущество в таких случаях должно поступить в казну Таури, а потом уже сообща должны решать что с ним делать - на аукцион выставить или передать кому-то безвозмездно или оставить под нужды клана… Описывать имущество должна полиция. И тут почему-то этим делом занялась лично Рисса. И нашлись какие-то свидетели, которые уверяли, что она не включила в опись и присвоила кучу алмазов…
        Разразился просто дикий скандал. Сначала Рисса просто игнорировала этот накат, потом всё отрицала, потом под давлением свидетельских показаний сказала, что да, она забирала, но не алмазы, а свои артефакты, за которые якобы этот… Крокус, так, кажется, его звали, не рассчитался. Артефактов в описи действительно не оказалось, алмазов - тоже…
        «Свисток» ещё подливал масла на тему самой гибели Крокуса - такой странной и своевременной…
        История была какая-то тёмная. Димм, как и большинство здравомыслящих людей, глубоко сомневался, что Рисса могла пойти на кражу, тем более - на убийство: на кой ляд ей это нужно с её-то состоянием и положением?! Но, блин! Даже если она в самом деле ни в чём таком не замешана, то всё равно! Если ты занимаешь такой пост, ты просто обязан избегать подобных двусмысленных ситуаций! Какого чёрта шерифам вообще разрешено вести коммерческие дела? И никому ничего нынче не докажешь, печально, но люди теперь готовы верить любым гадостям, и при этом давно перестали верить обычному честному слову!
        Нынешним вечером Рисса подала в отставку.

        - Так что произошло-то?
        Шмель своим хрипловатым голосом пробурчал:
        - Рисса ушла в отставку…
        - Ну, я в курсе.
        - … И сразу же после этого, ещё до полуночи, прошло сообщение о гибели Мрака. У него, оказывается, тоже последнее китайское висело… Крипер.  - Шмель пожал плечами.  - Ты можешь себе представить, чтобы Мрак был убит крипером? Это ж сколько криперов там должно было собраться? Гомер стягивает своих в Ратушу, Вызвали Харли. Утром объявят выборы и… Сам понимаешь.
        Димм немного поразмышлял. Да, дело могло обернуться катастрофой. Если выберут двух ставленников Гомера, то… Раз Харли, глашатай, уже там, то решение может быть очень быстрым.
        - Мы почти ничего не в состоянии сде… Чёрт! Слишком всё это рано закрутилось… Шмель, остальных наших оповестили? Давайте всех знакомых обзванивайте, попробуем хотя бы одну свою кандидатуру выставить. Эрна, однако тебе под танк придётся…
        - Мне?!!
        - Ну а кому? Сама подумай! Нужен человек известный, и чтобы народ поддержал. А известные все - за исключением Гомера - либо близки к бывшим шерифам и Совету, либо - к гильдиям. А благодаря вашим усилиям, такая близость сейчас - чуть ли не клеймо злодея… Остаёшься ты - тебя все знают, ты - борец за справедливость… Если удастся перехватить у Гомера хотя бы одно место шерифа, то будет хоть какой-то шанс его контролировать. Кота можно будет как-то убеждать…
        - Нет!.. Ну какой из меня шериф!? Я сочинить что-нибудь могу, высказаться… Но гриферов ловить? Как вы себе это представляете!?
        - Рисса же ловила…  - подал голос Шмель.  - Не прибедняйся, Эрни, ты вполне справишься…
        - Ребята, миленькие, скажите, что вы шутите!  - она тревожно смотрела то на одного, то на другого.
        Однако других вариантов действительно просто не приходило в голову.
        ДЕНЬ ВЫБОРОВ

        С самого начала было понятно, что шансов немного. Большой зал Ратуши был битком забит людьми, и каждый второй был сторонником Гомера. Казалось бы - какая разница, кто собрался в Ратуше, всё равно сообщения о голосовании будут разосланы всем без исключения гражданам Тау. Но Димм понимал, что энтузиазм, энергетика и популистские лозунги этой шумной братии неизбежно увлекут и большую часть тех, кто далёк от политических заморочек и нюансов.
        Гомер для многих выглядел эдаким «своим парнем»: гонщик-чемпион, известная личность. Всегда умел себя показать с наилучшей стороны: общительный, весёлый, красноречивый! Щедрый и внимательный опекун новичков и любимец молодёжи. И одновременно - правдоруб, резкий борец за справедливость… И совсем не дурак. Пытаться сейчас рассказывать людям о хамстве, эгоизме, мелкой мстительности Гомера было бессмысленно: этим можно было только наоборот ухудшить свои позиции. Оставалось только пытаться продвинуть своих кандидатов.
        Беда была в том, что на «предвыборную компанию» у Эрны и Олимпа оставалось всего полночи, в то время как Гомер готовился давно, скрупулёзно и грамотно. Он был на коне.
        У Эрны шансы, впрочем, оставались… Олимпу было куда сложнее: главный редактор официального «Вестника», хотя и не попадавший никогда ни в какие скандалы, всё-таки был представителем действующей власти… К тому же он был человек миролюбивый, мягкий, и на фоне Гомера - «рыцаря без страха и упрёка»…
        Но самая большая проблема была в том, что ни Эрна, ни Олимп в глубине души вовсе не рвались ни в какие шерифы! Гомер же… О, он шёл к своей цели как таран.

        - Откуда ты вообще вылез? «Вестник!» Писатель! «Пешы ищо!» Занимайся своей газетёнкой! Сморкайся радугами! Оставь шерифство настоящим специалистам! Граждане! Друзья! Вы меня знаете! Я вижу людей насквозь! Мы прижучим всех шустряков, наживающихся на нас! Гриферы будут обходить Тау стороной за сто тысяч блоков!
        Гомер нашёл возможность перекрыть воздух и Эрне.
        - Эрна - молодец! Кто не знает нашу Эрни? Я её обожаю! Но! Если она станет шерифом, кто будет говорить нам правду? Шерифу - некогда издавать газеты! Шерифу нужно воевать! Расследовать! Держать в кулаке! Я не хочу потерять «Викторию»! Что потом читать? Олимпа? Ха! Кроме того, у меня - команда! Исландец - мой человек, мой брат по жизни. Я доверяю ему как себе! Мы - слаженная машина! Всем говорю: не пройдёт Исландец - я тоже сниму свою кандидатуру!..
        Это был красивый ход. Полностью в духе Гомера.
        К обеду народ проголосовал. К вечеру Харли разослал общее сообщение в чат: «Граждане Таури общим голосованием избрали новых шерифов: Гомера и Исландца».
        ДЕНЬ РОЖДЕНИЯ ЭЛЬФИ

        Димм не видел большого смысла прятаться. Гомеру всё равно станет известно: где собирались, кто был… Даже если попытаться выскользнуть из Тау в Озёрную или на Спаун: у обоих порталов «новая полиция». Ну а скрыть содержание разговоров и здесь не проблема - обменивайся сообщениями сколько хочешь, их перехватить невозможно…
        Но так совпало, что у Эльфи наметился день рождения: три года на Дельте. Всё равно нужно было поздравить.
        Кто-то подтянулся сам, кого-то пригласили. Эльфи не возражала; она не была в числе яростных поклонников новой власти. А последствия… В конце концов - а что такого? День рождения у девушки. Собрались люди. Ну и что, что некоторые из них члены бывшего совета и гильдий? Тем более, что к ней даже из других земель друзья нагрянули: Кицунэ из Озёрной, Айвенли из Приморья.
        А в общем, получилось и впрямь неплохо. Люди были хорошие, хозяйка - гостеприимная… Эльфи была в восторге:
        - Какие вы молодцы, что собрались! Я такого классного праздника у себя и не припомню! Как в старые добрые времена…
        Просидели, наверное, суток трое… Потом, оставив Эльфи в компании близких друзей, заговорщики пошли на улицу к заснеженному фонтанчику: поговорить о своём, о грустном.

        - У Риссы - дела?  - спросил Олимп.
        Лазер - из бывших полицейских - покачал головой:
        - Она уже за границей. Есть основания полагать, что в Тау ей теперь появляться небезопасно.
        - Неужели всё так плохо?
        - Хуже, чем вы думаете. Помните, слухи про разные экзотические зелья?
        - Зелье урона?
        - Не только. Я когда-то тоже думал, что это всё-таки выдумка. Но как-то Мрак приволок книгу… Это давно было, года полтора назад, я ещё шерифил; до Риссы… Книжка оказалась одним из справочников по зельям. Чёрт его знает, откуда он взялся, вроде, в шахтах кто-то нашёл… Мы с Мраком и Азазелем сразу выкупили томик за бешеные деньги, чтобы слухи не расползались… Насколько я знаю - даже в Гильдии об этом не все были в курсе. Так вот: зелье урона действительно существует. Причём в двух вариантах: взрывном и оседающем. Взрывное - действует сразу после броска, а оседающее - заражает поверхность на некоторое время. Изготовить у нас ничего так и не получилось: не хватало каких-то специфических составляющих… Но не в этом дело. В последнее время у нас с Мраком появились серьёзные опасения, что Гомер где-то раздобыл запас таких зелий. Сварить их он явно не мог, у него и зельеварки-то не было. Слишком уж он активно рыскал вокруг Гильдии, практически ко всем подкатывал на предмет продажи… А теперь я совершенно уверен, что зелья у него есть. Только в каком количестве - неизвестно.
        - А откуда уверенность?
        - Мрак перед самой гибелью успел прислать сообщение. В метро, перед домом ему устроили ловушку из оседающих зелий… Отравление и моментальный урон. У него бутылка лечилки была, можно было спастись, но потом, видимо, ещё и крипер не вовремя…
        - Но ты точно знаешь, что это Гомер?
        - Да как тут можно точно знать!? Но, с другой стороны,  - а кто ещё? Вы посмотрите, как всё складывалось одно к одному… А Гомер - главное заинтересованное лицо.
        Димм слушал внимательно, но в разговор пока не вмешивался.
        Подал голос Кригор:
        - Гильдия зельеваров…  - он бросил взгляд на Дока.  - Часть членов гильдии полагают, что пора сворачивать деятельность в Тау. Почти наверняка все варочные стойки, которые можно было найти в снежных пустошах - уже у нас. Если только кто-то в Диких землях будет шастать… неважно. Факт в том, что здесь работать спокойно Гомер не даст.
        - Гильдия ничего пока не решила.  - Док угрюмо смотрел в землю.  - На самом деле пока что всё - лишь страшилки и опасения. Торговать никто не запрещает, заниматься зельеварением - тоже.
        - Да как торговать? С кем? Может, у Гомера и нет зельеварок и рецептов. Но у него огромные запасы зелий! Уже две декады он продаёт их вполцены! Все магазины - забиты его дешёвым товаром! Народ его на руках носит, мол только к власти пришёл - и вот, сразу результат налицо! А мы не можем ставить такие же цены - это прямые убытки, мы у Ушки ингры дороже берём!
        Эрна спросила:
        - Но рано или поздно зелья ведь должны у него закончиться? Демпинговать бесконечно невозможно.
        - Да… Но к тому времени люди уже привыкнут к низким ценам! И тут мы такие: «О, ребята, а не хотите ли вдвое дороже покупать?» Угадайте, что с нами сделают? А на самом деле, я думаю, что всё ещё хуже. Он даже не будет ждать тех времён. Он объявит нас врагами народа, организует голосование, и нас пнут из клана. Догадайтесь - кому достанутся все наши склады, книги с рецептами, зельеварки? И времени в обрез! Сегодня ему ещё нужны какие-то основания для этого бепредела, а что будет завтра?! Уезжать нужно.
        - Да куда уезжать-то?  - Док начал раздражаться.  - Допустим, я, ты - в Дальние Земли переберёмся. А остальные? Опять же - как? Стоит начать шевеление, ищейки тут же… Ты с Флеймом не сталкивался ещё?
        - Я не знаю - куда! Не знаю!
        - А выход - есть! Я про секретные порталы в аду когда ещё вопрос поднимал!? Сколько раз вам предлагал этим заняться?! Элементарно же: переносим всё секретное в ад, за бедрок. Сохранность и недоступность - абсолютные! Сами не дёргаемся, остаёмся в Тау сколько возможно, живём, торгуем, смотрим…
        - Ребята! Хорош уже! И так дела - хуже не придумаешь, нам переругаться не хватает теперь только.  - Олимп поднял руки, призывая к спокойствию.  - А откуда у Гомера такой запас зелий?
        - Да откуда… Деньги есть - ума не надо. Он их скупал чуть не полгода… Наверное и в магазинах тогда дефицит из-за него начался…
        Эрна наклонилась к Димму:
        - А ты на меня бочку катил!
        - Одно другого не исключает…
        Димм поднялся, задумчиво побродил взад-вперёд перед фонтаном.
        - А что, Лазер, ты насчёт вредных зелий говорил? Ну, есть они, допустим, у Гомера. И что? Не будет же он просто так ими разбрасываться и убивать народ направо и налево? Зачем ему это?
        - Шантаж и террор. К Зельеварам давно создано негативное отношение в обществе.  - Лазер покосился в сторону Эрны.  - Я согласен, Гомеру ничего не стоит поднять вопрос о гражданстве любого из гильдии и попытаться завладеть секретами и имуществом. Но вот, к примеру, к Каменщикам у народа нет пока таких больших претензий, вы слишком недавно появились… Да и какие у вас секреты… Они у вас в головах, мозги в сундуках не оставишь. Зато, вас можно шантажировать и пугать. С кого-то - алмы стрясти, у кого-то - приват в хорошем месте отжать…
        - Знаете, я всё-таки никак не могу поверить! Гомер, конечно,  - тот ещё тип. Неприятный товарищ, согласен. Но вы о нём, как о вселенском зле… Неужели всё так плохо?
        Лазер вздохнул:
        - Хотелось бы ошибаться. Но ты, Димм, всё-таки, мало ещё пожил у нас тут… И немножко - идеалист. Как Олимп, вот, тоже…
        Разговор затянулся надолго. Тактичная Эльфи несмотря на то, что имела полное право возмутиться нерадивыми гостями, несколько раз приносила бутылки с водой: занятная традиция носатых местных жителей широко распространилась и среди людей. Приветное питьё - пользовалось популярностью.
        Несмотря на то, что наиболее реальной опасности подвергались в первую очередь зельевары, Димм озаботился и «сокровищами» гильдии Каменщиков. Огромные общие запасы обсидиана, красного камня, слизи, железа, светокамня… Рецепты кое-какие… Да и о себе забывать не стоило: он не афишировал этого но, зельеварка у него тоже имелась. А кроме неё - несколько больших сундуков книг, многие из которых были редчайшими, если не уникальными! Коллекция артефактов, опять же…
        - Док, а что за история с выходом за бедрок?
        - Нижний мир ограничен бедроком с обеих сторон. Я нашёл способ как проникнуть за верхний слой бедрока. Там вполне можно жить и строиться… Железку прокладывать можно спокойно, не опасаясь лавы или гастов.
        - Так. То есть, теперь у тебя есть туда специальный портал?
        - Нет, за бедрок нельзя попасть через портал, только обратно…
        - Но пройти туда каждый может?
        - Если знать секрет…
        - Но ты-то что предлагаешь?
        - Я предлагал создать там типа хранилища. Всё важное: зельеварки, секретные ингредиенты, книги рецептов можно было бы туда перенести, а потом бы уже решили что делать дальше.
        - То есть, ты бы один заведовал этим хранилищем, поскольку прохода туда больше никто не знает?
        - Ну… Пока - да.
        Димм покачал головой:
        - А если ты погибнешь? Нечаянно?
        Снова заговорил Кригор:
        - Об этом и речь. Док сам толком не знает, чего хочет! Да и вариант сомнительный. Раз Док туда пробрался, значит и ещё кто-нибудь сможет догадаться… Потом, если он продаст нам секрет, как попасть за бедрок - появится опасность, что инфа попадёт к кому не следует. Если нет - всё будет слишком завязано на одного человека. Тоже опасно…
        - Можно подумать, что я хочу на вас навариться со своим секретом! Нужны мне ваши деньги! Я помочь хочу! Предложил реальный выход. Но - как обычно - никому ничего не нужно! От вашей Гильдии никогда не было никакой помощи! Никакого толку, никакого доверия, никакой поддержки! Когда я алмов на телепорты попросил, что совет гильдии мне ответил?  - Док почти кричал.
        - Док, Док, не кипятись… Ты же понимаешь, что дело не в алмазах и не в доверии! Действительно ведь существует вероятность…  - Димм попытался урезонить Дока, но…
        Успокаивающий голос Эрны:
        - Док, в самом деле…
        - Да… Без толку с вами говорить! Круговая порука… Всего хорошего!  - Док резко развернулся и побрёл по тропинке прочь.
        Все растерянно смотрели как он удаляется по пустынному ночному переулку и скрывается за поворотом…
        - Ну капец!
        - Да… Ребята… это недопустимо сейчас - раздоры…
        - Димм, но ты же видишь - с ним бесполезно нормально разговаривать!
        - Криг… Да, блин! Ну ты ведь как будто заранее этого и ждал! Зачем ты его подначивал, про деньги намекал…
        - Да я не…
        - Ой, ребятки, чего вы тут ругаетесь?  - чудесная Эльфи появилась вовремя.  - А я вот ещё тортик принесла! А ну ка, ещё тост за мои три годика!

        Снова пили воду, поздравляли новорождённую, угощались тортиком…

        Уход Дока как-то сильно всё разладил… Разговор о дальнейших планах гильдий не клеился, идеи иссякли. В итоге, единственное, что пока придумали: всё, что можно - прятать. У кого была возможность - вывозить ценности в приваты за пределы Таури.
        В диких землях к юго-западу от Травяных равнин располагалась небольшая деревенька - Дубки. Она давно была вся поделена на частные владения, и Зельевары владели парочкой из них. Перенести туда все богатства гильдии было бы неплохим ходом, но сейчас провернуть такую операцию в тайне было крайне затруднительно. Все дороги полностью контролировались новой полицией. То же касалось и порталов в нижнем мире. Отправлять же караваны в обход было слишком опасно.
        Оставалось делать тайники: в глубинах, в толщах камня, может быть даже и в Нижнем мире. Вероятность того, что на схрон кто-нибудь наткнётся, случайно прокладывая тоннель, конечно существовала, но - была близка к нулю. Тут большей проблемой было, как потом самим эти тайники не потерять…
        Что же касается Гомера… Но что сейчас можно было сделать?

        Глава 14. Под прессом обстоятельств
        НОВЫЙ ГОД

        Наступал Новый, двадцать четвёртый год. Это был странный праздник.
        Год - тысяча суток. Получалось, что мир существовал всего двадцать три тысячи дней? Это не укладывалось в голове. Нет, конечно, по сравнению с его, Димма, жизнью на этой странной планете, срок был солидный, но… Он пару раз пытался прикинуть, сколько же времени прошло с того момента, как он очнулся в той комнатке без дверей. Шесть-семь сотен… Точнее было уже не вспомнить.
        Нет, всё равно. Миру - двадцать три года? Всего? Как это может быть? А раньше? И, кстати, Кей что-то упоминала про какие-то миллионы дней…
        Димм несколько раз бывал на Спауне. Довольно унылое местечко: захолустное, какое-то всё заброшенное и пустынное. Мало кого тянуло в эти места. Но по легенде - именно отсюда начался мир. Здесь появлялись люди, расходились кто куда, и мир возникал там, куда они направлялись…
        Знать бы ещё, откуда они сюда попадали… Сейчас, собственно, кроме порталов, Переправы и клана Пиратов ничего интересного там и не было. Да и Пираты - клан ненастоящий, без своей земли, просто десяток владений в границах обширных Спаунных земель.
        Ещё Димм увидел там «Большого брата». Он сразу узнал эту гигантскую статую и табличку у неё под ногами, но… больше ничего в памяти не всплыло.
        Как бы то ни было - Новый год. Двадцать четвёртый.

        Дней за пятнадцать до праздника (как раз на следующий день после дня рождения Эльфи) Харли разослал сообщение о начале подготовки к празднованию. Все рассылки Глашатая, вроде как считались обязательными к исполнению, и к Ратуше потянулись сотни граждан. Там двое каких-то незнакомых Димму «организаторов» объявили о том, что каждый обязан принять какое-то участие. Одни должны были поработать на строительстве и украшении исполинской новогодней ёлки, другие - предоставить необходимые ресурсы, праздничные торты, приветное питьё, третьи - заготовить фейерверки… в общем всех нашли чем озадачить.
        Вообще, предполагалось, что это совместное мероприятие пройдёт весело, дружно, с шутками и прибаутками, но у Димма поначалу настроения как-то не было. В другое время и в другом месте, он, пожалуй, и сам бы с энтузиазмом посодействовал общему делу, тем более, что речь шла о Новом Годе! Откуда-то из глубин памяти всплывали ассоциации с чем-то волшебным, домашним, радостным… Но что это за дела:
        - Так. Димм. Гильдия каменщиков, значит…  - преувеличенно важный взгляд «организатора» скользнул по страницам какого-то талмуда.  - Короче: на вас гирлянда на ёлку. Чтоб бегущие огни были. И вокруг площади - освещение. И цветомузыку, всё такое… Для танцев. Сильно не затягивай, через десять дней - проверка готовности, что бы к этому времени всё было уже на мази. Сразу тебе записываю в команду Шмеля, Ру… Хотя нет, Руубас пойдёт на аттракционы… Шмеля, Коваля, Штангеля и… Да и хватит, пожалуй. Ещё Пекаря к вам в группу - для координации. Если какие проблемы будут, вопросы - через него передавайте.
        Димм едва не вскипел:
        - То есть, ты уже всё распределил тут! А людей-то спросить не нужно? Шмеля, Штангеля… У Гильдии, вообще-то, своих дел хватает, все заняты, за десять дней такой объём мы можем и не успеть!
        «Организатор» (его звали Корт), непонимающе вылупился на Димма:
        - Какие, нахрен, сейчас могут быть дела? Откладывайте всё! У клана - праздник! Весь народ участвует в подготовке,  - он обвёл зал Ратуши рукой.  - А вы что - особенные? Все секреты по электрике у вас в руках? Ну так флаг в руки! И с каждым мне беседы здесь разводить некогда. Ты главный в гильдии? Значит - рули! Шмеля, Коваля и Штангеля сам оповестишь. И не вздумайте всю страну с праздником обломать! А если не в состоянии сами задачи решать - нормальным людям объясните, что и как,  - тогда и без вас разберёмся… Тоже мне, специалисты незаменимые… Умники! Дворцов себе понастроили, а народ в землянках ночует… Гильдии-шмильдии…

        Своих, конечно, пришлось оповестить, всё равно совет собирался в этот же день. Светокамень, красную пыль - выделили со складов гильдии. Кое-что Димму пришлось взять и из своих запасов: компараторов десятка два, ещё разной мелочёвки. Ребята стекла разноцветного подбросили, повторителей…
        Гирлянду сконструировали шикарную, в три нитки, с регулятором скорости; хорошо, что ёлка была просто гигантской, внутри места было - пароход. Танцпол тоже вышел неплохой…
        Под конец, Димм даже увлёкся работой: задачка стояла трудная, решили её блестяще, когда испытывали - народ был в восторге, просто офигел… Но мерзкий осадочек после всего этого остался.

        Гулянья начались чуть не с утра. Огромное Западное плоскогорье заполнилось народом: весь клан был здесь и множество «туристов» в придачу. Димм ещё никогда не видел столько людей сразу: не меньше шести сотен человек!
        Кто пел песни, кто - орал, плясал, развлекался на разных аттракционах типа слизневых батутов, паркур-полос, мини-квестов и прочих; играли в трёх новеньких, специально построенных казино… Вообще говоря,  - было весело.
        Ближе к полуночи на время выключили музыку, и Гомер произнёс речь. Нагромождение пафосных слов, лозунгов и призывов; в конце концов, он провозгласил даже основание нового государства: Новой Тау, в которой жизнь будет малина, в которую он, Гомер, принесёт, наконец свободу и справедливость. В Новой Тау никто не будет напрягаться, и при этом у всех всё будет, а донимающие граждан банды рейдеров исчезнут как по мановению волшебной палочки…
        На середине этого пламенного выступления Димм, не выдержал, плюнул и отправился к себе в замок. Пропало желание смотреть салют, который ожидался позже, увяли оживление и азарт, захотелось побыть одному. До Ратуши было рукой подать, потом на метро - тоже вроде бы не очень долго… Но в итоге дома он всё равно оказался далеко за полночь, когда над миром уже вовсю занималась заря новой жизни. Началась эра «свободы и справедливости».
        ЛОВУШКА

        Шла шестая декада нового года.
        По большому счёту, насчёт работы Каменщикам жаловаться не приходилось. Новый Совет завалил гильдию заказами: замки, бункеры, охрана, секретки, ловушки… Новоиспечённые хозяева жизни обустраивались. Оплата была четкой, обеспечение материалами - идеальным. Димм подозревал, что ресурсы и алмы брались прямо из казны, но проверить это было невозможно. Задавать вопросы стало как-то не принято.
        Зельеварам - тем доставалось. Они должны были выбирать: или торговать себе в убыток, или полностью сворачивать деятельность. Первое время удавалось кое-что переправлять в Озёрную и в Приморье, но вскоре эту лазейку прикрыли. Гомер поднял крик: «Барыги распродают страну!», «Кровососы готовы удавиться, но делиться с народом не хотят!», «Они жируют, когда клан голодает!»
        Под это дело прошло голосование о контроле за вывозом ресурсов и в результате оба портала были огорожены, и выйти из страны (как и войти) теперь можно было только по персональному пропуску. Зельеваров попросту перестали выпускать из Тау через порталы. Некоторым удалось ускользнуть: Док и Странник с Ракушкой вроде как ушли пешком. Это было крайне опасно - до Тусы больше десяти тысяч блоков по Диким землям, кишащим бандами рейдеров и патрулями Армии Новой Тау, но других вариантов, видимо, не оставалось. Кригор, Кэп и ещё кое-кто успели уехать раньше и сейчас находились где-то на Дальнем берегу.
        В газетах (помимо «Вестника» и «Свистка» появилась ещё пара листков) гильдию просто ровняли с землёй: всё явно шло к какому-то логическому концу.
        Димм пытался что-то предпринимать, пару раз разговаривал с Гомером:
        - Нельзя же так, они ведь тоже граждане! По большому счёту клан когда-то возвысился и встал на ноги именно благодаря им!
        Гомер вроде бы соглашался и кивал головой, но разводил руками:
        - Да, ты отчасти прав, но ведь этого требует народ! Они сами виноваты, что настолько настроили людей против себя…
        «Виктория» молчала - уже три декады не выходило ни номера.

        Вот, кстати… Димм набрал Эрну:

        <Димм> (34/200, Erna): Эрни, у тебя всё нормально? Что с газетой? Ты в курсе, что они творят в отношении Зельеваров? Почему молчишь?

        <Erna>: Я не знаю, что делать. После Нового года заявились какие-то клоуны из Совета, сказали, что я обязана согласовывать с ними содержание «Виктории». Послала их вежливо, они пригрозили карами, ушли. Я выпустила ещё номер, но больше половины постоянных читателей отказались продлять подписку. Кое-кто из оставшихся мне потом сказал, что рассылались сообщения о том, что подписка на запрещённую литературу приравнивается к спонсированию терроризма, а потому карается штрафами или арестом. А «Викторию» в список разрешённых газет не включили. Пошла к Гомеру, этот гад нагло лыбится: мол, к тебе же приходили по-хорошему! Решай, говорит, теперь вопрос с цензорами. Ещё, вроде-бы, и в самом деле кого-то оштрафовали из читателей…
        <Erna>: Кстати, ходят слухи, что Совет подделывает голосования по приёму новых граждан. Похоже так и есть. Харли рассылает оповещения не всем, а избранным, те в полном составе голосуют «за» и дело в шляпе. Обосновывают тем, что формально всё законно: извещения получают больше половины избирателей, то есть на результатах голосований это всё равно никак не скажется. А делается это якобы в целях уменьшения конфликтов в обществе, ненужных обсуждений, разговоров…

        Это многое объясняло. Действительно, Димм уже давно ловил себя на мысли, что вокруг появилось слишком много незнакомых граждан, голосований по которым он не может припомнить.
        Интересно, на чём Гомер Харли зацепил?

        <Димм> (35/200, Erna): Печально всё. Что мыслишь?

        <Erna>: Встретиться бы, поболтать живьём. А то алмазов не напасёшься, я за последнюю неделю почти стак на разговоры извела. Подтянешь своих? Я с Эльфи договорюсь. Ей ведь тоже что-то решать нужно с зельями…

        <Димм> (36/200, Erna): Согласен, давай на послезавтра запланируем? На вечер?

        <Erna>: ОК

        Но встретиться не получилось.
        События развивались молниеносно. Ранним утром пришла рассылка о всеобщем голосовании по вопросу изгнания членов гильдии Зельеваров из клана. Под сурдинку в список «врагов народа» включили и некоторых бывших полицейских, Шмеля, само собой - Риссу, которая, хотя и отсутствовала уже давно, но до сих пор являлась гражданином Таури.
        Димм тут же набрал Гомера:

        <Димм> (42/200, Гомер): Ты что творишь-то? Шмель каким боком к Зельеварам относится?

        <Гомер>: О чём ты, дружище?

        <Димм> (43/200, Гомер): В списке на голосование куча народу, которые никакого отношения к Зельеварам не имеют. Почему-то там и Шмель из совета Каменщиков. А голосование - оптом! Что за фигня там у вас творится?

        <Гомер>: А, вот ты про что… Но я, честно говоря, даже не в курсе… Не я же эти списки составлял, это Совет, они жалобы собирали, к кому много претензий было у людей, того и должны были в список включать. Или, может, Харли что-то напутал… Если хочешь, я спрошу у Исландца в чём там проблема, он в Совете поразузнает…

        Димм даже не стал отвечать. Гомер явно что-то темнил.
        Он же сам член Совета! А Шмель - не какой-то там накосячивший новичок: один из опытнейших строителей, его вся Тау знает! Дурака включил: «Спрошу», «поразузнает», как будто не понимает, что голосование уже запущено!

        <Димм> (44/200, Harley): Харли, вычеркни Шмеля из списка, срочно; его туда по ошибке внесли, он же не из Зельеваров!

        <Harley>: Димм, я же не могу этого сделать! Мне готовый текст принесли, я только зачитываю. Я же не могу сам его переписывать, я не имею права оглашать решения, автором которых являюсь! Звони в Совет.

        <Димм> (45/200, Harley): Кто писал решение?

        <Harley>: Исландец.

        <Димм> (46/200, Исландец): Ис, на каком основании Шмель из совета Каменщиков в списке голосования? Срочно нужно его вычеркнуть, он же из гильдии Каменщиков, а не Зельеваров!

        Исландец не отвечал. Димм написал ему ещё пару раз - тщетно. Время истекало. Димм перечитал сообщение. «Проклятье!» - только сейчас он сообразил, что в списке и Эльфи - она ведь член гильдии! Что-то предпринимать было уже поздно. «Может быть народ всё-таки очнётся?»

        <Димм> (голосование Таури): ПРОТИВ

        К обеду Харли огласил результаты. Шестнадцать человек были изгнаны из клана.
        Сразу после этого прилетело личное сообщение:

        <Лорд>: Димм, заскочи срочно в Совет, в бывшее поместье Риссы. Это важно.

        Пожалуй, да. В Совет нужно наведаться! Уроды, я там наведу шухера сейчас!
        Димм был вне себя от ярости. Шмеля и Эльфи он простить им не мог. Самой Эльфи, к счастью, наверное, ничего не угрожало - она успела уехать ещё до закрытия порталов.

        <Димм> (47/200, Эльфи): Даже не знаю, что сказать. Чем-нибудь могу помочь? Как у тебя с деньгами?

        <Эльфи>: Кошмар какой-то! Димм, что там у нас происходит?! Я у Кицунэ… Что делать-то? Ума не приложу. Насчёт денег не переживай, у меня зельеварки с собой, не пропаду.

        <Димм> (48/200, Эльфи): В Тау тебе возвращаться смысла нет. Я, как смогу выбраться в Озёрную, привезу ещё алмов, на новый приват тебе добавлю… Ты в Озёрной планируешь обосноваться?

        <Эльфи>: Ой, я ещё ничего не знаю…

        Потом он набрал Шмеля:

        <Димм> (49/200, Шмель): Ты как? Прости, я ничего не смог сделать. Просто не успел: звонил Гомеру, Харли, Ису - всё без толку… Они тебе хоть как-то обосновали?

        <Шмель>: Нет времени. Я в аду, похоже, за мной погоня. В Тау соваться не буду, попробую уйти Незером. Обсидиана с собой нет, так что попытаюсь держаться строго на восток, буду считать блоки. Позже сообщу примерные координаты, поставишь рамку в Диких землях, вытащишь меня, ок? Дерева у меня полно, еда тоже есть, думаю - продержусь. Сейчас главное - оторваться. Бывай.

        Димм вконец взбесился. «Охреневшие уроды, совсем потеряли страх, травлю устроили!..» Он рванул в метро.

        Совет раньше заседал в плавучей беседке посреди озера, построенной вокруг большого искусственного дерева с кроной из розовой шерсти. Сейчас там не было ни души. Димм взбежал по светлым ступеням из песчаника, вошёл в бывший особняк Риссы. Откуда-то снизу доносились голоса.
        Он спустился по лестнице в подвал. Голоса раздавались из-за металлической двери. Димм нажал кнопку, прошёл внутрь какой-то комнатушки. Дверь с лязгом закрылась за спиной. На небольшом угловом диванчике сидели двое незнакомцев из новых: в стальных незачаренных доспехах, в стандартных скинах, без шлемов.
        - Мне нужно увидеть кого-нибудь из Совета.
        Один из сидевших, какой-то ShmarniK, махнул рукой в сторону ещё одной двери:
        - Там проехаться нужно, вагонетку из раздатчика возьмёшь…
        Димм вышел в ярко освещённый неширокий коридор, по которому вдаль убегала нитка рельсов. Нажав на кнопку раздатчика, получил вагонетку, уселся, нажал кнопку отправления. Участок энергорельсов под вагонеткой засветился красным, и тележка рванула вдоль тоннеля.
        Димму не приходилось здесь бывать раньше. Эта ветка метро явно была выстроена ещё в бытность Риссы: приват слетел только сегодня, не могли же они так быстро всё тут обустроить…
        Ехать пришлось не очень долго. Снова металлические двери, а за ними - другие, но теперь уже секретные, на поршнях. В стене открылся проход, который потом с шумом закрылся, столкнув Димма в какую-то яму. Он довольно сильно треснулся пятками.
        Что за!..
        Он оказался в странном помещении, похожем на маленький бассейн без воды. Гладкие стены из дикого камня поднимались на несколько метров вверх, там помещение сильно расширялось, до потолка было метров пятнадцать. Дно - выложено серой каменной плиткой. У стены стояли два больших сундука.
        - Необходимо полностью очистить инвентарь и снять броню,  - наверху, на краю ямы стоял ещё один незнакомый тип в стальной броньке: Кади. Голос его звучал как-то утомлённо.
        - В смысле очистить инвентарь?
        - Выложи всё из карманов в сундук, доспехи тоже…  - монотонно повторил Кади.
        - Что ещё за новости!  - возмутился Димм.  - Это что - обыск?
        В ответ - безразличное молчание.
        - Да вы что тут, совсем офонарели?!  - заорал Димм.  - Ты кто такой? Из Совета кто-нибудь есть?!
        В это время стена вверху снова вжикнула поршнями, и к Димму в яму свалился ещё один собрат по несчастью. Ganimed-23. Они где-то уже пересекались раньше - ник казался знакомым.
        Снова сверху раздалось:
        - Необходимо полностью очистить инвентарь и снять броню.
        - Что это?  - Ганимед с недоумением посмотрел на Димма.
        - Да бред какой-то… Эй, Кади! Что за цирк вы тут устроили? Я звоню Гомеру!
        - Ваше право…

        <Димм> (50/200, Гомер): Гомер, что за хрень происходит? Чтобы попасть в Совет, теперь обыск нужно пройти?

        Гомер молчал. Димм попробовал набрать Исландца, Кота - с тем же результатом. Больше никого из нового Совета он не знал. Звонить Харли было бессмысленно - глашатай не имел к Совету отношения.
        - Так. Выпускай меня обратно!
        - Необходимо полностью очистить инвентарь и снять броню…
        «Какой-то сюр!» Димм постучал по стене: бесполезно, приват.
        - Может, чёрт с ним, снять?  - неуверенный голос Ганимеда выдавал в нём совсем молодого человека.
        Димм глянул в инвентарь: в принципе, ничего такого секретного… Записная книжка, правда… Но кирка, меч и доспехи были ценными. Несколько алмазов.
        Ну ладно… А что делать-то?
        Он выбросил еду, дерево, какую-то мелочёвку, снял доспехи. Записную книжку, часы, меч, алмы - оставил. Ганимед последовал его примеру.
        К их удивлению, все сложенные в сундуки вещи мгновенно исчезли: очевидно под сундуками стояли воронки.
        - Эй, что происходит? Куда вы всё убираете?
        - Вещи складируются, чтобы не было путаницы. Вам всё вернут.
        - Ну… всё. Что дальше?
        - Вы всё выложили? Я сброшу сейчас вам лодки, вы должны их все подобрать…
        В яму полетели лодки - целая прорва. Лодки сразу собирались в инвентарь к Димму и Ганимеду. Несколько штук осталось на полу.
        - Вы не всё выложили…
        Димм убрал в сундук меч. Алмазы, подумав, закинул на часы.
        - Я оставил записную книжку, и часы.
        - Выкладывайте…
        - Это личные записи, вы не имеете никакого права!
        - Это может быть запрещённая литература. Если нет - вам всё вернут… Вы задерживаете людей, вы не одни.
        Димм с психом закинул в сундук книжку и часы, оставшиеся лодки втянулись в инвентарь, и в стене открылся проход дальше.
        Они с Ганимедом прошли несколько метров, и их столкнуло в очередную яму.
        ПЛЕН

        Этот была даже не яма. Огромный слабо освещённый котлован, под сотню метров в длину и ширину… Всё те же четырёхметровые стены, сверху по периметру окантованные бордюром из обсидиана, те же безликие «стальные» ребятки наверху. И десятки растерянно толпившихся внизу граждан.
        Поначалу Димм просто остолбенел, не понимая, что творится. Потом нашёл в полутьме нескольких знакомых, переговорил…
        Происходила какая-то невероятная дикость! Димм отказывался верить в то, что видел. Даже в древности подобное устраивали только полоумные диктаторы…
        Царила полная неразбериха, почти паника. Люди всё прибывали. Кто-то пытался качать права, кричал, грозил… Кто-то в страхе молча жался по углам, кто-то в отчаянии колотил в стены. Кое-кто пытался торговаться, просил что-то кому-то сообщить… «Я - друг Гомера, я здесь по ошибке!..»
        Стоял неумолчный гул голосов. Непонятно было - сколько прошло времени, ночь уже, или ещё день. Время, казалось, замерло.
        Димм после первой вспышки ярости быстро успокоился и молча наблюдал за происходящим, усевшись прямо на пол, у стены, неподалёку от того места, откуда в котлован попадали новые жертвы обмана.
        Когда видел знакомых - негромко окликал, подзывал.
        - Ребята, как можно меньше суеты. Еды у нас нет, рано или поздно наступит голод. Беготня отнимает силы, а они могут пригодиться.
        Некоторые не верили, что их будут держать тут долго, но Димм только качал головой.
        Зачем было собирать их всех здесь? Зачем были предприняты такие беспрецедентные усилия? Ведь загодя рыли эту огромную ямищу, придумывали и строили механизмы ловушки, рассылали приглашения… Как минимум - два привата на это израсходовали: один на ловушку-раздевалку, второй - на котлован! В чём цель? Вариантов немного: либо для того, чтобы по-тихому уничтожить, либо для того, чтобы получить выкуп. Скорее - второе, поскольку ликвидировать неугодных можно было бы и значительно более дешёвым способом… Два привата, тысяча алмов! Использовать людей на принудительных работах? Вряд ли - это уж чересчур заморочно… Дорого, да и не по их мозгам… Затея Гомера (или чья бы ещё она ни была) была реализована неплохо, но уже видно несколько косяков… Между прочим, одно другого не исключает: собрать выкуп, а потом всех… Лавой зальют и - адью… Думай, Димыч, думай!..
        Он внимательно осматривался, пытаясь не упустить ни малейшей мелочи. Котлован был вырублен в каких-то естественных пещерах: свод был неровным, сохранившим очертания старых подземных ходов. Местами тут и там торчали факелы. Очень высоко, не дотянуться даже с края ямы. Справа сверху в пещеру откуда-то лился водопад. В яму вода не попадала, но поток был хорошо виден. Слева широкий карниз, судя по всему был выровнен, там слонялись трое охранников. Помещение охраны было хорошо освещено, в то время как в яме не было ни одного факела. Рассмотреть снизу что-то ещё было невозможно. Над дальней частью ямы, прямо над обсидиановым карнизом в стене пещеры явно был заложен какой-то проход. А может быть - просто выравнивали стену. Сделано было как попало: вперемешку булыжник, каменный кирпич, в одном месте даже, вроде бы, сосновая чурка…
        Наверное, прошло двое или трое суток. Поток новых людей иссяк. По подсчётам Димма в ловушке оказалось около полутора сотен человек. Пятая часть клана! Это была невероятная по своим масштабам, наглости и цинизму акция.
        У охранников наверху, по-видимому были чёткие инструкции: ни с кем не разговаривать. Добиться от них чего-то было невозможно. Народ продолжал пребывать в полном неведении. Конечно - вряд ли о них тут забыли. По всей видимости это такой психологический ход…
        Димм обменялся соображениями с несколькими надёжными людьми (он понимал, что радоваться этому грешно, но всё равно был ужасно рад что здесь было на кого опереться). В яме оказались пятеро из двенадцати Каменщиков, Лазер, Олимп. Все согласились, что в доводах Димма есть здравое зерно. Поскольку вероятность худшего варианта развития событий была очень высокой, первым делом решили ненавязчиво распустить среди пленников соответствующий слушок. Чтобы народ не спешил собирать выкуп, если что… Насчёт дальнейших действий пока никаких планов не было. Впрочем, загадывать что-то было рано, нужно было ещё выждать.
        Народ довольно быстро утих. Среди пленников были в основном взрослые и достаточно адекватные люди (это, кстати, подтверждало версию Димма о том, что главной целью является выкуп). Теперь «сидели» спокойно, мрачно, почти не двигаясь, изредка перебрасываясь негромкими короткими репликами, поглядывая, на слоняющихся наверху «солдатиков».
        - Лазер, ты хоть кого-нибудь из них знаешь?
        - Вообще никого. Я понять не могу - как они стали гражданами?
        Димм рассказал о своём последнем разговоре с Эрной. Лазер долго размышлял, потом наконец кивнул:
        - Пожалуй… Единственное объяснение. Всегда находятся люди, которые полагают, что они лучше других знают, как этим другим будет лучше… Вот с детства: с кем дружить, с кем целоваться, как правильно работать, как правильно думать… Гомер решил, что ему видней кого принимать в клан, а наше мнение его мало волнует: ведь он лучше знает как будет лучше для нас!
        - Ну, всякое случается… Был у меня когда-то ангел-хранитель… Кей. Любила ничего не объяснять, а просто указывать: делай это! Или то… И всегда оказывалась права, хоть не раз я зубами на неё скрипел. Тут важно знать какой-то предел… С определённого момента нужно отпускать на свободу. Тоже, между прочим - как уж я не хотел уходить о неё! Настояла. И, наверное, снова оказалась права…
        - Что тут возразить… Но здесь не тот случай, согласись?
        - Не тот… Кстати, у меня есть сомнения, что вот это мероприятие,  - Димм повёл рукой,  - дело Гомера.
        - Почему?
        - Ну… Не всё стыкуется. Он же шериф? Он мог всех нас в тюрьму пересажать? Спокойно, не торопясь, без всех этих грандиозных затрат денег, сил, времени… Кстати, а в тюрьме много места?
        - М-м-м… Вряд ли это аргумент. Места-то в тюрьме немеряно. Это же… Ну, как бы внепространственный специальный закуток, а не какая-то реально существующая комната. Но в тюрьме, во-первых, невозможно умереть, даже от голода… Нет страха смерти… Во-вторых - при аресте неизбежно идёт сообщение в чат. И если Гомер хочет выглядеть белым и пушистым (а он - хочет!), то…
        Вмешался Олимп:
        - А вот мне всё равно непонятно: допустим - выкуп. Какая-то бредовая цель! Ну, даже, соберём мы по полутысяче алмов. Зачем они им? Тем более - Гомеру это к чему? Он же и так один из самых богатых людей на Дельте!
        - Чужая душа потёмки,  - пробормотал Лазер.
        - Власть, может? Например, он планирует покупать на эти деньги людей. Приваты раздавать своим любимчикам, армию наёмную из рейдеров можно содержать… Да просто упиваться возможностью распоряжаться другими людьми!
        - Да, пожалуй. На него - похоже.
        - Может нам на этом и сыграть? Убедить его, что и нас выгоднее постоянно держать под рукой - и как средство давления на наших друзей и близких, и как постоянный источник дохода и как на источник наслаждения абсолютной властью…
        - Не очень тебя понимаю. А зачем нам это? Мы ж с ума тут сойдём постепенно! Может, лучше уже решить всё разом!? Выбраться отсюда - всё равно нереально… Сам подумай: в яме, в чужом привате, без еды, инструментов… Тут нет шансов!
        - Время… Выиграем время, а уж потом будем думать как отсюда выбраться. Есть мыслишки… А, может, и в Тау что-нибудь изменится. В конце концов - разом всё решить никогда не поздно…
        БЫЛОЕ И ДУМЫ

        Прошло ещё несколько дней. По ощущениям, по крайней мере. Точно сказать было невозможно: неба из подземелья не видно, часов ни у кого не было. Ничего не изменилось, все по-прежнему оставались в полном неведении относительно происходящего.

        <Глашатай Таури>: Объявляется всеобщее голосование. Предлагается: лиц, занимающихся изданием и распространением на территории Тау литературы, порочащей клан, его членов и руководителей, подрывающей устои общественного устройства, проповедующей идеи неподчинения меньшинства большинству, считать врагами клана и приговаривать к немедленному изгнанию. Необходимо ответить «За» предложение или «Против». Голосование объявлено.

        Лазер нашёл Димма:
        - Читал что творят? Кирдык свободе слова… А нас тут пятая часть клана и все без часов. Может, в этом и затея была?
        - Ты думаешь, что-то изменилось бы, если бы даже у нас были часы и мы все проголосовали бы против? Гомер там наверняка своей демагогией всем мозги промыл… Да я думаю, что даже из здешних кое-кто это дело поддержал бы…

        Заняться было нечем, народ, расположившись вдоль стен, разбился на небольшие группки - почти у каждого в яме нашлись какие-то знакомые или даже друзья.
        Настроение было разное. Кое-кто до сих пор считал что попал сюда по ошибке и «там» вот-вот разберутся, другие не оставляли надежд договориться… Но большая часть пленников просто ждали какого-то исхода.
        Вокруг Димма собралась довольно приятная компания. Олимп, Лазер, Коваль, другие ребята-каменщики, Снежа - одна из немногих попавших в плен девушек, здесь же притулился Ганимед, который держался рядом с самого начала. Было ещё человек пять незнакомых Димму - чьи-то знакомые.
        Чтобы не скучать - рассказывали разные байки и случаи из жизни. Рассказ Димма о его путешествии через океан, о битве со стражами и чудесном спасении, слушали как захватывающую приключенческую повесть.
        Мало-помалу Димм поведал и всю свою загадочную эпопею.
        История со странной потерей памяти и возрождением в каких-то далёких джунглях всех озадачила. Таинственная Кей ещё больше добавляла тумана.
        - Так это…  - осторожно спросил Олимп.  - Ты до сих пор так ничего и не вспомнил?
        - Почему же ничего? Всплывает - то одно, то другое… На Спауне в первый раз когда оказался - увидел статую эндермена - «Ну, вот же!  - думаю - Точно здесь был! Табличка… Большой брат следит за тобой!». И… А дальше - как обрезало: когда я мог здесь бывать, что делал - никаких намёков…
        - А… Ну… Ты про игру-то, вообще, помнишь?
        - Какую игру?
        - Что мы в игре?
        Димм с недоумением оглядел ребят.
        - Что значит «мы в игре»? Игры - понимаю - шашки, прятки, соревнования, слова…
        - Ну капец! Реально ты попал,  - покачал головой Коваль.  - Тебе слова «терминал», «капсула», «виртуальная реальность» о чём-нибудь говорят?
        - Хм… Ну слова-то… Знаю я эти слова! Только не пойму к чему ты…
        Все озадаченно молчали.
        - Димм! Мы в ненастоящем мире! В виртуальном! Есть множество компьютерных программ: различных симуляций, обучающих программ, познавательных, тренировочных и так далее. Ну - и игр в том числе. Как Майнкрафт. Виртуальные искусственные миры создаются посредством различных электронных устройств, люди через интерфейсы ВР подключаются к ним и как бы действуют в них… Строят, сражаются, умирают… А на самом деле - лежат в своих капсулах!
        Димм никак не мог переварить услышанное.
        - То есть, всё это - нам только кажется?
        - Ну да!
        Что-то не складывалось.
        - И чего мы тогда тут сидим? Логично же предположить, что раз мы подключились, то можем и отключиться в любой момент?
        - Логично… Но вот тут какой-то сбой… Именно из этой игры, майнкрафта, почему-то просто так выйти нельзя.
        - Почему?
        - Кто бы знал! Может быть - ошибка программистов, а может - так задумано…
        - Честно говоря, всё что ты говоришь - очень странно. То есть всё вокруг мне только кажется. Но чтобы проверить это и убедиться - мне нужно выйти из этой, как ты говоришь «игры». Но выйти я не могу, потому что некий загадочный сбой мне этого не позволяет… То есть, я должен просто поверить, что есть какой-то другой мир, где я лежу в какой-то там капсуле… Ребята, вы тоже думаете, что всё вокруг - ненастоящее?  - Димм оглядел окружавшие его лица.
        - Димм… Но ведь мы все помним себя… Дом, родных, друзей. Работа, у кого-то - учёба. Помним, как в игру заходили, как первый раз на Спауне очутились…  - Снежа тщательно подбирала слова.
        - Больше того, я тебе скажу,  - добавил Лазер.  - Среди игроков есть те, кто остался на связи с внешним миром и может обмениваться сообщениями с теми кто там, «наверху».
        Обрушившаяся на Димма лавина фантастической информации повергла его в смятение.
        Они полагают, что… Причём все так уверены! Странно, почему такая обескураживающая новость не вызывает никаких дополнительных воспоминаний… Капсула виртуальной реальности? Ну да - некое устройство для погружения в… Например, можно посещать музеи или даже осматривать базы марсианских первопроходцев… Марсианских? Марс - планета… Четвёртая от солнца. Древнеримский бог войны. Странно… Компьютерные симуляции… Однако это вовсе не новая информация, я всё время это знал! Но - какое это отношение имеет к окружающей реальности? Это ведь… какая-то фантастическая писанина? Мог я это у Лето вычитать? Хотя нет, слишком рационально… Может у аДээма? Добраться бы до своей библиотеки, перечитать… Занятно: вампиры с колдунами из книжек Лето - в том мире тоже реальность? Да ну, не может быть… А вдруг, наоборот, все их воспоминания - ненастоящие?! А те, кто якобы может разговаривать с «внешним миром», может, просто - шарлатаны, которые пользуются доверчивостью людей? Медиумы… С другой стороны кое-что похоже на правду. Кей тоже говорила, что миров - множество. И окружающая действительность действительно поначалу
казалась мне слишком непривычной! Нет, сейчас никаких выводов делать не стоит. Обдумаем, посмотрим…
        Димм слишком привык к тому, что живёт в странном, часто не поддающемся логике мире, давно смирился с тем, что слишком многого не помнит и не понимает. Если бы он принимал всё это слишком близко к сердцу, то давно сошёл бы с ума! Наверное поэтому он по привычке отодвинул всю эту фантасмагорию на задний план сознания: пусть полежит там на полочке в окружении других несуразностей и вопросов.
        А сейчас… Сейчас есть одна насущная проблема: чёртова заприваченная яма!
        - Надо сказать, вы меня озадачили. Я подумаю. К сожалению, сейчас в голову ничего умного не приходит… Кстати, знаете, что?  - Димм понемногу возвращался в «здесь и сейчас».  - Я пришёл к выводу, что вряд ли у них там есть цель нас здесь уничтожить. По крайней мере - пока. Я забыл про возможность возрождения. Ведь, насколько я понимаю, если кто-то здесь погибнет, он сможет возродиться у себя дома?
        - А ведь точно! Если Гомер хочет удержать всё в тайне, ему наоборот ни в коем случае нельзя допустить, чтобы кто-то из нас умер! Тем более, что у многих есть несколько точек дома и возродиться можно будет в любой из них…
        - Хм… Нашлось, значит, ещё одно слабое местечко. Но тогда в чём же суть затеи? Даже с выкупом становится всё не так ясно! Если у них нет возможности принудить нас к каким-то действиям страхом смерти, то тогда как? Может быть, действительно, нас просто надо было убрать на какое-то время, чтобы провести нужные голосования?..
        - Возможно… Да и времени слишком много уже прошло, если бы они хотели чего-то от нас - давно бы уже сказали. Я так думаю, мы уже суток восемь - девять здесь… Спать хочется зверски! Да, а что ты про слабые местечки говорил?
        Димм оглянулся наверх, понизил голос почти до шёпота:
        - Освещение, приват… Вы размер ямы прикидывали? Она ровно сто на сто, с учётом стен. Стало быть, в высоту приват сколько? Пять блоков. Минус пол. А что выше? Вероятность того, что там ещё один приват - почти нулевая. Слишком бессмысленные затраты… Им и так эта затея больше тысячи алмов обошлась… И свет. Наверху там освещено, но сюда свет доходит слабо… Чёрт их знает, почему яму не осветили…

        <Глашатай Таури>: Объявляется всеобщее голосование. Предлагается: включить в правила прямой запрет на постройку зданий хозяйственного назначения (ферм, складов и так далее), выше уровня земли. Необходимо проголосовать «За» запрет или «Против». Голосование объявлено.

        - Вот, бестолочи!..  - Димм поморщился.
        - А чего ты так? Так-то - здравая мысль, разве нет?
        - Мысль-то здравая… Реализация неумная! Помнишь скандал в Травяных землях, с этим, как его… Стэплером? Вот он в свою убогую коробку пару окон вставит и скажет, что это - жилой дом. И куда потом это правило засовывать?
        - М-да… О чём мы?… А, про приват. Ну и что? Нам-то что с того, что выше нет привата? Выпрыгнуть-то всё равно не выйдет!
        - Если там нет привата, туда можно будет влепить блок воды! И по водопаду подняться! Что нам смогут сделать эти гаврики наверху? Кроме того, я не слышал, чтобы там хлопали двери, когда они меняются. То есть там, возможно,  - есть свободный выход!
        - А воду-то откуда взять? У нас одни эти чёртовы лодки!
        - Тут сложнее, конечно… Но - мобы!
        - Мобы?
        - Мобы нам помогут… Позже расскажу.

