Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Ахрем Анна / Фатум: " №01 Копай Убегай " - читать онлайн

Сохранить как .
Копай - убегай! Анна Ахрем
        Фатум #1
        Семейные традиции - это хорошо… Если твой отец кузнец, в наследство тебе перейдет молот и горн. Если король - то скипетр и корона. Мой батя - деревенский некромант. В наследство мне достался неиссякаемый энтузиазм и старая лопата с нашим семейным девизом: «Копай и тикай!»

        Вместо предисловия

        Ах ты ж яцкая зима! Земля мерзлая - копать сложно. Вспотел… Жаль нельзя сделать паузу, отдохнуть, развести костерок и погреться. Почему нельзя? Да ясно вроде - деревня рядом. А в этой деревне наверняка найдутся вилы и парочка злых крестьян, которые не любят некромантов.
        Вообще, как человек воспитанный в религиозной семье я их отчасти понимаю и даже не осуждаю. Ясное дело - кому понравится, если давно умерший родич на ночь глядя постучит в окошко хаты. Тут и кондратий прихватить может.
        Невольно окинул взглядом окрестности. Удачное местечко. Небольшой погост в густом лесу. Деревенька пусть и на виду, но далековато. Случайных прохожих здесь быть не должно, тем более ночью. Как говорится, благодать.
        Лопата очередной раз ударилась в мерзлую землю. Послышалось системное сообщение:
        Вы прокачали навык землекопа до пятого уровня. Хотите поменять профессию?
        - Вашу ж мать!
        Мои матюки разнеслись по всему погосту. Нет, ну вот что я делаю не так?..

        Глава 1. За неделю до этого

        - Макс, это вы? Здравствуйте.
        Улыбчивый русоволосый парень протянул мне руку для знакомства. Осторожно пожал ее, стараясь унять при этом дрожь в пальцах. Нервничаю. Еще бы! Зарплаты в «Империи» такие, что ого-го.
        - Меня зовут Алекс. Приятно познакомиться. Понимаю, что все это кажется не совсем реальным, но все более чем серьезно. Вы нужны нам.
        Я сел на любезно предоставленный Алексом стул. Если бы мне этот стул не предоставили, думаю я бы здесь и сейчас сел прямо на пол. Надо же! Я нужен «Империи»! Про себя благословил того чертика, который дернул меня заполнить этот дурацкий тест в интернете. Триста вопросов и два часа убитого времени! Неужели это все было не зря? Ах, купите меня с потрохами!..
        Алекс в это время приглядывался ко мне, не спеша рассказывать что и как. Хм… Здесь любят драматические паузы? Ну и ладно, я тоже помолчу! Уставился в бок, зевнул, стал разглядывать футуристическую мебель в кабинете.
        «Империя». Никогда здесь не был. Новая игрушка для нового времени с полным погружением в реальность. Лет десять назад, когда она вышла, стала настоящей бомбой. Полное погружение в вирт, драконы, герои, приключения! Об этом мечтал каждый мальчишка. Ну и я само собой ныл и завидовал. Правда, если остальные пацаны ныли об этом громко, мне приходилось шепотом. Батя мой - священник. Реликт уходящего времени, так сказать. Этакий камень, весь покрытый мхом из собственных убеждений и всякой религиозной чепухи. Если бы я или моя сеструха за столом открыли в то время рот об этой самой игрушке, то так бы и закрыли его. А поныть ой как хотелось! Это я как сейчас помню, пусть и десять лет прошло. А тут гляди ж ты. Мечты имеют свойство исполняться. Я им нужен.
        Взглянул на Алекса. Потешный тип. Тоже со мной интерьеры разглядывает. Решил сам начать разговор:
        - Случайно в интернете наткнулся на ваш тест. Прошел его, мне на почту пришло письмо с приглашением от вас. Расскажите, что «Империи» может быть нужно от меня?
        Алекс растерянно улыбнулся. Стало заметно, что он сам толком не знает с чего начать разговор.
        - Понимаешь, Макс… Я могу тебя называть просто по имени на «ты»?
        Я кивнул парню. И правда. Мы с ним одного возраста. Ни к чему формальности, тем более разговор наметился непростой. Алекс продолжил:
        - Ты нужен не совсем «Империи». Ее как игрушку мы уже десять лет обкатываем, и там пока нужны для работы только специалисты узкого технического профиля. У нас наметилась новая игра, информация о которой, как ты сам понимаешь, совершенно секретная. Сейчас, если ты согласен работать на нас, мы дадим тебе подписать пару бумаг о неразглашении…
        Новая игра? Ну надо же! Это же здорово! Я буду одним из первых в новом виртуальном мире!
        Алекс протянул мне кипу бумаг, среди которых оказался трудовой контракт. Интересно. Меня не о чем не спросят? А как же собеседование? Или тот самый тест выяснил уже все, что им нужно? Решил не выеживаться и все подписал сразу. «Империя» на рынке уже десять лет. За это время она успела стать одним из монополистов, и я буду дураком, если не ухвачусь за этот шанс.
        Алекс, видимо, оценил мое доверие компании. Не откладывая в долгий ящик, он начал:
        - Игра «Империя» - наша главная гордость, наше детище, хлеб компании. На рынке она уже лет десять. За это время у нас появились представительства по всему миру. На нас работает огромная куча народа, ну это и так понятно,  - махнув рукой Алекс встал и начал ходить по комнате.
        Я улыбнулся. Чего он разнервничался то? Не на презентации вроде. Подумалось, если сейчас скажу ему что-нибудь, будет только хуже. Решил не перебивать.
        - Понимаешь, Макс, сюжет «Империи» шлифовался и шлифуется годами. Еще до начала разработки продумывался подробно сценарий. То же самое происходит и сейчас. За это время было написано куча новых локаций, персонажей, сюжетных линий. Что-то вошло в «Империю», а что-то просто откладывалось в одну общую папку на сервере. Эта папка копилась, полнилась чем-то новым, тем, что было отклонено руководством по разным причинам. Основные из данных причин - излишняя жестокость, тупость или извращенность. Года три назад в один из дней кому-то из программистов шутки ради пришла в голову идея сделать из всей этой кучи единое целое. Так появилась новая игра, которая стала чем-то вроде отдушины для персонала. Наши сотрудники по всему миру стали опять же шутки ради дополнять ее, доделывать, обкатывать там сюжеты «Империи». Руководство не было против. Ну а почему нет? Зачем мешать творческому порыву сотрудников?
        Алекс сделал паузу. Налил воды в стакан, видимо для того, чтобы промочить горло. Я задумался. Надо же. Новая игра. Интересно, как долго они держали ее в секрете?
        Мой собеседник как будто прочел мои мысли:
        - Первыми о новой игре узнали випы. Випы - ну в смысле наши VIP аккаунты, VIP клиенты, которые платят за сто процентное погружение в разы больше остальных. Ну ты и так знаешь…
        Еще бы я не знал. Даже простой аккаунт с капсулой для игры в «Империю» стоил как самолет. Позволить себе VIP могли только мажоры.
        - Сам понимаешь, отказывать себе в чем-либо они не привыкли,  - взгляд моего собеседника затуманился, и я понял, что он вспомнил что-то личное,  - Так было и тогда. Нам предлагали любые деньги для доступа в новую игру, и руководство со временем сдалось. Деньги были уплачены, куча документов о неразглашении было подписано, аккаунты подготовлены. Випы начали играть на потеху всем нашим сотрудникам. Теперь уже настала наша очередь злорадствовать. Мол, хотели - получите распишитесь. Новая игра - она же совсем не похожа на «Империю»…
        Алекс внезапно встрепенулся, и сказал:
        - Слушай, а чего зря трепаться то? Давай я тебе все покажу.

        Глава 2. Здравствуй, Фатум

        Алекс меня привел к моей капсуле. Так и сказал: «Это твоя капсула». Чудом не разрыдался там от радости, увидев пометку о стопроцентном погружении. Эх, мечты детства. Как удачно все сложилось-то! Увидев мое легкое шоковое состояние, Алекс улыбнулся, ободряюще похлопал меня по плечу со словами:
        - Как зайдешь, система тебя спросит, готов ли ты ответить на вопросы анкеты. Там сбоку будет кнопочка - загрузить анкету из архива. Так и сделай - в архиве капсулы висит единственная твоя анкета, та самая на триста вопросов, которые ты отвечал. В принципе, если хочешь, можешь ответить и заново. Результат от этого существенно не изменится…
        Я недоуменно глянул на собеседника. Этот весь огромный идиотский тест оказался анкетой для начала игры? Фига себе у вас тут недоработочки! Ну и ладно. Сейчас сам все увижу. Капсула закрылась, и я погрузился в темноту. Заиграла мягкая ненавязчивая музыка. Меня поприветствовал женский голос системы:
        Вас приветствует Фатум. Вы готовы ответить на вопросы анкеты?
        Надо же. Фатум. Отметил про себя, что во время разговора Алекс ни разу не обмолвился о названии новой игрушки. Ну вот и познакомились, Фатум. Решил не мудрствовать заново с тестом и нашел ту самую кнопочку о загрузке из архива анкеты.
        За те пару минут, которые игра переваривала мои ответы на вопросы, капсула развлекала меня мягкой приятной мелодией. Внезапно музыка прервалась. В тишине послышался уже знакомый голос системы:
        Семейные традиции - это хорошо… Если твой отец кузнец, в наследство тебе перейдет молот и горн. Если король - то скипетр и корона. Мой батя - деревенский некромант. В наследство от него мне достался неиссякаемый энтузиазм и старая лопата с нашим семейным девизом: «Копай и тикай!»
        Фатум Вам присвоил класс - деревенский некромант.
        Сказать, что я удивился - это ничего не сказать. То есть у меня совсем нет возможности выбрать? Именно деревенский некромант? А если я пройду заново злополучный тест? Вспомнились слова Алекса о том, что «результат от этого не изменится». Ну надо же! Интересно, а у этих самых випов был выбор?
        Голос системы прервал мой внутренний диалог:
        Фатум предлагает выбрать вам имя персонажа. Внимание! Имя должно быть достаточно деревенским и достаточно некромантским, чтобы соответствовать Фатуму.
        Вот с этого я вообще выпал. В смысле, достаточно деревенским и достаточно некромантским? Легкий шок сменился иронией, разыгралась фантазия. Я решил тупо поугорать, ввел: «Мертвый Аграрий». Система дурацкого юмора не оценила. Женский голос мне поведал:
        Имя не соответствует Фатуму. Введите другое.
        И чем это, вашу ж за ногу, не соответствует мой Мертвый Аграрий?! Разобрала злость. Стал пробовать разные варианты. Ни Зомби Пахарь, ни Лютый Староста, ни Черный Колхозник системе отчего-то также не приглянулись. Я начал терять терпение. Игрушка как будто ощутила мой настрой. Женский голос решил дать мне подсказку:
        Рождаясь, мы получаем одно имя от родителей. Остальные имена нам дают люди и мир. Для рождения вашего персонажа в Фатуме выберите имя из одного слова.
        А сначала нельзя было об этом сказать?! Выдохнул. Злость отпустила. Стал думать. Значит имя из одного слова, да? Это как загадки на соображалку. Итак, что общего у некроманта и крестьянина? Хм… Может любовь к земле? Земля… Грунт! Решил попробовать. Система не подвела:
        Вы выбрали имя Грунт. Имя соответствует Фатуму. Добро пожаловать.
        В глазах на мгновение все потемнело. Ощущение было похоже на погружение в воду. Я как будто вынырнул в ночную прохладу леса. Отдышался. Стал осматриваться по сторонам. Никогда до этого не играл в такие игрушки, тем более со стопроцентным погружением. Слышал об этом миллион раз, но даже не подозревал, что все вокруг будет таким реальным и живым.
        Зябко укутался в свой темный балахон. А чего еще я ждал от некроманта-недоучки? Мехов и соболей? Это вряд ли. Яркая луна освещала лес, который полнился массой звуков. Крики ночных птиц, шуршание ветра в кронах деревьев, волчий вой вдалеке. Именно он меня и вывел из ступора. Волки! Они тут могут быть, а что у меня из оружия? Ну конечно же! Как я мог забыть? Осмотревшись я увидел рядом лопату. Взял ее в руки. Голос системы оповестил меня:
        Лопата деревенского некроманта. Родовой артефакт, привязанный к игроку Грунт. Уровень первый.
        Ну что ж. Стал осматривать свой родовой артефакт. Ничего особенного. Лопата как лопата. Удобная вроде. Деревянная ручка, внизу уже знакомая надпись «Копай и тикай!». Хм… А не так уж и плохо! Вспомнил игрушки, в которые мне доводилось играть на компьютере. Не то же самое, но опыт может пригодиться. Вообще в руках у меня могла оказаться банальная деревянная дубинка, а тут целая лопата! С оружием разобрались, а что с остальным?

        Глава 3. Первые шаги

        Логика и пусть и минимальный игровой опыт подсказывали, что в самом начале нужно разобраться с управлением любой игрушки. Где-то у меня должен быть дневник, рюкзак, карта нового мира. С рюкзаком оказалось проще всего. За плечами у меня висел нехитрый вещевой мешок из грубой ткани. Внутри оказалось кресало для разведения огня, краюха хлеба, бутыль воды и шесть серебряных монет. И на том, как говорится, спасибо.
        Со всем остальным оказалось уже сложнее. Ни дневника, ни карты под боком не оказалось, хотя я старательно облазил ближайший кустарник. Решил сделать паузу и обдумать всё. Развел костерок, чтобы слегка погреться, а заодно отпугнуть волков, если они решат со мной познакомиться поближе. Мысли были не самые радужные. Ну вот как я без карты из этого леса выйду? Да и вообще, что мне делать дальше? Нужно ли вообще куда-то идти? Может мне людей сторониться, если я некромант? Люди ли здесь в этом мире? Может он сплошняком из гномов и эльфов, а я один тут такой? Надо срочно обо всем расспросить Алекса! Знать бы еще, как отсюда выйти. Вот ересь!
        Я настолько погрузился в свои невеселые мысли, что даже не услышал шуршания кустов рядом со мной. Когда спохватился, было уже поздно. Ко мне прямо к огню на небольшую полянку между деревьями вышел огромный медведь. Вышел. Перекинул лапы через бревно, на котором я грелся у костра. Уселся рядом со мной на человеческий манер, протянул передние лапы к огню и сказал:
        - О, костерок! Ништяк! Я погреюсь тут с тобой, мужик, ты не против?
        Если честно, у меня даже пропал дар речи. Первые пару минут я не моргая смотрел на это косматое чудище, потом что-то хотел сказать, закашлялся и просто кивнул. Зависло неловкое молчание, во время которого я искося разглядывал зверюгу. Грязная плешивая махина для убийств сидела рядом со мной на бревнышке в ночном лесу. Это ли не повод начать беседу?
        - Меня это… Грунт зовут…
        Чудище повернуло в мою сторону морду и недоуменно глянуло на меня:
        - А я медведь. Не видно что ли?  - мой собеседник почесал когтистой лапой бочину, а затем добавил,  - Ты новенький здесь, да?
        - Ага, вот только зашел никак разобраться не могу…
        Пришла неожиданная мысль, что зверюга сейчас растолкует мне что до как, расскажет и покажет, где этот самый дневник и карта, что это за мир вообще. Кстати, может он также игрок? Решил спросить об этом в лоб:
        - Ты игрок? Расскажи мне, что и как! Я только появился здесь и не знаю, где я и куда идти…
        - Ну ты даешь, мужик! Я же тебе сразу сказал - я медведь. С меня такой же игрок, как из тебя лесная зверюга!
        Косолапый рассмеялся мягким бархатистым смехом и как-то по-доброму с жалостью на меня посмотрел. Я почувствовал себя ну уж очень глупо. И правда, чего я хотел от медведя? Укутавшись в свой балахон, я уставился на огонь. Мишка как будто сжалился надо мной:
        - Да ладно тебе. Не дуйся. Тут все как в жизни. Почти. Никаких тебе подсказок, никакой карты. Зачем они тебе, если все равно Фатум тебя ведет? Иди куда хочешь, и делай, что хочешь, а там видно будет,  - косолапый внезапно задрал лохматую морду вверх и посмотрел на ночное небо.  - Эх, красота-то какая! Ты это, Грунт, романтик по жизни или как?..
        Вот кто бы мне сказал, что я буду в ночном лесу с медведем о романтике разговаривать… Решил взять пример с косолапого - посмотрел на звезды. И правда красиво. Я ни бельмеса не понимаю в астрономии, но даже и без этих знаний я понял, что такое небо не увижу там в своей реальной жизни нигде и никогда. Яркую крупную луну дополняли россыпи звезд, которых было раза в два больше, чем я мог увидеть на небе в ясную ночь.
        Сбоку послышался голос моего собеседника:
        - Здорово, правда?.. А ты тут хандрить вздумал. И это, если надо тебе задание - давай дам тебе. У меня через месяцок именины будут - принеси мне лукошко малины сюда, прямо на эту полянку. Мелочь - а приятно…
        Система порадовала меня сообщением:
        Вами получено задание «Именины» от персонажа Косолапый. Принять или отклонить?
        Не успев даже толком разобраться, я согласно кивнул. Видимо, для принятия задания моего кивка было достаточно, так как женский голос продолжил:
        Вы приняли задание «Именины» от персонажа Косолапый. Награду за выполнение определяет Фатум. Наказание за невыполнение определяет Фатум. Отношение персонажа Косолапый к вам улучшилось. Теперь вы друзья.
        Медведь, пока я рассеянно моргал и переваривал случившееся, встал с бревна и засобирался в лесную чащу обратно:
        - Ну вот и ладненько… Хороший ты мужик, Грунт. Не буду тебя жрать…
        В смысле «не буду жрать»?! Ни фига себе! А он что, собирался?! В темноте леса затрещали кусты. Я только успел крикнуть вдогонку:
        - Эй, как хоть выйти отсюда? В смысле из игры?
        - А ты еще не понял? Тут все решает Фатум…
        Видимо, этот самый Фатум решил сжалиться надо мной - я ощутил прилив невидимой холодной волны, и очнулся в своей капсуле. Нажатие кнопки. Открытие.

        Глава 4. Рождение Фатума

        Возле капсулы Алекс встречал меня уже не один. Недалеко прямо за монитором компьютера расположился рыжеволосый полный паренек. Его я уже увидел со спины. По тому, как вздрагивали его плечи, я понял, что он беззвучно угорает.
        Алекс также своего веселья не скрывал. Протянул мне дымящийся пластиковый стаканчик со словами:
        - Макс, ты вообще красавчик!
        Всё происходящее со мной эти двое видимо имели счастье наблюдать на этом самом мониторе. Я отхлебнул из протянутого мне стаканчика. Кофе. Крепкий. Как я люблю. Отдышался. Голова просто пухла от всевозможных вопросов. Еще жутко хотелось есть.
        Парень за монитором развернулся ко мне и протянул руку для знакомства:
        - Меня Ян зовут. Если будут какие-то технические вопросы - это ко мне. Алекс у нас больше по набору персонала…
        Я глянул за спину Яну на монитор. Моя догадка подтвердилась - на весь экран располагался мой игровой персонаж, который по сути был копией меня в жизни. Из новенького на мне было только шмотьё. Некроманские балахоны определенно мне не к лицу. Возникало ощущение, будто бы я стырил у своего бати рясу послушника и в таком виде решил пойти копать огород - лопату мой игровой персонаж на мониторе держал в руках.
        В остальном это была моя копия - средний рост, темные волосы, серые глаза. Лопоухий вот только слишком… Или я и правда такой? Руки непроизвольно потянулись к ушам. От размышлений отвлек голос Алекса:
        - Ян, все потом! Не спеши! Макс наверняка голоден, как волк!
        Живот подло заурчал, и я окончательно смутился. Как оказалось - зря. По дороге в столовую Алекс мне объяснил, что голод после игры обычное дело. Уже на месте он мне заказал огромную порцию. Себе взял только кофе. Мы уселись на крайний столик возле окна, где я набросился на еду. Алекс продолжил свой рассказ:
        - Начать всё, наверное, нужно с Фатума - мы с Яном видели, что ты уже познакомился с ним. Так вот, Фатум - это не совсем игра, это программа. У игрушки пока названия нет. Между собой мы ее раньше называли Свалкой, потому что скидывали туда просто все и вся. Программу Фатум разрабатывали в начале для Империи как своеобразное дополнение к игре, которое должно было подстраивать сюжет полностью под характеристики игрового персонажа. Самое потешное в этом то, что делали Фатум как раз для тех випов, которые плохо играли. Вот представь - купил какой-то депутатский сынок капсулу с виртуальной игрушкой, пробует пройти её. А тут ни в какую! Не идет у него - прокачки ноль, а неприятностей уйма. А в чем дело? Просто характер у этого депутатского сынка не как у рыцаря или храмовника. Вот если бы он сразу выбрал персонажа вора или торговца - поперло бы.
        На бумаге задумка была хороша. Фатум должен был создавать випу свой уникальный класс, подбирать и создавать ему для этого класса уникальные задания, давая при этом также уникальные новые характеристики игровому персонажу. На деле же вышла полная лажа. Презентация Фатума провалилась с треском. Представь - этот самый депутатский сынок ложится в капсулу для полного анализа, проходит совершенно нелогичный огромный тест, после чего программа выдает ему класс «Продажный жлоб»…
        Я на этом месте рассказа я поперхнулся. Действительно - только чудом «Империю» после этого не разнесли. Алекс продолжил рассказывать:
        - Дело в том, что Фатуму добавили совершенно новые для игровой программы характеристики - самообучение, самокоррекция, доступ в открытый интернет. Без всего этого программа просто бы не смогла генерировать новые классы и задания под них. Всё списали на техническую ошибку. Ситуацию чудом замяли, извинились, ну а Фатум закинули, как ты можешь догадаться, на эту самую Свалку. После этого стало твориться что-то невообразимое. Если честно, до Фатума Свалка как игра была так себе - куча разрозненных локаций, никакой общей идеи - сплошной набор ошибок и плоских шуток. Фатум это всё упорядочил и буквально у нас на глазах за короткое время создал новую уникальную игру. Компания стояла на ушах - это все было похоже на чудо. Как раз тогда и произошла эта самая утечка.
        Картина в голове стала проясняться. Как мне доводилось слышать, все презентации новых программ в «Империи» проходили достаточно в узком кругу, ибо технологии могли просто украсть. Конкуренция на игровом рынке бешеная. Тем более после случившегося на презентации любую информацию о Фатуме наверняка постарались замять, чтобы сгладить неловкость. Потом это самое чудо, рождение буквально из ничего новой игры. Учитывая, что у этих самых випов наверняка везде свои люди, утечки было просто не избежать. Это как снежный ком. Удивительно, что о новой игре не узнали уже остальные пользователи. Ах, да! Как же я забыл! Бумаги о неразглашении…
        Собраться с мыслями никак не получалось. Если бы не Алекс, я бы даже забыл о большинстве вопросов, которые неоформленными крутились в моей голове.
        - Ну а дальше ты уже знаешь,  - мой собеседник допил свой кофе и продолжил.  - Мажоры надавили на руководство, купили аккаунты и начали играть. Две трети уже после первого захода в игру прибежали с просьбами продать карту, новый класс персонажу, оружие, да и вообще любую информацию. Мы им рассказали, как есть. Игра всё делает сама, любая информация неактуальна, ибо коррекция происходит постоянно. Вот как ты думаешь, что випы после этого сделали?
        Я недоуменно глянул на Алекса. Усталость давала о себе знать. Видимо, он почувствовал и стал закруглять нашу беседу:
        - Самое страшное, Макс, что ничего. Просто затаили обиду. А что они сделают? Документы то все подписаны, а деньги, причем огромные, заплачены. Вот и руководство после этого дало установку без лишнего шума собрать нашу техническую группу для прохождения Фатума, а как и зачем, будем разбираться уже завтра. Тебе пора домой - отдыхать и переваривать услышанное. На проходной забери свой постоянный пропуск - он уже там. Завтра Ян будет ждать тебя возле твоей капсулы. Приходи, как будет удобно - он на месте с утра до вечера.

        Глава 5. Home, sweet home

        Сказать, что я устал как собака - это по сути ничего не сказать. Эмоционально день меня вымотал так, что я просто валился с ног. Наверное, поэтому возле «Империи» взял такси не в свою съемную квартирку, а именно до отчего дома. Захотелось, что ли, поесть домашней еды и выспаться за городом, без крикливых соседей и шумов проезжающих машин.
        Только когда уехал учиться в мегаполис, полюбил эти самые поездки в пригород. Они меня всегда настраивали на философский лад. Сегодня в особенности. Футуристические картины офисов «Империи» постепенно сменились более обыденным пейзажем за окном. Затем на горизонте показался наш домик, который отец мой когда-то давно построил прямо здесь возле небольшой церквушки.
        Все-таки удивительная штука время. Казалось бы - технический прогресс и новая волна интереса к виртуальной реальности перечеркнут полностью любые религиозные предрассудки. Ан нет. Все вышло даже наоборот. Я сам это все помню из своего детства. У нас был относительный достаток в семье, чего не скажешь о всех моих знакомых и одноклассниках. Как только стали появляться игрушки с полным погружением в реальность, вопреки всем ожиданиям и логичным прогнозам, паствы у моего папани только прибавилось.
        Что ни говори, а люди не меняются, не смотря на весь научный багаж за плечами. Мы с Маринкой - моей сеструхой - выросли в той еще атмосфере религиозного мракобесия. Может быть поэтому загадочный Фатум обозвал меня «деревенским некромантом»?.. Кто знает, может в этом больше правды, чем мне кажется на первый взгляд? Машина подъехала к нашему домику уже затемно. В окнах кухни горел яркий свет. Ужинают наверное. Я как раз вовремя…
        Дома моему глазу предстала самая что ни на есть традиционная патриархальная картинка, знакомая мне с детства. Мамка накрывала на стол, батя сидел рядом, и почесывая густую бороду ждал ужина. Болтали о чем-то, но как только я зашел, сразу же переключились на меня.
        - Ой, Макс, ты не предупредил, что приедешь! Я бы тебе чего вкусненького приготовила,  - вытирая мокрые руки полотенцем подскочила ко мне мамка.
        - А мне значит ты невкусненькое приготовила!  - батя нахмурил густые брови, а потом не выдержав долгой драматической паузы рассмеялся.
        Пожал ему руку, обнял мамку, уселся за стол:
        - Да я внезапно вот решил заехать, заберу кое-что из своей комнаты…
        Эмоции сегодняшнего дня творили со мной удивительные вещи. Подумалось, если бы мой батя решил поиграть в эту новую игру, Фатуму бы пришлось ему выдумать класс «Старый Черт» или что-то в этом духе. Всегда поражался его пронырливости. Мамка моя - наоборот - человек на удивление спокойный и рассудительный. Она - учительница в начальной школе. Сам я - такая ирония судьбы - учился как раз не у нее в классе. Те редкие мои знакомые, которых она когда-то давно учила читать и писать, отзывались о мамке моей по-доброму. Приветы через меня даже ей передавали.
        Я смотрел на своих стариков и думал, что не зря в народе говорят о том, что эти самые противоположности сходятся. Хотел было рассказать о впечатлениях дня, но вовремя себя одернул. Не то чтобы мой батя был весь из себя такой искренне верующий. Честно говоря, я даже подозревал, что таких атеистов как он надо еще поискать. Просто мой старик ну до одури любит спорить, а настроения на очередную полемику у меня не было никакого.
        Наспех перекусил и пошел спать. По дороге в комнату пробежала мыслишка заглянуть в нашу домашнюю библиотеку - поискать хоть что-нибудь об этой самой некромантии. Книжек религиозной и околорелигиозной тематики у нас дома уйма. Имела место быть также мистика и всякая чертовщина. Батя на этот счет нам всегда говорил, мол, врага нужно знать в лицо. Мы с Маринкой подозревали, что причина опять же кроется в батиной любви к спорам и всевозможным дискуссиям. Аргументы все он обычно подкреплял цитатами и отсылками к книгам, чем удивлял нас постоянно. Учит он это всё что ли? Фиг его знает. Просто, наверное, цепкий ум и хорошая память. Эх, такую голову бы да в научное русло - цены б ему не было.
        Зашел в зал, осмотрел книжные полки. Знакомая с детства библиотечка. Тут я с сестрой зависал днями и ночами. Тут, видимо, и начитался всякой мути, от которой виртуальные игрушки стали на меня обзываться нехорошими словами. Зевнул. Схватил с полок навскидку пару книг и поплелся спать. Все потом, а теперь отдых.
        Мои утром не будили меня, за что им огромное спасибо. Оба просыпались в зверскую рань. Мамка - в школу, батя - на службу в церковь. Проснулся на удивление отдохнувшим и свежим. На столе от мамки лежала записка с инструкциями, где искать завтрак. Улыбнулся. Что-что, а еду в этом доме от меня не спрячешь. От Маринки, впрочем, тоже. Мы с ней с детства любили по ночам совершать совместные набеги на холодильник. Кстати, интересно, как там у нее дела? Наведаться надо будет, что ли, к ней на днях - как раз ей про «Империю» рассказать можно. Завидовать будет мне еще небось.
        Мысли об «Империи» настроили меня на рабочий лад. Быстро собрался, закинул в рюкзак найденные вчера книги и поплелся на автобусную остановку. Сегодня меня ждала вторая попытка познакомиться с Фатумом.

        Глава 6. Вторая попытка

        Алекс был прав - Ян уже был на месте, когда я пришел к своей капсуле. Он явно скучал, пил, позевывая, свой кофе. Для себя я решил, что сегодня не доставлю ему удовольствия ржать надо мной. Сегодня я буду готов к неожиданностям и попробую разобраться во всем сам.
        Поприветствовал Яна пожатием руки. Улегся в капсулу. Погружение. Фатум.
        Вынырнул я опять в прохладную свежесть леса. Место было прежним. Мой костерок погас, а вечернюю темноту сменил туманный рассвет. Оглядевшись по сторонам, я взбодрился быстрой зарядкой и, схватив свою лопату, пошел наугад к ближайшим кустам. Если меня ведет Фатум, почему бы не посмотреть, что он для меня приготовил?
        Уже через час бодрой ходьбы энтузиазм покинул меня. Похоже Фатум для меня приготовил скуку, холод и мокрые от утренней росы горы бурелома. Подумалось, что даже рад был бы встрече с волком или на худой конец с зайцем. Однообразие начало меня несколько напрягать.
        Уже на исходе второго часа я, размахивая перед собой лопатой, лупил от скуки по мокрым кустам, продираясь непонятно куда и непонятно зачем. Выдохся. Вспомнил, что у меня в моем заплечном мешке было немного воды. Прильнул с жаждой к стеклянному сосуду. Уже допивая последние глотки услышал за спиной голос:
        - Милейший, бутылочку не выбрасывайте…
        Резко оглянулся назад. Вот что тут за мания у всех - подкрадываться со спины! Ненавижу такое!
        А за спиной у меня оказался неопрятный мужичок с авоськой пустых бутылок. Бомж - на вид это был именно он - протягивал ко мне руку в просящем жесте, мол, дай бутылку, тебе же не жалко. Мне и правда было не жалко, но подумалось, что как только я ему отдам этот самый священный Грааль, бомж просто растворится в ближайших кустах, как Косолапый вчерашней ночью. И буду я опять несколько часов махать перед собой лопатой, топая неизвестно куда. Прокашлявшись, обратился к мужичку:
        - Я это… И бутылку тебе отдам, и денег даже, ты только скажи, как выйти отсюда!
        Мужичок похлопал глазами, а потом добил меня окончательно:
        - Зачем денег? Не надо мне денег! Я сам тебе серебрушку дам… Я Жора Телепорт. Меня тут все здешние знают. Нужно тебе куда-нибудь - допей бутылочку, а потом не выбрасывай, меня жди… Тут уж я появляюсь, даю серебрушку и отправляю, куда нужно…
        Жора стал хлопать себя по дырявым карманам в поисках этой самой серебрушки. Я переваривал все сказанное им выше. Окей. В этом Фатуме все наперекосяк. В нормальной игрушке ты приходишь к телепорту и сам платишь по тарифу. Тут, видимо, наоборот - телепорт приходит к тебе, а затем еще и платит. Ну ни фига ж себе! Какому идиоту пришла в голову такая идея? Не диво, что она оказалась на Свалке! Скумекав, что тут попахивает халявой, обратился к Жоре:
        - Перенеси меня в ближайший населенный пункт!
        Легкий порыв ветра. Секундная заминка. Мы с мужичком стояли теперь не в лесу, а перед небольшой деревенькой в пару покосившихся дворов. Система порадовала меня сообщением:
        Кто ищет, тот всегда найдет! Вы нашли выход из леса. Отношение персонажа Жора Телепорт изменилось к вам. Теперь вы друзья. Фатум вам присвоил звание - «Милейший».
        Пока я, хлопая зенками, оглядывался по сторонам, Жора уже нашел в своих карманах серебрушку, и, протягивая её мне, напомнил:
        - Милейший, бутылочку все же не выбрасывайте…
        Откашлявшись, я протянул Жоре пустой стеклянный сосуд и спросил его:
        - Это… Раз ты уже здесь, ты можешь перенести меня куда-нибудь опять? Я как-то погорячился с «ближайшим населенным пунктом»…
        Мужичок важно кивнул мне:
        - Конечно можно! Сейчас вот еще серебрушку в кармане найду, а то без нее никак…
        Жора опять начал охлопывать свои карманы, повторяя что-то из разряда «сейчас, сейчас» и «вот я уже». Шла минута, вторая. Вожделенная серебряная монетка никак не находилась. Я скептически смотрел на все старания мужичка:
        - Слушай, а что происходит, если тебя зовут, а серебрушки у тебя нет? Бывало же такое?..
        Бомж обижено пыхтел и до последнего старался найти у себя деньгу. Наконец он поднял на меня честные глаза:
        - Знамо дело, бывало и такое! Только я честный Телепорт! С лицензией! Ежели нема серебрушки, иду и зарабатываю ее трудом, чем могу помаленьку. Бутылочки вот еще могу сдать.
        В подтверждении своих слов Жора позвенел у меня перед глазами авоськой со стеклянной тарой. Ну офигеть теперь! Ладно. Где наша не пропадала! Наверняка тут есть возможность схитрить! Многочисленные диспуты и упражнения в красноречии с моим батей на кухне не должны были пройти для меня даром! Лазейка должна быть!
        Как оказалось позднее, ее не было. Вариант, при котором я как бы «терял» серебрушку, а Жора "находил" ее честным телепортом не рассматривался никак. Также нельзя было ему деньги подарить, нельзя было ничего у Жоры купить, так как торговой лицензии у него на это, оказывается, не было.
        Эти поиски логической лазейки наверняка бы затянулись на дольше, но мое внимание отвлекла группа крестьян, которые от деревеньки решительно направлялись прямо к нам.
        Внезапная волна свежего воздуха дала мне понять, что по мнению Фатума, приключений для меня на сегодня хватит.
        Капсула. Открытие. Выход.

        Глава 7. Я и Ян

        То, что мой сегодняшний план «не смешить Яна» провалился с треском я понял, когда всклокоченный и злой выскочил из своей капсулы. Ян сидел красный, как рак. Учитывая то, что сам он был ярко рыжим, издалека его раскрасневшаяся физиономия могла напомнить факел. Я решил не играть с самим собой в ассоциации, тем более им было не время и не место. Ян как будто почуял мой настрой и примиряюще похлопал меня по плечу:
        - Пойдем обедать, сейчас как раз время. А потом, если ты не против, я тебе все же расскажу хоть в двух словах, что и как в Фатуме. Ну, если ты, конечно, не собрался разбираться со всем самостоятельно… Просто если собрался - мне надо запастись попкорном, он у нас в столовке вроде был.
        Веселый настрой Яна вполне можно было понять. Как-никак ничто мне не мешало расспросить обо всем с утра сразу, но я, весь из себя такой гордый и самостоятельный, решил, мол, я сам с усам. Ну, как решил, так и передумал.
        Пообедали с Яном молча. В этом плане мне подход моего нового весьма упитанного знакомого импонировал. Когда ешь - ничто не должно отвлекать тебя от тарелки, а традицию застольных бесед оставим английским лордам. Я до последнего ждал, что Ян в столовке все-таки затарится упаковкой чипсов или чем-то в этом духе. Видимо, рыжий хотел это дело провернуть, но всё же решил не смущать и не расстраивать меня.
        Плотно пообедав, мы вернулись к моей капсуле. Ян уселся перед монитором и развернул передо мной моего игрового персонажа, которого я уже видел вчера.
        - Макс, ты осознаешь, что в своем роде ты уникальный человек?
        Я недоуменно глянул на рыжего и попытался отчего-то съюморить:
        - Ты меня это, закадрить сейчас пытаешься? Я на твои штучки не поведусь, я не такой!
        Отсмеявшись рыжий пододвинул мне второе кресло:
        - Падай сюда. Сейчас будем разбираться, какой ты.
        Я уселся на стул и приготовился слушать. Видимо, меня ожидал тот самый обещанный мне инструктаж.
        - Алекс наверняка тебе говорил, принимая сюда на работу, что ты нужен нам. Вот как сам думаешь - почему именно ты?  - не дожидаясь от меня вразумительного ответа Ян продолжил.  - Как началась вся эта петрушка с Фатумом, мы всем офисом завели себе новых персов в игрушке, чтобы лазить там и изучать ситуацию изнутри. По сути, вот кто мы в этой жизни? Мы - в смысле программисты «Империи». Мы - технари и задроты. Все исключения редкие и только подтверждают закономерность. Фатум большей части из нас определил роли исследователей, алхимиков, инженеров, ученых и в таком же духе. Всё, что в своей области мы смогли в Фатуме облазить и изучить - мы большей частью изучили. При этом неизведанного всё еще дофига! Тут-то нам и понадобились эти самые уникальные люди вроде тебя. Кое-как мы сумели извлечь из Фатума этот тест-анкету по определению класса персонажа. Выложили этот тест на сайте с предложением работы от «Империи» и стали искать людей с противоречивой и в чем-то даже конфликтной психикой. Всем вам Фатум определял новые классы…
        - В смысле «всем вам»?  - не совсем вежливо я перебил собеседника.  - Нас много тут таких? А когда меня с остальными познакомят? Там некроманты еще есть?
        - Понимаю твое нетерпение,  - остановил поток моих вопросов Ян,  - только не все сразу. Отвечу в двух словах. Именно как ты больше нет. Есть игроки, так сказать, более тёмной направленности, но «деревенский некромант» у нас один в твоём лице. Этим тестом выцепить и устроить именно в нашем офисе на работу в «Империю» мы смогли около десяти человек. Могли бы и больше, но руководство не хотело лишнего шума вокруг всей этой ситуации. Наши офисы есть по всему миру в разных странах. Количество этих самых уникальных персонажей там примерно такое, как и у нас. Все вы исследуете в Фатуме новые уголки, а мы уже на месте анализируем полученные вами знания. С остальной группой познакомим тебя, когда прокачаешь хоть как-то своего персонажа. Остальные занимаются тем же, что и ты - прокачкой. Мы не хотим пока вас знакомить, чтобы вы не начали мешать советами друг другу. Именно это и случилось, когда Фатум сразу же после его появления начали осваивать наши программисты. Только потом мы все поняли, что игра настолько уникальна, что все точные гайды по её прохождению бесполезны и лишь вредят.
        После сказанного я слегка взгрустнул. Стало понятно, что некому меня научить быть этим самым «деревенским некромантом». Набивать все шишки придется самостоятельно. Мой настрой Ян почувствовал и постарался меня утешить:
        - Да ладно тебе! Не парься! Будешь у нас первооткрывателем в своей области. А вообще, у меня для тебя и хорошие новости - у твоего перса есть свои плюшки. Система почему-то не рассказывает о них, но всё у меня отображается здесь.
        Ян обратил мое внимание на монитор с моим персом. Потыкавшись в пару вкладок, он наконец открыл передо мной следующий текст:
        «Деревенский некромант Грунт. Первый уровень. Здоровье - 100 единиц. Сила - 50 единиц. Магия - 30 единиц.
        Уникальные способности класса деревенский некромант - умение отличить живое от неживого, карта погостов Фатума.
        Уникальное заклинание персонажа деревенский некромант - поиск нежити».
        С прочитанного я несколько выпал. Ян решил мне всё прояснить:
        - У твоего перса есть магия. Чисто теоретически ты уже сейчас можешь в Фатуме замутить простенький фаербол. Вот способности у тебя, конечно, огонь! Отличать живое от неживого! Как будто с первого взгляда не видно… Ну ну… А вот карта погостов - это может быть полезно. Ты сможешь ориентироваться в пространстве игры без дополнительных артефактов…
        - Ну и как мне активировать мою магию?
        Загадочно ухмыльнувшись Ян сказал:
        - Персы в игре пользуются магией с помощью артефактов. Попробуй внимательнее рассмотреть свою лопату…
        Озадаченный окончательно, я улегся в капсулу.
        Погружение. Фатум.

        Глава 8. Вилы и лопата

        В игре я очутился ровно на том же месте напротив Жоры. Мой новый друг уставился на группу приближающихся к нам людей. Крестьяне все как один оказались бородатые и с вилами наперевес. Ну вот что за стереотип? И кто его придумал?
        Что-то внутри меня вздрогнуло и сжалось. В ушах предупреждающе зазвенел колокольчик. Опасность. Я же, как-никак, некромант!
        Наверное, если бы среди этого аграрного кружка оказались особо агрессивные, размахивающие перед собой вилами представители, я бы просто на инстинктах рванулся резвым зайцем куда подальше. Вообще, драки я не боюсь, но честной драки, а не когда тебя одного месят пятеро, помогая при этом вилами.
        Честный Телепорт, скорее всего, просто бы смылся при таком раскладе, да и я не осуждал бы его. У него друзей вроде меня пол-Фатума, и если за каждого впрягаться - здоровья не хватит. Тем более, стеклянная тара хрупкая - может разбиться. Подумалось, что этот расклад для Жоры был бы самым удручающим.
        Но вроде нет. Мужики спускались спокойно, неторопливо, размеренно о чем-то переговариваясь между собой. Подошли.
        - Так-то мы таких, как ты, тут не жалуем…  - поведал мне один из подошедших.
        Житейский опыт подсказывал мне, что если диалог начался именно с этой фразы, скорее всего крестьянам что-то от меня нужно. Логика не подвела.
        - Ну ты же этот… некрамансер?… Мертвяцкий дохтар, в смысле?..
        От такой формулировки я несколько ошалел. Кем-кем, а вот «мертвяцким доктором» меня еще ни разу не называли. Поразительная фантазия!
        - Ай да к старосте Крысу! Он тебе растолкует чаво и как…
        Крестьяне, развернувшись, направились к своей деревеньке, приглашая следовать за ними. Дело стало принимать понятный оборот. Это же самое, что ни на есть, первое игровое задание! Пока удручало только одно - если тут нужен именно некромант, то я могу оказаться бесполезен. С собственной магией я пока не разобрался. Да я вообще только что узнал, что она у меня имеется!
        Краем глаза подметил, что Жора направился к деревеньке вместе с нами. Мужичок вовсю по дороге расспрашивал, имеется ли какая здесь работенка, и где можно сдать стеклянную тару. Про себя позавидовал ему. Вот, хорошо, когда ты везде свой!
        Дом старосты оказался ровно в центре Жабовки. Название деревеньки успел прочесть на покосившихся деревянных воротцах. Ну что ж, здравствуй Жабовка. Глядеть вокруг старался в оба, но так и не приметил ничего потенциально полезного. Даже захудалой лавки не было. Видимо, закупаются тут прямо в хатах у людей. Поставил в памяти галочку - не забыть потом разжиться каким провиантом.
        Староста Крыс оказался мужиком обстоятельным во всех смыслах. Хозяйственным. Молча усадил меня за стол и поднес большую миску с дымящейся похлебкой. Вот это правильный подход! Сначала накормить человека, а потом к делу приступать.
        Пока я ел, староста, подперев свой мясистый подбородок рукой, не мигая смотрел на меня. Сам по себе я не из тех, кого можно смутить этим, поэтому ел не спеша, стараясь распробовать оттенки вкусов. Почему-то не смотря на то, что там в реале я с Яном недавно обедал, здесь в Фатуме оказался голоден. Это вполне объяснимо. С момента моего появления в игре мой перс так ни разу не перекусил. Краюха хлеба, которая оказалась в стартовом наборе рюкзака, лежала там же нетронутой. С наслаждением открывал для себя новые вкусы. Надо же! Вот из чего эта похлебка?
        - Тут овощи, свинина, говядина, да местные травы… ? как будто прочитал мои мысли староста.  - Мы сейчас всей деревней скотину бьём, поэтому мяса много.
        Глянул на Крыса, решил быть вежливым:
        - Спасибо, очень вкусно. Если правильно понял, я здесь не просто так?
        - Правильно ты все понял, некромант,  - кивнув Крыс перешел к делу.  - Фатум тебя послал к нам. Тихон, как увидел, что перед Жабовкой с Жорой появился ты, сразу же ко мне прибёг. Мертвяки по ночам у нас возле хат ходят и ревут, аки демоны. Душа от страха в пятки уходит. Спать всей деревней не могём. Сидим под окнами и молимся, чтобы не порвали, окаянные. Вот и скотину перекололи даже с перепугу. Мертвяки, правда, не тронули никого. Но кто знает, что будет следующей ночью? Помоги нам, некромант!
        Знакомый женский голос выдал мне сообщение:
        Староста Крыс вам предлагает задание «Ревущие мертвяки». Награда за выполнение - сто серебряных монет и звание «Друг Жабовки». Звание «Друг Жабовки» дает нейтральное отношение жителей Жабовки к игроку деревенский некромант Грунт. Друг Жабовки всегда может рассчитывать на теплый ночлег и продукты по сходным ценам. Наказание за невыполнение - определяет Фатум.
        Ах ты ж! Захотелось выругаться матом. Если бы в качестве наказания было что-то понятное, ясное… Это самое «определяет Фатум» отчего-то совсем мне не понравилось. Подумалось, что простым мордобоем от деревенских не отделаюсь. Поняв, что нельзя отказываться, я кивнул старосте.