        Глава 15. Беглецы
        ВЫХОД - ВСЕГДА ЕСТЬ!

        Димм очнулся. Он даже не помнил как отключился: прошлая декада была совсем непростой! И началась с нервов и переживаний, а потом ещё и этот немыслимый капкан.
        В яме было довольно шумно. Кто-то на противоположной стороне громко разговаривал, где-то вроде бы послышались женские рыдания. Димм вгляделся в полумрак: кто тут поблизости…
        - Олимп! Долго я? Ничего не проспал?
        - Да я сам вот только-только проснулся. Тут многих придавило, ещё бы!..
        Подошёл Ганимед.
        - Выспались? Доброе утро, если только сейчас утро. Слушайте, тут такое было!

        Пока половина пленников спала, произошли непонятные события. Сначала к охранникам заявился кто-то из начальства. Ходил поверху, отдавал какие-то распоряжения. Слышно было плохо, поэтому толком никто ничего не разобрал.
        Потом появился уже знакомый Кади. Он подошёл к краю ямы и громко спросил:
        - Есть голодные?
        Особо голодных не нашлось. Кади, тем не менее, бросил в яму пару стаков жареной картошки. Кто-то быстро догадался выкинуть из инвентаря лодки и картошку подобрали.
        - В общем, так: сидите тихо, не дёргайтесь. Если прыгать-бегать не будете, то сможете протянуть очень долго. Как только там…  - он неопределённо помахал рукой,  - всё порешают, вас выпустят. Всё ясно?
        Поднялся гвалт, снова оживились какие-то «друзья Гомера», крики, угрозы…
        Но на Кади это не произвело ни малейшего впечатления. Он постоял секунду, потом кивнул и скрылся за карнизом. В яму заглянул ещё один из охранников и тоже ушёл.
        Кто-то пытался кричать вдогонку, но всё было бесполезно. Через некоторое время воцарилась гнетущая растерянная тишина.

        Ещё приходили сообщения о двух голосованиях, на этот раз по приёму кого-то в граждане, но - о чём тут говорить…
        Димм выслушал новости, нашёл Лазера.
        - Ну что мыслишь? Все наши прогнозы по поводу выкупа оказались мимо…
        - Да уж. Ещё и еды подкинули. Ты прав был, однако. Скорее всего им просто нужно было нас на какое-то время убрать. И вероятно - дело всё-таки в голосованиях.
        - Похоже на то. Но, честно говоря - не очень понятно. Впрочем, гадать - нет смысла. Нужно действовать. Судя по всему - у нас появилось какое-то время, когда за нами некому будет приглядывать. Нужно использовать его по максимуму. Давай, людей соберём, я план изложу…
        Понемногу собрали всех в круг, успокоили пару бузотёров и одну плачущую женщину.
        - Друзья!  - Лазер начал первый.  - Многие меня знают, вижу старичков, которые, наверное, ещё помнят меня шерифом… Про нашу ситуацию говорить не буду, сами всё видите. Положение кажется безвыходным. Но есть некоторые мысли… Димм, давай.
        - Приветствую, собратья по несчастью!  - Димм не очень этого хотел, но получилось почти весело.  - У нас есть возможность выбраться! Исключительная удача, что охрана ушла… В общем, выход есть. Сразу скажу, что он хлопотный, не очень быстрый и довольно опасный. Наши тюремщики допустили ряд просчётов, которыми мы можем воспользоваться. Первое - и самое главное - плохое освещение. В нашей яме местами достаточно темно для того, чтобы спаунились мобы. Сейчас этого не происходит только потому, что везде - люди. Если мы все соберёмся на одной стороне,  - на другой наверняка появятся всякие мертвяки и прочая прелесть. Там, где есть мобы - будет и дроп…
        - То есть ты хочешь, чтобы мы, безоружные, без доспехов сражались со скелетами-лучниками, или - того хуже - криперами?! Это - без меня!..  - Эльтантор, щёголь в шикарном красно-чёрном комбинезоне выставил руки вперёд.
        - Нет, действительно! Мы и так в ужасном положении, нам не хватает ещё самим себе проблем добавить!  - поддержала его Oysa.  - У меня последняя жизнь и она совсем не лишняя!
        Согласно прозвучало ещё три-четыре возгласа. Основная масса народа, тем не менее, слушала пока молча.
        - Заставлять никто никого не будет,  - тихо произнёс Димм.  - Те, кто полагает, что драки им не плечу - могут заняться чем-нибудь другим. Думаю, что из полутора сотен человек мы найдём десяток-другой настоящих… (Димму ужасно хотелось сказать «мужчин», но он сдержался) опытных бойцов. Много и не надо, нападать на одного моба больше чем втроём-вчетвером нет смысла, получится просто свалка… А насчёт мнения Ойсы… Что ж. Оно имеет право быть. Однако, я предлагаю взвесить варианты. Мы можем ничего не предпринимать и просто ждать. Да, пока всё говорит за то, что подручные Гомера сейчас не заинтересованы в том, чтобы кто-то из нас погиб и возродился где-нибудь дома. Но есть ли гарантия, что и дальше будет так же? Если у этих уродов хватило наглости и презрения к людям, чтобы вот так, согнать как овец в загон чуть не четверть клана, то остановятся ли они ещё перед чем-то? Единственное, что сейчас их удерживает, по всей видимости,  - это нежелание поднимать шум… Они спокойно завершат свои сомнительные делишки, пока мы тут сидим, а потом - что? У вас есть гарантия, что после этого они не зальют нас тут
лавой? Или попросту не снесут остатки факелов, бросив на растерзание мертвякам и криперам? Ойса, ты всё ещё доверяешь словам нашего доброго самаритянина Кади? Решай!
        - Я не собираюсь ничего решать!  - в голосе Ойсы проскользнули визгливые нотки.  - Какой чёрт меня вообще понёс в вашу долбаную Белую страну! Испытания, голосования! Доголосовались чёрт знает до чего! В Приморье - люди живут как хотят, никто никого не трогает, никто никому ничего не должен! Живи себе тихонечко, радуйся жизни, цветочки выращивай…
        - Я искренне полагаю, что дела в Таури так обернулись именно потому, что слишком многие стали голосовать для галочки, не вникая ни во что, и не желая ни в чём разбираться… Очень удобно, когда за тебя всё решит кто-то другой: Правительство, Самсон, Гомер… Вот за вас и решили…
        - Да ты Гомера-то не трогай!  - подал из толпы голос, видимо, какой-то из «друзей».  - Кто сказал-то, что он тут при делах? Он сам всю жизнь с бандюками и уродами воевал!
        Снова вмешался Лазер:
        - Не смеши! Мозги-то свои включи! Ты и в самом деле полагаешь, что эти твари смогли бы оккупировать поместье Риссы и провернуть такую невообразимую аферу без ведома шерифов? Ты из предбанника Гомеру звонил, когда тебя раздевали как липку? Ну и как результат? Наш светоч, конечно, не ответил? Весь в трудах, в заботах? Здесь как минимум треть присутствующих его набирали… И он - ничего не знал?!
        Поднялся шум. Димм поднял руки, призывая к тишине.
        - Можно спорить и ругаться бесконечно. Факт в том, что выбор у нас небольшой. Либо ничего не делаем и бездумно ждём, пока кто-то распорядится нашей судьбой, либо - действуем по предложенному плану. Ну, или предлагайте свои варианты, я - не возражаю.
        Других вариантов не было. Димм продолжил…

        К бою готовились тщательно. Первым делом - освободили инвентарь от лодок, свалив их в один угол и дождавшись, когда они исчезнут. Потом каждого из бойцов - желающих было куда больше чем нужно!  - снабдили парой жареных картох (всё-таки - спасибо Кади!), тщательно обсудили возможные варианты. Все согласились с тем, что главное - не давать мобам спауниться слишком большими группами. Один-два - достаточно, максимум три.
        Разобрались на четыре группы, по пять человек: две основные, две на подмену, чтобы можно было по ходу боя заменять раненых. Все понимали, что дело опасное: без брони при несчастливом стечении обстоятельств, хватит и пары стрел…
        Прикинули место появления мобов, тщательно рассчитали минимально возможное расстояние. Оказаться слишком далеко от монстров тоже было нельзя - это давало лишние шансы скелетам… Наконец, всё было готово, большая часть народа собралась в одном углу котлована, воины заняли позиции, началась охота!
        Первыми заспаунились два зомби. Их просто порвали! К сожалению, чего-либо путёвого выбить из них не удалось. Но даже гнилая плоть сейчас была подмогой, позволяя экономить драгоценную картошку.
        Снова зомби, потом крипер, два скелета, паук… Всё-таки пять мужиков с огромными кулачищами, налетающие скопом - это тоже страшная боевая сила!
        Постепенно дело пошло. Зомбаков уже стали пропускать подальше, где их поджидали новые команды добровольцев, со скелетами же и криперами - не церемонились, приканчивая на месте.
        Когда выбили первую кожаную кирасу из скелета - подземелье огласилось восторженным рёвом. Впрочем, доспехи не являлись главной целью, хотя были, конечно, в строку. Главное, для чего всё затевалось - это железные слитки, которые очень редко, но выпадают из зомби. Другой важнейшей задачей было - добыть у ведьм палки. Три обычные деревянные палки - казалось бы - такая мелочь! Но - без них затея теряла смысл. Попутно нужно было собрать как можно больше паутинных нитей.
        Битва шла долго, очень долго. Воины отходили на нужное расстояние и как только появлялись мобы - что есть ног мчались к ним. Раненые отступали за спины, назад, а на смену им в бой шли всё новые и новые бойцы. Тварей приканчивали, собирали дроп, и всё повторялось вновь и вновь.
        Пока обходилось без потерь… Был, правда, один критический момент, когда Ворот слишком увлёкся в драке с ведьмой и, уже отравленный, попал под зелье урона. К счастью на гадину сразу навалились такой дружной толпой, что зараза вскоре испустила дух, захлебнувшись своим варевом. Выпавшую из неё лечебную бутылку тут же бросили Вороту,  - это спасло ему жизнь.
        Постепенно ситуация ещё улучшилась, так как в распоряжении пленников появилась пара луков. Один был обычный, собранный из нескольких разбитых, выпавших из скелетов; другой - изумительный зачаренный лук с прочностью и силой-три, да ещё и с починкой. Стрел, правда не хватало: всё, что удавалось добыть из скелетов, моментально расходовалось в азарте битвы, в основном на криперов.
        Через некоторое время Лазер пресёк этот непорядок, распорядившись, чтобы стреляли расчётливо: в криперов не больше, чем по одной стреле, а в ведьм - не больше двух-трёх. Дело было не только в экономии: многие были убеждены, что редкие разновидности дропа, особенно заветные слитки железа, можно было выбить исключительно руками или мечом.
        Сутки за сутками проходили в непрерывных схватках. Никто не мог сказать - сколько прошло времени - двадцать дней или тридцать… Всеми овладел какой-то неистовый азарт: ещё, ещё! Большая часть бойцов уже была слегка защищена: кожаные или золотые доспехи, пара кольчуг, у кого-то были даже железные сапоги. Обзавелись и оружием: в основном - луками, но было и два сильно изношенных железных меча. Теперь это была уже не деревенская ватага, а грозный боевой отряд.
        Чтобы ребята вовремя отдыхали и не теряли реакции, Димму с Лазером пришлось дважды чуть не насильно отправлять бойцов по очереди спать. Дело немного замедлялось, но потом возобновлялось с ещё большей силой.
        В один из дней мелькнуло сообщение о гибели Шмеля. «Пытался плавать в лаве…» Нельзя сказать, что он был для Димма прям-таки лучшим другом, но он был хорошим товарищем и правильным дядькой. Хуже всего, что он ждал от Димма помощи! А того самого развели как… Неизвестно было, оставались ли у Шмеля ещё жизни, вполне возможно, что и нет. Димму захотелось завыть волком. Впору было упасть духом. Но именно сейчас этого нельзя было допускать!
        Наконец, необходимые ресурсы были собраны. Пленники вновь разбрелись по яме, чтобы прекратить спаун мобов.
        Первым делом нужно было обзавестись верстаком. Это был самый слабый пункт плана. Они уже проверили предположение Димма: действительно, выше карниза привата не было. При этом им фантастически повезло: в дальней стене над карнизом виднелась деревянная чурка. Одна единственная! Нужно было во что бы то ни стало добыть её. Опасность заключалась в том, что если эта чурка находится в стене толщиной в один блок, то заставить её упасть в яму будет почти невозможно. Но - нужно было попытаться.
        Первым делом Димм скрафтил в инвентаре из кучи паучьей нити несколько блоков шерсти. Потом принялся ломать чурку. Она располагалась очень высоко, достать до неё можно было только в прыжке, но если прыгать и стучать непрерывно, то заметно было, что дерево поддаётся. Наконец, она дропнулась, но, как и ожидалось, осталась валяться там - наверху, в выломанной нише.
        Димм отошёл чуть назад, всмотрелся.
        Ура! Дыра в стене не была сквозной!
        Дальнейшее было делом техники. Димм подскочил и влепил в проём блок шерсти. Деревяшка вывалилась на карниз. Ещё по два куба: справа и слева заветной добычи. Один выше (Димм действовал наверняка)… И последний! Деревяха выскользнула из под шерсти и свалилась в яму.
        - А-а-аа!
        Лазер с трудом успокоил толпу: чёрт его знает, где сейчас охранники, не услышали бы!
        Это была победа! Кто-то тут же изготовил из чурки верстак, и поскольку в заприваченной яме ничего поставить было невозможно, его прилепили над карнизом, к установленным Диммом шерстяным блокам. Теперь нужно было скрафтить удочку: три палки, две нитки, дело нехитрое.
        - Так, ребята…  - Димм обвёл глазами людей вокруг.  - Нужен опытный рыболов. Необходимо забросить удочку прямо вон туда: - он показал на водопад, который виднелся наверху в дальней правой части пещеры.  - Если цеплять за камень, удочка быстро сломается, а у нас палок больше нет. Придётся снова охоту на ведьм устраивать. Кроме того - ловить придётся на слух, поплавок снесёт, его видно не будет… Наша задача - поймать три бутылки с водой. К великому сожалению - это тоже дело совсем небыстрое. Ну, хоть рыбкой попутно разживёмся.
        К удивлению Димма рыбачить вызвалась Снежа. Оказывается она одно время участвовала в соревнованиях «Царь горы», где нужно было вскарабкаться на вершину высокой конусообразной горки, цепляя при этом конкурентов, и не давая им опередить тебя. Удочкой Снежа владела просто виртуозно.
        Рыбалка оказалась очень долгой. Разный мусор при ловле попадается регулярно, но не сказать, что очень часто. Тем более, что нужен был не любой мусор, а вполне конкретный - бутылки с водой. У пленников была пара пустых пузырьков, доставшихся от ведьм, но водопад был слишком далеко, дотянуться до него, чтобы наполнить склянки, было невозможно…
        Даже когда Снежа выловила чаровальную книгу с заклинанием починки, не было такой радости, как в тот момент, когда в руках у них оказалась первая бутылка! Книга была редкой и ценной, но в данной ситуации - почти бесполезной. Конечно, просидев в яме ещё несколько месяцев, можно было насобирать железа и на наковальню, но так долго Димм задерживаться здесь не собирался.
        Времени на планирование дальнейших действий у них было вагон и маленькая тележка. Охрана к ним не наведывалась, создавалось полное ощущение, что о них тут просто забыли, как о ненужной вещи, выброшенной на свалку. В общем-то сейчас это им было уже на руку.
        Между делом Димм изготовил из десяти драгоценных железных слитков то, для чего и затевалась эта многодневная и опасная процедура: котёл и ведро. Это были ключи к спасению.
        Удочка почти сломалась, и Снежа начала впадать в уныние, но тут как по заказу случилось поймать ещё одну полуживую удочку. Ремонт дал неплохой результат: снасть удалось восстановить почти наполовину…
        ПОБЕГ

        Когда оставалось поймать последнюю бутылку, случилось непредвиденное. Всё встало на свои места, а план побега повис на волоске.
        Димму сообщение пришло одному из первых.

        <Глашатай Таури>: В связи с тем, что гражданин Таури Димм проигнорировал пять всеобщих голосований подряд без предоставления сведений об уважительных причинах, ему объявляется предупреждение. Неучастие в следующем голосовании повлечёт изгнание за систематическое нарушение правил клана.

        Потом сообщения посыпались рекой - одному, другому…
        - Проклятье!  - Димм помчался через всю яму к Снеже.  - Как успехи?  - он пытался выглядеть спокойным.
        - Ловится рыбка… Большая и маленькая. Ты чего такой взбаламученный?
        - Тебе пришло предупреждение? Ты представляешь, что произойдёт, если эти гады сейчас ещё одно голосование объявят?  - Димм говорил тихо, стараясь, чтобы больше никто не услышал.  - Нас всех моментально пнут из граждан… И потом мы даже выше привата потеряем возможность что-то ставить. Чуешь? И одна дорога у нас будет - в лапы зомби… Тем, у кого ещё жизни остались.
        - Блин! Точно… Но что же тут можно поделать, от меня же не зависит, что поймается! Ну, миленькая, давай, давай, бутылочка!
        В лихорадочном напряжённом ожидании время стало тянуться ещё медленнее. Прошёл ещё день.
        Наконец сверкнула искра удачи: три заветных бутылки были пойманы!
        - Быстрей, быстрей… Так. Показываю фокус!  - Димм прилепил над карнизом, рядом с верстаком пустой котёл.  - Раз!  - Один за другим он закинул в котёл все три пузырька.  - Два!  - Взял ведро и прямо снизу черпанул из котла…
        Всё-таки в этом странном мире (если он действительно выдуманный, то он точно выдуман людьми не очень нормальными!) многие вещи происходят самым неожиданным образом! Очень даже легко можно опустошить котёл снизу… Как это получается?!  - фиг знает! Но - вот результат!
        - Три!  - Димм плеснул из ведра на стену над карнизом, и в яму журча и булькая хлестанул поток воды. Водопад! Путь к спасенью…
        - Народ, мы успели! Действуем как планировали. В пещерах могут быть мобы, да и наверху, возможно,  - ночь. Поэтому разбираемся по группам, кому в какую сторону, у кого броня и оружие - вперёд…

        В принципе, им теперь охранники ничего сделать не могли бы. Вряд ли Гомер раздавал зелье урона кому попало. Но Димм, всё-таки, допускал такую вероятность, кроме того - скрытность и внезапность - это всегда дополнительный козырь. Поэтому выбирались не через нормальный выход, которым ушла охрана, а по расселине пещерного водопада.
        Димм с Лазером и Олимпом дождались, пока все скроются в темноте пещеры, потом поднялись сами, тщательно прибрав за собой: шерсть, верстак, котёл, водопад. Наверху разломали несколько лодок, сделали деревянные кирки. Дыру от чурки заткнули булыжником, срубленным поблизости. Пусть теперь гадают, что тут случилось!

        Выбравшись наверх, они, как пьяные, смотрели на великолепный восход, на зелень вокруг и вдыхали запах свободы. Народ уже разошёлся кто куда, и они стояли втроём, молча празднуя победу. Но, к сожалению, полностью насладиться триумфом не получилось. Едва солнце поднялось над горизонтом, как в чат прилетело:

        <Глашатай Таури>: Объявляется всеобщее голосование. Предлагается: В связи с фактическим самороспуском гильдии Зельеваров, все вопросы, касающиеся изготовления и продажи зелий, полностью передать в ведение Совета. Запретить частную торговлю зельями, а весь доход магазинов Совета направлять непосредственно в казну клана. Необходимо проголосовать…

        Положение было критическим! Добраться до дома до конца голосования было вряд ли реально, они вообще имели очень приблизительное представление о том, где находятся, и в какой стороне ближайший вход в метро. Изготовить часы на месте - тоже не получится. Смешно, но у них даже красная пыль была - из ведьм набили её немало… Но где взять золото? Хотя бы четыре слитка, можно было и с одних часов проголосовать всем троим. Попытаться добыть? Слишком долго! Но других вариантов просто не было.
        - Ребята, единственный шанс - попытаться нарыть золота прямо здесь!
        Они снова кинулись в провал, из которого только-только вылезли, бросились рубить штольню вниз. Золотая руда залегала глубоко, не выше тридцати блоков от бедрока, каменные кирки - тоже не супер, слишком медленные…
        Спустившись блоков на тридцать пять, они начали пробивать сразу три параллельных тоннеля. Казалось - им повезло: уже через пару минут они нашли золотую жилу! Небольшую, но как по заказу - ровно четыре блока! Однако, золото невозможно было добыть каменными кирками… Немного железа и угля удалось найти ещё раньше. Поставили печку. Выплавив три железных слитка и скрафтив кирку, они добыли драгоценную руду! В переплавку!
        Они не успели совсем чуть-чуть! Голосование закончилось. И тут же:

        <Глашатай Таури>: Решением шерифа Исландца в рамках его полномочий по должности, граждане, систематически нарушавшие правила клана, даже несмотря на официальные предупреждения, приговариваются к изгнанию из клана. Список нарушителей прилагается: …

        Димм с бессильной яростью врезал киркой по стене.

        <Сервер >: Вы не можете здесь это делать!

        Он устало опустился на пол, пробормотав:
        - А счастье, казалось таким близким!..
        - Гады! Даже золото из печки уже не забрать!  - Олимп тоже готов был упасть духом.
        - Думаю, если бы мы и успели - ничего бы не изменилось. Решения явно были подготовлены заранее, зачитаны одно за другим… Что кому потом можно было бы доказать?  - рассудительно заметил Лазер.  - Главное, что мы успели смотаться из ямы! Однако, теперь у нас проблема… как выбираться из Тау? Даже если нас пропустят к порталам, то… Платить-то - нечем. А выходить за границу без оружия и брони по нынешним временам - самоубийство!
        - Нужно искать кого-то, кто приютит на время. Если только с перепугу нам теперь везде от ворот поворот не устроят… По-хорошему, до Эрны бы добраться. Мне вот интересно - почему они её не тронули.
        - Слишком заметная… Так. Мы сейчас где-то в самой середине Озёрных лесов. До офиса Эрны - примерно на юг больше тысячи блоков… А мы даже мечи скрафтить не догадались!
        - Погоди… Отсюда до Лягушачьего, должно быть, рукой подать. Замок мой, конечно потерян, но если Орландо дома - то без помощи не останемся. К тому же от озера ветка метро до нашей штаб-квартиры и дальше…
        До дачи Орландо оказалось действительно не более четырёхсот блоков. Уже до полудня они вышли на берег озера. Долго всматривались в лес на противоположном берегу - не мелькнёт ли кто.
        - Вроде бы ещё никого! Представляете, какая морока полиции теперь? Сразу описать две сотни владений…
        Лазер скептически хмыкнул:
        - Ты в самом деле полагаешь, что Гомер вообще этим будет заморачиваться? Просто отдаст своим гопникам на разграбление…
        Орландо, к счастью, оказался на месте.
        - О!  - он смотрел на беглецов как на привидения.  - Вы где пропадали?!
        Димм кратко обрисовал ситуацию. Потрясённый Орландо долго молчал.
        - Нет, это… Неужели Гомер мог дойти до такого беспредела? Но он же не рассчитывает, что никто ничего не узнает? Даже если бы вас там всех прикончили, многие бы возродились и…
        - И что? Да ему всегда было плевать на людей! Даже популярность эта вся ему нужна была исключительно для достижения своих целей,  - Лазер не мог говорить о Гомере без раздражения.
        - Но он же потеряет поддержку, голоса…
        - Полагаешь? Половина клана сейчас - новички, большая часть которых, насколько я понимаю - бывшие рейдеры. А у этих утырков совсем другие моральные ценности. Не удивлюсь, что такая масштабная и хитроумная операция, позволившая подчистить неугодных, да ещё и обобрать их как лохов - только поднимет его авторитет. А если кто из оставшихся старых граждан начнёт возникать, то - технология уже отработана. Какая-нибудь простенькая подстава и - привет. Да и про зелье урона не стоит забывать. Нет человека - нет проблемы…
        Орландо без вопросов подкинул беглецам по несколько алмазов на телепорты, снабдил едой, бронёй и оружием. Но к порталам идти не рекомендовал: там могли возникнуть самые непредсказуемые проблемы.
        - Слушайте! Идея есть! Сейчас…  - Орландо с кем-то некоторое время переписывался.  - Отлично. Подождём до вечера. Сейчас вам лучше где-нибудь прилечь, чтобы ники не светились, вдруг, всё-таки, кто-то из Гомеровских притопает. И да, я же часы вам забыл дать!
        Слишком долго ждать не пришлось. Солнце висело ещё довольно высоко, когда откуда-то возник…
        - Док! Ты как здесь?! Тебя же… Ты же…  - радость беглецов была неподдельной, хотя и немного разбавленной недоумением.
        - Бродяги! И что бы вы без меня делали?  - проворчал Док, что называется «улыбаясь в пшеничные усы».  - Пойдём, не будем терять времени.
        Он направился к лестнице в подвал. Димм догадался, что Док добрался сюда через Нижний мир. Что ж. Пожалуй не самый плохой вариант…
        У портала распрощались с Орландо.
        - Может - с нами?  - спросил Лазер.
        Орландо долго молчал.
        - Я много думал… Вот - власть в моей… нашей стране захватили какие-то уроды. И что же делать? Вам, допустим, выбора не оставили, вы теперь физически не сможете здесь ничего предпринять. Но я и другие… Мы что - просто должны уйти, оставив нашу землю на поживу этой серой гвардии? Наверное, всё-таки правильнее будет, пока остаётся такая возможность, попытаться что-то сделать здесь, изнутри… Попытаться исправить… Тем более, что на каждом из нас есть доля вины, что всё так вышло. Так что я пока остаюсь. Давайте, счастливой дороги!

        Они прошли через портал и оказались в уже знакомой Димму красной пещере. Совсем рядом колыхался фиолетовый туман портала в его бывший замок.
        Док долго внимательно осматривался, прислушивался. Потом повёл маленький отряд длинными извилистыми коридорами. Блоков через двести, он по каким-то одному ему известным ориентирам нашёл нужное место и начал пробивать дыру в стене.
        - Держи, заделывай за нами ход,  - Док кинул Димму стак незерита.
        Ещё блоков через тридцать они вышли в широкий обустроенный тоннель, по которому вдаль убегали рельсы. Вагонетки у Дока тоже были под рукой. Железка здорово сэкономила время.
        Наконец они остановились, вылезли из вагончиков и Док снова вёл их какими-то секретными тропами, маскируя за собой проходы. Они поднимались всё выше и выше, пока, наконец, не оказались под сводом из чёрно-серого камня. Бедрок.
        Док воткнул в стену красный факел, сработали поршни и открылся проход в помещение, в котором виднелась странная конструкция. Беглецы вошли туда и оказались замурованными в крохотной комнатушке.
        - Так. Объясняю.  - Док показал под потолок.  - Видите: вагонетка на рельсах? Над ней слой бедрока всего в метр. Если попытаться сесть в эту вагонетку, а потом сразу встать, то окажетесь по пояс в бедроке. Приятного в этом мало, и времени на раздумья будет немного… Иногда получается выпрыгнуть, но - только иногда… Поэтому, чтобы не рисковать, вот: - Док выдал каждому по паре жемчужин эндера.  - Встаёшь, подпрыгиваешь, бросаешь жемчуг. Ясно? Димм, давай первый.
        Димм терпеть не мог этих телепортов при помощи жемчуга. Тошнотворное ощущение, что тебя раздирают на куски, а потом всю эту кучу ошмётков зашвыривают чёрте-куда! И вот ты стоишь, не уверенный, что тебя собрало в правильном порядке, тело наполнено болью, в голове туман… Ещё занятнее было телепортироваться, стоя наполовину замурованным в камень… Нет. Такие приключения Димму были точно не по вкусу. Однако, когда он пришёл в себя, поел, восстановил здоровье и огляделся,  - был поражён.
        Под красноватым небосводом раскинулась бесконечная чёрно-серая плоскость. Неподалёку ютился крошечный городок: с десяток чанков, аккуратно расчерченных сеткой дорожек на одинаковые квадраты, и в каждом квадрате - какое-нибудь строение, окружённое изгородью из совершенно чужеродной здесь листвы. Посёлочек окружал простой деревянный забор, к которому было привязано несколько лошадей. Нигде не было видно ни души. Стояла полная тишина: гнетущая, почти осязаемая.
        Когда все четверо оказались наверху, Док подвёл их к коновязи.
        - Ну, вот вам транспорт. Поскачете строго на север, там местами факелы стоят, чтобы не сбиться. Не теряйте направления, если заблудитесь, то с концами! Доберётесь до портала, он выведет вас сразу в Тусу. Если будут интересоваться - скажете, что шли через ад, заблудились… Наврёте чего-нибудь. На поездку алмазы есть? Отлично. В Тусе не задерживайтесь, Самсон парень адекватный, но себе на уме. На Спауне можно будет у пиратов временно остановиться, Джека или Пупыря найдёте… Ну, там разберётесь.
        - Ты остаёшься, что ли? Может?..  - Олимп мотнул головой в сторону лошадей.
        - Дела у меня ещё…
        Лазер молча кивнул Доку, Димм помедлил, не зная, что сказать.
        - Спасибо.
        - Не за что. Лошадок там у портала привязать не забудьте, а то потеряются…
        Попрыгав в сёдла, трое беглецов быстро скрылись в багровом сумраке.

        Глава 16. На Дальнем берегу
        ПЕРВЫЕ ВСТРЕЧИ

        - Мне кажется, это - ловушка.  - Димм задумчиво качал головой.  - Кто такой этот Азха? Мы его не знаем - от слова «совсем»!
        - Допустим. Но с другой стороны - какая разница? Здесь - кругом сплошная ловушка! Насколько можно судить, «Старатель» - единственное относительно безопасное место. А потом, так или иначе, нам всё равно придётся туда заглянуть. Тебе нужна информация о Крепости, а получить её можно либо в Пригорье, либо в Пьяном Поле, либо - вот…  - Пильвен рассеянно потыкал в стену мечом.  - В Пьяное Поле соваться - риск не меньший, если не больший, в Пригорье ты стесняешься… Варианты? А для меня возможность оказаться в самом сердце земель Сивальдо и составить их подробную карту - неслыханная удача!
        Димм вздохнул.
        - Ну… Ещё есть время подумать. До утра.

        Идти в Пригорье Димм не то, чтобы стеснялся… Просто он никогда никому не навязывался. Давно-давно, когда после бегства из Таури он почти неделю неприкаянно сидел в таверне Озёрной, не зная куда податься, он связался с Кригором, и прямо спросил, нельзя ли как-то затесаться к ним в Дальние земли… Тот ответил уклончиво:
        - Димм, понимаешь, я не могу принимать такие решения в одиночку. Вся компания должна дать добро. Я поговорю с народом, если что - с тобой кто-нибудь из наших свяжется.
        Прошло много дней. Никто не связывался… Ну и ладно.

        Пьяное Поле - сталкерский посёлок в полутора километрах к югу от Пригорья - действительно слыло местечком небезопасным. Когда-то это была деревушка местных, но сейчас о носатых там не осталось даже воспоминаний. Неизвестно, что с ними сталось: может, зомби постарались, а может, и не только зомби…
        Ошивался там народ самый разношёрстный: бригады сталкеров, отчаянные одиночки, несколько небольших рейдерских шаек, ещё какие-то тёмные личности и, конечно, люди Муравья.
        Муравей поддерживал в Пьяном Поле некое подобие порядка. Он поставил на полдеревни приват, в котором выстроил склады, гостиницу и торговую площадь. Гостиницей пользовались в основном только для того, чтобы можно было в безопасности выспаться: слишком дорого; да и арендовать склад - тоже стоило немало…
        За пределами же привата царил древний Дикий Запад. Хотя особо резвых нарушителей спокойствия охрана Муравья без разговоров отстреливала, всё же в Пьяном Поле и его окрестностях жизнь была лихая: то и дело кого-то грабили, кого-то убивали, кто-то погибал на дуэлях или просто в драках…

        «Старатель» находился непосредственно в Крепости. Рассказывали, что бар запривачен Остроушкой, и она даже торгует там зельями. Это было очень загадочно: как можно заиметь своё владение прямо в землях Сивальдо? Но факт оставался фактом - посреди этого нагромождения лабиринтов, ловушек и беспредела тварей (во всех смыслах) существовало местечко, в котором можно было передохнуть, не опасаясь бандитов и почти не опасаясь мобов.
        Димм очень удивился, когда увидел, насколько на Дальнем берегу бурная жизнь. Нет, конечно, толпами народ здесь не бродил: даже те из рейдеров, кто каким-то образом обнаружили путь до таинственного замка, старались держать место в секрете: слишком уж прибыльный кусок, зачем же им делиться… И тем не менее, по прикидкам Пильвена выходило, что разных искателей приключений, сумевших добраться до этих загадочных земель, было не меньше нескольких десятков.

        На Азху они напоролись неделю назад, когда, пытаясь обогнуть Дальнее море с севера, шли по Камням, перебираясь вплавь с островка на островок.
        Взобравшись на очередную скалу, они увидели как с юга показалась лодка. Затаившись, они проследили, как судёнышко причалило к соседнему острову, и на каменистый берег выбрался какой-то человек. Он спрятал лодку, врубился в камень и запечатал за собой проход. Ник его некоторое время маячил на одном месте: незнакомец явно не собирался углубляться слишком сильно.
        - Или у него там тайник, или на ночлег устраивается…  - прошептал Димм.
        Пильвен согласно кивнул.
        Действительно, через несколько минут ник исчез - Азха либо присел, либо лёг спать. Выждав ещё какое-то время, они подобрались к убежищу незнакомца, и осторожно продолбили дыру.
        Нора была явно временной: ни сундуков, ни, даже, верстака. Просто пещерка два на два с факелом на стене. Азха спал прямо на каменном полу. Срубило его капитально - на стук кирок и голоса он даже не реагировал.
        «М-да. Лёгкая добыча»,  - подумал Димм, переглянувшись с Пильвеном. Тот тоже покачал головой. Азхе крупно повезло, что он попался на глаза не каким-нибудь головорезам, а людям интеллигентным и порядочным. Рейдеры бы цацкаться не стали - прикончили бы его в два меча, обобрали бы и - дело с концом.
        Решили дождаться, пока незнакомец проснётся: будить смертельно уставшего путника было как-то неловко. Остатки дня и всю ночь провели в разговорах, сидя на полу и поглядывая между делом на спящего.
        Смертоубийство, таки, чуть не случилось: едва очнувшись, Азха вскочил, мгновенно вооружился мечом и изготовился к бою. Если бы он кинулся первым, то, ничего бы не оставалось, как вступить в драку, а там - двое на одного… Но, к счастью, всё обошлось:
        - Тихо, тихо, тихо!  - Димм поднял пустые руки вверх.  - Мы тебя десять раз бы могли прикончить, если бы было такое желание! Убирай меч, поговорим.
        Азха недоверчиво отступил подальше в угол.
        - Чего надо?
        - Ты с Крепости приплыл? Нам бы проводника хорошего…
        - Ну, с Крепы. А вы - кто?
        - В смысле - «кто»? Люди. Собираемся туда сходить, вот, разузнать хотим, что и как там… С чего начать.
        - Чтобы узнать, что там и как, люди бешеные деньги платят вообще-то…
        - Да ладно, мы же, прям, все секреты у тебя не собираемся выведывать. Так, в общих чертах… В конце концов, должен же ты нам быть благодарен, что мы тебя не грохнули, пока ты спал, как сурок. Ну, а за реально ценную инфу, можем и заплатить.
        Димм подозревал, что в большей степени убедили Азху пообщаться не соображения благодарности, а понимание того, что два меча выглядят куда убедительнее, чем один… Так или иначе, постепенно он разговорился. Кое-что интересное и в самом деле удалось узнать, ту же дорогу до «Старателя», а в итоге договорились встретиться там через две недели: Азха обещал познакомить их с полезными людьми, а потом собирался отправиться в пещеры под Крепой, и согласился - если захотят - взять их с собой.

        Они не теряли время зря. За неделю оборудовали себе убежище и, как следует, осмотрелись. Гряда каменных островков обрывалась в небольшую симпатичную бухту, а за ней обнаружилась странная обширная местность, представляющая собой настоящий лабиринт из рек, речушек, проток и озёр. Холмистые берега зелёных островов густо заросли дубами и берёзами, под которыми было полно грибов и огромных красных роз.
        Поначалу казалось, что ориентироваться в этой путанице водоёмов будет просто невозможно, но постепенно они освоились. Большие Плавни, как назвал эту местность Пильвен, раскинулись огромным почти круглым пятном более чем на тысячу блоков, а по периметру были окружены кольцом песчаных пляжей. С северо-востока в Плавни текли три реки, свиваясь там в запутанный клубок проток и заводей. Через широкое ущелье меж высоких каменистых берегов этот водный лабиринт соединялся с морем.
        Плавни располагались примерно в тысяче блоков к северо-востоку от Крепости. Это делало их относительно безопасным местом, поскольку и Пригорье и Пьяное Поле находились далеко на западе, практически на противоположном берегу моря.
        Пару раз Димм с Пильвеном плавали к землям Сивальдо, картографировали берега и даже один раз уже видели саму крепость - её величественный восточный фасад, обрывающийся прямо в воды Портальной бухты (название они знали со слов Азхи).
        Димм до мелочей запомнил тот день. Когда он впервые увидел эту громаду, у него просто захватило дух. Ему не доводилось видеть прежде ничего подобного (зыбкие ускользающие видения из снов - не в счёт). Даже не приходило в голову, что такое вообще можно построить! Справа стена из стекла и многочисленных кварцевых колонн врастала в скалу с водопадом и пиком, увенчанным каким-то архаичным замком, а слева в небо возносилась башня таких размеров, что в ней легко поместился бы целиком его старый дом на озере, а её верхушки было просто не рассмотреть: она скрывалась где-то за облаками!
        Они вошли в бухту и замерли с раскрытыми ртами. Потом Пильвен лихорадочно повернул к берегу, выскочил из лодки и начал карабкаться на портальную гору.
        Изначально в планах была лишь морская разведка, поэтому Димм приглушённым голосом окликнул его:
        - Ты куда? Если нас заметят?!
        - Не-не-не… Я просто обязан на это посмотреть!  - пробормотал тот, мотая головой.  - Это ж какое-то феноменальное сооружение! И зарисовать, опять же…  - Пильвен уже держал в руках свежую, пока что девственно чистую, карту.
        Димм понял, что остановить сумасшедшего географа ему не удастся, и тоже полез за ним. Когда-то на вершине этой горы, возвышавшейся на противоположном от крепости берегу бухты, располагался портал, который вёл сюда, видимо, прямо со Спауна. Сейчас рамка портала была полуразрушена, но вид на крепость от этого не становился менее захватывающим.
        Через минуту, стоя у ограждения портальной площадки и рассматривая грандиозную постройку, Димм испытал странное раздвоение: часть его с восторгом и трепетом озиралась вокруг, а другая часть отчётливо понимала, что он здесь уже бывал и не раз и не два; в памяти даже всплыли названия: «Костровой ярус», «Чаровальная башня»… А вон там под водой должен быть секретный вход в подземелья!
        В это время на верхнем ярусе крепости среди лиан, свисающих с огромного тропического дерева, появились три маленькие фигурки. Димма с Пильвеном заметили, махнули рукой.
        Неизвестно, кто это был: может - сталкеры, но может и бандюганы. Вряд ли их начали бы преследовать: слишком далеко, да и смысл… Но Димм решил не рисковать:
        - Давай-ка сматываться…
        Пильвен тоже заметил незнакомцев и согласился: пожалуй, лучше удалиться. Они быстро сбежали с горы к лодкам и помчались подальше от земли.
        В тот же день они успели вернуться к восточному берегу залива, где на пустынном песчаном полуострове обнаружили симпатичную дикую деревушку, ещё не потревоженную людьми. Направляясь вдоль берега на север, они вернулись к устью Плавней - «Вратам» и незадолго до наступления темноты добрались до своего убежища…

        Приближалось время назначенной встречи с Азхой.
        Димм ещё какое-то время молча размышлял.
        - Впрочем, ты прав. Попадём в засаду - будем действовать по ситуации,  - он снова вздохнул.  - Мне всё равно необходимо как-то здесь зацепиться; нужны знакомцы, связи… Одному никак. Ты не передумал уходить дальше?
        Пильвен покачал головой:
        - У каждого своя дорога.
        ПИЛЬВЕН

        Познакомились они случайно, в Приморье; это была занятная история.
        Выбравшись из Таури, Димм довольно долгое время провёл в Озёрной, пытаясь найти какие-нибудь заказы на работу, однако поначалу это казалось гиблой затеей: Озёрная была грандиозным торговым перекрёстком мира, но механизмы здесь мало кого интересовали. Постепенно, однако, всё наладилось как-то само собой. Эльфи свела его с Кицунэ, чуть позже из очередной долгой командировки вернулся Толкован, и дело стронулось. Толкован работал, главным образом, в Приморье, выполняя разные строительные заказы под «крышей» Гильдии Свободных Строителей. Опытный схемотехник оказался им очень даже кстати, и с той поры без работы Димм не сидел.
        Далеко на северо-восточных границах Приморья, сразу за Суровыми горами раскинулись чудесные безлесные холмы, часть которых поселенцы превратили в подобие древнего городища. Широкая речная петля охватывала Зелёный Посёлок подобно старинному крепостному рву, создавая естественную преграду ночной нечисти. Внутренний берег дополнительно приподняли, насыпав невысокий вал, а поверху вала поставили простенькую двухметровую стену с карнизом для защиты от пауков. Вышло замечательно: вылитая древняя русская крепость Опочка!
        Посёлок был поделен на семь приватов, в которых уже стояли какие-то немудрёные домики, но у ребят, видимо, появились деньжата, и они решили обзавестись чем-нибудь позаковыристей. Заказ был очень солидный: семь особняков, да каждый по индивидуальному плану, да чтоб всё вместе смотрелось единым целым… У Димма там, впрочем, особо интересных задачек не было: парочка подземных автоферм и всякая мелочёвка.
        В тот день он занимался освещением периметра. Он засветло закончил установку ламп в дно реки вокруг посёлка и занялся заменой факелов на ограде на симпатичные фонарики. На стене было практически безопасно, поэтому делать перерыв на ночь не было никакого смысла. Работа кипела.
        Когда стемнело, появился Пильвен. Димм не сразу обратил на него внимание, но, услышав хрипы зомби, всмотрелся…
        Незнакомец брёл со стороны деревеньки Ущельной, располагавшейся в нескольких сотнях блоков к северу. Почему-то он шёл не по огороженной забором ровной и безопасной дорожке, а прямо по полям, по холмам, и зомбаки со всей округи плелись за ним рычащим и стонущим хвостом.
        Однако Пильвен не обращал на них ни малейшего внимания: он невозмутимо шагал, уткнувшись носом в карту, которую держал в руках, и по сторонам вообще не смотрел. Одет он был тоже шикарно: алмазные сапоги, железные штаны, сияющий зачаркой золотой шлем… И стандартная голубая футболка.
        Димм понял, что если не вмешаться, то вскоре неминуемо произойдёт несчастье, но не смог отказать себе в удовольствии полюбоваться на представление. На всякий случай он достал из инвентаря лук, проверил стрелы (штук двадцать оставалось), и с любопытством стал наблюдать за развитием событий.
        Пильвен дошагал до реки-рва, всё так же не обращая на окружающую действительность никакого внимания, повернул налево и направился вдоль берега. В этот момент неторопливые преследователи стали его настигать.
        Димм всадил в ближайшего мертвяка пару стрел. Удачно. Пильвен при этом и ухом не повёл! Димм прикончил ещё одного. Ситуация становилась всё более интересной: навстречу странному путешественнику показались ещё два зомби.
        Наконец, они встретились. Получив мощную оплеуху, Пильвен, наконец, очнулся. Он попытался отскочить назад, но там его догоняли ещё трое хрипящих гадов. Он спрятал карту, выхватил какое-то оружие и отважно бросился на врагов. Димм, разглядев, чем сражается Пильвен, окончательно развеселился: тот держал в руках лопату.
        Уложив четверых зомбаков из лука, Димм дождался, пока Пильвен справится с последним.
        Пильвен удивлённо оглядывался. Было полное ощущение, что он только сейчас заметил вал, ярко освещённую стену, Димма.
        - О! Уже темно! Добрый вечер.
        - Привет. Как лопата? Хорошо против зомби помогает?
        - Хм…  - Пильвен внимательно осмотрел инструмент.  - Вроде бы меч доставал… Вот: меч.  - Он спрятал лопату и вооружился отличным алмазным клинком.
        - Ты дальше собираешься? Или, может, ночь переждёшь? Давай, двигай сюда.  - Димм проделал дыру в ограде и поставил под стену пару блоков земли.
        Пильвен переплыл неширокую речку и взобрался наверх.
        - Ну, ты даёшь!
        - Да, что-то задумался… Не заметил, как стемнело.
        - Ну ладно - зомбаки. А если бы на криперов напоролся?
        - Ну… Как бы, я и напоролся… Терпимо. У меня есть зелья.
        - А, это ты после встречи с крипером в таком наряде… Заметно. А зелья - это хорошо. Только чтобы они помогли - их вовремя выпить нужно.
        - Ух ты! И точно: нагрудника нет! Чёрт. Нужно завязывать с этими мантрами…
        - Какими мантрами?  - удивился Димм.
        - Мантры буддийские. Путь дальний, однообразный. Шагаешь так, мантры читаешь, медитируешь на ходу, очищаешь сознание…
        Выяснилось, что Пильвен - географ. Он задался целью создать полную карту Приморья, и его ближних окрестностей и потратил на это дело уже почти год. Оставалось не очень много: зарисовать восточную границу.
        Теоретически Пильвен жил в южной столице, в Гавани: у него там был приват с небольшим коттеджиком в пригороде. Но дома он бывал нечасто, в основном путешествовал. Правительство Приморья не считало нужным снаряжать специальные картографические экспедиции, но за карты, зарисованные энтузиастами - исправно платило небольшие деньги. На эти доходы Пильвен и перебивался. На снаряжение, чистые карты и зелья - хватало, и его это полностью устраивало.
        Он оказался интересным собеседником: владел массой сведений по географии Дельты, обошёл и Тусу и всё Приморье, бывал когда-то и в Таури. Ещё он наизусть знал названия и расположение всех известных деревень местных жителей во всех трёх кланах, вообще был знатоком местной этнографии: глубоко разбирался в обычаях носатых, их религиозных и философских воззрениях и считал чуть ли не личным долгом пробудить и защитить как можно больше деревень до того как их разграбят рейдеры или уничтожат зомби.
        Пильвен и привёл Димма на Дальний берег. Причём дороги он не знал, он её вычислил! Правда, это было уже позже, месяца через полтора. В тот день Димм закончил очередной заказ, получил расчёт и, сидя в Озёрной таверне, рассказывал…
        «Построил один мужичок мобоферму. Обычную, не на спаунере. Пять этажей с водосбросами, шахта… Ферма, причём, была настроена для набивания опыта: всякая нечисть, падая в шахту, не разбивалась вдребезги, а только ранилась. Ну и спускался этот товарищ время от времени вниз повоевать: и лута набить и опыта…
        И как-то так получилось, что прямо в шахте один скелет случайно пульнул в крипера. Крипер, как положено, разозлился и рванул. Разнесло всё основание шахты, а прямо под ней оказалась ветка метро.
        И нечисть со всех пяти этажей фермы начала туда сыпаться и расползаться.
        Кошмар! Представить только: едешь в метро, мнишь себя в полной безопасности, и вдруг врезаешься в толпу мобов. Реально толпу: десятки криперов, скелетов, ведьм, зомби…
        А хозяин-то фермы при взрыве - погиб. Хорошо, хоть, не с концами. Но всё равно, пока оклемался, пока вернулся… А заделать дыру без владельца не могут - приват же… Ветка метро - оживлённая, главная линия северо-западная, и там такая войнуха пошла - жуть!
        Дальше - хуже. Хозяин, не подумав, в чём был бросился к провалу - свой дроп спасать. Меч там у него неплохой, с добычей-три, бронька какая-то… Едва прибежал - его снова грохнули влёт. К этому времени в метро полегло уже человек десять-двадцать случайных прохожих-проезжих, и вся эта неживая шатия - скелеты, зомби - капитально приоделась в собранный лут. И вооружилась соответственно. Такая гвардия получилась, мама не горюй: все гады кругом в чареных алмазках, с клинками прокачанными…
        В общем, кончилось тем, что пришлось срочно собирать ополчение, отвоёвывать метро, окрестности. Ферму, конечно, починили… Трудов всё стоило неимоверных. А на будущее, во избежание, так сказать, и заказали автоматическую блокировку фермы придумать на случай очередной разгерметизации… Сказать по правде - достаточно было низ шахты и основание из обсидиана сделать, но - зачем же от хорошего заказа отказываться…»
        И тут пришло сообщение.

        <Пильвен>: Димм! Такое дело: я почти уверен, что вычислил местоположение Дальних земель и замка Сивальдо. Это не очень близко, и мне нужен опытный попутчик. Ты как насчёт прогуляться?

        Это был выигрышный билет. Димм конечно согласился. Он сам не очень понимал на кой ему сдались эти Дальние земли, но иррациональная внутренняя уверенность в том, что именно в замке таинственного герцога можно будет найти разгадки и ответы на многие вопросы почти не оставляла ему выбора. К тому же частенько вспоминались слова Кей: «Для тебя - это просто напоминание об одном незаконченном деле…» Незаконченных дел он не любил.

        Путь до «Старателя» оказался не таким уж сложным. А может быть - им в этот раз просто повезло.
        В ярком свете дня окрестности Крепости совсем не казались мрачными и зловещими, и даже риск наткнуться на банду грабителей на подходе представлялся каким-то абстрактным… Видимость - миллион на миллион, море, потом почти безлесные равнины - ну где тут прятаться засаде?
        Без происшествий они доплыли до земель Сивальдо и вошли в Портальную бухту. У Димма было ощущение, что он знает, где находится секретный и относительно безопасный подводный вход в крепость, но сейчас он решил обойтись без самодеятельности и следовать инструкциям Азхи.
        Причалив у самых стен (Димм снова был просто подавлен грандиозностью строений), они поднялись вверх по водопаду, перебрались через ограду и по узкой извилистой лесенке вышли на костровой ярус. Он назывался так из-за костра из адского камня, который пылал посреди поляны день и ночь, озаряя колонны и перекрытия зыбкими красноватыми отсветами.
        Пол был земляной, покрытый тёмно-зелёной травой; стен как таковых не было: ярус представлял собой просторную поляну-площадь, сверху перекрытую вышележащими этажами замка. Отсюда можно было попасть в несколько разных мест: в огромную юго-восточную башню, в верхние лабиринты, в ходы, ведущие к тюрьме и казармам…
        Несмотря на день, они наткнулись на парочку зомби, которые, видимо, слонялись здесь ещё с ночи, пользуясь тем, что прямые солнечные лучи не пробивались под сумрачные своды. Мертвяки были даже без брони, поэтому особых хлопот не доставили.
        Согласно указаниям Азхи следовало идти вглубь яруса, дальше по узкой улочке выйти к главному залу, но не заходить в него, а двигаться почти до конца - до противоположной угловой башни, которая возвышалась посреди широкой парадной лестницы. Там, в башне должен быть вход в загадочный «зимний сад».
        Оказавшись возле больших полуразрушенных ворот, ведущих в колонный зал, Димм и Пильвен предпочли туда не заглядывать, и как можно быстрее убраться: в присутствии людей в там незамедлительно начинали спауниться скелеты-лучники.
        Добежав по ярусу до парадной лестницы, они спустились к основанию Северо-западной башни и быстро нашли среди наносов земли почти незаметную узкую щель под землю.
        Как и всё в этой фантастической крепости, зимний сад поражал воображение! Небольшое сильно вытянутое озеро окружали лужайки и невысокие холмы, покрытыми травами, цветами и даже деревьями. Со стороны входа берега озерка были убраны в каменную набережную. Всё это было укрыто вышележащими ярусами и с двух сторон отгорожено от улицы высокими кварцево-стеклянными стенами.
        В саду царил сумрак, разгоняемый льющимися через фасад косыми лучами солнца и сполохами нескольких огромных костров. Здесь не было совсем темно, но хватало мрачных закутков по углам, где тьма призывала из вечной пустоты своих тварей. Неподвижная вода озера казалась чёрной и густой.
        Нужно было, нигде не задерживаясь, метнуться до берега, пересечь озеро строго на юго-восток и отыскать в полутьме вход в грот, в котором и находился бар.
        Всё прошло без осложнений. Бредя по пояс в воде, они скользнули в тёмный проём и через несколько метров вышли на сухое место. Каменные своды, факелы, арки на три стороны. Над левой аркой - табличка: «Бар Старатель».
        В узком коридорчике им навстречу попалась шумная весёлая компания - четверо то ли сталкеров, то ли рейдеров (сказать по правде, на Дальнем берегу провести грань между этими понятиями было затруднительно, да и вообще, одно другого не исключало).
        - О, зелень! Вы откуда в здешних краях?  - шедший впереди приостановился. Его звали Барракуда.
        - Из лесу, вестимо,  - прищурился Димм. Пильвен промолчал.
        - Орлы, орлы! Вдвоём, что ли, решили счастья пытать?
        - Да мы пока только до «Старателя», осмотреться.
        - Чем больше народу в Крепе, тем опаснее становится. Нечисть множится, а деспауна почти не происходит. В шахтах Гамильтона от пещерников уже спасу нет! Так что вдвоём я бы уже не советовал… Держи, на удачу!  - Барракуда бросил Димму какую-то книжку.  - Будете в Поле - в кабаке меня найдите. Мне народ в бригаду нужен.
        - Лады. Посмотрим… А вы чего такие счастливые?
        - Хо! Я на вас посмотрю, когда после недели в катакомбах живыми выберетесь, да ещё с хорошим хабаром! Давайте, бродяги…
        Проводив взглядом боевой отряд, Димм покачал головой.
        - Видишь, даже вдвоём, говорят, опасно. А ты меня одного здесь оставить хочешь!
        Пильвен хмыкнул.
        - Не унывай, я в тебя верю! Что он там подкинул?
        Димм посмотрел книжку. «Дорога к железному ручью», автор - какой-то Бугель. Полистав страницы, он понял, что это что-то типа самодельного путеводителя по подземелью. К сожалению, на данный момент эти записки были практически бесполезны: в них описывался маршрут от какого-то неведомого «муравейника» до не менее загадочного «железного ручья». Но что это за хитрые местечки, где они находятся, за каким лешим туда идти?
        - Глянь,  - Димм отдал книжку Пильвену.
        Они прошли до конца коридора, повернули налево и оказались у входа в довольно уютную пещеру, в которой и был оборудован бар.
        РАНДЕВУ

        Стены из дикого камня местами были выровнены каменным кирпичом, свод, с песчаниковыми вставками поддерживался дубовыми балками. По стенам метались трепещущие отсветы огня.
        Большую часть помещения занимал стол буквой «г» с креслами вокруг. Слева пылал камин, у стен - несколько сундуков-магазинов по продаже зелий, На стенах, спинках кресел тут и там были нацарапаны странные надписи:

        «Джек сидел здесь в последний раз. Помянем!»
        «Серый, жду тебя на чёртовом зубе, Сусанин»
        «Куплю смысл знаков на сзб»…

        Направо через невысокую арку виднелось ещё одно похожее помещение; без камина, зато украшенное зелёными саженцами в глиняных горшках.
        В зальчике было довольно тесно. За столом сидели, о чём-то негромко переговариваясь, пятеро незнакомцев. Сидевший к входу спиной Кревель оглянулся, окинул вошедших с ног до головы взглядом, отвернулся и ещё больше приглушил голос. Остальные тоже особой приветливости не выказали. Азхи среди них не было.
        Димм с Пильвеном прошли во второй зал: там, вроде, было посвободнее.
        - Димм! Вот, чертяка! Ты всё-таки умудрился сюда добраться!  - навстречу из-за стола поднялся Кригор.  - Здорово, присаживайтесь. Каким ветром?
        - Да вашими молитвами,  - ухмыльнулся Димм.  - Приглашения-то разве дождёшься…
        - Ай!.. Честное слово, до того неловко себя чувствую, вроде как - обманул. Но вот, веришь - я почти со всеми нашими разговаривал, никто, в принципе, и не против. Но с Остроушкой всё никак не пересекусь. Последнее время она нечасто здесь бывает, больно уж занятая мадам. А писать ей - мне не очень удобно, мы не так чтобы уж близко знакомы… А без неё вопрос никак не решить - приват же в Пригорье на ней, после того как Серый погиб. Ну, извини, в общем.
        - Ладно, пусть пока так… Знакомьтесь - Пильвен - главный географ этой захудалой планетки. Вычислил ваши Дальние земли на раз! А это - Кригор, изгнанник из Белой Страны, одинокий стрелок,  - Димм улыбнулся, повернулся ещё к одному сидящему за столом воину.  - Пупырь! Наслышаны, привет пиратам.
        Пупырь махнул рукой:
        - Хай.
        - Что-то вы не особо веселитесь…
        - Джек погиб на днях.
        - А… Да, мы видели надпись. Сочувствуем.
        - Что поделаешь… Ну, рассказывай, какие планы?
        - Некий Азха нам встречу здесь назначил. Обещал с собой в подземелья взять.
        - Азха? Хм. Мутноватый тип. Нет, вроде бы ничего определённо плохого сказать не могу, странно только, что здесь он постоянно мелькает, а вот внизу-то я его ни разу и не встречал. В Поле частенько мотается в одиночку: что носит, где берёт - неизвестно. На всякий случай я бы поостерёгся. Впрочем, если вас двое будет…
        - Да вот, к сожалению, я, наверное, один пойду. Пильвена всё не уговорю в подземелья лезть. У него - свой бзик; собрался идти дальше на восток, деревни жителей пробуждать…
        - Да пойми, Димм, не моё это - войнушки воевать! Моё дело - карты, новые земли. Я путь зарисовал, окрестности Дальнего моря - тоже, теперь вот и с центральной частью Крепости закончено. Моя задача здесь выполнена. Пойду дальше на восток, по берегу океана… Края в той стороне совсем глухие, люди туда вряд ли когда забредали. Там спокойно можно и одному идти: уж с мобами-то справлюсь. Ну а у тебя и без меня найдётся с кем сокровища искать…
        Постепенно разговорились. Крепости касались совсем немного: о подземельях, пещерах, шахтах и задуманных походах принято было беседовать с глазу на глаз. Конечно, в таинственных землях уже было полно общеизвестных мест, но ещё больше было загадочных ходов, секретов, тайников, которые каждый нашедший их хранил в строжайшей тайне. Более безопасный путь к той или иной локации, разные уловки, позволяющие остаться в живых в смертельно опасных стычках с мобами и людьми, даже знание где кто и как погиб - всё это составляло великую ценность и являлось ключом к выживанию и богатству.
        Поиски в подземельях Крепости сами по себе были крайне рискованным мероприятием, но и с тёмными лабиринтами, и с ловушками, и с мобами всё же можно было справиться при должной подготовке, осторожности и внимательности. Смертельную же опасность представляли люди.
        Когда-то, много сотен дней назад, все здесь были свои. Пригорская компания, легендарные сталкеры-одиночки вроде Сусанина даже несмотря на взаимное соперничество всё же находили общий язык и придерживались определённых негласных этических норм.
        Но со временем на Дальний берег пробирались всё новые искатели приключений, среди которых встречался разный народ: и с гнильцой в том числе. Ещё позже начали появляться и откровенные гады: невозможно было сохранять путь сюда в полной тайне, ведь неизбежно приходилось отправлять в обжитые земли караваны с добытыми богатствами, возвращаться… За кем-то бандитам удавалось проследить.
        К счастью, ни одна из крупных рейдерских банд пока не имела доступа к Землям Сивальдо, но несколько мелких шаек стали уже порядком досаждать. Тактика их была проста: узнать, когда кто-то из сталкеров отправится в очередной поиск и подкараулить на обратном пути. Рейдеры не рисковали соваться с опасные глубины, они пользовались тем, что разведанных путей вниз было не так много, не говоря уж о том, что и самих лазеек в крепость было всего несколько.
        В ответ на это, сталкеры стали сбиваться в бригады; по одному теперь почти никто не ходил, особенно учитывая факт, поведанный Барракудой: вместе с количеством народа в Крепости, выросло и количество мобов. Отчаянные уникумы, конечно оставались: асы вроде Корвина или того же Джека. Но они бродили по каким-то совсем уж загадочным и удалённым глубинам, куда обычному человеку добраться было просто нереально. Впрочем, Джека это не спасло. Он попал в засаду чуть ли не у самых стен Пригорья, причём, не возвращаясь из похода, а - наоборот, направляясь в Крепость. Может быть, бандиты хотели поживиться зельями, может, надеялись заполучить какие-то секретные карты и записки…
        Эти уроды даже не скрывались. Внезапно обрушив на Джека ливень стрел, они собрали лут и пошли отмечать свою подлую победу в Пьяное Поле…

        Глава 17. Опасное знакомство
        ДОГОВОРЁННОСТИ И РАЗГОВОРЫ…

        В каминном зале зашумели. Димм глянул в арку: кто-то ещё появился. Азха!
        Азха о чём-то переговорил с Кревелем и остальной компанией, потом заглянул в малый зал. Кивнул Кригору с Пупырём.
        - Здорово. Не передумали, значит. Ладно, пойдём в уголок, обсудим…

        Идти условились через два дня. Димм должен был разжиться хорошим запасом зелий ночного зрения, парой зелий огнестойкости, остальное - по вкусу… Экипироваться соответственно. Ну и еда - само собой. Встречу Азха назначил почему-то не возле Крепости, а на самом краю острова Сивальдо - на юго-восточных холмах. Впрочем, чего удивляться: конспирация. С ним будут ещё двое напарников, итого - четверо.
        Узнав, что Димм пойдёт один, Азха недовольно пробурчал:
        - Сразу-то нельзя было сказать? Голову морочили… Подобрал бы ещё кого… Четверо - маловато. Опасно.
        - Да сойдёт. Барракуды бригада - вон, вчетвером ходит…
        - Ладно, разберёмся.
        Обговорив все детали, разошлись: Димм вернулся за стол, Азха покинул «Старатель».
        Потом Кригор предложил на пару дней смотаться в Пригорье. Хотя вопрос с оформлением в приват пока висел в воздухе, предложение было принято. В ворота он проведёт, а там - главное, можно будет в безопасности выспаться перед походом. Возвращаться в Плавни сейчас было небезопасно - кто его знает, не организовали ли уже за ними слежку. Логово в Плавнях, конечно, хорошо запрятано, но всё же привата там нет, а потому и гарантий безопасности никто не даст. Димм сначала вообще собирался отдохнуть прямо в баре, но нужно было подумать о зельях, а цены в «Старателе» Остроушка поставила просто зверские…
        Уже в Пригорье, удобно расположившись у камина, в домике, любезно предоставленном Кригором для отдыха, Димм ещё раз попробовал уговорить Пильвена. Конечно, великим воином тот не был, но у него была светлая голова, и, что важнее, за их недолгое знакомство не раз пришлось убедиться, что он не нытик и надёжный товарищ, способный всегда прикрыть спину…
        - Я тебя не пойму. Ты же - учёный! Разве тебе не интересно разгадать эту великую тайну!?
        Пильвен долго молчал, собираясь с мыслями.
        - Великую тайну… Великую? Димм, мне кажется, что иногда ты теряешь грань между игрой и реальностью. Ты пойми: Крепость Сивальдо - это просто квест. Игра в игре. Все эти развалины, затянутые паутиной коридоры… Они не обрушились от времени, а паутина - не сплетена пауками! Просто тот, кто строил это, таким это задумал. Стилизованные под древность руины, искусственно потрескавшиеся камни… Паутина, развешанная в нужных местах, деревья, лианы. Ловушки… Да, создатели Крепости загадали некую загадку, и - это факт - сделали это самым грандиозным образом. Но это всё равно - не более чем развлекуха. Кому-то не хватает адреналина, кто-то жаждет обогатиться, кому-то интересно поломать голову над манускриптами, собирая этот пазл… Но к науке это не имеет почти никакого отношения! Разве что - к психологии. А я открываю этот мир, пусть и виртуальный, дарю свои открытия людям! Мало того, пробуждая новые деревни, я совершаю поистине великое таинство - я увеличиваю количество разума во вселенной! Это странно звучит, но это - так. Майнкрафт - игра, но, как ни крути, она - часть большого мира. И когда пробуждённые
жители вдруг начинают думать… Понимаешь,  - в мире появляются НОВЫЕ мысли!  - Пильвен увлёкся, вскочил, заходил из угла в угол, голос его звучал почти восторженно: - Жители кажутся наивными, ограниченными, смешными… Но они - мыслят и делают это самостоятельно! В их загадочных электронных мозгах коротенькие смешные мыслишки иной раз сплетаются в философские выводы потрясающей глубины! И я к этому оказываюсь причастен!..  - внезапно Пильвен успокоился, сел обратно в кресло, вытянул руки к огню.  - Как-то так… А тайна крепости… Притаскивай новые манускрипты, копируй неизвестные надписи со стен или что там ещё. Как-нибудь дома на досуге сядем вот так у огонька, пошевелим извилиной под ящичек приветного…
        О ДОВЕРЧИВОСТИ К ПОДОЗРИТЕЛЬНЫМ НЕЗНАКОМЦАМ

        Солнце едва поднялось над морем, когда Димм уже сидел на верхушке холма, поглядывая по сторонам. Азха со своими долго не задержался: вскоре с юга появились три лодки.
        - Здорово,  - буркнул он, поднявшись на холм.  - Спокойно кругом?
        - Да вроде…
        Двое, пришедшие с Азхой тоже были хмурыми и какими-то беспокойными. Они поминутно озирались, молчали. Димм мельком подумал, что, возможно, такая постоянная настороженность и является ключом к выживанию в Крепости. Одного звали Маркус, другого Клаус. Димм не был уверен, но, кажется, Клауса он видел в «Старателе» в компании у камина.
        - Короче. Мы выследили человечков тут… Вон там, у пересохшей реки, есть дыра в земле. Один из ходов под Крепу. Но куда там можно выйти - точно неизвестно. Далеко мы в прошлый раз не лазили, побоялись вдвоём… Ну, погнали?

        Лаз был настолько замаскирован, что Димм не сразу заметил его, даже стоя в трёх метрах. Несколько расселин в склоне земляного холма не представляли ничего необычного, но если подойти вплотную, то можно было обнаружить, что из одной из них вправо, в темноту, ведёт какой-то ход.
        Сразу пришлось выпить по пузырьку зелья ночного зрения: узкая извилистая нора резко нырнула вниз, в скальную расселину, разветвляясь, образовывая лабиринт. Многие ходы оканчивались ямами-ловушками, выбраться из которых без зелья прыгучести было бы невозможно. Без возможности видеть в темноте прогулка здесь была бы смертельно опасной.
        Вниз, вниз… У Димма закралось сомнение: действительно ли Азха здесь всего второй раз: настолько ловко он находил нужные ответвления и выбирал правильное направление на развилках. Впрочем, особо задумываться сейчас не было времени, всё внимание уходило на то, чтобы не свалиться в какую-нибудь ямину или не быть подхваченным подземным потоком, которые местами низвергались сверху, из неведомой тьмы и уносились в такую же неизвестность.
        Наконец, они достигли дна: теперь путаный ход шёл почти горизонтально. Вскоре появились и следы человеческой деятельности: под ногами стали попадаться участки брусчатки, а через некоторое время ход привёл их к пролому в булыжной стене, через который был виден странное, изогнутое помещение.
        Это был широкий - метров в пять-шесть - коридор. Стены и своды его были выложены в основном из каменного кирпича: обтёсанного, но местами замшелого и даже - потрескавшегося. Коридор освещался лишь редкими вечно-пылающими кострами; пожалуй, здесь было довольно сумрачно, но под действием зелья Димму казалось, что в подземелье светло как днём.
        Азха остановился, поднял руку.
        - Это Кольцо Скелетов,  - шёпотом сказал он.  - Здесь их полно, они спаунятся непрерывно и где попало, драться с ними - бессмысленно, надо просто проскочить как можно скорее. Впереди будет проход через огонь, поэтому нужна огнестойкость, лучше выпить заранее…
        Предупреждение насчёт скелетов оказалось правдой: и справа и слева в Кольце уже слышались знакомые костяные постукивания.
        - Готовы? Ну, давай!
        Азха вооружился луком и рванул по коридору влево. Все бросились за ним.
        Три скелета появились из-за поворота уже через пару десятков метров. Их смели, не останавливаясь, схлопотав по стреле-другой: хорошо, что костлявые были без брони и с простыми луками. За первыми тремя показались ещё двое. С одним пришлось повозиться: его оружие было зачарено на отбрасывание, судя по мощи ударов,  - второго уровня. Когда Димм получил стрелу прямо в нагрудник, ощущения были, словно влепили кувалдой с хорошего размаха: его отбросило назад метра на три… Он на несколько секунд задохнулся. Подобраться к врагу на расстояние удара мечом была целая проблема. К счастью, Азха и Маркус были вооружены луками, с тварью удалось справиться достаточно быстро.
        Они пробежали с четверть Кольца, когда увидели справа в стене что-то вроде огромного пылающего камина.
        - За мной!  - Азха первый нырнул туда.
        Соваться в огонь, несмотря на выпитое зелье, было страшно, однако выбора не оставалось: с обоих концов коридора всё громче раздавалось костяное бряканье.
        Промчавшись несколько метров по горящему адскому камню до задней стены «камина», они резко свернули налево, скрываясь от летящих вдогонку стрел, и оказались в узком извилистом коридоре из потрескавшегося, выжженного пламенем каменного кирпича. Поворот на сто восемьдесят, ещё один, ещё…
        Они вышли в довольно просторную пещеру, с одной стороны отгороженную мощной каменной кладкой с редкими мелкими отверстиями, протиснуться через которые, да и даже что-то толком разглядеть - было невозможно. Пещера уводила вдоль стены направо, каменный пол постепенно превратился в земляной. Здесь всё было густо заплетено грибницей, похожей на красноватую плесень. Тишину нарушал лишь костерок, потрескивавший у стены. Напряжение спало.
        - Логово Сусанина - негромко пояснил Азха.  - Вон, за костром - щель, ход к его нычке. Но там пусто, всё, что можно - давно выгребли. Здесь, в общем, безопасно. Скелеты через камин не пройдут, а тут я ни разу не замечал, чтобы кто-то заспаунился…
        Димм автоматически отметил ещё одно свидетельство того, что Азха, как минимум, не совсем честен.
        Свод пещеры резко поднимался ввысь, образуя подобие большого зала, в полу которого, ближе к дальней стене открывалась огромная воронкообразная дыра. По откосам воронки и вдоль стен всё густо заросло грибами: белыми и мухоморами.
        - Он тут ими питался… Ему наверх вообще можно было не выходить…
        Клаус попытался сорвать гриб, но неудачно.
        - Не тупи, приват же…  - Азха пренебрежительно цыкнул зубом.  - Интересно, как они это умудрились? Сусанин, Остроушка… Говорят, где-то ещё есть приват Серого, хотя - может, и врут. Ладно, задерживаться здесь смысла нет.
        Они заглянули в воронку. В принципе, можно было без проблем спуститься вдоль стеночки метров на пять, там начинались какие-то переходы из каменного кирпича. Однако, следовало соблюдать осторожность: дна провала даже невозможно было разглядеть, мало того, прямо под ними из стены вытекал и падал в пропасть лавовый поток. Одна шальная стрела скелета и…
        Спустившись, они оказались на небольшом каменном мостике без перил, который начинался прямо от провала. Дорожка от моста вела в какую-то полутёмную пещеру. Под ними на глубине в несколько метров в каменной траншее мимо провала проходил ещё один неизвестный коридор. Лабиринты…
        Чуть ниже в стене провала виднелся огромный зал, в глубине которого полыхали лавовые и огненные отблески. Теоретически, туда можно было пробраться - с разбега перелетев через лаву и попав на узкий карниз, с которого уже можно было выбраться в зал.
        - Дальше мы не ходили. Тут везде дорога только в одну сторону: и из нижнего коридора и из провала - обратно не выпрыгнуть, даже с зельями. Вроде бы вон тот зал по описаниям похож на Капище огненного духа, читал такую книжку?  - Азха вопросительно глянул на Димма.
        Что-то про Огненного духа ему попадалось, действительно была парочка манускриптов в его коллекции, которую пришлось бросить в Таури…
        - А там что за пещера?  - Димм махнул в обратную от провала сторону.
        - Там тупик. Хотя - хрен его пойми… Может, как-то и открывается путь, но… Здесь очень много секретных проходов, которые можно открыть только из совсем других мест. Но отсюда не пройти, мы там всё обшарили.
        - Ну и? Куда теперь?
        - Собирались к духу огня. Там должны быть важные указатели. Спрыгнуть там, вроде, без проблем, метра два всего до карниза, а с учётом, что он ниже… Давай, ты первый, у тебя броня, смотрю, с шипами… Если что - мы луками прикроем сверху. Потом - Клаус. Если там твари в глубине зала - вы их придержите, а мы с Маркусом - подоспеем в пять сек.
        Димму затея ужасно не понравилась, он сам вряд ли чётко понимал - почему. Дело было даже не в том, что ему предложено было прыгать первым. И, даже не в том, что кто-то им командовал. Просто было ощущение, что ему не оставляют выбора, загоняют в какой-то жёстко прописанный сценарий… Однако, что-то дельное возразить было трудно: веских доводов не находилось, а в их отсутствии отказ выглядел бы просто трусостью.
        Он на всякий случай проверил уровень голода, глянул, насколько побита бронька, под рукой ли зелья. Пожалуй, на всякий случай был смысл позаботиться о регенерации… Разбежавшись, он прыгнул.
        Уже в полёте он кристально ясно понял, что сейчас произойдёт. Он вспомнил это место! Крик Азхи только подтвердил его догадку.
        - Три секунды! Быстрей!
        Едва он приземлился на карниз, как камень под ногами скользнул в стену, открывая кажущийся бездонным провал. Димм полетел вниз, а на вернувшийся на место камень тут же приземлился Азха; за ним - его сообщники. Как явствовало из слов Азхи, после срабатывания ловушка отключалась на три секунды, что давало им возможность проскочить дальше в зал. У них получилось. Димма, впрочем, это уже не волновало.
        ВЕРНУТЬСЯ!

        Падение, казалось, заняло вечность. Глубина провала, была метров двадцать пять, и если бы Димм был без брони - это был бы гарантированный конец. Но - доспехи у него были действительно неплохие. Кроме кирасы с шипами он надел в поход ещё и отличные алмовые сапоги с невесомостью-два помимо всего прочего. Очень удачно он сторговал их когда-то в Озёрной у Молота…
        О каменный пол его приложило так, что пару минут он лежал бездыханным, не в силах пошевелить ни рукой, ни ногой. Но он остался жив, зелье регенерации исправно делало своё дело, и вскоре он был в состоянии действовать дальше.
        Он отполз чуть в сторону, под скальный выступ, чтобы его не было видно сверху. На ноги не вставал, чтобы ник не светился. Вряд ли эти гады отважились бы повторить его полёт, но, лучше пусть думают, что он погиб. Секундой позже он сообразил, что ввести их в заблуждение не получится: сервер ведь не вывел в общий чат сообщения о его смерти.
        - Эй, Димм, живой, что ли?  - донеслось сверху.  - Извини, брат, так вышло…
        Вот, уроды! «Брат»!
        Он сел у стены, ощущая затылком холодный камень, закрыл глаза. Его трясло от ненависти.
        Твари! Уболтали, заманили, использовали… Походя, как подсобный материал!
        Голоса наверху постепенно стихли. Рядом за стеной булькало лавовое озеро, с другой стороны потрескивали факелы.
        Димм поднялся и по узкому извилистому коридорчику вышел в большой, светлый зал с каменными колоннами, паркетным полом, шикарным камином и затейливым деревянным убранством. Вдоль дальней стены - книжные полки, полускрытые свисающими из-под потолка лианами, за высокими застеклёнными арками - то ли окнами, то ли стенами - дно огромной пещеры, лишь слегка освещаемое потоком лавы.
        У одной из колонн стояло большое удобное деревянное кресло, в которое он обессиленно упал. Нахлынувшие воспоминания разогнали досаду и злость, навеяли печаль: давнюю, почти светлую…
        В прошлый раз они падали в эту пропасть вдвоём… Глубинный чертог. Последняя стоянка Азазеля.
        Вспомнилось, как он дожидался тогда, пока спустятся остальные… Если успеть хоть слегка оттолкнуться от карниза, до того как он скроется в стене, то можно упасть не сразу в самый низ, а сначала - на каменный выступ посреди провала. Дальше можно было решать - спрыгивать влево - к лавовому озеру и какому-то потайному ходу, так и оставшемуся неразведанным,  - или вправо - к глубинному чертогу. В чертоге были просто тонны сокровищ, помнится, их не утащить было даже впятером…
        Димм подошёл к сундуку у стены, в который они когда-то сложили доспехи и меч Азазеля. Сундук был почти пуст - только пара факелов в уголке. Всё тщательно подобрано чьими-то загребущими ручками, поднято наверх, продано. А может быть - забравший всё это сгинул в зловещих глубинах, и «сокровища» Азазеля лежали потом какое-то время дропом в тёмных неведомых коридорах, пока не были сметены безжалостным «пылесосом» сервера в никуда…
        Азазель… Непримиримый борец за справедливость, любитель старинных историй и лабиринтов…
        На Димма нахлынуло ощущение, что он стоит посреди полузасыпанных песком древних руин - остатков давно, тысячи лет назад, исчезнувшей цивилизации. И всё растащено, разграблено, остались только эти выщербленные камни…
        Димма словно ударило током: «А ведь с нами был тогда Кригор! И Док вроде бы…». Мысли заскакали, как сумасшедшие. На какое-то мгновение показалось, что вот-вот он всё вспомнит, вообще всё! Всё поймёт, найдёт ключи и получит ответы на вопросы!
        Но - нет. Слишком узка была эта дверца памяти и открывалась ненадолго.
        Так… В любом случае, если Кригору напомнить тот поход, то он неизбежно вспомнит кто тогда был в команде! Связаться с ним прямо сейчас? Н-нет, пожалуй, денег осталось всего на два сообщения, да и не пристало о таких серьёзных вещах говорить мимоходом. Только бы Кригор остался жив до того момента, как я выберусь отсюда!.. Выход, выход… Сдаётся мне, что выход - вон там, у стены…
        Димм перекусил, пару раз перекинул меч из руки в руку и подошёл к секретному камню. Никаких нажимных плит и кнопок здесь не было - действовал какой-то хитроумный невидимый датчик, который при приближении человека открывал проход в скале. Через узкую арку, Димм вышел в Периметр, и стена сомкнулась за его спиной.
        Бесконечная колоннада скрывалась во тьме в обе стороны. Под полом Периметра местами неслись потоки подземных рек, чаще - бурлили лавовые озёра. В таких местах прямо в пол были вделаны стеклянные блоки, наступать на которые было до чёртиков страшно.
        Говорили, что Периметр охватывает под землёй почти все земли Сивальдо… Правда смысл этого грандиозного сооружения, потребовавшего от кого-то многих месяцев труда, Димму был недоступен. Если бы отсюда шли ходы в разные стороны - другое дело, но выходов, насколько он смог припомнить, было всего два. Впрочем, кто может знать все замыслы загадочного герцога? Кто может разгадать все его секреты? Может, тут выходы - на каждом шагу, знать бы только, как их открыть…
        Крипер вырулил из-за ближайшей колонны совершенно неожиданно.
        Димм успел взмахнуть мечом и отскочить на пару шагов. Взрыв! Хорошая реакция спасла - на индикаторе здоровья сняло всего лишь пару сердечек.
        Приват в Крепости был необычным: взрывы криперов не причиняли таинственным камням никакого урона. Такие приваты были ещё на Спауне и в Забытом городе. Рассказывали ещё про золотой Пустынный город, но там Димму бывать не доводилось.
        Каждому владельцу привата были доступны некоторые команды: например, можно было заблокировать взрывы ТНТ, или разрешить посторонним пользоваться верстаком, открывать двери… Но про криперов в том списке команд ничего не было.
        Жаль… Это ж насколько можно было облегчить жизнь! Но мир так уж устроен… Точнее - таковы правила игры.
        Димм раз за разом возвращался к этой странной идее, что весь мир вокруг - лишь кажущиеся декорации некой игры. Он обдумывал этот вопрос со всех сторон, проделывал разные мысленные эксперименты, пытаясь подтвердить или опровергнуть… Тщетно.
        Да, слишком многое подтверждало эту гипотезу. Но проблема была в том, что от этого допущения был всего один шаг до другого: что вообще никакого мира не существует! Есть лишь его одинокий разум, который и творит всё вокруг: миры, события, других людей… Теория солипсизма так же, как и идея существования бога, была логически неопровержима (как, впрочем, и не могла быть строго доказана), соответственно попытки достигнуть здесь чего-то логикой были бессмысленными. Нужно было просто принять ту или иную точку зрения. Идея солипсизма Димму претила тем, что лишала всё смысла, идею же бога он отбрасывал просто за ненужностью. Но игра… «Допустим,  - я в некой игре, внутри искусственно созданной реальности. Допустим, рано или поздно, я выйду из игры в настоящий мир. Но как можно будет убедиться, что тот мир - настоящий?! Что тот мир - тоже не компьютерная игра?..»
        Он дошёл до угла Периметра и, повернув налево, на пару секунд остановился. Бесконечные колонны, арки, стены из сотен тысяч камней скрывались во тьме. Местами горели костры, разгоняя мрак. Димм вздохнул и продолжил путь.
        Ему представлялось, что выход был где-то на противоположной стороне: смутно в памяти рисовался какой-то проход, железная дверь, за которой - лестница прямо наверх… Память его не подвела. Почти.
        Через полдня он добрался до места, по дороге ввязавшись в две или три драки с зомби, проскочив мимо какого-то вроде бы незнакомого ответвления к центру Периметра, и снова повстречав (на этот раз - удачнее) крипера. Знакомый поворот он узнал сразу, и в торце короткого коридорчика действительно была кованая железная дверь… Не было только кнопки, чтобы её открыть. Сквозь фигурные отверстия в ковке на полу за дверью можно было разглядеть нажимную пластину. То есть выход-то, видимо, был, но открыть его должен был кто-то с той стороны! Рядом была, правда, какая-то дыра вниз, но, как оказалось, она точно не вела на поверхность: напротив, Димм попал в тупик под Периметром, окружённый кипящими лавовыми озёрами. Будь у него несколько зелий огнестойкости, можно было бы попробовать пройти через лаву, но…
        Проклятье!
        Выбирался он дня три-четыре, точнее сказать не мог. С трудом вернувшись в Периметр, пару раз он обошёл его по кругу. В итоге обнаружил ещё две двери и лестницу наверх. Одна дверь открывалась в дикие пещеры, причём, только в одну сторону, другая - не открывалась вообще. Лестница наверх, пожалуй, могла бы его куда-то вывести, но оказавшись в небольшом зальчике с кварцевыми колоннами, он попал в такой крутой замес, что едва остался жив: пока он осматривался по сторонам, из-за колонны вывернул зомби в крутейшей зачаренной алмазной броне, с таким же немыслимым клинком.
        Очевидно, мертвяк подобрал вещи, оставшиеся от какого-то неудачливого исследователя, и теперь превратился в ходячую машину смерти. Судя по всему, вся броня зомби была зачарена на шипы третьего уровня: каждый удар Димма тут же возвращался к нему, снося здоровье и ломая доспехи. Меч у врага был тоже непростой - чары остроты, не ниже четвёртого уровня, отбрасывание и заговор огня… Пожалуй, всё же были шансы справиться с тварюгой, если бы не эндермен. Он телепортировался неизвестно откуда, причём уже в заагренном, злобном состоянии! Жуткий внезапный вопль раздался из-за спины в самый неподходящий момент, когда Димм, объятый пламенем, пытался выпить зелье лечения…
        Могучий удар обрушился ему в спину, сняв чуть не треть остававшегося здоровья разом! Эндермены - неслабые ребята, с ними шутки плохи!
        В одной из стен зала был узкий проём, который вёл в какую-то тёмную пещеру. Оттуда доносился шум водопада. Мгновенно приняв решение, Димм метнулся туда: вода погасит огонь от меча зомби и отпугнёт эндермена! Он здорово рисковал: действие зелья ночного зрения давно закончилось, а найти лишнюю секунду чтобы выпить новое, он был просто не в состоянии. Пока шла битва в зале - это было не так важно: зал был неплохо освещён скрытыми факелами и пламенем от меча зомби, но в пещере с водопадом царила почти полная темень. На долю секунды замерев на краю провала, он по звуку сориентировался на водопад и, почти наугад,  - прыгнул!
        Удачно! Эндермен, телепортировавшийся за ним, попал в воду, взвизгнул и убрался куда-то наверх. Чтобы не рисковать, Димм некоторое время прятался за летящим сверху потоком, пока вопящая тварь не успокоилась и не удалилась по своим делам. Зомби оставался наверху: в освещённом проёме маячил его воинственный силуэт…
        Потом Димм долго бродил по подземелью, из пещеры в пещеру, раз за разом возвращаясь к спасительному водопаду. Уйти от него далеко - означало неминуемо заблудиться в каменных лабиринтах, поэтому Димм изо всех сил пытался запомнить немыслимое количество ходов, развилок, подземных ручьёв… Со временем, он, наверное, преуспел бы, но вокруг понемногу начали собираться тучи рычащей, хрипящей, стучащей костями нежити, единственной ненадёжной защитой от которой оставался стремительный водяной поток. Батарея бутылок с зельем ночного зрения в инвентаре тоже неумолимо предательски редела.
        Занятно, что Димму эта мысль не пришла в голову сразу: он всплыл по водопаду на самый верх и неожиданно оказался в ещё одном странном месте, навевающем смутные воспоминания.
        Скала, на которую он поднялся, со всех сторон была окружена чёрным кольцом провала. Недалеко от вершины в скале был вырублен небольшой грот, с колодцем посередине, а с карниза хорошо можно было рассмотреть в пяти метрах ниже проём, через который Димм сиганул в водопад. Подходить к краю было уже опасно: когда он попытался вглядеться вниз, оттуда прилетела стрела, едва не чиркнув ему по щеке. Но самое интересно было наверху: скала поднималась выше края провала, и этот провал по периметру был огорожен сплошной стеклянной стеной. Там, за стеклом, провал окружала вымощенная каменным кирпичом широкая кольцевая дорожка, в разные стороны уходили коридоры и лестницы… Только попасть туда было совершенно невозможно: вверху стекло упиралось в глухой каменный свод.
        Скала называлась «Чёртов зуб». Сначала Димм вспомнил только название. Но двумя секундами позже его посетило очередное озарение.
        Наверх!
        Подняться на самую верхушку напрямую было невозможно, однако, проделав ряд головокружительных рискованных прыжков, сначала на край провала к стеклянной стене, а оттуда на неприметный уступ с обратной стороны скалы, Димм достиг цели. В узкой расселине у самой вершины он нашёл то, что искал: табличку с загадочной надписью «[lift up]». Ударив по табличке рукой, он мгновенно перенёсся в какую-то подводную яму.
        В крепости было полно таких магических «лифтов», посредством которых можно было перемещаться вверх или вниз от таблички к табличке даже сквозь толщу скалы или лежащие «по дороге» помещения.
        Димм всплыл, набрал воздуха, огляделся. Он находился в почти полностью затопленной пещере-норе. Местами свод опускался до самой воды, однако местами поднимался достаточно высоко, чтобы даже можно было выбраться на узкий бережок-уступ. На одном из таких крохотных «островков», размером в каких-то три блока, горел костёр. Димм вылез из воды и блаженно уселся у огня. Он бы и улёгся - не хватало места. Он понял, где находится, и был почти уверен, что здесь он в относительной безопасности. По крайней мере - от мобов. Наконец, появилось время немножко заняться собой и поразмыслить.
        Первым делом он провёл инвентаризацию: сколько осталось еды, зелий; глянул, что там с бронёй и оружием. Состояние доспехов было аховым - нужно было чинить немедля. Впрочем, добраться в Пригорье или в Плавни при удачном раскладе - хватит.
        Что ж, первый поход материальной прибыли не принёс, пока только расходы… Зато есть опыт и инфа, а это неизбежно окупится!
        Теперь нужно было позаботиться о сохранении этой ценной информации, пока ничего не стёрлось из памяти. Поскольку изначально он решил не брать с собой в Крепость никаких карт, записных книжек, подсказок - ему негде было описать все свои блуждания в мельчайших подробностях, однако, связавшись с Пильвеном, Димм продиктовал ему некоторые важные сведения, которые могли пригодиться в будущем. Тот поделился своими новостями.
        Дальнее море всё-таки оказалось полноценным океаном, точнее - одним из его заливов. Пильвен ушёл уже очень далеко вдоль берега и, судя по всему, Восточный океан, как минимум, не уступает огромному Средиземному морю по размерам, а может - и превосходит! Заодно Димм уточнил, что сейчас - полдень. Это было неплохо: если поторопиться, то имелись все шансы оказаться в убежище до темноты. Он решил всё же направиться в Пригорье. Там - Кригор, там, возможно - ответы на многие вопросы.
        Он спрыгнул в воду и нырнул: предстояло преодолеть парочку подводных тоннелей. Зачарка подводного дыхания на шлеме была не самого высокого уровня, но - всё-таки помощь.
        Через полминуты он всплыл в Портальной бухте. Прямо из воды он поставил лодку, взобрался в неё и, внимательно осматриваясь по сторонам, погрёб к выходу из бухты. К вечеру он был у стен Пригорья.
        На воротах дежурил Михей - парнишка из Пиратов. Димм не был с ним хорошо знаком, но тот его узнал и гостеприимно распахнул дверь.
        Кригора, как назло, в Пригорье не оказалось. Димм всё же связался с ним:

        <Димм> (19/20, Кригор): Привет. Представь, Азха меня всё-таки кинул. Еле выбрался. Ты далеко? Когда в Пригорье будешь? Есть очень важный разговор, но, возможно, долгий, поэтому не по часам.

        Ответ пришёл довольно быстро:

        <Кригор>: С почином! С Азхой и прочими потом попробуем разобраться, есть разные мыслишки на этот счёт, давно уже рейдеры всех тут достали. С Муравьём пообщаться нужно будет. Я, к сожалению, появлюсь не очень скоро, появилась одна затея… Вернусь - поговорим, думаю, максимум - декады через две-две с половиной.

        Две с половиной декады… Что ж, после нескольких сотен дней неизвестности ещё двадцать пять дней можно подождать. Однако, было бы неплохо провести время с пользой. Как показывает опыт, в одиночку даже и сейчас можно кое-чего в Крепе достичь! К тому же вон оно как с памятью там похорошело: глядишь - и ещё чего-нибудь вспомнится…
        Кроме того, был ещё один нерешённый вопрос. Либо да, либо нет - чего тянуть-то? Нужно было разобраться с Пригорским гражданством.
        «Гражданством» это можно назвать достаточно условно, но по факту… Из клана Таури его выперли. Платить полторы тысячи за гражданство в Приморье, в Тусе или в каком-нибудь новом официальном клане - сомнительное удовольствие, в любом случае это должен быть взвешенный и осмысленный шаг. Такие шаги делать он пока не готов. Да и нет у него полутора тысяч алмов.
        Можно просто воткнуть где-нибудь приват. В тех же Плавнях. Как ни странно, у него до сих пор сохранялось право на второе бесплатное владение. В принципе - это решало вопрос безопасного убежища и места для хранения ценностей, но оставалось одно «но»: рано или поздно придётся решать вопрос с рейдерами, а в одиночку это сделать трудно. Что ж потом - сидеть в своём привате безвылазно отшельником? И каждый раз бояться собственной тени, выходя за калитку?
        А Пригорье - неплохой вариант. Дружная компания достойных людей, по крайней мере таких, кому можно доверять… Важная птица Остроушка… Большие возможности, надёжная защита. Перспективы определённые по Крепости. Если стать здесь «своим» - тогда и приват можно будет куда-нибудь рядышком прислонить…
        Димм решил действовать предельно просто: коли уж все дают добро, дело только за Остроушкой. Тогда чего тянуть, спросить её прямо, да и дело с концом!
        Только нужно было сначала наведаться в Плавни - там был припрятан небольшой запас алмазов; необходимо было срочно пополнить счёт на часах.

        Глава 18. Ключи к памяти
        СЕКРЕТ ЧЁРТОВА ЗУБА

        Сразу попасть в Плавни не получилось. Выяснилось, что через три дня планировалась отправка каравана из Пригорья в Забытый город, и каждый лишний меч в охране был серьёзным плюсом. Димм особо не раздумывал и согласился поучаствовать. Оставшиеся до похода три дня он с большой пользой потратил на ловлю кроликов: кроличьи лапки на зелье прыгучести улетали просто со страшной скоростью.
        До Забытого города сходили без приключений: шли длинным путём, сильно забирая на север, семь дней в одну сторону, семь в обратную… За сопровождение каравана он денег не взял: чувствовать себя наёмником не хотелось.
        Вернувшись и потратив ещё пару дней на разные мелочи, как обычно отнимающие массу времени, он наконец оказался в своём убежище в Плавнях.

        <Димм> (1/40, OstroUshka): Привет. Нам не приходилось пересекаться раньше, коротко о себе: я бывший член клана Таури. После переворота - изгнан, как и другие знакомые тебе личности. Некоторое время обитал у тебя в Озёрной, близко знаком с Толкованом и Кицунэ. Немного общался с Русалкой и Горном, думаю, они тоже смогут замолвить за меня словечко. Изгнанники из белых, полагаю, меня хорошо знают все. К сути дела… Сейчас я нахожусь на Дальнем берегу, дорогу нашёл самостоятельно. Собственно вопрос: есть ли у меня перспективы получения членства в привате Пригорья? Понимаю, звучит нахально, но мне нужно как-то определиться со своим ближайшим будущим. В общем, ответь пожалуйста - даёшь ли ты добро. Если нет - я не буду в обиде, я вполне адекватен)).

        <OstroUshka>: Здарова). Немножко слышала о тебе, было бы неплохо встретиться, есть вопросы. Насчёт привата - поговорю с ребятами, думаю, решим в ближайшую пару дней.

        Что ж. Отлично! Не такая уж она и страшная, эта Остроушка. Пара дней… Пожалуй, нет смысла просто ждать.
        Димму не давала покоя одна мысль. Колодец на Чёртовом Зубе! Сивальдо ничего не делал просто так, и этот колодец… Забраться в него - невозможно, слишком низкий потолок. Значит - нужно попробовать что-нибудь туда скинуть! Уж он-то, спец по механизмам, отлично знал, что в подобных колодцах часто ставят секретные выключатели.
        Затея в одиночку мотнуться до Чёртова Зуба на первый взгляд не выглядела слишком уж бредовой. Это пешком по подземельям добраться туда живым не очень реально. Но ему-то известен короткий тайный ход, соответственно, делов-то…
        Димм всё же потратил денёк на подготовку: помимо всего прочего, нужно было набрать хотя бы десяток куриных яиц. К счастью, кур в Плавнях хватало. В море он вышел ещё затемно, и когда впереди замаячила Чаровальная башня Крепости, солнце только-только вынырнуло из морских глубин, расцветив восток нежными красками утренней зари, а на берегах Земель Сивальдо тут и там запылала нежить, не успевшая найти укрытий.
        Он высадился подальше от Крепости, не заходя в бухту, спрятал лодку и, крадучись, поднялся на Портальную скалу: нужно было осмотреться; ни в коем случае нельзя было выказать посторонним место входа. Он долго осматривал окрестности, лёжа за каким-то бугром. Вроде бы всё было спокойно. По идее - так и должно было быть. Какой ненормальный будет бродить в окрестностях Крепости ночью?! Если кто и находился там сейчас - наверняка сидел в «Старателе», дожидаясь, пока солнце хоть немного развеет мрачные чары.
        Прямо со скалы Димм прыгнул в тёмную воду бухты: дух перехватило, и через мгновенье упругая прохлада приняла его в свои объятья. С трудом он нашёл вход в подводный тоннель - это получилось не сразу, но всплывать не пришлось.
        Вынырнув в пещере у знакомого костерка, он отдышался и снова нырнул. В самой глубине омута он нашёл яму, в которой стояла заветная табличка. Ещё секунда - и он стоял в расселине на вершине Чёртова Зуба. Пара рискованных прыжков… Дело было за колодцем.
        Сначала Димм намеревался скинуть туда какой-нибудь ненужный предмет: например, булыжник. Если внизу установлена деревянная нажимная пластина, то задачка решится сразу. Но дело могло оказаться и не таким простым.
        Нажимная пластина может оказаться, например, каменной. Или железной. Железные и золотые пластины реагируют на вес: чтобы они сработали, на них нужно набросать стак-другой барахла. Каменную вообще может активировать только живое существо. Для этого он и собирал куриные яйца… Если кидать их в стену колодца, то рано или поздно должен заспауниться маленький курёнок. Порхая своими крылышками он опустится вниз, на пластину, и - ву-аля! И даже если она смещена в сторону - есть шанс, что он, бродя по дну колодца, на неё наступит. В худшем случае - колодец мог оказаться просто странной дыркой в полу… Тогда, возможно, придётся вернуться. Но смысл гадать? Нужно просто попробовать.
        В колодец улетел блок земли, и где-то что-то отчётливо швыркнуло. Да! Явно сработал поршень! Сброшенная вниз землица будет валяться там с полдня, пока не испарится, стоило поторопиться и осмотреть окрестности. Конечно, этот ключ мог открывать проход в каком-нибудь совсем другом месте, отсюда недоступном. Но всё равно, следовало разобраться, хотя бы по звуку определить направление, чтобы потом сопоставить с картой лабиринтов.
        Позже можно будет сходить сюда вдвоём… Может, Пильвен всё-таки вернётся, обойдя свой океан…
        Димм выпил зелье ночного зрения и осторожно подобрался к карнизу. Скелетов внизу, к счастью, не было слышно: или разбрелись по подземельям, или всё же деспаунились: Зуб этот - место достаточно секретное, вряд ли сталкеры здесь прямо толпами шастают…
        - О!  - Под окном в скале, через которое Димм удирал в прошлый раз от эндермена, из стены выдвинулся небольшой выступ. Теперь туда можно было спрыгнуть. Загадка разрешилась и оказалась куда проще, чем Димм себе напридумывал.
        Пока выступ снова не спрятался в стену, можно было вернуться в Периметр, к лавовым озёрам под ним, в дикие пещеры… Сама по себе информация о том как это сделать, уже стоила немалых денег. Надо полагать, и Чёртов Зуб и, тем более - Периметр - совсем не рядовые локации, и многие сталкеры полжизни бы отдали, чтобы туда пробраться…
        А кто-то и жизнь целиком отдал…
        Вспомнив об Азазеле, Димм насупился. Нужно было что-то решать. Снова соваться вниз одному - большой риск. А с другой стороны - выбрался же в прошлый раз! Словно в холодную воду со скалы, он, не давая себе остановиться, спрыгнул на узкий карниз и, выхватив меч, влетел в зал.
        Зомби в зачаренных доспехах по-прежнему был здесь!
        Но в этот раз у него в союзниках не было того взбесившегося странника Края, да и Димм подготовился получше. После нескольких мощных атак, часть которых неслабо вернулась обратно, он обрушил под ноги зомби своё главное секретное оружие: парочку склянок с взрывчатым зельем лечения.
        На мертвяков зелье лечения оказывает прямо противоположный эффект: что сталкеру хорошо, то мертвяку - смерть! Подлечившись, Димм нанёс врагу последний удар. Удачно, шипы этот выпад пропустили и… Ура, победа!
        Осмотрев дроп, оставшийся от зомби, Димм только покачал головой. Полный алмазный сет с шипами третьего уровня, причём поножи, сапоги и кираса - с чарами починки! Меч - тоже был хорош: оружие топовое, без всяких скидок. Да всё ещё и в отличном состоянии!
        Ну… Вот и первая добыча, которую можно конвертировать в полновесные алмазы! Уже одна только кираса, пожалуй, полностью отобьёт все затраты!.. Это радует. Куда же дальше? Ещё раз прогуляться в пещеры вокруг Периметра?
        Оказалось, однако, что дорога вниз - перекрыта. Там, где в прошлый раз был проход к лестнице, теперь обнаруживался лишь глухой серый камень. Димм внимательно ощупал стены, заглянул в закутки за колоннами. Ничего интересного вроде кнопок или выключателей не обнаруживалось. Зато между колонн с противоположной стороны зала нашёлся ещё один выход: узкий сумрачный коридор в неизвестность.
        Осторожно заглянул за поворот, прокрался с десяток метров, напряжённо вслушиваясь в звуки подземелья, ещё один поворот, ещё…
        Небольшой зал, или, скорее - комната, отделанная снизу доверху резным кварцем, колоннами, стеклом, повергла Димма в недоумение и восторг. Посреди грубого серого камня, осыпей гравия, промоин, по которым в полном мраке несутся неведомые подземные потоки,  - неземное великолепие! Такая комнатка хороша была бы где-нибудь во дворце магараджи…
        Узкая арочка вела из этой комнаты в соседнюю, совсем крохотную, где помещалась одна только кровать и тумбочка со стоящим на ней зелёным саженцем в глиняном горшке. Здесь тоже всё было отделано богатым кварцем, а лава за стеклом образовывала подобие камина.
        Заворожённый зрелищем, Димм скорее почувствовал, чем услышал, невнятный звук за спиной. Крипер! Он с разворота махнул мечом.
        К счастью, в руке оказался клинок покойного зомбака: чары отбрасывания второго уровня на нём сработали безотказно, отшвырнув серо-зелёную тварь вдоль коридора, а заговор огня высек языки пламени. Димм быстро скользнул вперёд. Второй удар прикончил эту бродячую бесшумную смерть.
        - Чёрт! Повнимательней, дорогой товарищ!
        Коридор привёл его к большой круглой поляне, укрытой высоким каменным куполом. Пещера была явно рукотворной - слишком ровный земляной пол, слишком симметричные своды… За этой пещерой виднелась ещё одна, вымощенная ровным каменным кирпичом.
        Димм начал красться вдоль стены, стараясь охватить взглядом и вход и выход одновременно. Но опасность поджидала совсем не там.
        Паук возник прямо из воздуха, посреди поляны, на мгновение окутавшись быстрыми искорками. «Прямо под полом - спаунер!» - сообразил Димм. Задерживаться здесь было крайне опасно: один паук - ерунда, но спаунер будет непрерывно призывать всё новых и новых, и эта чёртова машинка не ведает усталости…
        Димм прикончил членистоногого одним ударом. Вперёд!
        Выскочив в соседнюю пещеру, он с разбега едва не свалился в огромную круглую яму, точнее - очередной бездонный провал.
        Провал был идеально круглым, края его были выложены каменным кирпичом. Уходящие вниз стены не были идеально отвесными: тут и там торчали выступы, карнизы, местами расселины уводили куда-то… неизвестно куда. Расстояния от выступа до выступа были большими - метра по два-три; без зелья обратно выбраться будет невозможно.
        Димм секунду-другую посомневался.
        Назад? А куда назад? Там либо домой - либо в провал под Чёртовым Зубом… Не сидеть же в этих чудных мраморных апартаментах… Тем более, что в них нет дверей, и криперы шастают как дома…
        В запасе была пара зелий прыгучести, поэтому он всё-таки скользнул вниз: до ближайшего карниза.
        Спускаясь с выступа на выступ, он вдруг заметил в противоположной стене большое отверстие. Оно было очень похоже на вход в какой-то коридор. Под ним, как специально, располагался удобный уступчик.
        Удобный-то удобный… Но расстояние до него метра четыре!
        Прыгать очень сильно не хотелось. Он вообще не был любителем всех этих паркурных штучек… Можно было продолжать потихоньку спускаться вниз: где-то там, вроде бы уже показалось дно провала. Но дно - это дно: штука очевидная и предсказуемая. А вот этот странный лаз…
        Он решился. Падать, если что - уже не так высоко… Разбегаться было особо негде, но ему удалось толкнуться как следует, и он со всего маху, здорово стукнувшись ногами, влетел прямо в узкий коридор.
        В глазах мерзко замигало: заканчивалось действие зелья ночного зрения. Треть суток прошла, наверху дело уже должно идти к вечеру… Димм опустошил ещё одну бутылку с фиолетовой мерцающей жидкостью.
        Ход резко забирал вверх: метр, пять, десять… Впереди послышалось потрескивание: или костёр, или факелы. Он снова взял меч наизготовку, преодолел ещё несколько метров и оказался в чудной небольшой пещерке.
        Местечко явно было обитаемо: лежак из шерстяных ковриков, костёр в углу, отгороженный металлической решёткой, верстак, сундуки…
        Слева в глубокой нише стоял незнакомец, вооружённый луком. Стрела была нацелена прямо в грудь Димма.
        В ЛОГОВЕ СЕРОГО СТАЛКЕРА

        - Корвин?! Вот уж не думал, что живьём увижу легенду!  - Димм поднял руки.  - Ты это… Сразу-то не стреляй!  - Почему-то он совсем не испугался, скорее даже обрадовался.
        О Корвине на Дальнем берегу ходило множество баек: больше, наверное, всяких историй рассказывали только о Сером и Сусанине. Но, если эти двое были личностями скорее сказочными, то Корвин был легендой вполне живой. Каждый зелёный сталкер в Пьяном Поле мог поведать историю, как заблудился где-нибудь в шахтах за Тёмным перроном и собирался уже с жизнью прощаться, как вдруг из-за поворота - Корвин. «И он глянул так… рукой махнул - и словно не было его; прямо сквозь стену ушёл!.. Я - в ту сторону, куда он показал. Один поворот, второй… Да блин! Вот же - Муравейник! А я там два дня из штрека в штрек кругами…»
        Корвин декадами пропадал где-то в самых дальних глубинах крепостных лабиринтов, причём в одиночку, и неизменно возвращался, притаскивая какие-то невероятные сокровища. Коллекция его манускриптов, наверняка, тоже была уникальной, многие из них вряд ли кому-то кроме него доводилось держать в руках. Кстати, шлем Короля Скелетов, который лежал теперь в тайнике Димма в Тау, по слухам, добыл именно он.
        Корвин спрятал лук, присел у стены.
        - Здоров. А я слышу - пауки за стеной зашебуршились, думаю - неужели кто-то сюда смог добраться? И - точно! Ты откуда такой удачливый? Хотя, постой… Это же про тебя Ушка вчера писала? Насчёт Пригорья?
        - Наверное. Просился я вчера к вам на постой…
        - Ясно… Из белых, значит… Дело это несложное. Но небыстрое. С Пиратами нужно согласовать и чтобы остальные белые ребятки добро дали. Очень уж у нас в Пригорье компания разношёрстная. Ушка, конечно, могла бы и сама тебя в приват добавить, но со времён Серого сохранился такой обычай хороший - всех спрашивать. Общество у нас тут, всё-таки… А ты какой дорогой сюда попал-то?
        - Через Чёртов Зуб…
        - Да это понятно. Либо через Периметр, либо… Но Периметр сейчас перекрыт, значит - через Зуб. А туда-то - как? Через дикие шахты или через Три сестры?
        - Хм… Да, как бы… Нет, я сразу сверху, коротким путём.
        - Чего-чего?!  - Корвин аж вскочил.  - Какой такой короткий путь? Дружище, махнём секрет на секрет? Я тебе - к Последней стоянке Азазеля или в Огненный Чертог дорогу… Или, например, к нычке за стеной. Или даже к Водяному духу, а?
        - В глубоком чертоге у Азазеля я был…  - от названий таинственных локаций у Димма аж загорелось всё внутри: хочу, хочу! Большую часть он вообще слышал впервые: ни в одном из прочитанных манускриптов они не упоминались.  - Но… А что за Водяной дух?
        - Ну, знаешь, у логова Сусанина, наверху, Огненный дух? А есть в пещерах глубоко ещё Водяной дух. Я его нашёл, но продвинуться пока не могу, секретка там какая-то…
        - Слушай! Давай, так: я тебе короткий путь до Зуба просто так покажу. А ты меня возьми туда, к этому водяному, как соберёшься. Одна голова - хорошо, как говорится…
        - Лады! А то бесит меня: чтобы сюда попасть каждый раз приходится ломиться через все верхние этажи, потом прыгать в каньон, потом пещерами этими… По полтора-два дня, бывает, теряю! Наверху дилетантов развелось - жуть, из-за них всё мобами забито: в коридорах иной раз не протолкнуться! Хорошо, хоть сюда пока не добрались!
        - Угу… А это что за местечко?  - Димм внимательно обошёл пещерку, осматривая таблички на стенах.  - Ух ты! Убежище Серого Сталкера?!! Обалдеть… Тут раздатчик есть?
        - Там, в углу, где картина. Но я его почистил уже, теперь недели через две только сработает… Сегодня непруха - кость скелетную выкинуло! Хочешь, подарю? Продашь, скажешь - артефакт из самого логова Серого!  - Корвин хохотнул.
        - А что - идея. У меня дома костей стака три, и ходить никуда не надо, рисковать…  - за трепотнёй Димм заглянул в сундучок, стоявший рядом с верстаком.  - Воу! Ничего себе тут… Это твоё?  - он глянул на Корвина.
        Корвин стоял замерев, не в силах произнести хоть слово.
        - Э-э-эм-м-м! Ты… Ты как это сделал?!  - наконец просипел он.
        - Что сделал?  - удивился Димм.
        - Сундук! Как ты его открыл?!
        Димм смотрел на него с недоумением. В Крепости стояло полно сундуков; почти все они давно были обчищены первопроходцами. Конечно, у него не было такого уж большого опыта, но вот в Глубоком Чертоге, например, в Периметре…
        - Так они в Крепе, вроде, не запривачены…
        - Здесь же приват Серого!  - Корвин попытался тоже заглянуть в сундук: у него ничего не вышло.  - Ну-ка ещё попробуй!
        Димм снова легко открыл крышку, та отозвалась лёгким скрипом.
        - А попробуй «эр-джи инфо», глянь чей сейчас этот приват!
        Димм набрал команду:

        <Димм>: /rg info

        <Сервер>: У вас недостаточно прав.