        Глава 9. Мёртвое ухо

        Как только система меня оповестила о принятом задании, Крыс стал мне рассказывать подробности. Как я понял, приходили мертвяки со старого погоста у проселочной дороги. Приходили в Жабовку исключительно по ночам, и зловеще выли сельчанам под окнами, не давая спать.
        Староста водил меня по окрестностям деревни, показывая откуда и куда приходят эти самые зомби. Я слушал его, а про себя гадал, как же я буду из этой ситуации выкручиваться. С магией разобраться так и не получилось. Лопата моя как родовой артефакт на взгляд была совершенно обычной. Что делать с ней для того, чтобы сотворить даже простенькое заклинание - идей не было никаких. Медитировать на нее что ли? Или махать, как магуйским посохом? Ей-богу, я бы, наверное, так и сделал, если бы по-прежнему оставался один в лесу. Здесь же со мной постоянно ходил староста. Деревенские также, как по сговору, постоянно наблюдали за мной.
        Пугать кур маханием лопаты и криками вроде «ахалай-махалай» не было желания никакого. Смешить сельских ребятишек не хотелось - я как-никак некромант вроде, а не фокусник или шут! Не хотелось также раньше времени подмачивать репутацию, тем более я это сделать всегда успею.
        В том, что вся эта затея обернется большим обломом, я даже не сомневался. Ходил за старостой, кивал ему, задавал вопросы - по сути, тянул время как мог. Была смутная надежда на то, что Фатум сжалиться надо мной, и я просто выйду из игры. Там уже вместе с Яном мы, глядишь, что-нибудь придумали бы. Ну или у меня просто появлиось бы время обдумать грамотный путь отступления.
        Близился вечер. Закат над Жабовкой смотрелся особенно зловещим. Крестьяне, чем ближе наступал час икс, тем больше становились шумными и возбужденными. Смотрели на меня с надеждой, от чего было несколько не по себе. Встречать мертвяков вот тут на улице в гордом одиночестве мне не хотелось совсем. Уговорил старосту подождать в хате. Мало ли - вдруг именно сегодня они не придут. Да и вообще - мне как некроманту, мол, обстановку нужно вначале оценить перед тем, как магичить.
        Крыс согласился, справедливо полагая, что я, в принципе, никуда от него не денусь. Доля правды в этом была. Подозреваю, что долго отсиживаться в хате мне не дадут. Как только посчитают, что некромант Грунт достаточно «оценил обстановку» - меня просто выпрут из хаты с ними знакомиться.
        Как стемнело почувствовал легкий мандраж. Порыва ветра, который предупреждал о выходе из Фатума, я ждал, как благословения свыше. Руки предательски начали потеть, застучали зубы. Постоянно повторял себе, что это всего лишь игра, и все здесь не по-настоящему, только мысли о том, что я вот-вот увижу настоящих зомби с кусками разлагающейся плоти, пугали до одури. Ах ты ж! Они еще наверняка воняют!
        Вместе со мной и старостой Крысом в одной хате оказалось также несколько здоровых деревенских мужиков, которые хмуро смотрели на меня. Ожидать человеколюбия и жалости к некромансеру от них, как подумалось, смысла не было.
        Минуты тянулись бесконечно. Наконец, в темноте улицы послышались шаги и первый вой. За ним - вой второго мертвяка. Крестьяне дружно шарахнулись к стене. Я недоуменно прислушался. Неужели мне послышалось?
        Система оповестила меня:
        Вам присвоена способность «Мёртвое ухо» первого уровня. СлУшать нежить и слЫшать ее - не одно и то же. Теперь вы понимаете язык мертвых.
        Скорее всего моя фигура, как это бывает в игре обычно, подсветилась ярким светом. Крестьяне решили, что «мертвяцкий дохтар» наконец начал магичить, и вот-вот начнется самое интересное. Я же, стоя у окна в этой хате на окраине Жабовки, просто не верил своим ушам. Из темноты до меня доносились обрывки фраз из разряда «а вот если я теперь тебе спать не буду давать» и «давай я тебе теперь похожу поору». Ирония ситуации зашкаливала. Не выдержав, я тупо начал ржать - сказалось нервное перенапряжение дня.
        Воистину, Фатум. Мертвые и живые в Жабовке попеременно не дают друг другу спать, и если зомби знают об этом, то крестьяне даже не догадываются. По ходу, тут мне даже не придется изобретать велосипед или делать на удачу магические пассы руками.
        Повернулся к старосте Крысу, чтобы объяснить ситуацию.
        Порыв ветра. Капсула. Выход.

        Глава 10. Привыкать к хорошему?

        Из капсулы я вывалился окрыленный. Ян сразу кинулся ко мне:
        - Фух, Макс! Я за тебя переживал! Здорово, что всё так хорошо обернулось! У нас тут ночь уже - ай да ужинать. Как раз есть разговор.
        В столовке к нам с Яном присоединился Алекс, которому рыжий в двух словах стал рассказывать о моих пусть и скромных успехах в этой самой Жабовке. Пока они болтали, я с чувством неимоверного облегчения и расслабления рассматривал ночную столовку моего нового места работы. Удивительно, но даже ночью тут были люди. Работа в «Империи» продолжалась круглые сутки. Интересно, а есть ли среди этих самых посетителей другие игроки Фатума, о которых мне рассказывал Алекс? Спросить его что ли? Так не ответит же! Ну и ладно, если это на пользу делу. Прокачаю вот своего перса, и сразу со всеми познакомлюсь.
        Оптимистичный поток моих благостных мыслей решили прервать.
        - Ну ты даешь! Второй день в Фатуме, а уже срубил себе плюшку! Как там та способность? Мёртвое ухо, да? Я вот свою первую плюшку в игре месяц искал!
        Эта реплика Алекса как-то поубавила мой энтузиазм. Целый месяц! Будь эта игра обычной, тупо бы забросил её на месте Алекса. Кстати, а какой у него игровой перс? Хм… А какой у Яна? Вот мне можно об этом спросить, или это тоже пока секрет? Наверное, если бы я не так смертельно устал, закидал бы их двоих вопросами, а так - срочно спать! Ночь на дворе уже!
        - Народ, и как вы тут выдерживаете круглые сутки?  - сонно промямлил я,  - Просто с ног валюсь, а мне еще домой ехать!
        - Ну так мы живём здесь. Тут на пару этажей выше и у меня, и у Алекса есть комнатушки, бьюсь об заклад получше твоей съемной квартирки в городе.
        Признание Яна меня несколько озадачило. Вот что значит сонный мозг - еле ворочается! И правда. «Империя» может себе всё это позволить. Не даром же такую домину отгрохали!
        - Тебе тоже есть специально отведенная комнатка. Забронированная. Хочешь - хоть сейчас иди укладывайся спать,  - участливо предложил мне Алекс.
        На удивление, я отчего-то растерялся. Непривычно, наверное, просто. Новое место, новые люди. Слишком много впечатлений за последние дни. Еще пару дней назад «Империи» вообще не было в моей жизни. Была учеба, пусть и на заочном. Был свой съемный уголок в городе. Родители, друзья детства. Вот захотел работёнку найти, зашел в интернет и напоролся на тот самый тест, который перевернул всю мою жизнь.
        Новая комната? Нет, не сегодня. Потянуло в свою съемную квартирку с барахлящим компом. Пока футуристического антуража с меня хватит! Зевнув, вежливо попрощался с ребятами и сказал, что возьму такси до дома.
        Уже в квартирке почувствовал неожиданное для себя облегчение и спокойствие. Наконец всё вокруг стало понятным и знакомым. Всё-таки виртуальная реальность здорово утомляет. А может это именно Фатум такой, и меня утомила именно его неизвестность?
        Вспомнились события дня. Надо же! Меня чуть не сожрали зомби! И это в капсуле со стопроцентным погружением! Кстати, забыл спросить Яна, что в игре происходит, если персонаж умирает… Вопросы, опять вопросы… Всё завтра! А теперь спать!
        Уставший я провалился в сон. Проснуться удалось только к обеду. Не фига себе я провалялся! Даже будильника не услышал! Или я его вчера не навел? Ей-богу, зомбаки из могил и те легче подымаются!
        Взглянул на мобильный. Пропущенных звонков и сообщений из разряда: «Ты где? Не опаздывай!» не было. А если не было, то можно и не спешить. Алекс, кстати, ничего мне не говорил о том, какой у меня график, и есть ли он у меня вообще. Вот, опять новые вопросы. Не забыть бы их все задать.
        Взбодрился холодным душем и чашкой крепкого кофе. Поесть решил уже на месте - тем более рыжий вроде любит ходить в столовку, в компании мне не откажет. Перед выходом оглядел прощальным взглядом свою квартирку. Вещи, что ли, на днях собрать? Если «Империя» предоставляет работникам плюшки в виде пусть и временного жилья, глупо будет тратиться на эту простенькую хибарку. Надо будет сегодня зайти в гости к ребятам - рассмотреть, что и как в этих самых комнатках. Скептически ухмыльнулся. Ну-ну… «Империя» и «комнатки»?… Места там наверняка с целое футбольное поле! Ну что ж, если это так - пора привыкать к хорошему.

        Глава 11. Игроки Фатума

        Мои ожидания одновременно и оправдались, и не совсем. Наскоро перекусив с Яном, попросил его показать всё же отведенные мне хоромы. Рыжий, взяв в руку мой рабочий пропуск, обратил моё внимание на то, что на нем внизу подписано, что мне отведена «комната номер 715 на 8 этаже». Этот самый рабочий пропуск по совместительству и ключ в комнату. Ну надо же! А я так и не удосужился рассмотреть всё с самого начала. Вот я темнота!
        Моя комнатушка оказалась как раз по размеру как стандартная однокомнатная квартирка. Если честно, я может по своей впечатлительности и неопытности ожидал от «Империи» размаха площадей и золоченых канделябров. А тут нет. Светлая просторная квартирка с огромными окнами была оформлена в стиле хай-тек. Уютно, удобно, ничего лишнего.
        - Если хочешь, можем с Алексом сегодня вечерком зайти к тебе. Поболтаем, пивка попьём?
        От радушного предложения Яна стало как-то даже неловко. Тот же, похлопав меня по плечу, сказал:
        - Да ладно тебе, Макс. Тут все свои. Я вот тоже был когда-то новичком, и прекрасно понимаю, что ты теперь чувствуешь. Осваивайся тут и спускайся ко мне к капсуле. Буду ждать тебя там.
        Ян тактично вышел, оставив меня один на один с моим новым жильём. Я же ощутил себя ребенком, которому подарили конфетку. Счастливый осматривал всё, беззастенчиво щупал, открывал полочки. Сама по себе моя комнатка под этим самым номером 715 оказалась мини-квартиркой в миниатюре. Представляла собой кухоньку, ванную с уборной и большой общий зал с просторной мягкой кроватью и рабочим местом. Самой приятной неожиданностью на этом самом рабочем месте оказался новый компьютер последней модели. Рассматривая всё, поражался научному прогрессу, от которого в своём родительском домике оказался ну совершенно далек. Вот на фига большие площади, если человеческая мысль дошла до всего этого?
        По ходу осмотра кроме технических плюшек обнаружился на столе небольшой буклетик, в котором рассказывалось, что данный интерьер разрабатывался для «Империи» и ее сотрудников именитым японским дизайнером. Вместе с этим также разработано было еще несколько десятков вариантов, вполне похожих на облик новой моей квартирки. Пролистал. Осмотрел. Решил, что мой «вариант дизайна» самый красивый. Улыбнулся. Вот интересно, что на это скажут Алекс и Ян? Узнаю об этом уже вечером!
        Спустился к рыжему. Тот и правда терпеливо ждал меня возле капсулы.
        - Подожди, Макс. Не спеши прыгать в Фатум. Есть еще кое-что, что тебе нужно иметь ввиду.
        Я привычно уселся на стул и приготовился слушать. Спешить в Фатум без разъяснений вообще не стоит. Этот урок я уже усвоил. Ян же сегодняшний мой гайд, видимо, решил начать ну совсем издалека:
        - Макс, ты ведь помнишь в двух словах, что мы тебе рассказывали об истории появления Фатума?  - дождавшись моего кивка, он продолжил,  - Ты еще ни разу не встречал настоящих игроков. Пока все, кого ты видел - были неписи, ну или неигровые персонажи, то есть НПС. Как я понимаю, сегодня ты скорее всего закончишь это свое первое задание в деревеньке, и с помощью того же телепорта захочешь переместиться в городок побольше, или даже столицу. Я это всё понимаю и целиком поддерживаю - хватит бродить по окраинам Фатума. Пора активнее узнавать новый мир.
        Прервавшись Ян сделал глоток кофе и задумчиво стал подбирать слова. Взгляд у рыжего стал слегка холодным и отстраненным. Пришла мысль, что то, о чем он мне собрался рассказать, не совсем приятный нюанс. Интуиция не подвела.
        - Алекс тебе рассказывал, что кроме нас - работников «Империи» - в Фатуме купили себе аккаунты также мажоры и богатеи, которые узнали о новой игре. Так вот, ты должен знать об этом - сами по себе многие из них привыкли к вседозволенности уже здесь в реале, не говоря уже о вирте. Встреченный тобой игрок не обязательно окажется дружелюбным к тебе, понимаешь? Безусловно все наши парни, все, кто здесь работает, адекватны и на рожон никогда не лезут, занимаясь своим делом, ну или, проще говоря, изучая Фатум…
        Сказанное Яном начинало доходить. Ну конечно! Мажоры! Как же я о них забыл? Понял, принял к сведенью - буду готов дать отпор! Как только сказал об этом рыжему, тот неприятно поморщился:
        - Макс, я всё понимаю, только не надо давать отпор. Руководство попросило лично об этом. Они же как-никак наши клиенты, деньжищи огромные за эту игру заплатили… Нам настоятельно рекомендовали «не портить им удовольствие от игры», понимаешь? Просто сторонись их и всё - не попадайся на глаза.
        Видно было, что от сказанного сам Ян не в восторге, как и я. Радостное настроение дня оказалось испорчено. Ну и ладно. Что-нибудь придумаю.
        Капсула. Погружение. Фатум.

        Глава 12. Многогранная Жабовка

        Очутился я опять в той самой хате среди испуганных крестьян. Сам факт того, что за окном бродят неупокоенные, а «мертвяцкий дохтар» рядом с ними «зловеще хохочет» оказал на них неизгладимое впечатление. Постарался их успокоить и в двух словах объяснил суть услышанного от зомбаков на улице. Староста Крыс недоверчиво выслушал меня, а затем хмыкнул.
        После этого мужики со старостой сгруппировались в кучу, начали деловито что-то обсуждать между собой. Меня в свой кружок по интересам они не позвали, да и я не настаивал. Крыс, как будто вспомнив обо мне, обернулся, и, показывая рукой на нехитрую деревянную кровать, сказал:
        - Спи, некромант, ночь на дворе уже. Дальше мы сами разберемся…
        Приглашать два раза меня не было нужно. Мой перс за все время игры еще ни разу не спал. Если там в реале я был бодрый, как огурчик, тут уже в Фатуме на меня сразу навалилась усталость. Улегся на кровать. Мир вокруг исчез и как будто появился заново.
        В окна светил яркий солнечный свет. В хате я проснулся один. Первое время даже не понял, что произошло. Сон в Фатуме. Ну надо же! Меня как будто выключили и включили, как лампочку. Вообще, удобно. В жизни бы еще так было! Встал. Потянулся. Огляделся по сторонам. На столе был уже остывший завтрак, кошель с деньгами и записка от Крыса.
        Кошель, как я понял, был мой. Пересчитал - все верно. Сто оговоренных серебряных монет за выполненное задание. В записке староста просил к нему зайти. Быстро позавтракав, решил так и сделать.
        Проходя по Жабовке, с недоумением вглядывался в улыбающиеся лица крестьян. Деревенские ребятишки, которые до этого глядели на меня только издалека, высыпали, как горох, на улицу и с дружным хохотом стали провожать меня к старосте. Один из самых смелых даже попросил меня «поглядеть лопату мертвяцкого дохтара». Запоздало сообразил, что пока я спал, мне, видимо, прилетело это самое звание «друга Жабовки». Почему-то Фатум меня об этом не оповестил. Ну и ладно. Ян вроде уже говорил об этом. Потом, как выйду из игры, рассмотрю все прилетевшие плюшки в характеристике персонажа.
        Староста также встретил меня широко улыбаясь:
        - А, некромант Грунт! Заходи, заходи…
        Рукой Крыс указал мне на стул. Как только я уселся, он принялся рассказывать:
        - Прав ты был, некромант. Мы с мужиками еще в хате скумекали, что ты нам дело толкуешь. Началось все это как раз тогда, когда мы решили проложить новую дорогу к столице поближе к кладбищу. Старая совсем разбитая уже, да и крюк большой делает. Проще было новую сделать, а тут еще кто-то из мужиков вспомнил, что у погоста как раз тропинка рядом была. Ежели бы мы знали, что так оно всё обернется-то!  - вздохнув староста глянул с сожалением в окно.  - Шут с ней, с новой дорогой! Старую как-нибудь отладим с мужиками. А ты теперь наш друг, Грунт. Спасибо тебе. В Жабовке всегда тебя накормят и обогреют.
        Если бы я не знал, что это НПС, разрыдался бы от умиления - так проникновенно мне говорил всё Крыс. Не откладывая в долгий ящик, спросил его, где я тут могу разжиться запасами еды и теплой одеждой. Согласно кивнув, староста мне подал лист бумаги и сказал написать список необходимого в дорогу. Крыс обещался сам зайти кому надо в хаты и купить нужное. Сказал, мол, так даже быстрее будет, так как он всех деревенских лучше знает. Я с ним даже не спорил, сказал только, что к кузнецу именно хочу зайти сам. Какое-никакое оружие у него должно быть. Махать мечом сподручнее, чем лопатой. Условились с Крысом встретиться через пару часов в его хате.
        Как только вышел на порог - сразу же отправился к кузнецу. Им оказался всклокоченный здоровый детина. Эх, Фатум, Фатум… Ну вот почему ты так любишь стереотипы? Ну и ладно. Не мудрствуя, спросил кузнеца о том, есть ли у него хоть какое оружие.
        Если бы я точно не знал, что мне присвоено было звание «друга Жабовки», я бы подумал, что этот самый детина надо мной издевается.
        - Смотри, некромансер! Выбирай!  - гордо сказал мне кузнец, демонстрируя полностью пустые полки,  - Что? Нравится? Сам всё делал! Я лучший мечник на всю округу!
        От мелькнувшей в голове догадки стало горько. Вспомнилась та самая побасенка, которую говорила мне система при появлении в игре. Мол если ты кузнец, ну и так далее… Видимо, если я «мертвяцкий дохтар», мне не положен ни меч, ни лук, ни вообще какое-либо оружие кроме моего родового артефакта, то бишь этой самой лопаты.
        Настроение испортилось. Уныло поплелся к старосте обратно, чтобы наконец забрать свои припасы и пойти уже куда-нибудь навстречу Фатуму.

        Глава 13. Первый враг

        Староста появился позже меня на пол часа. Я решил подождать его на скамеечке возле хаты. Деревенская ребятня, окружив меня, без страха разглядывали мой черный некроманский балахон и лопату. Улыбаясь отвечал на их расспросы из разряда «а ты уже бился с мертвяками?» Врал ребятне не краснея о своих подвигах. Почему-то здесь в Фатуме не чувствовал уколов совести на этот счет. Эти ребятишки вроде же неписи. Программа. А так хоть Яна перед монитором развлеку. Ему тут тоже смотреть за моими пока приключениями скучно.
        Староста пришел запыхавшись. Разогнав ребятню позвал меня в хату. Там уже из горы принесенных вещей и продуктов я выбрал себе нехитрый запас в дорогу. Теплые вещи, хлеб, мясо, сыр. Обязательно несколько десятков бутылей воды. Они как раз и заполнили мне существенное пространство рюкзака. Подумалось, что как раз с их помощью буду звать Жору. Тот за время моих приключений уже успел из деревеньки куда-то слинять. Ну и ладно. Позову сам, если нужно будет.
        Тепло распрощался со старостой. Пообещал ему зайти на тот самый неупокоенный погост и все перепроверить. Кроме заботы о крестьянах у меня была и другая мыслишка. Думалось, если где-то в умениях у меня висит «карта погостов Фатума», может быть ее мне как раз удастся активировать на месте.
        Распрощавшись с деревенскими, вышел в дорогу. Подходя к погосту все ждал от системы вожделенного сообщения об активации этой самой карты. Сообщения не было.
        По сути, я опять оказался с фигой и полным непониманием что и как мне делать. Ну вот почему у меня такая стремная магия? Как вообще ее активировать? Стал разглядывать родовой артефакт в руках. Не придумав ничего лучшего, воткнул лопату в рыхлую кладбищенскую землю и стал ждать «с моря погоды». Помедитировать, что ли, и правда? Задумался. Закрыл глаза.
        От резкой боли в спине на мгновение помутилось сознание. Смех. Чужой смех сзади заставил резко вскочить, не смотря на сильную боль. Обернулся.
        - О! Новичок! А ты уже горел?
        Вопрос, который мне задал незнакомый игрок, на минуту поверг в ступор. То, что это был именно игрок, я понял сразу, почувствовав это на инстинктах. Ну кто же еще это может быть? Облаченный в синий балахон маг прятал лицо за маской. На посохе мага была точно такая же маска, только поменьше.
        - Деревенский некромант? Это что-то новенькое! Таких я еще не видел!
        Дернув в мою сторону посохом, незнакомец заставил меня отскочить, что я сделал не глядя. Ударился о каменное надгробие плечом. Заныла рука. Как некстати… Рядом с тем местом, где я недавно стоял, пролетел огненный шар.
        Выглянув из-за надгробия, стал разглядывать незнакомца. Откуда он узнал моё имя? Я над его головой, вопреки всякой игровой логике, не видел ничего кроме пустоты. Угадав мои намерения, незнакомец сказал:
        - Не напрягайся, новичок! Мой уровень выше твоего. В Фатуме игроки уровня ниже не могут читать имя и класс более высоких игроков. Вот такая вот социальная справедливость…
        Маска опять засмеялся, а на меня стала накатывать злость. Ну надо же! Какой-то псих. Подумалось, что сейчас вопреки всем обещаниям Яну не трогать этих самых випов, просто возьму сейчас свою лопату и навешаю этому умнику люлей! Глянул на свой родовой артефакт. Отпрыгнув, я оставил лопату в стороне. Скрипнув зубами, я решил не медлить и кинулся к ней.
        Маска как будто ждал этого. Как только я рванулся к нужному месту, на меня посыпался град огненных шаров. Жар опалил левое бедро. Попал, сволочь! Ах ты ж гад! Где же ты, моя лопатушка? Вот! Схватил ее.
        Как только моя рука коснулась черенка, сознание потемнело. Кажется, я начал понимать все прелести стопроцентного погружения в вирт. Очередное заклинание падлюки настигло меня. Прав ты был, Маска. Я действительно еще ни разу не горел. Воздух шумно вышел из легких. Колени подогнулись.
        Теряя остатки разума, я завалился лицом вниз на кладбищенскую землю.
        Спокойный женский голос системы никак не вязался с ситуацией. Собрав последние силы, я вслушался:
        Все мы рождаемся в Фатуме, все мы его дети. Вы отведали родной землицы. Вам открылось временное усиление «Патриот». Для игрока «Деревенский некромант Грунт» временное усиление «Патриот» активируется только от кладбищенской земли. Усиление «Патриот» добавляет 200 единиц силы, 200 единиц здоровья, 200 единиц магии. Усиление действует один час. Активировать временное усиление можно раз в неделю.
        За последние сутки персонаж «Деревенский некромант Грунт» открыл одну постоянную способность «Мертвое ухо» и одну временную «Патриот». Персонаж «Деревенский некромант Грунт» получает второй уровень.
        Волна силы накрыла меня. Расхожее народное вырожение, мол, "ты у меня будешь землю жрать" заиграло в голове новыми красками. Ну что, Маска, сейчас посмотрим, кто будет смеяться последним.

        Глава 14. Снег и земля

        Сказать, что я был зол, это, по сути, ничего не сказать. Видимо, Маска подметил, что мне прилетел уровень и какая-то неведомая новая плюшка. Также он наверняка ощущал, что я стал сильнее в разы. Пока я без спешки и лишней суеты поднимался с земли, незнакомец запоздало сообразил, что метелить некроманта на кладбище - ну очень плохая идея.
        Я поднялся. Взял в руки лопату и, ехидно улыбаясь, стал на глазок прикидывать расстояние от меня до этого борзого випа. Моё тело было до краев переполнено магией. Я очень сожалел, что до сих пор так и не открыл никакого боевого заклинания для своего перса. Даже без всякой магии, уже здоровый и полный сил, я ощущал, что в три прыжка сейчас могу настигнуть Маску и хорошенько заехать ему лопатой по башке.
        Хотя - мелькнула запоздалая мысль - Маска так и не знает, что я не открыл пока боевую магию. Если он любит игры, я могу ему это устроить.
        Огневик между тем, пока я не спеша поднимался и молча сверлил его злобным взглядом, начал суетиться. Видимо, даже успел воспользоваться одним из защитных колец - все пальцы на руках у него занимали украшения. Если я правильно понимал логику игры, скорее всего это были как раз эти самые артефакты. Намагичив себе защитное поле, Маска лихорадочно пальнул в меня очередным огненным шаром, который я на волне прилива сил и адреналина просто перепрыгнул.
        - Всё равно мой уровень выше, новичок!  - постарался напугать меня огневик.
        Болтать с ним, как в махровых боевиках часто любят перед дракой герои, не было желания вообще. Я просто поудобнее ухватил черенок своего родового артефакта и скорчил ему саму зловещую рожу, на которую был способен. Еще прыжок. Осталось совсем чуть-чуть. Выругавшись Маска схватился за одно из своих колец и, уже растворяясь в воздухе, на прощание крикнул:
        - Ещё увидимся, некромант!
        Вот пафосный недоумок! Струсил и смылся! Злость и адреналин никуда не ушли, и я подскочив к тому месту, где только что стоял этот падлюка, просто стал махать от плеча своим родовым артефактом, гоняя мух и кладбищенскую пыль. Успокоился. Отдышался. Уселся на землю.
        Пришла запоздалая мысль о том, что, наверное, и к лучшему, что Маска свалил. На адреналине я бы скорее всего действительно отметелил его лопатой, вопреки всем обещаниям Яну. Интересно, меня бы выперли после этого из «Империи»? Может и да.
        Вспомнил о том, что у меня еще работает это самое временное усиление. Магия. Может ты мне поддашься сейчас? Единственная активированная и понятная мне способность - «Мертвяцкое ухо». Закрыв глаза вслушался в кладбищенскую тишину. Вряд ли мне удалось бы повторить этот фокус без этого усиления. Уже через минуты две такого вслушивания, я ощутил, что глубоко в земле мертвяки у погоста возле деревеньки Жабовки спали тихо, как младенцы. Никто не ворочался, не бормотал ничего во сне и не грозился прогуляться ночью к людям. Ну вот и ладненько. Значит, я действительно могу со спокойной совестью уходить дальше.
        Достал из рюкзака бутыль воды и залпом выпил. После драки с огневиком и правда хотелось пить. С последним глотком появился, звеня авоськой с пустыми бутылками, знакомый персонаж.
        - Здорово, Жора! Есть серебрушка, чтобы меня телепортировать?
        - Аж целых две!  - гордо ответил мне мужичок, и добавил - Тебя куда отправить, некромант?
        После случившегося на погосте я понял, что пока действительно не разберусь со своей магией, даже не буду соваться ни в какой крупный город Фатума, ни тем более в его столицу. Себе дороже.
        - Жора, мне нужно куда-нибудь, где мало игроков, и много погостов. Есть тут такое место?
        Телепорт соображал не долго, а наконец скумекав сказал:
        - Северные острова. Там холодно. Городов больших нет, одни рыбацкие деревушки и руины. Туда редкий игрок просит телепортировать.
        Ну что ж. Теплая одежда у меня есть. Как знал - закупил в Жабовке. Продукты есть тоже. Протягивая пустую бутыль телепорту, коротко кивнул:
        - Неси меня туда, Жора, где снег и земля. Хочу к какому-нибудь из тамошних погостов.

        Глава 15. Погосты Севера

        Жора сделал всё ровно. Минутный порыв ветра - и я оказался у какого-то живописного погоста, который прятался среди слегка припорошенных снегом сосен. Поблагодарив телепорта, отпустил его восвояси. Жора, вопреки всем ожиданиям, не растворился в воздухе, а бодрым шагом, оставляя на заснеженной земле дорожку из следов, направился в сторону от кладбища.
        Я сообразил, что как раз в той стороне скорее всего ближайшая рыбацкая деревенька, и честный Телепорт планирует там по заведенной уже традиции либо сдать стеклянную тару, либо заработать лишнюю серебрушку. Сделав себе пометку о ближайшем населенном пункте, быстренько полез в рюкзак за теплым барахлом. Не будь я такой дурень - переоделся бы еще там, чтобы тут не мерзнуть. Ну и ладно - разведу потом костерок.
        Как только переодевшись в теплое перестал стучать зубами, огляделся по сторонам. Погост был небольшим - явно не походил на кладбище у большого города. Ну что ж! Надеюсь здесь мне никто не будет мешать знакомиться с моей магией? Временное усиление «Патриот» уже перестало работать, и фокус с «Мертвяцким ухом», который я провернул на погосте у Жабовки, вряд ли бы вышел у меня тут. Хотя? Чем черт не шутит!
        Раскидав с кладбищенской земли мягкий снег, я поднял мерзлый небольшой комочек чернозема. Поморщившись, быстро закинул его в рот. Сообщения от системы я ждал не долго:
        Деревенский некромант Грунт уже пользовался временным усилением «Патриот» на этой неделе. Усиление не может быть активировано. Вам присвоено новое достижение «Сластена». Достижение «Сластена» открывают только самые любопытные игроки, исследующие Фатум.
        Выплюнул землю про себя прикидывая, как рыжий с меня наверняка сейчас угорает у монитора там в реале. Сластена, блин! Интересно, многие работники «Империи» данное достижение активировали, или я пока единственный додумался тут жрать несъедобное?
        Почему-то пригрозил кулаком воздуху. Жест предназначался для Яна, чтобы тот и не думал надо мной тут угорать! Выдохнув, решил развести сбоку костерок, чтобы отогреться, перекусить, ну и сообразить наконец хоть что-нибудь.
        Никакие путные мысли упорно не шли в голову, хоть убей! Плюс ко всему из головы не выходили подробности боя с Маской. В памяти я прокручивал все детали, в очередной раз поражаясь своей везучести. Фиг знает, если бы этот вип не струхнул, может бы со своими кольцами и посохом он уделал бы меня - как никак магию свою я толком не исследовал. Мы и правда наверняка еще увидимся с тобой, Маска! А может уже кто-нибудь из «Империи» встречался с ним? Может как раз именно о нем меня Ян и предупреждал? Или тут вообще все мажоры так себя ведут?
        Вопросы крутились в голове, и я в очередной раз делал для себя пометки в памяти - не забыть расспросить обо всем в реале. Хотя, там перед монитором Ян все видел, и без напоминания растолкует мне всё, что знает на этот счет.
        Лениво греясь у костерка, я перекусывал хлебом и сыром, обдумывая прошедшие события в Фатуме. С магией у меня, по ходу, полная непонятка. Книги что ли обо всей этой бодяге почитать, не зря же их взял с отчего дома. Глядишь, и идея какая в голову там придет.
        Вглядываясь в горизонт в яркий круг закатного солнца, я любовался снежным погостом. Снег в вечерней дымке порозовел и заиграл новыми красками. Зима. Север. Солнце тут, видимо, рано садится.
        Заснеженные сосны. Красивая природа. Крестьяне с вилами. Хм… Интересно, а куда они идут?..

        Глава 16. Возвращение в реал

        Уже позднее в реале, выходя из капсулы, я сообразил, что если бы не благословенный порыв ветра от Фатума, скорее всего я бы как раз от этих самых крестьян и отхватил.
        Это было бы «замечательное» завершение этого игрового дня. Наверное, случившееся у Жабовки на погосте меня несколько эмоционально вымотало, и я уже просто туго начал соображать.
        Ян, как только я вывалился из капсулы, хлопнув меня по плечу сказал:
        - Пошли к Алексу. Он нас уже ждет в своей комнате с ужином. Подкрепишься, сластена…
        Я на беззлобную подколку не обиделся вообще и с решением ребят согласился без разговоров. За сегодня все-таки слишком многое случилось. Слишком много неясностей у меня накопилось. Про себя я задавался вопросом - смогу ли я не рехнувшись исследовать дальше этот Фатум, если меня там будет за каждым углом поджидать кто-то вроде этого психа-пиромана? Смогу ли я сдержаться и ничего не отвечать на прямую угрозу жизни? Конечно, это всё игра, виртуальная реальность, вот только боль была настоящая. Это я хорошо запомнил.
        Ян, чувствуя мой хмурый настрой, молча повел меня к одному из лифтов, на котором мы в мгновение ока перенеслись на этаж, где, видимо, была мини-квартирка Алекса. Тот уже и правда нас ждал с горой еды на столе. С удовлетворением краем глаза увидел, как Алекс достает из холодильника пиво. Алкоголь мне сейчас будет кстати. Да и разговор намечался серьезный, видимо, не для сторонних ушей. Схватив банку пива, я бухнулся на стул поближе к еде.
        Первым заговорил Алекс:
        - Макс, ты знаешь, если ты после случившегося откажешься работать в «Империи», никто тебя не осудит…  - обычно улыбчивый и приветливый русоволосый парень смотрел на меня на удивление серьезно.  - У нас многие отказались от контракта после пары встреч с випами. Видимо, те тупо срывают злость за вбуханные в игру деньжищи. Если бы еще не этот дурацкий приказ от руководства - не трогать их… Очутившись в Фатуме, мажоры как по команде смели с полок всех лавочек магические артефакты. Мы - работники - изначально на эти побрякушки даже внимания не обратили, потому что усилений с них было с гулькин нос, а трат уйма. Цены на всё подобное барахло по приказу руководства установили заоблачные. Опять же - если, мол, мажоры так любят сорить деньгами, почему бы им эту возможность не дать? Никто не ожидал, что всё это обернется в такую ерунду…
        Замолкнув Алекс уставился грустно в окно. Жаль его даже стало. Ну его к черту, этот Фатум вместе с випами! И как они это терпят? Спросил ребят напрямую. Ян на мой вопрос хитро сощурился:
        - На каждый замок найдется своя хитрая отмычка. Напрямую мы приказ руководства не нарушаем,  - по злобной ухмылке рыжего я сообразил, что все не так печально,  - но ведь Фатум сам по себе уже оружие, и кроме заклинаний боевых, которыми нам как раз нельзя пользоваться против випов, есть еще очень и очень много другой магии…
        Тут уже вместе с Яном начал улыбаться и Алекс, он же рыжего и перебил:
        - Всему свое время! Давай не будем о этих випах! Надоели хуже горькой редьки! Ты, кстати, знаешь, что открыл новое достижение?
        - Вы про сластёну?  - хмуро буркнул я, ожидая волны подколок.
        Ян и Алекс дружно засмеялись, а я понял, что попал в цель.
        - Ни один прогер в нашем офисе не открыл «Сластену»! Фиг знает, может в других офисах есть оригиналы вроде тебя, но нам они решили не хвастаться! Ты у нас уникум. Кстати, за открытие нового в Фатуме от руководства полагается премия. Поздравляю.
        Эта неожиданная приятная новость подняла настроение после тяжелого дня. Посмеявшись с ребятами над моей «уникальностью», я расслаблено глотнул пива из холодной банки. Отчего-то мелькнула мысль, что уходить из «Империи» не хочу. Пусть в Фатуме полно психов, пусть в игре не все так просто, и еще наверняка не раз у меня будет «плохой день». Со мной мои новые друзья. Еще Фатум - этот новый мир. Он манил своей не исследованностью. Он создал для меня лично мой класс, продумывает для меня уникальные задания, плюшки, магию. Черт возьми, он ждет меня, и я не могу его подвести!

        Глава 17. Парадоксы Фатума

        С ребятами мы заболтались до поздней ночи. Ян с Алексом, видимо, сжалились надо мной, и наконец решили провести тот самый подробный гайд, которого я долго ждал. Всё рассказанное мне они назвали просто «Парадоксы Фатума». По словам Яна, исследованием как раз этих самых парадоксов и занимается большая часть работников «Империи» на текущий момент.
        К примеру, тот же парадокс времени. Появиться в Фатуме ты можешь как ровно с предыдущей временной точки, как это было в Жабовке, так и намного позже, как это было в лесу после встречи с Косолапым. Объясняя это Ян сказал, что Фатум, генерируя под игрока уникальное задание с локацией, может заморозить время и данную локацию, чтобы игрок непременно от начала и до конца прошел то самое задание, которое подготовил Фатум. Рассказывая об этом, Ян подчеркнул, что таким образом игра чаще хочет сказать что-то важное игроку о своем классе, хочет объяснить что-то. Выполнять эти задания следует обязательно, и я, оказывается, правильно сделал, что подписался на разгон мертвяков в Жабовке.
        Если бы я на эту штуку не подписался, Фатум, скорее всего, просто бы заблокировал на время всю мою магию и способности класса. Кстати, именно эта штука чаще всего бывает, после того как умирает персонаж. После смерти, по словам Яна, ты просто вновь появишься в одной из точек Фатума со своим стартовым набором в рюкзаке и полностью замороженной на несколько десятков часов магией и способностями класса. По сути, как я понял, я просто опять же в своём балахоне с лопатой и краюхой хлеба очутился бы где-то на задворках карты. Ну, в моем случае это пока не так плохо, ведь ни магии, не крутых артефактов у меня пока нет.
        Карта игры также простая до жути, не смотря на плавающие некоторые локации в ней. Ровно в центре столица Фатума - город Фат, где сейчас активно шерстят все магические лавки мажоры в поисках хоть каких-либо артефактов. Чем больше город - тем больше лавок. Математика простая донельзя.
        Именно в Фат мне нужно будет прийти после получения 10 уровня в местный Храм Всех Богов для того, чтобы принять религию. Самое потешное в этом то, что единственные боги, которые были в этом храме, были богами случая, удачи или судьбы у разных народов мира. По ходу, Фатум, не мудрствуя, просто заполнил свой храм теми богами, которые лишний раз напоминают игроку о том, кто всё же здесь хозяин.
        Фат окружают с десяток крупных городов поменьше столицы. Между собой все игроки называют их городами первого круга. Города круга второго - соответственно меньше, ну и так по убывающей. На окраине карты уже множество мелких деревенек. Именно там, на этой самой окраине, часто и случаются все эти парадоксы времени, именно на окраине чаще всего можно получить уникальное задание с замороженной локацией, и именно здесь, такой уж вот парадокс, меньше всего игроков-випов. Почему? Отвечая на этот вопрос, Ян ехидно ухмылялся:
        - Понимаешь, Макс, чтобы очутиться один на один с тем, что для тебя подготовил Фатум, нужно определенное душевное мужество. Вот вспомни себя в Жабовке с мертвяками за окном. Игра тебя столкнет с твоими страхами, с тем, что для тебя труднее всего, а иногда даже неприемлемо. Ты думаешь Фатум просто так дал тебе класс именно «деревенского некроманта»? Подготовься к самому сложному, и учись слушать Фатум.
        Рассказанное Яном навело на невеселые размышления. Некромант. Почему именно этот класс? Ответ пришел в голову сам собой. Вспомнилось как в детстве мой отец не единожды на церковной службе рассказывал о том, что такое грех, смерть, и что нас ожидает после нее. Не единожды также отец уходил отпевать покойников, что пугало меня по малолетству до шевеления волос на голове.
        Страхи эти, пусть и сильные, остались в глубоком детстве. Уже в школе я научился воспринимать всё происходящее дома с юмором, в чем во многом помогли сестра и друзья. Жизнь такая. Мы растем, кажется, что страхи остаются в прошлом, а тут вот оно как. Появляется в твоей жизни Фатум и говорит, что нет, братец, еще не со всем ты разобрался.
        Ян, почувствовав, что его слова меня задели, похлопал ободряюще по плечу:
        - Макс, ты отлично справляешься. Лучше многих в разы. Отметь для себя, что Фатум не хочет никого сломать, он помогает, пусть и по-своему. Кстати, это еще один из его парадоксов.

        Глава 18. Парадоксы класса

        Из сказанного Яном я для себя отметил, что казавшаяся мне такой полезной способность «Карта погостов Фатума», по сути, является почти ненужной плюшкой. А зачем какая-либо карта, если столица всегда в центре? Города, если Фатум захочет чуднуть, вполне могут меняться местами, однако опять же только в пределах своего круга. На окраине всегда творится полный трешак, и там уже нужна не карта, а крутой шмот и оружие. Ну, это, если ты конечно не такой отбитый и самоуверенный новичок, как я. Чем ближе к центру карты - то есть к столице - тем больше Фатум похож на обычную игру со своими законами и закономерностями. Именно там со временем и осела большая часть игроков.
        По ходу беседы Алекс с Яном может случайно, а может и специально оба рассказали о своих классах. Мелькнула мысль, что после первой встречи с випом я, возможно, уже окончательно стал для ребят своим.
        - На самом деле классы в Фатуме - это даже отдельная тема исследования,  - начал как бы издалека Алекс,  - Каждому, безусловно, дается наиболее подходящий для него класс, иногда, как в твоем случае, создается уникальный, однако мы опять же тут заметили определенные парадоксы. К примеру, если человек когда-либо пусть и не очень долго занимался спасением жизней - был врачом, пожарным или кем-то в этом духе - ему часто дается класс лекаря или целителя. Казалось бы, наблюдение из разряда логичных и бесполезных, но все ни так уж и просто. Мне Фатум изначально предлагал инженерные классы. Они чаще всего без магии. Вместе с группой ребят из «Империи» мы с согласия руководства для того, чтобы проверить свою гипотезу, около полугода каждый дополнительно работали на скорой в вечернюю смену. После этого каждый из группы, создавая новый аккаунт в игре, получил либо класс целителя, либо минимальную лечебную магию. Понимаешь, что это значит?
        Я на вопрос Алекса только недоуменно пожал плечами. Мало ли, что это значит! Я вообще устал так, что мне сейчас не до загадок! Увидев моё недоумение Алекс, закатив глаза вверх, стал мне, как ребенку, объяснять все на пальцах:
        - Фатум в голове каждого находит что-то чертовски важное, определяющее его характер. Некоторые поступки, которые ты когда-то совершал, настолько важны, что просто не могут не повлиять на тебя. Фатум всё это каким-то неведомым образом отслеживает лучше любого психолога. Вспомни об этом, когда встретишь в игре опять живых игроков…
        Я задумался о сказанном Алексом. Получается, твой класс - это не только твоя сильная сторона, твоя уникальная магия и плюшки, но и твои уникальные страхи и комплексы. Почему Фатум тому психу придумал роль мага с маской? Чего он боится? Что его узнают? И это в виртуальном мире, где и так каждый творит то, что ему вздумается?
        От серьезных раздумий меня уже отвлек голос Яна:
        - Я с Алексом также был в той группе, кто в вечернюю смену на скорой работал. Если после этого вот он,  - ткнув пальцем в своего улыбчивого друга показал рыжий,  - стал одним из лучших лекарей Фатума, то я просто к своей прошлой профессии гнома-повара добавил магию, добавляющую полезные плюшки к приготовленной еде. Короче, если тебе нужен будет не просто компот, а компот лечебный - можешь найти меня в Фате в трактире «Рыжий гном». Я в последнее время там бываю редко - за тобой пока присматриваю, но как только ты наберешься опыта, я также занырну в Фатум.
        Я улыбнулся этому замечанию, предвкушая уже нашу встречу не здесь, в маленькой, пусть и уютной квартирке в «Империи», а там, в Фате, за трактирным столом с гномом-поваром и одним из самых мощных целителей в игре. После рассказанного о работе на скорой как-то по-другому посмотрел на своих новых друзей. Не каждый, и правда, способен на это просто ради того, чтобы «проверить свою гипотезу».
        - Кстати, о твоем классе…  - неожиданно продолжил Ян,  - ты у нас уникум, и мы пока только изучаем некромантов, но ты не обращал внимание на то, что на тебя ни разу еще не нападали дикие звери? Обычно во всех играх это стартовые НПС, на которых прокачивается боевая магия…
        Вопрос этот меня слегка озадачил. Вспомнил встречу с Косолапым. Не смотря на то, что мишка был лесным зверем в самом привычном смысле этого слова, на рядового НПС он был вообще не похож. Да и не нападал на меня ни разу, пусть и обмолвился в конце, мол, «не буду тебя жрать»…
        - Всё просто: они не видят тебя как живого, ты понимаешь, Макс? Я сам сидя у монитора,  - разгоряченный Ян пытался донести до сонного меня архиважную мысль,  - не раз видел, как мимо тебя рядом в лесных кустах проходили волки, которых ты даже не замечал. Ты им всем - неживое, смерть… Ты невкусный. Это, наверное, тоже одна из плюшек твоего класса, о которых Фатум почему-то не посчитал нужным говорить. Запомни, твой класс - это одновременно твоя сила, и твоя слабость. Ни одному стороннему игроку в Фатуме не рассказывай о своей магии и о своих способностях!
        Выслушав этот ночной затянувшийся гайд от ребят, я вежливо распрощался и пошел спать в свою квартирку на этаж ниже. У меня был сегодня непростой день, и завтрашний также не обещал мне, что все будет легко.

        Глава 19. Суета

        Проснулся я уже после обеда - сказалась наша ночная посиделка и накопленная усталость с алкоголем. Приняв легкий душ, набрал Яну, условившись встретиться с ним в столовке. Нырять в Фатум мне сегодня не хотелось от слова совсем, в чем я и признался рыжему. Тот только кивнул, отмечая:
        - Конечно, все норм, тут график свободный. Ты и так в эти дни уже успел не только срубить себе плюшек, но и уровень поднять. Кто-то этим занимается неделями.
        Облегченно выдохнув я рассказал, что сейчас, наверное, вернусь в свою городскую квартирку и соберу вещи для переезда. Опять же - хозяйке нужно будет вернуть ключи.
        Ян на все мои бытовые разговоры только махнул рукой, мол, делай всё, что нужно. Я, глядя на рыжего, с удивлением подметил, что тот улыбается. Наверное, раз я решил сам себе взять выходной - он сам занырнет в Фатум, в котором давно уже не был. Что ни говори, а на игру подсаживаешься. Самому бродить в вирте куда интересней, чем наблюдать за новичком на мониторе.
        Порадовавшись еще раз за Яна, я, наскоро пообедав, рванулся в город в свою старую квартирку. Вещей там на удивление оказалось не много. Того, что я запланировал привести в свою новую берлогу - было и того меньше. По сути, это была только моя одежда и книги. В продуманных японскими дизайнерами квартирках для сотрудников «Империи» было все необходимое от мелочей вроде посуды, до постельного белья. Захламлять это чудо дизайнерской мысли своим барахлом отчего-то не хотелось совсем. Большую часть вещей вместе со своим старым компом опять же на такси отвез в отчий дом в свою комнатушку на верхнем этаже.
        Дома благо никого не было - все работали. Я мысленно этому очень обрадовался, так как иначе пришлось бы объяснять родителям причину переезда, рассказывать им о моей работе и переменах в жизни. Этого отчего-то не хотелось совсем. Подумалось, что еще успею.
        Схватив такси, опять вернулся в городскую квартирку и стал вызванивать хозяйку, чтобы вернуть ей ключи и оплату пусть за неполный месяц. Хозяйка квартиры - юркая бабулька с хитрыми глазами - если и удивилась моему скорому отъезду, то виду не поняла. Вежливо распрощалась со мной и убежала по своим делам. Каким? Шут их бабулек знает! Сплетни, наверное, рассказать свежие соседкам обо мне. Мол, жилец неожиданно съезжает - в розыск его объявили что ли? Я про себя улыбнулся этой мысли и прыгнул с баулом одежды и книг опять в такси до «Империи». Вернулся ближе к ужину в свою новую квартирку, с удивлением подмечая, что за эти пару дней как-то быстро сжился с ней и привык ко всем техническим фишкам.
        Не раскладывая вещей, пошел ужинать. Ни Яну, ни Алексу решил не звонить - не маленький, дорогу до столовой знаю, тем более ребята сейчас могут и в Фатуме сидеть. Не дело их отвлекать от игрушки, да и хотелось в одиночестве как-то привести мысли в порядок. Неожиданно пришла идея провести, наконец, вечерок с книгами - как-никак я с собой схватил приличную стопку тематической литературки о некромантии. Что я вообще об этом знаю? Может я смогу до каких-то возможных плюшек своего класса додуматься уже тут, в реале? Надо разбираться со всем самостоятельно! Некромант я в конце концов или нет!

        Глава 20. Книги

        Книги по некромантии оказались не самым приятным чтивом во всех смыслах. Большая часть из них отдавала либо дешевым пафосом из разряда, мол, «если ты, адепт, хочешь постигнуть некромантию - приготовься к погружению во тьму», либо попахивала гайдом по расчленёнке для отбитых на голову маньяков. Пару редких книг просто затрагивали историю вопроса, не останавливаясь вообще на нюансах и подробностях из разряда, «как» всё это делалось. Даже не погружаясь существенно во все дебри, было ясно, что всё крутиться вокруг тематики и философии смерти. Не то, чтобы меня это уж все слишком пугало, просто гробокопательство - это, наверное, последнее, чем мне бы, как относительно адекватному человеку, хотелось заниматься по жизни.
        То, что именно к этому в Фатуме я все же приду - не вызывало у меня никаких сомнений. Большая часть книг по некромантии начиналась с того, что этот самый отбитый на голову адепт перся на кладбище, и раскапывал себе очередную «прелесть», которую пытался затем оживить.
        Всё вокруг некроманта включая его самого пронизывалось энергетикой смерти. Именно по этим причинам, как уже говорил Ян, меня скорее всего в упор не видели лесные звери. Безусловно, если бы я подошел к волку вплотную и хорошенько пнул его - он бы на меня сагрился, но это уже было бы скорее исключением.
        В голове лениво заворочались мысли. Интересно, а тот же пет? В смысле, который питомец? Я могу себе завести какую-нибудь зверушку для помощи и защиты? Фигушки - ответил я сам себе. Скорее всего, если эту зверушку только не накопаю…
        Картинка в голове рисовалась просто загляденье. Я и мертвый лось с облаком мух вокруг него шляемся по Фатуму, пугая прохожих игроков. Я бы на месте випов такого субъекта обходил бы за версту - воняло бы от нашей компашки наверняка будь здоров. Смеясь, про себя я уже начал выдумывать имя для мёртвого лося. Представлял, как в одной из северных рыбацких деревушек надыбаю ему шерстяной свитер с оленем, и мы вместе под одной из заснеженных ёлок будем встречать игровые рассветы. Интересно, а если я приду в эту самую столицу Фатума - город Фат - с вонючим мертвым лосём меня пустят в местные трактиры? Или мне придется оставить питомца на улице, чтобы он меня терпеливо ждал, зыркая на прохожих красными глазищами?..
        Чувствуя, что я уже все равно страдаю ерундой, и не могу сообразить пока ничего по делу, закинул книги на одну из полок и расслаблено улегся на кровать, глядя в потолок. День без Фатума прошел слишком быстро. Завтра, наверное, я опять запрыгну в свою капсулу. Если мне не совсем повезет - а именно так скорее всего и будет, иллюзий на этот счет я не испытывал - Фатум опять меня обрадует уникальным заданием, выгружая как раз в той временной точке, из которой я выходил. Крестьяне с вилами. Ну наверняка же они пёрлись по мою душу! Как они узнали? Может Жора сболтнул чего лишнего? Может просто увидели костерок возле кладбища и сообразили, что нормальный человек вряд ли бы решил заночевать у погоста? Уже не важно! Как бы там ни было, соображать скорее всего мне придется на месте исходя из ситуации.
        Ну и ладно. Будет новый день - будут новые приключения. С этими мыслями я заснул.

        Глава 21. Начинается трешак

        Сегодня я проснулся рано, и, вызвонив рыжего по телефон, у бодрой трусцой побежал на завтрак. Уже на свежую голову с утра я сообразил, что во вчерашних моих бредовых мыслях о пете действительно есть зерно истины. Если я найду себе мощного защитника, то точно буду в безопасности хотя бы первое время, пока не прокачаю себе уровень или не разберусь с тем, как всё же работают все мои способности. Кто знает - вдруг я Маску или подобного психа встречу уже сегодня? Непорядок! А питомец ведь не собственная уникальная магия, его где-то в игре взять можно. С этим вопросом я подрулил к Яну на завтраке.
        - Так-то ты прав,  - приободрил меня рыжий,  - идея и правда хороша, проще некуда. Будет тебе пет - будет тебе и защита от випов. Алекс, как ты помнишь, у нас целитель. Его пет - змея, которая может парализовать на время укусом. Типо фишка лечебной магии - анестезия перед операцией. Своим петом он пользуется постоянно, если его доканывают випы. Просто парализует противника и сваливает в закат. Руководство на это ничего предъявить не может. Тут магия не боевая, а даже лечебная. После этого временного паралича у игрока даже здоровье на пару единиц повышается. Стильно и красиво…
        Ян замолк, а я нетерпеливо заёрзал на стуле. Оратор, блин! Драматическую паузу тут подвесил! Пнуть его, что ли, под столом, чтобы быстрее рассказывал, как того пета раздобыть. Ухмыльнувшись моему нетерпению Ян продолжил:
        - Тут, понимаешь, все просто, и не совсем просто. Если хочешь себе пета - найди в Фатуме зверушку, возьми в руки свой артефакт и просто скажи что-то из разряда: «Призывая в свидетели Фатум, прошу тебя стать моим питомцем». Если игра сочтет твой выбор подходящим, выбранная тобой зверушка начнет служить тебе верой и правдой. У меня пока в игре пета нет. Не то, чтобы я совсем не хотел его, просто подходящего не было. Я повар в игре, Макс. Вот кто мне положен по логике? Хомяк что ли? А на фига он мне нужен? Зерно от гороха на кухне перебирать? Ну его! Випы и так меня не трогают - я им полезен, ко мне они толпами за провиантом с плюшками ходят, если задумывают вылазку на окраину карты…
        Логика Яна, в принципе, была ясна. В его случае может и правда лучше никакого пета, чем боевой хомяк или что-то в этом духе. Ясное дело, если подвернется случай и рыжий увидит подходящую себе полезную зверушку, он наверняка ее к себе в помощники зарезервирует, а так…
        Поток моих мыслей прервался от звука голоса Яна:
        - Макс, тебе это, по ходу по статусу в Фатуме зомбак положен. Ты как? Готов морально занырнуть в вирт и накопать себе друга?
        Ах ты ж блин! Зомбак! Я логически понимал, что Ян прав, но никак не хотелось воплощать в жизнь всю эту затею. Эта штука же наверняка вонять будет так, что оружием станет не только против випов, но и против меня самого!
        Как только я выложил все мои опасения собеседнику, тот постарался меня успокоить:
        - Ну, скажем так, не обязательно это может быть старый трупак. В игре, как я заметил, если встречаются редкие мертвяки, все они как бы сразу консервируются после своего воскрешения. Решишь призвать кого уже залежавшегося - будет тебе скелет или что-то и правда пахнущее совсем не фиалками. Если же найдешь могилку посвежее - просто будет твой пет слегка бледный и всё.
        Если бы не знал, что рыжий искренне беспокоится за меня, я бы подумал, что он решил поугорать. В голове безостановочно крутилась мысль о том, что всё это не по-настоящему. Игра. Шумно выдохнув, я решительно встал из-за стола. Продолжать завтрак после такого разговора не тянуло совсем. Ян же, напротив, как будто издеваясь схватил с подноса гору вкусняшек, кивнул мне мол пошли к капсуле. Ну что ж, рыжий гном-повар! Проверим, насколько у тебя крепкий желудок! Начинается трешак!

        Глава 22. Копай и тикай!

        Следующая неделя в Фатуме прошла для меня как в тумане. В тот же день, правда, как только я вошел в игру - меня ждал приятный сюрприз. Бородатых мужиков с вилами нигде не было. Костерок мой давно потух, а над заснеженными елками уже разгорался сочный морозный рассвет.
        Видимо те крестьяне шли ко мне тогда не затем, чтобы осчастливить очередным уникальным заданием от Фатума, а просто, чтобы тупо отметелить вилами некроманта, который повадился бродить возле погоста. Спасибо, Фатум, что решил избавить меня от знакомства с ними! Намек понял - огня не развожу, к людям не суюсь, да и вообще веду себя тише воды ниже травы!
        Костры решил разводить только небольшие и те далеко в лесу. Там же в глубине леса устроил себе что-то наподобие временного лагеря, для чего даже пришлось опять же с помощью Телепорта мотнутся в Жабовку обратно и купить дополнительно парочку теплых одеял и простой медный котелок. Вещи все в своих походах по окрестным погостам оставлял в своём лагере. Брал с собой, по сути, только лопату, все деньги, да и припасов на пару перекусов. За сохранность вещей в лагере не волновался от слова совсем. Если сюда случайно и придут местные охотники - пусть забирают. Цена всему этому добру - пара серебрушек. Всё равно с собой у меня всегда было пару бутылей воды для того, чтобы на всякий случай срочно телепортироваться. Припасы от зверья закапывал в мерзлой земле, закидывая всё толстым слоем ельника и снега. Так получался даже своего рода холодильник. Вряд ли, конечно, здесь в Фатуме есть такое явление как срок годности продуктов. Сделал это скорее затем, чтобы не тягать с собой всё принесенное из Жабовки. Налегке бегать было быстрее, а бегал я в эти дни много.
        Рыбацких деревушек тут хватало, и возле каждой был свой небольшой погост, прийти на который я мог только ближе к вечеру или уже ночью, когда местных там не могло быть. После этого я, в зависимости от интуиции и своего настроя, выбирал подходящую на глазок могилу и начинал копать. Иногда раскопанное я браковал сразу по причине полной непригодности. Иногда, пусть и редко, во время процесса меня замечал одинокий прохожий из местных, и мне приходилось улепетывать дальше некуда. Случалось и так, что я раскапывал что-то относительно подходящее, пробовал «призвать» по озвученной мне Яном формуле пета, но Фатум мне упрямо отказывал. Я не отчаивался и пробовал вновь и вновь. Пет мне был нужен до зарезу!
        За эту неделю я сумел своему игровому персонажу на потеху рыжему прокачать только бег и навык землекопа. Ян, кстати, стал приходить к моей капсуле сутра с наушниками и каждый раз с подборочкой новой тяжелой музыки, которую он слушал днями напролет, наблюдая за моими успехами в Фатуме. Его, вообще, можно было понять. Если бы я также постоянно наблюдал за тем, как на экране монитора какой-то мужик раскапывает ночью могилы, тикает от оравы крестьян или одиноко греется в лесу возле тлеющего костерка, я бы тоже так и делал. Включал бы в наушниках музло потяжелее и закидывался чипсами.
        Рыжий в моей затянувшейся эпопее с петом поддерживал меня, как мог. Советы давал, предлагал стратегию. В один из вечеров у нас появился план, который нам обоим показался гениальным. План заключался в том, что я, наблюдая за погостами, по любому должен увидеть пришедших туда из деревни могильщиков, которые будут копать яму кому-то из недавно умерших в деревеньке. Нужно будет схватить с погоста горсть земли и проследить за крестьянами, когда они вернутся в хату, где случилось горе. Там уже возле хаты оставалось только закинуться кладбищенской землицей и использовать усиление «Патриот». После этого опять же даже не заходя в хату во дворе позвать по формуле пета. Сработать должно было на этот раз на сто процентов. Пет был по-любому в данном случае некроманским, и на все сто процентов деревенским. Также игра наверняка должна была оценить нашу изобретательность и свежесть этого самого мертвяка. Пет будет моим! План своих будущих действий в голове я прокручивал множество раз, пока в один из дней в Фатуме мне наконец не представилась возможность его реализовать.

        Глава 23. Сказ о том, как я за петом ходил

        После придуманного совместно с Яном плана я стал всё больше ошиваться не в глубине леса, а недалеко от погостов, поглядывая за народцем. В один из дней мне действительно повезло, и я наконец увидел группку крестьян, которые скорбной процессией шли с лопатами наперевес.
        Грешно, конечно, радоваться чужому горю, но про себя я воскликнул: «Ах ты ж!.. Вот оно!» Интересно, если бы в этот момент мой собственный батя видел меня, что бы он на это дело сказал? Вряд ли бы погладил по головке! Это точно! Стараясь не обнаружить своего присутствия, я дрожащими от волнения пальцами схватил комочек кладбищенской земли, и закинул ее в карман.
        Ян перед монитором, следя за мной, скорее всего, также напрягся и приготовился наблюдать наш план в действии. Совестно отчего-то вопреки всему не было совсем. Умом я понимал, что проворачиваемое мною дело вряд ли можно назвать поступком, которым можно будет потом гордиться. В хате горе. Умер кто-то из членов семьи, а тут я весь из себя такой крутой в черном балахоне приперся призвать их умершего родственника в качестве своей зверушки. Старался себя успокоить хоть как-то тем фактом, что, по сути, это все НПС, а не настоящие люди со своими эмоциями и чувствами.
        На полусогнутых ногах, скрываясь за редкими кустиками и небольшими елочками, я следил за уходящими уже к деревне обратно крестьянами, стараясь запомнить ту дорогу, которой они шли. В принципе, думалось, что хату с умершим я найду даже без подробной слежки по логике. Скорее всего там сейчас поминки, плач и куча народа внутри.
        Логика меня не подвела. Уже на подходе к деревне я проглотил ком кладбищенской земли, и, дождавшись оповещения от системы о том, что моё временное усиление «Патриот» было активировано - осторожно двинулся к хате, из которой слышался плач и оживленный людской шум. По нашему плану усиленная магия также должна была мне помочь наконец-то вызвать себе этого самого пета. Прибавка к силе также однозначно спасла бы меня от разборок с крестьянами. Я вспомнил, как при встрече с Маской просто перепрыгнул летящие в меня фаерболы. При таком же раскладе в три прыжка я бы смог смыться, как только меня заметили.
        Приблизившись к нужной, хате и, благословляя свою удачу,  - пока меня на удивление еще никто не увидел - я воткнул с размаху лопату в землю, взялся дрожащими от волнения руками за ее черенок. Ну что ж! Если и это мне не поможет - то не поможет уже ничего.
        - Призывая в свидетели Фатум прошу тебя стать моим питомцем!
        Произнесенные в тишине зимней улицы слова казались нелепыми и какими-то неправильными. Секунда. Другая. Неужели не сработало? Наконец я услышал знакомый голос:
        Фатум признал вашего питомца достаточно деревенским и достаточно некроманским. Ваш выбор соответствует Фатуму.
        Не веря своему счастью, я старался на радостях не рубануться в обморок. Наконец-то моя эпопея с погостами закончится! В это время из хаты стал доносится шум и людские крики. Послышался звон разбитого стекла. Навстречу мне, сверкая огненно-красными глазами, выскочило на улицу огромное жареное порося.

        Глава 24. Мой пет

        - Хрюндель, я назову тебя Хрюндель!  - сказал я скорее самому себе сидя в ночном лесу у костерка в своём лагере.
        Хрюндель, как только мы прибежали на место, убегая от ошалевших от такого поворота событий крестьян, начал радостно бегать и обнюхивать свои новые владения. Как только я развел небольшой костерок, жаренная свинья с разбегу хрюкнув прыгнула на него животом, и стала закапываться в кострище.
        - Ого, да ты тепленькое любишь? Ну ладно…
        Офигевшими глазами я оглядывал моего нового пета, прикидывая что там перед монитором творится с Яном. Ну ладно, это всё потом… А пока Хрюндель.
        Чем больше я думал о выборе Фатумом пета для меня, тем больше мне этот выбор нравился. Я действительно вырос в пригороде, почти в деревне. Возня с животными была мне не в новинку - мамка постоянно держала курей, которых я уже выросший помогал ей резать. Сравнивать в этом плане порося и человека нельзя. Что ни говори, а поладить и морально примириться с мёртвым дядькой рядом я бы если и смог, то только с большим трудом. Опять же - запах… А вот уже от Хрюнделя пахло приятно - тем самым подкопченным мясцом и медово-горчичной корочкой. Самому бы не сожрать его в голодные времена. Ах, Фатум, Фатум… Ты и правда лучше меня знаешь, что нужно!
        От запахов Хрюнделя у меня разыгрался аппетит. Достав из припасов не глядя перекус, я начал вспоминать всё, что до этого мне Ян рассказал о зомби.
        Первое, что вспомнилось, это консервация. Игровая магия сохранит моего зомби-пета ровно таким, каким он был на момент своего призыва. Это уже видел и я сам, просто наблюдая за тем, как порось довольно крутится в горячем кострище. По логике любая другая свинина, да вообще и просто стейк - просто бы обуглились до черной корочки. Хрюнделю же всё было ни по чём.
        Убить одобренного Фатумом пета также, как я припоминал наши беседы с рыжим, было нельзя. По сути, это возможно, но пет вновь возродиться рядом со своим хозяином, как только тот в следующий раз войдет в Фатум.
        Качаться по уровням и добавлять себе новые плюшки мой пет также будет вместе со мной, если я, логически покумекав, соображу, как ещё прокачивать в Фатуме жареную свинью.
        Остальное, что мне говорил Ян, касалось уже не петов как таковых, а умертвий. По наблюдениям, все поднятые в Фатуме зомби были за редким исключением наделены большой физической силой и полным отсутствием магии. Сидя у костра и с умилением глядя на Хрюнделя, я надеялся, что со временем смогу добавить ему хоть какую-то магическую плюшку или усиление. Также игровые зомби были полностью неуязвимы к тем способам силового воздействия, которыми их умертвили. По логике, если моего порося закололи, а потом пожарили, у него очень прочная шкура и полная неуязвимость к огню, что, по сути, и видно по его поведению.
        В остальном это, по ходу, очень сильная, ну и во всех смыслах чертовски сообразительная огромная свинья, которая отзывалась на мои команды.
        Уставший и эмоционально вымотанный после произошедшего, я начал слегка поклевывать носом. Сквозь сон я почувствовал, как Хрюндель пришел ко мне и прижался, согревая от ночных холодов теплым ароматным бочком. «Хорошая свинка, молодец»,  - шевельнулась в голове ленивая мысль, перед тем, как я почувствовал долгожданный порыв ветра.
        Капсула. Выход.

        Глава 25. Первая зарплата

        Мой пет произвел в «Империи» такой шумный фурор, что с меня не угорал только ленивый. В столовке народ угощал меня жареной свининой за свой счет, чему я по своей незлобливости был только несказанно рад. А почему бы и нет, если на халяву?
        Как-то неожиданно за всем этим также пришел и день моей первой зарплаты в «Империи». Я настолько свыкся и сроднился с Фатумом, что серьёзно ошалел от появившейся суммы на моем счету. Что уж скрывать, работа в «Империи» нравилась мне, нравились ребята, другие прогеры, сам Фатум. По сути то, чем я тут занимался, я готов был делать и за гораздо меньшие деньги. Прикинув про себя все перспективы, я подсчитал, что за пару лет работы в «Империи» я не только со временем смогу купить своё жильё и встать на ноги, но и сумею осуществить детские мечты о кругосветном путешествии и в том же духе.
        На ребят после первой зарплаты я поглядывал с удивлением. Наверняка они тут не первый год, и каждый сумел накопить приличную сумму. При этом все они живут в этих самых небольших квартирках в «Империи» и каждый день ходят на работу. Почему? Они копят на замок? Зная здешний народ, сказал бы, что вряд ли. Наверное, это от того, что на вирт подсаживаешься со временем, и он становится какой-то неотъемлемой частичкой твоей жизни и даже тебя самого. Отказаться от этой частички, вырвать ее с корнем из себя при этом никак нельзя. Заглядывая вглубь, я понимал, что даже если захочу, просто не смогу уйти из «Империи», потому что мысленно постоянно буду возвращаться в Фатум. Буду задаваться вопросом - как там Хрюндель, что же дальше мне приготовила игра?
        Уже в своей комнате, шумно отметив с ребятами свою первую зарплату, я достал из полки свой трудовой контракт с «Империей». Я его перечитывал уже ранее, но захотелось взлянуть еще раз и удостовериться. Подвоха и правда никакого не было. Платили мне обычную зарплату от компании со всеми надбавками, которые полагались здесь за неразглашение информации об игровом процессе. Промышленный шпионаж, однако. Крупных компаний, производящих игры и капсулы для виртуальной реальности по миру было не много. «Империя» уже в скором времени обещала стать монополистом на этом рынке, но осторожность никогда не была лишней в этом деле.
        Самое удивительное то, что оказывается, я смело мог приглашать к себе в квартирку в «Империю» гостей. Узнал я об этом уже тогда, когда хотел раздобыть что-то вроде пропуска для своей сеструхи. Она, как только узнала, что я работаю в «Империи», не поверила своим ушам. Думала я шутник тут этакий. Потом, когда поверила, верещала от восторга и просилась в гости осмотреть всё хоть одним глазком. Просьба Маринки меня озадачила донельзя. А можно ли?
        Пообещав узнать подробности, я с расспросами поперся к Алексу. Тот только недоуменно пожал плечами и сказал:
        - Зови кого хочешь и не парься. Никаких пропусков не нужно, просто, когда будешь человека провожать к себе, пусть он касается вот этой штуки.
        Алекс указал мне на одну из панелей, которая идентифицировала отпечатки пальцев. Редкие проходящие мимо люди почему-то подносили к лифту не свой пропуск, а просто касались ладонью этой панельки.
        - А ты что, не замечал этого?  - озадачил меня Алекс вопросом,  - тут куча людей, и не все они сотрудники «Империи». Кто-то из других офисов и фирм, кто-то просто в гости, а кто-то и по делу. Отпечатки пальцев, по сути, как паспорт. В те места, которые предполагают секретность, по отпечаткам пальцев чужих людей не пустят. Опять же тут везде куча камер. Если что, по этим камерам и отпечаткам любого человека сотрудники «Империи» из-под земли достанут. Кстати, если где-то забудешь или потеряешь свой пропуск - также можешь к себе в комнату приходить по отпечаткам…
        Сказанное Алексом и порадовало, и задумало одновременно. Порадовался простоте и изяществу решения. Оказывается, позвать гостей сюда проще простого. Не то, чтобы я любил шумные компании и посиделки, но всё же приятно. Задумался о системе безопасности в «Империи». Камер и всевозможных зон разной степени секретности тут было уйма. Доступ в большую часть из них мне был закрыт. Капсулы с Фатумом также, по сути, были в одной из зон секретности, и если тут в холле, где мы болтали с Алексом, народу было куча, то уже там люди встречались очень редко. Хм… Интересно, а за мной тоже в комнате следят? Может почту перечитывают? Фиг знает. Учитывая степень секретности Фатума, не удивился бы.

        Глава 26. Маринка

        В плане эмоций сеструхи я ни фига не ошибся. Как говорится, росли вместе, знаем друг друга как облупленных. Маринка вполне ожидаемо пищала от восторга, бесцеремонно лапала всё, до чего могла дотянуться. Зайдя в мою квартирку, она, наскоро оценив обстановку, сразу же порулила к холодильнику. Это да. Это у нас семейное.
        Быстро сварганив бутерброды и кофе, мы засели на кухоньке. На все расспросы о работе я Маринке ответил еще по телефону, в двух словах объяснив ей, что, по сути, проверяю и перепрохожу в капсуле новые квесты и ответвления сюжета для игры «Империя». Подробности рассказывать, сразу подметил, не могу, мол, секретность, подписал гору документов о неразглашении и все дела. Коммерческая тайна она такая. Сеструха вроде поняла и с вопросами на этот счет не наседала. Секретность так секретность. В этом плане для женщины она была на удивление не любопытна.
        Не единожды ловил себя на мысли, что дико хотелось ей рассказать про свои приключения в Фатуме, да и про сам Фатум. Ржала бы с меня Маринка. С пета моего особенно. Мы с детства в этом плане любили друг над другом прикалываться. Ах ты ж дурацкая секретность! В который раз прикусил язык, чтобы случайно ни о чем не проболтаться. Видимо, не просто так как раз за неё родимую мне и платят такую зарплату. Ну и ладно.
        Пока я мысленно в который раз подбирал слова, Маринка начала разговор первой:
        - Слушай, круто у тебя тут! Прямо как будто в будущее попала! Рада за тебя! Как тебя взяли то сюда, непутёвого?
        Устало выдохнув, я в который раз стал рассказывать ей про тест в интернете и последующее приглашение. Рассказывал, разумеется, стараясь никак не касаться тематики Фатума и новой игры. Просто отметил, мол, напоролся на тест, повезло, взяли сюда.
        - Да, да…  - отмахнулась от меня Маринка,  - эту песню я уже слышала. Тоже, кстати, видела этот тест! Даже пройти пробовала, но надоело! Дурацкий он больно! Слабо верится, что по такой ерунде в «Империю» берут!
        Сам я, кстати, помню, задумываясь о своей такой уникальной и неповторимой шизанутой психике, не раз задавался вопросом о том, позвали бы мою сеструху сюда, пройди она этот дурацкий тест? По логике вроде да - ведь мы с ней дети одних родителей, росли с ней в одних условиях. Помню даже разговаривал с Алексом на этот счет, переспрашивая, можно ли позвать сюда Маринку. Тот только нахмурился и сказал, что эта фишка не всегда срабатывает, поэтому нет никаких гарантий, что Маринка стала бы также деревенским некромантом. А поскольку вокруг Фатума должна оставаться атмосфера полной секретности, заставлять проходить кого-то этот самый тест вообще не стоит.
        Если кто-то хочет работать в этой самой «Империи» - он сделает всё, справедливо подметили Ян и Алекс. Сеструха моя, не смотря на все удивленные вздохи и ахи, наверное, не так уж и рвалась сюда, не смотря на все блага цивилизации. Об «Империи» кроме слухов о высоких зарплатах сотрудников ходили и другие разговоры - о бесконечных переработках, круглосуточном графике и полной сдвинутости всех сотрудников.
        Уже изнутри, работая здесь пару недель, я понимал, что доля правды в этом была. Вся фишка только в том, что никому из ребят не приказывали денно и нощно пахать на благо компании. Вирт всех нас затягивал сам, захватывая похлеще реальной жизни. Мы все в Фатуме себя ощущали первооткрывателями новой неизвестной планеты, которую так было интересно исследовать и узнавать. Рассказать об этом Маринке, к сожалению, я не мог никак, поэтому просто кивнул и отметил:
        - Ну, если захочешь поработать тут - ты знаешь, где тест. Вдруг и тебе повезет.
        Сеструха на это дело только поморщилась, и я ее за это вообще не осуждал.

        Глава 27. Кухонные дебаты

        Расспросив вкратце о моих делах и ознакомившись с моим жильём, Маринка начала разговор, которого я не хотел. Не хотел, и при этом знал, что без него никак.
        - Я домашним, кстати, ничего не говорила о твоей новой работе, Макс. Я думаю, тебе самому стоит поговорить с ними.
        Я понимал, к чему она клонит. С того момента, как я молча привез свои вещи со старой квартиры домой, я так ничего никому толком не объяснял, отделываясь по телефону короткими отрывистыми фразами, мол, «всё потом» и «приеду, а там уже расскажу все от начала до конца». Наверное, это всё было несколько по-свински - всё-таки моя семья беспокоится обо мне, только я заранее знал, что всё это выльется в агрессивные кухонные дебаты.
        Безусловно, мамка и Маринка наверняка бы меня поддержали. «Империя». Компания будущего. Даже после месяца работы там меня бы наверняка взяли в любую из небольших фирм, занимающихся созданием игрушек. Опять же огромные зарплаты и перспектива. Да и в конце концов - мне самому эта штука дико нравится!
        Как говорится, основная заковыка тут была в бате. С детства я помнил, что как только по новостям что-то рассказывали об «Империи», вирте и полном погружении, старый начинал причитать, мол, как раз тут и "кроется Дьявол". Глядя на него, мы никогда эти упражнения в ораторском искусстве перед теликом не воспринимали серьезно. Ясное дело - бате тупо скучно, не с кем поприператься, подискуссировать на любимую тему. Из домашних с ним спорить никто даже не думал. Опять же - себе дороже.
        Как только начиналась такая шняга, мы просто оставляли старого наедине с диктором новостей, отползая сами пить чай на кухню. Тот, не дождавшись от нас реакции, минут десять еще бубнил что-то перед теликом в зале, а потом, выключив его, приплетался к нам.
        Представилось, что как только я, весь из себя такой красивый, скажу дома, что начал работать в «Империи», батя просто не поверит своему счастью! Будет ходить за мной по пятам и цитировать Святое Писание, расспрашивая о том, как мы там в «Империи» поклоняемся дружно Сатане.
        Ах ты ж гадство! Это теперь в каждый мой приезд домой, в каждый семейный праздник, да и вообще при любом удобном поводе батя на мне начнет оттачивать своё красноречие. Побасенку еще старую свою вспомнит - мол, отращивай бороду, книжки духовные читай - в семинарию поступать никогда не поздно, мол, храм тебе передам и в таком же духе. Все эти побасенки вспомнятся и заиграют новыми красками!
        Весь спектр моих мыслей и эмоций отразился на моем лице. Маринка, видимо, поняв всё без слов, просто обняла меня и сказала:
        - Да ладно тебе! Всё будет нормально. Давай я с мамкой поговорю, подготовлю её. А ты уже приезжай на выходных домой. Если старый будет слишком трепать нервы - мы его втроём в его же церковь загоним! Пусть там и ночует!
        Ухмыльнувшись, я согласно приобнял сеструху и обещал заехать на выходных.

        Глава 28. Аспид этакий!

        Выходные пришли как-то слишком быстро. Никаких планов или в том же духе я не придумал, да и стратег из меня никакой. Решил, что просто расскажу в двух словах, как есть. Если после этого батя закатит кухонную драму - ну значит мы разругаемся. Неприятная штука, но не смертельная.
        Я и раньше финансово от родителей не зависел, а сейчас с новой работой и подавно. В этой ситуации жаль только мамку и Маринку. Я то, после нашей ругачки, просто поеду в свою новую техно-квартирку, а вот они дома при каждом удобном случае будут «наслаждаться» батиным косноязычием. Да и вообще, старый в этом плане изобретательный - одними беседами домашние вряд ли отделаются. Так еще чего учудит со скуки. Пентаграммы начнет вокруг хаты рисовать, комп мой старый многострадальный в святой воде утопит. Опять же, в храме своём наверняка новый «крестовый поход» против вирта устроит. Начнет всех прихожан стращать ужасами Интырнета, те припрутся уже домой и опять что-то учудят, что-то наверняка не очень умное, как в таких случаях и бывает. Получится такой круговорот ерунды, запустил который, по сути, я, опять же пусть и с помощью своего чокнутого бати.
        Сам по себе я трудностей не боюсь. Взрослый уже, и не с таким сталкивался. В этой ситуации было неприятно, что я создавал, пусть и нехотя, эти самые трудности другим людям. Как раз этот нюанс меня коробил, и если бы не он, я бы даже на этот счет и не парился даже.
        Когда настали эти самые выходные, домой я приехал с утра пораньше. Раз решать вопросы - так сказать нахрапом. Если откладывать, то будет только хуже.
        Дома меня ждала полная идилия - мамка с Маринкой готовили на кухоньке вкусности, поджидая по воскресному обычаю батю из храма. Картинка эта была мне знакома с самого детства. Вот-вот должны были прозвонить колокола, и старый показался бы на пороге.
        Мамка, ничего не говоря, меня ободряюще обняла, и по ее взгляду я понял, что Маринка действительно ей рассказала все, как есть. Это хорошо. Значит мы, и правда, сегодня будем втроем против одного.
        Звон колоколов прозвучал в моих ушах как-то по похоронному невесело. На пороге наконец показался батя, который без предисловий уселся за стол и сказал:
        - Ну вот и собрались мы наконец все за столом! Давно не собирались так! Макс, ты всё грозился по телефону рассказать, что там у тебя и как с работой и переездом. Давай хвастайся!
        Не откладывая в долгий ящик, я ляпнул:
        - Угу. Всё по-новому сейчас. В «Империи» сотрудникам просто жильё дают, так я и подумал, что моя квартирка в городе - только лишние траты…
        В этот момент я на батю не смотрел, но по звуку понял, что тот как будто бы подавился. Прокашлявшись, старый зычным голосом начал:
        - А ты знаешь, аспид этакий, что после смерти черти будут делать с работниками «Империи»?
        - Знаю!  - осчастливил я батю резким ответом.  - Потому что я все твои книжонки перечитал! А ты знаешь, что при жизни делают там за стенами работники «Империи»? Нет? Ну и фигушки узнаешь, пока не устроишься туда!
        Не знаю, от чего старый прифигел больше. То ли от моего тона, то ли от того, что я сам в горячке скрутил бате под нос дулю. Так то у нас в семье такая петрушка не принята, и я сам удивился не меньше бати. Убрал дулю, и как ни в чем небывало стал под хихиканье Маринки хлебать горячий чаёк.
        Старый на это дело только сплюнул и, схватив нехитрый перекус, ушел к себе. Обиделся, наверное. Или переосмысливал. Мамка, кивнув нам, ушла к бате поговорить. Из комнат в глубине дома послышались звуки неспешной беседы родителей. Маринка похлопала меня по плечу:
        - Ты это только… Как будешь уезжать - извинись перед старым всё-таки.
        Я согласно кивнул. Оставлять всё как есть и правда не стоило.
        Весь день мы с батей не пересекались друг с другом, игнорировали. Уже под вечер, когда стали загораться звезды и пришло время вызывать такси, я вышел на улицу к бате, который в одиночестве отсиживал деревянную скамейку перед домом:
        - Извини. Я погорячился,  - подсел я на скамейку к старому.
        Если я сам был виноват, извинения давались мне легко. Батя на мои слова только махнул рукой, мол, ну его… Всё пустое. Обиды на меня он не держал, что меня несказанно обрадовало. Неожиданно он задал вопрос:
        - Ну а что вы там делаете? Секретное что-то?
        - Угу,  - я согласно кивнул,  - Само собой секретное. Передовые разработки. Рассказать не могу. Я знаешь какую гору документов подписал…
        Старый согласно кивнул, и, задрав голову, глянул на звезды:
        - Красота, правда?
        Этим вопросом он напомнил мне мой первый день в Фатуме и встречу с Косолапым. Пока я, ошарашенный собственным сравнением в голове, на него пялился, батя выдал:
        - А вам это… штатный духовник не нужен?