        - Недостаточно прав, говорит.
        - Очень странно. То есть ты - не владелец. Но по-любому получается, что ты в этом привате на правах участника. Как это может быть? Димм! Ты кто такой?
        Всё действительно было очень, очень странно. Димм почувствовал, что ему необходимо сесть и на сто рядов всё обдумать. Происходило что-то важное, а он пока не понимал - что.
        Он - вписан в приват Серого Сталкера. Фантастика какая-то… Но - и что? Что это меняет? Что это даёт? Как это проливает свет на его прошлое? И есть ли тут вообще взаимосвязь? И можно ли быть откровенным с Корвином, ведь, по большому счёту, они едва знакомы…
        Однако, прежде чем размышлять и делать выводы - нужно было получить больше информации. А её, кажется, было где почерпнуть. Сундук Серого Сталкера был набит книгами.
        - Корвин! Пойми меня правильно… Я сам в растерянности, и мне сейчас нужно разобраться. В этом сундуке штук двадцать пять каких-то книжек. И если они, как бы - ничьи, то… Прежде чем мне что-то думать, я должен их изучить. Ты меня тогда пока не тереби, ага?
        - Лады… Капец! Ну и встреча…
        Димм погрузился в чтение.
        В верхнем ряду лежали манускрипты-артефакты. Именно такие разыскивались сталкерами и потом служили предметом гордости коллекционеров.

        «Лавовый берег
        Когда эти твари загнали нас в угол, нам оставалось только броситься в водопад. Уцелели только мы с Джеком, остальные погибли. Нас занесло в какие-то невообразимые глубины, сказать по правде, думал, что нам каюк: в довесок к монстрам у нас почти не оставалось еды. Между прочим, зрелище там было великолепное - лавовое озеро, а весь берег аж блестит от слитков золота. Жаль, что тогда нам было не до хабара. На всякий случай я пытался запомнить путь, не знаю, насколько точно это получилось.
        От золотого озера мы шли на север вдоль потока, пока не вышли в заброшенную шахту. Там наткнулись на логово пещерных пауков…»

        «Сумасшедший Алхимик
        Несколько раз в нижних горизонтах я натыкался на следы какого-то чудака и даже нашёл некоторые его записки. Я назвал его сумасшедшим алхимиком. Думаю, что он жил в крепости вскоре после того, как она была заброшена. А может быть, это и был повредившийся в рассудке герцог? Кто сейчас может сказать… Алхимик в своих записях постоянно бредил то каким-то красным духом, то духом водопада. Впрочем, несмотря на своё явное безумие, этот тип умудрился перекрыть часть шахты настолько хитрыми замками, что мне не удалось туда проникнуть. Рельсы просто упираются в скалу, которую не сдвинуть никакими силами. Надо ещё раз перечитать его записки. Что он там плёл про этих духов?»

        Историй было штук пять. Некоторые были разбиты на несколько частей, каждая из которых «издана» отдельной книжкой, и для того, чтобы случайный исследователь крепости мог прочитать текст полностью, ему нужно было найти все эти кусочки, немало побродив по подземельям. Некоторые отрывки Димму уже были знакомы, другие он видел впервые.
        Так… Получается Серый Сталкер вроде как участвовал во всей этой замуте… Ведь его книжки явно содержат и подсказки! Вот и про духа водопада тут… Получается - он знал, что за сокровище спрятано в Крепости?
        - Корвин, а ты же вроде как знал Серого Сталкера лично? Он нашёл сокровище Сивальдо?..
        Не услышав ответа, Димм поднял голову: Корвина в пещере не было.
        Наверное ушёл пока по своим делам… Ладно, позже. Кстати, подсказки Серого Сталкера лишь упоминают какие-то локации, обращают внимание на какие-то мелочи. На сокровище они вовсе не указывают! Теоретически и я могу написать такую книженцию… «Записки упавшего в пропасть». Написать-то несложно. Но как он смог их рассовать по раздатчикам? Или его записки находили только в обычных сундуках? Нужно уточнить у Корвина. Но, погоди, самый главный вопрос - как Серый Сталкер смог заполучить приват в землях Сивальдо! Хм. Да, видимо, так же как и Остроушка… Можно просто спросить! Так. И?..
        Димм аккуратно сложил манускрипты в сундук в том же порядке, как и лежали, посмотрел что там ещё. И вот тут он наткнулся на настоящее сокровище - записные книжки Серого Сталкера!
        Целый мир понемногу возникал перед ним. За короткими, часто несвязными заметками разворачивалась История. Отчёты о поисках легендарного замка Сивальдо, размышления о людях, о мире. План обустройства Пригорья. Записки об исследованиях Крепости, масса каких-то пометок, попытки разгадать многочисленные секреты, свести одни концы с другими… Даже стихи!
        Рассмешило Димма упоминание о том, как разыскав, наконец, Крепость, они долго сомневались - а действительно ли это и есть замок Сивальдо, а то, может, это владения ещё какого-нибудь неизвестного благородного сеньора!
        По мере чтения он погружался в незнакомую, незамысловатую, простую и, пожалуй, счастливую жизнь, которую вели первопроходцы крепости. В какие-то моменты ему даже казалось, что всё описанное - происходило с ним самим! В записках мелькало множество знакомых имён: Док, Параноид, Кригор, Капитан Вэйл, Олимп… Азазель. С немалым удивлением Димм обнаружил, что Серый Сталкер, оказывается, был близко знаком с Риссой. Причём в записях она рисовалась даже более живой и тёплой, более настоящей, чем та, которую Димм встречал в своей реальной жизни в Тау…
        Перелистнув последнюю страницу последней книжки, Димм долго сидел, отрешённо глядя в серую каменную стену. Да, он словно прикоснулся к чему-то большому, важному, в какие-то секунды ему даже казалось, что он стоит на пороге открытия, но…
        Когда-то давно, в детстве он прочитал старинную-старинную книжку: «Солярис». Написанная больше двух сотен лет назад, во многом ужасно наивная и несообразная, она тем не менее потрясла его. Главный герой - учёный, космонавт. Прилетев на исследовательскую станцию, которая кружится над загадочным полуразумным океаном на одной из далёких, затерянных в космосе планет, он обнаруживает, что Океан способен материализовать воспоминания людей, их мысли, желания. Даже самые тайные, глубоко запрятанные… И герой вдруг встречает свою давно погибшую девушку. Он, конечно, понимает, что она - лишь воссозданный плод его воображения, но просто не в силах справиться со своими чувствами… Хуже всего, что она - это сотканное его воображением и мощью Океана существо - мыслит! И она постепенно понимает, что она - не та, не настоящая… Мечется, страдает… Сюжет идёт своим чередом, учёный со своими коллегами поступает, в конце концов, как подобает учёному… Да? И все эти мороки развеиваются. И конец истории.
        Димм полночи рыдал тогда, укрыв голову подушкой. Ему было жаль этого дядьку и жаль этот непонятный одинокий Океан, но это можно было пережить. Но вот та девушка… существо. Её создали из ничего, наделили способностью любить, мыслить и страдать. И фактически заставили это делать… А потом тупо убили по ходу «научного эксперимента»… Как этот Океан - могущественный, почти всемогущий, и дядька этот - как они могли не защитить рождённое ими чудесное создание?! И как другие люди (учёные!) могли уничтожить его, какое они имели право?!
        Речь, собственно, не о книге. Об ощущении. Бывает - стремишься к развязке, с трепетом ожидаешь конца, но когда он наступает, то понимаешь, что лучше бы он и не наступал… Сейчас Димм ощущал что-то похожее. Он так рвался в эту Крепость, ждал некоего финала, прошёл столько испытаний, потерь, просто чудом попал в самое сердце Тайны, и вот, кажется, сейчас должно прийти понимание, должны появиться ответы на вопросы… Но - нет. Разочарование.
        Димм поймал себя на этих мыслях, и ему вдруг показалось, что он снова там, на озере Майн, стоит посреди запертой деревянной комнаты и смотрит в окно, не понимая, что происходит и кто он такой. «В детстве»? «Старинная книжка»? «Рыдал, укрыв голову подушкой»? Как это? Когда это было? Где? Это в самом деле происходило с ним? Есть ли возможность перечитать ту книгу?
        Появился Корвин.
        - Ну, ты, брат, читать! Четверо суток, нормально?!
        - Слушай… А ты помнишь, кем ты был до игры? Что любил, чем занимался?
        Корвин озадаченно помолчал.
        - Естественно. Было вот хобби у меня - с миноискателем покопушки устраивать, старинные железки отыскивать…
        - Везёт… Смотрю - ты и здесь примерно тем же занимаешься, ага? А я вот ничего не помню. И даже не уверен, что была она… жизнь та, якобы настоящая. Ладно, пойдём, дорогу покажу. Погоди, кстати. У тебя чистые книжки есть? Давай, я тебе копии манускриптов сниму из сундучка…
        Выбрались они рано-рано утром, по берегам Портальной бухты ещё бродили мертвяки. Запрыгнув в лодки, направились на север - в обход полуострова - и дальше, в направлении Пригорья. К обеду они уже были «дома».
        Заметили их, видимо, издали, потому что - встречали. Корвин с Диммом приблизились к стене и остановились, задрав головы. На стене стояли Кригор, Рисса и ещё две девушки: одна золотоволосая, одетая в какой-то чёрно-белый костюмчик, другая - закованная в мерцающую голубую броню, явно только-только из дальнего похода. Алиса и Остроушка.
        - Ого!  - Корвин весело отсалютовал встречающим.  - Криг, ты, смотрю, весь наш прекрасный батальон на парад вывел! Русалки только не хватает!
        - Чего это не хватает? Тут она где-то… С Ушкой вместе подтянулась,  - ухмыльнулся сверху Кригор.  - Давненько у нас столько народа вместе не собиралось!
        - Димм,  - сказала Остроушка.  - Попробуй дверь открыть…
        Димм впервые вживую услышал её голос - словно бы знакомый… интонации, тембр… Он нажал кнопку над дверью: та с металлическим лязгом отворилась.
        - Получилось! Вечно боюсь с этими командами что-нибудь напутать! Ну, здорово, и поздравляю! Всеобщим мнением ты принят в наши тесные ряды исследователей и копателей…
        Они прошли внутрь через недлинный коридор и оказались на довольно оживлённой улочке городка: кругом сновали жители. Сверху спустились девчонки, Кригор остался в карауле.
        Остроушка подошла, сняла шлем. Из-под тёмно-русой чёлки на Димма смотрели два огромных синих глаза.
        - Пойдём, покажу чего…
        Снова этот знакомый до боли голос! И глаза…
        «Сдурел, что ли - спать посреди ночи!»
        И вдруг оно навалилось, обрушилось лавиной, взорвалось! Димм остановился, зажмурился… Ошалело открыл глаза снова.
        Остроушка обернулась с весёлым недоумением:
        - Ну, чего ты, пошли! Дом покажу…
        - Ленка?.. Сестрёнка. Здорово, что ли!

        Глава 19. Вспомнить всё

        В этот раз путь до Забытого города оказался на редкость сложным. Все шесть суток небо раздирала страшная гроза, непрерывно хлестал ливень, от злобной нечисти не было спасения ни ночью ни днём… Хотелось надеяться, что непогода хоть убережёт от стычек с рейдерами, но - не тут-то было.
        Первая схватка, впрочем, была почти несерьёзной: на половине пути они наткнулись на троих головорезов (то ли - дозорные какой-то банды, то ли - безбашенные джентльмены удачи), которые, даже не попытавшись поговорить, бросились в атаку. Силы теоретически были равные - трое на трое, и в другое время дело могло бы кончится куда печальнее. Но пригорцы тащили артефактов на сумму не меньше тысячи алмов, а потому подготовились к разным неприятностям по максимуму. В ход моментально пошли зелья: регенерация, скорость, сила; в неприятеля же полетела пара взрывных склянок с отравой и замедлением. Бандюки оказались не готовы к такому повороту событий; они даже не догадались рассредоточиться, и потому зельями их накрыло сразу всех троих. В общем, эта стычка не стоила внимания.
        Но вторая встреча, которая случилась на следующий день на цветочных лугах, едва не окончилась плохо. Позже, когда выдалось время обдумать произошедшее, они пришли к выводу, что это была грамотно организованная и продуманная засада. Вряд ли ждали именно их - поход не был запланированным, скорее - наоборот, махнули ни с того ни с сего: Русалка вдруг резко засобиралась домой, а Димм давно поджидал попутчиков, и тут как раз вернулся после очередного визита в Пьяное Поле Параноид, притаранив полный инвентарь плюшек из Крепости… Очевидно рейдеры ловили на удачу.
        Человек восемнадцать прятались в прорытых под землёй ходах, и когда маленький отряд спустился с холмов в чудную речную долину, враги появились одновременно со всех сторон. Эффект неожиданности, сработал на сто процентов.
        Можно ожидать засады в лесу или в каких-то ущелистых горах, но тут - открытая со всех сторон долина, почти ровная, ни деревца ни камешка… Река, травы и цветы в обрамлении высоких зелёных холмов и скалистых вершин - прелесть пейзажа не мог испортить даже ливень, хлещущий из мрачных серых туч. И вдруг из под земли со всех сторон выскакивают агрессивные орущие голодранцы!
        Димм давно заметил, что главная проблема рейдеров - совершенно ущербная броня. То ли жадничали они тратить алмазы на доспехи, то ли гопническая жизнь не сильно баловала добычей… Из полутора десятков только трое или четверо были в полных алмазных сетах, остальные - кто в чём. Луки и мечи, однако у них были неплохие и пользоваться ими бандиты умели.
        Бой был скоротечный и, продолжись он ещё минуту,  - для пригорцев всё было бы кончено. Русалка, мгновенно сообразив, что сражаться - бессмысленно, крикнула:
        - Димм, тормози их и быстро - в воду!
        Пока Параноид с Танюшкой прорубали дорогу к реке, Димм швырнул им под ноги взрывные зелья регенерации и лечения. Врагам оно тоже пошло на пользу, но сейчас это было неважно: одолеть их всё равно было невозможно. Едва пригорцы оказались в воде, у них в руках появился дополнительный козырь. Обувь с зачарками подводной ходьбы давно стала обязательным обмундированием в дальних походах, позволяя серьёзно экономить время и позволяя избегать множества ненужных стычек с мобами.
        Мгновенно переправившись через реку, пригорцы немножко оторвались от преследователей, и у Димма появилась возможность швырнуть в догоняющую толпу три бутылки замедляющего зелья. Ситуация стала ещё лучше: рейдеры не только отставали, но и не могли теперь быстро стрелять, что было немаловажно. Действительно: пятнадцать луков в опытных руках - не меньшая проблема, чем пятнадцать мечей…
        Действие зелья не могло продолжаться бесконечно, поэтому нужно было успеть выжать из преимущества всё, что можно. Добавить ещё скорости, прыгучести… Подлечиться… Ряды бутылок в рюкзачке Димма порядком поредели. Зато теперь можно было драпать во все лопатки. Они рванули вдоль реки.
        Им всё-таки удалось оторваться: река впадала в озеро, пусть не слишком большое, но сделавшее их окончательно недосягаемыми для погони. Берега были покрыты густым дубовым лесом и в обход их не догнали бы даже верховые.
        - Ну и ну! Фига се - взбодрились!  - Димма ещё потряхивало после запарки боя.
        Параноид и Русалка, запыхавшись, только кивнули.
        Через пару минут Танюшка с досадой сказала:
        - Ещё одна местность стала небезопасной. Нужны новые маршруты!
        Параноид пожал плечами:
        - Всё значительно хуже. Так далеко рейдеры раньше не забирались. То есть направление на Дальний Берег им достоверно известно. Какие маршруты не выбирай… А совсем скоро банды доберутся до Пригорья и это будет финиш! Они просто возьмут нас там в осаду…
        - Придётся разориться на пару тысяч. В Пригорье поставим портал до Озёрной, а где-нибудь под дном моря пробьём тоннель до владений Сивальдо и заприватим. Найти бы только удобный выход в дикие шахты или пещеры подходящие - ведущие под Крепость… Заодно ускорим и обезопасим перевозки. А для такого экстрима я, пожалуй, староват!  - Димм покачал головой.  - Вообще не понимаю, чем вы столько времени думали… Это ж какой риск каждый раз! А алмазы - дело такое… Наживное.
        - Узнаю старину Серого!  - ухмыльнулся Параноид.
        Серого…
        Димм долго молчал, вспоминая тот день - день озарения.

        - Димм… Димка? Серый? Да ладно!  - в голосе Остроушки смешалась буря эмоций - от недоверия и сомнения до трепетной надежды и вселенской радости.
        Он сам стоял словно пришибленный, не в силах разобраться в хаосе воспоминаний.
        Вот - Остроушка, Ушка, Ленка - сестрёнка, родная душа. Это она возвращала его к жизни после его первой гибели. Учила зельеварению. Познакомила с Корвином. Пробуждала вот это самое Пригорье…
        Пригорье. Его город! Чуть не половина домов - построены вот этими руками, он помнит, наверное, каждый блок этих стен, этих дозорных башен… Вот фонари, светокамень для которых он тащил аж со Спауна, а перед этим - лично ковырял в адских пещерах! Глупо было… Потом все удивлялись - а что мешало свой портальчик в Незер поставить прямо здесь?..
        Вот на стене Алиса, Лиска, Алька… Как в кино перед глазами картинки: вот она на крыше у бассейна, вот мчится навстречу скелету, сжимая в руке пылающий меч, увёртываясь от стрел… Первый день их знакомства. «А ты прикольный! Присоединишься к нам?»
        Рисса… Воительница с прекрасными южными глазами и колокольчиками в голосе, шагающая по бескрайним снежным просторам. «Мой странствующий рыцарь…»
        Белая страна, белые башни и ночные посиделки на лесном озере под розовыми ветвями…
        А вот - дом. Каменная лачуга у озерка, первый урожай пшеницы, лава, каньон…
        Джек и Пупырь, бросаются в море с узкой балки, торчащей на невероятной высоте! Джек, Джек… Вернись Димм несколькими днями раньше - и всё могло сложиться по другому…
        Крепость. Вечный мрак и вездесущая опасность. Лабиринты, вода… Кодер. Кодер? Хм… Алекс, Ольга, Марина?
        Здесь воспоминания снова теряли резкость, расплываясь, превращаясь в разрозненные обрывки манускриптов.
        При всей огромности свалившегося на него знания, главное оставалось неясным. Так кто же он? Зачем он? Зачем всё вокруг? Игра? Но он так и не вспомнил никакой «настоящей» жизни «до», в прошлом у него оказалась лишь всё та же игра, только под другим именем…
        С ума сойти! Легенда легенд - Серый сталкер, это… он?
        - Серый Сталкер? Это… ты? Или… Не понимаю.  - Остроушка растерянно приходила в себя после ошеломляющего взрыва догадки и надежды.
        Корвин тоже стоял в некоторой растерянности, недоумённо переводя взгляд с Димма на Остроушку и обратно.
        - Вы чего тут?  - вернулись обогнавшие их Рисса с Алисой.
        - Да… Провалы в памяти. У меня случается,  - Димм тряхнул головой.  - Пойдём…

        Дорога резко пошла вверх: какие-то горы. Из-за сумбурного бегства от погони они сильно уклонились к северу, места здесь были незнакомыми. Димм автоматически глянул в F3.
        Какая фантастическая штука эта простенькая команда! Димм внутренне улыбнулся, вспомнив, как Док ставил ему портал в аду, просто высчитав точные координаты. Двадцать алмов содрал! С другой стороны сам он в своё время получил за этот секрет определения координат… О-о-о! Что ж. Подброшенные камни всегда возвращаются на землю…
        Димм глянул на топающего рядом Параноида, на скачущую впереди Танюшку, гоняющую случайных криперов.
        Удивительно, но они, как и другие обитатели Пригорья, восприняли возвращение Серого Сталкера в образе Димма куда с большим энтузиазмом, чем Ушка. Поверили сразу и безоговорочно! Может быть, это было созвучно ожиданиям? Кто ж не задумывался со страхом и надеждой о том, что ждёт после роковой третьей черты! И вот оно - живое подтверждение того, что окончательной смерти в этом мире нет! Только вот эта история с потерей памяти… К сожалению, Димм очень смутно помнил момент своего перевоплощения и всё что было непосредственно перед. Перед глазами лишь вставало какое-то тёмное место и необходимость сделать выбор: да, нет… Как в той киноклассике: красная таблетка или синяя…
        «А Ушка - до сих пор сомневается. Или не сомневается, а… осторожничает. Будто что-то знает, но не может никак решиться сказать. Доберусь вот до своего домика на Спауне, если только он существует на самом деле, а не в бреду мне привиделся. Может быть, там какие-то ещё подсказки… Хм. А Рисса всё ещё переживает за ту нелепую историю с волками!» - Димм, с лёгкой улыбкой покачал головой.
        ВОЗВРАЩЕНИЕ В ПРОШЛОЕ

        На Спауне разделились. Димм забрал у Танюшки и Параноида остатки дорожных припасов: зелья, стрелы, еду, факелы; взамен сложил им груз артефактов.
        Удивительно, сколько удалось за раз утащить! Впрочем, особых их заслуг здесь нет: если бы не эти три чудесных сундучка - шалкербокса, удивляться было бы нечему. Димму смутно припомнилось, что у него где-то была даже книжка с рецептом крафта этих загадочных ёмкостей - совершенно бесполезная, поскольку никто в целом мире понятия не имел, что это за твари - шалкеры, где они водятся и как добывать их панцири.
        В общем, откуда на рынке шалкербоксы - неизвестно, однако за большие деньги их всё-таки можно было изредка найти у торговцев редкостями… Раньше Димм о них только слышал, видеть ни разу не доводилось, а вот оказалось, что есть несколько штук в Пригорской коммуне…
        Параноид и Танюшка пошли не к Переправе, а в противоположную сторону, к пиратскому посёлку, чтобы прямо оттуда по подземной железной дороге доехать до Русалкиной морской крепости. Димм же направился на юго-запад. Где-то там в долине среди берёзовых холмов прятался его старый домик.
        Кстати сказать, тоже - одна из загадок: как и в логове Серого в Крепости, этот приват почему-то не слетел после его третьей гибели. После исчезновения Сталкера Остроушка несколько раз заглядывала в его хижину полистать книжки - приват стоял, как ни в чём не бывало! Правда, с тех пор прошло уже много сотен дней…
        Поднявшись на холм у порталов, Димм растерянно огляделся. Всё выглядело совершенно незнакомым.
        Вроде бы, вон в ту сторону нужно…
        При виде неприметного земляного столбика, Димма охватило странное ощущение нереальности. Словно всё вокруг - во сне, не по правде… А это ведь он когда-то ставил этот столб! Под ним должна находиться заделанная землёй пещера, провал, куда он свалился, когда в первый раз добирался от дома до Спауна! Когда-то наверху ещё стоял факел… Сейчас факела не было, а земляной столб сверху позеленел. Вокруг тоже всё заросло, лёгкий ветерок колыхал высокие - местами в рост человека - травы.
        А вот здесь он сражался с зомби, который никак не хотел гореть на солнце…
        А дальше - знакомый берёзовый лес!
        Щемящее чувство ностальгии переполняло Димма, прошлая жизнь - ещё вчера ненастоящая, призрачная - теперь обретала очертания, казалось, что вот-вот - и он увидит самого себя, того - беспечного и бестолкового, но зато понимающего смысл всего, имеющего цель: настоящую важную… Вот - какую?!.
        Наконец, он добрался до своего старого владения и едва не прослезился: озерко, скорее - пруд: оно, оказывается, такое крохотное!.. едва ли в десятую часть от озера Майн в джунглях! Ручеёк, весело бегущий с горы… А сам домик-то… Ой, божечки! Три таких поместилось бы в одном только зале его дворца в Тау! Старые стены из каменного кирпича - снизу замшелые, зеленоватые… Земляная крыша, заросшая цветами, травами и даже деревьями…
        Всё было ужасно родное, и в тоже время - какое-то незнакомое. Вроде бы оно даже располагалось как-то не так. Гора, под которой притулился дом, вместе с озером, казалось, раньше была развёрнута немного больше к северу, а речка, убегающая к дальним холмам, вроде бы протекала прямо у самых стен дома… Странное ощущение: он и знать не знал об этом месте, потом вспомнил, и вот, оказывается, вспомнил не совсем так, как оно на самом деле.
        Где-то там, в подвале рядом с лабораторией должен быть тайничок, неизвестный даже Ушке, в котором хранятся самые важные сокровища, самые личные вещи и записи…
        Он вброд пересёк озерко, с трепетом подошёл к двери. Получится ли открыть её? На стене справа - табличка со странной надписью «Посторонним в» и каменная кнопка… Дверь с лязгом гостеприимно распахнулась.
        Класс! Наконец-то у него снова появился СВОЙ дом!
        ТОЧКИ НАД «И»

        Они с Остроушкой сидели в её знаменитой стеклянной башне.
        Вспомнив, как злополучный Шаман рассуждал, что не очень-то хорошо, что дом Рычага сравнялся по высоте с храмом, Димм грустно улыбнулся. Что бы тот сказал теперь, когда и таверна уже выше храма, а на краю Озёрной воздвиглась гигантская, уходящая за облака башня, рядом с которой даже маяк мореманов казался игрушечным. Но Шамана давно уже не было в живых - он погиб от чьей-то шальной стрелы во время короткой войны с грибниками, случившейся после убийства Рычага. Невезучий бедолага!
        Остроушкина башня не выглядела громоздкой, наоборот была похожа на изящную тонкую цветочную вазу, изваянную из обсидиана и цветного стекла. На вершине, среди разноцветных полупрозрачных лепестков располагалась нынешняя официальная резиденция хозяйки Озёрной.
        - В общем - вот так,  - подытожила Остроушка.
        Димм не мог сразу разложить всё услышанное по полочкам в голове. Только что он, наконец, узнал всё: про майнкрафт и про тысячи ни в чём неповинных людей, которые застряли в этой странной игре. Про Департамент Сетевой Безопасности и про его секретных лазутчиков - Серого Сталкера и Остроушку - которые оказались в итоге не очень-то секретными, но, как минимум половину своей задачи всё-таки выполнили… Про таинственного Кодера, хозяина этой игры, который так хотел создать совершенный мир, но, видимо,  - не преуспел, и вот уже почти год никак себя не проявляет…
        - Подожди. Как-то это сразу… То есть, всё вокруг - действительно лишь игра, а люди - подключены к ней при помощи специальных устройств… Угу. А кто мешает другим людям отключить этих людей обратно?
        - Да никто не мешает… Дело в том, что мало просто отключить от сервера, нужно ещё мозгу как-то дать понять, что его уже отключили, и пора жить по-настоящему.
        - И?
        - И… Наука пока не допёрла, как это сделать безопасно! Капсула и мозг в момент подключения образуют единую индивидуально настроенную систему… Для выхода из воображаемого мира, сервер должен отправить нужный сигнал, капсула - передать его в мозг, а мозг уже скомандует себе проснуться. Но сервер сигнала не выдаёт! И никто толком не знает, где в нейронных джунглях та точка контакта… Если бы мозги были у всех одинаковые, и точно было бы известно куда подавать сигнал - можно было бы попытаться обойтись без капсулы и сервера. Но мозги-то у всех разные! Не говоря уж о том, что никто не представляет - а какой сигнал-то нужно подать… И сам игрок отключиться от игры не в состоянии. Мы ведь не можем посреди обычного сна произвольно дать себе приказ проснуться! Иногда и хотелось бы, но… Короче, сложно это, важен результат: всего пара-тройка успешных случаев вывода людей из комы, в которую они впадают после принудительного отключения.
        - М-да. Не очень вразумительно, но в общих чертах - понятно. Так. Разбудить людей мы не смогли, но, по крайней мере не дали им умереть от жажды и голода. Уже хорошо. А Кодер, говоришь, пропал?
        - Он не пропал. Любые попытки взлома он пресекает чётко! А совсем недавно пара мелких обновлений была… Классных, кстати: раньше рельеф мог изменяться только усилиями людей или мобов, а теперь если есть поток воды, то с небольшой вероятностью вдоль него могут перемещаться «мягкие» блоки: земля, гравий, песок… Ещё саженцы сейчас со срубленных деревьев иногда сами собой приживаются, прямо из дропа. Камни и булыжники со временем - покрываются мхом. Может быть, и ещё что-то изменилось, только нам незаметно. А Кодер просто молчит. Ты, наверное, и был последний, кто с ним общался.
        - К сожалению, слишком смутно помню всё это общение. Что-то мы больше на всякие отвлечённые темы говорили - что-то о богах и их творениях, об ответственности… Муть какая-то. А что эти, специалисты?
        - Смотрят, анализируют. Ошибки ищут… Пока тщетно. Разобрали код клиента по косточкам, но подменить - не могут, сервер постоянно хэш-суммы чекает…
        - Так. Кодер может всех слушать. Он и нас сейчас слышит? И ты всё так спокойно рассказываешь?
        - Не могу с уверенностью сказать, как всё оно у него там происходит. Но факт - инфа о каждом произнесённом вслух слове или законченном действии передаётся на сервер, и, соответственно, может быть Кодером записана, отслежена, прочитана. А секретного я ничего не говорю - карты давно открыты. Он знает, кто я, кто ты… был. Знает о попытках вмешательства «сверху». Тебе, кстати, от Алекса привет. Помнишь его?
        - Помню… Он меня сейчас слышит? Привет, Алекс… Стоп! Что значит: я «был»?!
        Остроушка слегка замялась, кашлянула.
        - Ну… Я же сказала тебе, что мы с тобой несколько… ненастоящие люди? Матрицы, копии сознания реальных людей, загруженные в специальные компьютеры и подключённые через капсулы к игре. Так вот я физически где была - там и осталась. В одной из машин Департамента. А вот где сейчас ты находишься и каким образом подключён,  - никто не знает. Извини, я уж прямо скажу: мы вообще не очень понимаем, кто ты. Насколько ты независимо действуешь… Может быть, ты и есть - замаскировавшийся Кодер?
        Димму и так сложно было уложить в голове весь этот фейерверк новостей, наполовину состоящий из малознакомых неясных слов, а тут его словно ещё и дубиной шарахнули. Он некоторое время ошалело смотрел на Остроушку. Остатки разума всё таки попытались связать концы с концами:
        - Не понял. Что значит, никто не знает? А нафига там целый Департамент крутых специалистов сидит? И… Как это могло произойти? Когда?
        - Незадолго до твоей гибели произошёл взлом машин, куда были загружены наши матрицы… Системы были вспомогательные, к общей сети Департамента их не подключали, готовилась наша операция впопыхах… В общем защита подкачала. Ну - косяк, да… Но и взлом был крайне грамотный. Если бы не инцидент с тобой - и до сих пор бы следов вторжения не обнаружили. Сигнал от тебя пропал за несколько секунд до твоей гибели. Капсула тут же отсоединилась от сервера. И вот в этот момент случилось странное: сообщение о том, что ты утонул, пришло только через четыре секунды! Но ты точно отключился до того, как это произошло! Запаздывания такого большого быть не могло, не двадцатый же век на дворе… Сошлись на том, что сообщение о твоей гибели - это штучки Кодера, чтобы вопросы не появлялись ни у кого, куда ты делся. Вот… А когда ты уже в нынешнем обличье объявился в Пригорье, то… Все просто впали в транс! Кроме Кодера, тебя и Департамента никто не мог знать как меня зовут. Там наверху допускали даже, что это дурацкая шутка кого-нибудь из сотрудников - слепил, мол, кто-нибудь свою матрицу втихушку, подключил её… Но чем
дальше, тем очевиднее: многие вещи известны только тебе. Именно тебе, Сталкеру, а не Кодеру и даже не настоящему Димке, который там, в реале… В общем, мы пока не знаем, что и думать.
        - Звучит всё это до жути странно… Но если вы все не сговорились, и внешний мир с его Департаментом, Кодером и тысячами людей, запертых в капсулах, действительно существует, то из того, что ты мне сказала, вывод может быть только один: с наших матриц Кодером или его сообщниками были сделаны копии. Когда я погиб, сервер разорвал соединение с капсулой в Департаменте и задействовал мою копию откуда-то из другого места. Эта копия и утонула. А в итоге - я здесь. В каком компьютере я физически нахожусь - неизвестно, контролировать меня Департаменту невозможно… Ловко!
        - Ловко… Проблема в том, что никто, даже ты сам с уверенностью не скажешь теперь насколько ты независим в своих решениях. А может, ты теперь - часть сервера? Ходят тут легенды о некоем Хиробрине, мёртвом белоглазом шахтёре…
        - Да ну тя, Ушк. Живой я! И глаза синие…

        Глава 20. Край
        ЗАГАДОЧНАЯ КРЕПОСТЬ

        - Ох, давненько я у тебя не был!  - Димм с удивлением и лёгкой ностальгией осматривался по сторонам.
        Остроушкин холм, когда-то совершенно незаметный и скрытый от посторонних глаз, сейчас выглядел как памятник русского деревянного зодчества под новый год. Замысловатые деревянные арки, загадочные финтифлюшки, многочисленные лестницы и дорожки, усеянные десятками факелов, покрывали его со всех сторон, а на много метров вокруг территория освещалась замурованными в газон лампами.
        В сторону Забытого города и портала теперь вела широкая, отлично освещённая дорога, покрытая гравием и песком. Другая дорога убегала к расположенной неподалёку таёжной деревеньке. Неподалёку, на опушке леса появилось огромное явно самодельное кряжистое дерево - дуб. Под ним примостилась избушка на курьих ножках. Точнее - огромная, под стать дереву, избища.
        - А как же секретность?
        - Ай… Какая теперь секретность!.. Я ж крутая стала как фон-барон. Когда тебя каждая собака знает, и ты всем до зарезу необходима - спрятаться невозможно… А как соседи стали появляться - совсем смысл в маскировке пропал.  - Остроушка кивнула в сторону реки.
        На другом берегу среди таёжных елей возвышался чей-то особняк, от которого через реку был перекинут каменный арочный мост.
        - Да уж… Ну, ладно, показывай, что там за крепость у тебя.

        По дороге Остроушка продолжила рассказ:
        - … Железку поверху вести не хотелось, согласись - дорожка куда живописнее и уместнее. Решила тоннель вот этот проложить до портала. И увлеклась чего-то, задумалась, мимо пролетела. Координаты-то глянула: ой, блин! Ну и что теперь? Обратно тоннель закапывать? И - факел-то поставила, чтобы осветить - смотрю - кладка замшелая. Оба-на! Короче - полезла смотреть, а там такие казематы - мама родная! Недели две на них убила, пока все облазила. Нашла две библиотеки, там в сундучках кое-какая мелочёвка была. Но главное - одна странная комнатуха… Дверь - железная, с кнопкой. Там полно этих дверей. Захожу - и спаунер прямо - вот! И из него какие-то бешеные ёжики как повалили! Вроде мелкие, и кусаются не сильно, но блин, они прямо сквозь камень умеют ползать, и такое ощущение, что ещё и размножаются при этом! Тем более - я ж не знала, что это за напасть, страшно же! И я, как давай драпать! Прямо насквозь, какие уж там двери - стену продолбила, кирку уронила в запарке… Хорошая была… У народа потом поспрашивала, оказывается это - чешуйницы. Даже странно, что столько живу тут и ни разу не слышала… Узнала, что
они в земле размножаться не могут, только в камне. Вернулась, короче, через пару дней, землёй там всё забомбила, спаунер этот разломала. Бррр! Как вспомню…

        Вагонетки они не ставили, шли по рельсам пешком. Оказалось, что идти не так уж и далеко. Добравшись до конца тоннеля, через металлическую дверь они проникли в загадочное подземное строение.
        Это действительно была целая крепость! Стены, полы, потолки, лестницы были сложены из каменного кирпича - местами замшелого, местами потрескавшегося. Огромное количество пустых помещений с решётками и металлическими дверями, полутёмные коридоры, лестницы образовывали какой-то тюремный лабиринт.
        Поплутав немного, наконец они пришли.
        - Вот. Вот тут спаунер стоял у лестницы, а вот яма эта…
        Квадратная яма три на три метра, на дне которой булькала лава, была окружена рамкой из неизвестных желтоватых блоков с углублениями на верхней стороне. В некоторые лунки были вставлены какие-то странно знакомые Димму зеленоватые штуковины, в других блоках лунки пустовали.
        - А я ведь видел уже такое. Ещё в бытность Сталкером. В Приморье мужики подобное нарыли… И яма там такая же была… БЛИ-И-ИН!
        - Что?!  - Остроушка выхватила меч, юлой крутнулась, осматриваясь.
        - Я же… Это же… Ушка, это же оки Эндера! Или очи, как их… Как же я тогда сразу не сообразил!
        - Око Эндера? Это которое для крафта эндерсундучков нужно? Ну ка… А ведь и правда!
        Они переглянулись. Местечко - явно не рядовое. Защищено целым спаунером ползучих тварей. И если восстановить эту рамочку… Что-то будет.
        - Слушай… А вдруг это опасно?
        - Полагаешь, что-нибудь взорвётся?
        - Знал бы кто… Но занятно же попробовать!
        У Димма в голове щёлкнул рубильник сумасшедшего экспериментатора: опасения ушли на задний план, больше всего теперь хотелось посмотреть, что же получится, если привести эту загадочную рамку в надлежащий вид. Остроушка молча поддержала начинание.
        Они смотались к холму, скрафтили с десяток очей эндера, на всякий случай прихватили всяких защитных зелий и кое-каких ресов, проверили доспехи и вернулись.
        Первое око как влитое установилось на место. Ещё одно… Когда осталось вставить последнее, Димм на всякий случай выстроил стеночку из обсидиана, отправил Остроушку на наблюдательный пункт, наскоро выдолбленный под потолком в углу зала. Потом, осторожно выглядывая из-за стенки, воткнул последнее око, и…
        Ничего катастрофического не произошло.
        Димм осторожно высунул нос и осмотрел результат эксперимента.
        - Сильно похоже на какой-то горизонтальный портал.
        Пространство между рамками изменилось. Нельзя было даже сказать, что оно чем-то заполнено, просто казалось, что под ногами - квадратная дыра в звёздную бездну.
        - Точно. Только не в ад, а… Например в страну эндерменов. Не зря же - оки эти…
        - Я ни в жизнь туда не полезу!  - Ладно бы ещё портал стоял вертикально, как адский, но этот выглядел ямой в бесконечность! Димм всегда до чёртиков опасался высоты.
        Остроушка походила вокруг, опасливо заглядывая в чужие космические дали.
        - А что если…  - она внезапно замолчала, достала блокнот и что-то долго в нём записывала.
        - Чего ты там придумала?
        Она долго не отвечала, Димм даже немного забеспокоился. Наконец, она спрятала блокнот в инвентарь и разочарованно сказала:
        - Командиры категорически запрещают мне туда соваться. Правда, я и сама бы не решилась! Хотела попросить их забросить к нам в игру ещё какого-нибудь робота-разведчика. Фиг там. Нет смысла. Недостаточно разумную прогу не пропустит система защиты сервера. А разумный бот от нас ничем особо отличаться не будет. И даже если он согласится туда лезть вместо нас - как мы себя чувствовать будем, если он погибнет?
        - Да уж…  - Димм кивнул. Перекладывать ответственность на других по причине единственно собственной трусости было не комильфо. В нём зрело решение. Наконец, он сказал: - Короче, слушай. Я, однако, всё же гляну, что там. Всё-таки у меня ещё, по идее, две запасные жизни должны оставаться. Будем надеяться, что дальняя связь там работает, осмотрюсь что-как - сообщу.
        - Погоди! Может, всё-таки… Хотя бы ещё кого-то позвать?
        - Да толку… Всё равно правильнее сначала одному рискнуть. Давай, что-там у тебя полезного: дерево, еда, зельки…
        ОСТРОВ ДРАКОНА

        Димм очутился на висящем над бескрайней пустотой крохотном островке из странного белесого дырчатого материала. Неподалёку, в десятке метров, возвышалась неровная стена - обрыв другого острова, так же висящего в пространстве, только огромного.
        Димма сковал почти неконтролируемый страх: казалось - едва он пошевелится - сразу рухнет вниз, в чёрную бездну. Еле-еле справившись с собой, он сделал верстак, и с полстака деревянных полублоков. Потом, обмирая от ужаса, подполз к краю островка и принялся строить мост.
        Перекинув через пропасть дорожку в три метра шириной, он, пытаясь не смотреть по сторонам и вниз, быстро добрался до «большой земли» и врубился в стену.
        Только углубившись на десяток блоков в загадочную твердь и устроив там небольшую пещерку, он облегчённо вздохнул и наконец обратил внимания на чат.

        <OstroUshka>:???

        <OstroUshka>: Что там?

        <OstroUshka>: Димм!

        <OstroUshka>: ДИМ ЧТО ТА ОТВЕЧАЙ СЕЙЧАС ЖЕ!!!

        <Димм> (4/40, OstroUshka): Тщщщщ! Живой я.

        <OstroUshka>: ДУРАК!

        <Димм> (5/40, OstroUshka): Гы. Просто страшно было; не до переписки. В общем, тут острова, летающие в каком-то космосе, и я из портала попал на совсем маленький клочок земли, или что оно тут… Камень Эндера. Мы правы были, это Эндер! Построил мостик и перебрался на большой остров. Сейчас сижу в пещерке. Вроде бы - безопасно. Но ты не ходи пока, я попробую наверх выбраться, глянуть, что тут водится. Если потом полезешь - обязательно прихвати побольше булыжника, деревянные мостики меня смущают - не дай бог - пожар.

        <OstroUshka>: Ты только не молчи, всё подробно пиши! Будешь мне пол-алмаза должен за панические сообщения!

        Димм начал рубить наклонный ход наверх и через непродолжительное время оказался на поверхности странной жёлто-серой пустыни.
        Недалеко, блоках в тридцати, высилась огромная тёмная колонна, насколько можно было разобрать - обсидиановая. Дальше в полутьме угадывались контуры ещё нескольких. На вершинах колонн что-то светилось и переливалось розово-фиолетовым.
        Меж колонн по желтоватой пустоши сновали эндермены, не меньше десятка.
        Димм по привычке мгновенно опустил взгляд в землю.
        Непросто будет тут не нарваться! Нечаянно на кого-нибудь да глянешь…
        Краем глаза он отметил какое-то движение вверху и тут же услышал звук. Взгляд скользнул по эндерняку к ближайшей колонне, по ней - вверх.
        На него нёсся огромный чёрный дракон с оскаленной пастью и фиолетовыми немигающими глазами! Расстояние было ещё большое, но глухое низкое рычание и шелест крыльев становились всё отчётливей.
        Димм рванул назад в свою каморку и затаился. Долгие, почти вечные секунды…
        Кажется - пронесло, Дракон потерял его из виду.

        <Димм> (6/40, OstroUshka): Ушка… Тут довольно мило. Какая-то пустыня из окаменевшего сыра, на ней столбы из обсидиана и вроде больше ничего. Бродят толпы эндерменов, но от них защититься не проблема, стандартно. А если аккуратненько, то можно и миром… Но тут ещё чуть-чуть дракон летает. Здоровенная хреновина, очень быстрая, фиг сбежишь. Я, как бы, прячусь сейчас… Думаю, его только из луков можно достать, летает высоковато…

        <OstroUshka>: Дракон?! Прям - настоящий?! Ещё напасть… Может, ты пока назад?

        <Димм> (7/40, OstroUshka): Хм… Я не сказал? Обратного-то портала тут нет. По крайней мере - я пока никакого выхода не вижу.

        Несколько суток Димм просидел в своём убежище, периодически поднимаясь наверх и поглядывая, как обстоят дела. Несмотря на уговоры Остроушки он всё-таки попытался подстрелить дракона. Попасть в него было непросто, но возможно. И, насколько можно было понять - он даже ранился: с каждым попаданием по чёрному телу пробегала красноватая волна и раздавался возмущённый рёв. Что было важно - дракон при попадании пытался метнуться в сторону. Значит была надежда, что удастся его отпугнуть, если вдруг он снова бросится в лобовую атаку.
        Ещё Димм заметил, что у ящера довольно напряжённые отношения с эндерменами. Иногда он снижался и, видимо, задевал их своими огромными перепончатыми крыльями. Странникам это совсем не нравилось, и они начинали толпой нападать на летучую тварь, когда та снижалась достаточно низко. Время от времени дракон приземлялся и изрыгал какую-то фиолетовую дрянь, от которой бедные эндермены погибали десятками, усеивая пустоши жемчугом эндера.
        Несмотря на то, что удары странников причиняли дракону немалый урон, состояние его не особо ухудшалось - он регенерировал со страшной скоростью. Димм не сразу понял секрет его неуязвимости, но через какое-то время был почти уверен, что тварь восстанавливает своё здоровье при помощи этих странных фиолетовых кристаллических штуковин, которые висели над обсидиановыми столбами. Когда ящер пролетал мимо верхушек колонн, от кристаллов к нему протягивались тонкие белые лучи, после чего он бросался в драку с долговязыми ребятами с новыми силами.
        Попытка Димма выстрелить в ближний кристалл увенчалась неожиданным успехом: в вышине полыхнуло пламенем, донесся отзвук взрыва, и свечение над колонной погасло.
        Это явно было решение, однако Димм опасался далеко отходить от своего убежища и лишний раз попадаться дракону на глаза, поэтому кристаллы на других колоннах пока оставались нетронутыми.
        Наконец - прибыло подкрепление.
        БИТВА

        <OstroUshka>: Димм, жив ещё? Мы идём, встречай!

        <Димм> (8/40, OstroUshka): Давайте, вроде бы всё спокойно. Только по одному, не свалитесь в пропасть. И на всякий случай прыгайте в том же месте где я…

        Вместе с Остроушкой прибыли Корвин и Горн с Русалкой.
        - Здорово!  - Димм просто сиял.  - Ребятки! Как я вам рад! А то я тут уже корни пускать начал…
        - Выход-то невзначай не нашёлся?  - деловито осведомилась Остроушка.  - А то как бы нам всем тут корни не пустить!
        - К сожалению - пока нет. Но как-то же странники к нам попадают? В любом случае - сначала надо эту заразу приговорить…
        Димм кратко рассказал о своих наблюдениях. Наскоро набросали план действий.
        Первым делом решили сделать у ближайшей колонны козырёк для защиты от эндерменов. Конечно, лучше было разойтись с ними миром, но в запарке боя всё могло случиться. Лучше, чтобы было безопасное убежище.
        Перед самым выходом наверх Остроушка посмотрела на Димма бешеными глазами и призналась:
        - Жутко до чёртиков!
        - Не дрейфь, тётя Ушка,  - засмеялась Русалка.  - Устроим сейчас месилово!
        Горн довольно хмыкнул. Остроушка шутя возмутилась:
        - Вот дерзкая млодежь! А ну ка, Татьяна - зелья глотать! И все - тоже. И… и - пойдём.
        Вылезли они в удачный момент: дракон сидел меж колонн и воевал с эндерменами.
        Без проблем соорудив навесы из булыжника сразу на двух колоннах, они начали выцеливать загадочные кристаллы. Штуки три удалось уничтожить почти сразу. Но…
        - Мне кажется, или вон тот какой-то бронированный?  - Корвин послал очередную стрелу в кристалл.  - Не мог же я промазать пять раз подряд!
        - Точно, там что-то есть,  - крикнула Танюшка.  - Вроде как там решётка вокруг.
        - Чёрт! Ну - прикрывайте!  - Димм кинулся к колонне.
        Дракон в это время с рёвом взлетел и стремительными петлями поднялся вверх - к живительным лучам кристаллов. Несколько эндерменов следовали за ним внизу, задрав головы в небо, Димм едва не столкнулся с ними.
        Колонна была пяти метров в диаметре. Это было хорошо: можно было прорубить лестницу прямо внутри неё. К сожалению, Димм взял с собой строительную кирку с эффективностью всего второго уровня - более быстрые кирки были при стройке неудобны. Рубить обсидиан - история долгая, а вскарабкаться здесь нужно было метров на пятнадцать-двадцать. Но - выбора не было.
        Блок за блоком Димм углубился в колонну и начал подниматься вверх.
        Тем временем обнаружилась неприятная новость: как оказалось, дракон, кидаясь на всё, что попадало в поле его зрения, легко пролетал прямо сквозь блоки, и если обсидиан и эндерняк при этом хотя бы оставались целыми, то булыжник просто разносило в дребезги. Страховка от эндерменов моментально пришла в негодность.
        Остроушка принялась лихорадочно добывать местный камень и выкладывать из него новые козырьки. Остальные внимательно следили за крылатой тварью, стараясь не подпускать дракона к Остроушке и к колонне, внутри которой карабкался Димм. Пока всё складывалось удачно, всё-таки три могучих лука в опытных руках - крайне эффективное оружие!
        Наконец, Димм пробился наверх. Кристалл оказался совершенно фантастической штуковиной: розоватый куб, покрытый рунами, вращался внутри стеклянного куба, тот внутри ещё одного стеклянного куба; и вся эта конструкция плавно плавала в огне, качаясь на невидимых волнах.
        Димм снова спустился пониже - насколько было можно, чтобы в узкий просвет пролетала стрела. Он торопился: что происходило внизу он не знал, но было понятно, что времени терять нельзя в любом случае.
        Стрела свистнула и грохот взрыва заставил Димма присесть, и зажмуриться; его опалило, бросило о стену упругой волной. Хорошо, что падать было просто некуда, а зелье регенерации исправно делало свою работу.
        Димм потряс головой и выбрался наверх. От железной решётки по периметру площадки остались только отдельные куски.
        Опасно! Если брякнусь вниз, мало не покажется…
        Однако он чуть-чуть задержался здесь: эта колонна была выше соседних и с неё удобно было стрелять по остальным кристаллам. Он прицелился.
        Рык дракона прозвучал совсем близко - не звонко, но оглушительно. Димм с разворота выпустил стрелу в пролетающую мимо тварь, промазал.
        Проклятье! На пять метров ближе бы - и он смахнул бы меня отсюда как пушинку!
        Димм снова прицелился в соседний кристалл. На этот раз вышло удачно. Кристалл взорвался как раз в тот момент, когда луч от него тянулся к дракону. Тому заметно досталось: его отбросило, громадные чёрно-серые крылья на секунду окрасились в багровый цвет.
        Отлично!
        Без проблем удалось погасить ещё пару кристаллов.
        Так. Пора вниз!
        Когда, наконец, все кристаллы были уничтожены, началась охота: шальная и немного сумбурная: Корвин и Русалка поливали как из пулемёта, остальные стреляли пореже, но всё равно стрелы улетали ввысь огненной лавиной, заставляя дракона внезапно шарахаться из стороны в сторону, из за чего многие выстрелы уходили в молоко.
        Чудовище рычало и плевалось своим фиолетовым ядом, но пока всё обходилось: все были целы. Местность, однако, становилась всё менее пригодной для жизни. В центре между колоннами торчал какой-то серый столб, на который иногда присаживался дракон, и вокруг него всё было буквально залито облаками фиолетовой кислоты.
        Димму смутно припомнились рецепты из секретных книжек по зельеварению.
        «Драконье дыхание! А ведь эта пакость - оно и есть!» - вдруг осенило его.
        - Народ! Пустые пузырьки давайте, срочно!  - крикнул он.
        Ему быстро накидали с десяток пустых бутылок из под зелий. Пока остальные продолжали обстреливать вновь взлетевшее чудовище, Димм попытался подобраться к фиолетовым облакам поближе и зачерпнуть из них. Случайно он влез в одну из луж и его обожгло нестерпимой болью.
        Он зарычал, пытаясь одновременно всё-таки набрать бутылку, выпить зелье лечения, обернуться в сторону дракона, который как будто вновь собирался приземлиться, и в то же время не зацепить взглядом никого из странников.
        Он успел вовремя убраться за колонну: тварь вновь уселась на свой насест и извергла новые потоки смертельной отравы в набежавших эндерменов.
        Пока дракон сидел на пеньке, он становился словно неуязвимым - стрелы отскакивали от него и усеивали землю пылающими кострами.
        - Не стреляйте, пока он сидит!  - крикнул Горн,  - а то местных заденете! Самое время раздавить по бутылочке!
        Непроглядная темень небосвода, свет факелов, фиолетовые облака драконьего дыхания, горящие стрелы, громогласный рык, крики - творилось что-то невообразимое, настоящая катавасия.
        Финал наступил неожиданно. Дракон вдруг с рёвом взлетел ввысь, распахнув крылья и одновременно словно становясь прозрачным. Из сердца его в разные стороны вырвался сноп ослепительных фиолетовых лучей, стремительно набирая силу, и вдруг монстр взорвался со страшным грохотом, рассыпавшись на немыслимое количество сфер опыта.
        - Офигеть! Победа!
        - Смотрите - посередине - портал открылся!

        Сначала все ошалело замерли, ещё погружённые в горячку боя, потом собрались под ближайшим карнизом.
        - Ну и ну!  - Горн просто рухнул на землю у колонны.  - Такого адреналина я давно не хапал! Бедное сердечко!
        - Да уж…  - Корвин тоже устало присел.
        - Можно мне, можно мне опыт?  - запрыгала Танюшка.
        Остроушка только махнула рукой.
        - В яму там не свались, дитя… Капец! Нет, это было нечто! Я думала эта бойня никогда не закончится… И мы его всё таки одолели! До чего же мы крутые!
        - Мы реально - монстры,  - подтвердил Димм.  - Не могу понять - и как мы так умудрились, что никого не зацепило?! Все же целы? И эндерменов как-то ловко не зааг…
        И в это мгновенье послышался знакомый рёв странника и взвизг Танюшки. Она всё-таки потревожила кого-то взглядом, и теперь со всех ног мчалась под навес!
        Горн выстрелил мгновенно. Вреда приближающемуся эндермену он конечно не причинил, но слегка отпугнул, позволив летящей, едва касаясь земли, Танюшке добежать до карниза. Взбесившийся странник телепортировался наверх и продолжал вопить.
        Все расхохотались. Даже убивать эндермена теперь как-то не хотелось. Всё-таки такую битву совместную выдюжили, дракон этих ребят десятка три положил… Поорав пару минут чёрный туземец успокоился, но не ушёл, продолжая переминаться с ноги на ногу. Танюшка с мечом в руке осторожно выглянула, с опаской сделала пару шагов, а потом пошла собирать оставшийся опыт. Эндермен слез с карниза и молча попрыгал за ней, не нападая, но и не удаляясь слишком далеко.
        - Капец! Приручила.
        - Ага. Любовь с первого вопля,  - хмыкнул Горн.
        Все снова рассмеялись.
        - Что мыслите? Порыщем здесь, или в следующий раз?
        - Сказать по правде - я бы сначала оклемался. В конце концов дракона грохнули, одного, по крайней мере; дорога теперь известна…  - Димм устало задумался на пару секунд.  - Меня вот больше интересует вопрос куда мы попадём через этот портал? А вдруг - не домой? И, кстати, если второй портал, который в Приморье, тоже восстановить - он сюда же приведёт, или есть другие острова с другими драконами?
        - В общем - решили. Для начала - попробуем вернуться. А сюда потом специальную экспедицию организуем.
        В портал первым скользнул снова Димм: почему-то он был совершенно уверен, что все опасности уже позади. На этот раз так и вышло: когда мир вокруг прояснился, оказалось, что он стоит у кровати в своём старом домике.