        Глава 29. Я и Хрюндель

        Уже с отчего дома выехал ночью. Был я жутко уставший и при этом радостный. Ситуация разрешилась до смешного просто. От идеи «наставления меня на путь истинный» батя отказался легко и без лишних вопросов. Видимо, старый понял или каким-то шестым чувством почувствовал, что в «Империи» я занимаюсь жутко интересным и важным для меня делом. Поняв это, он не спорил со мной, что не могло не радовать. Ясное дело, ему было до посинения любопытно. Жажда знаний и нового мне в этом плане, наверное, досталась как раз именно от бати.
        Услышав, что штатные духовники «Империи» нужны вряд ли, старый приуныл. Обняв меня на прощание, батя отвесил мне звонкую затрещину и, сурово глянув, сказал:
        - Это чтобы ты, отрок, впредь место своё знал!
        Я только поржал с этого. Если в ход от бати пошли затрещины, значит он точно не обиделся на меня. В такси я ехал с чувством облегчения и приятной усталостью. Уже на месте, приняв душ, завалился спать. Завтра у меня был Фатум.
        Прогулки с моим петом по вирту приносили мне массу эмоций, названия которым мне было сложно даже подобрать. Безусловно, с ним я себя ощущал в большей безопасности. Теперь, и правда, все свои силы можно было тратить на поиски возможных путей активации магии.
        Из насиженного лесного лагеря мне, ясное дело, пришлось валить. После случая на поминках с ожившей зомби-свиньёй деревенские не могли просто так оставить всё как есть. Меня стали караулить возле местных погостов. Охотники группами начали прочесывать лес в поисках меня. Не прошло и недели, как лагерь нашли и перерыли вверх дном. Мне повезло, что ни меня, ни Хрюнделя в этот момент на месте не было. Вообще, может быть мы бы вдвоем и одолели парочку злых крестьян, но вступать лишний раз в конфликт не хотелось совсем.
        Ян на это дело посоветовал мне просто уходить подальше от берега вглубь леса.
        - Сам подумай, Макс!  - раскидывал передо мной нехитрую математику на пальцах рыжий,  - к людям тебе теперь соваться нельзя. На их погосты также тебе хода нет, а магию где-то прокачивать нужно. При этом желательно место безлюдное и тихое. В глубине островов севера только парочка деревень, несколько охотничьих лагерей, да куча всевозможных заброшенных руин, в которых, правда, качаться можно высокоуровневым игрокам.
        Прикинув, что Ян прав, я вместе с Хрюнделем попёрся вглубь зимнего леса подальше от деревушек, где меня знали не с самой радужной и светлой стороны. За эти несколько недель, что я тут шлялся, я не только уволок с чужих поминок жареное порося, но и примелькался с лопатой наперевес у местных погостов.
        Мыслей о том, что я могу поладить с здешним людом также, как это было в Жабовке, не было вообще. Уже знакомясь обстоятельнее с игрой, я начал понимать, что Жабовка была исключением и подарком мне от Фатума. Если бы не эта маленькая деревенька - фиг знает, где бы я тут доставал провизию.
        Хрюндель, кстати, пока мы двигались вглубь леса, производил неизгладимое впечатление на местное зверьё. Если меня это самое зверьё не видело от слова совсем, то Хрюнделя волки чуяли по запаху издалека. Как только голодный волчара прибегал к нам на радостях, чтобы «познакомиться», он с удивлением обнаруживал два объекта, над которыми Фатум черным по белому ясно прописал «оно невкусное». Если один объект - мужик в балахоне - окружен аурой смерти, то объект второй - свин - не смотря на такую же ауру на запах был очень даже ничего.
        Я не раз за наше путешествие с Хрюнделем наблюдал, как навстречу нам выбежавший волк из кустов как будто бы на минуту подвисал, прозревал, постигая свой собственный волчий дзен. Хищник с недоумением обнюхивал нас двоих, а потом просто в непонятках садился пятой точкой на снег. Хрюндель первое время агрился на волчар, воспринимая их как угрозу. Парочку из них он даже размазал по окружающему пейзажу. Потом, заметив что волки не спешат нападать на нас, мой свин успокоился и просто перестал обращать на них внимания.
        В такой разношерстной компании - я, свин, парочка прозревших любопытных хвостатых из леса - мы выбрели наконец к руинам. Тащится внутрь у меня не было даже мысли. Ян мне сразу отметил - туда суются игроки не менее тридцатого уровня. Была изначальная идея просто осмотреться вокруг, понять, что и как, ведь не всегда всё интересное внутри - иногда что-то остается и снаружи.
        Подойдя к арке я прочел нехитрую надпись:
        «Тут правит Смерть»…

        Глава 30. Руины

        Не то, чтобы я был идиот и не понимал сказанное мне с первого раза… Просто эта надпись, эта фраза, оставленная на воротах, подтолкнула ход моих мыслей в определенную сторону. Если тут «правит Смерть», то у некроманта с этой самой аурой смерти могут быть определенные шансы на прохождение.
        Интуиция не подвела меня. Ян, если и рвал свою рыжую шевелюру на голове перед монитором, когда увидел, что я зашел внутрь, наверняка это делать перестал, как только я начал беспрепятственно проходить все дальше и дальше.
        Ни одна из ожидаемых заготовленных ловушек никак на меня с Хрюнделем не отреагировала. Парочка зомби-скелетов, которые блуждали с секирами наперевес по коридору, также не отреагировали на меня никак, просто продолжали блуждать по своим делам.
        Пройдя дальше в подземелье, я нашел комнатку с огромным сундуком, открыть который не смог. Как только я попробовал это сделать, женский голос оповестил меня о следующем:
        ПрОйти руины и прИйти в руины - не одно и то же. Вы оказались здесь не столкнувшись ни с одним из приготовленных испытаний. Согласно логике Фатума, награды вам не положено.
        Ну, не положено, так не положено… Я не сильно расстроился, так как на холяву в Фатуме не надеялся. Даже без ништяков в сундуке игра сделала мне неплохой подарок. Уже несколько недель я скитался в холодном зимнем лесу, ночуя укутавшись в одеяла под открытым небом. Здесь же было не только сухо и тепло, но и безопасно. Те ловушки и скелеты, которые игра готовила другим игрокам для охраны сундука с сокровищами, будут с таким же успехом охранять и меня со свином. Да это же самый расчудесный расклад, который только можно было придумать!
        Из своего рюкзака на пол я вывалил мокрые одеяла, нехитрый запас продуктов и котелок. Осталось только развести здесь костер и начинать обживаться!
        Уже через пару часов я перекусывал с Хрюнделем у костерка. Заледеневшие с последней ночевки одеяла развесил сушится прямо на сундуке. На нем же позже запланировал соорудить спальное место. А почему бы и нет? Сундук большой. Расстелю одеяла и будет красота!
        После обустройства нового жилища решил познакомиться с подземельем. Ништяки из него, ясное дело, как я понял, мне не светят, ну так я и не за ними пришёл! Если в этом подземелье, как было написано на входе «правит Смерть», я для себя тут могу найти что-то интересное, полезное только мне. Эх… Зацепку бы какую найти, чтобы понять, как активировать магию…
        С этими мыслями я, перекусив, принялся осматривать всё и вся. Подземелье оказалось не маленьким. И как я умудрился не заблудиться тут? Сундук, к которому я выбрел в руинах, был не единственным. Также кроме скелетов с секирами, были скелеты-лучники, скелеты-мечники и даже парочка шаманов. Уже с ними я запланировал более плотное знакомство, начать которое решил позже, после консультации с Яном. Вдруг я чего-то не знаю, о чем мне следовало бы знать? Спешить не будем, спешка делу вредит.
        Прошлявшись в окрестностях, я выбрел на двух скелетов, которые резались в картишки. Уже с ними решил попробовать начать беседу:
        - Мужики, возьмете третьим? Я в подкидного тоже умею…
        Две пары пустых глазниц вопросительно уставились на меня. На секунду мелькнула мысль, а не дебил ли я часом. Сейчас эти мертвяки схватят свои мечи и пошинкуют меня как капусту. Может они меня из-за моей ауры смерти не видели, а теперь почуят во мне врага?
        Пока я сглатывал комок в горле и мысленно уже намечал путь к отступлению, послышался голос системы:
        Вы прокачали способность «Мертвое ухо» до второго уровня. Теперь вы можете слышать шепот костяных скелетов.
        За последние дни в Фатуме вы прокачали способность «Мертвое ухо», нашли своего пета, прокачали навык бег и навык землекопа. Согласно логике Фатума, персонаж «Деревенский некромант Грунт» получает третий уровень.
        Пока я, не веря своему счастью хлопал зенками, мертвяк пододвинул ко мне бочку и стал заново, уже на троих раздавать карты:
        - Будешь мухлевать,  - услышал я от одного из скелетов зловещий шепот,  - мы тебе ноги переломаем…

        Глава 31. Я и скелеты

        Вот кто бы мне еще неделю назад сказал, что я днями напролет в вирте буду зависать с мертвяками в подземелье, плюнул бы я в того человека и посмеялся только. Какие подземелья? Какие мертвяки? А тут гляди ж ты…
        Мы с Хрюнделем на удивление быстро вписались в местную компашку. Причем с петом моим заскучавшие от безделья скелеты играли и носились как с собачонкой. Свин был счастлив. Визжал, хрюкал… Под дружные крики «аппорт» приносил костяную ногу одного из умертвий, который только рад был стать причиной общего веселья.
        Стал расспрашивать мертвяков на тему, как часто тут бывает народ. Скелеты мне сказали, что редко, а если и бывает, то дальше парочки коридоров не проходит. Оказывается, я даже половины ловушек изначально не приметил, и если бы действительно не моя аура смерти, уже спустя шагов десять от меня здесь осталось бы только мокрое место.
        Ну и ладно. Значит я и правда везучий, и смело могу тут обживаться.
        Общение с шаманами-скелетами у меня не наладилось. Те вроде меня слышали, но по какой-то неведомой причине отказывались отвечать на мои вопросы, как нарочно игнорируя меня. Спрашивал у остальных скелетов про причину такого отношения ко мне шаманов. Те только пожимали плечами и, на манер чукчи из бородатых анекдотов, отвечали, мол, шаман умный, ему видней, а меня не спрашивай…
        Разговаривал на этот счет с рыжим. Тот сказал, что костяные шаманы скорее всего не видят меня в качестве части их отряда, поэтому на расспросы не отвечают. Эх… Разобраться бы с этим делом! Эти шаманские мертвяки точно бы меня полезному научили! Рыжий клятвенно обещал покумекать на этот счет и осчастливить меня очередным гениальным планом. Ну что ж, с другой стороны врагом своим они меня тоже не видят, так что кто знает, как оно обернется дальше.
        Вопрос этот решил полностью перекинуть на Яна, сам же занялся подробным изучением подземелья. Хорошенько запасшись факелами, я исследовал настенную живопись, всевозможные надписи и рисунки. Казалось бы, что именно здесь опять же могло отыскаться что-то полезное для меня, но, как назло, стены подземелья по содержанию надписей ничем не отличались от стены в обычном подъезде.
        Более того, Фатум как будто нарочно прикалывался надо мной, проецируя на стены матерные надписи, которые мог подсмотреть где-то в Интернете. Со стороны мои будни в Фатуме выглядели более чем по-идиотски. В черном балахоне с коптящим факелом в руке я бродил по подземелью, перечитывая пошлые стишки на стенах. Не знаю, что там в реале творилось с Яном в эти минуты, но выходя из капсулы я постоянно имел счастье наблюдать его раскрасневшуюся веселую рожу. Самое дивное, что от этих прогулок у меня прокачивался интеллект. Решив, что на безрыбье и это сойдет, я это дело не прекращал.
        Рыжий, вместо того, чтобы придумать что-то для завоевания симпатии костяных шаманов, по ходу, тупо угорал с меня. Даже вкусняшки перестал брать с собой на рабочее место. Говорил, мол, боится подавиться. На все эти штуки я уже внимания не обращал. А что тут скажешь, если с меня и так весь офис угорает? Недовольно попыхтев, я обычно сурово сдвигал брови и, не теряя надежды на результат, запрыгивал в капсулу обратно. Так бы наверняка было бы и сегодня, если рыжий не ошарашил меня вопросом:
        - Макс, а ты помнишь у кого скоро день рожденья?
        Рассеянно перебрав имена всех знакомых коллег, включая Яна и Алекса, я уставился на рыжего с извиняющимся выражением лица:
        - Колись давай! Сдаюсь…
        - Ты в Фатуме провел ровно месяц. Помнишь Косолапого, которого встретил в первый день? Разживись в Жабовке малиной и дуй на ту самую полянку!
        Смачно выругавшись, я занырнул в капсулу. Похоже, этот день пройдет для меня с приключениями.

        Глава 32. Косолапый

        Добраться на ту самую полянку оказалось не так уж и просто. Жора меня смог доставить только туда, где меня в первый раз и подобрал. Установка «перенеси меня туда, где я встретил медведя» приводила телепорта в ступор, и я его за это не осуждал.
        Действительно. Откуда он мог знать, где я именно встретил медведя? Оказавшись на месте моего изначального знакомства с Жорой, я сориентировался по елкам и нашел направление, по которому месяц назад несколько часов пилил напрямик, никуда не сворачивая.
        Теперь, по ходу, мне нужно будет опять несколько часов пилить по лесу обратно, пока не выйду наконец на эту заветную полянку. Фух. Ну хоть так! Хорошо, что в первый день я тут не додумался попетлять по лесу, а то фиг бы сейчас тут что нашёл!
        Через несколько часов мы с Хрюнделем наконец оказались на условленном месте. Ну надо же! Всего месяц прошел, а как будто целая вечность! Отставив в сторону купленное в Жабовке лукошко с малиной, я стал прямо на старом кострище разводить огонь, предполагая, что Косолапый как и в прошлый раз выйдет из леса к нему погреться.
        Интуиция меня не подвела. Косолапый опять появился затемно, шумно продираясь сквозь густой кустарник:
        - Не забыл-таки, уважил меня. Спасибо, Грунт!
        Довольный мишка опять же уселся на бревне, подставляя передние лапы к огню. На Хрюнделя, который в это время на свой обычный манер крутился в кострище, медведь внимания не обращал вообще. Свин косолапого игнорировал также. Это хорошо. Значит угрозы нет.
        Я расслабленно грелся у костра и наслаждался тишиной ночи. Косолапый рядом лакомился малиной.
        - Спелая… Вкусная… Спасибо…  - довольный мишка горстями закидывал ягоды в рот,  - Так тебе же и это, награда положена! Ща будет всё! Пушистик, беги сюда…
        Медведь ласково приманил из кустов ушастого кроля и усадил к себе на колени. Надо же… Кроль. Нафига он мне?
        - Держи, Грунт!
        Мишка поднёс зверька прямо к моему лицу, а потом схватив его двумя лапами за уши разорвал перед моим носом на две половины. В нос шибанул резкий запах кровищи. Меня практически сразу вырвало себе же под ноги. Отчего - я даже не понял. Может от неожиданности, может от запаха, а может от того, что мой некроманский балахон был весь в крови пушистика. Не фига себе подарочек! Миша, а не шизанулся ты тут часом?
        Пока я, сглатывая воздух, приходил в себя, появилось сообщение от системы:
        Издавна некроманты гадали по внутренностям животных. Вы открыли новый навык «Раскинь кишочки, погадаю». Навык находится на первом уровне и дает возможность получать ответ «Да» или «Нет» на заданный вами вопрос. Теперь, если Фатум посчитает нужным, он может ответить на ваш вопрос. Для активации навыка следует принести жертву Фатуму. В качестве жертвы подходит как небольшое теплокровное животное, так и животные крупные. Задание «Именины» выполнено.
        За прошедшие дни в Фатуме вы существенно прокачали интеллект, выполнили уникальное задание "Именины", приобрели следующую уникальную способность. Согласно логике Фатума, персонаж «Деревенский некромант Грунт» получает четвертый уровень.
        Пока я, приходя в себя, сплевывал изо рта остатки рвоты и вытирал залитое каплями крови лицо, мишка, схватив свое лукошко малины, похлопал меня по плечу и направился к кустам обратно:
        - Можешь не благодарить меня, некромант. Можешь не благодарить…
        С порывом ветра я вышел из Фатума.

        Глава 33. Диалог с Фатумом

        Ян из капсулы меня вытащил еле живого. Некоторое время мне понадобилось для того, чтобы прийти в себя и отдышаться. Обед? Ну его нафиг! Не сейчас!
        Рыжий? понимая моё состояние? метнулся за стаканом водички, и поднес его бережно мне. Я залпом выпил и отдышался. Перед глазами всё еще стояла картинка убитого и разорванного надвое кроля. На сегодня с меня точно Фатума хватит!
        На полусогнутых конечностях я направился к выходу:
        - Ян, это, я пас на сегодня… Обедать тоже потом, сам понимаешь…
        Только я намылился уже к выходу, как рыжий? взъерошив себе волосы? усадил меня на стул:
        - Макс, ты по ходу даже не догоняешь, что случилось! Ты хоть осознаешь, что у тебя появилась возможность говорить с Фатумом? А вдруг эту твою способность можно прокачать? Это же можно будет и сложные вопросы задавать!
        Наверняка, если бы меня не мутило после случившегося, я бы оценил всю уникальность происходящего. Может быть также порадовался бы вместе с Яном. Пока же я был просто никакой, поэтому умоляюще глянул на Яна, мол? отпусти меня, гад, не мучай.
        К моему несчастью, намека в моем взгляде Ян в горячке приступа радости не увидел. Схватив меня за грудки, он радостно пища поволок меня в столовую, откуда уже стал вызванивать Алексу. Прислушивался к их разговору уже без внимания. Какой диалог с Фатумом, если всё равно черным по белому мне система сказала, что Фатум ответит мне только тогда, когда посчитает нужным, и то просто «нет» или «да»?
        Ребята моего пессимизма на удивление не разделяли:
        - Ты сам пойми, Макс! Теперь ты можешь не шляться по своему подземелью без цели. Схватил кроля, расфигачил надвое и спросил у Фатума: «Есть ли тут для меня что-то полезное?»…
        На сказанное я только рассмеялся:
        - Ну по логике Фатума может и те самые стишки, которые я целыми днями перечитываю со стен подземелья может также до фига полезные. Нет, ребята, вы не понимаете… Тут еще вопрос правильный важно задать. И даже если всем офисом мы тут выродим какой-то дофига важный вопрос, не факт, что Фатум захочет ответить. Понимаете? По сути, у меня опять появилась способность из разряда бабушка надвое сказала. Ну его… Лучше я б научился фаерболы метать…
        Алекс, заприметив мой пессимизм, постарался меня утешить:
        - Ты это, Макс, не расстраивайся. Всё будет - и фаерболы, и молнии, и всё остальное. Ян придумает, как расположить к тебе шаманских умертвий, и как только, так сразу те возьмутся за твоё обучение. По логике, если всё выгорит, тебе не откажут…
        - Только ты это…  - Ян присоединился к утешениям Алекса,  - пока я думу думаю, почитай чего про ритуальные жертвоприношения, лады? Как раз эта плюшка про разговор с Фатумом начальство по-любому заинтересует. Подозреваю, что навык ты будешь прокачивать в приказном порядке.
        Нет, ну вот как вот можно утешая человека ласково ему говорить что-то из разряда «не грусти, почитай лучше про ритуальные жертвоприношения»? Взглянул на участливые лица ребят. Видимо, так и правда можно, и этот мир окончательно сошел сума.
        Не обедая распрощался с ребятами и поплелся к себе в комнату отдыхать. Сегодня с меня точно хватит.

        Глава 34. Охота

        Рыжий как в воду глядел. Мою способность к разговору с Фатумом, видимо, и правда придется прокачивать в приказном порядке. Ребята меня подбадривали, поздравляли, грозились премией от руководства, только я, если честно, этому был ни фига не рад. Конечно, я люблю открывать новое, люблю разгадывать загадки, только если для этого никому кишки не надо выпускать.
        Всем офисом ребята писали мне список вопросов, которые следовало задать Фатуму. Вопросы эти иногда были умные из разряда "осознает ли Фатум себя как личность". Иногда были и дурацкие, мол, "голубое ли небо" и так далее. Несомненно, все все эти вопросы были суперважные для понимания Фатума, его механики и работы, только я за всем этим списком вопросов видел горы живности, которую мне придется в ближайшее время порешить.
        Не то, чтобы я был особо сентиментальным в этом плане. Мамке по хозяйству я помогал, курей резать умею. Только курей этих я резал, потому что кушать хотел, а не потому, что решил спросить что-то из разряда «зеленая ли травка» или «голубое ли небо»… Да и вообще, где я эту живность доставать буду? Мне же наверняка тогда придется забить на свою прокачку и просто заняться охотой в Фатуме!
        Пробовал объяснить эту фишку ребятам. Те только отмахивались, мол, ты хотя бы попробуй или, как только подвернется момент, спроси что-нибудь обязательно и так далее. Даже список этот злополучный заставили меня вызубрить. Падлы!
        Хорошо, что не заставляли с табуреточки его декламировать, как в детстве стишки Деду Морозу. Ну их… Злой я был на ребят в эти дни, и было за что. Моя прокачка в игре в который раз накрылась медным тазом, и я, по сути, целыми днями стал прокачивать навык свежевания.
        Охотиться на живность с лопатой я, ясное дело, не мог. Конечно, можно было метать свой родовой артефакт в белок на деревьях, или в мимо пробегающих зайцев, но не думаю, что из этого вышло бы что-нибудь путное. Потрошить тех волчар, которые постигнув дзен увязались за нами с Хрюнделем до пещеры, также было жалко. Как-то за эти дни я к ним привык, да и хвостатые, по сути, были дополнительным охранным рубежом на тот случай, если к пещере пришли бы чужаки.
        Что я стал делать? Капканы и ловушки. Мы с Яном не смогли придумать ничего лучше, чем это. На моё счастье, Фатум посчитал подобный способ убийства живности также вполне в духе «ритуального жертвоприношения». Всё, что мне оставалось сделать, это вернувшись к капкану выпотрошить попавшуюся в него животинку, задав свой вопрос. Сам навык от этого почти не качался, так как живность в капкане уже часто была мертва. Но на нет и суда нет. И на том спасибо. Как мне уже намекнула игра, кроме лопаты мне оружия не положено, а лопатой охотиться человечество еще не научилось.
        С утра пораньше я выходил из пещеры, проверяя старые капканы и оставляя новые. Потрошил живность, задавая дурацкие вопросы. Уже после обеда возвращался в пещеру, отогревался у костерка и готовил мясо. Мои игровые будни стали уж очень скучными, пока в один из дней ко мне в пещеру не пожаловал гость.

        Глава 35. Гость

        Если бы я не спал, наверняка бы услышал, как тот вип, пробиваясь через орды костяных монстров, стремился к сундуку с сокровищами. Но я спал. Сладко, как младенец.
        Целый день я, шляясь по лесу, ставил эти дурацкие капканы, поэтому устал не по детски. Перед сном я развесил по комнате сушиться своё мокрое шмотьё. Над тлеющим костерком поставил котелок с мясным варевом. Решил, как подремлю, сразу же перекушу вкусного. Моя зомби свинья, отогревшись предварительно в костре, улеглась у моих ног, согревая мне замерзшие пятки.
        Я не знаю, что планировал увидеть вип в комнате с сундуком, но уж точно не эту самую картину. Вип так офигел, что на мгновение замешкался. Именно это, видимо, меня и спасло. Хрюндель успел проснуться, и кинулся навстречу опасности, оттолкнув меня копытами с сундука на пол.
        Навернулся я нехило, но такой будильник сработал на ура. Упав за сундук, я увидел, что в то место, где я только что сладко дрых, ударила голубая молния. За сундуком слышался шум драки. Системное сообщение согнало остатки сна.
        Ваш пет Хрюндель ранен. Здоровье Хрюнделя снижено на двадцать процентов.
        Ах ты ж гадство! Кто-то там мою свинину месит, пока я тут валяюсь! Осторожно выглянув из-за сундука, увидел игрока в темных доспехах, чем-то похожих на костюм ассасина. Имя випа видно не было. Плохо. Значит уровень выше моего.
        Как я понял, что это вип? Нет, ну а кто это еще мог быть? Свои знали о том, что я в одной из таких пещер засел, и, ясное дело, им бы тут сюрприза не было. Также своим не за чем было и убивать меня.
        Пока я тут думы думал, мой свин был уже еле живой. Игрок оказался на удивление ловкий, и свин, не смотря на прочную шкуру и устойчивость к огню, по не многу, но терял здоровье. Ах ты ж!.. Один на один я его точно не одолею! Горсть кладбищенской земли, как назло, лежала в кармане моего некроманского балахона, который как раз сейчас сушился недалеко от огня. Усиление пока не могу использовать. Добраться бы до этого треклятого балахона!
        Выглянул еще раз из-за сундука. Вип, не смотря на то, что был вроде даже уже ранен и вымотан походом по руинам, здорово метал молнии, орудуя параллельно изогнутой саблей. Может отвлечь его, пока от пета?
        - Эй, тебе чего здесь надо, мужик?  - задал я самый что ни на есть дурацкий вопрос, который мог задать.
        - Угадай!  - отрезал не отвлекаясь от Хрюнделя вип,  - Сейчас вот твоего свина добью, а потом за тебя возьмусь!
        - Угу…  - уважительно протянул я, оценивая из-за сундука крутость соперника,  - Ну а нафига тебе я?
        Вип от вопроса как будто бы даже слегка подвис, и мой Хрюндель, крутанувшись, успел хорошенько вдарить гостя по правому колену. Молодец, свинка! Держись там!
        - Я пришел за сундуком, и я при любом раскладе заберу его содержимое!  - процедил сквозь зубы вип и опять принялся мутузить свина.
        - Ты дебил или как?  - вконец разозлился я,  - Надо сундук - бери и чеши отсюда! Хрюндель, ко мне!
        Мой свин, жалобно поскуливая, побежал ко мне, а я резко встал из-за сундука.
        - Посмотри на меня! Мой уровень ниже, я тебе вообще не соперник!
        Вип, оглядывая меня в одном исподнем и с лопатой наперевес, наконец начал чуть-чуть соображать.
        - Ты вообще кто? Что ты здесь делаешь?

        Глава 36. Знакомство

        - Я - некромант. Игрок. Живу здесь. Сундук забирай, я всё равно его не могу открыть,  - спокойно сказал я, стараясь лишний раз не злить раненого, который, отдышавшись, оперся спиной о каменную стену комнаты.
        Настороженно зыркая на меня, вип спросил:
        - В смысле, ты тут живешь? А скелеты? Как ты с твоим уровнем вообще зашел сюда?
        Диалог. Это хорошо. Значит можно попробовать договориться. Утешительно погладив свина, стал объяснять, стараясь не сболтнуть лишнего:
        - Я же сказал, что я некромант. Для скелетов я свой, они меня не трогают. Поэтому же не могу и сундук открыть - испытания я, по сути, не проходил. Просто приперся и живу здесь. А почему нет? Меня, кстати, Грунт зовут…
        Сглотнув ком в горле, я демонстративно отложил в сторону лопату, и, выйдя из-за сундука, подошел к балахону. Неспешно стал одеваться. Лишь бы этот умник не поджарил меня раньше времени! Великая сила любопытства! Так, заболтать его, а потом незаметно из кармана достать ком земли…
        - Мне как некроманту к людям ходу нет. Месят меня сразу, как к деревне подходить начинаю,  - с нарочитой дружелюбностью начал рассказывать я о себе офигевшему випу,  - а тут иду мимо, смотрю написано, мол, тут аура смерти. Зашел, по сути, на авось, а оно прокатило, представляешь?
        Фух. Балахон на мне. Главное не выдать себя раньше времени. Расправил на себе темную ткань и, кивнув на сундук, обратился к настороженному випу, который, скривив губы, слушал меня, держа саблю на готове.
        - Чё ждешь? Иди бери сундук! Там всё твоё. Я реально не соперник тебе, сам видишь.
        Вип не спешил отходить от стены. Видимо, он не такой уж дурак. По-любому нет, если сумел набить себе такой уровень и пройти руины.
        - Дай угадаю,  - начал он,  - Как только я заберу содержимое сундука, ты меня со спины добьешь!
        Всем своим видом я постарался изобразить скепсис.
        - Чем добью? Мой артефакт и моё единственное оружие - лопата. Вон она, кстати, у сундука стоит. Она там, а я тут! Сечешь, о чем я?
        Вип на это замечание только рассмеялся:
        - И правда, Грунт… Ты мне не соперник, а без артефакта тем более.
        С пальцев випа ко мне метнулась небольшая молния, которая парализовала меня. Ах ты ж!.. Не успел! Надо было раньше этой чертовой кладбищенской землицей закинуться! Теперь мне точно кранты, как вип заберет сундук!
        Демонстративно повернувшись ко мне спиной, игрок пошел забирать своё.

        Глава 37. Часть группы

        Расклад был невеселый. Пока я мысленно готовился к тому, что меня пустят сейчас на фарш, вип, небрежно пнув мой котелок с варевом, подошел к огромному сундуку и открыл его.
        То, что случилось потом, было неожиданным для нас двоих. Если честно, эта сцена долго мне потом снилась ночами. Снился резкий хруст ломающегося позвоночника. Хрюндель, мой бедный еле живой и забытый нами свин, прыгнул с победным хрюком на тяжелую каменную крышку сундука.
        Вип, который с любопытством в это время разглядывал содержимое, разделился, так сказать, ровно на две половинки. Одна из этих половинок захлопнулась и оказалась внутри, вторая - валялась живописно перед сундуком. Фух!.. Опять кишки и кровища!
        Парализующее заклинание, как только во всех смыслах «накрылся» вип, отпустило меня. Сундук опять закрылся насовсем, спрятав в своих недрах «любопытный сюрприз» для того игрока, который следующим решит пройти это самое подземелье и получить заслуженную награду.
        Икнув, я сложился напополам в рвотных позывах. Мой Хрюндель, мой спаситель, гордо стоял на сундуке, ожидая в это время от меня благодарности:
        - Спасибо…  - только и сумел сказать я, когда смог чуть-чуть прийти в чувства.
        Полной неожиданностью для меня стало системное сообщение:
        Вами открыто новое достижение «Часть группы». Как стать частью группы? Нужно начать делать общее дело! Вы убили игрока, который покушался на сокровища руин Смерти. Теперь вы полноправный член группы костяных скелетов руин Смерти. Костяные шаманы теперь открыты для диалога с вами.
        На меня нахлынуло небывалое чувство облегчения. Толком я и сам даже не понял причину этой радости. Возможно, она нахлынула оттого, что я не получил люлей от одного из випов. Умирать здесь было больно, и второй раз под это дело подписываться не хотелось совсем. Также я был рад тому, что мой пет оказался намного умнее и сообразительнее своего непутевого хозяина.
        Больше всего я радовался этому внезапному «костяные шаманы теперь открыты для диалога». Наконец-то! Наконец-то я смогу прокачать хоть как-то свою магию!
        Радостно улыбнувшись, я полез в свой рюкзак. Это дело можно и отпраздновать! Где-то у меня было немного вина. Итак, завтра у меня обучение! А сегодня… Сегодня у меня, кажется, уборка.
        Залпом опрокинув в себя остатки вина, перекинул через плечо остатки випа, и понес их подальше от своей комнаты. Интересно, если я теперь «часть группы» мертвяков, я могу попросить их помочь прибраться?

        Глава 38. Обучение

        К обучению своему решил подходить постепенно. Следующие дни в Фатуме для меня оказались также полны новых неожиданных забот. А вдруг этот самый вип решит вернуться и отомстить? Утешала единственная мысль - игрок точно знал, что это не я его порешил, так как перед своей смертью он накинул на меня парализующую магию.
        Кому в данном случае мстить? Свину? Ну фиг знает… Пет он и есть пет. По сути, в своей дурацкой неожиданной смерти игроку было некого винить кроме самого себя и собственной самонадеянности. Шмотьё випа, точнее сказать даже половины випа - мне было не нужно. Ни сапоги, ни штаны с плюсами к легкости и магии молний мне были ни к чему. Себе дороже. Игрок, скорее всего, припрется рано или поздно за своим шмотом, поэтому я аккуратненько сложил все возле сундука, сам же решил переместиться из уже обжитой комнатки в подземелье подальше.
        По сути, я также как и этот самый вип, был наказан за своё легкомыслие. Ну вот что мне мешало сразу перебраться в самую глубину руин, поближе к шаманским умертвиям? Задавая себе этот вопрос, я уже знал ответ на него. Мешала в первую очередь вонь - что ни говори, а от того зеленого варева, которое замешивали целыми днями в больших котлах шаманы, воняло так, что слезились глаза. Ну, по сути, также мне было лень каждый раз чесать в самые глубинные глубины этих дурацких руин. За целый день по лесу с этими капканами набегаешься так, что мало не покажется, а тут еще пол часа прешься по пыльному подземелью! Дурак я, короче. Каюсь. Ленивый дурак! Понадеялся, что кроме охотников и зверья в округе нет никого. Сам понадеялся - сам отхватил. Ну и ладно… С другой стороны буду сейчас умнее. Опять же, кто знает - если бы не случайно зашедший в руины вип, как бы я стал частью этой самой группы костяных скелетов?
        Короче, что ни говори, а в Фатуме наметилась у меня радужная тенденция к заведению «друзей». Маски мне не хватало, теперь еще и этот Ассасин наметился. Почему Ассасин? Фиг его знает. Похож просто. Имени опять же я даже после смерти игрока не увидел, а как-то для себя обозвать его хотелось. Пусть будет так… Интересно, мужик этот мне обрадуется, когда увидит следующий раз? А свину моему?
        Улыбнувшись собственным мыслям, я принялся обустраивать новое временное новое жилище. Еле-еле я сумел в глубине руин отыскать уголок, в котором циркулировал относительно свежий воздух. Там же прямо на земле кинул свои одеяла, дрова, припасы и котелок. Шаманские умертвия разместились от меня почти рядом - в семи минутах ходьбы. Как говорится - в «школу» ходить будет мне близенько.
        Окончательно разобравшись с бытовыми делами, я отряхнулся, взбодрился, и решительным шагом направился к своим будущим наставникам. Как говорится, пора брать это дело в свои руки! Надоело шляться по лесу и бесконечно проверять эти дурацкие капканы! Магию! Хочу, вашу дивизию, наконец свою магию!

        Глава 39. Мои наставники…

        Вот пока я не познакомился поближе с этими самыми шаманами, они мне казались совершенно одинаковыми. А чего с них возьмешь? Оба мертвые, оба мешают целыми днями какую-то зеленую булькающую жижу, оба бубнят себе что-то под нос… Так думал я… Вот и в жизни так бывает… Как с близнецами. Пока не познакомишься поближе с ними - оба одинаковые, а потом диву даешься, рассуждая на тему, как мог в начале их путать.
        Один шаман оказался по неведомой мне причине Зеленым, а второй Синим. Почему такие имена? Кто ж знает?.. Наверное, у их родителей были явные проблемы со зрением, так как оба шамана были одинаково серыми по цвету.
        Синий мне этот парадокс потом объяснял так - поднятые Фатумом в один день умертвия получают похожие имена. В какой-то денек Фатум чуднул и называл мертвяков по цветам, в другой просто по цифрам, в третий день вообще захотел выпендриться и назвал в честь великих композиторов. Так игре проще понимать и распределять этих самых мертвяков по группам. Соответственно я в эти дни, прикончив с помощью Хрюнделя випа, стал частью группы «цветных» мертвяков, о чем мне Синий с гордостью и сообщил. Ну и ладно. Цветные так цветные. Мне не принципиально.
        Любопытно было то, что как только я стал частью этой самой «группы», я сразу же стал видеть имена всех мертвяков руин. До этого их имена были для меня такой же тайной, как и имена випов.
        Ну вообще, определенная логика в этом была. Может у каждого волка и кроля в Фатуме также есть свое имя, только кто же их по этому имени называть будет? Имя всё меняет. Узнаешь его - и жалко убивать того самого кроля.
        Видимо, и с мертвяками так… Ян на мои расспросы на этот счет толком ничего не ответил, подмечая, что водить хороводы с зомби по подземельям кроме меня никто еще не пробовал. Я на иронию рыжего не обижался. Ему за прошедшие пару недель досталось не меньше моего. Что может быть скучнее ходьбы по зимнему лесу и проверки капканов? Хм… Может, наблюдать целыми днями на мониторе, как это делает кто-то другой? Перемена декораций полезна была не мне одному.
        Между тем, учителя, если честно, из шаманов были никакие. Материал не объясняли, домашних заданий не давали, усвоенное не проверяли. По сути, я просто подходил к ним и спрашивал:
        - Синий, ты можешь меня научить метать фаерболы?
        - Как тебя зовут?  - кряхтел шаман, помешивая зелье.
        - Грунт зовут! Я же говорил, а что - это важно?  - задавался я логичным вопросом.
        - Ну вот сам подумай, некромант Грунт, магия какой стихии тебе больше подойдет?
        - Эмм… Земля?
        - Ты делаешь успехи, ученик! Сядь теперь отдохни…
        Какое отдохни! Я даже не вспотел! Нет, ну вот как можно учиться у таких как Синий? Фух… Это еще ничего. Зеленый был вообще душка - он придерживался принципа «меньше слов, больше дела». Так-то я ничего не имел против этого принципа, но не в том виде, в котором его проповедовал Зеленый. Этот мертвяк на свои педагогические навыки не полагался вообще. Он просто молча протягивал мне какое-нибудь зелье, вопросительно глядя на меня, мол, берешь или нет?
        Зелья были не подписанные, и что за они не знал даже Синий. Пить эту шнягу наверняка отказался бы даже Жора Телепорт, по виду которого можно было сказать, что даже незамерзайкой он не брезговал. Ян мне также пить подарочки от Зеленого не советовал, отмечая, мол, лучше пока отложи, а потом испробуешь, как будет возможность, на каком-то из игроков. Я молча с ним согласился.

        Глава 40. Учат в школе

        Путем долгих бесед и танцев пусть пока и без бубна вокруг Синего шамана, я всё же начал медленно осваивать хоть какую-то магию. Миссия с вопросами к Фатуму естественным образом отложилась до лучших времен, чему я был немыслимо рад. И правда, наставить капканов в игре я всегда успею, а уникальная магия, как говорится, штука дико интересная, и, по ходу, не мне одному, если на прошлую миссию со свежеванием живности мне разрешили забить.
        Как выяснилось из беседы с Синим, по логике Фатума мне скорее всего о фаерболах лучше не заикаться. С моим именем и родовым артефактом мне если и положены хоть какие крупицы стихийной магии, то это явно магия земли. Расклад на самом деле не очень веселый, так как магия земли в игре была магией жизни. Земляные маги в основном помогали травке и деревьям расти, способствовали урожайности полей, ну и так далее и в таком же духе. Ну а что мне оставалось с моей аурой Смерти? Не так уж и много, но и на том спасибо. Я мог кидаться булыжниками, затевать землетрясения, песчаные бури. Со временем, если достаточно прокачаю навык - смогу вызвать что-то вроде земляного голема, что само по себе не кисло. Только это со временем, а теперь - максимум, что мне светило, это умение сообразить небольшую песчаную бурю или нехилый плюс к меткости, если я решу зарядить в кого-то камнем.
        Сам факт открытия земляной магии для меня прошел на удивление буднично и просто. Если честно, после всего пережитого я ожидал фанфар и феерверков. По сути же Синий просто коснулся рукой моего лба, и я услышал знакомый женский голос:
        Игрок «Деревенский некромант Грунт» открыл стихийную магию. Теперь вам, согласно логике Фатума, для прокачки доступна магия земли. Магия земли находится на 1 уровне. Вы открыли достижение «Стихийник».
        Игрок «Деревенский некромант Грунт» за последние дни существенно прокачал навык «свежевания», незначительно прокачал навык «Раскинь кишочки, погадаю», получил достижение «Часть группы» и достижение «Стихийник». Согласно логике Фатума, игрок «Деревенский некромант Грунт» получает пятый уровень.
        Этой штуке, если честно, несмотря на ее простоту я был рад до одури. Что ни говори, а магия земли в отличие от уникальной моей некроманской магии, была уже дорожкой разведанной в Фатуме. Если я окажусь действительно таким редким тугодумом, который будет с трудом качать свои фишки, у меня будет хотя бы что-то. Ян мне это подтвердил, отметив, что магов земли в игре немало, правда, опять же по словам рыжего, фиг знает, как эти самые земляные маги отнесутся к обучению некроманта. Что ни говори, а существенная часть этой магии - магия жизни, и не факт, что учителя неписи захотят связываться с игроком, у которого от ауры смерти постигают собственный дзен волки из леса. Мда… Ну и ладно! Пройдусь по руинам - может поищу учителя из нежити.
        Из доступных для меня заклинаний земляной магии моего уровня у Синего оказалась только заклинание «Малой песчаной бури».
        Активировалось заклинание просто - достаточно было воткнуть в землю свой родовой артефакт и просто начать представлять песчаную бурю. Наверное, скелетам подземелья очень повезло, что в большей части комнат пол был каменный. В одной из дальних комнатушек оказалась гора сухого песка. Именно там я стал днями зависать, гоняя по кругу свою малую песчаную бурю, и радуясь этому как ребенок.
        В зимнем лесу прокачивать навык я не мог просто потому, что там не было сухого песка. Интересно, а в Фатуме есть пустыни? Обязательно туда подамся, как только выучусь чему еще можно у Синего!
        Если со стихийной магией всё оказалось просто, то уже со своей уникальной всё было темно и запутанно.

        Глава 41. Уникальная магия

        Синий шаман на все мои расспросы об этой самой уникальной магии только таращил удивленно глаза и говорил что-то из разряда, мол, «это же твоя магия, откуда я знаю, как её активировать»? Так-то в принципе я понимал, что претензия была справедливая, но легче от этого мне не фига не было.
        Пробовал заходить с другого боку к этому вопросу - просил совета у Синего, расспрашивал на тему, что бы он делал на моём месте, и так далее. Все эти разговоры, как правило, выливались в пустопорожнюю болтовню без конкретики. С горем пополам я всё же сумел выудить у Синего крупицы полезных для меня знаний о магии Смерти.
        Оказывается, у каждого мага - живого или мертвого - специализирующегося на магии смерти, со временем появляется темная аура, прокачать которую в игре можно только с помощью убийств. Оказывается, мой Хрюндель, когда прикончил випа крышкой от сундука, оказал мне услугу намного большую, чем казалось мне изначально.
        Открывается для прокачки эта самая темная аура только убийством другого игрока в Фатуме. Нет, ну почему вот Ассасин не заглянул в руины на недельку раньше? Все те убитые капканами животные не только прокачивали бы навык «свежевания», но и пошли бы бонусом к темной ауре. Вот блин облом! Как говорится, знал бы где споткнешься - соломки б подослал. Ладно. Не будем унывать… Где наша не пропадала.
        Эта самая темная аура по словам Синего не то, чтобы помогает творить магию Смерти, скорее просто нужно, чтобы она была для определенных заклинаний. К примеру, для поднятия нежити. Вот по логике ты вроде читаешь заклинание, мол, «вставай и служи мне верно, мертвяк». Этот самый мертвяк в землице действительно продирает глаза и начинает искать «ауру некроманта». Чувствует мертвяк, что аура слабая, некромант неопытный и просто поворачивается на другой бочок и спит дальше.
        По сути, это как с приглашением на работу - ты не прошел «собеседование» у нежити. Осуждать нежить за то, что она не захотела связываться с неудачником как-то язык не поворачивался. Пока же, как отметил Синий окинув меня оценивающим взглядом, со мной захочет связаться либо совсем слабый мертвяк, либо тот, кому ну очень скучно, так как характеристики мои, честно говоря, не фонтан.
        Ну а что, кстати, с моими характеристиками? Уже позже, болтая с Яном на этот счет, рыжий мне подметил, что за время моей прокачки в Фатуме мои характеристики поменялись.
        Изначально Фатум с барского плеча мне выделил следующее:
        «Деревенский некромант Грунт. Первый уровень. Здоровье - 100 единиц. Сила - 50 единиц. Магия - 30 единиц.
        Уникальные способности класса деревенский некромант - умение отличить живое от неживого, карта погостов Фатума.
        Уникальное заклинание персонажа деревенский некромант - поиск нежити».
        Сейчас я уже с горем пополам доковылял до пятого уровня. Соответственно, основные характеристики у меня увеличились в пять раз:
        Деревенский некромант Грунт. Пятый уровень. Здоровье - 500 единиц. Сила - 250 единиц. Магия - 150 единиц.
        Появились у меня и новые достижения вроде «Стихийника», «Милейшего», «Сластены» и «Часть группы». Появилось первое стихийное боевое заклинание «Малой пылевой бури».
        С уникальной магией был полный бардак. Активированными у меня были только «Мёртвое ухо» второго уровня и «Гадание на внутренностях» первого. Что ни говори, а капканы с умершими кролями навык гадания прокачивали еле-еле.
        Еще у меня было моё временное усиление «Патриот», которое я мог задействовать раз в неделю. После встречи с Ассасином, кстати, я эту кладбищенскую землю старался всегда держать под рукой.
        С остальным было глухо, как в танке. По-прежнему у меня была не активирована «Карта погостов Фатума», бесполезная плюшка с умением различать «Живое и мертвое» и заклинание по «Поиску нежити».
        Появилось у меня и новенькое - заклинания «Разбуди меня на рассвете» и «Разбуди меня на закате». Было смутное подозрение, что как раз эти плюшки связаны с поднятием нежити, а вот в чем именно была разница между поднятыми на закате и на рассвете мертвяками - оставался большой вопрос. Именно с этим вопросом я решил подрулить к Синему.

        Глава 42. Разбуди меня

        Синий на мой вопрос только посмеялся, уже в который раз подметив, что ученик я на удивление тупой. Разница между поднятыми на рассвете и на закате мертвяками, оказывается, просто огромная. На рассвете мертвяк просыпается на доброе дело. Поднятые в это время умертвия могут строить мосты, дороги, они не желают никому зла, и никогда не бросятся на человека, если тот не будет мешать им выполнять их работу. Все цветные умертвия, частью группы которых я стал, разбужены были на рассвете с целью охраны этих руин от чужаков.
        Разбуженные на закате - зомби другого сорта. Их бесполезно просить делать что-то полезное. Их вообще бесполезно о чем-либо просить или договариваться с ними. Эти умертвия всегда преследуют свои цели. Слушаться они буду того, чья Темная аура сильнее, и то не факт, что этот кто-то будет для них вообще авторитетом. Разозленные сильно закатные зомби могут не только порвать на сувениры случайного прохожего, но и самонадеянного некроманта, который решит их вызвать.
        После рассказанного Синим я вспомнил события в Жабовке и в который раз поразился своей везучести. Те мертвяки просыпались ближе к ночи, значит явно были закатными. Кто знает, если бы деревенские затянули на долго строительство дороги, мертвяки могли бы со временем так разозлиться, что не помогло бы Жабовке уже ничего. Как говорится, благодаря Фатуму я появился вовремя.
        На моё счастье уже с поднятием нежити Синий шаман мог мне помочь. Ну, или почти мог помочь… В арсенале Синего также были эти заклинания, правда активировал он их с помощью своего артефакта, то бишь бубна. По сути, Синий просто бил в бубен и пел что-то из разряда «просыпайтесь все, кто меня слышит». МетОда была в его случае понятна и логична, чего уже не скажешь про случай мой. Вот куда мне бить надо? В лопату?
        Очень простое и одновременно сказал бы, что «элегантное» решение предложил нам Зеленый. Он просто подарил мне свой бубен, жестами объяснив, мол, у меня еще есть, так что бери. Теми же жестами Зеленый предложил мне лупить, как колотушкой, деревянным черенком лопаты об бубен. Выглядела картинка до одури странно - мутный мужик в темном балахоне лупит лопатой о бубен на радость костяным скелетам, которые приплелись из соседних комнат поглядеть на такое диво.
        Кто-то из мертвяков, пока я лупил в бубен, дрыгал ножкой в такт, кто-то мотал пустой башкой. Я посреди всего этого дела выглядел как местный диджей на мертвяцкой дискотеке. Эм си Грунт, ах ты ж ять!.. О том, что творилось перед монитором в эти минуты с Яном я старался не думать. За время моей прокачки он видел и не такое, так что в принципе должен был быть живой.
        Синий меня за мои потуги с бубном всегда хвалил, отмечая, что рядом просто нет спящих умертвий, а так обязательно «кто-нибудь бы проснулся». Подозреваю, что говорил так шаман во многом из жалости ко мне, ибо видел, что я и правда стараюсь. Не знаю, долго ли я был бы тут баянистом на местных танцульках, но Синий в один из дней сказал мне следующее:
        - Хватит, Грунт. Без погоста рядом и прокачанной темной ауры ты не узнаешь даже, слышат тебя мертвяки или нет. Главное, принцип заклинания ты понял. Может хочешь попробовать что-то еще из магии Смерти?

        Глава 43. Магия Смерти

        Первой моей реакцией на эти слова было что-то вроде:
        - Ух ты! А можно всё посмотреть?
        Синий после этих слов посмотрел на меня уважительно, от чего у меня мелькнула мыслишка из разряда, а точно ли я представляю то, о чем прошу? Чтобы как-то сгладить неловкую паузу, которая зависла после вопроса, обратился к шаману:
        - Синий, а расскажи мне о магии Смерти. Что нужно сделать, чтобы ее понять?
        - Всё просто, Грунт,  - бодро отрапортовал мне Синий,  - нужно просто свихнуться.
        Уже позже, глянув на мою недоуменную физиономию Синий стал объяснять подробнее:
        - Понимаешь, некромант… Ты живой… Вот ты выходишь из пещеры, на что ты первое обращаешь внимание? На то, как деревья растут, как птички поют, на то, как всё живое радуется солнцу, а нужно наоборот, понимаешь? Маг Смерти должен думать наоборот. Вот ты любишь бегать босиком по травке, Грунт?
        - Ну типо да…  - не понимал я, к чему клонит Синий.
        - В следующий раз, когда будешь бегать босиком по травке, постарайся сконцентрироваться на том, сколько живности ты передавил в этой травке, пока бегал по полю…
        Всё сказанное Синим было до одури простым для понимания, и при этом сложным для воплощения в жизнь. Я понимал, к чему он клонит. Моя уникальная магия, завязанная на философии Смерти, наверняка будет качаться в разы быстрее, если я сам как некромант перестану бояться этой самой смерти. Более того, если я сумею смириться с ее неизбежностью, и местами даже начну понимать и принимать её.
        Фатум… Ах ты ж дурацкий Фатум… В который раз ты подводишь меня к краю пропасти и ласково просишь заглянуть вниз, мол, не бойся. Все боятся - кто-то боится умирать, а кто-то жить… Да и вообще, какая разница, если вокруг игра?
        Ей-богу, даже и не знаю, какая и правда разница… Какая разница, между реальностью и виртом, если страшно везде одинаково? Более того, здесь в вирте эмоции часто были в разы острее чем там, в моей реальной жизни. Чего стоит обладание той же магией. Не удивительно, что випы были готовы отдать любые деньжищи за возможность ощутить, как с твоей руки срывается молния или огненный шар.
        В реале все мои беседы с Синим мы позднее обсуждали вместе с Яном и Алексом, за что я был ребятам очень благодарен. Фатум в этом плане, и правда, лучше любого психолога выворачивал мозги наизнанку, и фиг бы я справился, если бы в эти дни меня не поддерживали друзья.
        Что бы я там себе не думал, но со временем я и правда стал за собой подмечать, что у меня меняется восприятие реальности. В голову стали приходить нетипичные мысли. Город. Шумный город за окном. Тот самый, который до этого ощущался мною полным жизни, теперь ровно в этой же степени стал ощущаться мною также полным смерти.
        Чем больше в городе людей, тем больше в магазинах мертвой живности, чтобы этих людей накормить. Энергия жизни и энергия смерти в городе находятся в полной гармонии и равновесии друг с другом, и если до этого мой мозг даже не замечал подобного, то теперь все эти моменты заиграли для меня новыми красками.
        Любопытное дело, даже городские парки, где, казалось бы, энергия жизни должна была преобладать, также несли в себе гармоничный отпечаток смерти. Множество скамеек из спиленного мертвого дерева, сделанные из того же мертвого дерева небольшие беседки по всему парку - это и многое другое приводило энергии в равновесие. И так по всему городу. Не было того уголка, где бы это самое равновесие нарушалось. Даже на городском кладбище, как бы это философски не звучало, росли на могилах цветы, уравновешивая Смерть и Жизнь.
        Я никогда не думал об этом так много, как в эти дни своих бесед в Фатуме с Синим. И правда - весь наш город, вся человеческая цивилизация, все люди - мы просыпаемся и глядим на солнышко с мыслью «ах ты ж ять, как прожить этот день»?
        Может это звучит странно, но сам для себя я решил просыпаться с мыслью «как мне проумирать этот день».

        Глава 44. Изменения

        Не знаю, чего точно хотел Фатум, когда ставил передо мной подобные цели, но за собой я подметил определенные изменения в эти дни. Хорошие или плохие это были изменения? А фиг его знает. Они были, и это главное. Во-первых, я за собой подметил некоторую отрешенность. От меня ушла моя обычная суетливость и волнения по пустякам. Куда, как говорится, спешить, если все там будем? Вообще, холодная голова и спокойствие еще никому не мешали, поэтому я был только рад таким переменам в себе.
        Во-вторых, я старался держать в голове, что мне нужно теперь следить за базаром. Не то, чтобы я по жизни до этого трепал языком как помело, но в свете последних изменений в себе осознал, что ненароком могу кого-то обидеть, ответив на новость о почившем престарелом родиче человеку не «соболезную», а что-то вроде мол «поздравляю, наконец-то на новый круг перерождения»… С моей точки зрения всё было более чем логично, а вот с точки зрения общественной морали не совсем.
        Третье, на что мне обратили внимание уже Алекс и Ян, меня по какой-то неведомой причине перестали часто замечать люди. И если факт того, что тебя не замечает кондуктор в общественном транспорте не сильно расстраивает, то уже в случае с официантами в кафешках это бывает обидно. Алекс, рассуждая об этом, сказал мне, что всё просто - мол, ты, Макс, перестал замечать окружающий мир, и мир в ответ на эту штуку решил перестать замечать тебя. Я на это ему только фыркнул в ответ. Алекс тот еще философ бывает…
        Самое любопытное также и то, что все эти изменения также коснулись моей семьи и домашних. После того примечательного разговора с отцом я несколько раз приезжал домой на выходные, но болтать со мной на тему «Империи» никто не рвался. Если для мамки и сеструхи это было относительно естественным, то для бати совсем нет.
        Последний мой приезд вообще оказался примечательным. Мамка, просто молча встретив во дворе, протянула мне лопату, от чего в голове мелькнула мыслишка, «а не в Фатуме ли я сейчас нахожусь»? Оказалось, все проще простого - нужно было помочь пересадить куст с розами на новое место.
        Уже позже, когда я выкапывал этот злополучный куст, мамка между делом отметила:
        - Ого, Макс! Ловко ты с лопатой…
        Хорошо, что задумавшись не ляпнул ей в ответ что-то из разряда «это, мамка, от того, что я часто могилки раскапывал»… Думаю, домашние мои не оценили бы этого прикола. Ну и ладно. Каждому своё, как говорится.
        Все эти изменения во мне не могли не принести свои плоды в Фатуме. Магия Смерти понемногу мне стала открывать свои секреты.

        Глава 45. Поиск нежити

        Своё пока что единственное доступное уникальное заклинание по поиску нежити я открыл в один из дней в Фатуме совершенно случайно после очередной беседы с Синим. Шаман давно мне советовал научиться находить признаки смерти в окружающем мире, что я и решил попробовать сделать. Выйдя из пещеры, я прогуливался по окрестностям, планируя все же между делом поставить парочку капканов.
        В зимнем лесу на самом деле немало живности, и, если раньше я с удовольствием прислушивался к пению редких птиц, теперь постарался отвлечься и прислушаться к тишине, к чему-нибудь неживому. Где-то пол часа я просто слушал снег. Его скрип, редкий хруст ледяной корки. Потом стал прислушиваться к позвякиванию капканов, которые висели у меня за поясом. Через некоторое время таких нехитрых упражнений заметил, что кругом воцарилась полная тишина. Живые звуки, звуки животного мира, как будто выключились, оставив меня наедине с этой самой тишиной. Прислушался к ней. Шорох. Чьи-то шаги вдалеке. Послышалось системное сообщение.
        Вы активировали уникальное заклинание по поиску нежити. Чтобы найти живых, мы зовем их по имени. Чтобы найти мертвых - мы молчим, не называя имен.
        Проморгавшись после услышанного, я не сразу понял, что произошло. Надо же… Как всё оказалось просто. Или не просто? Даже сам не понял… Стоп! Нежить! Недалеко отсюда появились зомби? Откуда?
        Коротким свистом подозвал к себе свина, который исследовал содержимое дальних кустов. Жестом попросил Хрюнделя вести себя как можно тише, и осторожно стал пробираться сквозь густой ельник.
        Минут через двадцать ходьбы моему взгляду открылась лесная полянка, на которой стояла занесенная снегом охотничья сторожка. Вокруг сторожки бесцельно бродили два мертвяка. Дверь в избушку была открыта нараспашку, что настраивало на невеселые мысли. Может внутри есть люди? Может им нужна помощь? Что делать-то?
        Нервничал я недолго, пока не вспомнил, что вокруг игра. Как только мысли пришли в порядок, выдохнув взял себя в руки. Итак, избушка и нежить. Когда именно разбужена нежить - фиг его знает. Соответственно переться туда и знакомится - очень глупо. Ах ты ж!.. Вот нафига мне заклинания по поднятию нежити? Нужно что-то эту нежить усыпляющее! Поставил в памяти галочку для очередного разговора с Синим шаманом и тихонько стал обходить полянку по кругу в поисках хоть какой-то подсказки к действию.
        Подсказка ждала меня под кустом. Подсказку звали Тихон. Кутаясь в свой тулупчик, мужичок крепко сжимал в руках ружьё и испуганно таращился по сторонам.

        Глава 46. Тихон

        - Эй, мужик! Не бойся меня. Я свой. В смысле, я живой, как и ты…  - подняв руки, я осторожно подходил к охотнику, стараясь не делать резких движений…
        Мужик, видимо, был настолько испуган, что даже не сразу врубился кто перед ним. Как только врубился - на меня было направлено дуло старенького ружья. Ну офигеть теперь! И помогай после этого людям!
        - Это твоих рук дело, некромант?  - услышал я вопрос от мужичка.
        Вопрос на самом деле логичный, на его месте я наверняка подумал бы точно также. Мужик не дурак. Ну, будем надеяться, что он также хорошо и дальше будет соображать:
        - Если бы это было моих рук дело, я бы подкрался к тебе со спины и отобрал ружьё. Сам подумай!
        Мужик, слава богам, кумекал не долго. Как только понял мою правоту, он кивнул и опустил ружье.
        - Фатум послал тебя ко мне, некромант.
        Вот эти слова мне очень сильно не понравились. От них пахло неприятностями на мою пятую точку. Интуиция меня не подвела. Послышался знакомый женский голос:
        Фатум предлагает вам новое задание «Охотничья сторожка». Награду за выполнение задания определяет Фатум. Наказание за невыполнение задания определяет Фатум. Принять или отклонить?
        Из моего горла вырвался стон. Ах ты ж гадский Фатум! Обреченно кивнул, подтверждая принятие. Сплюнув с досады на снег, выматерился так, что Тихон уважительно присвистнул.
        Отойдя подальше от полянки и нежити на ней, охотник начал нехитрый свой рассказ о произошедшем:
        - В этой сторожке нас трое всего - я, да Степан с Онуфрием. Все мы из Снежного - это село в половине дня ходьбы отсюда. Все мы охотники. Раз в месяц приходим в эту сторожку, живем неделю - запасаемся мясом, а потом вертаемся в село обратно. Сегодня с утра вот разошлись с мужиками охотится в разные стороны леса. Возвертаюсь я обратно - а тут эвона какое дело! Нежить!
        Рассказ Тихона был ясен, как день. Расспрашивать, видимо, его о том, где сейчас остальные охотники - то есть этот Степан и Онуфрий - скорее всего бесполезно. Сам не знает. Ломиться к избушке напролом - глупо. Если мужики там - им уже не поможешь. Более того - вдруг внутри еще несколько зомби, а на улице только часовые?
        Мда… Вот что вообще в такой ситуации делать? Невеселый расклад… С чего-то начинать надо, и я решил начать с начала.

        Глава 47. Начало

        - Тихон, ты же умеешь ходить бесшумно? Ты же не просто так Тихоном зовешься?  - начал я с дурацкого каламбура.
        Охотник моей изобретательности не оценил, хмуро вопросительно уставился на меня.
        - Твои друзья могли также еще не вернуться с охоты. Осторожно обойди поляну вокруг, и оставь для них какие-нибудь опознавательные знаки. Подойдет что угодно - куски старой рубахи, пометки на деревьях и так далее. Надо им дать знать, что ты живой. Справишься?
        Согласно кивнув, Тихон сказал:
        - Добро. Жди меня здесь, некромант. Я быстро.
        Пока Тихон ушел, я решил осторожно осмотреть еще раз обстановку. Пригнувшись на корточки, пополз поближе к кустам перед поляной.
        Два почти разложившихся мертвяка в гниющем тряпье непонятного цвета по-прежнему без дела бродили возле сторожки. Имен их я не видел. Значит не цветные, не местные. По уровню умертвия явно были сильнее меня в разы. Эх! Жалко Синий шаман далеко! Посоветоваться бы с ним! Ну вот почему в Фатуме нет мобильной связи? Хотя… Что мне такого нового Синий посоветует тут? Нужно своей башкой соображать.
        Как назло, мертвяки молчали, и возможности воспользоваться «Мёртвым ухом» у меня не было. Интересно, а есть другой способ понять, что тут вообще происходит?
        Где-то через полтора часа вернулся грустный Тихон. Ни мужиков, ни оставленных следов от них не было. Плохо. Предложил ему возвращаться в деревню. Тот упрямо мотнул головой, отметив, что никуда не уйдет, пока точно не будет знать, что случилось с остальными. В этом плане я Тихона понимал. У остальных охотников наверняка семья в деревне. Вот каково им будет узнать, что тут такая петрушка случилась, и фиг его знает, что с их родичами? Тут надо либо точно говорить, либо вообще ничего.
        Пришедшая в голову идея была похожа на гениальное озарение, при этом слегка попахивала полным идиотизмом. Резко повернувшись к Тихону, спросил у него:
        - А ты это, хороший охотник?..
        Тихон обижено нахмурился и сказал:
        - Нашел ты, конечно, время про такие дела разговоры разговаривать…
        Последующие пол часа я объяснял Тихону свой план. Охотник охал, кряхтел, удивленно таращился на меня и отвечал на все расспросы. Потом, видимо, так как лучшей идеи не было, просто обреченно кивнул. Рассмеявшись я задрал голову вверх и кинул фразу, непонятную для неписи:
        - Ян, ты это… Запасайся попкорном…

        Глава 48. План

        Тихон и правда оказался хорошим охотником, и оленя встретили мы еще затемно. Прицелившись с приличного расстояния, мужик метко выпустил несколько стрел из самодельного лука. Из ружья в такой ситуации мы решили не стрелять - не поднимать лишний шум. Как только олень завалился на снег, Тихон крепко пожал мне руку, и, пожелав удачи, полез на ближайшую крепкую сосну наблюдать за действом.
        Олень был еще жив, когда я к нему подошел. Штука неприятная, конечно, но, если для этого нужно кого-то спасти… Достав из рюкзака нож для разделки, я резким движением перерезал горло оленю, задавая заветный вопрос Фатуму. Ответ мне не понравился - зомби были закатные.
        Ну что ж… Договориться, как ожидалось, не получится… Расслабляться, между тем, времени не было. Поморщившись, я принялся дальше разделывать оленя, не забывая раскидывать рядом куски свежего мяса.
        Первый волк ко мне вышел минут через пятнадцать. Еще через минут пять показался второй. Через пол часа остатками оленя лакомилась целая стая, и наверняка сидя на высокой сосне Тихон про себя радовался тому, что сейчас находится от меня подальше.
        Я же, разделав наконец оленя, просто спрятал в рюкзак нож и стал наблюдать за происходящим. Волки активно лакомились, отгоняя от самых вкусных кусков своих более слабых представителей стаи. Оленя становилось всё меньше.
        Наконец один из волков обратил внимание и на то, что рядом бегает что-то более чем ароматное и вкусненькое. Мой Хрюндель, пока волки с рычанием доедали оленя, любопытно крутился рядом, разглядывая хвостатых.
        Прошло не так уж и много времени, прежде чем мой свин стал предметом всеобщего внимания. Первые пару волчар, которые решили полакомиться десертом в виде свининки, уже зализывали свои раны, тихонько подвывая с краю полянки. Остальные волки по уже накатанной схеме залипали на Хрюнделя, рассуждая о своём волчьем житье-бытье. Кто-то обнюхивал моего пета, кто-то даже осторожно лизнул ему ароматный бочок, в который раз поражаясь этому заветному «нельзя» и «не съедобно» от системы.
        Убедившись, что внимание волков целиком поглощено свином, я тихонько присвистнул своему пету, давая знак следовать за мной.
        К заветной полянке с охотничьей сторожкой мы подошли на удивление быстро. Солнце, между тем, почти село за горизонт, и алый снег подчеркивал какой-то драматизм нашей процессии.
        Со стороны наверняка это и правда всё смотрелось здорово. Красный снег, мужик в балахоне с зомбосвином, волчья стая за спиной…
        Как только мы подошли к краю поляны, я, присев на корточки, потрепал своего пета за ухом и отдал приказ. Не прошло и мгновенья, как Хрюндель рванулся к избушке. Волчья стая кинулась за ним следом.

        Глава 49. Жатва

        Не сказал бы, что мой план изначально был гениальным. Нет. По сути, это была полная ересь, но просто так с наскока в зимнем лесу я не смог придумать ничего лучшего. После той злополучной встречи с Ассасином в руинах подземелья я понял, что мой пет умнее меня в разы, именно на него я поэтому и решил положиться в самом главном.
        Своему свину я приказал отыскать в избушке живых людей, и, если таковые найдутся, сторожить их до моего прихода. Как только свин с волчьей стаей ринулись к сторожке, я достал из кармана балахона кладбищенскую землю, и, поморщившись, проглотил комочек.
        Дождавшись сообщения об активации усиления, я ринулся на помощь Хрюнделю.
        Расчёт мой оказался верным. Свин с парой волчар запрыгнули внутрь избушки, откуда послышалась шумная возня. Оставшаяся волчья стая отвлекала умертвий на улице от действий моего пета. По сути, возле избушки наметилась нехилая мясорубка, в которую мне предстояло вклиниться, хотел я этого или нет.
        В полноценную долгую драку зомби и волки вряд ли бы ввязались. После парочки хороших пинков от умертвий, волки скорее всего успокоились бы, и убедившись, что мертвяки несъедобные, хвостатые, потявкав для приличия, просто разбежались бы по своим делам.
        Как бы то ни было, даже тех минут, которые внесли сумятицу в происходящее, мне со свином должно хватить. В несколько прыжков преодолев расстояние до первого зомбака, я, просто рубанув хорошенько с плеча, снес ему башку лопатой.
        Волки, которые висели в этот момент на зомбаке вцепившись в него зубами, рухнули на снег вместе с обездвиженным туловищем. Полной неожиданностью для меня было в горячке боя услышать спокойный женский голос системы:
        Лопата некроманта… Орудие или оружие? Вы убили первого зомби с помощью своего родового артефакта. Согласно логике Фатума «лопата деревенского некроманта игрока по имени Грунт» получает второй уровень. Вами открыт новый режим вашего орудия - режим Жатва. Режим Жатвы активируется от соприкосновения с кровью.
        Ошарашено глянул на свою лопату, подметив непривычное глазу сияние острого лезвия. Откуда? Я же ясно помнил, что моя лопата была не острее обычной ложки, а тут…
        Если я отвлекся, то второй зомбак в отличие от меня был умнее. Он уже раскидал тех волчар, которые в горячке кинулись на него, а теперь жалобно, поджав хвосты, убегали к лесу обратно. Ну вот и всё, некромант! Холява кончилась.
        Из избушки слышался шум. Ох, Хрюндель, надеюсь там у тебя всё в порядке. Держись там! Я, как только разберусь - кинусь тебе на помощь.
        Зомбак, с которым мы остались один на один, хищно оскалившись, отпружинил от земли, подпрыгнув метра на три мне навстречу. Ах ты ж!
        Удар был такой силы, что я думал, потеряю сознание. С меня, как с куста, слетело треть моего здоровья, и если бы не усиление, остались бы от меня рожки да ножки. Я, конечно, взмахнул лопатой навстречу несущемуся мне зомби, но реакция… Она у меня, в отличие от силы и здоровья, была обычной. Я просто не успевал уследить за этим треклятым мертвяком, который прыгал по поляне, намереваясь меня прикончить.
        Идея, мне срочно нужна была какая-то идея, чтобы выполнить это дурацкое задание! Солнце окончательно спряталось за горизонтом, и я, сплюнув на снег, стал ожидать худшего.

        Глава 50. Трындюли

        Всё было более чем плохо. Нежить в отличие от меня в темноте видит хорошо. Ну вот чего я ожидал, когда начал воплощать свой идиотский план? Чуда? Дебил я, короче… Надо было лучше думать… Ну ладно. Сейчас не время себя корить.
        Зомбак, который после первого своего удара с любопытством наблюдал за моей реакцией, кажется наконец решил добить меня окончательно. Нежить явно намеревалась прыгнуть на меня еще раз.
        Выдохнув, я прижался спиной к избушке. За спиной звякнули капканы. Капканы! Нет, ну вот кто я после этого?
        Рывком стянул с себя пояс вместе с капканами и кинул перед собой на снег. Нежить на этот маневр не обратила внимания. Очень зря. Скорчив самую свирепую рожу, я знаком подозвал к себе зомбака, мол, иди ко мне - я жду тебя. Как только нежить сорвалась с места - я отпрыгнул в сторону.
        Расчеты опять не подвели. Зомбак, явно разозленный моим «приглашением», в прыжке по инерции влупился со всей дури в стенку сторожки. Так же по инерции его откинуло на снег, где его ждал мой пояс с капканами. Помеха, конечно, из разряда дурацких, а для зомбака и тем более, только мне же много и не надо. Просто отвлечь.
        Пока ошарашенное умертвие выло на снегу, я, резко вскочив после своего прыжка, замахнулся лопатой, целясь ровно в шею зомби. Удар. Всхлип… Тело нежити обмякло на снегу, и я, проглотив комок в горле, кинулся помогать своему пету.
        Картина, которая предстала моему глазу в избушке, также была достойна полотна любого из живописцев. Мой пет с парочкой хвостатых грызли попеременно еще одно умертвие, которое активно от них отбивалось. На всё это дело из подпола, приоткрыв слегка маленькую деревянную дверцу, с любопытством поглядывали две бородатые рожи. Степан и Онуфрий - вспомнил я имена охотников. Фух… Живы значит… Хорошо.
        Схватив покрепче лопату, кинулся на помощь Хрюнделю. В заваленной разным барахлом избушке умертвие недолго смогло сопротивляться. Что ни говори, а главное преимущество зомбаков - скорость - в таких условиях свелось на нет.
        Как только умертвие рухнуло на деревянный пол сторожки, выпроводил хвостатых за дверь, благодарно потрепав каждого по холке. Молодцы, серые. Я ваш должник. Дверь закрылась, и я обратился к мужикам:
        - Ну и долго вы там сидеть будете? Меня, кстати, Тихон прислал. Он в лесу сейчас ждет на краю поляны. Мне самому сходить, или кто-нибудь из вас за ним сбегает?
        Ошарашенные мужики минуты две молчали, зыркая на меня немигающими взглядами. Странное чувство, если честно… На меня еще ни разу не смотрели из подпола молчаливые бородатые рожи. Ну, всё бывает, как говорится, в первый раз.
        Первым очухался Онуфрий. Он же, представившись, предложил мне свою помощь и стал подробнее расспрашивать, где найти Тихона. Как только я ему объяснил, охотник, схватив ружьё и факел, отправился навстречу товарищу. С Тихоном мы сразу договорились, чтобы он меня долго не ждал, и, как только я с волками отправлюсь на поляну, шел следом. Что ни говори, а если бы всё пошло наперекосяк, кому-нибудь нужно было потом рассказать людям, что и как тут произошло.
        Как я и ожидал, мужики показались в сторожке минут через десять. Тихон был радостный и сиял, как новый медный грош. Видимо, там на сосне мысленно он уже несколько раз попрощался с товарищами, а тут от Онуфрия узнал, что все целы, и все, в принципе, хорошо.
        Охотники стали радостно обниматься, поздравлять друг друга, накрывать поздний ужин. На удивление я их радость не разделял. Что-то в этой истории было не так, и я наконец понял что. Задание. Это же было задание! Если я его выполнил, почему мне не пришло сообщение от системы?
        Дождавшись, пока мужики успокоятся и сядут за стол, я подсел рядом и решил расспросить Степана с Онуфрием, что же здесь произошло.

        Глава 51. Удачная охота

        Рассказ мужиков был дивным. Онуфрий со Степаном удачно поохотились. Сказать при этом даже просто "удачно", это почти что ничего не сказать. Бывалые охотники, рассказывая о своих утренних приключениях, подмечали, что отродясь не видывали такого. Зайцы как будто сами прыгали им навстречу. Набив до отказа охотничьи сумки за первые пару часов охоты, мужики отправились в сторожку обратно. Уже тогда, ковыляя к избушке с тяжелой добычей, Степан как бы невзначай подметил:
        - Ох, не к добру это всё, не к добру…
        Ну что тут сказать… Степан как в воду глядел. Мужики пришли к избушке, стали разделывать добычу и складывать в ледник в подполе. Между делом Онуфрий глянул за окошко избушки. Глянул, офигел, сделал выводы.
        Мощным дружеским пенделем Онуфрий отправил Степана в подпол, и через мгновение туда же запрыгнул сам, захлопнув за собой деревянную крышку. Уже там он своему офигевшему от такого поворота событий товарищу сказал, что видел в окошке умертвий. Через пару мгновений мужики из подпола услышали, как отворилась в избушке дверь. Оттуда же послышался шум. Нежить явно что-то искала.
        Мужики, надеясь на чудо, а заодно и на Тихона, затаились в подполе и стали ждать. Ждали, как уже можно было понять из логики, до позднего вечера, пока в избушку не вломился мой Хрюндель с волками. Такая вот нехитрая оказалась история.
        После сказанного я задумался. Нежить. Закатная нежить. Непослушная, злая, хаотичная и нелогичная… За каким-то лысым чертом пришла в охотничью сторожку и стала что-то искать? Что именно? Стараясь лишний раз не пугать мужиков, осторожно подметил:
        - А у вас тут это… Оружие есть какое?
        Бородачи скептично переглянулись и молча указали мне на ружья. Ах да… Это же охотники… Чего это я и в самом деле… Моё беспокойство передалось, видимо, и мужикам:
        - Эй, Грунт, ты чего? Думаешь, они вернутся?
        - Черт его знает,  - честно сказал я,  - но если это так, то лучше быть готовыми.
        Кивнув, мужики без лишних разговоров принялись готовиться - разбив топором деревянный стол, Тихон со Степаном схватили доски и начали активно заколачивать окна и двери. Хм… Вряд ли оно сильно поможет, но хоть что-то. Пока мужики работали, обратился к Онуфрию:
        - Слушай, а покажи мне ваш подпол.
        - Тебе зачем, некромант?  - удивленно спросил меня охотник.
        - Ну вы сами сказали, что нежить что-то искала здесь. Если они этого не нашли тут в доме, скорее всего оно в подполе.
        Онуфрий, молча согласившись с моей логикой, стал из подпола доставать горы сегодняшней добычи.

        Глава 52. Находка

        Не знаю, что именно я хотел найти. Просто пришла мысль, что если мне что-то важное попадется на глаза, то я уже это ни с чем не перепутаю.
        Сам ледник в подполе оказался совершенно обыкновенным. Добыча, в принципе, тоже не вызывала у меня лишних вопросов. Ах ты ж!.. Нет, я не мог тут ошибиться! Поморщившись попросил охотников на всякий случай разделать до конца всё пойманное утром зверьё.
        Когда из одного из кролей вывалилось на пол простенькое медное колечко, я даже не удивился. Не удивились и мужики, которые также ождали чего-то подобного. Тихон даже нагнулся поднять находку.
        Я глянул на это кольцо, и время как будто замедлилось для меня:
        - Стой! Тихон! Стой!
        Только и успел крикнуть я. Реакция у охотника оказалась хорошей. Тихон, как ошпаренный, отпрыгнул от кольца.
        Удивленно рухнув на пол на колени посреди сторожки, я уставился на это простенькое медное колечко.
        Кольцо темного властелина. Плюс 50 процентов к темной ауре Смерти. Фатально для персонажей не обладающих аурой Смерти.
        Каким образом эта игрушка оказалось внутри одного из кролей не было даже смысла гадать. Одно слово - Фатум. Может это был его подарок лично для меня? Не удивительно, что эту побрякушку почуяли умертвия. Интересно, а что бы было, если бы один из них напялил на себя это колечко? Сумасшедший зомбо-маг? Боюсь даже подумать. Дрожащими руками надел кольцо. Надо же. Ровно мой размер. Сообщение системы выдернуло меня из задумчивой прострации:
        Вы выполнили задание «Охотничья сторожка». В качестве награды по логике Фатума вам полагается кольцо темного властелина и ваше собственное уникальное заклинание. Какое заклинание вы хотите создать?
        Не веря своему счастью, я выпалил:
        - Костяные драконы! Хочу уметь создавать костяных драконов!
        Пока в голове у меня рисовались радужные картины своего великолепия, система охладила мой пыл следующим сообщением:
        На создание «Костяных драконов» вам не хватает маны, не хватает развития ауры Смерти, не хватает игрового уровня персонажа. Попробуйте что-то иное, более подходящее логике Фатума.
        Нет, ну вот почему всегда по жизни такой облом? Жалобно хмыкнув, я вспомнил свою мыслишку, которая проскочила у меня утром в лесу, когда я пялился из-за кустов на охотничью сторожку:
        - Заклинание убаюкивания нежити. Дайте мне «Колыбельную для нежити». Это соответствует логике Фатума?
        После минутной заминки система меня обрадовала следующим сообщением:
        Ваша просьба соответствует логике Фатума. Вы получаете новое уникальное заклинание «Колыбельная для нежити». Заклинание активируется напеванием колыбельной песни в радиусе двадцати метров от неупокоенной нежити. Действенность заклинания зависит от развития темной ауры Смерти.
        За прошедшее время вы сумели активировать уникальное заклинание по поиску нежити, создали свое уникальное заклинание по упокоению нежити, выполнили уникальное задание «Охотничья сторожка», открыли режим «Жатвы» для своего родового артефакта. Согласно логике Фатума, игрок «Деревенский некромант Грунт» получает шестой уровень.

        Глава 53. Кольцо

        Как только пришел в себя, объяснил в двух словах случившееся охотникам. Кольцо. Это дурацкое кольцо скорее всего притянуло к себе нежить. Теперь кольцо на мне, соответственно, мне нужно валить отсюда, чтобы лишний раз не искушать судьбу.
        Мужики меня поняли правильно. Быстро сняли доски с двери обратно. Обняли на прощание и пожелали удачи, отметив при этом, что расскажут всем охотникам о случившемся. Система тут же оповестила меня о получении достижения «друг охотников Севера». Кивнув на прощание мужикам, я подозвал к себе свина и отправился бодрым шагом в свои руины.
        На моё счастье светила яркая луна, и мне даже не пришлось лишний раз возиться с факелами. Только на месте я почувствовал наконец себя в относительной безопасности. Там же сообразил насколько сильно я устал и голоден.
        Достав из запасов самый простой перекус, я решил, что о кольце Синего расспрошу завтра. Уж слишком сильно я хотел спать, а вопросов и правда было не мало. Что это вообще за кольцо? Как оно притягивает нежить? Да что вообще с ним делать?
        На все эти вопросы я решил ответить потом. Уже почти засыпая, я услышал порыв ветра, свидетельствующий о выходе из Фатума.
        Ян меня встречал уже с Алексом:
        - Ну ты даешь, Макс, у меня на тебя никакого попкорна ни хватит!  - помогая мне вылезти из капсулы отметил рыжий.
        Я на эти слова только сонно угукнул, подмечая, что, мол, всё завтра и я капец как устал. Ребята, переглянувшись, вызвались проводить меня до моей мини-квартирки. Уже по дороге Алекс мне напомнил:
        - Ты молодец, Макс. Делаешь успехи в игре. Такими темпами уже скоро будешь знакомиться с остальными из группы Фатума.
        Я устало кивнул, вспоминая, что про этих самых остальных мне рассказывали ребята. Уникальные игроки вроде меня. Интересно, какие они? Кто знает… Мне осталось набить десятый уровень. Ян между тем энтузиазма Алекса не разделял:
        - Фатум - штука непредсказуемая. Сам знаешь, Алекс, как оно бывает. Не нужно лишний раз обнадеживать Макса…
        Я про себя с рыжим согласился, с удивлением для себя отметив, что совсем не обижаюсь на такие слова. Я понимал, что Ян говорит так не потому, что не верит в меня, а потому, что как раз долго наблюдал за мной в Фатуме и знает, что в моём случае ничего не бывает точным и определенным. Ясное дело, что любопытно будет познакомиться с остальными. Только по этой же игровой логике вместе с подмогой от товарищей у меня появится куча новых неприятностей.
        Фатум, Фатум… Вот что ты хочешь мне сказать? Зевнув, попрощался с ребятами и пошел спать.

        Глава 54. Темный властелин

        На утро, припомнив события прошедшего дня, решил сразу не нырять в Фатум, а поболтать с рыжим. Кольцо темного властелина. Что за оно? Были ли другие артефакты темного властелина в игре? Может попадались к кому-нибудь из наших?
        На мои вопросы Ян только покачал головой:
        - Не попадалось ничего, да и какая разница, Макс? Фатум постоянно меняется. Каждый день, каждую минуту. Вот мы сейчас тут болтаем с тобой, а Фатум добавил новые артефакты этого загадочного темного властелина. Ну или выкинул что-то нафиг из игры. Кто ж знает? Ты по-прежнему ошиваешься на окраине карты, поэтому тебе прилетело очередное уникальное задание. Тебе бы это… Обучиться по возможности у Синего всему, что он знает, и может сваливать поближе к центру.
        Я на эти советы только кивнул. Мы с рыжим уже не раз обсуждали между собой план дальнейших действий. Как только прокачаюсь до десятки - сразу телепортируюсь в Фат. Там в местном храме нужно будет выбрать религию. Это дает знатное усиление всей магии игрока. После этого уже можно будет великим походом пройтись по всем возможным учителям-неписям стихийной земляной магии. Большинство из них как раз осело в этих крупных городах. Может кто-нибудь окажется гуманен к некроманту, и обучит меня хоть какому-то захудалому боевому заклинанию.
        Денег, кстати, на этот случай надо будет раздобыть в Фатуме. Хотя… Я же работник «Империи». Может со мной деньгой в игре кто-то из своих поделиться? Фиг знает… Это всё потом. Потом, опять же, меня познакомят с остальными. Уже сейчас Ян в двух словах ответил мне, что есть Светлая и Темная группа. Я буду входить в темную, так как игрокам общей направленности проще вместе качаться по игре. Тогда же мы все получим какое-то загадочное общее задание, которое будем все дружно выполнять. Какое задание? Зачем выполнять? Это всё - как сказал мне рыжий - будет потом, и забивать себе голову раньше времени не стоит, тем более проблем в Фатуме мне хватает.
        Без лишних споров я с Яном согласился. Наскоро позавтракав, мы пошли к капсуле, где я занырнул в Фатум.
        Очутился я, само собой, в глубине пещеры руин Смерти. Взбодрившись зарядкой, направился к Синему, которому молча показал кольцо на своей руке.
        - Продать не хочешь?  - завистливо присвистнул шаман,  - Я много заплачу.
        - Не хочу, Синий. Без обид. Это мне Фатум дал за задание.
        Шаман молча кивнул, соглашаясь с моим решением. Я, между тем, совсем не хотел просто так отваливаться от Синего:
        - Синий, ты знаешь что-нибудь про этого самого темного властелина?
        - Ты очень глуп, некромант Грунт,  - засмеялся в ответ на мой вопрос шаман,  - Если это кольцо отдал тебе Фатум, то темный властелин - ты.

        Глава 55. Логика шамана

        Как только я сумел отойти от легкого шока после сказанного Синим, я накинулся на него с расспросами. Постепенно логика шамана стала доходить и до меня.
        От Синего я услышал уже знакомую мне петрушку - каждому игроку в Фатуме полагается свой путь и своя логика прокачки. Если у меня уникальный класс - у меня уникальная магия и уникальные задания. Если где-то на задворках карты появился не так давно игрок «деревенский некромант», для его прокачки Фатум соответственно начнет создавать больше зомбаков. Чем больше уровень у некроманта - тем больше зомбаков ему нужно для прокачки. Чем больше зомбаков в Фатуме - тем больший треш и огонь творится в игре. Волк жрет луну, наступает всеобщий звездец, и в конце всего на горе трупов зловеще хохочет темный властелин. Шаман говорит, что это, скорее всего, буду я, если меня никто не остановит. В этом плане логика шамана была ясна, как божий день. Не ясно было другое:
        - Слушай, Синий, а почему ты хотел выкупить у меня это кольцо? Почему те мертвяки пришли в сторожку за ним, если по твоей логике оно именно моё, и Фатум его приготовил для меня?
        - Всё просто, Грунт. Ты сам знаешь ответ. У кого корона - тот и правит, и не важно, кому эта корона полагалась по крови. За кольцо, кстати, в этом плане можешь не волноваться больше. Как только ты его надел на палец, его зов к другим обладателям ауры Смерти смолк. Кольцо успокоилось, замкнувшись на тебе, так что советую его больше не снимать, если не планируешь заинтересовать слишком ближайшую нежить. Замотай руку какой-нибудь тряпкой, когда выйдешь из пещеры, и всё будет в порядке.
        - Спасибо, Синий,  - огорченно выдохнув я добавил,  - только я это… Не хочу быть никаким темным властелином, хохочущим на горе трупов. Не моё это, понимаешь?
        - Ну значит не будешь, Грунт,  - улыбнувшись подметил шаман,  - Сам знаешь, что Фатум каждому даёт то, что нужно. Не больше и не меньше. Значит у этого кольца другая цель и другая логика. Всё откроется в своё время, а пока просто спрячь его от любопытных глаз, и следи в оба за всем вокруг тебя.
        Благодарно кивнув Синему, я уселся рядом возле котла:
        - Слушай, Синий. Помнишь, ты мне как-то рассказывал про шаманское посвящение? Мол оно также хорошо прокачивает темную ауру Смерти. У меня как раз всё в эту дурацкую ауру упирается. Как сам думаешь - может мне стоит его пройти?
        - Решай сам, Грунт. Я думаю, что Фатум будет не против. Шаман говорит с мертвыми, некромант говорит с мертвыми. Правда, о разном говорят… Некромант, чтобы поговорить, зовет мертвых к себе. Шаман, чтобы поговорить - идет к мертвым сам. Ты как, готов шаманское посвящение пройти? Просто скажи, когда будешь готов пройти тропой духов.
        - Так-то я готов, только что для этого надо?
        Случившегося потом я не ожидал от слова вообще. Зеленый, позднее извиняясь передо мной, просто отметил, мол, прости, Грунт, я забыл, что «ты живой». Нет, ну вот оно нормально? Он забыл, что я живой!
        Позже, когда всё это закончилось, мне даже прилетело два уровня за прокачанную темную ауру Смерти. Стоило оно того? Ну фиг знает. Наверное, да. Тем более, что система потом мне выдала следующее сообщение:
        Что такое смерть? Как согласно логике Фатума прокачать темную ауру? Аура смерти прокачивается не только убийством игроков, но и собственной смертью. Не хочешь убивать - умирай сам.
        Ваша аура смерти расширилась на 20 процентов, уровень вашего авторитета среди нежити - «борзый шкет».
        Ян, когда мы позднее обсуждали случившееся, сказал, что тропа в духов в Фатуме является своеобразной изнанкой игры. Побывать там удавалось не многим, и все, кто случайно побывал там - не рвались туда опять вообще никак.
        Конечно, как опять же позднее рассказывал Синий, есть немало способов «выйти на тропу», но именно тогда в тот момент Зеленый просто подошел ко мне сзади и со всей дури саданул бубном по башке. Мир потемнел перед глазами.

        Глава 56. Тропа духов

        Первое, что я услышал - равномерный гул шаманского бубна, который пробивался даже через шум дождя. Холод. Зверский холод. Открыл наконец глаза. Ночь. Темень полная. Луны в небе почти не видно. Похоже я в лесу. Трындец полный! Нет, ну вот что мне делать? Есть тут кто живой? Куда тут идти?
        Зябко укутавшись в свой балахон, постарался собраться с мыслями. Бубен. Где-то вдалеке есть шаман, который бьёт в бубен! Пришла запоздалая догадка, что я вроде как на этой самой тропе духов. Нет, ну вот можно было предупредить? Чё сразу лупить-то по башке?
        Болезненно потер рукой макушку. Поморщился. Встряхнувшись, выдохнул и пошел на звуки шаманского бубна. Ночной лес совсем не настраивал на прогулку. Несколько раз чуть не свернул себе шею, продираясь через мокрые тяжелые кусты. Как нарочно никакого рюкзака у меня с собой не было. Не было вообще ничего - даже уже ставшей мне привычной лопаты! Происходящее откровенно попахивало издевательством. Я был зол, как черт! Нет, вот неужели и правда предупредить было нельзя? Как только выберусь из этой дыры - Синему и Зеленому головы нафиг пооткручиваю! Кстати, а я вообще выберусь отсюда?
        Время шло. Холодный дождь не переставал лить. Шел я как будто уже второй час, а шум бубна все никак не приближался ко мне, раздаваясь по-прежнему в отдалении леса. Понемногу злость стала отступать, уступая место панике, холоду, и какому-то детскому желанию плюнуть на всё это дело, и просто остаться, спрятавшись от воды с неба здесь вот под этой самой густой елкой. Нельзя. Каким-то непонятным мне чутьём понимал, что нельзя.
        Стиснув зубы и собрав в кулак остатки самообладания, я шел вперед по ночному лесу. В какое-то время паника ушла. Осталось тупое упрямство, которое с каждым ударом бубна только наростало. Вдалеке появился еле видный огонек. Вместе с ним у меня появилась надежда. Костер! Значит я иду в правильном направлении. Бубен в ушах зазвучал отчетливее, ритмичнее.
        Выдохнув, я ускорил шаг. Вот-вот я приду на место!
        Не веря своему счастью, я вышел из леса и обомлел. Моему глазу открылась та самая знакомая мне полянка, где я встречался с косолапым. Полянка, не смотря на дождь, была совершенно сухой. Горел огонь на месте кострища возле бревна.
        Если бы я не знал, что я в Фатуме, я бы, наверное, свихнулся. На бревне сидел я сам. Моё альтер-эго с демоническими красными глазами лупило в бубен и зловеще улыбалось мне. От увиденного я так ошалел, что не мог сказать ни слова. Лже-я в это время перестал бить в бубен и, нахмурившись, строго посмотрев на меня изрек моим же, ах ты ж падла, голосом:
        - Миша, а ты берега не попутал? У меня именины, а ты без подарка приперся!
        Ошарашенный, я глянул на себя, на свои руки. Руки? Это лапы! По ходу, я успел незаметно для себя стать медведем! Да я готов был на что угодно спорить, что через лес я пробирался в своём обличье! Не знаю, что я хотел сказать. Матюкнуться наверное. Вместо звуков привычной человеческой речи из моего горла вырвался рев.
        Демонический я на бревне захохотал. Резко встрепенувшись, он запустил в меня своим бубном, полет которого я наблюдал словно в замедленной съемке. Бубен прилетел мне ровно между глаз. Вот гадство! Мир опять потемнел перед глазами.