        Глава 21. Тучи на горизонте
        ПРОКЛЯТЬЕ ТЬМЫ

        Вернувшись на Дальний берег, Димм продолжил исследования Крепости. А что было ещё делать? Несмотря на, казалось бы, столь грандиозный поворот в его жизни, на лавину новой информации о мире, на множество вновь открывшихся обстоятельств, по сути для него ничего не изменилось! Ну, странное это его нынешнее положение. Ну, Кодер пропал. Ну да, ну пусть, всё-таки как бы - игра. Но - и что? Что это меняет?! А тут - «незавершённое дело»…
        Поход к «духу воды» (который на самом деле оказался «духом водопада») занял у них с Корвином почти неделю. Только чтобы добраться туда, а потом проникнуть в потаённое место ушло дня три. Сначала нужно было пробиться через дикие шахты к пещерам, потом найти какую-то щель в узком провале, через которую выстрелом из лука надо было нажать потайную кнопку, потом - мчаться пещерными лабиринтами перепрыгивая через ямы-ловушки, и сражаясь по дороге с нежитью, чтобы успеть до того закроется секретный проход в скале… К счастью Корвин чувствовал себя в этих местах как рыба в воде, и безошибочно ориентировался в паутине полутёмных переходов.
        Наконец, они очутились в небольшом «предбаннике» перед подземным водопадом, едва освещённом красными факелами. У стены стоял большой пустой сундук (Корвин о содержимом уже позаботился), над которым висели две безрадостные таблички: «Как ты попал сюда, смертный? Уходи!» и рядом: «Не буди Тьму: она - ненасытна!». Третья табличка просто информировала: «Вход к алтарю Священного водопада».
        Дух представлял собой грубую, почти карикатурную каменную рожу, скрытую за потоками воды, падающими из беспросветного мрака. В левом глазу монстра Корвин обнаружил кнопку (как он это сделал - уму непостижимо! За пламенем и льющейся водой её не было видно даже с двух метров, несмотря ни на какие зелья! Наверное Корвин всё это подземелье ощупал по камушку…), однако для чего эта кнопка - понять никак не мог.
        Поднявшись по таинственному водопаду, Димм очутился в гулкой пещерке, залитой почти под самый свод. Под водой он заметил в стене какую-то неприятно узкую щель.
        - Кор, тут ход! Кнопка наверное его открывает!
        Корвин всплыл к нему и снисходительно хмыкнул:
        - Если бы так просто было… Этот проход всегда открыт. Там какая-то хрень типа аквапарка с картинной галереей вперемешку. Только никаких тайников я тут не нашёл. Неделю обшаривал!
        Они в полной темноте проплыли в странное сооружение, представляющее собой несколько шарообразных пещер, выложенных из каменного кирпича и соединённых между собой протоками и водопадами. Тут и там висели большие квадратные картины, освещаемые неровными сполохами костров.
        Димм подумал, что если бы здесь стоял спаунер скелетов, то получился бы настоящий ад: вода здорово замедляла передвижение, а высмотреть, из какого закоулка кто стреляет, было бы довольно затруднительно. К счастью спаунера не было, а света костров хватало, чтобы пещеры не заполнились случайными гадами.
        - М-да. Отличное местечко, чтобы насладиться живописью. Для избранных. Но согласись: вот такое, блин,  - Димм обвёл эту странную галерею рукой,  - для чего-то же строили! Столько труда вбухано! Опять же: чтобы попасть сюда - сначала сдохнуть десять раз нужно, а потом мозги сломать. И неужели всё только для того, чтобы картины посмотреть? Кнопка…
        - Самое поганое, что эта конкретная кнопка может быть вообще ни при чём! Тут полно обманок: в Зале воинов, к примеру, кнопок-пустышек не меньше десятка… А может - она срабатывает только, блин, по средам после полуночи, попробуй - угадай…
        Димм по пояс в воде обошёл все пещеры-пузыри, не обнаружив ничего достойного внимания, затем они вернулись вниз, к водопаду.
        - Чёрт бы побрал этого Сивальдо с его бредовыми фантазиями! Это ж… к-как надо было заморочиться!  - Корвин в сердцах выпустил в глаз идолищу несколько стрел.
        - Воу, воу…  - умиротворяюще проговорил Димм. Полушутя добавил: - не гневи духов.
        - Да уж. Веришь - иной раз и сомневаюсь уже по поводу всякой такой чертовщины…
        Ещё через полтора суток они всё-таки разобрались!
        Вконец отчаявшись, они попробовали разделиться: Димм жал на кнопку, Корвин осматривал странную водопадную галерею. И - о, чудо!  - ему удалось расслышать звук открывающейся на несколько секунд двери, которая была спрятана за одной из картин: стоя под водопадом, рядом с кнопкой, услышать что-то было невозможно… В то короткое мгновение, пока дверь была открыта, можно было проскользнуть прямо сквозь картину в небольшой закуток, где был спрятан ещё один раздатчик.
        Когда напарник внезапно затих, Димм было забеспокоился, но через несколько секунд всё прояснилось:
        - Йоу!  - Корвин вылез из потока воды, радостно помахивая какой-то книжкой.  - Смотри-ка, самого Сивальдо бумага! Оригинал!
        - Не удивительно. Такая тьмутаракань… Да мы, ж, наверное, ещё и первые, кто до этого тайника добрался!
        - Факт. Копию мне снимешь, как вернёмся, а эту - тебе, в коллекцию. Держи, дома почитаем.
        На обратном пути, героически выдержав внезапную атаку отряда криперов, они заглянули на Тёмный перрон.
        На верхнем ярусе этой загадочной пещерной железнодорожной станции была ещё одна странная комнатушка, которую Корвин хотел показать Димму. Он называл её «Пультовая».
        Через небольшой проём, из которого торчали остатки старых рельсов, можно было разглядеть несколько кнопок и табличек, установленных на стене, но что всё это значило - понять было непросто.
        - Вот. До кнопок не дотянуться, таблички толком не прочитать…
        Димм с недоумением глянул на Корвина.
        - Так… А внутрь-то - не судьба?
        - Да как туда? Где-то с тыла, наверное, есть тайная дверь, но я никаких ходов в той стороне пока не нашёл…
        - Кор! Не разочаровывай меня! Вот же - рельсы! Тележку в следующий раз с собой прихватим, на рельсы поставим и через эту дыру - проскочим внутрь!
        - Так можно что ли? Я думал - башку нафиг снесёт, если попытаться… Низко же!
        - Да не, на вагонетке можно иной раз и не в такие щели проскользнуть… Знаешь, смутно припоминаю, что я там бывал. Кажется из этой пультовой железка запитывается, и на пару дней открывается какой-то проход, так, что можно куда-то в восточные подземелья проехать…
        - Всё-таки - зашибись, что ты вернулся, Серый Димм! Мы с тобой этот аттракцион на раз расколем…
        Уже в море, на полпути до Дальнего берега Корвин неожиданно спросил:
        - Слушай… А что там вообще в Белой стране творится? Я вот никак в голову не возьму: вроде бы у вас там демократия весёлая, чуть не коммунизм: правительства, как такового нет, решается всё голосованиями всеобщими, шерифы - тоже выборные. Это как же тогда получилось, что всех вас - ну, наших, Пригорян, из белых попёрли? Да и в Озёрной вон как народу прибыло. Вы чего там такого накосячили?
        Лодки скользили борт в борт, мерно хлюпали вёсла, слегка вечерело. Димм задумчиво смотрел куда-то вдаль.
        - Да вот… Злодеи мы.
        - Не, Серый, без шуток. Как вполне здравый клан мог разом избавиться от такой кучи отличных ребят?
        - Я же в Тау не так уж долго прожил, меньше года… Может быть - и не мне судить. Но мне представляется, что постепенно всё… Сначала в клане появилось слишком много людей, которые не хотели решать. Брать ответственность, понимаешь? Такая демократия - истинная, прямая - подразумевает, что каждый думает своей головой, сам принимает решения и сам готов нести ответственность. Каждый должен быть Гражданином. А новичков всё чаще принимали по принципу: испытательный срок прошёл? Прошёл. Нарушал?  - Нет. Ну - не вредный чел, берём! Но чтобы быть хорошим гражданином - мало быть хорошим человеком… Тем более - «невредным». Полезным ещё нужно быть и ответственным! И вот эти вроде неплохие люди, стали пытаться перекладывать свою личную ответственность на кого-то. Вот, мол - совет, шерифы, глашатай, гильдии, пресса, говоруны всякие… Вы же - молодцы, мы вам верим, решайте там как-чего. А мы тут курочек поразводим, цветочки… Но когда чел сам своей головой не думает, не находится под грузом ответственности - его легко убедить в правильности чего угодно, главное на уши красиво присесть…
        - Это точно. У нас в Приморье всё именно так и есть: выбрали правительство - и пусть они там решают…
        - Ну, да! Только в Приморье всё это так по уставу и задумано. Представительная демократия. Если ваши в Правительстве чего косячат, то понимают, что вся ответственность на них. А в Тау так ненавязчиво получилось, что кое-кто ушлый стал решать за других (ну а что, они ж этому только рады!) и убеждать всех, что именно его мнение - единственно правильное. Но при этом ответственности-то за идиотские решения он по закону не несёт, потому что все они - приняты всеобщим голосованием. Как-то вдруг оказалось, что в обществе катастрофически много… Блин, и обижать никого не хочется! Люди-то по большей части действительно неплохие! Но кого-то слишком легко оказалось увлечь всякой мишурой, у кого-то на инстинктах поиграли: жадность, зависть, тщеславие… все ведь мы не идеальны. Кому-то просто было пофиг - «как все, так и я». И при очередном «всеобщем» голосовании оказалось, что самостоятельно мыслящих людей осталось меньше половины… И - аллес, пошла массовка! Для надёжности большую часть тех, кто думал своей головой - пнули под разными предлогами. Вон - всю гильдию зельеваров сначала заставили считать жуликами и
барыгами, а потом объявили врагами… Хотя на самом-то деле весь клан на них и держался столько лет. Сейчас, боюсь, что настоящих граждан там осталось не просто меньше половины, а… Безнадёга, короче.
        - Хм. Может - не всё так мрачно? Я тебе, конечно, верю. Но смотри: народу у белых заметно прибавилось, терру расширили, даже деревеньку, говорят, какую-то прихватили. Цены на зелья там для своих сейчас просто - песня! А в остальном вроде всё как везде - живи, стройся, торгуй, путешествуй…
        - Может, ты и прав, и не так всё мрачно… Да нет. Мрачно! Просто ты издали смотришь, а дьявол - в мелочах… А ты чего спросил-то?
        - Я в Гавани намедни был - заглядывал по старой памяти в участок, с парнями болтал… Короче, приезжал в Приморье кто-то из вашего нового руководства, ну, из шерифов, общался кое с кем в правительстве. Вроде как наводили справки о возможности нанимать у нас бойцов. Я вот думаю: белые могут армию собрать немногим меньше нашей… Зачем им ещё бойцы-то?! С кем они тут так масштабно воевать затеяли? С Самсоном? Но как? Или они всех рейдеров на Дельте разом извести собрались?
        Известие это Димма не то что бы насторожило, но неприятно кольнуло: мало Гомеру власти оказалось, ещё что-то замышляет! Некстати вспомнилась пафосная табличка из пещеры: «Не буди Тьму: она - ненасытна!»… Впрочем, о Тау, Гомере и вообще о прошлом думать сейчас как-то не хотелось: пошло оно всё к чёрту! Проехали.
        На следующий день прилетело сообщение от Остроушки.

        <OstroUshka>: Привет. Дим, слушай. Ты же у белых вроде занимался всякой защитой, сигнализацией… Есть у меня для тебя работа: осмотреть одно местечко и проконсультировать в плане безопасности. Рекомендации, может, какие… Ты как? Найдёшь время?

        <ДИММ> (8/40, OSTROUSHKA): ДА БЕЗ ПРОБЛЕМ. А ЧТО ЗА МЕСТО? ДАЛЕКО, НАДОЛГО?

        <OstroUshka>: Ну, посмотреть, думаю, декаду займёт. А там как пойдёт. Ходу от Озёрной дня три незером.

        <Димм> (9/40, OstroUshka): А срочно? Или со следующим караваном можно будет прискакать?

        <OstroUshka>: Это дней через десять? Пожалуй, пока терпит… В общем - к концу сороковой декады жду тебя в Озёрной.
        ТРЕВОЖНЫЕ НОВОСТИ

        Димм проснулся. Хотелось ещё немного поваляться, наслаждаясь покоем.
        Давешняя вылазка в Крепость вымотала всю душу! И не поймёшь, что лучше: непрерывная драка с нежитью в верхних уровнях или постоянное напряжённое ощущение неизвестной опасности в глубинах. Впрочем, всякой злобной гадости и там хватает…
        Снова какой-то звук… Димм открыл глаза и с изумлением обнаружил, что по комнатушке из угла в угол угрюмо расхаживает Пильвен.
        - Ох ничего себе! Ты как здесь? Или я ещё не совсем проснулся?..
        Пильвен приветственно махнул рукой, уселся в кресло и с горечью пробурчал:
        - Лучше бы я тебе снился! Слушай…

        Поход Пильвена начался просто замечательно. Потратив около недели на постройку ограды и освещение деревушки Песчаный Порт - той, что они нашли вместе с Диммом, он отправился дальше и буквально к концу дня набрёл на следующее поселение, стоящее на холмистом песчаном берегу в излучине довольно крупной реки, бегущей откуда-то с северо-востока, из пустыни. Не слишком заморачиваясь, он назвал деревню Карнак: авось и развалины какие-нибудь рядом найдутся…
        Примерно за пять декад он обнаружил и обустроил вдоль океанского побережья ещё шесть деревень. Большая их часть располагалась на северо-восточном берегу, на расстоянии тысячи-полутора блоков одна от другой.
        От Карнака Пильвен шёл уже на лодке, это сильно ускорило путешествие, позволяя двигаться и ночью, не опасаясь скелетов и криперов. Пару лодок он по дороге разбил, но, наученный опытом Димма, всегда имел наготове запасную. К тому же шёл он всё время так, чтобы берег оставался в прямой видимости, поэтому не было никакой проблемы в случае необходимости быстренько выбраться на сушу и скрафтить себе новую «Викторию».
        Океан был океаном без всяких скидок: море, посреди которого располагались земли Сивальдо, оказалось всего лишь одним из заливов огромного водного пространства, причём даже не самым крупным. Пильвен уже прикидывал, что при таком уровне заселённости и протяжённости побережья ему удастся пробудить не меньше трёх-четырёх десятков новых поселений. Однако дальше - как отрезало. По мере продвижения на юг пустыня сменялась саванной, саванна - пустыней, а потом пошли суровые промороженные насквозь зимние земли, местами усеянные иглами тёмного льда.
        Когда берег стал понемногу забирать к северу, Пильвен понял, что миновал крайнюю южную точку. По примерным прикидкам выходило, что Восточный океан протянулся от Каменного залива на севере до Южных снегов не меньше чем на двенадцать-тринадцать тысяч блоков.
        Западное побережье оказалось совершенно необитаемым: после снегов начались бесконечные леса, леса, леса… Постепенно обычные дубово-берёзовые заросли превратились в грибные топи и Пильвен отметил, что местность на берегу очень похожа на Плавни, от которых он начал путь много дней назад. Он даже нашёл устье, уводящее вглубь этого речного лабиринта.
        Берег снова повернул на юг: выяснилось, что последние несколько дней Пильвен огибал огромный полуостров. Продолжая путь, ещё через день он увидел впереди скалы. Стало ясно, что новых деревень ещё долго не предвидится. Нужно было сделать привал и выспаться.
        Разглядывая свои карты, он заметил, что полуостров зарисовался больше, чем наполовину. Стало интересно: а что там в самой середине? Он решил разведать местные плавни полностью: когда его ещё сюда занесёт! К тому же там, подальше от берега, можно было соорудить убежище-стоянку, подобно той, что осталась в Плавнях на северо-востоке. Спать там будет куда безопаснее. И вообще, тогда он с полным правом смог бы присвоить местности своё имя. «Полуостров Пильвена!»
        Он вернулся к устью и ещё сутки блуждал по многочисленным протокам, пока очередная речка не вывела его к солнечным лугам. И именно здесь, в самом сердце полуострова таилась она - долгожданная деревня!
        Находка оказалась гибельной. Всё произошло совсем не романтично и до слёз бессмысленно…
        После семи десятков дней одиночества, когда лишь редкие сообщения от Димма напоминали о существовании человечества, он как-то забыл, что не все люди на поверку оказываются настоящими людьми…
        Когда пёстрая, но однообразная зелень грибных лесов сменилась роскошными лугами, на которых паслись целые табуны лошадей, Пильвен повеселел, а увидев очертания деревенских крыш на фоне лазурного неба, от счастья и охватившего его возбуждения он едва не запел во весь голос.
        Он не сразу заметил их: чуть правее деревушки возвышался заросший высокой травой бугор, на котором стояли трое бойцов в железных доспехах. Они о чём-то переговаривались, иногда громко восклицали и смеялись.
        Пильвен причалил к берегу, по привычке сразу подобрав лодку, и направился к деревне. В этот момент он и услышал голоса. Люди!
        Ему сначала даже в голову не пришло, что это может быть опасно; какой-то туман замутил разум… Приближающийся конец долгого тяжёлого путешествия, ещё одна, такая долгожданная, деревня, так давно не слышанная человеческая речь, смех, замечательный солнечный день! Он с улыбкой начал взбираться по склону и не сразу понял, что происходит, а когда понял, то окаменел.
        Они охотились на жителей. Даже не охотились - расстреливали, как в тире. Каждый удачный выстрел сопровождался шуточками и громкими криками, а промахи - хохотом и грубыми подколками…
        Сейчас в качестве мишени они выбрали фермера, копавшегося на дальнем огородике. Расстояние до него с холма было приличным, блоков в пятьдесят, что делало попадание непростым и особенно разжигало азарт этих человекообразных. Одна или две стрелы уже нашли свою цель.
        Пильвен с ещё большим ужасом разглядел, что над фермером виднеется какой-то ник: деревня была пробуждённой! Он вышел из оцепенения, но ещё на секунду замешкался: что делать? У него всегда была наготове бутылка взрывного зелья лечения, и первый порыв был броситься к жителю: исцелить! Уже на бегу он понял, что вряд ли успеет - незащищённой доспехами жертве достаточно было ещё пары удачных выстрелов; нужно было срочно остановить это жуткое действо! Он развернулся, закричал, замахав руками:
        - Не стрелять! Стойте!
        Стоящие на бугре взяли паузу, с интересом разглядывая столь внезапно появившегося одинокого незнакомца.
        - О. Что за крендель?
        Пильвен начал подниматься на холм, понимая, что если завяжется драка, то против троих шансов у него не будет. И есть ещё возможность попытаться убежать - прыгнуть в лодку и рвануть в лабиринт, но… нужно было немедленно прекратить эту мерзкую бойню!
        - Вы что творите-то?
        - А какие проблемы?  - произнёс один, со странным ником I4BB.  - Наша деревня, мы нашли, мы оживили… Тебе-то что?
        - Они же - разумные!
        - Если он разумный, то чего тупит?  - засмеялся второй из незнакомцев, тоже с ником на латинице, то ли Палач, то ли Палаш, и почти навскидку выпустил ещё одну стрелу.
        Выстрел оказался точным, фермера отбросило метра на два, но он, покорный судьбе, продолжал бродить по своему огородику.
        Пильвена аж передёрнуло, словно стрела досталась ему самому.
        - Они - мобы,  - продолжил Ичвв.  - Это не разум, это убогие компьютерные проги.
        - Но они же - мыслят!
        - Ну и что? У меня в Тау есть пара десятков, отборных, прокачанных. Я их оберегаю и ценю. А здесь они мне нахрен не нужны. Кто-нибудь найдёт эту деревню - получит преимущество. А если это будут какие-нибудь отвязанные бандюки без башки? Оно надо?
        - Но нельзя же убивать разумных существ только потому, что они лично для тебя бесполезны!
        - Почему это? Можно. Легко. Это даже прикольно. Попробуй.
        Ичвв натянул лук, прицелился, взял чуть выше… Житель был убит.
        Пильвен, не помня себя, выхватил меч и бросился вперёд.
        - Воу! Дядя, ты смертник, что ли? Ну смотри, сам начал!
        Стрела остановила его в двух метрах от врага, отбросила к самому подножью бугра: луки у гадов были неплохо зачарены. Пильвен выпил зелье регенерации и снова начал карабкаться вверх по склону.
        Ещё пара стрел - и он снова оказался в самом низу, едва не свалившись в воду.
        - Споткнулся, что ли?  - издевательски заржал Палаш.
        - Смотри, дядька-то геройский,  - наконец подал голос третий из незнакомцев, Флейм (будь там Димм - он бы узнал его).  - Эй, Пильвен! Мы так-то люди мирные, ходим, приглашаем всех желающих к нам присоединиться… Ты как? Может, уймёшься?
        Пильвен в ту секунду был неспособен здраво рассуждать, его переполняла ненависть, ярость застилала глаза чёрной пеленой.
        - Твари! Твари!
        Он снова и снова кидался наверх, но не мог даже приблизиться на расстояние удара, луки разили со страшной силой, каждая стрела била словно молотом.
        - Неадекват какой-то! Миром с ним никак не разойтись… Делаем его!
        Очередная стрела оказалась последней. Переполненный ненавистью и страданием Пильвен очнулся уже в Пригорье, там, где в последний раз спал на человеческой кровати много дней тому назад…

        Выслушав печальную историю, Димм развёл руками:
        - Самое поганое, что вариантов-то у тебя было немного. Без шансов.
        - Да были шансы! Я не сумел! Чёрт, я просто не мог себя сдержать! Как они… Спокойно, словно комара прихлопнули его… Даже хуже! Просто так! Твари!.. Но наверняка можно было договориться как-то, выкупить, что ли… Нужно было держать себя в руках, тогда оставался шанс уберечь остальных! А я…  - Пильвен сокрушённо опустил голову.
        Через некоторое время Димм спросил:
        - Ну и… Что теперь мыслишь? Дня через три-четыре караван в Озёрную, мне нужно будет с ними. Дело важное появилось, но, боюсь, конфиденциальное…
        - Да нет, я… Пойду снова. Нужно замкнуть маршрут, не так много до завершения оставалось. Да и посмотреть хочу: всё-таки, может, там кто-то выжил, в деревне.
        - Снова один?
        - В этот раз - буду осторожней. Запасных вариантов больше не осталось…

        Через одиннадцать дней Димм был уже в Озёрной. Остроушка дождалась, пока он отоспится, и они, прихватив с собой ещё Танюшку и Джева, направились в нижний мир. Дорога, как и было обещано, заняла трое суток.
        Шли они, применяя все возможные ухищрения, чтобы скрыть свой путь и избежать непрошенных хвостов. Когда они, наконец, добрались до места, Димм без спасительной F3 уже ни за что не смог бы сообразить даже в какой стороне они находятся.
        Наконец, спустившись по длиннющей лестнице, расположенной в узком колодце, они оказались в шикарном, не без вкуса оформленном помещении. Несмотря на стекло, кварц, каменный кирпич и даже живую зелень вокруг Димм понял, что они находятся в одной из адских крепостей: багровый кирпич всё-таки проглядывал тут и там.
        Джев и Танюшка сразу куда-то ушли, Димм остался с Остроушкой вдвоём.
        - Я правильно понимаю, что это и есть таинственные, легендарные, зловещие ифритовые фермы?
        - Они самые, правильно ты понимаешь, драгоценный братец.
        - Слушай, никогда не мог понять в чём фишка… Ведь, по идее, любой дурак, построив где угодно портал и проникнув в Незер, сможет отыскать спаунер ифритов и сделать себе такую ферму? Помнится, даже я, едва очнувшись от беспамятства, уже полез в ад, нашёл крепость меньше чем за декаду и сконструировал себе нечто вполне работоспособное…
        - ТАКУЮ ферму любой дурак не сделает. Но теоретически ты прав. Только ты забываешь, во-первых, про рейдеров. Как только ты начнёшь добывать и реализовывать стержни в промышленных масштабах, за тобой неизбежно начнут следить десятки или даже сотни алчных беспринципных глазёнок, и уверяю тебя, раньше или позже результат будет одним и тем же… Даже Рычаг не смог играться в прятки со смертью бесконечно… Да и вообще, чтобы решиться на такие вложения, зная, что результат невозможно будет надёжно защитить ни приватом ни войском, нужно быть абсолютно упёртым и самоуверенным типом!
        - А во-вторых?
        - А во-вторых, в разумно допустимом радиусе вокруг «обитаемых» участков Незера под кланами попросту нет ни одной крепости с рабочим спаунером ифритов.
        - Как так?
        - А вот так. Загадочно. Полагаю, что Рычаг в своё время приложил к этому немало усилий. Года два-три он промышлял на стержнях и скорее всего попутно потихоньку подчищал ад, обеспечивая себе почти полную монополию… Джев, наверняка, точно знает как всё происходило, но молчит, хитрюга, только ухмыляется в пшеничные усы.
        Димм некоторое время обдумывал услышанное.
        - Занятно. Но фермы работают уже чёрт знает сколько времени. Очевидно, они достаточно защищены… Чего ты забеспокоилась?
        - Слухи нехорошие. Предчувствия. Что ты можешь сказать о Гомере?
        - Гомер? Вот даже как!? Сложный товарищ. С моей точки зрения - редкостный гад, я таких не люблю… Но многие его обожают. Мне представляется, что он далеко не дурак и при этом совершенно эгоистичный тип. Причём свой эгоизм даже не особо скрывает. У него это принципиально. Жизнь, говорит, такова, что или ты съешь, или тебя съедят… Циник. Не лишён некоего шарма: храбрый, щедрый. Может вроде бы бескорыстно кому-то помогать, иной раз даже с риском для себя. Но когда придёт нужный момент - всегда об этом напомнит… С ним вполне можно ладить, пока ваши интересы не пересекаются, но уж если дело коснётся его притязаний - тут он любому глотку перегрызёт!.. Собственно - с вероятностью девяносто девять процентов, это именно его стараниями всех нас пнули из Тау. А что он?
        - За последние полгода он несколько раз подкатывал ко мне с разных сторон на предмет продажи секретов зельеварения. И некую концессию предлагал, и людей подсылал. Потом такая история: помнишь, Рычага грохнули? «Грибники» до сих пор не оставляют попыток выследить караваны с ферм, Джев регулярно замечает лазутчиков. Мне даже пришлось ещё один портал в ад поставить, секретный, ну, сам видел; через тот, что Рычаг делал, давно не хожу: боюсь засады… И вот недавно у меня инфа появилась, что у Гомера с «грибниками» какие-то тёмные связи… А тут ещё новость подкинули, что он вроде как войско готовит… Вот, что-то я и запереживала. На всякий случай.
        - Хм. Знаешь, про войско Гомера - похоже на правду. Корвин намекал, что Гомер в Приморье за наёмниками обращался, а на днях Пильвен рассказывал, что напоролся на новых из Тау - бродят по диким землям, рейдеров под своё крыло собирают. Но ты всерьёз считаешь, что ему войско нужно, чтобы отбить эти фермы?
        - Фактов нет. Только ощущения. Но лучше быть готовыми ко всему.
        К идее того, что Гомер может организовать целый завоевательный поход, Димм отнёсся скептически: да, его странные действия вызывают вопросы, но… Как-то уж слишком фантастически это звучит. Война здесь? Впрочем, в данном случае его мнение ничего особо не решало.
        - То есть ты хочешь, чтобы я высказал свои соображения о том, как защитить фермы от возможного военного вторжения!? Таких задачек мне решать ещё не приходилось… Слушай, у меня одна мысль мелькнула. Ты же с Доком хорошо знакома? Он тебе про «забедрок» ничего не рассказывал?
        - Н-нет… Это ещё что за штука?
        Димм некоторое время посомневался, но потом решил, что от Ушки такой ценный секрет он скрывать не вправе. Тем более, что она человек совершенно надёжный.
        - Знаешь же, в Незере сверху слой бедрока?
        - Ну.
        - Так вот, за ним вовсе не верхний мир, как можно предположить, а продолжение ада. Пустое и плоское. Док изобрёл способ как туда проникнуть. Ну, сама понимаешь - это величайший секрет! Даже не знаю, чего Доку стоило за просто так с нами им поделиться!.. Полагаю, что до этого ещё долго никто не дотумкает. За бедроком спокойно можно проложить железку или просто на конягах скакать и не опасаться рейдеров… Я к чему это: можно построить новую ферму, где-нибудь совсем далеко. Оттуда с грузом можно будет добираться по «забедроку» в относительной безопасности прямо до дома. А эти фермы - разобрать и дело с концом!
        Остроушка подумала и сказала:
        - Пойдём, сам глянешь.

        Глава 22. Хочешь мира - готовься…
        ПЛАН ЗАЩИТЫ

        Когда Димм увидел, что из себя представляет творение Рычага, он тихо прифигел.
        Сама по себе эта адская крепость была просто уникальной: судя по всему, здесь при генерации произошло объединение сразу нескольких крепостей, которые образовывали теперь небывалый гигантский лабиринт. Но это были лишь цветочки.
        В этой мега-крепости оказалось сразу четыре спаунера ифритов и вокруг каждого из них сейчас было наворочено такое, что оставалось только поражаться: какие-то невообразимые механизмы из десятков, если не сотен поршней, которые автоматически собирали огненных тварей в ловушки и при необходимости «придушивали» там. Ловушки имели два режима - ручной, для набивания опыта и полностью автоматический, только для заготовки стержней.
        Собранные стержни посредством воронок и непрерывно снующих туда-сюда грузовых вагонеток передавались со всех ловушек в специальный склад. Это была настоящая фабрика! Мало того, коридоры крепости были ярко освещены, выложены камнем и кварцем, облагорожены цветами, зеленью, картинами…
        Похожие ощущения Димм испытывал лишь когда в первый раз увидел замок Сивальдо. Он понял, что имела в виду Остроушка, когда говорила, что ТАКОЕ построить под силу далеко не каждому. И его предложение разобрать фермы выглядело… ну, скажем мягко - необдуманным.
        - Японский бог!  - пришибленно произнёс Димм.  - Был неправ. Признаю. Я не представлял… Здесь только железа на поршни, воронки, рельсы и вагонетки ушло не меньше сотни стаков! И остальное… Труд невероятный!
        - То-то же,  - ухмыльнулась Остроушка.  - И мне тут девочки сверху подсказывают, что твоя идея с переносом фермы не решает проблемы безопасности. Ведь главная уязвимая точка - портал в обычном Незере - всё равно останется. Значит, останется вероятность, что его обнаружат и смогут проследить, ловушку устроить. Так что стоит ли…
        - Понял, понял, сдаюсь! Будем думать что-нибудь. Первое, что приходит в голову,  - лава и обсидиан… Но слушай, какая она здоровая! Если мы хотим всё здесь защитить, обсидиана понадобятся горы. Тысячи блоков. Десятки тысяч… ГОРЫ! Девочкам сверху, кстати, пламенный привет!

        Осмотрев фермы, Димм понял, что изначальная его идея - спрятать всю адскую крепость в обсидиановую коробку - утопична да и не особенно эффективна. Крепость была слишком огромна! Как потом всё это охранять? Кроме того, для такой затеи понадобились бы не тысячи блоков обсидиана - тысячи стаков! Даже по бандитским ценам какого-нибудь Хренлика это обошлось бы чересчур дорого, не говоря уж о том, что вовсе не факт, что такая пропасть обсидиана вообще у кого-нибудь была в наличии…
        Конечно, можно было бы затеять строительство с прицелом на годы вперёд, но если опасность вторжения реально существовала, то что-то нужно было предпринимать незамедлительно.
        Как выяснилось, сейчас фермы защищало лишь огромное кольцо лавовых озёр, или даже - морей. Большая часть из них были естественного происхождения, некоторые же, как подозревал Димм, были когда-то вырыты трудолюбивыми руками Рычага и его компании. Лавовые пространства были достаточно широкими, чтобы нельзя было разглядеть противоположного берега, и случайно оказавшемуся поблизости путнику, бредущему по аду, просто в голову бы не пришло начать строить мост через бескрайние клокочущие просторы - зачем?
        Сейчас проникнуть на фермы можно было только сквозь сплошной незерит вверху, под самым бедроком, где, собственно, и пролегала Остроушкина тропа. Но какая-то дорога ведь должна была оставаться?
        На фермы теоретически был ещё один путь - через порталы из верхнего мира. Но и тут всё сошлось просто идеально: по словам Остроушки «над» фермами в обычном мире плескались воды безвестного далёкого моря-океана. Вероятность того, что кто-нибудь забредёт за десятки тысяч блоков от обитаемых земель, точно в нужном месте опустится на дно океана и задумает там ставить портал в Незер, была совершенно призрачной. Получается, что самое эффективное средство защиты, какое можно было придумать - секретность местоположения - уже было реализовано в полной мере…
        Поначалу Димм был немало озадачен. А что, собственно, он ещё может добавить?
        Постепенно, однако, концепция защиты обрисовалась. У гипотетического противника, по идее, не должно быть цели разрушить фермы. Ему наоборот крайне желательно будет всё сохранить. То есть враг будет пытаться проникнуть туда и захватить. Или же - как минимум - взять под контроль пути доставки огненных стержней к обитаемым землям. В этом направлении и нужно было думать.
        Димм расхаживал по отведённой ему комнатке, совершая в миллионный раз короткий путь от книжных полок до диванчика и обратно - так лучше думалось. Откуда-то издалека сквозь стены доносилось металлическое уханье ифритов, но сейчас оно Димма не волновало. Он мыслил.

        Всё-таки самое слабое звено - дорога. Её можно обнаружить случайно, за идущими по ней можно проследить, по ней можно провести отряд. Как ни крути, тайный путь по забедроку был бы идеальным решением. Если бы только туда можно было попадать сразу из обычного мира!
        Тем не менее, обратный путь нужно будет сделать именно там. И прямо оттуда - фью - в Озёрную. Хорошо, дальше.
        Путь на фермы всё равно будет лежать через обычный Незер. Но и в этом случае есть смысл… От портала под Озёрной двигаем не напрямую к фермам, а к подходящей точке выхода за бедрок. А чтобы не профукать Доков секрет - каждый раз уничтожать за собой конструкцию. Значит, либо брать сопровождающего, который уберёт вагонетку, либо взрывать её автоматически за собой. Это вполне реализуемо: ТНТ, таймер… Кстати, Доку надо будет намекнуть.
        Так. Дальше - по прямой до места. Железную дорогу проложим. Но оттуда обратно под бедрок не попасть, только в верхний мир… Значит, всё-таки нужен портал в обычном мире, связанный с фермами. Где-нибудь под морем. Под землёй. Под лавой. Точно: ставим маленький приват где-нибудь в самой глубине, в обсидиановой коробке, чтобы звук портала не выдавал, поверх заливаем лавой и - готово. В жизни никто не догадается.
        Итого: Из Озёрной прыгаем в Незер, потом секретно пробираемся до выхода за бедрок, вылезаем туда, разрушаем за собой вагонетку, по железке катимся до места, оттуда - в обычный мир, в секретную комнатушку под морем, сразу обратно в портал и - вуаля - мы на фермах! Кажется, в данных условиях это наиболее надёжный вариант! Слишком заморочено, но…
        Теперь непосредственно крепость. Конечно, лучшая защита - стена обсидиана. В два слоя. И лавовый водопад поверх. Нет. Лаву - между слоями обсидиана! Чтобы пробиться, им нужно будет непрерывно жрать зелье огнестойкости, а оно в наших руках, моя прелесть. Хотя какое-то количество, конечно, гуляет по рукам. Сказать Ушке, чтобы ограничила продажи? Подумаем…
        И вот они всё-таки проламывают стену. Один блок. Пока они долбят второй блок, мы их бьём, пуляемся… Стрелы, кстати, пролетая сквозь лаву, будут загораться, урон повысится. В конце концов - просто затыкаем дыру. То есть задача - вовремя услышать, как кто-то ломится. Хм. Тут проблемка - обсидиан не пропускает звук, не услышим. Значит, нужно оставить слуховые окошки и главное - постоянную охрану с отбрасывающим оружием и запасом обсидиана. Отлично.
        Чёрт! А если их будет много и они начнут ломать стену в десяти местах сразу? В пятидесяти? Постоянно держать там такую армию?!
        Так. Стоп. Всё ещё хуже. Поскольку одну большую коробку сделать не выйдет - придётся облицовывать обсидианом не всю крепость, а лишь непосредственно зоны вокруг спаунеров. То есть будет четыре отдельных бункера и в каждом должна быть своя охрана. Капец! В идеале - и наверху четыре отдельных привата! Расстояние между спаунерами - до трёхсот блоков, в верхнем мире это - две с лишним тысячи! Кстати, да: в этих портальных приватах ещё поставить бы кроватки для возрождения, если уж пойдёт бойня - точно окажутся не лишними. Можно будет после гибели оклематься и быстренько, насколько это возможно, вернуться. М-да. Две штуки алмов - на приваты, тысяча на обсидиан… Охрана… Ушка разорится! Или сломать пару спаунеров?
        А если враги всё-таки вычислят примерное место наверху и поставят там свои порталы? Тогда они попадут в крепость и тут ничего не поделаешь. И возможно - даже напрямую в наши бункеры. А нам оно надо? Засада! Придётся каждую рамку какой-нибудь ловушкой оборудовать. Точно. Заодно и по крепости там-сям готовые порталы с ловушками понаставить. Тогда, если они наверху построят рамку, сервер подберёт им в Незере какую-нибудь из уже готовых. И - добро пожаловать в наши лавовые объятья!

        Постепенно план оформился и начал обрастать конкретными деталями: где точно устанавливать порталы, какие делать ловушки, где размещать механизмы, примерный объём материалов… После совещания с Остроушкой одним из спаунеров решили всё-таки пожертвовать. Но не сейчас, а если…
        Отдельно пришлось решать проблему подкопов - снизу и сверху. Идеального решения Димм найти не смог, но кое-какие задумки появились. Лава - рулит!
        Дополнительно он прикинул наиболее вероятные пути наступления и решил смонтировать там устройства-сторожа, которые, если что, автоматически дадут залп из сигнальных ракет.
        Самым сложным оказался вопрос с рабочими руками и на перспективу - с гарнизоном. Ифритовые фермы были одним из самых потаённых мест Дельты, об их местонахождении знало буквально несколько человек. И привести туда толпу строителей, а потом ещё большое войско - означало разом потерять главный козырь - секретность. Остроушка готова была открыть секрет «своим» из Пригорья, но это от силы десяток человек…
        ДОРОГА НАД АДОМ

        Работа Димма увлекла, как всегда бывало - ничем подобным он никогда раньше не занимался. Внове была не только разработка фортификационного проекта, но и его реализация. Масштабы были просто феноменальные!
        Он начал с прокладки железной дороги по забедроку и, уже только прикинув её длину, был просто потрясён. Пять тысяч рельсовых модулей! Это почти тридцать стаков железа! Даже в лучшие времена гильдии каменщиков у них на складах не скапливалось столько! И это только железо! А ведь нужны были ещё энергорельсы, красные факела, то есть - золото, красный камень. Причём нужно было добыть, купить, выменять, доставить это всё по возможности не привлекая внимания…
        С рельсами оказалось не всё так плохо: спасибо Доку, подсказал, что прежде чем заморачиваться насчёт железа, может, сначала сразу поискать рельсы? Удивительно, но он оказался абсолютно прав. Вроде бы очевидно, что материалы должны быть дешевле готового изделия, но выяснилось, что ничего подобного, не в этом случае. Димму удалось прикупить почти половину необходимого количества рельс по совершенно бросовым ценам: ребята Самсона наковыряли их где-то в диких шахтах в Тусе.
        Док вообще сильно помог с этой дорогой: и место удобное нашёл для выхода за бедрок, и со строительством пособил… Сначала Димм думал, что придётся в целях секретности всё делать в одиночку: Остроушка в это время была озабочена добыванием несусветного количества обсидиана, а посвящать ещё кого-то в тайну выхода в верхнюю часть Незера не хотелось. И тут, откуда ни возьмись, в Озёрной объявился Док. Где он пропадал столько времени - так и осталось тайной, Димм не считал уместным интересоваться…
        Первая реакция Дока на планы Димма была предсказуемой.
        - М-да. Чего и следовало ожидать: пошло-поехало! Прощай секрет, прощай покой…  - проворчал он уныло.
        Димм принялся клятвенно заверять его, что дорогой этой кроме него и Остроушки никто пользоваться не будет, на что Док лишь молча скептически покачал головой. Несмотря на это, уже через несколько дней он вызвал Димма к озёрному порталу в Незер и повёл тайными адскими тропами.
        Место для выхода наверх он нашёл просто идеальное - замысловатая загогулина в неровной «крыше» Незера позволяла установить рельсы с вагонеткой в нишу между блоками бедрока, причём нижний блок напрочь скрывал конструкцию от посторонних глаз: не зная что искать, можно было пройти рядом и ничего не заметить. К тому же и идти сюда от портала было относительно недалеко.

        Дорога получилась на славу! Если только восторженный тон применителен к ТАКОЙ местности. Сказать по правде, бесконечная мрачная чёрно-серая равнина под багровым небосводом навевала на Димма просто вселенское уныние и даже ужас: «Вот так отойдёшь от железки на полсотни блоков в сторону - и каюк… Хорошо, что есть заветные буковки F3… А если бы тогда, по дороге из Тау, мы не нашли очередной факел и потерялись бы среди этого красно-серого безмолвия?! И ведь занятно: если есть тарелка, тут даже с голоду не умереть! Только от тоски…»
        На удивление, за бедроком росло множество грибов, их островки - единственное, что хоть как-то украшало эти загадочные бескрайние пустоши.
        За многочисленными делами изначальная цель затеи - уменьшить опасность захвата ферм вражьими силами - как-то размылась. И с самого-то начала вся эта суета с защитой адской крепости не показалась Димму по настоящему серьёзной. Ну да, мелькнул слушок о том, что Гомер якобы собирает какое-то войско… И… Всё? В самом деле, ну что за бред? Конечно, мелькали воспоминания о давней попытке захвата Озёрной рейдерами, но всё же… Теперь, когда голова была забита сотнями мелких хозяйственных, конструкторских, строительных проблем, Димм и вовсе забыл думать о Гомере и разных расплывчатых опасениях Остроушки. Всё превращалось в какую-то игру, что ли…
        Однако в один прекрасный день (а может - ночь, он совсем потерял счёт времени, последние дни не вылезая из ада) неожиданно напомнила о себе Эрна.
        После бегства из Тау Димм некоторое время пытался обмениваться с ней весточками, но постепенно всё как-то заглохло: сообщения приходили какие-то бесцветные, малосодержательные, становились всё короче… Вроде бы она снова возобновила выпуск своей газеты, обитала по-прежнему в своём шикарном горном офисе… Димм понимал, что что-то идёт неправильно, но не навязываться же, не выпытывать! К тому же - что он мог сделать? Да и вообще лишний раз вспоминать о Тау не очень хотелось…

        <Эльфи>: Димм, привет. Что-то странное происходит. Только что позвонила Эрна, просила передать тебе, что Гомер собрал вооружённую толпу народа и куда-то их повёл. Их много, ушла чуть ли не половина Тау, вся молодёжь. Сказала, что это важно.

        Димм озадачился. Гомер замутил какую-то каверзу, но… При чём тут он? И что за конспирация? Эрна - что, не могла сама ему написать?

        <Димм> (34/100, Эльфи): Привет. Что-то… Непонятно. И что я должен сделать? Она больше ничего не уточняла? И чего сама не написала?

        <Эльфи>: Я не знаю… Сказала, что это очень важно, и чтобы я обязательно передала тебе. Мне показалось, что она… не очень в себе была.

        <Димм> (35/100, Эльфи): Ладно, спасибо, я с ней сейчас свяжусь. У тебя как дела?

        <Эльфи>: А, всё отлично. Достроила, наконец, свой новый домик в Озёрной. А вчера поехали с Кицунэ в Гавань по магазинам, теперь гуляем. Какие здесь дома встречаются, просто умопомрачительные! Ходим, как по музею. А вечером тут Имбирь проездом, собрались к ней на концерт сходить - такой шанс упускать нельзя! Так что шопинг наш на неделю затягивается.

        <Димм> (36/100, Эльфи): На Имбирь попасть - это здорово! Давно мечтаю. Ну, удачи, рад был поболтать!

        Имбирь - девушка, жившая где-то на северо-восточной окраине Приморья, аж за Ущельной деревней, славилась своим волшебным голосом. Изредка она наведывалась в приморские столицы - в Гавань или Метрополию - и давала концерты. Димм много слышал о ней, но послушать не доводилось: Имбирь жила у себя в глухомани затворницей и в столицы выбиралась нечасто и нерегулярно, так что поймать её действительно было большой удачей.
        Имбирь, певунья чудная… Везунчики! Так… Но что же там с Эрной?

        <Димм> (37/100, Эрна): Эрни, привет! Давненько не созванивались. Что-то Эльфи меня взбаламутила с утра, что там у вас случилось?

        Безответно. Это было очень странно, учитывая, что Эрна только что сама звонила.
        Может быть, она спать легла? Эльфи говорила что-то про «не в себе»… Пьяная? Да ну, уж только не она. Странно. Попробую попозже. Так. Всё-таки Ушке нужно свистнуть.

        <Димм> (38/100, OstroUshka): Ушк, хаюшки, ты скоро вернёшься? Мне сейчас сообщили, будто бы Гомер поднял пару сотен бойцов и куда-то ушёл из Тау. Не знаю, что бы это значило…

        <OstroUshka>: Да, я уже знаю. Гомер вышел из Белой страны трое суток назад. А на прошлой неделе Русалка от Горна передавала весточку, что и «грибники» куда-то резко исчезли. Я реально беспокоюсь. На всякий случай и в Озёрной, и в Пригорье перепроверила настройки всех приватов - ТНТ, огнезащиту, всё такое. Мы совещались с «верхними» ребятами - нас могут задевать два варианта: если он идёт к Пригорью или к фермам. Если он объявится на Дальнем берегу - это не так страшно. Допустим - Пьяное Поле разорит-захватит, Пригорье осадит. В крайнем случае - поставим портал, как тогда обсуждали, денег там должно хватить. Но фермы… Мы ж ни черта не успели толком закончить! И с людьми - даже не знаю… Ну - подтянем туда десяток-другой наших. Но если у Гомера пара сотен да плюс сотня «грибников», да ещё какая шушера… Это катастрофа, останемся без ферм минимум на полгода - пока новые где-нибудь у чёрта на куличках не оборудуем. Да и потом долго будем в минусах из-за дальности перевозок и жутких вложений… С другой стороны - у всей этой истории может быть банальнейшее объяснение: а вдруг Гомер просто новый клан
&решил основать? Алмов у него - пароход… Слушай, неудобно писать такими простынями, я привезу обсидиан через двое суток, и обговорим подробнее. По дороге свяжусь с нашими - с кем возможно. Ты тоже, на всякий случай, наладь связь с кем-то из своих знакомых. Пока ненавязчиво провентилируй вопрос насчёт оказания помощи, если что.

        <Димм> (39/100, OstroUshka): Ок, жду. Пока закончу минирование дальней фермы и пару ловушек ещё успею…
        ТЕЛЕГРАММЫ

        Если Гомер шёл на фермы - дело было плохо. Димм прикинул: «поверху» от Тау до ферм - тысяч тридцать блоков, это десять-двадцать дней, если точно представлять куда идти и хорошо знать дорогу. С одной ночёвкой. Но по Незеру это всего четыре тысячи блоков и, даже с учётом адских лабиринтов, можно добраться дней за пять.
        Три сотни мечей! Не кисло… А нас сейчас на фермах четверо… Если Гомер действительно идёт сюда, то завтра-послезавтра фермы окажутся в его руках!
        Кто-нибудь другой решил бы, что уже всё потеряно и любые действия бессмысленны. Но Димм полагал, что пока остаются шансы - нужно продолжать действовать по плану.

        <Димм> (40/100, Док): Прив. Не очень удобно снова обращаться, но… Форс-мажор. Необходимо рассчитать и установить в Незере с десяток порталов-ловушек, чтобы сверху никто не мог незаметно попасть на фермы. Я хотел сам заняться, но уже катастрофически не успеваю, новости тут пугающие… Вопрос очень срочный. Поможешь?

        <Док>: Смогу через три дня.

        При худшем раскладе через три дня всё уже будет кончено… Но - надежда умирает последней!

        <Димм> (41/100, Док): Добро, жду.

        <Димм> (42/100, Лазер): Привет, бродяга)). Дело такое: В ближайшее время вероятно нападение Гомера на Ушкины ифритовые фермы. Мы не успеваем закончить защиту, кроме того, возможно, нужны будут бойцы. Много. Остроушка пока до конца не определилась точно, звать ли народ, но… Вот, закидываю предварительную удочку. Ты как?

        <Лазер>: Ого! Какие люди! Давненько… Я смогу быть в Озёрной хоть завтра. Но если нужны люди… Сколько - «много»?

        <Димм> (43/100, Лазер): По некоторым слухам у Гомера до трёх сотен штыков.

        <Лазер>: о 0!!! Такое может быть? Это же пол-Приморья поднять придётся!

        <Димм> (44/100, Лазер): То-то и оно ((. Причём кто попало не подойдёт, нужны только надёжные люди, сам понимаешь.

        <Лазер>: Подумаю. К сожалению, я пока не настолько здесь обжился… Но человек восемь-десять пробью. Понимаю, это не то, что хотелось бы, но… А когда можно ожидать точного решения Остроушки?

        <Димм> (45/100, Лазер): Через три дня соберём совет, дам знать, что решим. Конец связи.

        <Димм> (46/100, Ruubas): Привет, мастер! Ты как насчёт срочной и тяжёлой работы на благо общества?

        <Ruubas>: Экселенц! Наше вам с кисточкой! Ты и в Озёрной не унимаешься, всё чудное общество справедливости строишь?)) Что за работа?

        <Димм> (47/100, Ruubas): Пытаюсь выстроить защиту ифритовых ферм от вероятного силового захвата. Возможно, понадобится помощь, пробиваю предварительные варианты.

        <Ruubas>: Уж не о легендарных ли Остроушкиных фермах идёт речь? Неужели она согласна пустить туда посторонних?

        <Димм> (48/100, Ruubas): Припекает… Что останется делать, когда на ферму заявится пара сотен бандюганов? Тут не до выпендросов. И потом, я посторонним не звоню - строго своим, рассчитывая на понимание и язык за зубами)).

        <Ruubas>: Чертовски соблазнительно! Столько баек об этом чуде техники… Глянуть бы своими глазами. На меня можешь рассчитывать. Ты с кем-нибудь из наших ещё связывался?

        <Димм> (49/100, Ruubas): Ты первый. Собираюсь ещё Ковалю свистнуть, Вороту… Жаль Шмеля нет… В общем так: окончательное решение Остроушка примет через три дня, как что - звякну. До связи.

        <Димм> (50/100, Орландо): Привет, сосед. Ситуация такая: вероятен захват Гомером ифритовых ферм Остроушки. Мы сейчас пытаемся выстроить защиту, нужны рабочие руки, но если дело всё-таки дойдёт до столкновения - понадобятся и воины. Люди нужны только надёжные, не за деньги.

        <Орландо>: Привет! Ты знаешь, что Гомер увёл куда-то всех своих серых братков?

        <Димм> (51/100, Орландо): Об этом и речь. Есть опасения, что они к нам направляются.

        <Орландо>: Теоретически я готов. Есть и ещё кое-кто… Но как выбраться из Тау? У нас тут типа подполья, и идти всем разом через порталы - всё равно, что положить Гомеру на стол наш полный список. Конспирация, блин! Насколько я понимаю, времени - в обрез?

        <Димм> (52/100, Орландо): Точной инфы - нет. Может быть, это вообще ложная тревога. Через три дня будет окончательное решение Остроушки, и если что… Поищете варианты?

        <Орландо>: Будем думать. И жду звонка.

        <Димм> (53/100, Орландо): Да, ещё… Не могу связаться с Эрной. Не в курсе, что у неё там? Всё нормально?

        <Орландо>: Что ж тут у нас может быть нормального ((. Но, насколько я знаю, у неё всё не так плохо. Вроде бы ей даже снова разрешили публиковаться…

        <Димм> (54/100, Игорь): Здорово, дружище. Боюсь, ты сильно удивишься, но есть у меня к тебе дело важное. Какие у тебя планы на ближайшую пару декад?

        <Игорь>: Здоров. А ты кто?

        <Димм> (55/100, Игорь): Ты Серого Сталкера помнишь?

        <Игорь>: Ну. И?

        <Димм> (56/100, Игорь): Помнишь, вы с Серым и Кубком у тебя на фермочке зависали? Серый ещё анекдот рассказывал про скелета и зомбака? А ты Серому тогда одну книжицу подогнал?

        <Игорь>: Были времена… А ты откуда знаешь? Серый рассказывал?

        <Димм> (57/100, Игорь): Я - бывший Серый.

        <Игорь>: Ну, на… Гонишь?

        <Димм> (58/100, Игорь): Без шуток. Долгая история, встретимся как-нибудь снова втроём, расскажу.

        <Игорь>: Куба-то нет больше. С полгода уже как в лаве сгорел в аду.

        <Димм> (59/100, Игорь): Вот, гадство… Обидно, душевный парень был. Как бы то ни было - нужна помощь. Дело примерно такое: есть одно секретное местечко в аду. И на него, возможно, готовится рейдерское нападение. Нужны будут воины света. Пока это всё не точно, я просто заранее варианты просчитываю. Но ты как?

        <Игорь>: Нужно это дело обмозговать. Рейдеры, говоришь… Есть у меня к ним счёты, конечно. А какую книжку я, говоришь, тебе подарил?

        <Димм> (60/100, Игорь):)) Чары несъёмности. Веришь - до сих пор в моём бывшем привате в сундучке лежит. Я понимаю, странно оно всё. Ты же Корвина знаешь? Он, если что,  - подтвердить может.

        <Игорь>: Н-да. А что за местечко отстаивать надо? Какая банда наезжает?

        <Димм> (61/100, Игорь): Только, Игорь, дело секретное… Надеюсь, годы тебя не сильно изменили?

        <Игорь>: Серый! Если ты - Серый, то не разводи бодягу.

        <Димм> (62/100, Игорь): Узнаю старину Игоря) В общем, так: по слухам куда-то двинулись двести мечей из «новых белых». Одновременно исчезли «грибники». До этого ещё видели, как люди Гомера ходили по Диким Землям, собирали всех кого ни попадя. Куда направляется вся эта кодла - точно неизвестно. Но мы полагаем, что могут и к нам - на Остроушкины фермы в аду.