        Глава 57. Возвращение

        Очнулся я в пещере руин Смерти. Надо мной склонился Синий, который вливал в меня какую-то непонятную жижу. Зелье. Это он мне объяснил потом.
        Тогда же тупо захотелось спросить, где Ян, мамка, все остальные, и вообще живой я или нет. Одернул себя на мысли, что, кажется, начинаю путать реальность и вирт. Так-то не удивительно. Сколько мне раз за сегодня по башке прилетело? Что за ересь это вообще была? Я к этому капец как не готов был! Как вообще к такому можно быть готовым?
        Поморщившись, попытался встать. Синий меня остановил. Весь его вид на удивление был торжественным:
        - Запомни, некромант Грунт! Этот день для тебя теперь особенный - день вхождения на Тропу Духов. В первый день вхождения на тропу Духи рассказывают ищущему о том, как будут разговаривать с ним, через какие знаки будут общаться, насколько они благосклонны к тебе.
        - Благосклонны?  - если бы я не был выжат, как лимон, я бы, наверное, заржал там на всю пещеру,  - Синий, ты не шутишь?
        Костяной шаман только иронично покачал головой:
        - Советую тебе, некромант Грунт, подумать на досуге, что есть благосклонность с точки зрения духов. Как надумаешь - можешь прийти, поболтаем. Вообще, теперь мне тебя учить нечему. Если ты вышел на Тропу Духов - ты теперь сам шаман. Там теперь и ищи все ответы.
        После сказанного я забылся тяжелым сном.
        Следующие дни моего пребывания в Фатуме относительно расставили всё в моей голове по местам. Оказывается, предупредить меня и правда не могли, ибо каждый на тропе духов видит своё. Любопытно, что не всякий игрок, умирающий в Фатуме, попадает туда. Синий мне сказал, что на тропу могут попасть только те, у кого «особенные» взаимоотношения со Смертью в игре. Скорее всего это вампиры, шаманы, нежить, ну и я как некромант. Ян эту штуку подтвердил, подмечая, правда, что закономерности у этого явления пока не ясны. В других офисах водится парочка игровых вампиров. Те также выходили на тропу духов всякий раз, когда их убивали в игре. Тогда же, по рассказам Яна, тропа духов была для них повторным уже замедленным переживанием собственной смерти. Потом Фатум поступал с ними, как и с остальными игроками - просто выкидывал где-то на окраине карты. Почему я очутился в пещере вместе с Синим вновь? У Яна ответов на этот вопрос не было. Случившееся рыжий назвал очередным капризом Фатума, который надо «продумать и изучить».
        В отличие от Яна, у Синего ответы были:
        - Всё просто, Грунт. Я вернул тебя обратно. Хорошие шаманы умеют делать это. Я - хороший шаман. Таких как я - единицы в Фатуме. Как сам думаешь, когда шаманы выводят своих учеников на тропу духов, они что - потом их по всему Фатуму собирают?
        - Фиг его знает, Синий. Может и так… Ученик просто возвращается потом к своему учителю…
        Синий негромко рассмеялся:
        - Если учитель не вернул ученика обратно с тропы духов, то он скорее всего потом никогда его не увидит. Возвращенный с тропы духов ученик должен отработать учителю долг, и пока не отработает его - ученик раб учителя. А самому ученику зачем возвращаться? Теперь он сам шаман, если знает как выйти на тропу.
        После сказанного Синим я несколько заволновался:
        - Эй… Я, надеюсь, тебе ничего не должен, Синий? А то ты мне такую петрушку задвинул тут, про «ученик теперь раб учителя, пока не отработает»…
        - Должен, Грунт,  - Синий посмотрел очень серьёзно на меня,  - должен обещание. Просто обещай мне, что не убьёшь меня, если станешь темным властелином… Этого хватит.

        Глава 58. Пора валить

        Матюкнувшись, я дал Синему это треклятое обещание, при этом призывая в свидетели сам Фатум. Я обещал ему не только не трогать его, но и Зеленого вместе с этими дурацкими руинами Смерти и всеми их обитателями. Синий, кажется, был доволен. Да чего уж там греха таить - мы оба с ним были капец как довольны. Каждый из нас был уверен, что легко отделался, и вообще сделка для именно для него оказалась более чем выгодна.
        Покумекав, я также понял, что оставаться в этих самых руинах уже смысла нет. Синий мне четко дал понять, что учить ему меня больше нечему, и, мол, я сам теперь шаман. На тропу Духов, как он мне обещал, я буду выходить всякий раз, когда меня будут убивать в вирте. Ну, или как поправился шаман, всякий раз, как я сам себя буду убивать. Учитывая тот факт, что впечатления от общения с духами у меня были не самые радужные, не смотря ни на какие плюшки я сам для себя решил, что в случае чего буду тут цепляться за жизнь до последнего.
        На том и порешив, я стал собираться валить из обжитых мною руин. Местечко, конечно, хорошее, но ловить тут больше нечего. Тем более до десятки после Тропы Духов мне осталось уровня два, и вряд ли я здесь их где-то смогу набить. Стал собирать свои нехитрые пожитки в рюкзак. Одеяла при этом решил не брать - цена им копейка, места в рюкзаке много занимают, и в более теплом центре карты вообще, по сути, были бесполезны. Всё свободное место в рюкзаке заполнил неподписанными мутными во всех смыслах зельями Зеленого, которыми тот по доброте душевной снабжал меня во время обучения у Синего. Кто знает, может удастся это кому-нибудь продать. Заполнив рюкзак до отказа, я перемотал палец со злополучным кольцом каким-то куском тряпки, который нашел в пещере. Подошел к шаманам попрощаться:
        - Бывайте, родимые… Спасибо вам за хлеб-соль, но мне пора идти. Знания надо, что ли, на практике применять, учителей искать новых, да и вообще… Это, Синий, может, кстати, посоветуешь мне, куда иди?
        - К людям иди, но помни, что нет таких мест в Фатуме, Грунт, где люди будут рады некроманту.
        От сказанного Синим я поморщился. Сам думал не раз об этой петрушке. В Жабовку что ли вернуться? А там что делать?
        Видимо все мысленные потуги отразились на моём лице, потому что Синий начал меня жалеть. Похлопав меня по плечу, умертвие участливо предложило:
        - Слушай, Грунт, я кажется могу тебе предложить выход. Как ты относишься к вампирам?

        Глава 59. Фартат

        Предложение Синего было похоже на очередную авантюру, но, кажется, я начинаю втягиваться в это дело. При этом, если всё действительно бы выгорело, мне могло обломиться немало плюшек.
        Как я уже помнил из разговора с Яном, города вокруг столицы Фатума - Фата - называются городами первого круга. Всего в первом круге десять городов. Среди них есть город Фартат, который примечателен тем, что делами там заправляет тот еще упырь во всех смыслах этого слова. Синий мне назвал его забубенистое имя, но сам для себя я решил называть мужика Дракулой. Нет, ну а кто он еще? Натуральный вампирюга в замке на окраине города. Как такой упырь стал управлять городом? Фиг его знает. Наверное, тут сыграло что-то вроде того самого игрового равновесия. Раз есть белые и пушистые, должны быть темные и зубастые. Тем более, что на этих темных и зубастых так весело с осиновым колом ходить!
        Дракула, как я понял по рассказам Синего, в Фартате заделался кем-то вроде темного босса. Випы по традиции собираются в рейды и днем прутся в городской замок, валить его темнейшество. Проходят кучу ловушек, приключений на пятую точку и при старании и доле везения все же валят Дракулу. На следующий день тот опять воскрешает в своем замке в ожидании очередного рейда с випами. Житуха у неписи конечно так себе, но что делать.
        Самое потешное, что горожане Фартата в своём лорде души не чают. А почему бы и нет? Дракула днём спит. Как говориться, спит, во всех смыслах зубами к стенке. Налоги никто никакие не собирает, и пофиг, что раз в месяц от кого-то из горожан находят только обескровленную тушку. Нефиг было по ночам по улицам шастать!
        Отсюда и другая особенность Фартата - полная безлюдность улиц в ночное время. Не даром на гербе Дракулы красовалась надпись: «Кто не спрятался - я не виноват».
        Синий предложил мне простую до одури штуку - припереться ночью в Фартат к этому Дракуле и предложить свои услуги. При всей своей дурацкости план мог выгореть по одной простой причине - моя аура Смерти. По ходу, я не только для волчар, но и для вампиров совершенно невкусный.
        Рыжему идея шамана также понравилась:
        - Мы только днем на рейды к Дракуле ходили, пока старикашка спал - продирались через все ловушки замка. Весело было…
        По тому, как мечтательно закатились глаза Яна, я понял, что было действительно капец как весело:
        - Слушай, так оно стоит того или нет?  - нетерпеливо спросил я.
        - Стоит - не стоит,  - передразнил меня рыжий,  - фиг его знает. Ясно одно - надо пробовать.
        Собравшись с духом и наконец распрощавшись со всеми обитателями Руин Смерти, я вместе со Свином ближе к ночи вызвал Жору Телепорта и попросил перенести меня в Фартат.

        Глава 60. Замок Дракулы

        То, что я попал на нужное место, я понял еще на окраинах города. Фартат представлял из себя на удивление крупный городок в средневековом духе. Меня немало порадовал тот факт, что для средневекового города тут было относительно чисто - каменные дома, мощеные мостовые. В целом местечко было похоже на множество других городов, которые я не раз до этого видел в играх.
        Естественно, все улицы были пустыми. Совершенно пустыми. Даже солдат на стенах не было. Почему? Скорее всего потому, что напасть на Фартат ночью решили бы только самоубийцы. Ворота в город, правда, оказались закрытыми. Ну в этом плане я от Фатума тоже не ждал холявы - свой поход в город я тщательно продумал.
        Тщательно. Так казалось мне ранее… Перекинув веревку с кошкой через пятиметровую стену я за спиной услышал вопросительный хрюк от Свина. Действительно, а порось то мой как? Он по веревке не перелезет. Покумекав, конец веревки от кошки крепко привязал к Хрюнделю и сказал ему ждать меня внизу.
        Когда я, сидя на стене под ярким лунным светом, подтягивал к себе на веревке верещащего на всю округу Хрюнделя, я старался не думать о том, что сейчас творится с Яном. Свин был капец какой тяжелый, и с его перекидыванием через стену я провозился часа два.
        Времени у меня было не так много. Уже внизу под стеной отряхнувшись, мы с петом борзой рысцой побежали к замку, который возвышался на отдалении. Странно было бежать по этим пустым обезлюдевшим улочкам с заколоченными окнами у домов. Специфика места - что уж тут поделать.
        Как мне отметил рыжий, ночью замковых ловушек не стоило опасаться. Ловушки хозяина охраняли только днём, когда он спал. Ночью же сам хозяин был главной ловушкой. Выдохнув, я толкнул вперед рукой скрипучую калитку и вошел в двор замка.
        Обстановка была мрачненькая от слов слишком. Фатум в это место с барского плеча скинул все стереотипы, которые можно встретить о «мистическом вампирском замке». Скрипучие ступени из человеческих костей, паутина, кроваво-красный бархат тяжелых штор. Всё было таким нарочито пугающим, что местами хотелось нервно хихикать.
        Пока я пытался отыскать хозяина, несколько раз из шкафов на меня вываливалась куча пыльных костей, парочку раз из-за угла на меня вылетели летучие мыши, умчавшись потом по своим летучемышьим делам.
        Если честно, пока я искал этого старого упыря, я несколько раз в голове мысленно нарисовал его образ. Ей-богу я ожидал увидеть что угодно, только вот не то самое, что я увидел в подвале.

        Глава 61. Хозяин

        До этого я слыхал, что вампиры используют днем гроб в качестве спальни. Мягко, удобно, практично. Тут никто не поспорит. Вот кто бы мне сказал, что по ночам эти самые вампиры используют этот самый гроб как ванную, я бы чет даже не смог это представить, а тут поди ж ты…
        В центре подвала замка оказалась эта самая ванная-гроб. Стены в этой своеобразной ванной комнате были зеркальные. Нафига этому упырю зеркала, если он в них не отражается - загадка. Наверное, упырь тот еще любитель понтов.
        В заполненном кровью гробу старый вампир плескался вместе с желтыми резиновыми уточками. Наверху над ванной красовался огромный портрет хозяина замка. Ммм… Сказал бы, что этот портрет значительно преувеличивал внешние достоинства Дракулы. Живописец не то чтобы сделал приятное упырю этим портретом - он скорее звонко и с подобострастием чмокнул Дракулу в область ниже спины.
        Кажется, принимая ванну упырь даже что-то напевал при этом. Что именно, я не понял, потому что офигел от этого великолепия окончательно.
        Потом случился нежданчик, который, скорее всего и стал причиной того, что отношения с хозяином замка у меня сразу не заладились. Мой Хрюндель, радостно взвизгнув, по неведомой для меня причине запрыгнул в ванную к упырю. Уже позднее, анализируя произошедшее, я решил, что скорее всего это связано с тем, что мой пет когда-то перед своим непосредственным приготовлением был обескровлен, и в этом плане в голове у него могла остаться какая-то фишечка. Фиг знает. Возможно, моя жизнерадостная свинюшка банально решила просто искупаться.
        Как бы то ни было, но Дракуле такой расклад событий капец как не понравился. В этом плане я его понимал. Если бы ко мне во время купания с уточками в ванной запрыгнула огромная свинья, я бы тоже разозлился. При этом не важно даже живая это была бы свинья или мертвая… Фиг знает даже, какой расклад хуже…
        Уже через минуту орали все. Хрюндель - от восторга, Дракула - от шока, я - от лютости происходящего. В следующее мгновенье упырь, как ошпаренный, выпрыгнул из ванны.
        - Ты искал смерть, и ты ее нашел!  - услышал я многообещающий шепот вампира.

        Глава 62. Упырская дипломатия

        Не знаю, уместно ли чисто гипотетически в такой ситуации сказать, что «вся жизнь пронеслась у меня перед глазами». Жизнь не жизнь, но мыслишки из разряда «випы большого уровня собираются в дневные рейды валить этого упыря, а ты тут ночью один, и из помощников у тебя только жареный свин, который сейчас радостно плещется в гробу с кровякой».
        Интересно, вот опять же чисто гипотетически, имеет ли смысл трепыхаться в такой ситуации? Фиг знает. Единственное, в чем у меня был хотя бы малейший шанс - это дипломатия. Подняв руки вверх в примиряющем жесте, я выпалил первое, что пришло мне в голову:
        - Тпру… Стой, Дракула, я невкусный!
        По мне аргумент из разряда так себе. Как раз прикончить меня, как обещал это сделать упырь, то, что я «невкусный» помешать не должно. Оказывается, я не оценил ситуацию полностью. Дракула как будто только после этих моих слов обратил внимание на то, что у меня аура Смерти. Сощурился, присмотрелся и иронично отметил:
        - Хм… Борзый шкет? Фатум в этом плане попал не в бровь, а в глаз…
        Выдохнув, перепачканный в кровяке старикашка босыми пятками прошлепал по ванной в направлении какого-то узбекского халата, который накинул на свои дряблые плечи. Неужто отпустило? Как оказалось, я зря питал надежду:
        - Тёмный брат… Неожиданно. Это несколько меняет ситуацию. Теперь я тебя убью после того, как выполню твоё последнее желание. Считай это моим прощальным реверансом. Желание, разумеется, в пределах разумного, также оно не должно принести мне вред, а то я знаю таких умников…
        Облегченно угукнув я уселся на пол прямо там, где стоял и стал кумекать. Расклад, конечно, не веселый, но у меня хотя бы появился шанс, тем более когда-то в детстве я любил логические загадки. Ну что, Дракула, настало время упырской дипломатии.

        Глава 63. Логика в ее отсутствии

        Уже через пол часа времени, попеременно отметая мои «гениальные» идеи, Дракула выпалил:
        - Слушай, Грунт, я всё, конечно, понимаю, но часа через два уже рассвет. Я не питаю иллюзий на тот счет, что ты тут будешь ждать меня до следующей ночи, пока я днем буду спать! Так что, если еще через час ты мне не назовешь своё, я это подчеркиваю, разумное желание, я посчитаю, что ты выбрал в качестве оного «душевную беседу со мной», тем более именно этим мы уже тут пол часа как занимаемся…
        Упырь после своих слов лениво потрепал за ушком моего свина, который всё это время радостно продолжал плескаться:
        - Кажется я начинаю привыкать к нему…  - между делом пробурчал Дракула.
        Я в который раз глянул на вампира умоляюще вопросительным взглядом:
        - А что, по-другому и правда никак нельзя? Я же всё уже объяснил!
        Дракула в который раз зевнул и повторил мне:
        - Нельзя, Грунт. Я всё понимаю, но выбесил ты меня, разозлил. Понимаешь? Тем более я сам в горячке обещался тебя грохнуть, а я в этом плане своё слово держу. Так что это… Рожай быстрее последнее желание и давай будем закругляться.
        Мда… Трешачок, конечно. Интересно, когда упырь меня отправит на перерождение, кольцо, которое я замотал куском тряпки, останется с ним или со мной? Как там Синий говорил - кольцо замкнулось на тебе, когда ты его надел… Ну что ж… Будем надеяться. А так, кроме зелий Зеленого, я вроде ничего важного не потеряю. Зелья Зеленого!
        Моя рожа расплылась в самой что ни на есть ехидной ухмылке. Молча я стал доставать из рюкзака разноцветные бутылочки с зельями. Послышался знакомый женский голос системы:
        Вы придумали свою уникальную загадку и загадали её неигровому персонажу Фатума. Вам присвоено достижение «Мастер загадок».

        Глава 64. Загадка для его темнейшества

        Подняв руку в подтверждении своих слов, я продекламировал:
        - Призывая в свидетели Фатум клянусь, что сам не знаю, что это за бодяга!
        Старикашка моргнул. Видимо каким-то шестым чувством понял, что я говорю правду. Может быть у неписи в этот момент в голове выскочило сообщение от игры о правдивости моих слов. Фиг знает. Не вдаваясь в подробности, я с наслаждением наблюдал за его темнейшеством.
        Присев на корточки передо мной, упырь начал вопросительно водить пальцем по бутылочкам:
        - Синее, желтое, красное, зеленое, черное зелье… Если я ничего не путаю, ты мне сейчас предложишь выпить одно из них, так? Ты надеешься, что одно из этих зелий окажется зельем света и от меня останется только кучка пепла?
        - Ну и да, и нет,  - рассмеявшись сказал я,  - Не буду скрывать, что расклад, при котором ты накрываешься медным тазом мне более чем по душе. Однако, у моей просьбы есть и практичная сторона. Скажем так, я реально не знаю, что это за бодяга, но я знаю, где достать еще…
        Упырь на моё замечание только фыркнул. Я же стал откровенно веселиться от происходящего:
        - Послушай, Дракула, ты же ничего не теряешь! Скис небось со скуки уже в своём замке, а тут хоть какая-то развлекуха. Согласись, ведь весело!
        - Грунт, а ты точно некромант? Почему не шут? Уж больно веселый ты выискался…
        Поморщившись, упырь схватил в руки красный пузырек с зельем:
        - Ну что ж… Красный - мой любимый цвет. Я сам предлагал не затягивать. Я принимаю твоё последнее желание, Грунт.
        Откупорив цепкими пальцами с пузырька крышку, Дракула, встав в драматичную позу, решительным движением опрокинул в себя красное зелье.
        Первые пару секунд не происходило ничего. Ей-богу, я до последнего надеялся, что это будет зелье света. Яда там быть не могло по определению - вряд ли Зеленый желал мне зла, когда передавал эти пузырьки с разноцветной бодягой. В принципе, я в Зеленом не ошибся.
        То, что я увидел потом, больше всего было похоже на игровой баг.

        Глава 65. В первую очередь

        - Зелье невидимости,  - объявил мне через пару секунд вампир.
        Его, видимо, о действии зелья оповестила система, пока я в полной тишине ждал результата. Фигура упыря в начале подернулась легкой рябью. На секунду Дракула исчез, затем появился вновь.
        Штука похожа на детскую загадку. Вот что будет, если невидимый в зеркале упырь выпьет это самое дурацкое зелье невидимости? Фиг его знает - скажете вы, и по-своему будете правы.
        Фатум же решил, что упырь станет видимым. С удивлением Дракула наблюдал своё отражение в зеркалах ванной. Всё бы ничего, но пока мы возились тут с зельями, полы узбекского халатика распахнулись и перемазаный в кровяке дедан смог лицезреть себя во всей красе. Вишенкой на торте, при этом своеобразной издевкой в этой ситуации был также огромный портрет красавца, отдаленно напоминающего хозяина замка. Глаз упыря начал нервно дергаться:
        - Эм… Грунт, сколько там времени осталось до рассвета?  - в нотках голоса Дракулы прозвучала сталь.
        - Час, ваше темнейшество,  - хрипло выпалил я.
        - Располагайся в любой из комнат замка. Я принимаю тебя на работу. Считай, что Фатум решил тебя помиловать.
        - А как же обещание пустить меня на фарш?  - уже совсем шепотом спросил я.
        - В ж*пу обещание, Грунт! Всё! Не отвлекай! Времени мало - надо успеть навестить одного живописца.
        Подпрыгнув под самый потолок, упырь резким движением сорвал тяжелую раму с картиной на пол, изрядно напугав при этом Хрюнделя. Возмущенно выпрыгнув из ванны, свин на собачий манер отряхнулся, выпачкав в кровяке меня, стены, и всё, что до этого еще оставалось чистым.
        Вырвав из рамы портрет, Дракула пулей вылетел из подвала. Ну что ж… Возмущенный клиент имеет право на определенные правки.
        Сам же я пока не верил своему счастью. Кажется, меня в очередной раз пронесло. Выдохнув с облегчением, я осмотрел себя и свина. Хмм… Интересно, а тут из кранов тоже кровяка льётся, или я где-то и чистую водичку найду?

        Глава 66. День

        Водичка чистая нашлась. Правда, уже в покоях слуг. Фиг знает, каким лесом в этом замке были огромные покои слуг, если никаких слуг тут и в помине не было. Зачем они Дракуле? Готовить? Так это… Господин изволит кушать сам. Убирать? Пыль? В готичном замке? Пфф…
        Днем, как я понимал, замок оживал и наполнялся ловушками со всевозможными обитателями - вампирами, скелетами, и прочими «приятностями», располагались которые все на пути следования випов к Дракуле. Его темнейшество неизменно каждую ночь засыпал в гробу в своих верхних покоях, и валили его каждый раз во сне. Черт возьми! В этой штуке была даже определенная гуманность! Если к ночи пройти ловушки випы не успевали, на весь замок звучал родовой девиз хозяина - «Кто не спрятался - я не виноват». Дракула просыпался. После этого начиналось лютое месиво, в котором старикашка доказывал, что обижать пенсионеров очень плохо. Сам для себя я решил держаться от всей этой петрушки подальше.
        Размышляя о том о сём, я наконец нашел для себя подходящую комнатушку. По логике, это было жилое местечко для повара замка, и если бы таковой водился, то жил бы он непременно именно в этом закутке. Комнатушка от пути следования випов была далеко - в условиях нехватки времени вряд ли кому в голову взбрело бы отойти от основного пути следования, чтобы заглянуть к упырю на кухню. На кой ляд туда идти? Полакомиться томатным соком? Также недалеко от комнатки была чистая вода, что мне было как нельзя кстати.
        Ну что ж… Первое время пожить тут можно, тем более в случае чего можно будет выпить зелье невидимости, благо я теперь знаю, что оно красное.
        А потом наступил день… И я при этом рассчитывал днем отоспаться - ночка то у меня выдалась тяжелой. Не прошло и парочки часов, как весь замок загудел от боя. Ясное дело - все основное действо проходило в отдалении, но заснуть в таких условиях было невозможно, тем более врожденное чувство опасности не давало никак расслабиться.
        До этого я в Фатуме общался только с неписями, изредка с парочкой сумасшедших випов. Теперь же недалеко от меня в замке была куча незнакомых мне живых настоящих игроков, и эта мысль на удивление будоражила меня. По крикам, шуму боя и периодическим матюкам я понимал, что народу сейчас не сладко.
        Невольно заскучал по тихим спокойным Руинам Смерти. Нет, ну вот и нафига я ушел оттуда? Ладно. Не будем унывать! Тем более, что дело, возможно, того стоит. Выставив пета сторожить меня, я наконец забылся сном.

        Глава 67. Сам себе хозяин

        Разбудил меня сам Хозяин замка:
        - О, Грунт, ты здесь! Вставай давай, есть разговор.
        Потянувшись, я послушно пошел за Дракулой, который привел меня на кухню. Усевшись за крепким дубовым столом, упырь начал:
        - Давай расскажи мне в двух словах, что тебе вообще по игре нужно.
        От этих слов я несколько растерялся. Минуту проморгавшись, я сообразил и мысленно похвалил Дракулу за деловой подход. Действительно, зачем вокруг да около ходить? Начал перечислять:
        - Мне нужно прокачать ауру Смерти, поднять два уровня, выучить парочку боевых заклинаний магии земли, ну, естественно, шмот подходящий персонажу нужен, а то бегаю тут, как лох, с первого дня в своём нубяцком черном балахоне…
        Задумчиво отхлебнув из бокала, Дракула скептично отметил:
        - Хмм… Много. Много тебе нужно от меня, Грунт. И это при том, что мне от тебя нифига не надо. Уже сейчас я тебя могу обучить парочке боевых заклинаний магии земли, ну еще могу пару темных артефактов предложить. Вот только ты мне что, а?
        Мы с упырем крепко задумались. И правда… Когда Синий и Ян подбивали меня прийти к этому самому Дракуле и предложить ему свои услуги, чет мы толком не сообразили, какие именно услуги могут понадобится игровому темному боссу от зеленого новичка.
        Не придумали мы, не смог придумать и Дракула:
        - Слушай, Грунт, расклад такой. Живешь у меня тут неделю. Я тебя не трогаю - ты сам себе хозяин. Осмотрись тут что и как. Потом приходи ко мне и сам предложи мне то, что меня может заинтересовать. Называй сам свою цену. Если мне понравиться - подпишем соглашение. Нет - проваливай. Идет?
        В голове послышалось системное сообщение:
        Игровой персонаж Тёмный Лорд Фартата предлагает вам задание «Сам себе Хозяин». Награду в случае выполнения определяете вы, наказание в случае невыполнения определяет Темный Лорд Фартата. Принять или отклонить?
        Покумекав, я решил, что задание более чем справедливое. Кивнув, я принял его, и мы с Дракулой скрепили наше решение рукопожатием.

        Глава 68. Поиски

        Последующие дня два в Фатуме я старался больше бродить по замку. Делать это, правда, большей частью удавалось только ночью, потому что днем там все шумело и гудело, и я тупо от греха отсиживался в своей поварской комнатушке на кухоньке.
        Обходя в ночной тишине комнаты замка, я с каждым днем всё больше убеждался в том, что мне действительно нечего предложить Дракуле. Оживлять нежить? А зачем? Каждый новый день в замке оживала новая порция нежити на радость следующей толпе оголтелых «випов». Поднимать при этом новый заградительный кардон зомби смысла не было, тем более ввиду своего низкого уровня подогнать Дракуле стоящих зомбаков я не мог. А от низкоуровневых зомби в такой ситуации больше вреда - только под ногами крутиться будут. Усыплять нежить? Тоже зачем?
        Я было предложил упырю попробовать разупокоить всех тех горожан, кого он изволил когда-либо откушать, да его темнейшество отказался. При этом Дракула справедливо отметил, что эта штука будет двойным издевательством над личностью. Ну так-то да. Мало того - тебя досуха осушил вампир, а потом еще после смерти заставил на себя пахать. Что ни говори, а упырь был в таких вопросах на удивление деликатным.
        Становиться самому махать лопатой против випов - не вариант. Толку с меня как с козла молока, да и здоровье дороже.
        Я уже было думал, что ситуация зашла в тупик. Всё спас Ян. Этот чертяка оказался на удивление сообразительным. Надоумил его при этом тот самый баг, который случился с Дракулой, когда упырь выпил зелье невидимости. Своим планом рыжий поделился со мной, перепугав меня при этом неслабо:
        - Слушай, Ян, я конечно всё понимаю - тебе тут весело с попкорном наблюдать за мной. Но ты подумал о том, что сделает со мной Дракула, когда я предложу ему эту ересь? Боль то в Фатуме настоящая как никак…
        Глаза рыжего горели огнем исследователя:
        - Пффф… Макс, я понимаю, оно конечно страшно, но по ходу это именно то, что действительно нужно пенсионеру. Тем более - ты просто предложишь, а соглашаться или нет - уже его дело. Да вообще - сам просто прикинь, как это будет весело!
        Морально подготовившись к разговору с упырём, я занырнул в Фатум и сразу же пошел к пенсионеру делиться своей идеей.

        Глава 69. Веселуха

        Дракула выслушал меня не перебивая. Его упырские зенки следили за мной ни разу при этом не моргнув. Я от этой штуки несколько суетился, заикался, и вопросительно поглядывал периодически на его темнейшество, ожидая встречных вопросов.
        Вампирюга был на удивление сообразительный. Вообще, я эту штуку давно подметил за неписями с высоким уровнем. Чем больше уровень неписи, тем больше он или она осознавали, что происходящее является игрой. Тот же костяной шаман прекрасно понимал законы и принципы работы Фатума, что вряд ли можно было сказать о встреченных мною крестьянах и охотниках в лесу. Для них всё происходящее было настоящей жизнью.
        Дракула, наверное, в этом плане был один из самых осознанных и продвинутых боссов Фатума. Если помираешь каждый день и воскрешаешь вновь - поневоле задумаешься о законах этого мира.
        Дедан меня выслушал, ухмыльнулся и сказал:
        - Мне нравится твоя идея, Грунт. Тем более, я и правда особо ничего не теряю.
        Потом мы вместе всё еще раз обсудили и в деталях распланировали.
        Следующий день мне предстояло провести не в своей далекой комнатушке замка, а прямо возле гроба спящего Дракулы.
        Что будет, если дать выпить зелье невидимости упырю, который не отражается в зеркале? Фатум решил, что он должен стать видимым в зеркалах. Что будет, если спящего упыря отправить досыпать свой сон на тропу духов? Расчет был на то, что упырь проснется.
        Когда мы обсуждали с Дракулой план, предложенный рыжим, я сразу спросил вампира о том, выходит ли он после смерти на Тропу Духов? Как я и ожидал, Дракула ответил, что на Тропе Духов, как и любой вампир, он каждый раз переживает заново свою смерть. Учитывая, что Смерть была во сне, для упыря всё опять же проходит безболезненно.
        Идея была гениальна своим идиотизмом. По сути, мы опять же надеялись на то, что Дракула словит баг. По идее в один из дней я должен был отправить спящего его темнейшество проверенным мною способом на эту самую Тропу Духов. Я должен был вырубить его своим бубном по башке, так как другого способа выхода на Тропу я не знал. Можно и банально замочить его было лопатой, но если мы хотели, чтобы сработал нужный нам баг - соблюдать условия требовалось до мелочей.
        Как только упырь вырубится, мне нужно будет активировать мое уникальное заклинание «Колыбельная для нежити». Уже уснувшего Дракулу мне нужно усыпить заклинанием еще раз. Это как шутка про сон во сне, в котором тебе нужно срочно проснуться, чтобы не поехала крыша. Веселуха та еще, но это могло выгореть.
        Просить за это какие-то плюшки у Дракулы, если всё получится, я не осмеливался. По сути, я его должен был замочить, а значит за убийство босса вроде него мне по-любому прилетит от Фатума уровень, даже возможно и не один. Дракула тоже это понимал, поэтому скептично ухмылялся на все мои слова.
        Другой вопрос, что это могло и не выгореть. Но об этом был также отдельный разговор. Дракула оказался на удивление адекватным, просто попросив в случае неудачной попытки у меня все имеющиеся в запасе зелья Зеленого. Учитывая, что меня также в случае неудачи стопроцентно вынесут обозленные випы, соглашение было более чем справедливым.

        Глава 70. Как оно было

        Еще с самого рассвета я был на нервах, ожидая возле спящего Дракулы, когда наконец замок начнут штурмовать випы. Как только внизу послышались первый шум, я вздрогнул и напрягся.
        Бубен, когда-то подаренный мне Зеленым, был у меня уже в руках подготовленный к действию. Дракула мне еще ночью строго настрого приказал не мочить его, пока випы не пройдут половину замка. Как говориться, гостей уже на половине могли вынести имеющиеся ловушки, испортив тем самым для старичка всё веселье.
        Как только через часа два по моим подсчетам группа была уже на половине пути, я, как оголтелый, начал фигачить спящего упыря бубном по голове. Дракула был крутым босом, поэтому получалось у меня так себе. Здоровья с дедушки слетало с гулькин нос - бубен всё-таки не колюще-режущее оружие. Минут через пятнадцать у меня затекла уже рука. Еще через минут десять руку пришлось сменить.
        Упырь был на удивление живучим, и, даже не смотря на почти разбитую черепугу, никак не хотел помирать. Випы при этом не дремали, и вдалеке я уже начал слышать их голоса.
        Вообще, мелькали мыслишки, что просто сломаю сейчас к чертям бубен об бошку этого упыря. Когда я почти потерял надежду на благоприятный исход, вся комната уже была заляпана брызгами крови. Тогда же система меня обрадовала сообщением:
        Вы убили Темного Лорда Фартата. Согласно логике Фатума, вам положен девятый уровень. Согласно логике Фатума, вам положен десятый уровень. Согласно логике Фатума, вам положен одиннадцатый уровень…
        Адреналин в крови зашкаливал. Не слушая толком того, что мне там положено по «логике Фатума», я откинул в сторону бубен и, откашлявшись, начал петь:
        - Ложкой снег меша-а-я…
        Голос у меня отчаянно хрипел и дрожал, срываясь на фальшивые нотки. Группа, которая за дверью как раз в это время добивала последний кардон вампиров, прислушалась. Посыпались вопросительные реплики из разряда «Чё там вообще такое происходит?».
        Стараясь не отвлекаться, я продолжал петь колыбельную над гробом убиенного мною только что босса. Свин, подбадривая меня, в такт песне махал башкой из стороны в сторону. Веселая картинка, что ни говори!
        Дверь в комнату зловеще заскрипела.

        Глава 71. Какие люди

        Вот не зря люди говорят, мол, земля круглая - еще встретимся. Первое время ошалевшие от моего присутствия пятеро випов входили в комнату гуськом. В этом плане я их понимал их. Люди несколько часов продирались через ловушки, а тут такой сюрприз. Среди входивших в дверь я увидел знакомое лицо. Ассасин.
        Петь, пока эта бодяга происходила, я не переставал. Народ также решил меня не перебивать. Ощущения были дикие. Что-то подобное я испытывал в начальной школе, когда на стульчике рассказывал Деду Морозу стишок.
        Ассасин оказался самым невежливым. Именно он первым перебил меня:
        - Это он, народ, тот самый некромант Грунт из руин, про которого я рассказывал. Сам дебил полный, но вот пет у него лютый. Следите за свиньёй внимательно…
        Вот сейчас мне стало обидно. Отступив в стону для того, чтобы предоставить народу лучший обзор, я брякнул:
        - Дебил не дебил, а вашего босса уже замочил. Можете разворачивать педали обратно…
        После секундного замешательства шок на лицах випов сменился яростью. Затем на лицах показалось удивление и откровенный страх.
        Такая резкая смена эмоций достойна была лучших театральных подмостков. Только причем тут страх?
        От неожиданности я вздрогнул, когда сзади кто-то меня похлопал по плечу:
        - А вот и я, милейшие…  - услышал я ехидный голосок упыря,  - Ну что? Кто не спрятался - я не виноват, да?
        До заката оставалось еще шесть часов.

        Глава 72. Расчет

        Надо отдать мне должное. От созерцания того, что происходило потом, меня совсем не вырвало. Кто знает, может просто начинаю ко всему привыкать?
        Возможности Дракулы как босса в собственном замке захватывали воображение. Более того - замок был его частью. Каждый кирпичик, каждый шкаф, каждый гвоздик в этом шкафу подчинялся воле хозяина, стоило только этому хозяину что-то ему приказать. Наверное, этой самой пресловутой логикой Фатума было просто не предусмотрена возможность замочить бодрствующего Дракулу в его замке. Почему так? Фиг его знает.
        Уже позже, болтая с упырём на эту тему, вампир отметил, что вместе с его силой Фатум определил ему кучу ограничений. Невозможность проснуться днём, невозможность покинуть границы Фартата, и главное проклятие - невозможность умереть и что-нибудь с этим наконец сделать. С появлением игры Дракулу уже убивали несколько сотен раз. В основном убивали с особой жестокостью. Как бы сложно поставить себя на его место, но даже чисто гипотетически это не могло никак не отразиться на нём.
        Ясное дело, у пятерки випов вообще не было шансов. Я со свином за происходящим наблюдал с какой-то особой милотностью. От наметившейся веселухи дед даже внешне сразу как-то помолодел. Помолодел настолько, что я его мысленно сравнил со счастливым ребенком, у которого из ладошки выпала под стол и куда-то покатилась круглая конфетка. «Не уходи от меня, вкусняшка» - кричит вслед конфетке малыш. Что-то в этом духе кричал разбегающимся в разные стороны випам Дракула.
        Уже через пару часов, когда всё закончилось, и вампир наконец наигрался со своими «вкусняшками», мы вместе с дедом уселись за бутылкой вина из упырского погреба отмечать успех предприятия.
        - Спасибо, Грунт, уважил дедушку. Давно так не веселился.
        - Угу… Если честно, до последнего боялся, что оно не сработает. Кстати, расскажи, легко было вернуться оттуда? В смысле, с тропы Духов?
        Неспешно распивая свой бокал, вампир рассказал мне следующее. На тропе Духов в этот раз он очнулся в кровавом тумане с раскуроченной башкой. Костеря меня, некроманта Грунта, на чем свет стоит, дедушка стал оглядываться по сторонам. Пока всё происходило как обычно. В скорости должны были прийти эти самые духи для того, чтобы раскурочить пенсионеру еще раз голову, то есть повторно убить тем же способом и отправить на цикл ночного воскрешения.
        Когда из тумана выплыла тень «некроманта Грунта», вампир не удивился. Он всегда видел тени своих убийц. Когда тень «некроманта Грунта» достала бубен, вампир не удивился также, потому что здесь, на тропе он всегда видел не только тени убийц, но и то оружие, которым его убили. Потом тень начала лупить бубном его по башке. Казалось бы, на этом всё должно было и закончиться, но нет. Из кровавого тумана вышла вторая «тень Грунта» с этим же бубном. Тень номер два обратилась к тени номер один:
        - А ты это… Чего тут делаешь?
        - Деда усыпляю,  - с легким недоумением ответил первый дух.
        - Давай подсоблю что-ли…
        После этого «Грунт номер два» затянул эту самую колыбельную. Как признался мне в беседе вампир, голос у духа-тени был похож на скрип несмазанной двери. Если, как говорил Дракула, моя колыбельная песня тут в реале хоть на половину была похожа на услышанное им там, випы должны были передохнуть до его пробуждения.
        Ну а потом начался трэш. Как рассказал Дракула, из тумана потом вылез «Грунт номер три». Я, конечно, знаю, что на бескрайних просторах нашей планеты есть куча музыкальных инструментов. Оказывается, в изнанке Фатума их еще больше. Третий дух припер электробубен. Как сказал Дракула, это «как электрогитара, только электробубен». Звучала эта штука по словам деда еще более дико, чем голос второго духа. От шума начали болеть барабанные перепонки.
        Четвертый, вышедший из кровавого тумана дух, опять же в образе «некроманта Грунта» решил под это дело станцевать. Происходящее отдавало идиотизмом, ведь каждый дух, выходя из тумана, предлагал первому духу помощь в «усыплении дедушки».
        Взбешенный вампир, которого всё это время не переставали лупить по башке, обратился к толпе Грунтов:
        - Эй, вы чего! Оборзели все там? Ничего, что я так точно никогда не смогу заснуть?
        Удивленные духи на секунду замолкли. Переглянулись. Потом кто-то из них сказал:
        - Ну так и не спи.
        «Не спи!» - повторил еще один дух. Потом следующий. Через мгновение орали все:
        - Не спи! Не спи! Не спи!
        Ну а затем, по словам Дракулы, он проснулся. Услышанное от вампира не сказал бы, что слишком меня удивило. Уже во время своего первого знакомства с изнанкой Фатума я понял, что это место не для слабонервных. Слушая здесь в игре этого старого упыря, я прямо видел, как с другой стороны монитора к этому рассказу с любопытством прислушивается Ян. Интересно, кто-то до меня у игровых неписей расспрашивал про то, что они видят в изнанке? Фиг знает. У Дракулы наверняка точно до меня никто не брал интервью на эту тему.
        С горящими глазами вампир мне говорил:
        - Знаешь, Грунт, ведь главное понять, как оно работает! Если я это сделал один раз, значит уже смогу и второй. Самый трудный именно первый шаг! Но я этот шаг уже сделал, я знаю дорогу…
        Слушая сейчас вампира, я еще не знал, что не пройдет и месяца, как он начнет днём просыпаться сам. В начале это будет редко. Единичные случаи. Потом всё чаще и чаще. Темный босс Дракула нашел баг в своей окружающей реальности. Нашел, осознал и научился использовать.
        Тогда же, во время той нашей беседы я еще не знал, что так оно будет. А если бы и знал, даже не знаю, что сказал ему. Ничего, наверное. Почему-то именно тогда я ощутил странное для себя чувство, будто именно я здесь непись, а он - настоящий игрок.
        Когда с упыря отхлынул адреналин и эйфория от происходящего, он, наконец, решил поговорить про важные для меня вещи:
        - Слушай, Грунт, я помню наш договор. Если ты меня будишь днем - получаешь от меня только опыт и ничего больше. Но считай, что я сегодня добрый. Есть у меня для тебя один подарок. Сейчас покажу. Не спеши благодарить.
        На некоторое время Дракула вышел из комнаты, а затем вернулся с какими-то бумагами. Положил их передо мной. Я начал читать. Офигел. Первое время была идея обидеться. По сути, бумаги были трудовым контрактом, в котором говорилось мол я такой-то «ничтожный червь» вверяю свою судьбинушку Темному Лорду Фартата, ну и так далее.
        Мои эмоции наверняка отразились у меня на лице, потому что Дракула засмеялся:
        - Не спеши посылать меня подальше, Грунт.  - Улыбаясь, вампир глотнул из своего бокала,  - Как я понимаю, ты уже наверняка поднял десятый уровень и скоро поедешь в столицу Фатума. Так?
        Я рассеянно кивнул на эти слова, а Дракула продолжил:
        - А ты помнишь, как относятся люди к некроманту? Вот и я о том же! Смотри, я всё равно раз в месяц нанимаю кого-нибудь из вампиров для того, чтобы мне в других городах купили дорогое вино, ну и кое-что по мелочи…
        - Резиновых уточек для ванной,  - невзначай ляпнул я.
        - Да, да…  - не отрицал упырь,  - ты правильно меня понял. Так вот. Подписав этот контракт, ты автоматически становишься должностным лицом, я же как-никак Лорд Фартата. За деревни я не отвечаю - там народ живет своим умом, а вот в городах тронуть тебя никто не должен. Ты как, согласен?
        Пораскинув умом, я понял, что предложение более чем царское, если единственными моими обязанностями будет именно заключить парочку этих самых договоров для Дракулы. Не дело, если в столице меня вынесут горожане-неписи, как только я зайду в Фат.
        Обещав подумать над предложением, я поблагодарил Дракулу. Игровой день у меня выдался не из легких, и я уже ничего не соображал, а договора все-таки следует подписывать на свежую голову. Упырь со мной согласился. Кивнул и, залпом выпив остатки вина в бокале, пошел играть с Хрюнделем. И откуда у старичка столько энергии?
        Я же банально остался ждать выхода из Фатума, сожалея о том, что так и не запомнил, какие плюшки прилетели мне после того, как я замочил его темнейшество. Скорей бы выход. Там у Яна всё на мониторе можно посмотреть.
        Ждал я не долго. Фатум сжалился надо мной минут через десять. Ян встретил меня молча. Также молча я подошел к нему и глянул на монитор.
        «Деревенский некромант Грунт. Двенадцатый уровень. Здоровье - 1200 единиц. Сила - 600 единиц. Магия - 360».
        Двенадцатый уровень! Наконец-то! Резко повернувшись к рыжему спросил:
        - Ну и? Когда меня познакомят с остальными?