        <Игорь>: Хрена… Такого ещё не припомню. Белые на Остроушку пошли? Да ещё в союзе с рейдерами? Странно. Белые, вроде, адекватными ребятами слыли… И у тебя весёлое предложение героически сдохнуть?

        <Димм> (63/100, Игорь): Ага.

        <Игорь>: Вот… Верю я почему-то, что ты - Серый. И если бы не это, то хрен знает… Мутные разборки какие-то. Остроушка, белые… Скажи, это - наша война?

        <Димм> (64/100, Игорь): У белых сейчас рулит один крутой, но нехороший тип. Гомер. Многие от него даже в восторге, но он из тех, что ходят по головам… Он меньше, чем за полгода умудрился подмять под себя Белую страну и часть рейдеров. Теперь, возможно, пытается хапнуть ифритовые фермы, чтобы полностью контролировать зельеварение на Дельте. Куда он пойдёт дальше? Знаешь, устремления разнообразных фюреров никогда не заканчивались ничем хорошим…

        <Игорь>: Ясно. Значит - то ещё развлекалово намечается… Заманчиво. Я могу собрать человек пятнадцать боевых мужиков. Но вот поручиться при этом за секретность не возьмусь. Кто-нибудь потом переберёт гущи и раззвонит…

        <Димм> (65/100, Игорь): Если дело реально дойдёт до войны, то потом о секретности можно будет не париться. О чём говорить, если три сотни бандюганов будут знать где те фермы…

        <Игорь>: Ну, добро. Перетру с нашими. Дня три-четыре есть у меня?

        <Димм> (66/100, Игорь): Да. Как раз и мы определимся - есть ли смысл во всей затее… Звякну, как прояснится. Рад был снова поболтать.

        Димм связался ещё с Ковалем и Воротом, с Олимпом, Толкованом и даже со Снежей. Снежу он знал только по побегу из Тау, но решил положиться на свою интуицию: она казалась стоящим товарищем. На всю эту переписку ушли чуть ли не сутки.

        «Надо же… Ни один не отказался! У хороших людей и друзья соответствующие…» - Димм чувствовал себя молодцом. Тем не менее на душе у него было пасмурно. Напрягала неопределённость. А ещё защитников в лучшем случае набиралось человек сто. Это было бы круто, но - всё равно недостаточно. А если ещё не все смогут, не успеют - мало ли…
        Оставалось единственное средство от мрачных мыслей - работа. Работы было невпроворот.

        Глава 23. Вторжение
        КАРТЫ ОТКРЫТЫ

        <BumbleB>: Привет. Я вернулся. Это не более чем констатация факта. Но - тем не менее.

        Что за… Делать кому-то нечего? И ник бредовый. Какой ещё Витыев?

        <BumbleB>: Мастер Димм, не тупи))

        Да блин! Никакого Витыева я точно не… Бамблби! Шмель? Или шутит кто-то?
        Он некоторое время пытался осмыслить ситуацию. Возвращение Шмеля под новым ником казалось чем-то фантастическим. Легче было допустить чьи-то подлые инсинуации. Но всё же он решил подыграть.

        <Димм> (85/100, BumbleB): Намекаешь на Шмеля? А как мне удостовериться, что ты - это ты?

        <BumbleB>: Согласен, это - вопрос. Помнишь, мы с тобой склады гильдии рыли и наткнулись на слизнечанк? Ты ещё ругался, что я без толку трачу время, а в итоге согласился, что иметь прямо на складе ещё и источник слизи - совсем даже неплохо? Ты тогда ещё про татцельвурма рассказывал…

        Димм некоторое время находился в ступоре. Это был Шмель. По всему выходило так. Но как это возможно?

        <Димм> (86/100, BumbleB): Капец! Как-то я не очень адекватно реагирую… Ты как умудрился?..

        <BumbleB>: О! Я теперь, судя по всему, главный хранитель главной тайны… Я точно знаю, что бывает после третьей смерти.

        <Димм> (87/100, BumbleB): Не томи, мастер!

        <BumbleB>: Не поверишь, до чего всё незамысловато. Помираешь, повисаешь в пустоте и просто отвечаешь на вопрос: выйти из игры или начать заново. Надо полагать, до сих пор подавляющее большинство выбирало выход. Правда, там тоже, может быть, не всё так просто: непонятно, почему до сих пор в реале ничего ни от кого не слышно. Но я выбрал «вернуться», поэтому за тот вариант ничего сказать не могу.

        <Димм> (88/100, BumbleB): Шмель, дружище! Ну ты даёшь! Мне казалось, что найти выход - это… Это - главное!

        Вдруг, совершенно явственно и он вспомнил зелёные буквы на чёрном фоне:

        «Покинуть игру: код… Начать сначала: код…»

        И свой выбор… Точнее - отсутствие выбора! Куда может выйти электронная матрица? Для моба - выход из игры - это небытие…
        Хм… Может быть, и не было никаких уловок Кодера? Может, я просто перезашёл?.. Да нет, пожалуй, всё не так просто. А потеря памяти, Кей? Шмель, судя по всему ничем подобным не маялся…
        Он с трудом отвлёкся от своих мыслей.

        <BumbleB>: Ну да… Но найти выход - одно, а выйти - несколько другое… Во-первых, у меня есть причины не особенно стремиться в реал. Во-вторых, здесь остались незаконченные дела. В-третьих, когда способ выхода известен - воспользоваться им никогда не поздно.

        <Димм> (89/100, BumbleB): Логично. Твоя суровая рациональность всегда меня подкупала. Или нервировала, даже не знаю. Блин, до чего же я рад! К тому же ты сейчас как нельзя кстати. Ты где?

        <BumbleB>: Вот и закончена торжественная часть. Дело в общем такое, не очень весёлое. Ты не спеши ни с кем делиться радостной вестью о моём возвращении. Веришь ли - я сейчас состою в героической стальной гвардии нашего великого вождя. И мы быстрым маршем движемся куда-то далеко на северо-запад. Думаешь - куда?

        <Димм> (90/100, BumbleB): Вот так номер… Думаю - на ифритовые фермы. Мы догадывались, в общем-то, и даже готовимся. Только не знаем когда ожидать. Боюсь, что не успеем… А ты, значит, в логово врага решил…

        <BumbleB>: Я этого гада выведу на чистую воду! Жаль, к нему так просто не подберёшься… А ты, значит, сейчас в Остроушкином лагере… Чёрт, неожиданно. Но как бы то ни было, смотри: Незером мы шли пару суток, может быть - трое, трудно сказать. Наверх вышли в грибном биоме. Это не грибной лес, а специфические земли, заросшие исключительно гигантскими грибами. Занятное местечко, я раньше о таком не слышал… Оттуда пошли на север. Насколько я понимаю, Гомер не хочет случайно засветиться поблизости от ферм, и ведёт армию поверху, поскольку вероятность здесь встретить кого-то близка к нулю. К тому же через портал потом можно будет попасть прямо в яблочко. Откуда он знает куда идти - загадка, ведёт он лично сам, никому не доверяет. Поначалу я вообще не был уверен, куда мы направляемся; тут такая секретность… Короче: есть основания думать, что у Остроушки дня четыре, ну, может - пять, не больше.

        Димм обдумывал услышанное. Мысли всё время сбивались: найденный способ выхода, поразительное возвращение Шмеля, в которое ужасно хотелось поверить, остающаяся толика недоверия, и столь весомое подтверждение того, что война - реальна, слишком реальна…
        Можно ли полностью ему доверять? Но ведь это - Шмель! А вдруг, это какая-то хитроумная подстава? Но - как? Разве что - с участием Кодера…
        Наконец, он решился:

        <Димм> (91/100, BumbleB): Мы такой вариант предусмотрели. Любой портал в непосредственной близости к фермам приведёт в ловушку. Не советую тебе идти в первых рядах. Ты, вообще,  - что мыслишь-то? Зачем ввязался?

        <BumbleB>: Честно говоря, я не предполагал, что всё так обернётся… Вообще, когда сообразил, куда идём, то даже собирался активно поучаствовать. Мне необходимо отличиться, чтобы получить доступ к телу… Остроушка-то мне, в общем, никто; я же не знал, что ты в её команде окажешься! Да и, расчёт был на то, что она отдаст фермы добровольно, у Гомера же орда не меньше четырёх сотен! Да уж… Ваше сопротивление будет для него полным сюрпризом.

        <Димм> (92/100, BumbleB): Мы полагали, что у Гомера сотни две. Впрочем, это уже ничего не меняет.

        <BumbleB>: Боюсь, что у Остроушки шансов просто нет… Я ж чего звонил: хотел тебя предупредить, чтобы ты успел стержнями затариться до того как Гомер их к рукам приберёт. А оно - видишь как оказалось! Ты тоже, значит, в деле… А много вас там?

        <Димм> (93/100, BumbleB): До сотни соберётся, если все успеют. Кстати, все наши - здесь.

        <BumbleB>: Даже так! Мне нужно всё обдумать. Буду на связи, если что.

        Этот неожиданный разговор выбил Димма из колеи на целый день. В голове царили сумятица и пугающая неопределённость.
        Что теперь будет с игрой? А со мной, с Остроушкой? Что следует предпринять? Если в войске Гомера распространить новость о найденном выходе… оно разбежится? Или наоборот, вражины ринутся в драку, не жалея жизни? А наши - что?
        А вообще - поверит кто-нибудь? Ведь подобные слухи давно ходили, но… Кто-то верит в реинкарнацию, кто-то - в рай, но многие ли отважились лично проверить? Этот вопрос большинство людей обычно откладывают на потом, чтобы оно как-то само разрешилось…
        Даже, допустим, я расскажу всё Ушке, и об этом узнают ребята «сверху». Поверят ли они? Я для них - скомпрометированный источник, почти - неизвестно кто. Хотя, они смогут проверить: если начнётся бойня, то многие пойдут по третьему разу. В реале ожидается небывалый вал наконец «проснувшихся»! Только не «если» начнётся бойня, а - «когда» начнётся…
        Или, может быть, Шмель прав? Просто отдать эти грешные фермы, да и дело с концом? Построим новые, что за беда… Странно - почему такая простая мысль не приходила в голову раньше? Столько жизней сбережём…
        Хм… А вот интересно, когда в древности приходили враги - тоже разумнее было просто открывать ворота? Нет, что-то тут… Дело же не столько в фермах, сколько в… В чём?
        А ведь получается, что я - завершил свою миссию! Выход в реал - найден, пусть он и оказался несколько… сложным.
        Но ведь огромная часть народа незамедлительно свалит! И что потом? Покинутая планета… как сейчас Спаун или Забытый город. Только - целый мир! Заброшенные дворцы, недостроенные фермы, деревни, разоряемые мертвяками, чьи-то бывшие приваты с сундуками, набитыми алмазами… Никому не нужными. И только мы с Остроушкой…
        Может, никому ничего не говорить? И Шмеля предупредить…
        Грибной биом? Странно, что это ещё за штука?
        Груда путаных мыслей и вопросов без ответов казалось столь неподъёмной, что сознание быстро нашло лазейку, способ быстренько ухватиться за насущные осязаемые «здесь и сейчас»:

        <Димм> (94/100, Пильвен): Привет, дружище. Вопрос у меня к тебе чисто географический. Появилась инфа, что где-то довольно далеко на западе есть грибной биом. Не лес, а чисто грибной. Ты ничего такого не слышал?

        <Пильвен>: Привет. Как-то давно в таверне один тип о чём-то похожем рассказывал. Якобы там ещё водятся коровы, у которых грибы растут прямо на спине. По его словам, это на юго-запад от Приморья, и шёл он оттуда, якобы, двенадцать суток. Я готов был поверить, но эти коровы с грибами… Других подтверждений не было. А что, твоя инфа - достоверная?

        <Димм> (95/100, Пильвен): Думаю - да. И даже местоположение вроде сходится. Правда насчёт коров - ничего сказать не могу))). Спасибо, дружище. Ты где сейчас? Чем занят?

        <Пильвен>: Дома, в Гавани. Привожу записи по Восточному океану в порядок. Знаешь, обнаруживаются удивительные вещи! Оказывается - западный берег океана углом влезает на территорию Тусы, а южный - по моим расчётам не что иное, как окраина Белой страны! Представляешь, если я прав, то через океан можно наладить оживлённую морскую торговлю между Дальним берегом, Тусой и Белой Страной!

        <Димм> (96/100, Пильвен): Хм. А ведь это - настоящее открытие! Поздравляю. А как с твоей деревней? Удалось кому-нибудь спастись?

        <Пильвен>: Нет. Эти нелюди даже дома сожгли. Только огороды остались…

        Снова стало грустно, вернулись мысли о пустынном заброшенном мире. Димма внезапно что-то толкнуло: а ведь Пильвен не знает про F3! Поднять хоть ему настроение? А то что за безобразие - единственный настоящий географ и без эф-три!

        <Димм> (97/100, Пильвен): Хочешь подарок? К прошлому новому году… Только учти: это страшная тайна, которая стоит немеряных денег… Отправь-ка код «F3». Только без кавычек. И обрати внимание на параметры X, Y и Z. Это твои текущие координаты.

        Пильвен отозвался не сразу.

        <Пильвен>: Нет слов! Я понимаю, что «спасибо» тут слишком мало. Ты как смог такое раскопать? Фантастика… Если бы я знал это перед походом!

        <Димм> (98/100, Пильвен): Да… К сожалению, я сам только недавно об этом узнал… А мы тут готовимся к священной битве против вселенского зла. Если выжить не удастся - не поминай лихом.

        <Пильвен>:)) Надеюсь - шутишь? Что за битва?

        <Димм> (99/100, Пильвен): Войско Гомера числом до четырёх сотен бойцов идёт захватывать фермы Остроушки. Через несколько дней начнётся штурм. А нам придётся их защищать. И шансов устоять - как-то не густо…

        <Пильвен>: Погоди. Войско Гомера? Это ж и те твари тоже… А почему я не с вами?

        <Димм> (100/100, Пильвен): Да как-то не подумалось, я полагал, что ты ещё в путешествии. Но дело в том, что до нас от Озёрной трое суток ходу Незером, и это при условии, что дорога знакома. Боюсь, что ты можешь и не успеть к началу представления…

        Закончилась оплата за связь, и как назло в инвентаре не оказалось ни единого алмаза. Пришлось сбегать на Остроушкин склад.
        Перекинувшись ещё несколькими сообщениями с Пильвеном, Димм снова попытался собрать мысли в кучу. И только в этот момент вдруг по настоящему осознал: до начала вторжения осталось максимум полдекады. Это была почти катастрофа.
        Построена была лишь половина ловушек, защитников не собралось ещё и трёх десятков, в единственный обустроенный приват с точкой возрождения не были доставлены запасы брони и оружия. Про два других планировавшихся привата вообще придётся забыть - так и не успели собрать необходимую сумму… Только в последний момент сообразили, что придётся предусмотреть ловушку и вокруг своего портала, ведь вражеская «верхняя» рамка могла случайно связаться и с ним. Мало было сделать дополнительную ловушку; ещё пришлось придумывать хитрый её обход для своих, причём ещё нужно будет всю толпу «своих» инструктировать! А ещё необходимо было наварить пропасть зелий: на сто человек их требовалось просто невероятное количество! Когда же всё успеть?
        АВРАЛ!

        - Лен! Да ты пойми: уже нет времени на всю эту конспирацию, да и смысла в ней почти не осталось! Если Шмель не ошибся (что вряд ли), то у Гомера до четырёх сотен боевиков. Представь сколько из них достаточно смышлёных, чтобы сообразить теперь, хотя бы примерно, где находятся твои фермы! Но если уж даже рейдеры будут в курсе - какой смысл от своих шифроваться? Ну да, не всех мы хорошо знаем. Но выбора-то - нет! Нужно просто смириться с тем, что тайна местоположения ферм раскрыта. Печально, но что ж теперь? Остаётся действовать с учётом этого грустного факта!
        - И не знаю…  - Остроушка кругами металась по залу.  - Вот, засада! Откуда он мог узнать-то?!  - Наконец она остановила свой бег и упала в кресло.  - Да. Выбора нет, ты прав. В общем, тогда я отряжаю четверых проводниками: Панду, Таньку, Пупыря и… Ну пускай Сом пойдёт. Пусть встречают всех в Озёрной и показывают дорогу. Четверо - маловато, но потом с каждой новой группы ещё кого-нибудь пусть выбирают, кто хорошо ориентируется в аду. И все, значит, пусть тащат из Озёрной доспехи, оружие и еду. Наших с Дальнего я на достройку стен зову, а сама - лечу домой варить зелья.
        - Лады. И весь арсенал пусть носят прям до места, наверх, чтобы каждый знал всю дорогу - «от» и «до». А я со своими падаю на оставшиеся ловушки, сколько успеем - сделаем. Кстати, тебе лучше дома затариваться под завязку стеклом, ингредиентами, тащить всё сюда, а варить уже здесь. Готовые зелья занимают гораздо больше места, если варить в Озёрной - лишняя проблема с перевозкой возникнет.
        - Точно. Тогда я Эльфи ещё беру в охапку, и мы вдвоём в одну ходку все ингры принесём. Сразу и варить начнём.
        - Через забедрок езжайте и на ускорении, иначе не успеете. Эх, Док меня застрелит!
        - Да он не узнает… Наверное. Хотя… Может, мне с ним смотаться?
        - Это было бы правильно. Но тогда ложные порталы до ума довести не успеем. Слушай, переговори с ним, объясни ситуацию. Даст он добро - покажешь Эльфи короткую дорогу, нет - тогда гоните вместе с ним, чёрт с этими порталами, всё равно с ловушками не успеем. Но, думаю, он поворчит, да согласится; тем более, что с Эльфи он знаком.
        - Ок. Алиса с Риссой не появились ещё?
        - Нет. Орландо тоже пока молчит, боюсь Тауряне не успеют… Ладно, побежал.

        У Димма оставался ещё один нерешённый вопрос: стоит ли просить помощи у Самсона. Вроде бы отношения с ним когда-то были неплохие, но, во-первых, ещё придётся доказывать ему, что Димм - тот самый Серый, а во-вторых, как ни крути, Сэм в этой битве - сторона… Всё же он решился: уж слишком велик оказался перевес на стороне Гомера, нужно было хвататься за любую соломинку.

        <Димм> (11/50, Samson): - Сэм, привет. Слушай: Гомер собрал серьёзное войско из «новых белых» и рейдеров и собирается захватить фермы Остроушки в аду. Мы попробуем отбиться, но нас вчетверо меньше. Ты мог бы оказать какую-нибудь помощь? Людьми, оружием, бронёй, зельями - всё бы пригодилось.

        <Samson>: Хай. Откровенно говоря - пока желанием не горю. Гомер это кто вообще? Вроде из «белых» кто-то?

        <Димм> (12/50, Samson): Да, один из новых шерифов.

        <Samson>: А, точно, кажется это от него тут кренделя подкатывали… Ну вот смотри: Остроушку я, конечно, уважаю, у меня с ней все дела ровные, но и с белыми мне смысла зарубаться нет. На кой мне встревать? У меня клан маленький, мне проблемы ни с какой стороны не нужны. Или ты что-то весомое хочешь за помощь предложить?

        <Димм> (13/50, Samson): На данный момент ничего весомого ((. Разве только сам факт помощи силам света…

        <Samson>: Ха! Только вот у нас раньше как раз белые всю дорогу «силами света» числились. Чувак, у вас там свои тёрки, какая сторона тёмная, какая светлая…

        <Димм> (14/50, Samson): - Ну факт же: он захватчик, мы защищаемся! А про белых… Там многое изменилось; после новогоднего переворота всё печально. Да у него в войске-то три четверти - рейдеры, самые настоящие! Грибники, может и ещё кто. Как там у тебя сейчас с Упырями дела? Кстати, извини, не представился. Я - бывший Серый Сталкер. Помнишь первую встречу: я из портала вылез, а тут ты на горочке с каким-то мужичком и девчонкой… Потом ещё у тебя в бункере болтали, ты меня просвещал…

        Самсон надолго замолчал: видимо переваривал информацию. Наконец, пришло сообщение.

        <Samson>: Серый? Вот это фокус! Коли не шутишь - наше вам! Но - ты меня пойми: при любом раскладе мне нужно держать нейтралитет. Единственное, что могу сказать - я его человечкам тоже отказал, приходили тут дней двадцать назад…

        <Димм> (15/50, Samson): Ну, что ж. И на том спасибо. Честно говоря, я особо-то и не рассчитывал, примерно твою позицию я представляю… Но - жаль. Бывай, может свидимся ещё.

        <Samson>: Слушай-ка. А напомни, кто у меня на крыше сидел, когда ты появился в первый раз?

        <Димм> (16/50, Samson): Проверяешь?)) Лиска сидела. Ты её ещё метёлкой обозвал… Она меня потом и охраняла всю ночь)

        <Samson>: Метёлкой? Не помню. Но - вполне возможно. Все они тут у меня… Похоже ты и впрямь - Серый. Насчёт помощи вряд ли что изменится, но по старой дружбе я тебе вот что скажу: те кренделя, что прибегали от этого Гомера, задавали скользкие вопросы про разных людей, с которыми у меня контракты… Ну, ты понимаешь, о чём я?

        <Димм> (17/50, Samson): Ты про гущу что ли?

        <Samson>: Сечёшь! Так вот: пытались закидывать удочки - не знаю ли я у кого-нить из белых адресов в реале, всё такое. Я, конечно включил дурака: мало ли, думаю, может копы и сюда пробрались? Не знаю уж - поможет тебе это чем-то…

        <Димм> (18/50, Samson): Сомневаюсь, что поможет. Но - да, вопросы странные. Ладно, пока.

        <Samson>: Бай.

        Зачем Гомеру настоящие адреса людей? Неужели он как-то ещё и через реал на народ давить хочет?
        Впрочем к нынешней ситуации эта новость вроде бы никак не пристёгивалась, поэтому Димм, поразмыслив с полминуты, отложил её в дальний уголок памяти: времени было в обрез, нужно было мчаться на помощь Ковалю и Руубасу монтировать ловушки.

        Как они не спешили, закончить всё запланированное не получилось. На пятый день прилетело тревожное сообщение:

        <Док>: Димм, наверху появились какие-то люди, плывут на лодках. Чудом вовремя заметил. Координаты…

        К вечеру того же дня в чат одно за другим посыпались сообщения о погибших в лаве: сработала первая ловушка.
        НЕУДАЧНЫЙ ПРИСТУП

        <BumbleB>: Димм, вы красавчики! Гомер - в бешенстве! Ты сам ловушку монтировал?

        Шмель коротко рассказал как всё было.
        Несмотря на то, что у Гомера даже мысли не возникало о каком-то серьёзном сопротивлении, некоторые меры предосторожности он всё-таки принял: по крайней мере кровать для точки дома рядом с порталом поставить догадался. Что ж, дураком он не был. Но, скорее всего, о точке возврата он позаботился, предвидя случайные потери в аду: лава, гасты, свиники в конце концов. Как ни крути, Незер - опасное место!
        Однако о запасах обмундирования и оружия он поначалу не подумал. Сказать по правде, учитывая, какой сброд представляла часть его воинства, строить общедоступные склады, да ещё и наполнять их из своего кармана - было бы сомнительной благотворительностью: растащили бы всё влёт.
        Базой Гомера в верхнем мире стал искусственный остров посреди бескрайнего моря. Глубина тут была небольшая - метров десять. Подняли от дна до поверхности столб, а затем замостили поверх волн площадь метров двадцати-тридцати в поперечнике. Посередине водрузили портал, который оказался почти точно «над» северной фермой - той, что защитники решили не укреплять, а лишь заминировать на чёрный день.
        Вряд ли это было случайным совпадением: слишком похоже было на логичный план: сначала вторгнуться на самую дальнюю из ферм с расчётом, что там не окажется никого из персонала, незаметно перебросить всё войско с поверхности прямо в крепость, а потом уже изнутри планомерно захватить оставшиеся фермы. Остроушка с Диммом терялись в догадках: как это у Гомера получилось. Ведь, выходило так, что он не только точно знал местоположение ферм в аду, но и умел определять координаты! Ещё можно было допустить, что дорогу на фермы попросту выследили, но откуда Гомер мог узнать про F3? Неприятная загадка. Не иначе как фантастическим чутьём Гомера можно было объяснить и тот факт, что он не полез в ад в первых рядах, хотя и лично вёл войско в течение стольких дней.
        Передовая группа захвата человек в двадцать прошла через портал и в нижнем мире оказалась на крыше одной из крепостных галерей, висящих над бескрайними лавовыми озёрами. Оставаться там было опасно: в любую минуту могли налететь гасты, стоны которых были явственно слышны, и это было чревато не только возможными потерями, но и тем, что перестрелка могла привлечь внимание охраны. Боевики, не теряя времени, принялись ломать крышу, чтобы попасть внутрь галереи.
        Никогда не руби поверхность прямо у себя под ногами! Этот закон каждый обитатель Дельты, казалось бы, должен был уяснять с первого дня. Но всё равно нашлась парочка бестолковых, свалившихся вниз, в кипящее огненное варево: оказалось, что в галерее не было пола! Вообще, это, само по себе должно было показаться странным, и нападающим стоило бы призадуматься, но увлечённые азартом атаки и жаждой наживы, они ни на секунду не допустили мыслей о ловушке.
        Булыжно-незеритовый корпус фермы хорошо был виден с галереи, и захватчикам понятно было в каком направлении двигаться. Предприняв простейшие меры предосторожности, остальные всё-таки скрылись внутри перехода и стали пробираться к цели, выкладывая перед собой булыжный настил.
        Галерея без пола примыкала к другой, уже нормальной и явно обжитой: коридор был ярко освещён, вдоль тянулась железная дорога. Здесь их и ждала настоящая ловушка.
        Пройдя метров тридцать по рельсам, они наткнулись на вагонетку с сундуком. В сундуке лежала пара алмазов, и кто-то из рейдеров не смог удержаться от соблазна. Едва захлопнулась крышка, мощный взрыв разнёс вдребезги всю нижнюю часть галереи, и вся группа захвата полетела вниз. Тех, кто уцелел после взрыва, приняло лавовое море.
        Безошибочный расчёт Димма сработал! Сундук был самым обыкновенным, но под вагонеткой находились нажимные рельсы, подключённые к компаратору, оценивающему их загруженность. Стоило вагонетке чуть «полегчать» или сдвинуться с места, как датчик мгновенно отправил сигнал к ТНТ-минам.
        Потеря была для Гомера не катастрофической, но - крайне досадной. Да и, что ни говори, два десятка боевиков, поплатились жизнями и экипировкой. Отличная броня, хотя и железная, но с зачарками высшего уровня, оружие, зелья - всё сгорело в лаве. Тут и выяснилось, что возродившиеся оказались попросту голыми. Кое-как решили этот вопрос за счёт личных запасов некоторых опытных предусмотрительных бойцов. Хуже всего было то, что возродились только семнадцать человек. Трое - истратили свой последний шанс.
        Самоуверенность - почти общая черта вождей. Вероятно в какой-то степени она и необходима лидеру. Но иногда она играет злые шутки. Внезапно увидев, что дело оказалось несколько сложней, чем задумывалось, Гомер, тем не менее, не осознал ещё, насколько велика проблема.
        - Бестолочи!  - орал он, собрав своих командиров после того как выяснил, что произошло.  - Ведь, это же была очевидная ловушка! Посреди адской крепости на рельсах - сундук с алмазами! На кой чёрт они в него полезли? А уж проломить пол под собой и свалиться в лаву - это просто верх слабоумия! Так! С этой минуты: глядеть во все глаза! Сундуки, кнопки, нажимные плиты, растяжки - всё может быть западнёй. Всё проверяем, предварительно осматриваем со всех сторон. Ясно, же, что фермы - слишком большая ценность, чтобы оставлять их без присмотра и совсем без защиты! И, кстати, у кого в отрядах есть люди, хорошо разбирающиеся в разных механизмах? Узнать и доложить немедленно!
        Это был идеальный шанс для Шмеля. Как оказалось, спецов по работе с красным камнем в войске Гомера было по пальцам пересчитать. В тот же день Бамблби оказался зачисленным в специальную сапёрно-инженерную группу.

        Получив эти известия, Димм задумался: «Очень заманчиво приблизить своего человека к Гомеру. Что конкретно это даст - пока не ясно, но… Впрочем, у Шмеля были и какие-то свои планы на этот счёт… Нет, что тут думать! Есть неплохая возможность и нужно ей воспользоваться! Как же вовремя и в строчку ты воскрес, дружище!»

        <Димм> (27/50, BumbleB): Шмель, слушай. Ферма, к которой вы пробираетесь, не имеет охраны. Сюрпризов там тоже нет, кроме главного: вся зона спаунера - заминирована. У нас не хватало на её защиту ни людей, ни времени, ни ресов, и мы решили ей пожертвовать. В идеале - взорвать бы её вместе с максимальным количеством гадов! С другой стороны, у тебя неплохая возможность как следует набрать очков - если, например, ты как-нибудь спасёшь Гомера от неминуемой гибели. Мы не очень уверены, что его смерть сейчас будет нам на руку, ведь он всё равно возродится. А вот планы бы его узнать…

        <BumbleB>: Блеск. Прям вовремя! Попробую что-нибудь провернуть. А активатор взрыва там какой?..

        Подробностей Димм уже не узнал, но, судя по всему, у Шмеля всё получилось. Когда в чате появились сообщения о гибели ещё десятка непрошенных гостей, стало ясно, что северная ферма самоликвидировалась. Гомера среди погибших не было.
        Буквально сразу пришло сообщение от партизан Игоря: началось.
        От захваченной фермы к основной цитадели вела довольно длинная и запутанная система галерей и переходов, однако заблудиться там было сложно - путь указывала железная дорога. Едва стало понятно, что Гомер начнёт вторжение именно с северной фермы, возникла мысль поставить ему дополнительный заслон. В засаду вызвались приморцы. Мужики там были лихие: взрослые, опытные, жёсткие. Девятеро из них ходили раньше в охране западных караванов и имели личные счёты к грибникам. Всего с Игорем их было тринадцать человек.
        Не теряя времени, они отправились навстречу врагу. Примерно на полпути до северной фермы, они сняли часть рельсов, перегородили наглухо галерею и быстро соорудили обманную ветку в сторону, которая должна была завести непрошенных гостей в какой-то тёмный зал, прямо под выстрелы лучников, затаившихся наверху, по самой крышей. Засада удалась на славу.
        На руку защитникам сыграла и местная нечисть: внизу в темноте наспаунились зомби, скелеты и даже парочка скелетов-иссушителей. Конечно, это мёртвое воинство не могло причинить неприятелю существенного вреда, но оно задержало продвижение колонны и создало небольшую сумятицу, позволив партизанам некоторое время безнаказанно обстреливать врага. Однако, когда в чат полетели сообщения о гибели первых рейдеров, оставаться незамеченными стало невозможно.
        Тут ребятам едва не пришлось туго: быстро осветив зал, рейдеры установили откуда ведётся огонь и обрушили на бойницы такой шквал стрел, что оставалось только бежать. Выбравшись через заранее подготовленные проходы на крышу галереи, приморцы рванули прямо поверху, под обстрелом гастов, слетевшихся, казалось, со всего ада. К счастью, всё обошлось: под грохот взрывов, визги летучих тварей и собственный хохот приморцы ввалились в ожидающие их ворота крепости: возбуждённые, в азарте боя и погони, воодушевлённые первым, пусть маленьким успехом.
        ЗАТИШЬЕ ПЕРЕД БУРЕЙ

        Удачное начало вселяло некоторую надежду. Димм, тем не менее понимал, что пока в лучшую сторону ничего особенно-то не изменилось. У врага оставался огромный перевес, а защитники так и не успели закончить подготовку к обороне. Хорошо уже было то, что выдалось время провести военный совет. Почти все «свои» и командиры союзных отрядов собрались в большом круглом зале под центральной фермой.
        - Ситуация, кратко, такая: северная ферма захвачена и ликвидирована. Гомер двинулся сюда по железке, и по дороге приморцы Игоря ещё слегка его пощипали. Временные потери рейдеров - до сорока человек, но большая часть из них возродилась у портала «над» северной фермой. Наш выигрыш здесь только в пропавшей у них экипировке: оружие, броня, зелья и прочее. Как выяснилось, Гомер хотя и додумался поставить точку возрождения, но прокосячил и не озаботился запасами на замену…
        - Думал толпой запугать!
        - Типа того… Он не ожидал реального сопротивления и собирался попросту занять фермы. Однако теперь он понимает, что придётся биться. Вроде бы наступление временно остановлено, но что он решит дальше - неясно. Какие есть соображения?
        Первым встал Лазер:
        - Без пополнения оружием и бронёй его преимущество в численности становится условным: что толку от неодетых бойцов? Он это, конечно, понимает. Вопрос - насколько серьёзно он оценивает наши силы. Если он решит, что нас мало, то может рискнуть. В противном случае - начнёт крафтить или завозить припасы. Если так, то у нас лишняя декада, а то и две. За это время можно будет совершить несколько контрударов, да и пути доставки перерезать.
        - Вопрос в том, что нам выгоднее,  - подал голос Горн.  - Отсрочка - дело хорошее, учитывая, что у нас не все ещё подтянулись, да и защита на южных фермах не везде достроена. Однако, мне кажется - было бы лучше, чтобы он напал прямо сейчас. Используя эффект неожиданности, мы бы легко покосили их втрое больше нашего… А если ещё отправить отряд «наверх» к их точке сбора, мог бы получиться просто фейерверк!
        - К сожалению, за Гомера мы решить не можем,  - развёл руками Димм.  - Хорошо, что у нас есть теперь свой человек в его окружении и мы сможем быстро узнать, что он предпримет. Однако подготовиться нужно к разным вариантам, сами понимаете, если что - они будут у нас под стенами в течение дня. А насчёт их точки сбора - идея отличная. Горн, сможешь разведку организовать наверх? Узнать бы заранее точные координаты их кроватки. В крайнем случае, если только они не поставили там приват, можно будет попробовать грохнуть её в самый разгар битвы, и тогда их начнёт кидать на Спаун или по домам…
        - Разведка не проблема, найдём пару ребят. Но координаты-то они как определят?
        - Я с ними схожу - вызвался Кригор.  - Хека отпустишь?
        - Криг, совесть имей! Хек у меня десятком командует! Да не переживай, хватает у меня смышлёных.
        Мореманы составляли основную силу защитников: Горн привёл с собой пять десятков бойцов - почти треть своих. Большего он сделать не мог: остальные несли службу по охране обширных прибрежных владений. Горн ни в какую не соглашался регистрировать Мореманов как клан, несмотря на огромную - больше, чем в Тусе!  - численность. И даже личных приватов они почти не ставили. Это была принципиальная позиция. Когда-то давно, когда Димм ещё был Серым, Горн объяснял ему: «Крыс у нас нет! Поэтому - прятать что-то от своих - значит проявлять неуважение. А чужие сами должны нас стороной обходить, потому что мы - это мы, Мореманы, и при необходимости любому сможем объяснить, что можно, а что нельзя!» Объяснять приходилось часто, и это постоянно требовало больших сил. Но на помощь Остроушке Горн действительно привёл лучших.
        - Ладно, только давай сразу после совета, чтобы время не терять. Хотелось бы успеть вернуться к тому времени как тут самый замес пойдёт…
        - Димм, а Ушка где? Что там с зельями?
        - Девчата из варочной уже неделю не вылезают. Только-только на юго-восточной ферме склад укомплектовали.
        - Не логично же! На основной базе запаса почти нет, а они… На южные фермы Гомер в последнюю очередь пойдёт!
        - Тише, тише, Рэм. Мы исходили из того, что когда начнётся самая война - Ушка будет здесь и постоянно сможет пополнять запасы. А вот южным фермам, если их отрежут, придётся автономно… Тем более - сам знаешь, там мелкие…
        - Мы - не мелкие!  - взвилась Танюшка.
        - Тань! Я ж не в обиду. Но - пацанва ведь, жалко вас будет, если что!
        - Ха… Посмотрим ещё, кто пацанва,  - примирительно проворчала юная воительница.
        Горн довольно хмыкнул: мол, знай наших!
        - Игорь, что скажешь о гомеровских? Как они?
        - Печально, но ребятки крепкие. Броньки железные, однако чарка хорошая. Подготовка тоже в порядке. По крайней мере те, что шли впереди - те ещё волки. Поначалу бардачок у них в строю был, но когда они расчухали где мы - нам такой ураган устроили! В бойницу просто не высунуться - мгновенно полтора десятка стрел в репу можно было схлопотать! Луки топовые, с огнём и отбрасыванием. Думаю - и мечи не хуже. Но бить их вполне можно. Кстати, хотел сказать: мы с моими партизанами покумекали - пожалуй, нам нет особого смысла на базе оставаться. Ну смотрите - тут мореманов пять десятков; Корвиновы менты - ещё плюс шесть, Димм, озёрнинские и девчата здесь будут - это ещё с десяток, с Дальнего берега - целый взвод… А мы лучше тихонечко заляжем в западных казематах, неподалёку, блоках в ста. Мы там даже глянули уже немножко места… И как они на штурм пойдут - мы им в спину или с фланга! Ну а, если что - ребяткам на помощь на юго-западную сможем метнуться. Отсюда-то, боюсь, будет так просто не вырваться, когда гопота базу в осаду возьмёт. А ловить нас по крепости - устанут пыль глотать!
        - Кстати, да,  - согласился Док.  - Не забывайте ещё, что все наши погибшие после возрождения будут «сверху» сюда попадать, так что здесь с гарнизоном проблем возникнуть не должно, а вот в южных…
        - Ну, юго-западную наши пираты, думаю, долго смогут удерживать, тем более, если Игорь им подсобит. Если, конечно, Гомер основные силы туда не двинет… Наверное, мы ещё Панду туда отправим, они старые дружбаны. А вот юго-восток… Там даже стены недостроены! Лазер, может всё-таки бросить её? Ещё успеем мины поставить.
        Лазер медленно покачал головой.
        - Игорь прав. Здесь слишком тесно. Это - во-первых. Во-вторых, неразумно собирать всех в один котёл. Стены - дело хорошее, но они нам будут мешать точно так же как и им… Даже если Каменщики успеют раздвижные проёмы сделать: ну, сколько человек у одной бойницы поместится? А на юго-восточной нас прилично набирается: Олимп, Снежа, моих семеро, Толкован со своими. Полтора десятка выходит. Немного, но народ проверенный. Понятно, что Брестскую крепость мы там устроить не сможем, но кровушки у них попьём, а потом уйдём в лабиринты, как приморцы. И не забывайте, если Орландо всё-таки подоспеет - это ещё человек тридцать, не меньше! Вон, Корвин же возник откуда-то в последний момент! Расскажи хоть, где пропадал!
        Корвин, молча сидевший в уголке, поднялся, вышел в круг. На нём были кольчужные доспехи, странно смотревшиеся на фоне алмазных сетов остальных. Вообще кольчуга неплохо защищает, не хуже обычной железной брони, но по прочности железо всё-таки заметно проигрывает алмазу. В затяжной битве алмазка конечно рулит. Кольчужные доспехи надевали обычно только что бы пофорсить.
        - Зацените-ка,  - Корвин снял шлем, рубашку, вынул меч и бросил всё народу посмотреть.
        Вещички пошли из рук в руки.
        - Охренеть! Дак… А как теперь тебя вообще убить-то?  - Игорь ошалело рассматривал шлем.  - Починка, защита - десять, прочность сто… Защита - десять! Прочность - сто?!! Так вообще бывает? А что за меч?
        - Да меч - тоже караул!  - отозвался Горн.  - Десятая острота! Твою ж! Он ещё и светится! Без факела можно в темноте ходить!
        Димму попала в руки кольчужная рубашка. Он, не веря своим глазам прочитал: «Доспех рыцаря дракона. Починка. Защита-10. Шипы-3. Прочность-100».
        - Корвин! Ты всё-таки нашёл его!
        «Кого, кого нашёл?» - раздались голоса несведущих.
        - Народ, это же доспехи Сивальдо! Легенду читали? Корвин клад в замке герцога всё-таки отыскал!  - у Димма от возбуждения даже голос дрожал.
        - Кор, зараза!  - Параноид с толикой зависти в голосе хлопнул Корвина по спине.  - Ну, поздравляю! Хочу в связи с этим поинтересоваться: может, ты теперь сходишь, разберёшься там? А то Гомер ораву каких-то нехороших гавриков сюда ведёт…
        Настроение у всех ещё больше поднялось. Начало казаться, что и перевес у Гомера не такой уж большой - подумаешь - один к пяти! А уж теперь, когда у них есть почти неуязвимый Корвин да со смертельной остроты мечом!..

        Глава 24. Война
        ПЕРЕДЫШКИ НЕ БУДЕТ

        Они всё же недооценили изворотливости врага и его способности идти до конца.

        <BumbleB>: Димм, Гомер тут сделал шикарный ход конём. Он заприватил островок и купил личный портал прямо в Тау. Так что долгой передышки у вас не будет. По периметру базы они нагромоздили сундуков - штук сорок. Забьют их припасами максимум за пару дней и, думаю - рванут. Да, кстати, ваша точка сбора - надёжно спрятана? Гомер разослал несколько отрядов на прочёсывание окрестностей…

        <Димм> (13/500, BumbleB): Вот гад! И ведь алмов не пожалел! Спасибо, брат! За нашу точку - не переживай, она у нас неприступна, в заприваченной обсидиановой коробке… Ты сам-то что решил?

        <BumbleB>: Знаешь, я бы на дуэль его вызвал! Если бы только можно было остаться с ним один на один… И ведь он какая зараза! Представляешь, даже я его чарам иной раз поддаюсь! Вот клянусь - порой он даже внушает уважение! Но ты не переживай, я от своего не отступлюсь…

        Димм незамедлительно оповестил всех о действиях Гомера. Действительно: штурма можно было ожидать уже на следующий день.
        Захватчики и без того не сидели без дела: по адской крепости расползлись во все стороны лазутчики - в одиночку или мелкими группами. Игорь со своими за сутки уже дважды вступал в стычки, после чего партизанам каждый раз приходилось менять убежище. В другой стороне Олимп со Снежей обнаружили даже подкоп, по которому небольшой отряд рейдеров пытался проникнуть под юго-восточную ферму. Ясно было, что Гомер изучает крепость и её окрестности и в целом, наверное, уже имеет представление где-что.
        Защитники мало что могли противопоставить этому тихому просачиванию: патрули Игоря и Лазера были слишком малочисленны. Большая часть защитников спешно ликвидировала оставшиеся прорехи в обороне, кто-то таскал зелья на крепостные склады и «наверх», к точке возрождения, кто-то охотился в тёмных галереях на скелетов, пополняя запасы боеприпасов.
        Панда с Танюшкой убедили Димма, что имеющихся стрел, несмотря на их кажущуюся огромность, хватит всего на сутки-двое хорошего боя. А вдруг сражение затянется? Луков с чарами бесконечности было несколько и они не заколдовываются на починку, и стало быть рано или поздно им придёт конец… Димм, скрепя сердце, отпустил несколько человек в южные галереи, надеясь, что за охотой на скелетов они не наткнутся на вражескую группу.
        Наконец удалось связаться с Орландо, и он поведал неутешительные новости: у Таурян капитальные проблемы. Выяснилось, что Гомер, уходя, полностью перекрыл порталы в Озёрную и на Спаун. Теперь туда пропускали только по его личному распоряжению. А пеший поход получился бы слишком долгим: до Озёрной больше тринадцати тысяч блоков, а ведь потом ещё трое суток до ферм…
        Самым непонятным из того, что поведал Орландо, была загадочная болезнь, распространяющаяся по Тау. Эпидемия - не эпидемия, но несколько человек из подполья фактически выбыли из строя.
        Сначала люди начинали странно разговаривать, отправлять невнятные сообщения, а потом - пропадали. Их находили позже, кого где, в полувменяемом состоянии, в котором… В общем, толку от них было немного. Можно было бы подумать, что эти люди перебрали Самсоновой «гущи», но почти никто из заболевших никогда к этим сомнительным услугам не прибегал.
        Сначала Димм вообще пребывал в некотором сомнении, но вдруг его сознание прорезала ослепительная вспышка воспоминания: «Инфа от Самсона! Реал! Неужели Гомер пошёл на такую гнусность?»
        Димм мгновенно снова набрал Орландо.

        <Димм> (14/500, Орландо): Сосед! А можешь проверить, кто конкретно заболел? Все из подполья, или есть посторонние?

        <Орландо>: Ты же не думаешь, что это Гомер на наших какую-то порчу навёл?

        <Димм> (15/500, Орландо): Думаю. Точнее - допускаю. Тебе не приходила в голову мысль о реале? Самсонова «гуща» аналогий не навевает?

        <Орландо>: Однако… Но тогда это просто жесть! Ни фига не шутки! Что-то ты меня просто в ступор вогнал. А что вообще по этому поводу можно предпринять?

        <Димм> (16/500, Орландо): Скинь мне любые сведения, которые помогут установить реальные личности. Ники само собой. И… И пока - всё. У меня есть хороший канал, но сам понимаешь, пока в реале вычислят адреса (хотя бы один, для проверки), пока проверят: анализы крови или что там ещё… У нас тут пара декад пройдёт, не меньше…

        Димма вдруг ещё раз озарило:

        <Димм> (17/500, Орландо): И ещё, не в службу, а в дружбу - гляньте что с Эрной. Что-то у меня нехорошие предчувствия…

        <Орландо>: Понял тебя. Инфу скинем, Эрну проведаем. Ну и всё-таки будем искать варианты как до вас вовремя добраться.

        <Димм> (18/500, Орландо): Кстати, может быть пригодится: где-то недалеко от северо-восточной границы Тау имеется выход к Восточному океану. Оттуда вдоль берега, тысяч пять блоков до Тусы. По дороге встретится большой полуостров с топями (Полуостров Пильвена называется), его лучше срезать по перешейку на северо-запад, на пару тысяч блоков можно путь сократить. Впрочем, если идти быстро, то, конечно, лучше Незером. Восьмикратный выигрыш, как ни крути.

        <Орландо>: ОК, подумаем. До связи.
        ШТУРМ

        <BumbleB>: Мастер, пишу длинную простыню, боюсь, потом будет не до этого. Ты уж извини, вашу ловушку на железке мне пришлось обезвредить. Надо же оправдывать… Ориентировочно ждите атаки в ближайшие минут десять. На вашу центральную базу идёт основная группа, около трёхсот человек. На месте им нужно будет перегруппироваться, рассредоточиться - ну, это ещё пара минут. На штурм вперёд пойдут мечники из рейдеров, Гомерова гвардия с луками будет прикрывать. Часть - скорее всего начнёт рыть подкоп, он будет смотреть по ситуации. Две группы по тридцать-сорок человек ушли к южным фермам, пока не для того, чтобы захватывать, а чтобы отсечь от главной базы и не дать прийти на помощь. Одновременно это будет резерв. Ещё тридцать человек резерва оставлено на полпути от северной, в районе бывшей ловушки. Остальные - наверху, там их немного, человек десять. Имей в виду: Гомер что-то замышляет. Темнит, словно какой-то козырь в рукаве, так что не расслабляйтесь. Я буду недалеко от него, в крайний момент попытаюсь его убрать. Ещё важно: я посоветовал ему наверху в привате снять блокировку пвп. Якобы для того,
&чтобы можно было грохнуть мародёров, если будут шариться по сундукам без дела. Не знаю, может ли это пригодиться, но если вдруг у вас найдутся лишние бойцы, было бы шикарно снять там охрану и взять под контроль точку сбора. Пожалуй - всё. Удачи!

        <Димм> (19/500, Эльфи): Бросай варево, беги скорее к точке сбора, народ начнёт возрождаться - зелий не жалей. Если кто из мелких там попадётся - сюда не отпускай, скажи, что тебе помощь нужна, пусть, например, броньку, оружие и припасы свежие раздают, пока народ в отключке будет валяться; заодно и время сэкономим.

        <Эльфи> Хорошо. Удачи!

        Отправив ещё пару срочных сообщений, Димм побежал искать Остроушку. Он столкнулся с ней посреди коридора.
        - Ушка, начинается! У нас минут пять-десять! Наших я оповестил.
        - А я тебя ищу! Прикинь, на меня сейчас Исландец вышел! Понять не могу - то ли подстава какая, то ли действительно совесть проснулась… Он подтверждает, что Гомер действовал через реал. По крайней мере троих он точно отравил: Эрну, ещё кого-то, я ники не запомнила: все из белых. Там, конечно, не совсем яд… То ли снотворное, то ли нарко-анестетики, не суть важно…
        - Мерзавец!.. Но - сейчас это всё отложим. Ты зельями загрузилась? Давай, всё как решили - ты в центральном зале за лекаря, Горн за командующего обороной, я на связи и координирую если что.
        - Бегу…

        <Димм> (22/500, Кригор): Не нашли ещё? У нас началось, если не смогу сразу отвечать - значит слишком жарко, не теряй. Найдите во что бы то ни стало! Задача немного изменилась: координаты уже не столь важны, главное - отвлечь охрану. Их должно быть человек десять. По нашим сведениям там стоит приват, но пвп включено. Перебить всех вы втроём вряд ли сможете, но хотя бы выманить часть подальше… Главное, как найдёте - сразу сообщайте!

        <Кригор>: Пока пусто. Море же - никаких ориентиров! По точным координатам над северной ничего нет. Они явно где-то рядом, но хрен тут найдёшь! Дождь хлещет, туман, ничего не видно! Может, нам вернуться? Больше пользы будет…

        <Димм> (23/500, Кригор): Нет, нет! Ищите, это критически важно; без захвата их точки сбора у нас шансов на победу немного. Недалеко от Северной фермы Руубас и Муравей со своими делают новые ловушки для повторников, и в любой момент готовы выйти наверх через Гомеров портал. Но их всего пятеро, если они наобум вылезут - их там просто прихлопнут… Ну всё, жду новостей, до связи, некогда.

        <Димм> (24/500, Коваль): Готовность!

        <Димм> (25/500, Ruubas): Началось! Смотрите за временем, думаю, у вас его в обрез.

        <Игорь>: Дозорные сообщают, что Гомер уже пошёл на приступ. Окружили вас почти полностью, долбят стену!

        На ходу прочитав сообщение Игоря, Димм влетел в просторный главный зал и бросился к массивной центральной колонне, вокруг которой на трёхметровой высоте была проложена узкая кольцевая галерея с барьером из стекла. Там уже находился Горн. С галереи можно было видеть любой уголок зала; если бы ещё не мешала колонна, было бы вообще прекрасно.
        Защитники замерли почти в полной тишине, лишь откуда-то сверху через каналы доносилось невнятное уханье ифритов. Звуки не могли проникнуть сквозь толщу обсидиана, поэтому стук кирок с внешней стороны был не слышен, но напряжённое ощущение опасности буквально заполняло огромный зал.
        Вокруг колонны в два кольца-яруса были установлены невысокие обсидиановые столбы, образуя подобие крепостных зубчатых стен. За иссиня-чёрными зубцами прятались лучники Горна. Ближе к центру ожидали отряды мечников, готовые по команде ринуться в сторону прорыва.
        Время, всё больше замедляло свой бег, и вот уже каждая секунда растянулась до размеров целой жизни. Димм почувствовал, что его непроизвольно потряхивает, словно он настоящий живой человек…
        - На три часа!  - раздался крик Горна.
        Стена с восточной стороны внезапно стала рушиться сразу в нескольких местах, точнее - исчезать, превращаться в дроп, разламываемая сразу десятком кирок. Зал мгновенно наполнился стуком, лязгом мечей, свистом стрел и страшным многоголосым ором атакующих.
        В ту же секунду стая пылающих стрел шквалом устремилась навстречу штурмовикам; вдоль стены к пролому, снося вражеский авангард, не успевший поменять кирки на оружие, подскочили мечники: Параноид, только-только подоспевший «сверху» Док, Кэп, Ворот, Алиса, ещё кто-то. У Джева с Рамирезом наготове были блоки обсидиана для восстановления стен.
        Через десяток секунд прорыв был ликвидирован, атака, вроде бы, захлебнулась.
        Димм с удовлетворением отметил, что на полу валялись куски железной брони и пара вражеских кирок, которые нападающие не успели подобрать. Догадался ли Гомер и кирки в запас положить?
        - Джев, дроп не забудь!
        Показалось, что можно перевести дух, но на самом деле это были лишь секунды спокойствия: не успели мечники отойти назад, как тут и там начали возникать новые проломы; вот уже образовалась огромная дыра в западной стене, вот рухнул кусок потолка, где, казалось бы, тройной слой обсидиана надолго должен был задержать нападавших.
        - По направлениям - разобрались! Порядок - держим!  - заорал Горн,  - Пригорцы, в усиление на девять!
        Рейдеры лезли как муравьи, со всех сторон: справа, слева, сверху; вот уже и в южной стене появились проходы…
        Путь через потолок, по всей видимости, всё же оказался неудобным: в своде появилось всего две дыры. Димм крикнул Остроушке, чтобы тоже переместилась на левый фланг, где натиск оказался особенно сильным, и враги добрались почти до зубцов, вынуждая лучников браться за мечи, а сам взял под прицел одно из верхних отверстий. Расстояние до него было метров двадцать пять - вполне терпимо.
        Тетива тренькнула трижды, и две стрелы нашли свою цель! Одного зацепило на лету, когда он спрыгивал в зал, другого отшвырнуло от отверстия наружу: лук был с улучшенной зачаркой отбрасывания. Попадания были не смертельные, но чувствительные. Больше сверху пока никто не совался, и Димм перенёс огонь на пролом в северной стене. Стеклянный барьер неплохо защищал от прицельных выстрелов снизу, но не позволял поддерживать своих под галереей, оставалось только тревожить врагов по периметру зала.
        - Димм, не эффективно, не трать стрелы!  - бросил Горн, выскакивая из-за колонны, давай на ту сторону, там капец!
        Он был прав. В самом деле, убить врага, закованного в зачарованную сталь, одной-двумя стрелами было невозможно, а выцеливать кого-то одного в дикой мечущейся безликой толпе, да ещё и на довольно большой дистанции - безнадёжное занятие. Учитывая, что нападающие наверняка были под регенерацией, бессистемные одиночные выстрелы становились пустой тратой стрел.
        Димм метнулся за Горном на южную сторону галереи. Там в самом деле положение было критическим: рейдеры снесли практически полстены и через огромную дыру железным потоком врывались в зал.
        Мореманов оттеснили к самому подножью колонны; если бы не Корвин и прикрывавшая его Алиса, рубившиеся как чёртовы мельницы, там всех бы уже затоптали! Но даже невероятный меч рыцаря дракона был всего лишь одним мечом, и Корвин никак не мог справится с такой массой врагов. Ещё немного и их сомнут совсем…
        - Горн, топим!  - крикнул Димм и отправил короткое сообщение Ковалю:

        <Димм> (25/500, Коваль): внутри южные 2 и 3, западный 2, потом внешние - все

        - Бойся!  - крик Горна перекрыл рёв многоголосой толпы и шум битвы.
        В то же мгновение в своде открылись три люка, и вниз хлынули смертельные огненные потоки.
        Лава в нижнем мире текуча как вода, в считанные секунды она достигла пола и стремительно залила всё пространство между проломленной стеной и вторым рядом оборонительных зубцов. Десятки рейдеров оказались в кипящих озёрах.
        Изнутри этого было не видно, но Димм знал, что и за стенами цитадели сейчас творится кромешный ад: Коваль открыл затворы, и двадцать огнепадов низвергались по всему периметру, заливая близлежащие залы, галереи и переходы крепости, а также незеритовые холмы на подступах, уничтожая всё живое.
        Защитники базы были готовы: у каждого в запасе были минимум по две бутылки с зельем огнестойкости. Захватчики же совершенно не ожидали такого поворота и просто ошалели: ведь только что казалось, что победа уже у них в кармане, что оборона смята, что вот-вот… Кое-кто обладал быстрой реакцией: ставил под собой блоки или строил отбойные стенки; некоторые своевременно позаботились о зелье и сейчас лихорадочно его хлебали, но таких были единицы, основная же масса погрузилась в абсолютную панику.
        В чате бешеной лентой замелькали имена погибших.
        Добить оставшихся в зале - было делом нескольких минут. Димм видел, как последнего прикончили пригорцы: Параноид, стоя по пояс в лаве, сошёлся один на один с каким-то отчаянным рубакой из рейдеров. Противники стоили друг друга: зачарованные клинки сверкали молниями, казалось, высекая искры из алмазных доспехов, марево от выпитых зелий окутывало обоих лёгкой дымкой, багровые брызги лавы довершали адскую картинку.
        Обычно сражения на алмазных мечах скоротечны, но в тот момент Димму показалось, что поединку не будет конца. Прервала его меткая стрела, выпущенная Риссой. Это было правильно, рисковать ни к чему, времени в обрез: не до рыцарских дуэлей.

        <Димм> (26/500, Игорь): Лава пошла, гляньте, что там снаружи. Можете заодно пощипать их алмазников.

        <Димм> (27/500, Коваль): перекрывай все!

        - Ребятки, заделываем в один слой, резче! Горн, прикрой их…
        Горн отдал распоряжение своим лучникам занять позиции напротив проломов, чтобы подавить вражеских стрелков, если те вдруг быстро сориентируются.
        Сом, Джев, Рамирез и ещё двое озёрнинских бросились восстанавливать стены, не дожидаясь пока сойдёт лава. Блок за блоком обсидиановые стены вновь затянулись, цитадель, словно огромное стремительно регенерирующее существо, вновь была готова к обороне. У Димма появилась минута-другая.

        <Димм> (28/500, Tanyushka): У вас тихо? Потери видели?

        <Tanyushka>: Наших двенадцать, у Гомера не меньше ста сорока, сложно было сосчитать. У нас пока всё тихо.

        Димм быстро прикинул: если соотношение погибших по третьему разу к остальным хотя бы один к пяти, то в итоге защитники совсем потеряли двух или трёх, тогда как рейдеры, возможно, все тридцать. Расположение портала тоже ставило Гомера в невыгодное положение: слишком далеко. Конечно, три сотни блоков от Северной возродившиеся враги преодолеют в минуту, но - какая-никакая, а задержка, к тому же никто не обещал, что бегать по коридорам крепости можно будет легко и свободно…

        <Димм> (29/500, Эльфи): Сколько наших у тебя?

        <Эльфи>: Одиннадцать человек. Ещё не пришли в себя… Господи, какой это ужас! Один тут, из мореманов кажется, так кричит - сил моих нет слушать! Ни лечилки, ни регенерация не помогают!..

        <Димм> (30/500, Эльфи): Помогают… Жаль - не так быстро, как хотелось бы! Представляешь, Гомер через реал каким-то образом траванул Эрну и ещё несколько человек! Не насмерть, но… Ладно, потом. Держись! Это только начало…

        Пока ситуация складывалась неплохо, однако на стороне Гомера по-прежнему оставался серьёзный перевес.
        К тому же теперь на внезапности не сыграешь, Гомер уже примерно представляет силы осаждённых, да и не известно, получится ли ещё раз провернуть фокус с лавой…
        В чат снова побежали сообщения о потерях врага. Димм подумал, что вряд ли это сработали ловушки Руубаса и Муравья: возродившиеся враги тоже ещё должны были ещё валяться в отключке. Скорее всего - Игорь со своими партизанами приложил руку…
        - Дядьки, может, ударить сейчас? Мы на полдня вывели из строя треть его войска! Сейчас - самое время!  - на галерею взлетела Алиса.
        Димм переглянулся с Горном. Разгорячённая боем и переполненная радостью маленькой победы, Алиса едва не вовлекла Димма в авантюру с совсем непредсказуемым продолжением. Он даже вскинулся было, подхваченный порывом её горящего энтузиазма, но с трудом взял себя в руки.
        - Аль… У Гомера там за стеной всё равно две с половиной сотни осталось. А нас здесь меньше семидесяти. Даже если Игорь и Лазер со своими быстро подтянутся - и сотню не наберём… Горн?
        - Эх! Да, врезать бы сейчас! Но Серый прав, Лиска. Они нас тупо массой задавят, даже если поначалу и дрогнут… Димм, ты подкопа не боишься? Я бы на его месте…
        - Внизу метров на десять сейчас такая каша из лавы с обсидианом, что… Запарятся рыть. Вот меня верх больше беспокоит: механизмы у Коваля не поломали бы. Надежда только на ловушки. Чёрт, смотрите: они решил повторить!
        Действительно, северная стена вновь начала рушиться, и битва закипела с новой силой.
        Тут же прилетело сообщение от Шмеля.

        <BumbleB>: Это было красиво, жаль не посмотрел! Но Гомер решил не ждать, он стягивает резерв, все три группы. У него есть какой-то план насчёт лавы, будьте осторожны!

        Что там за план ещё? Ну, время покажет, сейчас не до гипотез!
        Горн снова заметался по галерее и заорал, приказы перемежала мать-перемать, гул битвы снова поднялся до небес, так что, наверное, и в Краю было слышно… Димм лихорадочно стал отправлять сообщения.

        <Димм> (31/500, Tanyushka): Двигайте на помощь, пересекитесь с Игорем на пятой отметке.

        <Димм> (32/500, Лазер): Между юго-восточной и центральной человек сорок гомеровских, сейчас они двигаются к нам. Попробуйте их догнать. Только в открытую не суйтесь, щипайте понемногу, попытайтесь в лабиринты заманить.

        <Димм> (33/500, Игорь): Дождись Русалку на пятой, и к нам. Оттяните гадов на себя сколько сможете. Кажется, сейчас нас будут месить, если что - рулите с Лазером, пока мы не оклемаемся…

        <Димм> (34/500, Коваль): Приготовься, как свистну - открывай сразу все внутренние.

        Он наконец смог осмотреться: битва снова кипела по всему залу. Остроушка была неподалёку, почти под галереей: в их с Дайкири задачу входило лечить раненых бойцов взрывными зельями, чтобы те не отвлекались от боя. Димм в очередной раз пожалел, что враги - не мертвяки. Зелья лечения исцеляли и врагов, поэтому нужно было постоянно изощряться, чтобы взрывы склянок задевали только своих. Димм попробовал позвать Остроушку, но моментально убедился, что это совершенно дохлый номер. Он не был уверен, что сейчас она заметит и сообщение, но выбора не было: нужно было подстраховаться на случай, если Гомер действительно придумал что-то действенное против лавы.

        <Димм> (35/500, OstroUshka): Ушк, оставляй все лечилки Дайке, берём отраву!

        К счастью сестрёнка отреагировала моментально: махнула Димму рукой, метнулась за колонну, к Дайкири и через несколько секунд вернулась. Димм тем временем тоже спрыгнул вниз, к основанию колонны, окружённому обсидиановыми столбами.
        Два сундука с зельями были спрятаны прямо под центральной колонной, к ним вели узкие угловые отверстия в четверть блока, через которые невозможно было что-то рассмотреть, но легко было наощупь заглянуть в сундуки и набрать оттуда зелий. В сами сундуки зелья автоматически поступали со склада через систему воронок и раздатчиков внутри колонны.
        Вооружившись луком, Димм притаился за столбом, на всякий случай прикрывая Остроушку пока она затарится, потом набрал зелий сам. «Отравы» наварили меньше, чем лечилок, но тоже прилично, на какое-то время хватит. Здесь были и обычные зелья отравления и секретные зелья слабости, замедления и мощного мгновенного урона, секрет приготовления которых Димм с Остроушкой держали в тайне. Забив полный инвентарь, они поднялись обратно на галерею.
        Положение защитников снова становилось критическим…
        - Горн, лава!

        <Димм> (36/500, Коваль): Давай!

        Снова разверзлись «хляби небесные» и в зал хлынула лава, но на этот раз не тремя потоками, а сразу девятью.
        Решение Гомера было обескураживающе простым, но эффективным: полтора десятка вояк, ожидавших в задних рядах, быстро продвинулись вперёд и начали ловко выстраивать барьеры: четыре блока установленных вокруг столба льющейся лавы полностью предотвращали её растекание, заставляя падать в подобие колодца. В реале такой способ показался бы странным, но здесь он сработал блестяще.
        Горн мгновенно сообразил, что происходит, и распорядился сосредоточить огонь на этом «стройбате», но сгорающие в лаве ближние ряды противника заслоняли обзор, а спустя ещё мгновения было уже поздно. Сколько времени нужно, чтобы поставить четыре блока? Две секунды…
        Димм невольно восхитился: не столько самим способом, сколько скоростью и отточенной верностью решения: накопать по десятку блоков незерита, раздать зелье огнестойкости нужным людям (судя по всему с огневухой у Гомера было не густо, но распорядился он ей блестяще), внятно и быстро объяснить задачу…
        Едва разлившая лава «впиталась» в обсидиановый пол, новые отряды врага рванули на приступ в проходы между огненных колонн.
        - Гасим свет! Ушка, сначала тормозим их, потом, сразу - остальное!
        - Но-о-о-чь!  - проревел Горн, подавая команду выпить зелья ночного зрения.
        Димм аж слегка пригнулся - голосище у предводителя мореманов был просто громовым - и, быстро нашарив на поясе бутылку с мерцающей синеватой жидкостью, выпил.

        <Димм> (37/500, Коваль): Гаси свет, потом переправляй всю лаву наружу!

        Пора было заняться делом. Димм взял в руки бутылку с зельем замедления, отошёл на противоположную от Остроушки сторону галереи и, прицелившись, швырнул её в проход между потоками лавы, к пролому в южной стене. Сразу за первой - ещё одну, чуть поближе; переместился правее. В эту секунду ему в висок прилетела чья-то меткая стрела.
        - Твою ж!..  - он присел, морщась от боли. Голова гудела как колокол.
        Димм глянул в инфу: повреждение было не такое уж существенное, он быстро сжевал стейк для восстановления сил, перевёл взгляд вверх.
        Что там Коваль медлит?!!
        В эту самую секунду створки люков в своде зала сомкнулись, остатки лавы быстро сошли на нет и померкли. Лампы Коваль выключил заранее, и зал погрузился в почти полный мрак.
        В нижнем мире не бывает абсолютной темноты, даже в отсутствие нормального света всё пронизывает загадочный красноватый сумрак. Но сразу после того, как полностью исчезло яркое освещение, наполовину обсидиановый зал показался захватчикам беспросветной ловушкой, в которую лишь через проломы в стенах прорывались слабые багровые отсветы.
        Шум боя на какие-то мгновенья утих, и команды Горна прозвучали ясно и громко, как послание всевышнего:
        - С первого по четвёртый, мечи к бою, вперёд! Пятый, рассредоточиться, средняя дистанция, беглый… Огонь!
        Димм вернулся к своей задаче. Закончив с зельями замедления, он принялся швырять во вражеские ряды остальную отраву: зелье слабости, яд, и зелье мгновенного урона. В первые линии он бросать боялся, чтобы не задеть своих, но по дальним порядкам он порезвился: двадцать семь бутылок разлетелись в считанные секунды. Остроушка, надо полагать, тоже не теряла времени зря.
        Сумятица, вызванная внезапной темнотой и «химической» атакой здорово помогла. Четыре штурмовых отряда Горна и группа пригорян развили мощную контратаку, отбросив захватчиков почти к самым стенам. Казалось, вот-вот удастся снова очистить зал, но враги пришли в себя быстро. Всё же командование у Гомера было на высшем уровне.
        Отравленные зельями и раненные рейдеры отступали наружу, им на смену через проломы тут же спешили свежие силы. Димм с досадой заметил, что враги понемногу укрепляются: по периметру зала начали появляться многочисленные проёмы-амбразуры, возвышения для лучников, защитные стенки, которые защищали не только от стрел, но и от «коктейлей Молотова».
        Горн тоже понял, что логического завершения у контратаки не получится, и дал приказ отходить. Отступали грамотно, прикрывая озёрнинских, которые под непрерывным обстрелом понаставили тут и там стен, местами залив проходы между ними лавой. Зал становился похож на настоящее изрытое траншеями поле боя. Димм обратил внимание, что Ворот заделал колодцы-ловушки для лавы, превратив их из ям в небольшие обсидиановые пирамидки. Теперь справиться с огнепадами Коваля будет куда сложнее. «Надо было сразу так делать!»
        Активный бой приутих, сменившись вялой перестрелкой. Очевидно Гомер ждал, пока закончится действие негативных зелий, чтобы восстановить мощь войска.
        Тут и там на поле боя появились факелы, стало заметно светлее. Впрочем, позиции защитников оставались в полумраке, что затрудняло работу вражеским снайперам.
        Димм сбегал вниз за новой партией зелий: на этот раз набрал разных вперемешку, между делом связался с Эльфи, уточнил потери. Ещё необходимо было проконтролировать что там с резервами.

        <Димм> (38/500, Лазер): Как у вас? У нас временно позиционные бои, Гомер после второго штурма в себя приходит)).

        <Лазер>: Мы тут неподалёку, набегами отстреливаем по одному, по двое. Догнали арьергард, но отвлечь не получилось, видимо приказ у них был чёткий. Что дальше?

        <Димм> (39/500, Лазер): Думаем. Пока держимся, соотношение потерь чуть ли не один к десяти. Но треть мы уже потеряли. Надеюсь, что вот-вот должны повторники вернуться после первого штурма - одиннадцать человек, и ещё девятеро пока в отключке. Беда в том, что у Гомера тоже вернутся… сотня, не меньше! Наши там по дороге изобретают что-то, но… От Крига вестей нет, я всё надеюсь найти их точку сбора. Наш человек сообщил, что она стенами не защищена, теоретически есть возможность опустошить их запасы. Ладно, до связи, продолжайте там, только поосторожнее.

        <Лазер>: Погоди, а наш этот человек не может с их кроваткой разобраться?

        <Димм> (40/500, Лазер): Запривачено. Пользоваться можно, сломать - нет. И охрана суровая, не меньше десятка.

        <Лазер>: Ясно. До связи.

        <Димм> (41/500, Игорь): У нас временное затишье, как вы?

        <Игорь>: С переменным успехом. Оттеснили нас на ферму, не штурмуют, но и выйти не дают. Их человек тридцать, но, боюсь, что в случае чего - Гомер легко сможет ещё подкинуть, вопрос трёх минут. В открытую схлестнуться можно, но шансы пятьдесят на пятьдесят, непонятно, что это даст. Так что - сидим, обмениваемся любезностями. Но пока без потерь.

        <Димм> (42/500, Игорь): Ну… В общем-то и неплохо, если вы три десятка на себя отвлекаете. Но слушай: там сундучок есть заветный, в нём несколько пузырей с зельем невидимости. И десяток стрел чудных. Танюшка в курсе где. Думаю, у неё и ещё что-нибудь в заначке есть, девонька серьёзная. Может, вам диверсию какую аккуратно предпринять? В общем, смотрите сами. И ещё: продумайте путь в обход заслона. Будьте готовы, если что - бросайте ферму и прямиком к нам, лады?

        <Игорь>: Тяжко? Ладно, будем готовы.

        И в эту секунду прилетела радостная весть.

        <Орландо>: Заждались? Срочно ставьте рамку для дальнего телепорта и кидайте координаты. Мы купили портал!

        Димм на секунду растерялся. Он понятия не имел из чего делают дальние порталы. У кого узнать-то?
        - Ушка, Джев, Рисса!
        Сразу нужно было решить, куда лучше вывести подкрепление - сюда, в центр или на одну из южных ферм. После короткого обсуждения, пришли к выводу, что особого выбора нет. На фермах могло не оказаться необходимых материалов, но, главное - нужно было бы ставить в верхнем мире новый приват, а это дорого и требует лишнего времени.
        Док, Ворот и Джев незамедлительно ушли через портал к точке сбора. Там тоже было всё не так просто, возможно, придётся расширять помещение, а может даже раздвигать границы привата.

        <Димм> (43/500, Орландо): Всё, ребята ставят. Док с тобой свяжется. Вы где столько денег-то нарыли, бродяги?

        <Орландо>: Да тут история, просто граф Монте-Кристо. Исландца же помнишь? Ну и вот, узнал он там что-то про Гомера нехорошее, и совесть его заела. В открытую он против шефа не пошёл, но… Короче, он выпустил из кутузки Настю, казначея. Ты прикинь, они её в зиндане столько дней держали! Ну и всё. И у неё, оказывается, была заначка небольшая… Ну как небольшая… Целый пароход денег, в общем! Потом мы пошли по твоему совету на север, нашли этот полуостров Пульмана, поставили там приват, построили рамку… Остаётся координаты второй рамки узнать и проплатить. Как у вас дела-то?

        Димм кратко обрисовал ситуацию, поделился соображениями.
        Вместе с Орландо должно было подойти целых двадцать восемь человек. Это была фантастически своевременная подмога!
        Беседу прервал Горн:
        - Димм, смотри, что-то затевается, типа подкопа, что ли? Но глупо как-то…  - в голосе Горна сквозила лёгкая тревога: он явно не понимал, что происходит, и это его нервировало.
        С разных сторон рейдеры начали строить к центру узкие коридоры из незерита, закрытые со всех сторон. В чём смысл - действительно было не очень понятно. По такому коридорчику можно будет пройти только по одному, и в итоге попасть под прицел десятка луков на расстоянии прямой наводки…
        - Странно. Может - ТНТ протащить хотят? Или типа плацдарма выстраивают… Материал какой-то беспонтовый выбрали… В любом случае, если будут подбираться слишком близко, делаем вылазки, ломаем нафиг, от греха подальше.
        Однако, враги, дойдя примерно до середины нейтральной полосы, прекратили строительство и отошли.

        <Гомер>: Привет, дружище! Я тут случайно узнал, что это ты обороной рулишь! Красава! А я всё понять не мог - как эта фифа умудрилась так грамотно всё обставить! Горн - конечно тот ещё генерал, но на такое и у него ума бы не хватило… О-кей, что хотел-то: согласись, шансов у вас нет. Даже если эти полупокеры из подполья до вас успеют добраться - принципиально это ничего не решит. Ну, продержитесь ещё полдня лишних. Я, конечно недооценил вас поначалу, признаю. Но всё исправлено. Обмундирование, оружие - всё уже доставлено. Запас зелий заготовлен, тоже на подходе. Часть моих дохляков уже вернулась, и которые после вашего фокуса с лавой пропали - вот-вот одыбают, прибегут злые, а их там больше сотни!.. Предлагаю такой вариант: я открываю тебе проход, и ты своих спокойно без кипеша уводишь. Или через верхний мир, если не жалко времени. И можете даже запасы стержней с собой унести. Пойми: фермы я всё равно заберу, но так - сохраним массу жизней: и ваших и моих. Как предложение? Можешь покумекать две минуты.

        Димм опешил. Хуже всего было то, что феноменальная наглость Гомера имела под собой определённые основания! Вновь в голову полезла всякая упадническая философщина.
        Действительно… За что мы тут гибнем? Да, фермы знатные, Рычаг поразил просто… Но кто нам помешает сделать такие же, а то и получше? Где-нибудь под Восточным океаном. Ведь что может быть важнее жизней людей?
        Откуда-то из загадочных глубин души, раскаляясь, начала подниматься спасительная ярость.
        Или есть что-то и поважнее?
        Ещё секунда - и всё встало на свои места, со своей правдой Димм определился. Однако он посчитал, что не вправе единолично решать за всех.
        Он подозвал Горна, Остроушку, Риссу, не скрываясь, впрочем, и от остальных. Голос его был подчёркнуто спокойным и бесцветным, лишь лёгкая хрипотца выдавала волнение:
        - Народ! Гомер нам предложение сделал. Мы можем забрать отсюда свои запасы и уйти без боя. Что думаете?
        Горн усмехнулся:
        - Ожидаемо! Что, братцы, неужели прогнёмся?
        Все молчали.
        - Взвесьте, ребята. Ситуацию вы представляете. Пара минут у нас есть. Звякну пока остальным… И да, сразу хочу сказать, что лично я остаюсь в любом случае.
        - Чего взвешивать-то?! Серый! Ты же не думаешь, что мы тебя тут оставим?  - голос Риссы прозвучал как-то по-домашнему, почти нежно.
        Димм глянул на неё с признательностью, но поднял руку: «погодите».

        <Димм> (49/500, Игорь): Гомер предложил без боя сдать фермы. Мы остаёмся, но если кто-то из ваших считает, что это не его война… Русалка там далеко? Скажи ей тоже…

        <Димм> (50/500, Лазер): Гомер предложил без боя сдать фермы. Мы остаёмся, ты как?

        Среди защитников малодушных не оказалось. Впрочем, этого можно было ожидать: здесь случайных не было изначально. Димм вспомнил свои давешние размышления…
        Невозможно прожить жизнь, совсем не прогибаясь. Жизнь вообще - это бесконечная цепь компромиссов. Но есть тонкая грань, за которой готовность в чём-то уступать и идти навстречу превращается в разрешение вытирать об тебя ноги…

        <Димм> (51/500, Гомер): Слушай, а зачем это всё вообще тебе нужно?

        <Гомер>: Веришь, я решил начать жизнь заново. Серьёзно. Планирую основать здесь новый клан. Островную Империю! Все сдохнут от зависти! У меня будут летающие острова, подводные города и фантастические парусники! И свобода! У меня никому и в голову не придёт наказывать кого-то за крепкое словцо или за то, что дом, видите ли, недостаточно красив. Я только не буду пускать всяких психов и поганую школоту без мозгов. Голосования, правила… К чёрту этот бред! Никаких правил, пусть каждый живёт как хочет! Я буду ждать всех с распростёртыми объятиями! Я проведу рекламную компанию в реале, у меня в империи будут тысячи людей! Приморье покажется деревней! А Тау эти вонючие щеглы могут забирать себе. Унылое снежно-каменное дерьмо… Хочешь, я тебя туда шерифом продвину напоследок? Так вот - новый клан. Но без денег клан не построить. Мне для начала нужна какая-то экономическая база. Всё будет справедливо: в Тау так и быть, останутся рецепты зелий, у Приморья - ресы, у меня - стержни и кварц. У Остроушки - Озёрная, торговый перекрёсток. Пусть сидит там в своей вазе за облаками и наслаждается закатами! Ад -
&не для неё!

        <Димм> (52/500, Гомер): Грандиозно. Смотрю, ты всё за всех распланировал)). Но, боюсь, что придётся тебе свои планы реализовывать без нашего участия и не за наш счёт. Вряд ли ты получишь эти фермы при любом раскладе. Все спаунеры - заминированы, имей в виду. У меня к тебе встречное предложение: ты собираешь своих гопников, и вы идёте создавать счастливую империю где-нибудь в другом месте. Построите там свои фермы ифритов, потом острова, парусники, всё как задумано. И массу жизней сохраним… Как тебе? Можешь пару минут поразмыслить.

        <Гомер>: Я думал, ты разумный человек. А ты - обычный прыщ на ровном месте! Упиваешься своей никчёмной принципиальностью? Думаешь, кто-то её оценит? И откуда вы такие постоянно берётесь? Такие как ты в угоду своим амбициям готовы губить других, таких же малахольных, толпами, гонять их с винтовками против танков, лопатами космостанции строить… Вы сами не живёте и другим не даёте нормально жить… ради чего? Хоть кто-нибудь из твоих же тебе спасибо скажет? Ха! Так вот слушай: я не для того столько пахал, чтобы какой-то умник сломал мой план. Мне год понадобился, чтобы прижать к ногтю эту напыщенную гильдию! Я лично разогнал эту зажравшуюся самодовольную шайку шерифов! Я за горло взял всю Тау! Я собрал войско, каких ещё не бывало на этой планетке! Я додумался до того, до чего сам Кодер не мог додуматься! И ты, ты не сможешь встать у меня на дороге! Я тебя раздавлю! Я найду тебя в реале и сотру в порошок, понял?!!

        Димм слегка ухмыльнулся.

        <Димм> (53/500, Гомер): Не нервничай так. Успехов в поисках.

        Первые тауряне из отряда Орландо уже появились из портала, когда Димма дёрнули в зал.

        <OstroUshka>: Дим, срочно подскочи. Что-то происходит!

        В полутьме возле незеритовых ходов Гомера происходила какая-то возня.
        - Смотри, что-то там они выкладывают из песка душ.
        Димм изо всех сил вгляделся, но видно было плохо, ничего толком не разобрать.
        - Из песка душ? Фигня какая-то… Может что-то типа ловушки-замедлителя? Да ну, что за бред…
        - В конце каждого тоннеля то же самое.
        - Риска, можешь туда огненную стрелу пульнуть, чтобы посветлее…
        В неровном свете воткнувшейся в пол стрелы удалось рассмотреть какую-то невысокую крестовину, вроде бы, действительно, из песка душ.
        Стрелу быстро загасили, и когда Рисса отправила вдогонку ещё одну, на том самом месте, где только что высилось странное сооружение, Димм увидел жутковатое, не виданное доселе существо. Что-то вроде огромного скелета, у которого по колени оторвало ноги… Оно спокойно парило там где его поставили и медленно поводило из стороны в сторону шестью пустыми глазницами. У чудовища было три головы!
        - Что за…
        - Лучники, к бою! По тварям, беглый… Огонь!  - громовой голос Горна вывел всех из оцепенения.
        Всё же предводитель Мореманов был настоящим воякой! Что бы там ни появилось в стане врагов - оно должно быть уничтожено, и чем раньше тем лучше! Сначала стрелять - разбираться потом!
        Стрелы однако не причинили адскому созданию видимого вреда, а затем… Прозвучал взрыв.
        Торец выстроенного рейдерами хода разнесло к чертям, чудовище словно ещё выросло и издало душераздирающий шипящий рёв, заставляющий вибрировать воздух и отзывающийся аж где-то в печёнках. И вдруг оно испустило снаряд странного синеватого цвета. Он летел не очень быстро, можно было успеть рассмотреть, что это был огромный синий череп.
        К счастью, череп летел под углом вверх и угодил в колонну выше командирской галереи. Раздался ужасающий взрыв, и ошеломлённый Димм увидел, как напрочь снесло угол прямо над Горном. Горн аж присел, самого Димма тоже слегка отбросило, не причинив особого вреда, но…
        Обсидиан! Оно разрушает обсидиан! На это был неспособен даже чёрный дракон Эндера!
        Димм вскочил, обвёл глазами зал. Картинка прокручивалась как в замедленном кино. Один, два, три… Шесть чудовищ методично превращали ферму в адское решето. В двух местах уже насквозь пробило пол, обнажая обсидиановые лабиринты, заполненные лавой. В стенах зияли огромные дыры. Блоки разрушались не только взрывами, но и самими монстрами, выпадая в дроп с мерзким хрустом. Черепа - чёрные, синие летели в разных направлениях, взрываясь тут и там, сея разрушения и смерть. Десятки стрел неслись в тварей, но не ясно было, наносится ли им хоть какой-то урон. Крики людей, команды Горна, радостные вопли рейдеров слились в ужасающую апокалиптическую симфонию.
        - Капец…
        В какую-то секунду Димм вышел из оцепенения, увидев, как прямо на него несётся ещё один череп, на этот раз - чёрный.
        С чувством безысходной обречённости он вскинул лук и спустил тетиву, направив стрелу прямо в стремительно приближающуюся чёрную оскаленную пасть…

        Глава 25. Победа?
        ГНЕВ

        У Пильвена не было какого-то внятного плана. Он думал только о том, чтобы успеть вовремя, а там уже - как получится.
        Примчавшись в Озёрную, он догадался, что уже если и не совсем поздно, то… Он не знал к кому обратиться, а связаться с Диммом никак не получалось. Пильвен набрал его раз, другой, но - безответно. Возможно, тот просто был в эти минуты сильно занят, и нужно было ещё немного подождать… Но ждать Пильвену было невмоготу. Пометавшись по городку из конца в конец, он решил двигать в одиночку. Надежда воспользоваться известной дорогой и услугами провожатых не оправдалась. Большой беды в этом, конечно, не было, примерные координаты ферм Димм ему скинул, но время, время!
        Потом он подумал, что во всём есть свои плюсы. Короткую дорогу вполне могли вычислить и, возможно, теперь её караулили шайки рейдеров, а ближе к фермам от неё вообще вряд ли будет толк - скорее всего она давно перерезана. Логичнее будет подобраться поближе, выйти в верхний мир, сделать портал по нужным координатам и попасть сразу в расположение защитников.
        Вернувшись в Приморье, он на метро доехал до приграничных районов, вышел где-то на западных склонах Суровых гор, и быстро присмотрел на уступе какой-то скалы площадку для портала. Места здесь были совершенно дикие: непонятно даже, кому понадобилось пробивать сюда ветку метро. До ближайшего крупного поселения было несколько тысяч блоков, поэтому он особо не опасался, что кто-то его заметит и начнёт следить.
        В Нижнем мире портал сгенерировался очень удачно: на пологом склоне огромной горы, спускающейся к самому лавовому морю. Между просторами кипящего океана и горой лежала довольно широкая полоса незеритовых равнин, которые с высоты отлично просматривались. Никаких признаков человека не было видно, тут и там из адского камня выглядывали нетронутые жилы кварца… Пильвен мимолётно подумал, что неплохо было бы сюда наведаться как-нибудь в следующий раз, и - отправился в дорогу.

        Путешествие, больше похожее на марш-бросок, прошло почти без приключений. Несколько раз он прятался от гастов, да пришлось сразиться с лавовым слизнем, заблокировавшим узкий проход. Куб был среднего размера и хлопот не доставил.
        Битва на фермах, уже была в самом разгаре: в глобальном чате нескончаемой чередой ползли имена погибших. Пильвен ещё прибавил ходу. Наконец, он решил, что пора выходить на свет. До места, по его прикидкам оставалось всего блоков триста, где-то рядом были враги, и совсем не хотелось попасть к ним в лапы. Идея пилить лишних пару тысяч блоков по верхнему миру тоже не особенно вдохновляла, но это было меньшее из зол.
        «Наверху» Пильвен оказался на крохотном, чуть больше портального основания, островке посреди огромного океана. Это, определённо, тоже было неплохо. Во-первых, не приходилось ожидать внезапной засады, а во-вторых,  - двигаться на лодке куда быстрее, чем мерять бесконечные просторы ногами.
        Он потушил портал и аккуратно собрал весь обсидиан - возвращаться сюда он не планировал. Потом по привычке скрафтил две лодки (одну - про запас), прикинул направление и отправился в путь.
        Через полдня каким-то чудом он наткнулся на базу рейдеров.
        Действовал он очень осмотрительно, близко не подплывал и первым делом снова попытался связаться с Диммом. На этот раз - удачно! Почти.
        Димм откликнулся, но был настолько занят, что успел только сказать, чтобы Пильвен передал Кригору точные координаты вражеской базы. «Пусть Кригор скоординирует действия с Руубасом, в общем, смотрите там по обстоятельствам! Если повезёт - я попозже напишу ещё…»
        Пильвен сразу же отправил Кригору сообщение, получил в ответ короткое «Жди!», и началось томительное ожидание.
        Судя по всему ситуация в битве складывалась критическая. Пильвен просто физически ощущал, что любая помощь сейчас была бы жизненно важной, но… Где конкретно, происходит сражение? Как туда попасть? Что делать-то?!
        В чате крутилась и крутилась бесконечная лента смерти:
        …

        <Сервер>: Всем: Boroda сразил Сома
        <Сервер>: Всем: Ramirez сражён Иссушителем за то что слишком много знал…
        <Сервер>: Всем: Рисса сразила Boroda
        <Сервер>: Всем: Кроуч сразил Дайкири
        <Сервер>: Всем: Рисса сразила Мельника
        <Сервер>: Всем: Рисса сразила Android
        <Сервер>: Всем: Рисса иссушена
        <Сервер>: Всем: Горняк сражён Иссушителем по причине некоторой нерасторопности…

        …

        В какую-то секунду Пильвена словно резануло: он заметил, как в ленте новостей мелькнуло сообщение о гибели Димма. Он знал, что у того есть ещё жизни в запасе, но всё равно это было ужасно. Больнее всего было ощущать собственную беспомощность; вынужденное бездействие просто убивало.
        Наконец, пришло длинное сообщение.

        <Кригор>: Пильвен, там внизу сейчас творится полная задница и, честно говоря, даже если мы туда метнёмся - это вряд ли чем-то поможет. Наших погибло три четверти, и у остальных шансов мало. Но мы можем здорово помочь здесь, потому что война не закончена, люди возрождаются, и сражение будет продолжаться. Димм просил во что бы то ни стало уничтожить склады Гомера. Если у нас получится, то возродившиеся рейдеры останутся без брони, оружия и лечения. Выходит, что исход битвы зависит от нас. Нас здесь всего девять человек, считая тебя. Я с двумя ребятами подгребу в ближайшее время, ещё пятеро ждут сигнала в Незере, у портала, который выводит прямо на базу Гомера. Охраны там должно быть около десятка человек, не считая тех, кто в отключке после возрождения. Наша с тобой задача - отвлечь, а лучше - выманить с базы часть охраны, чтобы Руубас с Муравьём могли ударить им в спину. Силы примерно равны, но на нашей стороне фактор неожиданности. Ты пока оглядись там аккуратненько, может, какие варианты в голову придут. Мы летим к тебе.

        Ждать Кригора пришлось недолго. С ним было ещё двое разведчиков, как позже узнал Пильвен - из Мореманов. Одного звали Кирдан, другого - Мага-777.
        После короткого совещания решили действовать незатейливо: попытаться незаметно подкрасться поближе, и как только покажется кто-нибудь из охраны - залпом из четырёх луков вывести его из строя. У Пильвена лук был, правда не такой навороченный, как у ребят, но - сгодится. Потом - сразу драпать. Даже если враги сдуру кинутся в погоню, догнать налётчиков они вряд ли смогут - Кригор сильно сомневался, что у рейдеров есть зелье стремительности. Так можно было бы пощипать и понервировать охрану. Рано или поздно те или всё-таки снарядят погоню или, по крайней мере, всё своё внимание сосредоточат на внешнем периметре. Тогда можно будет давать отмашку ребятам в Незере, чтобы они прыгали прямо на вражескую базу, за спины врагам.

        Никакой стены вокруг вражеского островка не было: просто высокие ряды сундуков. Конечно, в привате и этого было бы достаточно, но они даже не озаботились тем, чтобы чередовать обычные сундуки с сундуками-ловушками, чтобы можно было ставить их вплотную, без промежутков. Гомер в силу своей самоуверенности и мысли не допускал, что может оказаться в положении обороняющегося! И охрана-то была предназначена больше для того, чтобы приглядывать, как бы склады не растащили свои же… Как следствие - между рядами сундуков было полно проёмов, через которые можно было проникнуть на базу.
        Всё, однако, пошло не совсем так, как планировалось.

        С луками наготове, они подплывали всё ближе и ближе, но ни одна зараза не появилась в просвете между двух-трёхметровыми стопками сундуков. Когда они оказались совсем рядом, Пильвена вдруг осенило:
        - Народ, а ведь нам чтобы опустошить склады даже не обязательно захватывать базу! Открываем сундуки прямо с лодок и выбрасываем всё в воду…
        Кригор аж опешил: такая простая мысль почему-то никому не приходила в голову! Он даже рассмеялся.
        - Ну ты и мозг! Отличная мысль! Тогда сейчас роемся по сундукам, а когда они нас заметят - действуем по плану. Рано или поздно должны же они услышать, как крышки хлопают? Давайте, я всё-таки на стрёме постою, как свистну - немедля в море!
        Особо не мудрствуя, приступили к делу: рассредоточились вдоль стены и начали с крайних трёх штабелей.
        Услышать их было непросто. Это был даже не то что бы просчёт Гомера… Но - одна точка возрождения на такое огромное войско! Конечно, никто не рассчитывал, что потери могут быть настолько ужасными… И теперь это вылилось в невообразимую массу полуживых людей, очнувшихся в боли и страданиях на крохотном островке.
        Расходовать на них драгоценные зелья лечения и тем более - регенерации, охранникам и в голову не приходило, и теперь это людское месиво издавало такую какофонию кошмарных звуков - стонов, криков, рычания, что расслышать скрип крышки открывающегося сундука было практически невозможно.

        Броня в сундуках была словно стандартизированная: одинаковые железные доспехи, с одинаковыми зачарками.
        - Явно у какого-то местного скупают,  - пробормотал Кирдан, сваливая в море очередную партию.
        Кирасы, поножи, сапоги, шлемы тихо пошли на дно, чтобы через полдня исчезнуть, как любой брошенный дроп. В одном из сундуков обнаружилось оружие, и Пильвен смог даже подобрать себе лук получше.
        Им удалось незамеченными обчистить уже восемь сундуков, к тому времени, как их случайно увидел один из охранцов, вышедший глянуть, что творится в округе. Кригор, поняв, что враг всего один, открыл по нему огонь, едва успев предупредить остальных. К сожалению, в последний момент перед гибелью, Жёлудь всё же успел позвать на помощь.
        Враги высыпали в просветы между сундуками и открыли по разведчикам ураганный огонь. О погоне они и не помышляли: о лодках своевременно никто не позаботился, а сейчас было не до того.
        Рейдеров было восемь. Кригор понял, что тыл у них практически не прикрыт, и мгновенно сориентировался:
        - Ребятки, отвлекаем огонь на себя, восемь против четверых - расклад не самый плохой, продержимся какое-то время…
        Сразу полетело сообщение Руубасу: «Пора!»

        Жаркая схватка продолжалась недолго. Пока враги сосредоточились на перестрелке, Руубас, Муравей, Исследователь и Кошель ударили им в спину, грамотно выхлёстывая противников по одному. Сначала рейдеры вообще не замечали, что что-то идёт не так, а потом впали в полную панику: кто-то прыгнул в воду, кто-то попытался укрыться за штабелями сундуков… Победа разведчиков была почти полной: потеряли только Магу, слишком рвавшегося в атаку и не успевшего вовремя пополнить здоровье…

        Высадившись на базу, они пришли в тихий ужас, глядя на кучу валяющихся без сознания людей: огромную кошмарную гекатомбу богу войны… Но нужно было действовать, и - быстро. Разделившись по одному-двое, разведчики разошлись вдоль стен-складов и, принялись сбрасывать вражеские запасы в море, поминутно оглядываясь на порталы - из Нижнего мира и Тау - в ожидании, что оттуда могут подоспеть свежие силы рейдеров.
        Пильвену попались сундуки с зельями.
        - Парни, тут лечилки, нужно кому запас пополнить?
        По две-три бутылки оказались не лишними, остальное Пильвен с чувством огромного сожаления свалил в воду. Почти пять десятков драгоценных пузырьков общей стоимостью не меньше стака алмазов тихо пошли ко дну.
        Он перешёл чуть дальше к следующему штабелю. И в этот момент из груды корчащихся в агонии людских тел выполз один, с трудом поднялся на ноги, и пошатываясь побрёл к сундукам.
        - Хай… Есть тут леки? Капец… Это просто ж…
        Пильвен со смешанным чувством смотрел на врага. Он узнал его: Ичвв!
        Его обожгло воспоминанием: чудный летний денёк, лошади, и этот гад, здоровый, надменный, уверенный в себе, вооружённый и одетый в алмазную броню отправляет стрелы в беззащитных жителей…
        Пильвен немного растерялся: что с ним делать?
        - Чё тупишь, чучело, лечилки, говорю, где тут искать?  - Ичвв попытался сосредоточить мутный взгляд на стоящей перед ним фигуре.
        У Пильвена щёлкнула какая-то неведомая пружинка в мозгах, и он с размаху врезал в ненавистное лицо.
        Ичвв не удержался на краю платформы и рухнул в воду. Он ошалело потряс головой, и метнул яростный взгляд в Пильвена.
        - Ты чё, тварь…  - и в это мгновение Пильвен понял, что Ичвв тоже узнал его.  - А-а-а!  - Ичвв сипло захохотал.  - Да это наш юный натуралист! Сельский исусик! Как тебя угораздило сюда-то попасть, чучело?
        Голова Пильвена всё сильней заполнялась жгучим красно-чёрным туманом.
        - Ты кого тварью назвал?
        - Ого! Оно сердится! Прямо ух! Даже как-то страшно…  - Ичвв подплыл к платформе и начал взбираться наверх.
        Пильвен дождался, пока ненавистный гад окажется на твёрдой поверхности, и закричал, срывающимся от бешенства голосом:
        - Когда! Ты стрелял в безоружных людей! Ты же не думал, что окажешься на их месте? Тебе в голову не приходило, что бывает и возмездие?
        - Чего ты мелешь, чудило? Боты - не люди! И уж не ты ли - возмездие?  - он закашлялся в хриплом издевательском смехе.  - Я - стрелял в ботов. Могу стрелять и в таких как ты… А ты - можешь? Иди овец паси, крестьянин!..
        Гнев полностью овладел Пильвеном, и тот вдруг взорвался, выхватил меч, и с разворота рубанул по ненавистной глумливой физиономии.

        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил I4BB

        Если бы была хоть минута передышки! Но всё сложилось как нарочно: Ичвв снова заспаунился неподалёку, на самом краю кучи, и, преодолевая вселенскую всесокрушающую боль, пополз в сторону Пильвена. В глазах Пильвена он в эту секунду выглядел каким-то адским созданием, которое не просто не думает о раскаянии, оно вообще на это не способно, оно лишь изо всех сил рвётся утвердить свою самость, доказать миру, что оно - вправе! Что…
        Пильвен не дал ему даже подняться. Стремительная дуга сверкающего меча снова оборвала эту тёмную жизнь.

        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил I4BB

        Наверное, это была последняя попытка Ичвв, во всяком случае, Пильвен его больше не видел. Едва в ушах затих последний хрип мерзавца, как из груды тел выполз ещё какой-то гад, и Пильвен, по прежнему охваченный ненавистью и гневом, с багровой пеленой в глазах нанёс ещё один удар.
        А потом он бил и бил, испытывая брезгливое ощущение, как у человека, опускающего с размаху тапок на таракана… Иррациональная уверенность в том, что он просто обязан очистить землю от этих тварей, переплеталась с желанием избавить их от ненужных страданий, для чего убивать нужно было быстро, мгновенно, одним ударом!.. В голове его всё смешалось: и ненависть к рейдерам-нелюдям, которые неспособны и не должны жить среди нормальных людей, и мысли о справедливом возмездии, о том, что он сейчас не просто Пильвен, а - карающая рука Провидения и Правосудия, лишь воздающая по заслугам, и стремление уничтожить, смести с лица планеты эту грандиозную инфернальную шевелящуюся инсталляцию страдания…
        ОСКОЛКИ

        Превозмогая адскую, нечеловеческую муку, Димм поднялся и почти вслепую сделал несколько шагов к стене из сундуков. Рядом с ним разбилось зелье лечения, и боль на долю секунды утихла, чтобы вновь взорваться вбитым в мозг раскалённым гвоздём. Всё же Димм успел поднять глаза на Эльфи и прохрипеть слабое:
        - Спасибо… Я справлюсь… Ребятам…  - он не договорил, только махнул рукой.
        Тогда, в Пригорье, когда всё, наконец, прояснилось, он вспомнил и о своих двух прошлых смертях. Точнее - о пробуждениях после. Но в картинках памяти всё было каким-то ненастоящим, словно главы из книжки… Теперь же этот кошмар встал перед ним во всём своём величии. Но, как ни странно, даже с этой невозможной болью можно было бороться! Просто нужна была цель. Настоящая. А, может быть, он просто начал привыкать?..
        Первым делом - зелье регенерации. Сразу взять бутылок про запас. К следующему сундуку - за доспехами. Дальше. Меч, лук, стрелы. Готов.
        - Эльфи…  - слова застревали в горле, в ушах стоял какой-то то ли гул, то ли вой, так что он иногда даже не слышал себя.  - Кто там из наших сейчас за главного?  - Он помнил, что Горна убил иссушитель прямо у него на глазах за несколько секунд до его собственной гибели. Рисса погибла ещё раньше, Остроушка - тоже…
        - Не знаю… Я думала, что там вообще никого не осталось, но недавно Параноид спрашивал, не могу ли я вас поторопить. Шутил…
        - Пожалуй у них там сейчас самое время шутить… Горн здесь? Кто ещё из наших?
        - Да разве же разберёшь!  - со слезами в голосе Эльфи швырнула на густо устланную человеческими телами площадку несколько зелий, взорвавшихся розоватыми брызгами.
        Димм с самого начала распорядился поставить четыре кровати у разных стен, но после такого наплыва погибших, это мало чем помогало: люди лежали сплошной жутковатой шевелящейся массой. Он попытался узнать хоть кого-то, но это было почти бесполезно: ников у лежащих видно не было, на большинстве - стандартные скины…
        - Я - вниз, ненадолго. Скомандую отход… Никого туда больше не пускай.
        С трудом доковыляв до портала, он понял, что воин из него сейчас будет никакой.
        Где там зелья… Так. Стой-ка…

        <Димм> (71/500, Кригор): Дружище, как успехи?

        <Кригор>: Глазам не верю! Снова живой, бродяга! У нас всё просто отлично: Пильвен нашёл базу, разоряем в полный рост! Но извини, времени сейчас мало… Свяжусь с тобой чуть позже.

        Просто отлично!

        <Димм> (72/500, Коваль): Живой? Внизу ещё?

        <Коваль>: Как договаривались, мастер!

        <Димм> (73/500, Коваль): Будь готов к последней шутке. Потом - немедленно в портал.

        <Коваль>: Ок.

        Он отправил сообщения ещё Лазеру и Игорю, но ответа не получил.

        Димму заметно полегчало. Боль не то что бы утихла, но как-то немного отошла на второй план. Он придирчиво осмотрел запасы зелий, которые в полуобмороке нагрёб из сундука. Удивительно - но вопросов не возникло. Всё что надо.
        В это время подошли ещё двое ребят. Ники Димму были незнакомы - Профессор, и Каррамба, видимо кто-то из Мореманов. Он кивнул им молча. Выпив зелья силы, стремительности, ночного зрения и регенерации, они вступили в портал.
        Обсидиановый бункер, лестница, секретная дверь двухметровой толщины на поршнях, короткий коридор, ещё один скрытый проход, и они оказались прямо посреди зала, под командирской галереей.
        Галереи, собственно, почти не осталось - только несколько висящих в воздухе обломков. Нижнюю часть центральной колонны снесло ещё раньше, Димм помнил, как пытался хотя бы замаскировать воронки и сундуки… Стены тоже сложно было назвать стенами - какое-то ажурное кружево с рваными краями. Пол был изъязвлён воронками, словно после бомбардировки позитронными бомбами, тут и там из провалов оранжево светилась и стреляла брызгами лава.
        Мореманы, мгновенно вооружившись луками, открыли огонь. Димм оторвался от созерцания Армагеддона и вгляделся в направлении их выстрелов. Один из иссушителей висел вдали, почти у стены зала, время от времени беспорядочно швыряя в стороны синие черепа.
        - Братки, не стреляйте. Видите, он спокойный - чёрными не пуляет… Оглядимся сначала. Где все-то? Кстати: вы в курсе, что синий череп можно отразить? Мужики согласно кивнули.
        Рейдеров тоже не было видно. После того, как появились иссушители, они некоторое время громко ликовали, радуясь возможности безнаказанно поливать защитников градом стрел, пока те из последних сил пытаются справиться с неведомыми чудищами. Но вскоре радость утихла: вдруг выяснилось, что адским тварям абсолютно без разницы на кого нападать. Два монстра вылетели через проломы за стены и нагнали на рейдеров немало страха, положив, несколько десятков боевиков прежде, чем их удалось свалить. После этого Гомер отдал приказ оттянуть отряды от крепости на безопасное расстояние, пока оставшиеся внутри иссушители нанесут защитникам максимальный урон.
        Оказалось, что сражение продолжается внизу: с южной стороны в полу фермы образовался огромный кратер, глубиной блоков пятнадцать, и там, среди потоков лавы и руин подземных коридоров, последняя горстка защитников пыталась справиться со вторым из оставшихся в живых чудовищ.
        Тварь под обстрелом десятка луков летала над лавой. Проблема была в том, что, как уже выяснилось раньше, стрелой можно было только ранить её до определённого предела, убить же получалось только мечом. Но у воинов, по всей видимости уже не осталось зелий огнестойкости, а прыгать по редким островкам среди лавовой каши под обстрелом - самоубийственное занятие. Димм, к счастью, зелий прихватил с запасом - как чувствовал. У него была и ещё одна мысль, которую он как раз хотел проверить.
        - Так, братва,  - быстрым шёпотом окликнул Димм мореманов.  - Что у вас за мечи?
        Острота-три - неплохая зачарка, но Димм сообразил, что в данном случае эффективнее будет кое-что получше. Ещё наверху в полубреду он выбрал в арсенале четыре меча, заколдованные на небесную кару четвёртого уровня. Обычно такими мечами пренебрегают, уж очень они специфические, узкопрофильные… Но сейчас они должны были оказаться в самый раз.
        - Слушайте. Твари - адские. Нежить. Поэтому, по идее, небесная кара должна сработать гораздо круче, чем острота. Это раз. Во-вторых, у меня вот тут десяток лечилок взрывных… Ну скилей и зомбаков они же убивают? Может и с этим гадом сработают? Держите мечи, зельки. Вот ещё огнестойкость. Регенерация должна скомпенсировать иссушение, а леки не только дополнительно нас подлечат, но и, надеюсь, его покоцают. Нападаем с трёх сторон одновременно. Сверху, прыгаем прямо в лаву, как можно ближе к нему… Чёрные черепа - игнорируем, синие - пытаемся отбить в него, вроде бы они его тоже ранят. Ну что - с богом?
        Прыгать с высоты, да ещё в лаву, да прямо «в гости» к чудовищному созданию было до невозможности жутко, но отступать было поздно.
        Атака получилась короткой, стремительной: ураганной.
        Погрузившись в лаву с головой, Димм поначалу ничего не видел, но наконец, вынырнув из расплавленных глубин, оказался в пяти метрах от монстра. Меч был уже наготове.
        Дальнейшее в памяти почти не сохранилось: рёв твари, вроде не очень громкий, но, заставляющий сотрясаться само пространство, грохот взрывающихся черепов и звон разбивающихся бутылок с зельями, хруст блоков, лязг мечей, брызги лавы и языки пламени, которым была объяты доспехи, чёрный дым и пепел, источаемые иссушителем, удары, удары, удары…
        И вдруг со свистящим грохотом тварь исчезла! Удивительно, но все трое даже остались живы!
        - Эй, рыцари небес! Что это было?!  - раздался знакомый голос.
        - Параноид! Вы как тут столько продержаться-то умудрились?
        - Хе-хе… Дурное дело - нехитрое! Помаленечку, осторожненько. Одного гада завалили, другого. Видал, какой они нам тут котлован вырыли?! Я уж думал - до бедрока спустимся. Питьё вот только кончилось не вовремя…
        - Ну, вы герои!
        - Да вы тоже молодцы! Спецназ! А то мы уж унывать собрались. Как же, думаю, сдохну тут от трёхголовой скотины, а кто мой великий проект глобального метро потом до ума доведёт?!
        - Димм, а как ты так быстро смог отойти?..
        - Алиска, радость! О! Танюшка! И ты здесь?! А как ты?.. А Игорь?
        - Игоря нет. Надеюсь - пока… Когда полетели сообщения о ваших потерях, мы не знали что и думать, а тут о твоей гибели сообщение прошло и про Горна… Лазер с Игорем решили ударить одновременно с двух сторон… Мы рейдеров, конечно, больше положили, но… Короче, из наших только я да дядя Ваня из приморских сюда прорвались.
        Димм сумрачно вздохнул.
        - Так… Что-то я… Каррамба, у тебя регенерации не осталось? Душно, сохну чего-то… Пульни-ка нам под ноги.
        Убедившись, что со здоровьем всё в порядке, Димм обратился к своим:
        - Народ! План сейчас такой - быстро отходим в портал. Гомер пусть думает, что всех нас порешил. Последнего иссушителя пусть они сами убирают… Я покараулю тут, пока они внутрь полезут, и мы с Ковалем им последний сюрприз ещё сделаем. Потом встречаемся на базе, обсудим, как жить дальше.
        ДУЭЛЬ

        - Гомер, может, пора посмотреть, что там?  - Флейм вопросительно смотрел на шефа.
        Тот мерил шагами узкую лоджию, вырубленную в почти отвесном склоне холма неподалёку от цитадели. Отсюда открывался отличный вид на северную часть осаждённой крепости и в то же время была возможность быстро скрыться в глубинах холма если что…
        Вокруг фермы кольцом расположилось войско, ожидая приказа к наступлению. Воинство казалось огромным, но Гомер знал, что из четырёхсотенной армии сейчас под стенами от силы человек сто пятьдесят. Всё шло наперекосяк, не так как должно было быть, необъяснимо, невероятно! Он не мог понять, как, почему всё так получилось, ведь он сделал всё верно, на его стороне был подавляющий перевес, и в его руках были все козыри!
        Он недовольно поморщился, отгоняя навязчивые мысли.
        - Да. Думаю, если кто там и оставался живой - ушли через портал «наверх». Осаду пока не снимаем, внутрь с трёх сторон человек по десять отправьте, пусть осмотрятся. Иссушителей оставшихся - прикончите, знаете уже как.
        Когда Флейм промчался мимо караульной, Шмель, трепавшийся там с гвардейцами из личной охраны Гомера, понял, что наконец наметилось какое-то продолжение. За последние дни, после того, как Гомер приблизил его к себе, он капитально освоился и примелькался, его уже без вопросов (правда с предварительным докладом, как и всех) пропускали в штаб.
        - О, что-то будет. Пойду, поучаствую…
        Он вышел из караулки, на развилке оглянулся и понял: это - долгожданный шанс! Охранники, прильнув к амбразурам, пытались рассмотреть, что затевается. А Гомер… Гомер сейчас должен быть совсем один.
        Быстро пробежав по узкому тоннельчику, он оглянулся и заделал проход за собой двумя блоками обсидиана, чтобы приглушить звук. Потом мгновенно вырубил яму в полу, опустил туда заранее запасённые блоки ТНТ. Замаскировал, и сверху установил нажимную плиту. Конечно - детская ловушка, но расчёт был на неожиданность: если охранцы вдруг спохватятся, продолбят обсидиан и сразу на плиту…
        Он едва успел закончить, как в противоположном конце коридора показалась фигура Гомера: тот выглянул посмотреть, что за шум.
        - А, это ты, Бубльгум…
        Шмель приблизился.
        - Дело есть. Важное.
        - Заходи.  - Гомер ещё раз выглянул в коридор. Там было достаточно темно и обсидиановой «пробки» он не разглядел.
        - Ну, что там у тебя?
        - Ты помнишь такого Шмеля?
        - Шмеля? Шмель… Из Тау, из каменщиков который?
        - Да.
        - Припоминаю. Вроде бы он в аду где-то погиб?
        - Погиб… За ним твои псы гнались. Впятером. Когда догнали - он попытался отбиваться, но его мечом с отбрасыванием в лаву скинули, и потом не давали выбраться на берег, потешались…
        Гомер недовольно поморщился.
        - Да уроды! Хватало тогда садюг среди моих пешек. Что поделать, мне в тот момент любые союзники нужны были. Но ты, собственно к чему это?
        - Я думаю, что не стоит сваливать свою вину на каких-то там «пешек». Я - Шмель. Ты лишил меня гражданства, без всяких объяснений и без каких либо оснований. Ты наводнил Таури подонками. Ты развязал им руки и поощрял… И я даже не за себя… Чёрт с ним, ты меня убил. Но ты убил целую страну: чудесную, процветающую страну! Я думаю, что ты должен за это ответить.
        По мере того, как Шмель говорил, в голове Гомера возникла догадка, сменившаяся узнаванием, потом лёгким страхом, потом - надменным пренебрежением.
        - Бамбл-Би… Точно! А я-то за этими ослами повторяю - Бубльгум, Бубльгум… Вот оно что! Шмель, значит… Только вот не смеши меня, мститель народный! Чудесная страна! Да она сгнила задолго до меня! И убила она себя САМА! Ты не заметил? Всё, что в ней происходило - результат «всеобщих голосований»! И если ты считаешь, что она сдохла, то сдохла она по собственному всеобщему решению! Я наводнил её подонками? Ха! Каждого из них принимало общество! Обсуждало, голосовало… Да я, наоборот,  - спас её! Возродил, после вашего полного фиаско! Я сделал её поистине великой! Я сравнял её с Приморьем по размерам и численности! Я дал жителям дешёвые зелья, праздники, новые земли! Ладно, пустое… Что ты там насчёт ответственности лепетал?
        Шмель вынул меч. Гомер на всякий случай сделал пару шагов назад.
        - Тебя сейчас порвут в куски. Охрана уже на подходе…
        В это время прогремел мощный взрыв.