        Глава 73. Группа Фатума - светлые

        Окрыленный собственными успехами в игре, я решил на некоторое время взять паузу для отдыха, тем более именно здесь в реале у меня наметились не менее интересные события. Рыжий на мой вопрос об остальных уникальных игроках в Фатуме охладил мой пыл замечанием:
        - Всё завтра, Макс. Сегодня - отдыхай.
        На следующий день он с утра пораньше завалился ко мне в гости прямо в мою небольшую квартирку в Фатуме. Вместе с ним была большая стопка личных дел.
        - Всё это уникальные игроки?  - недоуменно спросил я.
        - Тут еще не все даже,  - улыбаясь ответил мне рыжий,  - Читай, знакомься, пока пусть и заочно. Делай свои выводы. Как ознакомишься со всем - позвони, поболтаем.
        Я ошарашено уставился на всю кипу дел, которые Ян заботливо оставил мне на столе. Пытался вспомнить те редкие отрывочные сведения об этих уникальных игроках. Как там говорили ребята? Темная и светлая группа? Ну что ж… С какой начнем? Попробуем со светлой.
        Заварив покрепче кофе, я рухнул со стопкой дел прямо на кровать. Открыв первое, прочел:
        «Уникальный игрок - Виктор
        Уникальный класс в Фатуме - светлокнижник.
        С чем связано присвоение класса? По предположениям аналитической группы, с социальной деятельностью. Участник сект «Cвидетели главной Истины», «Академия нетрадиционной медицины», «Братство последователей церкви Света».
        В свободное время занимался распространением листовок около религиозной направленности от различных сект. По признаниям самого игрока, дома также часто занимается созданием и распечатыванием данных листовок, хранит которые в отдельной комнате.
        Уникальная магия в Фатуме - полностью логически противоречит стандартному классу чернокнижника. Способен переводить стандартную литературу в Фатуме на мертвые языки, способен блокировать магию чернокнижников.
        Игрок тесно взаимодействует с лингвистической группой».
        Дальше в деле отмечались основные моменты прокачки персонажа до десятого уровня. Так как дело было не очень толстым, предположил, что прокачался в Фатуме этот Виктор быстро. Ну а что ж тут было хитрого особого? Скорее всего, отправили его по городским библиотекам Фатума, где этот блаженный уже и быстро прокачался.
        Вообще, прочитанное несколько улыбнуло. Я, конечно, предполагал, что эти самые уникальные игроки вряд ли будут скучными, но такого веселья я точно тут не ожидал… Хотя? Скорее всего, этот сектант тот еще добряк, если Фатум решил для него создать такой класс как светлокнижник.
        Наугад достал также следующую папку с пометкой «Светлая группа Фатума». Начал читать:
        «Уникальный игрок - Миха
        Уникальный класс в Фатуме - домовой
        С чем связано присвоение уникального класса? По предположениям аналитической группы, с социальными условиями жизни игрока. Более десяти лет Миха был без определенного места жительства, так как квартиру его конфисковали за долги. Миха перебивался случайным заработком, жил в ночлежках, снимал комнату, ночевал на улицах. Всё это время, по признаниям самого игрока, мечтал об уюте в доме.
        Уникальная магия в Фатуме - преобразователь закрытых пространств. Магия активируется именно в зданиях Фатума, никак не проявляясь в пещерах или других закрытых не рукотворных природных объектах.
        Игрок активно взаимодействует с группой, исследующей ловушки в зданиях Фатума».
        А вот это уже было интересно. Этот Миха по ходу незаменим, если нужно проходить лабиринты в Фатуме. Блин, жаль мужик в светлой группе! Если бы не эта фигня, можно было бы познакомить их с Дракулой! Любопытно, смог бы этот Миха хоть что-нибудь сотворить в замке Его Темнейшества?
        Хохотнув, я представил, как этот самый Домовой превратил готичный антураж замка упыря в нечто с белыми скатерками на столах и дымящимися горами пирожков.
        Вообще, грустная на самом деле история с этим Михой. Бомж, мечтающий об уюте… Как он вообще смог заполнить эту треклятую анкету? Может, в каком компьютерном центре, а может, просто у кого из знакомых в гостях? Как бы то ни было, не суть. Он молодец, что это сделал, ведь с зарплатами в «Империи» его мечта более чем осуществима!
        На личных делах остальных участников светлой группы виднелся значок с пометкой «Проект Кадуцей». Уже не открывая всю стопку я понял, что это те самые прогеры, которые вместе с Алексом и Яном во вторую смену работали в скорой. По сути, эти ребята сумели доказать, что присвоенный изначально Фатумом класс можно поменять на другой.
        Естественно, что в таких условиях за ними теперь также наблюдали, присвоив каждому пометку уникального игрока.
        Пролистав личные дела светлых, я подметил бросающиеся в глаза определенные закономерности. У всех ребят из данной группы, по сути, почти отсутствовала боевая магия. Сильной их стороной была именно магия ментальная. Светлые сейчас активно исследовали Фатум.
        Как помечено было на полях одного из дел, у игроков именно данной группы была некая характеризующая личность доминирующая положительная жизненная цель, некая светлая мотивация, что-ли. Тот же светлокнижник пусть и по-своему, но хотел своими дурацкими буклетами спасти души случайных прохожих в метро. Бомж просто хотел дом «полную чашу». Также поработавшие на скорой ребята, как бы ни сложилась дальше их жизнь, вряд ли смогут на улице пройти мимо кого-то нуждающегося в помощи.
        Скорее всего, все эти игроки по жизни неплохие добрые ребята, и даже жаль, что прокачиваться придется не с ними. Фух… Остается надеяться, что темную группу составили не полные уроды. Мысль эта в моих же глазах выглядела в особенности потешно, как только я припоминал, что сам как раз в этой темной группе.

        Глава 74. Группа Фатума - темные

        Не сказал бы, что я оказался совсем не прав, предполагая, что среди темных окажутся те еще кадры. Если среди светлой группы определяющим фактором оказалась какая-то положительная мотивация, то среди темных Фатуму почему-то оказалась важны какие-то внутренние психологические травмы. Почему так? Фиг знает… Вряд ли это значило, что у нас не было положительных целей. Хотя? А вот у меня есть эта самая большая и светлая цель?
        Ладно. Что ни говори, а Фатум и правда хотел всем нам помочь, раздавая свои дурацкие уникальные классы. Я глянул на стопку дел темных и в который раз принялся знакомиться со своими будущими коллегами:
        «Уникальный игрок - Ден
        Уникальный класс в Фатуме - Темный алхимик
        С чем связано присвоение уникального класса? По предположениям аналитической группы, присвоение уникального класса связано с распространением игроком легких наркотических веществ.
        Живо интересуется химией и составом того, что употребляет сам и продает другим. По признаниям самого игрока, кое-что из распространяемого им было выращено в собственной городской квартире. В свободное время игрок не только распространяет легкие наркотики, но и употребляет их сам.
        Особая пометка - рекомендуется индивидуальная прокачка и активное продвижение услуг игрока для большей монетизации в Фатуме.
        Уникальная магия - способность к генерации редких зелий и взрывчатых веществ.»
        Вот это уже действительно было более, чем весело! Кто бы мог подумать, что моим коллегой окажется банальный барыга! Интересно, а он свои зелья в Фатуме также не лично в руки передает, а оставляет в закладках?
        Не удивительно, что ему рекомендовали эту самую «индивидуальную прокачку». Этот барыга на одних редких зельях для випов в игре небось поднял для Империи уже немерено бабла! Интересно, а они его если чего от тюрмы отмажут? Цирк, да и только!
        Следующее личное дело чем-то напомнило мне мою собственную историю. Отцовское воспитание, едрить его за ногу!
        «Уникальный игрок - Вит
        Уникальный класс в Фатуме - Рыцарь-вор
        С чем связано присвоение уникального класса? По предположениям аналитической группы, присвоение класса связано со спецификой воспитания. Отец игрока некогда отсидел за воровство. Сына воспитывал в специфической среде, пытаясь привить ребенку определенные воровские моральные установки, что выливалось в неизбежные конфликты.
        С совершеннолетия полностью самостоятелен и по личному признанию в реале никогда ни у кого ничего не украл. Личностные тесты выявили болезненную склонность к справедливости.
        Уникальная магия - связана с уникальным артефактом игрока. Единственный рыцарь в Фатуме, которому игра в качестве артефакта определила не боевое оружие, а набор отмычек.
        Особая пометка - сложности прокачки воровских навыков в тяжелых рыцарских доспехах».
        Читать всё это было и смешно, и грустно. Грустно потому, что у человека вряд ли было счастливое детство. Между тем, воображение также рисовало потешные картинки - гремя металлическими тяжелыми доспехами рыцарь-вор пытается якобы незаметно влезть в чью-то форточку, чтобы обнести хату. Тот прогер, который следил за прокачкой Вита, явно повеселился не меньше Яна.
        Открыл последнее дело из списка группы темных.
        «Уникальный игрок - Анжей
        Уникальный класс - Мёртвый бард
        С чем связано присвоение уникального класса? По предположениям аналитической группы, присвоение класса связано с неудачной попыткой суицида, совершенной в состоянии депрессии. Игрок пишет музыку, играет в группе.
        Семейные условия благополучны. Семья более чем финансово обеспечена.
        Особая пометка - несовершеннолетний.
        Уникальная магия - логически противоречит игровой магии обычного барда. Большой потенциал развития ментальной магии. Дебаффер».
        Воображение нарисовало этакого вечно всем недовольного подростка, с завышенным чувством собственной важности и уверенностью в своей гениальности, постичь которую, окружающим само-собой не в силах. Не удивительно, что ему Фатум присвоил класс нежити. Хотел, дружок, помереть? А ну-ка ощути, каково это! Хм… Надеюсь, от пацана не сильно воняет. Мертвяк как-никак…
        Компашка темных намечалась что надо! Недо-рыцарь, подросток-суицидник и тупой некромант. Барыга, по ходу, если и будет присоединятся к нам, то уж очень редко - специфика работы, етить его. Зелья Зеленого ему подогнать чтоль? Пусть разбирается, что за шняга…
        Выдохнув, я сложил в аккуратную стопку все просмотренные дела. Ну что ж. Пора поболтать с Яном.

        Глава 75. Планы

        Рыжий встретил меня возле лифта. Вместе отнесли в один из кабинетов список дел, и направились в столовку обедать.
        Уже там, устроившись поудобнее, я начал разговор:
        - Слушай, если я правильно понял, мне плотненько придется взаимодействовать с именно с рыцарем и бардом, так? Нам скоро дадут какое-то свое задание?
        - И да, и нет…  - рассмеялся рыжий,  - Понимаешь, Макс… Тут такое дело - бард еще не прокачался до десятки. Почему-то Фатум ему решил при появлении в игре выдать не артефакт, а уникальный шмот. Сейчас барду помогает качатся рыцарь. Вроде у нас все до десятки прокачиваются сами, но тут уже решили сделать исключение. Пацан как-никак несовершеннолетний. Вообще, знал бы ты, как сложно было его принимать сюда на работу! Документы о неразглашении подписывали вместе с ним родители - мороки было… Хотя, предки там вроде радовались, что их непуть нашел себе какое-то занятие и на время перестал с такими же несовершеннолетними придурками как он мучить в гараже музыкальные инструменты.
        На сказанное рыжим я только посмеялся:
        - Да ладно тебе, Ян. Давно сам таким был? Себя вспомни в его возрасте! Кстати, сколько ему?
        - Шестнадцать,  - буркнул рыжий.  - И да… Я был адекватным в его возрасте. Читал книжки и любил жизнь. Да не это важно. Важно другое - скорее всего, тебе вместе с рыцарем придется помочь барду, ты ведь всё равно сейчас отправляешься в Фат. Смотри. Там на месте тебе нужно будет найти трактир «Рыжий гном». Кстати, там же и увидишь моего перса. Я там кашеварю. В этом трактире вроде как наметился турнир бардов, в котором участвует малой. Награду за участие в турнире по традиции «определяет Фатум». Мы тут все надеемся, что пацану наконец перепадет уникальный артефакт.
        - Ну а что не так там с этим турниром?  - удивленно нахмурился я,  - Неужели вся Империя не может помочь выиграть какому-то пацану несчастный бардовский турнир?
        - Все не так просто,  - ответил Ян.  - Во-первых, участвует не только наш пацан, но и парочка других живых игроков, среди которых как випы, так и уникальные игроки из офисов других стран. Помогать кому-либо в таких условиях не то, чтобы не вежливо, но как-то нелогично, что ли. Во-вторых, Фатум. Есть опасения, что активно помогая пацану, мы можем обломать весь успех предприятия. Игра просто решит, что никакой награды он не заслуживает. Короче, сам понимаешь… Всё сложно.
        Я только понимающе вздохнул на эти слова. Фатум, Фатум… В который раз в тебе оказывается «всё сложно». Пока я философски пялился в окно, Ян решил продолжить наш разговор:
        - Короче, тактика у тебя следующая. Подписываешь с Дракулой смело договор. В этом плане не волнуйся. Наша аналитическая группа уже перепроверила всё - подвоха там действительно нет. Упырь, по сути, нанимает тебя делать ему закупки. Опять же - дело это не бесплатное, и тебе будет за что купить на столичном базаре новый шмот. Там же в Фате находишь в «Рыжем гноме» наших ребят. Их уже предупредили о том, что ты к ним скоро присоединишься. Не волнуйся. Ты их ни с кем там не перепутаешь. Они подробнее тебе расскажут про турнир. Из обязательных дел в столице тебе также нужно будет, как я уже говорил, хорошенько закупиться, ну и зайти в местный храм. Дальше уже видно будет. Пока тебе и с этим проблем хватит…
        Я молча со сказанным согласился. Чего-чего, а проблем мне и так хватит выше головы. Фат - самый многолюдный город Фатума. Скорее всего, именно там тусят активно все випы. Где-то по его улочкам ходят Маска, Ассасин, ну и другие подобные им типажи… Надеюсь, в городе не принято убивать просто так у всех на виду. Если да - то у меня и правда большие проблемы, тем более, что после случившегося у Дракулы обо мне точно должны были начать ходить слухи…
        Закончив обедать, я распрощался с рыжим и направился в свою квартирку обратно отдыхать в свой выходной. Следующий день в Фатуме обещал быть и интересным.

        Глава 76. Фат

        На следующий день, занырнув в Фатум, мысленно порадовался тому, что в игре была ночь. Это хорошо! Значит, хозяин замка не спит. Дракула встретил меня в одном из кабинетов:
        - Наконец-то! Я уже заждался!
        Упырь бросился мне навстречу. Мне ли? Хрюндель, как ласковая собачка, прыгнул дедушке на руки. Если бы я не знал, что этот дедушка крутой игровой босс, я бы всерьез опасался за его здоровье - вес у моей свинюшки всё же был не маленький. Нет, ну и когда вот эти двое успели так поладить?
        Фыркнув, я уселся на стуле, ожидая, когда вампир и зомбосвин окончат ритуал приветствий. Закончили. Разгоряченный Дракула наконец и на меня обратил свои очи:
        - Здравствуй, Грунт. Расскажи, чего надумал…
        Кивнув, без предисловий попросил у Дракулы контракт, отмечая, что действительно собираюсь в столицу Фатума. Когда все бумаги были подписаны, а формальности улажены, вампир обратился ко мне:
        - Удачи тебе, некромант. Как бы дальше в Фатуме не сложилась твоя судьба, помни, что всегда можешь рассчитывать на совет старого дедушки, которому ну очень скучно в его замке.
        Улыбнувшись на прощание вампиру, я крепко обнял его и, подозвав свина, пошел из замка на безлюдные ночные улочки Фартата. Пора было выбираться в столицу.
        С удивлением отметил, что слегка грустно покидать обжитое мною место. В начале руины Смерти, теперь замок Его Темнейшества… Вот вроде и понимаешь, что впереди куча приключений, игровая столица, долгожданное знакомство с другими игроками. Понимаешь, а почему-то грустишь.
        Эх, ну и ладно. Фат, встречай скорей некроманта Грунта. Достав из рюкзака бутылку с водой, залпом выпил ее, ожидая появления Жоры.
        Слегка всклокоченный по своему обыкновению Телепорт появился уже через мгновение:
        - Куда вам, милейший?
        - Неси меня в Фат, Жора! Барин изволит посмотреть столицу!
        Не успев оглянуться, мы с Хрюнеделем оказались на столичном тракте перед городскими воротами в Фат. До города оставалось еще метров сто, но я не спешил бежать навстречу воротам.
        Ночной Фат оказался по-своему прекрасен - как будто игрушечный, полный городских огней и жизни. Даже издалека видно было множество шпилей городских гильдий, которые будто соревновались друг с другом в своей вычурности и богатстве. Размеры города потрясали. Не заблудиться бы тут нафиг! Вот я тормоз! Надо было уточнить, где этот самый треклятый трактир «Рыжий гном»!
        Ладно. Разберусь. Выдохнув, пошел не спеша по столичному тракту, кумекая с чего мне стоит начинать. А начинать, наверняка, стоило с дела. Дело - оно всегда в первую очередь. После того, как мы с упырем обо всем договорились, дедушка мне всучил кучу бумаг, которые мне следовало лично отнести в магистрат вольного города Фата. Вся эта бумажная дребедень была, по сути, формальностью, но за эту формальность мне, по ходу, должны были там же выплатить сто серебряных монет. Мелочь, как говорится, а приятно, тем более, что в городе мне явно где-то придется снимать комнату, ну и закупаться.
        Не откладывая в долгий ящик, решил в первую очередь отправиться туда, тем более городской магистрат я явно быстрее найду какого-то там трактира. Все такие здания обычно по логике располагаются в центре.
        Пока я кумекал о том о сем, приблизились ворота города. Подходил к ним с трепетом, что было странно. Стражи вроде не было - проходи и всё. Наверное, я просто слишком долго хотел сюда попасть. Любопытство такая штука.
        Народа в городе было много. До этого Фатум казался мне относительно безлюдным, что не удивительно - тусил я на окраине карты и при этом даже не подозревал, сколько здесь людей. Живые игроки из толпы выделялись сразу чем-то неуловимым - повадками, одеждой. Изредка кое у кого я видел имена и классы, что не могло не радовать. Всё-таки у меня не самый маленький уровень.
        Справившись с волнением, я направился вдоль по улочке по направлению к центру города.
        Вот наверняка, если бы в Фат я приперся днём, моя персона вызвала бы тут намного больший интерес. А тут… Ночной Фат всё же отдельное явление, как и любая ночная столица. Народ тут откровенно гулял и пьянствовал, что меня несколько удивляло. Вот на кой ляд за большие деньжищи покупать игровой аккаунт, если пьянствовать вполне можно и в реале?
        Через некоторое время я стал смутно догадываться, в чем причина. Ко мне подрулил какой-то мутный мужичок, явно непись:
        - Сударь, не желаете поразвлечься? Именно в нашем публичном доме самый большой выбор…
        - Насколько большой?  - не подумав брякнул я мужичку.
        - Огромнейший!  - оживился тип, явно обрадованный тем фактом, что я не послал его сразу,  - Все медийные персоны реала от поп-звезд до министров и президентов разных стран!
        От услышанного я даже споткнулся. Министры? Народ, вы серьёзно!? Хотя… Если вспомнить, что Фатум в своих истоках был помойкой для разных дебильных шуточек, то всё становится на свои места.
        Послав мужичка куда подальше, я ускорил шаг, стараясь пройти быстрее эти шумные, полные ночных борделей и пьяных випов улочки. Ну их все в пень! Я на работе!
        Магистрат я и правда нашел сразу. Наверное, это было одно из немногих городских зданий столицы, которое было открыто ночью вместе с борделями. Постучавшись, зашел внутрь.
        Что ни говори, но всё же заметно было, что Фатум был сам себе архитектором и создателем. Если городок снаружи был скорее средневековым по духу, то уже внутри магистрат оказался похож во многом на наши современные банки. Правда, если на окошках касс в банке можно было увидеть номера, мол, «касса номер 1» и так далее, то тут все было несколько по-иному. Вместо номеров виднелись таблички «для орков», «для гоблинов», «для нежити» и так далее вплоть до демонов, духов и даже животных. В самом конце виднелась касса с табличной «иное», что несколько улыбнуло. Фатум, как обычно, оставляет себе простнаство для маневра.
        Отыскав кассу со скромной табличкой «для людей», быстро подрулил к ней. В окошке виднелся усатый мужичок-непись в белой выглаженной рубашечке и услужливым выражением лица. Молча протянул ему кипу бумаг от Дракулы.
        - Сударь Грунт, здравствуйте. Добро пожаловать в Фат. Рады приветствовать нового представителя Его Темнейшества, Лорда Фартата. Кстати, нашли уже место, где можете разместиться?
        От такого напора дружелюбия от неписи я несколько стушевался:
        - Да. И вам здравствуйте. Пока не нашел, но планировал снять комнату в «Рыжем гноме». Кстати, не подскажете, как я могу туда добраться?
        Дяденька в кассе как будто на минуту подвис, потом выдал мне:
        - Хм… «Рыжий гном», да? Знать то знаю - трактир вниз по улице в минутах десяти ходьбы отсюда. Только свободных комнат там не будет. Как-никак турнир бардов в самом разгаре. Сейчас все трактиры в центре битком набиты гостями.
        От услышанного я несколько растерялся. Вообще не ожидал, что у меня будут в этом плане какие-то проблемы. Мужичок в окошке как будто прочитал мои мысли:
        - Некромант Грунт, а знаете, у меня для вас будет интересное предложение! Не хотите ли работу непосредственно по своей специальности. Жильё предоставляется от магистрата!
        Тут же я услышал знакомый женский голос:
        «Игровой персонаж представитель Магистрата предлагает вам задание «Сторожка на кладбище». В случае выполнения - награду определяет магистрат. В случае невыполнения - наказание определяет Фатум.»
        Даже не думая, я соглашаясь кивнул. Что ни говори, а это должно быть весело!

        Глава 77. Сторожка на кладбище

        Уже потом, объясняя мне подробности моего задания, усатый мужичок сказал любопытную фразу - «навести порядок на кладбище ресурсами самого кладбища». Штука вообще более чем понятна. Едрить его за ногу! Тут всё как в жизни! Мол, у города нет лишних денег на уборку и так далее. Изящности этой формулировки должны завидовать все чиновники реала! Мертвяки, ухаживающие за своими могилками - зрелище наверняка умилительное.
        Как объяснил мне мужичок, жить я буду там же в сторожке. Более того, за эту ерундень мне даже будут платить зарплату. Подмигнув, дядька обещал мне карьерный рост. Интересно, как он это себе представляет?
        В принципе, чем больше я думал об этом задании, тем больше оно мне нравилось. Наконец-то я смогу поупражняться в поднятии нежити! При этом делать это буду совершенно законно! Опять же, если вспомнить, что парочка озлобленных випов мечтает меня прикончить, нежить в этом плане будет мне дополнительной защитой. Всё-таки, мочить некроманта на кладбище - мысль не из самых умных.
        Забыв обо всём на свете, я решил немедленно осмотреть место моей новой работы. Расспросив дядненьку, где эта самая сторожка, я намылился прямо к ней.
        Городское кладбище оказалось на удивление не так далеко от центра.
        Самое потешное, что даже ночью тут не горели фонари. А зачем? Кладбище окружала линия яркого света. Как мне сразу рассказали в магистрате - это магия, которая защищает город от случайно поднятой нежити. Перешагнуть эту границу мертвяки в отличие от людей не могут.
        Возле погоста на скамеечке сидел кладбищенский сторож-непись:
        - Здравствуй, отец,  - сказал я, подсаживаясь на скамеечку к сторожу,  - Как оно?
        - Уволюсь отседова, завтра же как пить дать уволюсь!  - безопеляционно ответил мне непись.
        - Что? Плохо так? Шумят и не слушаются?  - сочувственно спросил у деда, про себя отмечая, что о нежити говорю, как о каких-то детсадовцах, которые после обеда отказались укладываться спать на тихий час.
        - Хужее!  - вздыхая сказал дед,  - Спят крепким сном! Скука смертная! Причем во всех смыслах…
        Я с удивлением глянул на деда. Почему-то его почтенные седины у меня ассоциировались со здравомыслием, а тут эвона оно как. Скучно ему! Ну и что он будет делать, если нежить начнёт хулиганить? Решил спросить об этом напрямую у сторожа. Усмехнувшись, тот ответил:
        - Знамо что! Позову магов, стражу, людёв с соседних домов! Маги фаерболы начнут кидать, стражники саблями махать. Люди начнуть обсуждать оное дело, ставки делать, кто-то пирожки начнет разносить… Сам то я недалеко живу отседова. Напросился сторожем на погост, чтобы если что в первых рядах так сказать всё видеть…
        Логика деда заставила меня улыбнуться. Что в реале, что в Фатуме пенсионеры любят смотреть на трэш в этих самых «первых рядах». Воистину правдоподобие, однако. Достал из кармашка бумаги из магистрата о том, что я теперь типо тут живу. Протянул неписи:
        - Открывай ворота на погост, дед. С завтрашнего дня движуха тут начнется.
        Непись взглянул на меня с удивлением. Взбодрился. Вскочил и похромал к кладбищенским воротам, которые со скрипом отворил.
        Погост встретил меня во всех смыслах «мёртвой» тишиной. С удивлением подметил, что мой пет легко перешел магическую границу не выпускающую нежить. Видимо, каким-то образом игра видит, что это мой пет, а я тут законно. Хм… Повод задуматься…
        Даже на сторонний поверхностный взгляд было видно, что место запущено. Сторожка была прямо в центре. Пришел. Открыл дверь. Небольшая комнатка с кроватью. Местечко, конечно, не шик, но в руинах было еще хуже, а тут даже мебель хоть какая-то была. Рядом с кроватью стоял небольшой стол и стул.
        Дед, скорее всего, если и заходил в эту сторожку, то только днем. Ночью он как здравомыслящий непись предпочитал сидеть на скамеечке перед погостом, не заходя внутрь. Это да… Закатная нежить, она такая… Если кто проснется ночью - в сторожке не спрячешься.
        Наскоро осмотревшись, кинул на кровать свои нехитрые запасы, которые носил с собой. Вот я и пристроился в столице. Так-то я не гордый, и если еще прикинуть, что мне будут от магистрата зарплату платить - я даже в шоколаде. Хм… С чего тут начинать? День еще не наступил - с бубном рано балагурить.
        Решил, что в любом случае подумаю об этом завтра. Самое время топать в трактир - знакомиться со своими коллегами. Закрыл сторожку на ключ и порулил к деду-сторожу:
        - Отец, я это… Пока по делам. Вернусь днем. Напиши мне пока список дел, чего там надо сделать на погосте… Ну, ты сам понимаешь…
        Дед с важным видом кивнул, а я со свином потопал вверх по улочке, стараясь припомнить, где же именно этот самый трактир «Рыжий гном».

        Глава 78. Рыжий гном

        Тянуло меня так в этот трактир еще и потому, что уж очень любопытственно было глянуть на перса Яна. Я наконец прокачался до десятки, и ему теперь не нужно будет за мной присматривать. Целыми днями он пялился на мои игровые потуги в Фатуме. Теперь хоть я на него погляжу! Ну, и на остальных заодно.
        Трактир с атмосферной деревянной вывеской нашел быстро. Входил внутрь с трепетом.
        Как только я открыл дверь - на меня обрушился жуткий шум. Через пару минут, когда я смог сориентироваться, я обнаружил источник этого шума. На сцене стоял огромный тролль, который гремел на весь трактир пыльным мешком с камнями.
        Турнир бардов - запоздало сообразил я! Этот мужик по ходу бард, а мешок - его музыкальный инструмент и артефакт по совместительству! Однако, оригинально! Таким «музыкальным инструментом» и навешать кому хочешь можно!
        Трактир действительно был заполнен людьми до отказа. Не удивительно, что на этот трэш приперлись посмотреть любопытствующие. Перса Яна в толпе видно не было - видимо, он в этот момент на кухне кашеварил.
        За одним из столиков я увидел двоих - лося в рыцарских доспехах и щуплого парнишку в крутяцком кожаном прикиде, который явно выделялся из средневекового шмота окружающих игроков. Над парнишкой сверху виднелась надпись - «Орфей. Мертвый бард. Седьмой уровень». Видимо, рыцарь прокачался больше моего - поэтому имени видно не было.
        Улыбаясь, подошел к столику. Рыцарь увидел меня еще издалека:
        - О! Малой! Не ссы! К нам некромант подрулил - ща он тебе подтанцовку из нежити подымет, ты тут всех распинаешь!
        Такое выражение лица, мол, отлупитесь от меня все бывает, наверное, только в шестнадцать лет. Привычным жестом закатив глаза вверх, парниша буркнул что-то под нос и пододвинул мне стул поближе. Пока я усаживался на стул, к нашему столику подошел какой-то эльф из толпы:
        - Слышь, Орфей! Продай шмот! Любые бабки плачу!  - с горящими глазами предъявил ушастый вип.
        Малой такое предложение, видимо, слышал уже не в первый раз, что не мудрено. Всё-таки антураж в Фатуме в основном средневековый, и большая часть бардов рассекала по трактиру в обтягивающих лосинах с шароварами. Пацан выгодно выделялся в толпе своим кожаным шмотом.
        - Я лучше Родину продам, чем косуху!  - сурово сдвинув брови, ответил малой, на что я только хохотнул в кулак.
        Весело тут однако! Рыцарь между тем протянул мне руку для знакомства:
        - Меня это, Робин Гудом тут зовут. Этот мелкий - Орфей, но ты это, по ходу, видишь как раз и сам. Там на сцене с мешком - тоже один из наших, в смысле, не вип, а уникальный игрок от Империи. Вроде швед, если ничего не путаю. Зовут Щебень.
        Тролль на сцене в это время перестал мучить барабанные перепонки посетителей трактира и во внезапно повисшей тишине пророкатал:
        - Вы прослушали музыкальную композицию «Баллада о вечной любви», следующая композиция будет посвящена прекрасным дамам в этом трактире.
        Народ в зале громко зааплодировал и заулюлюкал. Кто-то даже заорал: «Браво! Щебень, жги еще!». Редкие дамы, которые были в «Рыжем гноме» - в основном неписи-официантки - заулыбались и приготовились слушать.
        Размяв затёкшую руку, тролль опять вскинул пыльный мешок с камнями и начал им трясти. В этом шуме я еле услышал, как кто-то за моей спиной вскрикнул: «В трактире живая свинья!». После секундной заминки тот же голос с уже вопросительной интонацией заметил «В трактире живая мертвая свинья?»…
        Кажется, мой пет начал привлекать к себе лишнее внимание. Подозвав Хрюнделя поближе, знаком приказал ему юркнуть под стол, чтобы какой-нибудь подвыпивший вип не споткнулся о него в этом переполненном трактире.
        Обратившись к рыцарю, решил продолжить разговор:
        - Слушай, это всё прикольно, но как мы узнаем, кто победит в этом турнире? Сколько вообще эта бодяга будет длиться?
        Робин Гуд наклонился ко мне ближе, что немудрено. В адском шуме очередной музыкальной композиции от тролля вообще ничего не было слышно:
        - Как раз в этом, Грунт, и кроется основное веселье турнира. Правил не знает никто. В один из дней в Фатуме все барды просто получили от игры сообщение, что в Фате в «Рыжем гноме» ровно месяц будет длится этот самый дурацкий турнир бардов, награду за победу в котором, как ты уже наверняка знаешь, определит Фатум. Все приперлись сюда, а что делать - неизвестно. Стали просто тупо выступать по очереди, ну и как кому в голову взбредет. Кто-то просто пришел спел одну песню и уже ушел, мол, Фатуму виднее и вообще нечего тут делать. Кто-то выступает уже десятый раз. Как только сцена становится пустой - на нее просто взбирается следующий бард, которому не в лом попозориться. Веселуха, короче… Хотя с другой стороны, чего мы все тут хотели от Фатума?
        В наш разговор с рыцарем внезапно вклинился бард, и я впервые обратил внимание на то, что тот слегка придерживает рукой ожерелье из мелких зубов. С чего бы? Артефакт? Точно! Как бы тогда рыцарь понимал то, что говорит мертвый бард? Всё-таки Орфей в Фатуме нежить как-никак…
        - Грунт, основная проблема в том, что я мертвяк. Это как с троллем, понимаешь? Если бы у тебя была игровая раса тролля в Фатуме, ты бы наверняка услышал в его музыке глубокий посыл и всё такое. Со мной та же фишка. Меня только нежить может понять! Вот что мне в такой ситуации делать?
        Откинувшись на стуле, я крепко задумался. Хм… Он мертвый бард, а я некромант… С этой штукой и правда можно что-то придумать! В голове начал вырисовываться неясный план действий.

        Глава 79. Слабоумие и отвага

        Еще со своих первых дней в этом дурацком Фатуме я сам для себя понял, что планирование - вот вообще не моё. Вот даже от моего «семейного девиза» в игре попахивало слабоумием и отвагой. Нет, ну а что еще можно сказать о человеке, который в начале «копает», а потом «тикает» от того, что выкопал?
        Правильно. Это идиот.
        Как бы то ни было, но моя идея настолько меня захватила, что я даже забыл о том, что хотел познакомиться с персом Яна. Распрощавшись с Орфеем и Робин Гудом, я им сказал ждать меня здесь.
        Глянув в окошко и, убедившись в том, что над городом забрезжили первые рассветные лучи, я со свином пулей выскочил за двери трактира, помчав скорее к моему новому месту работы.
        Сторож кладбища, между тем, времени даром не терял. Как только я пришел к погосту, дедан мне с гордостью вручил какой-то листок, на который я с недоумением глянул.
        - Енто, сударь некромант, график дежурства по погосту. Сегодня будите одних, завтра других и так по очереди. А что? Это же если весь погост подымать - такая толкотня тут начнется!
        Признаться, я даже подвис на некоторое время. График дежурства по погосту… Спасибо, дед, сам бы до такой ерунды не додумался! Жаль только, что идея пока не пригодится. Листок с графиком закинул в карман и сказал сторожу спрятаться в сторожке.
        Взяв в руки лопату с бубном, я на секунду задумался, глядя на рассветные солнечные лучи. Вообще, волнительная штука. Я в Фатуме не первый день некромантом бегаю, а вот настоящую нежить до этого не поднимал ни разу. Да и вроде рано мне этой штукой заниматься то с уровнем авторитета среди мертвяков «борзый шкет»…
        На самом деле, когда рассчитывал на успех, просто вспоминал примечательный эпизод с Дракулой и зельями. Я тогда старику честно сказал, что, мол, не знаю, что это за бодяга и тот, каким-то чудесным образом, понял, что я говорю правду. На такую же штуку я рассчитывал и в этот раз. Одно дело, когда тебя пробует из могилы поднять «борзый шкет» с приказом «служи мне верно, мой мёртвый раб», и уже совсем другое дело, когда этот же «борзый шкет» ненавязчиво предлагает всем желающим «проснуться и оценить музыкальный талант мёртвого барда».
        Не знаю, о чем именно думал в сторожке дед, когда наблюдал из окошка за мужиком, который лупит лопатой в бубен. Не знаю даже, о чем думал я сам. Скорее всего, мне банально хотелось попробовать разбудить эту самую нежить Фатума.
        В бубен я лупил минут пятнадцать, прохаживаясь по погосту и рассказывая нежити об Орфее и турнире мёртвых бардов. Затих. Прислушался, попробовав активировать либо мёртвое ухо, либо заклинание поиска нежити.
        На мгновение мне даже как будто показалось, что из разных концов погоста в земле слышится неопределенный шорох. Махать лопатой, помогая кому-либо выкопаться, в таких условиях было бессмысленно. В надежде на великую силу искусства я тупо стал ждать ту нежить, которая посчитает нужным выкопаться самостоятельно.
        Ждать пришлось не так уж долго. В начале у некоторых могил начала проседать земля. Первый мертвяк на поверхности показался минут через двадцать после того, как я оставил бубен в покое. Затем второй, третий, пятый. С каким-то особенным трепетным волнением наблюдал за нежитью, краем уха улавливая семиэтажный мат деда из сторожки.
        Через час, когда последний из желающих насладиться великим искусством мертвяк выкопался наконец на поверхность, я с каким-то философским спокойствием посмотрел на то, во что превратился погост. И до этого он на вид был так себе, теперь же вообще полный капец. Ну что ж… Кажется, свой первый рабочий день на должности штатного некроманта Фата я начинаю с залёта. Сам себя я бы после такого точно уволил!
        Ну, как говорится,  - пропадать так с музычкой! Причем во всех смыслах! Около сотни разбуженных мертвяков разной степени свежести поглядывали на меня вопросительно.
        Один зомбак, подойдя к краю кладбища, указал пальцем на светящуюся магическую линию и озвучил вопрос, который в текущих обстоятельствах наверняка вертелся на мертвяцких языках, ну или что там у них вместо этих самых языков имелось…
        - Граница…  - с шипением оповестил меня полусгнивший мертвяк в прикиде среднестатистического городского жителя.
        Кивнув зомби, я обратился к толпе:
        - Народ, без паники! Ща что-нибудь придумаем! Вообще, я сам тут законно. Мне администрация города приказала "наводить порядок на кладбище ресурсами кладбища". Именно так звучало задание. В связи с этим, как вы относитесь к идее слегка пододвинуть границы погоста?
        Нет, ну вот откуда взялся стереотип о том, что вся нежить как один тупая? Может люди думают, что спросоня вся должны тупить? Фигушки! Только что разбуженная нежить оказалась на удивление сообразительной. Один из мертвяков, схватив могильный камень, рывком перекинул его через полосу света у границы кладбища. Остальные последовали его примеру. На наше счастье в рассветную рань по этой улочке никто не шлялся. В противном случае - будь то непись или вип - помереть можно было не только от прилетевшего в тебя памятника, но и тупо от шока происходящего.
        Мертвяки, ожидая моего приказа, группкой столпились у самой границы погоста. Выдохнув, я наконец сказал:
        - Уважаемые умертвия города Фата, будьте добры, приберите кладбищенский мусор.
        Затаив дыхание, я смотрел на то, как нежить перешагивает границы городского погоста. Непись сторож, видимо, рубанулся в обморок или схватил инфаркт, потому что поток мата со стороны сторожки на мгновение затих. Ну что, ребята, ай-да на прогулку!

        Глава 80. Сила искусства

        Что ни говори, а по своей логике Фатум и правда во многом похож на детские загадки. Согласно той же логике, мои мертвяки должны были похватать разбросанные ими памятники, и отнести на погост обратно. Должны. Но не обязаны. Тем более, что в этих самых условиях нигде не говориться, что им категорически нельзя сделать кружок и по дороге кое-куда зайти.
        Первые городские жители-неписи, которые в это солнечное утречко решили прогуляться по своим делам, с визгом прижимались к стенам, когда видели, что по улице марширует куча нежити с собственными могильными памятниками в руках. Я, как некромант и идейный вдохновитель, гордо вышагивал впереди.
        Редкие випы, которые попадались на утренних улочках, пускались наутек или тупо запрыгивали в первую попавшуюся дверь. Хм… Интересно, а как скоро меня повяжет столичная стража? Ну… Минут пятнадцать у меня быть должно - всё-таки тут не парочка стражников должна за мной прийти, а целая куча. Ну а им для этого дела нужно еще собраться.
        До трактира от кладбища было минут семь быстрой ходьбы. Орфей с Робин Гудом меня уже встречали у вывески. Рыцарь, радостно подпрыгнув, отвесил Орфею затрещину, мол, беги скорее в трактир занимай сцену. Пацан юркнул за дверь. Умертвия бережной кучкой складывали под трактирной вывеской этот самый кладбищенский мусор в виде своих памятников, и сразу же запрыгивали внутрь.
        В «Рыжем гноме» послышался визг, мат и грохот мебели.
        Похлопав меня по плечу, Робин Гуд сказал:
        - Тебя только за смертью посылать, Грунт! Причем во всех смыслах!  - поржав в гордом одиночестве над собственным каламбуром, рыцарь продолжил,  - Мы тут со Щебнем быстро договорились. Он сразу в положение вошел, как мы ему объяснили ситуацию. Сцену для Орфея держал до твоего прихода. Клевый мужик этот швед! Ай-да внутрь скорее - посмотрим, что за дичь тут творится…
        Внутри и правда творилась дичь. На сцене шестнадцатилетний пацан в неформатном прикиде что-то там орал гроулингом. Своей «мелодичностью» малой сумел в разы переплюнуть тролля с его «музыкой камней». Происходящее на сцене слегка смахивало на очень громкий приступ эпилепсии. Если бы к этому трэшу присоединился троль с мешком - запросто могли вытечь глазные яблоки.
        Разбившаяся на пары нежить медленно танцевала под это дело, бережно прижимаясь к друг дружке. Хм… Это оказывается медляк… Ну ладно…
        Всё живое, что было в этом трактире,  - неписи, барды, гости-випы - приникли к стенкам. Кто-то это сделал от страха, а кто-то, как тот самый самый Щебень, просто вошел в положение и уступил место, ибо мертвякам не каждый день выпадает возможность оторваться, тем более стража должна была быть с минуты на минуту.
        В углу трактира прямо возле входа на кухню я увидел рыжебородого низкорослого гнома, подозрительно похожего на Яна. Гном радостно под "музычку" в такт махал огромным мясницким ножом. Наблюдать за этим было особенно потешно, учитывая, что на гноме был очаровательный поварской фартук с вишенкой.
        Рыцарь приметил мою улыбку до ушей и проследил взглядом в тот же угол:
        - О! Точно! А это Гематоген… Он тебя в реале консультировал наверняка.
        Кивнув рыцарю я подтвердил, что действительно знаю Гематогена в реале. Ну что ж, Ян? Ты столько раз наблюдал за дичью, которую я творю в игре, и тут впервые оказался сам в центре этой дичи… Надеюсь, тебе весело.
        Веселились в трактире всё же единицы. Со стороны стенок все чаще слышался забористый мат. Кого-то вроде вырвало. Учитывая тот факт, что нежить была не самой свежей, всё было вполне естественно.
        Это твой звездный час, Орфей, жги, пока меня не повязала стража! Еще раз позвать фанатов тебе на концерт мне вряд ли позволят… Эх, жалко, что веселье быстро заканчивается.
        А потом у меня в голове мелькнула мысль, которую я сам испугался. Испугался, потом прикинул: «ну а с другой стороны это же игра»…
        Прижавшись плотнее к стене, я спрятал за спину руки и стянул с пальца кольцо темного властелина. Кольцо разомкнулось. Кольцо стало звать. В этот момент, ей-богу, я себя ощутил немножко хоббитом.
        Быстро натянув кольцо обратно на палец, я прекратил его зов. Также, стараясь не привлекать к себе лишнего внимания, стал заматывать тряпкой руку обратно, поглядывая на происходящее в трактире.
        Зов прекратился, но даже этого мгновения должно было хватить на то, чтобы все, кто обладает аурой смерти в самом густонаселенном городе Фатума, получили сообщение о том, что в трактире «Рыжий гном» есть артефакт темного властелина.
        Кажется, сообщение получил и Орфей, потому что на мгновение сбился и начал лихорадочно глазеть по сторонам.
        Мертвяки также замешкались, а потом дружно, как по команде хором завыли на весь трактир.
        Как раз в этот момент в «Рыжего гнома» ввалилась стража. Сбоку я услышал крик Робин Гуда:
        - Не сопротивляйся, Грунт. Тебя просто арестуют. Мы всё потом разрулим…

        Глава 81. Вечер в хату

        На самом деле прибежавшая стража повязала не только меня. Вместе со мной в городскую тюрьму гуськом потопал Орфей со всей толпой нежити. Послушные зомби никак не хотели оставлять у трактира памятники, поэтому их же поволокли с собой. Со стороны наша процессия должна была выглядеть более чем примечательно.
        Там же в городской тюрьме нас всех посадили в одну камеру. Учитывая, что я из всей этой толпы я единственный был живым, а остальные мертвяками, всё это было капец как не гуманно.
        Прибежавший разбираться со всем этим делом представитель от магистрата ничего не хотел слышать от меня насчет прав человека и того, что находиться в закрытом помещении с мертвяками - это отдельная категория особо жестоких пыток. Мужик настойчиво меня расспрашивал о том, каким образом нежить сумела перешагнуть магическую границу погоста.
        Услышав, что без выданного магистратом задания по уборке кладбища у меня бы точно ничего не вышло, мужик побледнел, позеленел и умчался куда-то решать скорее этот вопрос.
        Как только наступило относительное затишье и отвалились лишние уши, я, пододвинувшись ближе к Орфею, осторожно спросил у него:
        - Тебе тоже пришло это сообщение, да? Там на сцене?
        Не знаю, может Ян рассказал ребятам про это кольцо темного властелина, а может и нет. Поэтому решил расспросить барда издалека, подметив про себя, что если чего, сам все потом расскажу.
        Парниша между тем согласно угукнул:
        - Да. Сообщение от Фатума, мол, в трактире «Рыжий гном» артефакт темного властелина призывает своего хозяина. Потом все затихло.
        Кивнув Орфею, я отметил:
        - Это да… Наверное, Фатум глюк какой словил - всё-таки много зомбаков было, неразбериха полная… Как только выпустят отсюда - дуй обратно в «Рыжего гнома». В эти дни там сплошняком твои фанаты будут…
        Отвернувшись в сторону, я дал знать Орфею, что собрался спать. Если бы я не был таким уставшим, наверняка предложил бы пацану затянуть что-нибудь из шансона на радость нежити в камере. День в Фатуме у меня вышел насыщенным и нервным. Мой перс после всего еле стоял на ногах, и ему, в отличие от остальных мертвяков, нужен был отдых.
        Укладываясь на соломенную постилку на пол, я даже немножко гордился собой. Не знаю, какой именно должна быть эта самая эффективная реклама, но, кажется, я в ней преуспел.
        Как оказалось, преуспел я даже больше, чем ожидал. Меня разбудил Орфей, который молча протянул мне листок местной газеты. О! Газета в Фатуме. Мило.
        Пока я умилялся куску бумаги, бард сказал:
        - Приходил Робин Гуд. Говорит, весь Фат на ушах стоит. Мы с тобой местные знаменитости, типа… Кстати, через пару часов нас всех отпустят, как уладят все формальности. И тебя в том числе. Формулировку задания тебе, правда, подкорректируют. Ничего незаконного в твоих действиях, скажи спасибо магистрату, не нашли. Единственное, скорее всего Лорду Фартата, на которого ты работаешь, отправят какие-то бумажки о случившемся.
        - Ну вот и хорошо. Развлекут дедушку на старости лет,  - заметил я и уткнулся в газету.