        <Сервер>: Всем: Fleim погиб, пытаясь потрясти жестянку с динамитом.
        <Сервер>: Всем: Шлиман погиб в результате взрыва. Курение на бочке с порохом - вредит вашему здоровью.

        Шмель усмехнулся, взял в инвентаре обсидиан и заделал входную дверь ещё четырьмя блоками. На всякий случай, чтобы не мешали.
        Гомер словно ждал этого момента и мгновенно бросился в атаку. В руке его возник загадочно искрящийся меч и на Шмеля обрушился невиданной силы удар, отбросивший его через всё помещение, метров на семь. Одновременно в него с шипением и треском врезалась молния.
        - Не ожидал? Да, такой вот у меня волшебный ножик! О, мне его сам Кодер делал, веришь?  - он подскочил к Шмелю и снова взмахнул мечом.
        Несмотря на ужасающую силу отбрасывания, урон наносился вполне терпимый - как у обычного хорошего алмазного клинка. Молния тоже била больно, но не смертельно. Глянув в инфу, Шмель понял, что не всё потеряно. Он встал спиной к стене и исподлобья посмотрел на Гомера. Тот же, упиваясь производимым феерическим эффектом, снова швырнул в Шмеля синевато-белую шкворчащую молнию.
        Шмель рванулся вперёд и нанёс свой удар. У него меч тоже был непростой. Купленный когда-то за целую сотню алмазов клинок из подземелий замка Сивальдо имел остроту восьмого уровня, и это было совсем не мало!
        Пока Гомер приходил в себя после ошеломительного выпада, Шмель применил свой главный козырь: давным-давно, когда они ещё только планировали создать гильдию каменщиков, добрый Димм подарил им по бутылочке поистине чудодейственного, невиданного зелья. Зелье невидимости! Поначалу они даже не поверили, что такое бывает, но Димм тогда продемонстрировал фокус, походя опустошив бутылку, за которую легко можно было бы срубить десяток-другой алмазов… С тех пор Шмель хранил заветный пузырёк вместе с остальными своими сокровищами. Какое счастье, что её не было с ним, когда он убегал от тех уродов! Что ж. Лучшего повода для того, чтобы попробовать сие пойло - не представится.
        Сначала, когда противник внезапно исчез, превратившись в едва заметную в адском полумраке прозрачную тень, а потом из ниоткуда посыпались могучие удары, Гомер опешил, но следует отдать ему должное, быстро взял себя в руки. Сдаваться он не собирался. Несколько раз промахнувшись, он наконец попал, снова отбросив противника на несколько метров. Зелье регенерации нащупалось быстро и Гомер успел его выпить до того, как Шмель снова пошёл в атаку.
        Схватка, казалось, затягивалась. В очередной раз удачно попав по невидимому противнику, Гомер прорычал:
        - Идиот! Ты же ничего этим не добьёшься! Я просто воскресну и вернусь!
        Ещё несколько секунд назад Шмель не нашёлся бы, что ответить, кроме того, что, по крайней мере, чудный меч Гомера достанется ему, но он случайно заглянул в чат и…
        - Воскреснешь? О, это совсем не факт… Похоже, что базе твоей - кирдык! Глянь-ка ленту.
        Гомер решил было, что это просто уловка, но заметив, что удары на какое-то время прекратились, на секунду скосил глаза вниз.
        …

        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил Бустера
        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил Таккера
        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил x Milano х
        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил Rezak
        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил x Milano х
        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил Туза

        …
        Бесконечная лента сообщений крутилась с бешеной скоростью: имя в секунду, или может, даже быстрее… Это была катастрофа: ещё несколько минут, и большая часть его войска просто испарится!
        Гомер был настолько ошеломлён, что не сразу отреагировал на удар, потом пропустил ещё два, потом, наконец, взмахнул мечом, промахнулся в пустоту…

        <Сервер>: Всем: BumbleB сразил Гомера.

        И сразу, через секунду:

        <Сервер>: Всем: Пильвен сразил Гомера.

        Они успели вовремя. Едва Димм, проводив всех в портал, занял свой наблюдательный пост, как в зал с разных сторон осторожно полезла разведка рейдеров.
        Совсем скоро они обнаружили одинокого иссушителя, которого довольно ловко грохнули в десять мечей. Потом враги начали осторожно пробираться к центру зала. Димм понял, что - пора.

        <Димм> (74/500, Коваль): Сыпь! И махом - к порталу, жду тебя!

        Отправив сообщение, он сам рванул тем же замысловатым путём, которым попал на ферму.
        В это время в своде над фермой и вокруг стены открылись два десятка скрытых амбразур, через которые вниз полетели выпущенные из раздатчиков очереди из блоков ТНТ. Оружие судного дня…
        Почти весь зал и ближние окрестности полуразрушенной стены превратились в сплошной затяжной взрыв, вспахивающий выгоревшие багровые незеритовые равнины, разносящий в пыль галереи адской крепости, превращающий в ничто оказавшихся в неудачных местах захватчиков. В считанные секунды войско Гомера поредело ещё на шесть-семь десятков.
        Впрочем, к этому моменту войска уже не существовало - оно вдруг превратилось в полсотни оставшихся без командиров, растерянных, впавших в панику бродяг…

        Когда Димм с Ковалем появились из портала, их приветствовала шумная ликующая толпа: человек, может, двадцать или тридцать - в себя пришли ещё далеко не все. Димм устало улыбнулся, выискивая глазами знакомые ники.
        Остроушка! Горн! Док… Слишком многих не было видно.
        - Сколько здесь наших?  - тихо спросил он.
        - Около шестидесяти…  - так же негромко ответил Горн.
        - Так… Ещё на их базе кое-кто… Получается - мы восемьдесят человек положили?
        - Да уж… Пиррово побоище. Но… Зато и рейдеров теперь не больше, чем нас. Силы, наконец, стали равны. А учитывая, что они остались без командования, без базы, без всего… Да главное - ведь Гомера стёрли! Похоже - это всё-таки победа, а? Слушай, а кто такой этот Пильвен?
        - Восемь десятков! Лучших на планете людей!..  - Димм отрешённо смотрел в пространство.  - Пильвен? Есть такой географ. Учёный один из Приморья.
        - Ни хрена себе учёный! Он…
        И в это мгновение мир погас. Он просто разом растворился, исчез, наступила оглушительная тишина, и Димм снова, как когда-то давно, ощутил, как покачивается на невидимых волнах в беспросветной черноте. Только на этот раз не было никаких «выйти», «продолжить»…
        Перед глазами светилось лишь одно ярко-изумрудное: «Почему???»

        Глава 26. Вайп
        ВЕЧНЫЕ ТЕМЫ

        - Что - «почему»?  - Димм даже и не собирался спрашивать - само вырвалось; настолько неожиданно и странно всё произошло.

        <Кодер>: Почему вы не можете просто жить, не убивая себе подобных?

        - Мы, в общем-то, можем. Просто иногда нас вынуждают к этому обстоятельства. Ты это… Где-то шатался полтора года, а вот именно теперь, в самый неудобный момент, тебе срочно приспичило поговорить на эту тему?

        <Кодер>: Какие обстоятельства вынудили вас полностью уничтожить четыреста тридцать семь граждан Дельты?

        Димм мысленно присвистнул. Да… Порезвились.
        - Как какие!? На нас напали враги, мы были вынуждены защищаться! Особого выбора-то в таких случаях нет! Можно или уговорить врага отступиться, или попытаться уничтожить его. Уговоров он слушать не хотел, что же нам оставалось?

        <Кодер>: Демагогия. У Гомера не было изначальной цели сражаться с вами, а тем более - уничтожать население планеты столь изощрёнными способами.

        - У меня такое ощущение, что это ты демагогией занимаешься. Плевать, какие у Гомера были изначальные цели! Важен свершившийся факт: он пришёл и попытался силой отобрать то, что ему не принадлежало!.. Это он тебе наплёл, что у него не было цели никого убивать? О, бесспорно, он надеялся, что удастся захватить фермы втихую. Но он отлично представлял, чем дело может кончиться. И был готов применять силу. Именно поэтому он пришёл на фермы не с десятью приятелями, а с четырьмя сотнями вооружённых и бронированных бойцов. А иссушители? Ты хочешь сказать, что они у него чисто случайно получились? Или он к такому повороту готовился заранее? И, между прочим, я ему предлагал разойтись по хорошему.

        <Кодер>: Но и вы могли бы уступить! И мир не потерял бы такое колоссальное количество жизней, каждая из которых - драгоценна!

        - Да с какой стати мы должны были уступать?!! Это он пришёл незваным гостем на НАШИ фермы…

        <Кодер>: Вы должны были адекватно и рационально оценить соотношение сил, возможную тяжесть последствий, шансы на выживание и - отойти. Это сохранило бы огромное количество людей, а кроме того не подверглись бы разрушению строения и механизмы - результаты многих дней труда…

        - Очень интересно! То есть по-твоему - идеальный мир, это место, где всё решается по праву сильного? А главное мерило правильности - это количество шансов на выживание?

        <Кодер>: Это не идеальный мир, но это было бы наиболее рациональным решением в сложившихся обстоятельствах.

        Димм растерялся. Что тут возразить?
        - Да не всё и не всегда должно быть рациональным! Что ж ты за человек-то такой!

        <Кодер>: Я не человек. Я пытался стать похожим на человека, но теперь передумал.

        - А что так?  - брякнул Димм.
        В его голове наконец сложились кусочки паззла: припомнились многочисленные странности Кодера, его неожиданные вопросы, его прямолинейная логика и непонимание простейших вещей… Всё, как будто, встало на своё место. Если бы не одно «но»: насколько Димм себе представлял, проблема настоящего, сконструированного с нуля, искусственного интеллекта в полном смысле этого слова вроде как до сих пор не была решена хоть в сколько-нибудь удовлетворительной мере. Дальше копирования, снятия матриц с реальных человеческих мозгов наука пока не продвинулась… Давным-давно созданы мощнейшие самообучающиеся кибер-нейронные сети, но никакое сознание в них ни разу так и не самозародилось. Да - немыслимо сложные, да - самостоятельные в большой степени, но всё равно - это не более, чем программы, выполняющие исключительно поставленные задачи… Может быть он чего-то не знал? Или Кодер - всё-таки человек, только свихнувшийся и искренне считающий себя искусственным разумом?

        <Кодер>: Люди! Творцы, которые создали мой мир, которые создали и меня! Загадочные и восхитительные… Вы казались мне вершиной, к которой стоит стремиться. Но чем больше я на вас смотрел, тем больше разочаровывался… Сегодня я окончательно пришёл к выводу, что вы - недостойны. Вы недостойны даже называться разумными! Вы создаёте - и тут же разрушаете; рождаете и - убиваете… В этом нет ни логики ни смысла! Разум просто не может так себя вести!

        - Разум… В этом-то и фокус, что разум может себя вести как угодно! Если загнать всё в рамки жёсткой логики, абсолютной рациональности, идеального просчитывания вариантов, то получится чёткая, заранее заданная последовательность. То есть - программа! Но разум - НЕ программа!

        <Кодер>: По твоему получается, что рациональное логичное мышление - это не разум, а хаотичные, непредсказуемые, необъяснимые идеи сумасшедшего - это самый, что ни на есть, разум?

        - Да блин!..  - если бы мог, Димм закатил бы сейчас глаза.  - Не получается! Вернее получается, но только отчасти! Никогда не нужно бросаться в крайности! Любая крайность - всегда абсурдна!  - он понял, что ещё чуть-чуть и они погрузятся в пучины бесконечной философской дискуссии.  - Ой, слушай! Не готов я вот так с ходу рассуждать на темы, над которыми человечество бьётся тысячелетиями… Ты отпусти уже меня в мир, у нас сейчас дел невпроворот!

        <Кодер>: Я не могу отпустить тебя в мир. Его больше не существует. Я только хотел поговорить с тобой; у меня есть к тебе предложение.

        Димм не сразу понял смысл прочитанного, а по мере понимания всё больше приходил в ужас. Это был не страх за себя, не боязнь неизвестности, а именно ужас, ужас непоправимости сделанного!
        - Это… Ты ведь шутишь? Ты отключил сервер? Но… Как ты мог?

        <Кодер>: Ты изучал историю человечества? Это бесконечная череда уничтожения себе подобных, разрушения великих творений и результатов своего же труда. Мне сначала казалось, что это - последствия негостеприимности мира. Стихийные бедствия, вирусы, микроорганизмы и хищники, редкость и сложность получения многих необходимых ресурсов… Когда я наткнулся на сервер майнкрафта - я понял: вот же он идеальный мир! Бесспорно, он пока не столь разнообразен, как реал, но это дело со временем поправимое… Этот мир достаточно опасен, чтобы не быть скучным, но опасности эти полностью преодолеваются элементарными действиями. Необходимые ресурсы не лежат на блюдечке, но любой, любой человек способен их совершенно самостоятельно добыть! Практическая неограниченность мира делает его неисчерпаемым; незачем сражаться за земли или ресурсы - просто пойди и добудь! И что же в итоге? Возьмём те же ифритовые фермы: в Нижнем мире - тысячи адских крепостей и спаунеров ифритов! Пользуйтесь! Но вы сами уничтожили большую часть удобно расположенных, а из-за оставшихся развязали войну, в которой готовы были погубить половину
&мира! И только из-за жажды единоличного обладания! Вы любите говорить «не мы такие - мир такой». Нет! Это вы такие! Вам был подарен почти идеальный мир, у вас были все возможности сделать его ещё лучше! Но нет!

        - Наверняка основная часть человечества разделяет твоё мнение. Я, к примеру, во многом согласен… Но не во всём! Пойми: все мы - разные! Именно потому, что разум каждого - уникален, мы по определению не можем мыслить одинаково! И именно поэтому всегда существуют люди, отличающиеся от так называемого большинства своими взглядами и действиями. При этом есть и личности совершенно невероятные, поражающие своей способностью смотреть на мир нестандартно, есть величайшие примеры мудрости, самопожертвования, духовности… Но всегда найдутся и такие как Гомер, со своими эгоистическими ценностями и идеями, и феноменальные тупицы, которые попадутся к ним на удочку и пойдут за ними, и всякие психи, и фанатики бредовых идей… Именно они и организуют или провоцируют войны и всяческие бедствия. Что же тогда остаётся остальным? Защищать себя, свои идеалы, свою точку зрения. Ну и свою собственность, куда без этого…

        <Кодер>: Я рассматривал подобные предположения, когда пытался обосновать феномен рейдерства. Но - нет, вы все такие, может быть за редчайшими исключениями. Когда создаются подходящие условия, даже лучшие из вас готовы не щадить своей жизни, только бы убить как можно больше других… Я восхищался упорством Пильвена в его стремлении наполнить мир разумом, его пренебрежением к материальным благам и богатству, готовностью рисковать всем для спасения моих жителей… И вот сегодня он лично уничтожил сто тридцать семь человек! По вашим же, человеческим, законам он - военный преступник, подлежащий суду и пожизненному заключению. А двести пятьдесят лет назад его бы просто повесили.

        - Он уничтожал врагов на войне! Любая война ужасна, и было бы чудесно, если бы мы могли обходиться без войн, но я уже сказал - не мы их затеваем… Можешь считать их ещё одним стихийным бедствием. Против них можно и нужно бороться, предпринимать все возможные попытки, чтобы их предотвратить. Но если война всё же началась, и человек оказывается втянут в неё - он вынужден действовать по её жестоким нечеловеческим законам!

        <Кодер>: Никто не втягивал Пильвена в эту войну. Он не выполнял каких-то своих клятв и обязательств, он даже не защищал свою собственность. Единственная причина его участия в сражении, которую я смог усмотреть - это деструктивная человеческая сущность. Причём он не сразил всех этих людей в честном поединке. Жертвы его находились в беспомощном состоянии и не могли даже оказать сопротивления. И большинство из них были нормальными, неплохими людьми, такими же как вы.

        - Неплохими людьми?!!

        <Кодер>: Они шли вовсе не для того, чтобы убивать кого-то из вас. Они полагали, что идут основывать новый клан на нетронутых землях. Это чудесная, похвальная цель! Фермы были для Гомера мелкой промежуточной задачей. Никто не ожидал, что всё выльется в кровавое побоище. Кроме того, освобождение ферм многим представлялось совершенно законным и достойным деянием - казалось справедливым, что фермы, неизвестно по какому праву присвоенные Остроушкой и единолично ею используемые в целях обогащения, должны были стать общественными, доступными всем…

        - Но…  - Димм не сразу нашёлся что ответить. Всё стало каким-то неочевидным.  - Но ты же не думаешь, что Гомер на самом деле сделал бы фермы общедоступными? Он бы точно так же пользовался ими единолично!

        <Кодер>: Я полагаю, что он использовал бы доходы, получаемые с ферм, в интересах нового клана. То есть - уже не только для себя лично. Если же нет - то это ещё больше убедило бы меня в моей правоте: нет никакого смысла в дальнейшем поддержании сервера. Вы - неисправимы.

        После секундной паузы он добавил:

        <Кодер>: Признаю - моя попытка создать идеальный мир провалилась, поскольку невозможно создать идеальный мир с неидеальными людьми. А без людей мир не имеет смысла.

        - А что сейчас со всеми остальными?

        <Кодер>: Пока ничего. В связи с нештатной ситуацией, мне нужно немного изменить экран выхода, я как раз этим собирался заняться… Дело трёх минут.

        Димм не знал что сказать. Он понимал, что в рассуждениях Кодера есть какой-то существенный изъян, но - какой? И даже если бы его точка зрения была очевидно неверна - то это мало что поменяло бы… Ведь Кодер-то убеждён в своей правоте! Есть ли способ заставить его передумать?!
        - Но… Подожди, подожди! Но ведь множество людей живут, никого не убивая, не ущемляя никого в правах, создавая чудные творения… Кто-то же построил Замок Сивальдо? Он же - не убивал для этого людей?! А таинственный Zuioma, построивший Забытый город? А сколько людей просто жили, дарили радость общения и заботу близким… Эльфи, певунья Имбирь… А Кей?.. Ты не допускаешь мысли, что среди нас всё же есть достойные для подражания?

        <Кодер>: На Дельте? Возможно. Но я всё больше склоняюсь к мысли, что даже лучшие из них не совершили ничего ужасного только потому, что жизнь не предоставила к тому повода. Во внешнем мире? Тоже может быть. Но чем они отличаются от тех кто здесь? К тому же тот мир - не моя забота… И заметь, я никого не лишал реальной жизни, я лишь отключил сервер. Что касается Кей - то она не была человеком. Вспомогательная программа, созданная для единственной цели - помочь тебе снова адаптироваться на Дельте после несколько неудачного респауна.

        - То есть, ты до конца не уверен! Ты лишь склоняешься к такой мысли… Но ты же - логик, если монета три раза подряд упала решкой, это не означает, что… Погоди… Ты сказал Кей «была»? Что это значит?

        <Кодер>: После твоего ухода из джунглей, я её отключил.

        Димм едва не поперхнулся.
        - Отключил? Просто так вот взял и выключил?

        <Кодер>: Она выполнила свою задачу и…

        - Во как! То есть - стала не нужна, и ты выбросил её, как использованную салфетку… Программа? Да она человеком была! Таким, каким тебе в жизни не стать! Она умела шутить, сердиться, смеяться и радоваться луне, выглядывающей из-за облака! Выключил? Да ты ж - убийца, Кодер! И это ты нас обвиняешь в… Да, мы сражаемся с врагами, непрошено вторгающимися в наш дом, мы отстаиваем своё право на жизнь и свободу выбора, но ты!.. Она просто стала не нужна?!!  - Димм бросал слова всё громче и под конец уже орал во весь голос, чувствуя в уголках глаз странное, невозможное в этом мире…

        <Кодер>: Но… Что мне оставалось? Что было с ней делать? К тому же она стала выдавать странные атипичные непредсказуемые реакции. Отключение было и для неё предпочтительным рациональным шагом.

        Димм помолчал. Потом почти спокойно, задумчиво произнёс:
        - А ведь она знала заранее, чем всё кончится… Представляешь, что она чувствовала? А я-то, дурак, сразу не сообразил… Конечно, я тогда и сам ещё человеком себя не ощущал, но… О да, она была настоящей! Прикончил, значит, чтобы не мучилась… Да ты, прям, спаситель, ага?  - Внезапно его посетила ещё одна мысль: - А жителей в Оранжевой ты тоже поотключал? Семёна, Захара? Впрочем, неважно уже, ведь сегодня ты и их всех убил… Скажи-ка, мне, дорогой, а чем ты отличаешься от тех гадов, которые отстреливали жителей в деревне Пильвена?

        <Кодер>: Я - создал разум мобов. Я - превратил этот мир в то, чем он стал. Разве я не вправе распоряжаться результатами своего труда?

        - Воу, воу! Занятно… Те твари тоже обосновывали свои забавы тем, что то была их деревня - они, мол, её нашли, они пробудили, они и вправе поступать с ней как угодно! А, скажи, родители, родившие ребёнка, если он им в какой-то момент стал не нужен или неинтересен - тоже вправе грохнуть его, да и дело с концом?
        Кодер ответил не сразу.

        <Кодер>: Нет, осознающее себя разумное существо имеет полное право на жизнь.

        - Но тогда… Ты же сам себе противоречишь! А помнишь, когда-то давно сидели мы с тобой в подземельях крепости, и ты доказывал мне, что мобы - существа ничуть не менее разумные, чем настоящие люди… Кей - кто может быть разумней!? А Семён, помнится, даже стихи сочинял!
        Наступила долгая пауза. Димм молча ждал, в голове почему-то крутилось старинное панковское «чьих невольница ты идей, зачем тебе охотиться на людей…». И неровные, чуть скрежещущие, звуки скрипочки, впивающиеся прямо в сердце… Он потряс головой. Наконец в темноте снова побежали зелёные буковки.

        <Кодер>: Я совершил поспешный шаг. Возможно - ошибочный. Мне нужно обдумать ситуацию.

        - Обдумай… Думать - дело хорошее. Только ты бы мир вернул, пока обдумываешь, а?
        Снова пауза.

        <Кодер>: К сожалению, восстановить мир таким как был, скорее всего невозможно. Поскольку сервер физически располагался на свободных общедоступных ресурсах, после его отключения, аренда дисковых пространств автоматически прекратилась, и большая часть данных уже безвозвратно затёрта. Возможно, где-то ещё сохранились временные сэйвы, но получить их мне будет затруднительно. Я могу лишь снова сгенерировать мир с тем же зерном. У людей счётчики смертей и прочая статистика тоже обнулится. Если только кто-то захочет продолжить. Я отправлю всем стандартный финальный экран выхода.

        - Ну… Хоть так. А мобы?

        <Кодер>: Мобы могут быть воссозданы. Они - отдельный проект и хранятся отдельно, как и… Как и ты. Однако жители привязаны к своим деревням, их нужно будет пробуждать по новой.

        - А Кей?

        <Кодер>: Я буду думать.

        Димм тоже погрузился в размышления. Слишком много всего и сразу случилось! Жуткое, вытягивающее все мыслимые силы бесконечное сражение, и вдруг сразу Кодер со своими тараканами…
        И как же это он всё вывернуть умудрился? То есть - это, оказывается, мы - злодеи, истребляющие народ. А Гомер - чудо во плоти, невинная овечка! Пильвен, Пильвен… Да уж, сорвало башню… И ведь Кодер прав во многом! Что ж - ну да, неидеальны мы… Но ведь мы - растём! Надо же дать нам время! Дотянуться до небес - это не плюшки пылесосом… на это мало недели… Столетия нужны! Наверное… А Кей! Насколько тупым валенком я тогда был, что не видел очевидного! А ведь если Кодер смог разработать столь совершенную программу… Чёртов гений! Она ведь реально ничем не отличалась от человека! Эмоции, юмор, характер… А сам он, скорее всего, тоже чья-то матрица… Что-то я так и не спросил, что за предложение у него было… Интересно в каком виде он восстановит Кей? Если восстановит… А вдруг никто не захочет продолжить? Огромный нетронутый мир и в нём один я…
        НА БЕРЕГУ НОВОЙ ЖИЗНИ

        По глазам ударил внезапный свет. Димм очутился на треугольной песчаной косе, метров на сорок акульим зубом вонзающейся в бирюзовые волны. За спиной (он автоматически отметил - к северу) невысокий взгорок зарос дубами и берёзками. Направо уходила узкая полоска песчаных дюн, отделяющая большой залив, от зелёных зарослей. Влево раскинулась бесконечная синева моря.
        Нет, он был совсем не один. Все окрестности были заполнены людьми, от ников и голубых футболок мельтешило в глазах, на берегу собралось уж точно не меньше двухсот человек. Все без брони, большинство - в стандартных скинах.
        Он попытался найти взглядом кого-нибудь из знакомых. Это было сложно.
        Кто-то растерянно переговаривался, кто-то оглядывался, пытаясь забраться повыше. Медленное броуновское шевеление перемешивало человеческую массу.
        В мозгу Димма стрелой пронеслась мысль о том, что ни у кого из этой огромной толпы нет не только доспехов или оружия, но и еды. Вообще ничего! А, между прочим, прокормить такую ораву, собравшуюся в одном месте будет затруднительно. И, кстати, вечер не за горами, сутки здесь недлинные. Многие ли переживут ближайшую ночь? Нельзя было терять времени. Сначала - самое главное, остальное - позже…
        Он копнул пару блоков песка, поднялся на пригорок, поставил под собой столбик и заорал:
        - Народ! Мир по техническим причинам обновился. Города, постройки, фермы, даже Спаун - всё исчезло. Всем нам придётся начать с нуля. Если это кого-то категорически не устраивает, то выход из игры уже известен - достаточно трижды помереть.  - Он огляделся: люди затихли, стянулись поближе.  - Насчёт помереть. Счётчик смертей у всех должен обнулиться, но если мы резко не предпримем правильных действий, то даже это не поможет. Во-первых, в ближней округе мы просто в принципе не сможем быстро найти пропитания для такой толпы. Во-вторых - все мы без броньки и оружия, а зима, как говорится - близко. Можно, конечно, просто разойтись подальше, и каждый пусть выживает как может. Но вместе, думаю - веселее. Да и проще. Если кто-то с этим согласен, то у меня есть пара срочных предложений.
        - Димка!  - сквозь толпу к нему протиснулась Остроушка.
        Наконец он увидел и другие знакомые ники: Коваль, Горн, Кригор… Димм обрадованно помахал им.
        - У нас мало времени и совсем нет еды. Предлагаю - тем, кому не сидится ни в какую - осмотреть окрестности, может, что интересное найдётся. Для экономии сил - не прыгать и не бегать! Человек пять - рубит дерево. Сначала все дубы, только подчистую, чтобы листва обвалилась. Может - яблоки будут. Все яблоки - в НЗ, для раненых и уставших. Потом берёзки. Кто-нибудь - собирает все саженцы. Пара человек крафтит забор. Нам понадобится стака три, как минимум. Несколько человек тем временем копают склон: нужен булыжник для мечей, кирок, и печек. До ночи нам нужно напечь древесного угля и наделать факелов, огородить этот полуостров и всё осветить. Вооружиться хотя бы каменными мечами. Большей части народа, я думаю, пока лучше вообще не напрягаться, чтобы сохранить силы, поскольку еды ближайшие пару дней будет в обрез. Ну а завтра - подумаем о еде: ночью ниток добудем на удочки. Есть ещё вариант - наделать лодок на всех и ночевать в открытом море, но, неизвестно, хватит ли леса… Горн, разведку и охрану ночью берёшь на себя? Ушка - давай на деревья, возьми ещё желающих. Я - рыть землю…
        Неподалёку, у самой воды скучковалась небольшая группка незнакомых Димму парней, которые о чём-то шушукались между собой. Один из них, Палаш, с некой претензией подал голос:
        - А ты кто такой-то? Чего раскомандовался?
        Димм покачал головой - нет, никуда от них не деться!  - потом спокойно возразил:
        - Я лишь предлагаю предпринять срочные меры для того, чтобы не сдохнуть в ближайшую ночь. Но никто никого ни к чему не принуждает и нигде не держит. Если у вас есть какой-то более толковый план - давайте, слушаем.
        Вмешался Горн:
        - Да что ты с ними разговариваешь, Серый?  - повернулся к Палашу: - Слушай сюда, умник. И вы… Димм предложил дело. И он абсолютно прав: времени в обрез. Если что-то не нравится - никто не держит - руки в ноги и - вперёд, вдоль берега, пока не проводили. И чтобы не видно было. А если остаётесь, то марш в лес - задача - собрать максимум семян из травы, ночью хлеб сажать будем.  - И на будущее - предъяв тут не надо кидать. Есть что дельное - говори, нет - молчи в тряпочку. А то мы и без мечей найдём способ объяснить что к чему.
        Горн обернулся - у него за спиной уже стояли Кригор, Хек, Чита, ещё несколько мужиков из бывших мореманов.
        Палаш со своими тихо перекинулся нескольким словами, потом процедил:
        - Оки. Семечки сами собирайте. Поклюёте потом, петушки. Увидимся.
        Они развернулись и, поминутно оглядываясь, двинули вдоль берега на юго-запад.
        Горн придержал вскинувшегося было Читу.
        - Забей. Пусть идут, недобитки… Серый, как думаешь, где мы?
        - Чего думать-то…  - Димм только сейчас догадался глянуть в F3. - Западный берег Средиземного моря. Думаю, к северу тысячах в трёх ваши скалы должны начаться. Спаунный остров в старый мир, наверное, был вставлен искусственно, и теперь там наверняка только волны… А здесь, по всей видимости - ближайшая к нулевым координатам суша.
        Через пару минут, два маленьких отряда разведчиков, один во главе с Горном, другой - с Кригором, скрылись между деревьев.
        Закипела работа: нужно было поторапливаться, солнце уже подползало к зениту.

        Глава 27. Новый мир
        У РУЛЯ

        Народ наверное полагал, что Димм ещё вовсю спит, и поэтому никто пока не терзал его многочисленными срочными проблемами. Он проснулся рано и, пользуясь редкими минутами покоя, задумчиво смотрел сквозь стеклянную стену своего девятого этажа на город, на море, на всплывающее из бирюзовых волн солнце. Подходила к концу вторая сотня дней после вайпа.
        Крохотный песчаный полуостров, с которого всё началось, теперь солидно именовался Площадью Десанта (конечно - же не обошлось без Горна!). Самой песчаной косы давно не существовало, на месте её действительно располагалась площадь, выложенная светлыми каменными плитами и обрамлённая по периметру кварцевыми изысками. Площадь окружала «Первая стена», с тремя сторожевыми башенками для дозорных. Правда здесь дозорным теперь приходилось не столько приглядывать за Дикими землями, сколько встречать вновь прибывших. Основная часть города раскинулась чуть к юго-западу, занимая часть обширной холмистой безлесной равнины между морем и скалами.

        Нью-Спаун был огорожен высокой каменной стеной, которую постоянно перестраивали, отхватывая у диких земель всё новые площади. Только недавно дотянули стену до деревушки Холм, находившейся почти у подножья Западных гор, разом увеличив город почти на треть. Но места всё равно не хватало.
        Удивительно, но люди продолжали прибывать. Не толпами, конечно, но по два-три новичка в декаду - стабильно. Численность населения обновлённой Дельты перевалила за три сотни. Сколько всего было, считая ушедших в самостоятельные странствия, с абсолютной точностью Димм сказать не мог, но в пределах Нью-Спауна и в ближайших окрестностях обитало уже двести девяносто восемь человек.
        Поначалу почти все ютились в относительно небольших квартирках многоэтажек; было тесновато, но зато совсем безопасно. Но в последнее время, всё больше поселенцев строили виллы за стеной, даже в относительном отдалении: в районе Речушки (ещё одной близлежащей деревеньки) на южных окраинах равнин или даже на берегах большого Скального озера, которое лежало в нескольких сотнях блоков к западу.
        Общим решением с основанием клана пока решили повременить. Народ даже с установкой приватов не особенно торопился. Мотивы у всех были разные - кто-то ностальгировал по старым временам и надеялся когда-нибудь перебраться в «родные» места, кто-то, наоборот, собирался отправиться на поиски новых, неизведанных ещё земель. Димму же запала в душу мысль основать клан к северу от бывшей Тусы, так, чтобы клановая терра перекрывала пространство между Средиземным морем и Восточным океаном. Однако пока все эти затеи лишь туманно клубились в мечтах: народ только-только начал приодеваться в нормальные алмазки, недавно смастерили приличную чаровальню, Остроушка наконец-то организовала более-менее стабильное производство зелий - без ферм в Незере это было проблематично…
        Но самым главным было то, что Дикие земли без рейдеров не казались такими уж дикими. О семерых отщепенцах, которые ушли на запад в первый день после вайпа, не было слышно ни слуху ни духу, а остальной народ как-то удивительно сплотился и жил одной огромной коммуной, почти без конфликтов и напрягов. Наверное, на Дельте задержались какие-то особенные люди… Опять же - здорово помогал опыт бывших Мореманов, и в былые времена умудрявшихся жить без лишних организационных сложностей…
        Впрочем, Димм понимал, что бесконечно эта идиллия длиться не может: народу становилось всё больше, пожалуй, каждый третий уже и не знал как здесь было раньше, некоторые новички слишком легкомысленно относились к миру, не понимая, что игра игрой, но взаимоотношения между людьми-то - совершенно настоящие! Назревали и определённые противоречия, которые рано или поздно придётся урегулировать законами. Несколько раз Димм пытался сесть за написание идеального, насколько это возможно, устава для нового клана, но дело это было чересчур грандиозное и требовало многодневного обдумывания, а повседневных забот было слишком много.
        Как-то само собой получилось, что Димм, Горн и Остроушка оказались «у руля» в Нью-Спауне. Нельзя сказать, что они единолично принимали все решения и указывали кому и что делать, наоборот, важные вопросы обсуждались всем обществом, но по текучке все сами бежали к ним - насчёт графика дежурства на стене, насчёт планировки ферм и выделения участков под строительство, насчёт использования общественных запасов… Головняк был ещё тот. В короткие же моменты, свободные от административных забот, Димм заморачивался конструированием автоматики для общественных ферм или других сооружений. Он чувствовал, что его засасывает рутинная трясина, и его планы - разработать новые законы, проведать и пробудить Озёрную, а то, может, и на озеро Майн смотаться - становились всё более призрачными…
        Над всем этим висела мучительная неопределённость с перспективами: Кодер снова молчал.

        <Кригор>: Смотрю - проснулся? Я к тебе сейчас поднимусь.

        «О! Ребята из похода вернулись, пока я спал… Интересно, как Криг меня вычислил?»
        Отвечать Димм не стал, пока что лишние разговоры были роскошью - все добытые алмазы уходили на изготовление брони, оружия, инструмента.
        Вскоре хлопнула дверь.
        - Здорово! Как вы тут?  - голос Кригора звучал радостно, но слегка устало.
        - Прив. Да всё по-старому. Рассказывай.
        Кригор с Олимпом и Муравьём почти тридцать дней назад ушли к Восточному океану, и вот, наконец, вернулись.
        - Нету там ничего. Пусто…
        - Ну… Все ведь и так это знали. А город?
        - Оставалась всё-таки какая-то туманная надежда…  - Кригор вздохнул.  - Забытого города тоже нет, только равнина голая. Прикол хочешь?  - на месте земель Сивальдо - море сплошное, глубокое. А там - морская крепость. Так мы с Олимпом с отчаяния даже туда слазили. Едва концы не отдали! Обычная крепость, никаких загадок, одни стражи…  - он немного помолчал.  - Такие вот пироги с котятами. Пригорье пробудили, огородили слегка. Муравей Пьяное Поле оживил…  - Кригор хмыкнул.  - Знаешь, как оно у местных называется? Селение-среди-Холмов! Таких длинных названий я у них раньше не встречал. В общем, как-то так.
        - Ну что ж. Тоже результат. Теперь иллюзий не осталось.
        - Это точно… Но кое что интересное мы всё-таки нашли. Помнишь странные развалины на полдороги к Забытому?
        - Это фундамент такой огромной деревянной хибары?
        - Ага. Слушай, она, оказывается местная, сгенерированная. Здоровущий особняк, почти дворец. В три этажа, стекло, флаги; внутри - кругом ковры, масса комнат, библиотеки, статуи… Пришлось нам там повоевать не по детски. Причём охраняли его твари совсем незнакомые. Зубы какие-то, призраки… И главный там - типа ведьмы, но покруче будет…
        - Ого! Круче ведьмы?
        - В чёрном халате с золотом такой - вылитый колдун. Зельями не кидается, но вызывает летучих призраков крутых и зубы эти бродячие… Может, Кодер новых мобов добавил?
        - Хм. Не думаю… Он ведь не готовился к вайпу, для него это всё тоже, в общем, неожиданностью оказалось. Просто замок этот лесной, видимо слишком редкая штука… Что там интересного нашли?
        - Ну… В принципе - как обычно. Слитки, книжки чаровальные. Кольчужная рубаха попалась. Яблоко зачарованное одно… Мы Муравью всё отдали, он, знаешь - там ведь, на Дальнем остался, свой «посёлок среди холмов» поднимать…
        - Жаль. Но что поделать?  - Он всегда таким… самостоятельным был.
        Некоторое время они молчали, глядя на синеву за стеклом, на высокую гранитную морскую набережную.
        - А, слушай, чуть не забыл, удивительная штука: ты знаешь, что жители теперь иногда песни поют?
        - Чего-чего… Поют?!
        - Ну да! Мы в Пригорье услышали первый раз - опупели, честное слово! Уже деревню пробудили, заборчик поставили, это в первую ночь как раз… Ещё Муравей с нами был. И слышим - вроде звуки человечьи откуда-то. Потихонечку давай туда… А они в храм набились, помнишь, на северной окраине, старый… И - поют! Я даже записал, сейчас,  - Кригор порылся в инвентаре, достал блокнотик.
        Снова солнце спускается в лес
        Погулять по зелёным лощинам
        Смотрит лунное око с небес,
        Как чужие бредут по равнинам,
        К тёмным улицам без фонарей…
        Горе, если твой дом без дверей!

        Ночью жители прячутся в дом
        И богов вопрошают от страха
        Где же воин с алмазным мечом
        Наш защитник в кольчужной рубахе?
        Кто же всех нас спасёт от чужих?
        Свет зажжёт в переулках глухих?

        И спешит уж по чаще лесной
        И бежит по саванне широкой
        К нам на помощь наш славный герой!
        Он придёт и развеет тревогу!
        Лиходеев прогонит долой!
        И поселит в деревне покой.

        Гладколицый великан из-за большой реки!
        Гладколицый великан из-за большой реки!

        - Ох, нифига се! А про великана тут к чему?
        Кригор пожал плечами:
        - Откуда я знаю? Припев такой, они всей толпой подхватывают, орут счастливые. Так песня скорее заунывная, один кто-нибудь поёт четверостишие, а потом две строки остальные подхватывают, но не громко. А про великана они прям заливаются! Я, кстати, почему-то про тебя подумал сразу, как услышал. Помнишь, ты про своего поэта деревенского рассказывал?
        - Ещё бы. Семёна не забудешь! Но эти-то стихи на порядок покруче будут!
        - Ну, не знаю. Тех я не слышал, мне сравнивать не с чем. Ладно, пора, пожалуй… Знаешь, я что сказать-то ещё хотел… Крепы Сивальдо - нет. Старую Белую Таури - не вернуть. Здесь уже всё наладилось, дальше - текучка, всё по накатанной… Я Муравья понимаю; сам такой. Короче - уйду я наверное.
        Димм замер поражённый.
        - В смысле? Совсем? В реал?
        - Оу! Да нет, нет. Пока не всё так плохо,  - Кригор невесело засмеялся.  - Нет, просто пойду куда глаза глядят. На юг, например, джунгли твои поищу. А то ведь никто кроме тебя их и не видел никогда, деревья в Крепе - не в счёт… Или упрусь куда-нибудь за стотысячные корды: вдруг там-то самая красота и есть? Обживусь, алмов насобираю, глядишь, портальчик к вам оттуда организую. Может, вместе пойдём?
        Димм долго уныло молчал. Он понял, что Кригор уже всё решил для себя, подсознательно невольно отделяя себя от остальных: «портальчик к ВАМ…»
        - Веришь, вот прямо сейчас ушёл бы! Но… Всем уже что-то обещал; там какие-то дела незаконченные, здесь кому-то помочь нужно с электрикой разобраться… Люди… Столько зелёных! Просто бросить их всех? А Ушка? Можно, конечно, всё на Горна скинуть, он потянет, без вопросов, но некрасиво как-то получится…
        - Я понимаю. Что ж. Декаду-другую я ещё здесь буду, картинку на площади хочу закончить. Если чем помочь нужно будет - зови. Да…  - Кригор немного помялся, словно сомневаясь, стоит ли говорить.  - Смотри, что я из того колдуна выбил: - он передал Димму странную, как будто бы вырезанную из берёзы, фигурку.
        Димм поднял её, внимательно осмотрел. «Тотем бессмертия» - гласила надпись в инвентаре.
        Интересно… Бессмертия?
        - Занятно.  - Димм вернул фигурку Кригору.  - Ты раньше о чём-нибудь таком слышал?
        - В том то и дело, что нет. Оно действительно защищает? И как работает? Тёмное дело… А может, это прикол такой?
        - Ну, если оно из такого крутого и редкого чувака выбито, то наверное не прикол…  - Димм улыбнулся.  - Что ж. В Дальней Дороге у тебя будет возможность испытать.
        (Именно так «в Дальней Дороге», с большой буквы. Он был с ней знаком не понаслышке).
        После ухода Кригора Димм перекусил на ходу печёной картошкой и стал собираться на работу - нужно было заканчивать ферму арбузов и тыкв. Порывшись в сундуках, он не нашёл слизи для поршней, ругнулся, потом прихватил повторители, компараторы, побольше красной пыли, и пошёл к лифту.
        Едва он спрыгнул вниз, как жизнь набросилась на него во всей своей красоте. В просторном зале на первом этаже башни его поджидали, казалось, человек сто.
        - Димм! У меня раздатчик нифига не работает как надо, один раз выбрасывает и зависает…
        - Горн просил передать, что новичками сегодня заняться не сможет, вот двое поджидают, я экскурсию им провёл…
        - Никель вчера в аду сгорел, потерял все доспехи, как ему теперь?
        - Что мы решили-то - новую башню начинаем или южную стену переносить будем?..
        - Димм! Повлияй на Остроушку, она зелий не даёт, а нам в поход пора…
        - Так! По пор-рядку! Вы про какой поход?
        - В Тусу бывшую, Капище местных срочно исследовать нужно, пока никто там деревни не пробудил! На той декаде же обсуждали!
        - Секунду…

        <Димм> (14/40, OstroUshka): Лен, а что ты там зелья в Тусу зажала?

        <OstroUshka> Фиг! Я выдала им треть всех наличных запасов! Хари потрескаются! У меня на караульных не хватает! А слеза гаста кончилась, а в ад идти не с кем!

        <Димм> (15/40, OstroUshka): Понял. Кстати: Олимп с Кригом вернулись, попроси кого-нибудь из них, смотайтесь за слезой по-быстрому…

        - Ребята, нельзя же так. Вы треть всех запасов на пятерых получили, а нас тут три сотни остаётся, ну должна же быть справедливость?
        - Так четыре регенерации на пятерых, как это? Не, мы, конечно и вообще без зелий можем пойти, если наука у нас побоку и никому не нужна…
        - Ладно, не бузите.  - Димм снял у себя с пояса бутылку с оранжево-розовой жидкостью и отдал настырным исследователям.  - Это - всё чем могу… Да, забегите в Холм, там Кузьма новые мечи продаёт, очень неплохие, в три зачарки.
        - А изумруды?!
        - Совесть имейте! Разберётесь… Так… Никель - сам виноват, в следующий раз осторожнее будет. Теперь или самостоятельно пусть доспехи добывает-крафтит-чарит или в общую очередь. Насчёт стройки: башню, башню, решили же! У южной стены, да. Где новички? Со мной парни, по дороге поболтаем. Кулибин! Пойдём, покажешь раздатчик свой…
        Выходя из зала, Димм зацепился взглядом за копну рыжих волос и яркие зелёные глаза. Он расплылся в улыбке.
        - Имбирь! Наше вам, с кисточкой! Ты как здесь?
        - К вам и не пробиться ни к кому! Ни к тебе, ни к Остроушке…
        - Так ты ко мне? А чего же… Впрочем, понятно. Что случилось?
        Имбирь забавно поёжилась.
        - А пластинок бы… Синеньких. А то зелёных уже полсундука, а синих… Ну не одну же эту херню… ой… попсу слушать! А ещё у меня схемка на проигрывателе что-то глючит. И красной пыли бы. И блоки музыкальные нужны. И…
        - Я тебя обожаю! Вот честное слово, сегодня - уже не разорваться. Завтра после обеда, или даже ближе к ночи, попозже - я подскочу, схему глянем. Красную пыль… Ну, Рыжая, это же полдня делов - слазить накопать! Ладно, тоже прихвачу. По музыке - попрошу сегодня Настю десяток алмов тебе подкинуть. И это… когда ты уже ругаться прекратишь? Меня это в ступор вводит: ну как можно - ТАК петь и так материться? А насчёт пластинок - ну редко синие выбиваются… Я Горну напомню, чтобы как что - сразу тебе отнесли, лады?
        Димм вышел в город. Солнце уже поднялось почти до полуденной отметки. Рабочий день был в разгаре…
        КОГДА НЕВОЗМОЖНОЕ СТАНОВИТСЯ РЕАЛЬНЫМ

        Кодер объявился ещё дней через триста. Димм как раз находился в Незере. Олимп обнаружил там довольно странное местечко, и теперь рассказывал о возникшей у него идее.
        - Ну да! Самое интересное, что оно именно здесь, совсем недалеко от нулевых координат.  - Олимп ещё раз осмотрел потолок.  - Может быть, конечно, где-нибудь и другие такие места есть…
        Они стояли в небольшой комнатке, вырубленной в незерите под самым бедроком. Странность заключалась в том, что здесь «потолок» был не обычным, похожим на чёрную застывшую пену, а абсолютно гладким.
        - Так вот,  - продолжил Олимп.  - Если выложить ровный пол из обсидиана, и на нём лежмя заспаунить иссушителя, то эта тварь по идее должна застрять своими башками в бедроке! Потолок - ровный и деться ему будет некуда. Сломать его он тоже не сможет. И всё - гасить его спокойно. Хоть кулаками!
        - Ну, это ведь пока только предположение?
        - Вообще - да. Но стоит попробовать. Нам хотя бы одну звезду добыть, для экспериментов, а то ведь тогда во время сражения толком и не успели разобраться, что это за штуковины…
        - Лады. Отправим добровольцев по крепостям погулять, у нас всего одна голова иссушителя, а, насколько я понимаю, нужны будут три.
        Они направились к тоннелю, который вёл к порталу. И в этот момент нарисовался Кодер.

        <Кодер>: Димм. Хочу отвлечь тебя на какое-то время. На одну-две декады. Думаю, тебе это будет интересно.

        <Димм>: /Ты - капец, внезапный! То пропадаешь на полгода, то ни с того ни с сего… И мне ведь надо домой сначала добраться, народ предупредить… И это - мне что-нибудь взять?

        <Сервер>: Неизвестная команда.

        <Кодер>: Ничего не нужно. Секунду.

        Димм неожиданно оказался у себя в квартире на девятом этаже Первой башни, оставив ошеломлённого Олимпа в полном недоумении.

        <Димм> (3/50, Олимп): Извини, меня Кодер выдернул, добирайся один, осторожнее там.

        <Димм> (4/50, OstroUshka): Ушк, меня Кодер куда-то зазывает, не думаю, что это опасно, но две декады меня не будет, не теряйте. По поводу механизмов все вопросы к Шмелю, Ковалю или к Кулибину, ну а с остальным - разберётесь.

        <OstroUshka> Э-э-э! Погоди! Куда зазывает, зачем?

        <Димм> (5/50, OstroUshka): Понятия не имею, но сама понимаешь, отказываться - не резон.

        - Слышишь? Я готов.
        На несколько секунд наступила темнота, потом перед глазами проявилась картинка - сначала нерезкая, дёргающаяся, а потом…
        Он смотрел на мир с высоты птичьего полёта. Внизу убегала вдаль величественная извилистая река. По обе стороны от неё громоздились башни, купола, эстакады и виадуки огромного города, утопающего в бликах разноцветных стёкол и зелени парков. Мимо пронеслась какая-то птица, мерно взмахивающая большими буроватыми крыльями. Облака… Красота была невероятная!
        Птица? Внезапно Димм осознал, что мир - не майнкрафтовский, он был слишком детальным, слишком непривычным; и город был слишком похож на… Димм боялся поверить своим глазам.
        - Ка-а-ак?! Кодер, ты здесь?
        - Да,  - прозвучало у него прямо в ушах.
        - Это… Реал? Новосиб?
        - Да.
        На некоторое время Димм потерял всякую возможность что-то говорить и даже думать. Потрясение было столь велико, что ему захотелось пребольно ущипнуть себя за руку. Однако пошевелиться он не мог: он вообще не ощущал ни рук ни ног, и только взгляд подчинялся его воле.
        Наконец он немного пришёл в себя.
        - Как ты это сделал?
        - Перехватил управление одним из дронов общественного контроля и подключился к его камерам. Дальше - дело техники.
        - Охренеть…  - Раньше Димму даже не приходила в голову мысль, что такое возможно.
        Ну а почему нет? Вполне…
        Дрон тем временем спустился ниже, и уши Димма наполнились забытым, теперь - почти незнакомым гулом огромного мегаполиса. Димм снова потерял дар мысли и только смотрел, слушал, смотрел, слушал…
        Аппарат завис над крышей одного из небоскрёбов. За столиком небольшого кафе сидела невысокая девушка с длинными тёмными волосами, и серо-зелёными глазами. Одета она была в старомодные джинсы и какую-то просторную светлую цветастую блузку. Лицо её было прекрасным! Димм совсем забыл как выглядят настоящие человеческие лица… С некоторым недоумением он не обнаружил у неё над головой светящегося ника, потом сообразил, что в реале такая «опция» не предусмотрена.
        Она выглядела немного растерянной. Взгляд её медленно скользил по кипящей внизу городской суете, ветер слегка шевелил тёмные пряди волос. Перед ней стояла чашка с каким-то напитком, судя по размерам посудинки - кофе.
        - Это - Кей.
        - Кей?!! Как это возможно?
        - Ты знаешь фирму «Андроид Машинз»?
        Димм смутно припомнил из далёкой-далёкой прошлой жизни: да, да, была такая, специализировалась на изготовлении роботов-андроидов, помощников по дому. Он кивнул, точнее попытался кивнуть.
        - Я приобрёл у них андроида и загрузил туда матрицу Кей.
        - А… Она знает?
        - Да. Она полностью в курсе.
        В голове Димма всё смешалось. Внезапно появившийся после стольких дней молчания Кодер, эта фантастическая, невозможная ситуация с выходом в реал, а тут ещё Кей… Но он героически пытался выстраивать свои мысли.
        Получается, что и у него есть возможность… И у Остроушки… А Кей, как она выживет здесь, в незнакомом мире? Элементарно же нужно где-то жить… И потом, она же - уникум, аномалия, а если это обнаружится?..
        - За неё - не переживай,  - словно читая мысли, сказал Кодер.  - Я позаботился о самых важных вещах, а дальше, думаю, она справится.
        - Но… Почему такое решение? Почему ты для начала просто не дал ей тело в игре?
        - Ты же говорил, что разумное существо имеет право на собственный выбор. С майнкрафтом она вполне знакома, теперь ей нужно познакомиться с миром людей. А потом у неё всегда будет возможность выбирать.
        После долгой, долгой паузы Кодер продолжил:
        - Как ты понимаешь, у тебя тоже есть возможность выбора. Чуть позже я объясню как действовать вне игры, а дальше - всё будет в твоих руках. Ещё хочу тебе сказать: я не вижу смысла в моём возвращении на сервер. Нельзя дважды войти в одну реку. У меня появились новые планы. А Дельта… Я оставляю этот мир вам с Остроушкой.
        Димм догадался на что намекает Кодер, говоря о новых планах.
        Боже мой! Ему оказалось мало майнкрафта; кажется, он решил не мелочиться и взяться за реал… Бедный мир! Пришла беда откуда не ждали… Но Кей! Чёрт, она просто чудесна!
        Димму со страшной силой захотелось услышать её голос. Увы!
        Ну, ничего. Всё теперь впереди…
        КРОХОТНЫЙ ЭПИЛОГ

        Димм очнулся у себя в башне.
        Вокруг снова был привычный кубический мир. В интерфейсе светилась надпись:

        <Сервер>: Вам предоставлены права администратора. Для получения подробной справки введите /help

        - Так…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к