        Глава 82. Слава

        Газета представляла собой, по сути, как раз то, что я и ожидал от любой игровой газеты. Именно здесь случайный игрок мог узнать в двух словах о происходящем в городе и подцепить себе какой-нибудь квест.
        Также в газете было куча всевозможных мелких объявлений из разряда купи-продай, в которых счастливчики, нашедшие где-то в Фатуме очередной хороший, но ненужный своему персонажу артефакт, пытались спихнуть его задорого первому желающему. В любой другой ситуации я бы наверняка заинтересовался этими мелкими объявлениями, но не сейчас.
        На первой полосе красовалась физиономия Орфея с весьма характерным названием статьи: «Хочешь кутнуть на собственных поминках?!»
        От увиденного я наверняка настолько ошалел, что даже не почувствовал порыва ветра, который оповещал о выходе из Фатума.
        В своей капсуле я очнулся с легким недоумением. Что за ересь вообще тут происходит? Кажется, я проспал всё самое интересное. Даже несмотря на то, что в реале я жутко хотел есть и засыпал на ходу - все-таки в игре я провел кучу времени,  - решил попробовать дозвониться до кого-нибудь из ребят и получить, наконец, объяснения происходящему.
        На моё счастье и Ян и Алекс оба были в реале. С ними мы договорились встретится в моей комнатушке, куда ребята пообещали принести для меня специально кучу еды.
        Зевая поплелся в свою квартирку, в которой стал ожидать прихода ребят. Гостей, кстати, оказалось больше, чем я ожидал. Вместе с Алексом и Яном был также плечистый высокий парень с добродушным лицом. Робин Гуд - догадался я. Мертвый бард, видимо, был всё еще в игре, и пока наша посиделка начиналась без паренька. Ну и ладно… Как выйдет - пусть рулит к нам.
        Робин Гуд - а в реале он же Вит - крепко пожал мне руку и, улыбнувшись, сказал:
        - Рад познакомиться с тобой, Макс! Сегодня ты задал жару!
        Вяло улыбнувшись на это замечание, я решил спросить:
        - Народ, сколько вообще мой перс проспал и что я пропустил за это время?
        - Твой перс проспал около часа,  - ответил Ян и ехидно заметил,  - А пропустил ты тот факт, что слухи в Фате распространяются быстрее лесного пожара. Ты вообще, успел почитать ту газету, которую мы передавали Орфею?
        Я только отрицательно покачал головой, Ян же на это только вздохнул и продолжил:
        - Вот ты о чем вообще думал, когда решил привести кучу зомби в трактир?  - только я хотел открыть рот, чтобы что-нибудь на это дело ответить, как Ян махнув рукой дал мне знак помолчать,  - Ты понимаешь, что этим самым всем - от неписей до випов - ты дал понять, что в любой момент можешь сколотить целую армию нежити? Ну а вопросы о том, слушается тебя эта самая нежить или не очень - это уже частности, понимаешь? В это толком никто вникать не будет…
        Яна неожиданно перебил Алекс:
        - Макс, у каждого в игре свои цели. Вот с нами всё просто - мы работники «Империи». Мы исследуем Фатум, изучаем его механизмы и саму игру. С випами всё по-другому. Эти ребята заплатили большие бабки, и хотят развлекаться. Развлекаться шумно, весело, с кровянкой, взаимным выпилом, и так далее по списку… Если вип никого не замочил - день у него прошел зря. У нас с этими ребятами совсем уж разные цели в игре, и глаза им мозолить в этом плане совсем уж плохая идея. Своим поступком, Макс, ты обратил на себя внимание. Теперь твоего общества будут жаждать не только Маска и Ассасин…
        До меня смутно начало доходить то, что хотели мне сказать ребята. Воистину, после моей дурацкой выходки каждый отмороженный в Фатуме захочет со мной познакомиться поближе, и не важно уже для каких целей - банально отомстить, померятся силушкой или просто заиметь такого крутяцкого веселого сообщника для всяких темных делишек.
        Мои мысли, наверное, отобразились на моей физиономии, увидев выражение которой Ян уже привычным жестом похлопал меня по плечу:
        - Можешь выдохнуть, некромант Грунт. Твои коллеги оказались сообразительнее тебя.
        Затем Вит с Яном рассказали мне в двух словах, что как-только нашу мертвяцкую братию замела стража, они кинулись вдогонку и постарались сделать всё возможное и невозможное, чтобы перетянуть внимание випов на Орфея. В газетном листке моя персона упоминается только вскользь, мол, нежить сама в землице услышала прекрасные песни мёртвого барда и решила прийти и насладиться ими, ну а уже некромант Грунт, который жил на кладбище, увязался за ней следом… История, конечно, так себе - шита белыми нитками, но ничего более путного сообразить не успели.
        За Орфея при этом волноваться совсем не стоит. Если малой кого из випов и заинтересует, то ненадолго. Одного взгляда на шестнадцатилетнего пацаненка достаточно, чтобы понять, что Орфей и сообщник, и враг неинтересный. Уровень у него пока маленький, способности толком не контролируемые. Не факт, что любая другая нежить также захочет послушать песни мертвого барда. Может вообще следующая группа разбуженных мертвяков решит ему навешать по самое не балуйся? Вкусы толпы в этом плане переменчивы.
        Наш бард, пока мы болтали о нем, как раз также вышел из Фатума, о чем оповестил телефонным звонком. Минут через десять всклокоченный худой парнишка показался на пороге моей комнаты. Поздоровавшись со всеми, он набросился на еду, рассказывая о дальнейших событиях в игре после нашего выхода из Фатума.

        Глава 83. Рассказ Орфея

        - Так-то это вообще подстава с вашей стороны! Еще друзьями мне тут называетесь!
        Я молча согласился с бардом, про себя недоумевая, каким это лысым чертом мы все на самого мелкого решили стрелки перевести. Как будто випов в этом плане остановит возраст или другие этические нюансы.
        Ответ на свой вопрос я неожиданно услышал от Алекса:
        - Анжей, не волнуйся! Ты же сам помнишь, что у тебя как у несовершеннолетнего с «Империей» особый контракт. Ты вообще в этом плане единственный из нас, кто может в открытую лупить боевыми заклинаниями по випам, и тебе от руководства ничего не будет. После всей этой ерунды к тебе наверняка приставят охрану. Всё будет в порядке.
        После этих слов пазл в моей голове начинал окончательно складываться. Не даром Ян мне в свое время подмечал, что с пацаном замучались, когда подписывали контракт. Действительно, какие бы здравомыслящие родители отпустили своё чадо в непредсказуемую и жестокую игру? Только с прикрытием, помощью и непременной поддержкой со стороны всех сотрудников! Руководство наверняка с этим требованием согласилось, так как и правда оно справедливое. Орфей у нас, оказывается, на особых условиях! Тем лучше…
        Бард между тем продолжил рассказ. Как только меня выкинуло из Фатума, стража принесла документы о том, что мы все можем валить на все четыре стороны. Дверь от камеры открыли, и так как меня не было, нежить терпеливо стала меня дожидаться внутри. Молодцы, что уж тут сказать! Вот, что значит вежливо договориться! Кажется, я мертвяков начинаю любить больше людей.
        Орфей меня в отличие от поднятых умертвий дожидаться не стал и сразу же поперся в «Рыжего гнома» обратно. Как-никак они там с рыцарем комнату снимали, и вообще.
        В трактире, точнее возле него, барда ждал не очень приятный сюрприз. Как сказал сам малой, если бы не его это самое «особое положение», ему бы точно навешали по самое не балуйся. Несколько випов-бардов уже на подходе издалека сверлили его злобным взглядом. Как только он подошел к трактиру, кто-то из них сказал:
        - Слышь, Орфей, будь добр, уведи свой фанклуб куда подальше…
        На счастье, в толпе с випами оказались другие уникальные игроки «Империи», которые старались держать ситуацию под контролем. Тот же Щебень объяснил:
        - Как только стража вас увела, сюда как по команде приперлась куча демонов, которые весь трактир завоняли серой. Демоны пьянствуют, бьют всем морды и желают слушать только тебя.
        В трактире пацан успел спеть только пару песен, как его также выкинуло из Фатума.
        Рассказ Орфея, в принципе, был понятен. Правда за недоговоренностями ощущалось много смысла. Сколько там должен продолжаться еще этот дурацкий турнир бардов? Неделю? Сколько обладателей этой самой темной ауры получили сообщение об артефакте темного властелина? Сотня? Вся столица? А может и весь Фатум? Интересно, они все решат припереться в трактир?
        Сглотнув комок в горле, я начал соображать, что вообще я натворил.

        Глава 84. Конспирация

        Только на следующий день я признался одному Яну в личном разговоре, что в трактире незаметно стянул с руки это дурацкое кольцо. Рыжий на меня с недоумением глянул, а потом, крепко задумавшись, сказал:
        - Это, кстати, многое объясняет. Ладно, Макс! Что сделано, то сделано! Пацана, если чего, всем офисом прикроем. Тебе пока лучше вообще не высовываться, тем более твоя скромная персона пусть и вскользь также упоминается в столичных слухах. В ближайшее время тебя, скорее всего, найдут Ассасин и Маска. Постарайся быть готовым к встрече с ними.
        Я, нахмурившись, кивнул, понимая к чему клонит рыжий. Как раз в мстительности отказывать випам не стоит. В дурацкой газетной заметке только вскользь упоминается о том, что на одном из кладбищ Фата живет некромант Грунт. Как бы там ни было, тот, кто захочет - найдет меня теперь в два счета. Валить куда-нибудь в такой ситуации смысла нет, тем более, что постоянно от кого-то бегать задолбаешься, а на кладбище у меня хоть какие-то шансы имеются.
        Про моё кольцо Ян мне сказал следующее:
        - Ребятам, кстати, про то, что у тебя артефакт темного властелина имеется, не рассказывай. Дело тут не в доверии, а в том, что чем меньше людей знают об этом, тем лучшее. Будем сохранять конспирацию, чтобы никто случайно не сболтнул, да и в случае чего искреннее изображали недоумение.
        На сказанное я только угрюмо кивнул, осознавая, что во всём по сути виноват только я сам.
        В Фатум запрыгнул уже спустя пару часов разговора с рыжим. Как говориться, раз я виноват, то мне и разруливать. Причем чем скорее, тем лучше.
        В игре я очутился в той самой тюремной камере, из которой меня не так давно выкинуло. Дверь камеры была открыта. Мои мертвяки терпеливо меня ждали, столпившись в одном углу. На соломенной постилке, на которой я засыпал в игре, лежал белый листок записки и какие-то бумаги. Подняв, прочел:
        «Некромант Грунт!
        Магистрат города Фата настоятельно просит вас ознакомиться с правками и дополнениями к выданному ранее заданию Сторожка на кладбище».
        Стоило только мне глянуть на бумаги, которые лежали у записки, как система оповестила меня о следующем:
        «Задание Сторожка на кладбище было изменено и дополнено. Теперь вы, как штатный некромант города Фата, должны лично также следить за тем, чтобы ни в коем случае нежить не пересекала границы погоста. Выводить нежить за пределы кладбища запрещено. Приказывать нежити перекинуть что-либо за магические границы кладбища запрещено…»
        Слушая все эти запрещалки от системы, я про себя улыбался. Действительно, глупо было бы с моей стороны предполагать, что магистрат города Фата не прикроет в своём же задании логические дыры. В конце огромной простыни всевозможных новых запрещалок и дополнений к заданию я услышал, как женский голос проговорил:
        «Вы сумели обойти законы города с помощью задания от магистрата города. Фатум вам присваивает достижение Хитромудрый. Достижение Хитромудрый открывают самые хитромудрые игроки Фатума».
        О как! Значит Фатум уже и обзываться научился! Как говориться, спасибо что не матом.
        Фыркнув, я жестом позвал мертвяков за собой и двинулся к выходу. Памятники, как оказалось, мои умертвия опять же кучкой сложили прямо перед зданием тюрьмы. Аккуратные ребята в этом плане. Если что-то обозначили для себя как «мусор», то не попрут этот мусор в помещение.
        На улице с удивлением обнаружил толпу любопытствующих. На мгновение мне даже показалось, что в толпе видел чьи-то знакомые глаза. Нет, ну вот как тут не обращать на себя внимание, если тебя сопровождает толпа нежити?
        На моё счастье, мертвяки сами знали, что делать. Приказывать им нужды не было вообще. Каждый зомби схватил свой памятник и молча поперся на погост обратно. Мне оставалось только затеряться в этой толкучке и, прикидываясь чайником, стараться не отставать.
        Народ на улицах на этот раз не так бурно реагировал на нежить, как это было, когда она была полной неожиданностью. Всё-таки газетный листок, по ходу, разъяснил всем любопытствующим, что и как, давая при этом понять, что ситуация под контролем.
        До кладбища наша некрокомпашка добежала уже в гордом одиночестве без лишних глаз. Погост встретил нас картинкой полного бедлама, посреди которого восседал непись-дед, глядевший на нас осуждающим взглядом из-под седых кустистых бровей. Почему-то почувствовал в себе непреодолимое желание оправдаться и обещать сторожу, мол, больше так не буду.
        Желание подавил в себе сразу, ибо нельзя обещать того, что не знаешь исполнишь или нет. Пока я предавался грустно-философским мыслям оглядывая погост, ко мне подошел один из разбуженных зомби:
        - Уборка…  - прошелестело умертвие,  - С чего начинать?

        Глава 85. Дежурный по погосту

        Нет, мне определённо всё больше нравятся умертвия! Надежные во всех смыслах ребята!
        После вопроса зомбака молча достал из кармана своего балахона график, который не так давно сварганил для меня дед. Пока умертвия разглядывали график и совещались в сторонке, я про себя в который раз отметил логичность произошедшего. Мертвяки в Фатуме, по ходу, всегда держат своё слово. От начала и до конца. Слушаться меня они, конечно, не обещали, но, когда перешагнули магическую границу после моей просьбы «прибраться на кладбище», скорее всего они автоматически именно под это дело и подписались.
        Интересно, а сколько бы я сумел разбудить умертвий, если бы звал их не насладиться искусством, а на субботник? Вряд ли бы столько много, это точно…
        По ходу, в плане этой самой уборки все сложилось для меня более чем выгодно. Зомби между собой всё обсудили, разделили обязанности. Большая часть зомбаков пошла закапываться обратно. Осталось всего с пяток разбуженных, один из которых подошел ко мне:
        - Новый график…  - протянул мне исцарапанный непонятными рунами и вымазанный донельзя в какой-то слизи листок зомби,  - Повесь его где-нибудь…
        Повесив листок на стене сторожки, я с любопытством стал наблюдать, как работа делает сама себя. Оставленные «на дежурство по погосту» умертвия потихоньку стали прибирать мусор, поправлять памятники и делать другую обыденную работу.
        Невольно задумался о том, что будут делать эти самые зомби, если сюда на погост кто-то придет меня метелить? Договоренности о защите моей персоны у меня с ними не было. Эх… А жаль…
        Как бы ни отрадно было мне наблюдать за тем, как кто-то работает вместо меня, я задумался о том, что лично мне делать. Переться на базар за новым шмотом? Поискать учителя земляной магии? Сбегать в «Рыжего гнома» и лично посмотреть на последствия собственного поступка? Наконец зайти в этот главный храм Фатума? А может вообще спрятаться в сторожке и придумывать хитромудрые ловушки для всех гостей, которые захотят меня посетить на погосте?
        Задумчиво почесав за ушком свина, который сел у моих ног терпеливо ожидая команды, я сплюнул, в который раз подмечая, что планы действительно ну уж совсем не моё. Да и толку от них - от этих самых планов в Фатуме?
        После недолгих раздумий решил отложить на время свои интересны, и подумать в первую очередь о барде. Что ни говори, а проблем я ему подкинул под самое не балуйся. Если я сейчас хоть как-то в этой ситуации не помогу пацаненку, буду просто себя чувствовать тем еще засранцем.
        Кивнув Хрюнделю, решил не теряя времени идти в трактир.

        Глава 86. Мертвый бард

        Изменения в трактире видны были даже издалека. По сути, «Рыжий гном» стал ярким примером того, как изначально приличное заведение превращается в настоящую дыру.
        На улице было куча пьяного и озлобленного народа. Жизненный опыт мне подсказал, что внутрь пройти смогли наверняка еще более отмороженные и злобные. Трактир, по ходу, был полон под завязку. Периодически открывалась дверь, и оттуда вылетало чьё-то вусмерть пьяное тело. Как легко можно было догадаться по воплям из трактира - на сцене был именно Орфей.
        Невольно стало как-то даже жаль пацаненка. Этот Фатум на удивление умеет выворачивать наизнанку все твои потаенные мысли. Если бы до этого я, как и Орфей, где-то там в реале мечтал о сцене - после такого я бы точно поменял мечту.
        Пройти внутрь возможности не было никакой. Остальные участники турнира бардов - чьи хмурые лица периодически мелькали в толпе - также не могли пройти внутрь, ибо фанклуб у пацана не самый дружелюбный. У меня в такой ситуации также явно шанса не было.
        Не долго мудрствуя, отойдя в сторонку присел на корточки рядом с петом и попросил свою свинюку найти на кухоньке гнома Гематогена. Расчет был на то, что мой юркий пет прошмыгнет в дверь при очередном открытии, найдет рыжего, ну а тот уже поймет, что я жду перед трактиром, и хоть в двух словах расскажет мне, что и как там внутри.
        Расчет мой оправдался и уже минут через десять Хрюндель привел ко мне Яна. По всклокоченному виду гнома можно было догадаться, что внутри полный трындец. Рыжий мои опасения подтвердил:
        - Даже не суйся туда - весь трактир на ушах. Наш малой уже который час на сцене. Если бы не был мёртвый - помер бы второй раз, это как пить дать. Фанклуб его не отпускает - требует постоянно новых хитов. Впервые за время существования трактира почти всё бухло вылокали! Мы тут на кухне с ужасом ждем, когда последний бочонок допьют…
        С каждым словом непривычно низкорослого собеседника я становился всё более хмурым. Кажется, меня даже начала тихонько грызть собственная совесть:
        - Ян, я могу тут хоть чем-нибудь помочь?
        - Да ладно тебе, не надо себя корить,  - на удивление гном мне широко улыбнулся,  - всё не так плохо, как кажется на первый взгляд. Во-первых, при таком раскладе наш Орфей точно выиграет турнир. Другие наши игроки «Империи» в этом плане только похлопают пацану, ну а випы пусть идут лесом. Во-вторых, охранять Орфея в таком случае точно не надо. Сейчас в «Рыжем гноме» около тридцати демонов, с десяток вампиров и оборотней, и еще куча всего разного, чему с ходу и названия не подберешь. Если кто-либо хоть тронет пацана - остальные разорвут идиота на кусочки… Кажется, все чудесным образом поверили, что это именно из-за пения Орфея Фатум словил тот глюк с артефактами темного властелина. Сейчас за пацаном все внимательно следят, ждут очередного чуда, и в обиду випам точно не дадут.
        От сказанного голова гудела, но я все же перебил Яна, чтобы узнать для себя недостающую часть пазла:
        - А почему их, кстати, не арестует стража? Они же все темные? Меня с зомбаками же арестовали?
        Гном на моё недоумение только рассмеялся:
        - Чудак ты человек - некромант Грунт. Не зная городских порядков живешь. Хотя, когда тебе время было разбираться с ними…
        Хотелось на эти слова, конечно, съехидничать, мол, если бы кое-то мне эти самые порядки объяснил и так далее… Пока я рожал это самое ехидное замечание, Ян уже начал мне объяснять:
        - Короче, всё просто. В Фатуме, если ты еще не заметил, всё зависит от твоих поступков, и при желании любое правило можно обойти. Вот ты же перешел границы города, и никто не бросился на тебя. Вот почему, по-твоему, то же самое не могут сделать демоны, зомби, вампиры или другие темные обитатели игры?
        - Потому что у них нет бумаг от Дракулы…  - буркнул я злобно в ответ.
        - Думаешь, кроме Дракулы тут никто разрешение на работу не выдает? Да ладно тебе! В городе есть куча гильдий - от ремесленных, до гильдии магов и наемников. Кстати, если бы тебе нужен был крепкий военный отряд, кого бы ты охотнее взял - людей или демонов? А может на месте какого-нибудь из ремесленников ты бы отказался от дешевой рабочей силы в виде нежити? Вот то-то же…  - глянув на мое растерянное лицо рыжий продолжил,  - Всех темных на работу принимают за границами Фата. Там же выдают им разрешение, с которым они смело переходят городские границы, не привлекая к себе внимания стражников. Считай, что твоих мертвяков замели за то, что они нарушили миграционное законодательство Фатума. По кладбищу умертвиям без разрешения бегать можно - на то оно и кладбище. За каждым проснувшимся не уследишь - маги просто границы поставили для зомби. Ну а улицы города уже другое дело…
        Однако же… Разъяснив для себя логику происходящего, я несколько пригрустнел. По сути, я ведь ничего толком не знаю об этом дурацком городе и его порядках. Ну как в таких условиях я помогу хоть чем-то барду? Только проблем ему добавлю, это точно.
        Ян почувствовал мой поганый настрой и постарался приободрить меня:
        - Эй, некромант, не хандри! Прорвемся! Если бы не ты, Орфей точно не смог бы победить в турнире! Повторяю еще раз - мы присмотрим за ним. Тебе же пока тут лучше не крутиться. Приходи через пару деньков на награждение - турнир то, по сути, на финишную прямую выходит.
        Согласно кивнув, я решил отпустить Яна, и дальше, наконец, отправится по своим делам. Что у меня там по списку? Хм… Шопинг вроде спасает от хандры - пойду-ка я на местный базар! Говорят, он самый большой в Фатуме.

        Глава 87. Шопинг

        Вот, если честно, с детства не любил базары - шум, гам, толкотня, горластые тетки орут всякую ересь из разряда «мои помидоры свежее всех». Уже на месте я вспомнил, что Фатум сам себе архитектор, и все идеи для воплощения в игре подсматривает в реале.
        Если бы я был художником какого-нибудь авангардного течения в искусстве, то впечатления от знакомства с местной торговой площадью наверняка вдохновили бы меня на целый цикл картин. Большей наркоманщины я, наверное, в своей жизни не видал.
        Базар, по сути, был самым многолюдным и самым странным местом в игре. На главной торговой площади Фата было настоящее изобилие. Здесь не только тетки торговали овощами, но и овощи торговали тетками. Не знаю, на кой ляд Фатум решил, что покемоны должны содержать в игре один из борделей, но, как говорится, почему бы и нет?
        Невольно вспомнились также рассказы о том, что руководство Империи постаралось сделать как можно больше, чтобы купившие аккаунт випы тратили бабло. На базаре было всё - артефакты, шмот, палатки с провизией, трактиры, бордели, парочка цирковых шатров с гномами-клоунами. Не знаю, кто этот дебилизм придумал - но номер с метаниями топоров в зрительный зал почему-то шел здесь, по ходу, не первый сезон с шумным успехом.
        Поместить всё это на одном пятачке было просто невозможно! Для этой штуки наверняка даже придумали какую-то специальную плюшку с пространством на этой самой торговой площади. Шлялся я по ней уже второй час, а этот треклятый базар никак не заканчивался!
        Смутно начал догадываться, что кажется заблудился. Подумалось, что если через пару часов не разберусь что и как - тупо вызову Телепорта и свалю отсюда! Найти в этом бедламе что-то полезное было просто невозможно! Ну а то, что находилось - стоило приличных денег.
        После моих приключений в Жабовке у меня оставалось около шестидесяти серебрушек. Дракула также в качестве зарплаты отсыпал мне двести. В магистрате за уборку мне обещали выплатить около двухсот. Однако, даже если бы у меня уже были на руках эти деньги - я бы с трудом смог наскрести на самый плохонький артефактик в игре.
        Ситуация складывалась не самым радужным образом, ведь я действительно рассчитывал на то, что здесь смогу схватить что-то, что поможет мне защитить себя от Маски или Ассасина.
        Наверное, на меня как-то повлияла эта сумбурная и шумная энергетика места. Фиг знает. Может также на меня повлияла мыслишка о том, что номер с метанием топоров в зал приводит випов в такой свинячий восторг. Ну, как говориться, чем черт не шутит! Почему бы нам со свином не замутить тут аттракцион с блекджеком и зельями Зеленого?
        Отправив своего пета в кладбищенскую сторожку за подаренными шаманом зельями, я принялся искать свободное местечко. Свинюка явно умнее и выносливее хозяина. Хрюндель, как частичка этого самого Фатума, наверняка инстинктивно быстрее найдет сам выход, а потом же опять сам ко мне с рюкзаком и прискачет.
        Так и вышло. Мой юркий жареный порось уже через пол часа преданно смотрел мне в глаза, придерживая в зубах рюкзак полный зельев. Почесав за ушком пета, принялся раскладывать зелья прямо на мостовую.
        Вообще-то с детства я был относительно тихим и скромным. Не сказал бы, что быть в центре внимания - прямо-таки моё. Ну а тут гляди ж ты… Видимо и правда вирт нас всех не слабо меняет.
        Фатум, кстати, мою задумку также понял вполне ясно. Я еще не успел разложить все свои зелья, как ко мне пришло уведомление от системы, что я теперь не просто «Мастер загадок», а «Хитромудрый мастер загадок». Ну так и есть. Та самая загадка, которая некогда повеселила темного босса Дракулу, не может не понравиться отмороженным игрокам Фатума. Да что уж тут греха таить! Мне бы и самому она понравилась - видать я становлюсь тут также отмороженным. Ну что. Погнали!
        Набрав воздуха в грудь, я что есть мочи заорал на весь базар:
        - Аттракцион «Маршрутка»! Только сегодня и только для вас! Всего тысяча серебрушек и незабываемые ощущения! Налетай на не знаю, что! Выкидывай бабло! Пей и бойся!
        План у меня опять же был простой как пять копеек. В начале собираю желающих, и мы мутим викторину с темой угадай зелье. Узнав по ходу этой дурацкой викторины, что за зелья у меня в наличии, пробую их продавать тут же не отходя от кассы. Просто, весело, задорно и тупо. У моей идеи было всё, чтобы этим делом заинтересовались випы.
        Как оказалось, я не ошибся. Понемногу ко мне начал подтягиваться народ.

        Глава 88. Маршрутка

        Первый же вип подтянулся ко мне уже через минуту. Заинтересованно глянул на зелья и увидел то же самое, что некогда впервые увидел и я, глянув на разноцветные бутылочки. Ни одно из зелий не было подписано, что, видимо, для игры было редкость.
        - Где нарыл?  - спросил игрок, а потом, глянув на мой игровой ник и класс, поперхнулся.
        - Да не важно. Главное, при желании еще могу нарыть! Интересует?  - спросил я с заговорщицким видом.
        - Посмотрим,  - буркнул вип, а потом всё же решил меня переспросить,  - А что за аттракцион «Маршрутка»?
        - Ну это типо мы сейчас набираем полную маршрутку, и дружно все отъезжаем,  - ответил я с самой слабоумной рожей, на которую был способен.
        - Гы… Надеюсь, что не в один конец…  - хмыкнув ответил вип, но никуда не ушел, а вместе со мной стал ждать, пока у нас наберется эта самая «полная маршрутка».
        У меня было всего пять зельев - красное, желтое, синее, зеленое и черное. Соответственно, мне нужно было набрать еще четверых отморозков, для веселой поездочки. Потом мне же нужно будет как-то во время всего этого ералаша выбрать для себя именно красное зелье, так как я уже знал, что за оно. Как я это сделаю не вызывая подозрения - фиг его знает! Слабоумие и отвага мне в помощь! Ну а я пока стал ждать, чтобы ко мне подтягивались другие игроки, тем более первый заинтересовавшийся вип никуда не отходил, поджидая со мной других любителей пощекотать нервишки.
        Целиком набралась у меня «маршрутка» уже минут через десять. Более того - на эту фигню сбежалось посмотреть немало других игроков. Народ подбадривал смельчаков и делал ставки на то, двинет ли кто-нибудь кони во время этого веселого аттракциона. Хех, сам от себя не ожидал, что у меня оказывается талант к разного рода шоу.
        Бабло я предусмотрительно решил собрать вперед, с чем випы согласились без лишних разговоров даже не торгуясь. Уважаю такой подход. Пока я запихивал в свой рюкзак четыре тысячи серебряных монет, про себя строя планы последующего безудержного кутежа, кто-то из толпы сказал:
        - Эй, некромант, а как мы можем быть уверены в том, что ты действительно не знаешь, что это за зелья?
        Вопрос справедливый, что-то надо ответить:
        - Никак,  - спокойно ответил я вопрошающему,  - поэтому я и буду выбирать последний, чтобы всё честно было. А хочешь, вместо меня прокатиться? Я тебе место своё уступаю, а сам в сторонке постою.
        - Не надо,  - буркнул в ответ осторожный игрок под дружный смех толпы.
        Дальше мне предстояло самое сложное. Выдохнув, я схватил в начале бутылку желтого зелья:
        - Народ, кому желтое?
        - Мне,  - цепкой рукой выхватил у меня бутылочку ушастый эльф.
        Таким же макаром я отдал на руки двум игрокам гномам зеленое и синее зелье.
        Когда в моих руках оставалось красное и черное я обратился как раз к тому випу, который подошел ко мне первым:
        - Осталось черное и красное… Хочешь, я как некромант себе черное возьму?
        Парень, подозрительно сощурившись на меня, усмехнулся:
        - Черное говоришь? А ну-ка давай его мне…
        Ах ты ж!.. Сработало! Випы как дети, ей богу. Стараясь скрыть явное облегчение и унять дрожь во вспотевших руках, я крепко сжал бутылочку с красным зельем.
        В толпе вокруг прокатилась волна подбадривающих аплодисментов. Вот я дебил! Надо было еще бабло за просмотр брать! Ну и ладно. И так неплохо повеселимся. Кивнув остальной четверке, я открыл бутылочку с зельем и сказал:
        - Ну чё, мужики, отъезжаем?

        Глава 89. Отъехали

        Зелья выпили залпом под дружные аплодисменты. Волна адреналина невольно ударила в голову. За происходящим приготовился следить в оба. Мало ли - придется схватить свой рюкзак, и, пока будет действовать зелье невидимости, валить куда подальше.
        Я постарался сделать всё, чтобы убедить всех, что я рисковал точно так же, как и другие игроки. Зачем я это делал и на что надеялся? Ну, наверное, в первую очередь, на то, что меня посчитают своим, и тупо потом не отмудохают всей толпой. Не сомневаюсь, что если бы все участники дружно двинули кони, а я, собрав с них бабло, просто наблюдал за всем в сторонке - именно так бы и произошло. Более того - если бы я сам со стороны наблюдал за чем-то подобным, также помог бы накостылять тому «умнику», который всё это затеял.
        Теперь же при таком раскладе я мог надеяться на относительную целостность своей шкуры и на то, что игроки потом честно расскажут мне, какое именно зелье они выпили, так как сообщение от Фатума будут видеть только они.
        Наша маршруточка, между тем, "отъехала" во всех смыслах с ветерком. Эльфа, который схватил желтое зелье, слегка укачало - игрок блевал прямо на базарную мостовую на радость веселящейся рядом толпе. Гномы, которые схватили зеленое и синее зелье, составляли друг с другом полный контраст. Один из гномов, видимо, сербанул какое-то Рязанское плясовое зелье. Это чуть позже я уже узнал, что это зелье было зельем эпилепсии или излечением от судорог. Про себя же я именно тогда в первые минуты назвал его «Рязанским плясовым», таким оно в моей памяти и осталось.
        Второму гному с зеленой бутылочкой, как я также потом узнал, досталось банальное бухло на сосновых шишках. Довольный гном пил его и, посмеиваясь, поглядывал на происходящее.
        Випу, который выбрал зелье черного цвета, досталось зелье левитации. Какой-то очень быстрой левитации. Пятисекундной. Моя невидимость еще не прошла, а випа успело поднять вверх и хорошенько шмякнуть пятой точкой об мостовую.
        Глазеющая на это дело толпа ржала и улюлюкала, как ненормальная.
        Наверное, хорошо, что меня не видели, потому что ржать, когда кто-то страдает, не то чтобы вежливо. Выдохнув, я постарался взять себя в руки. Вовремя, потому что невидимость с меня спала.
        Сразу же кинулся к блюющему эльфу, потому что на вид ему реально было хуже всех.
        - Эй, ты как? Норм? Может помочь чем?  - осторожно спросил я игрока.
        Эльф, кстати, несмотря на то, что его порядочно вывернуло на мостовую, держался молодцом:
        - Где ты это взял, некромант?  - поднимая от земли бледное лицо спросил он.
        - Эммм… Долго рассказывать, а что это вообще?
        - Это, дери тебя черт, ароматизатор «Затхлая пещера»! Система говорит одной бутылочки хватает на котел, чтобы завонять руины! Это вообще нельзя пить, понимаешь?
        Вот если честно, после этих слов впервые в жизни посочувствовал випу. Мои воспоминания мысленно отнесли меня в руины Смерти, где два костяных шамана - Синий и Зеленый - постоянно варили в котлах какую-то булькающую бодягу, от которой в руинах воняло так, что начинали слезиться глаза.
        Ободряюще похлопав по плечу ушастого, молча помог ему подняться. Как только бледный эльф опять же под дружные аплодисменты толпы смог встать на ослабевших ногах, кто-то выкрикнул:
        - Всё! Остановка! Приехала маршруточка…
        Не прошло и получаса, как я сбагрил толпе випов почти весь запас зелий. Покупали при этом в основном весь сет целиком - то есть каждого зелья по одной штуке. Делали так, видимо, затем, чтобы позднее показать "веселый аттракцион" своим друзьям.
        Мне даже пришлось обещать, что я «нарою» этих чудо-зелий еще. Сулили при этом «любые бабки».
        Счастливый как не знаю кто, я, позвякивая рюкзаком полным денег и радуясь внезапно прокачанному навыку торговли, пошел на второй круг по базару. Вот теперь, как говориться, уже другое дело! Можно и что-нибудь прикупить!

        Глава 90. Некроуголок

        Уже обходя второй раз базар, постарался быть более внимательным и наконец хоть что-нибудь подходящее для себя все-таки присмотреть, благо финансы на этот раз позволяли себе ни в чем не отказывать. Через пол часа бесцельных блужданий я, наконец, вроде бы нашел именно то, что мне нужно.
        Вот на обычном рынке в реале есть вроде как много отделов - мясной, рыбный, со шмотьем и так далее. Кажется, Фатум оказался благосклонен ко мне и вывел в местный некроуголок.
        Вообще, не удивительно, что я не напоролся на него сразу - всё-таки такие специфические места на каждом базаре располагаются где-то на окраине. Мертвяцкий отдел также по понятным причинам был подальше от всех лотков с едивом и основного людского скопления.
        Само местечко было в затененном переулочке - ибо основная клиентура не совсем жалует яркий свет. Даже беглого взгляда на ассортимент магазинчиков хватало, чтобы понять основные проблемы нежити. У жителей современных мегаполисов есть с зомбаками одна милая общая черта - серьезные проблемы со сном.
        Также у нежити несколько свой подход к определенным предметам. К примеру, вряд ли в реале я бы в магазине гробов услышал от продавца вопрос из разряда «господин желает присмотреть себе удобную кровать?» Тут же в этом некроуголке такой вопрос, по ходу, обыденный, что несколько настраивало на философский лад.
        Пробежавшись по большей части лавок, с грустью для себя отметил, что даже тут вряд ли присмотрю себе что-то хорошее. Ну вот нафига лично мне некроманту Грунту леденцы с прахом для крепкого сна или зелье умягчения могилки «пусть земля тебе будет пухом»?
        Конечно, можно порадовать свою нежить на погосте и по доброте душевной затариться плюшевыми Церберами, комплектами мягкой пижамки и засыпательными леденцами с прахом. Как бы можно, но не факт, что нежить оценит. Может и морду за такое даже набьют.
        Из такого, что действительно тут заинтересовало и показалось относительно полезным - были артефакты отбивающие запах. Невольно вспомнилось времечко, проведенное в камере полным умертвий. Продавец в магазинчике оказался понятливым и нарыл среди кучи всякой отбивающей запах ювелирки также простое железное колечко, которое лишало обладателя обоняния. Подумалось, что подобный артефактик может мне пригодиться в моих некромантских похождениях по Фатуму.
        Как также выяснилось мною у одного из продавцов, в некроуголке был своеобразный товар хит сезона - семена обратных цветов. Эта шняга, по словам продавца, росла не наружу из могилки, а внутрь нее, радуя тем самым своей красотой не скорбящих родичей, а непосредственно самого усопшего.
        Слушая продавца, который рассказывал мне эту ересь пытаясь спихнуть за огромные деньги пакетик семян, я про себя восхитился ушлости местных кидал. Обратные етить их за ногу цветы! И я еще после аттракциона с зельями считал себя тут самым умным!
        Фиг бы я от этого ушлого непися с семенами избавился, если бы ко мне не подошло нечто в огромном плюшевом костюме зомби. Из костюма на меня глянула замученная жизнью человеческая физиономия:
        - Держи, мужик. Я смотрю ты давно тут ходишь…
        В моих руках оказалась обычная листовка, на которой было накорябано следующее:
        «Первое коммерческое кладбище Фата!!!
        Если нужно нечто особенное - приходи к нам!
        Мертвые лучше знают!!!
        Адрес: третий переулок, погост у магической гильдии.
        Открытие: полночь»
        Вот это уже было интересно! Взглянув на спину удаляющегося некропромоутера, я запихнул листовку в карман.

        Глава 91. Закоулок

        Вот до последнего не хотелось признаваться себе в том, что я на этом самом дурацком базаре заблудился. Просить свина помочь мне не хотелось до последнего. Как бы ясное дело - Хрюндель поможет, но тем самым я буду себя чувствовать тупее собственного пета, что не очень приятно.
        За некроотделом на базаре оказалась цепочка пустынных закоулоков, бродил по которым я уже минут двадцать, чувствуя при этом, что начинаю злиться, как черт.
        Наверное, если бы не эта злоба, я бы испугался, когда почувствовал за спиной волну жара. Рядом со мной просвистел фаербол, ударившись в глухую кирпичную стену.
        Оборачиваясь, я уже знал, кого именно я увижу. Маска, кто ж еще! Других отморозков, которые любят со спины кидаться горяченьким я тут в Фатуме не знаю.
        - Я следил за тобой, Грунт!  - очень банально начал нашу беседу вип.
        - Зашибись,  - решил я ему ответить,  - ну а выход отсюда хоть запомнил? Я просто вроде как заблудился…
        Когда в меня полетел второй фаербол, я допер, что конструктивного диалога не получиться. Резко отпрыгнув в сторону, я лихорадочно стал искать место, за которым могу скрыться от летящих в меня фаерболов, пока будет активироваться моё усиление. Так! В каком там кармане у меня была кладбищенская землица?
        На адреналине я не сразу допер, что не приметил, как второй фаербол шмякнулся в стену. Повернув голову, я увидел, как мой пет довольно виляет хвостом перед ошарашенным магом.
        С пальцев Маски сорвался следующий огненный шар, который мой пет в прыжке проглотил, словно какую-то брошенную ему вкусняшку. Попытки випа кинуть фаербол резко сбоку или повыше также успешными не оказались - мой юркий свин жрал все фаерболы, которые предназначались хозяину.
        Выглядело это дело более чем весело. Сжав в кармане комок кладбищенской земли, я решил повременить с усилением, тем более, что на днях при встрече с Ассасином оно также не будет лишним. Сейчас же у меня есть пет и нехитрый набор зелий. Достав рюкзак из-за спины, кинул его перед собой, делая вид, что торопиться мне вообще некуда.
        Маска, видимо, начал приходить в бешенство:
        - Прячешься за спиной пета, некромант?  - злобно прошипел он, метая свину очередной фаербол.
        Проигнорировав его вопрос, обратился к Хрюнделю:
        - Не обижай дядю! А то он обидеться и больше не придет к тебе играть!
        Не обращая внимания на мат взбешенного мага, не спеша стал позевывая рыться в своём рюкзаке, искося поглядывая за движениями Маски. Как говориться, сегодня он вряд ли мне навредит, но кто знает, что будет завтра? Неплохо будет отметить его слабые места.
        Кроме того, что маг был, по ходу, узкоспециализированным и делал ставку только на одну стихию - огонь, он также был явным одиночкой, что при всей его трусливости было более чем странно. Поперся лупить меня один на один! Ну надо же! Ассасин вряд ли окажется таким идиотом и наверняка до кучи позовет тех самых випов, которые запомнили меня после того рейда на Дракулу.
        Между тем, в закоулке от фаерболов уже было жарко. Мой Хрюндель, радостно вереща, купался в потоке огненной магии. Маска матерился, а я - потный и радостный - с умилением взирал на всё это дело.
        Из умиленного ступора меня вывело сообщение от системы:
        Питомец Хрюндель игрока Деревенский некромант Грунт активировал усиление «Корочка изнутри». Ваш питомец получил второй уровень. Вы открыли новое достижение - Дрессировщик.
        Проморгавшись, я с удивлением отметил, что мой пет подсветился ярким светом. Ну надо же! Кажется, я прокачал кусок стейка! Спасибо, Маска!
        Случившееся также не ускользнуло от внимания випа. Видимо, он справедливо решил, что пока Хрюндель отвлечен, можно замочить хозяина.
        Не дожидаясь удара от Маски, я схватил с рюкзака желтое зелье и кинул ему под ноги. На мое счастье на пальце у меня было купленное только что колечко, лишающее меня полностью нюха. Это хорошо. Это я вовремя его напялил!
        Конечно, можно было сожрать погостную землицу у меня в кармашке и отмудохать его лопатой, но почему-то уж очень захотелось, чтобы этот пафосный засранец блеванул в собственную маску. Чем черт не шутит - вдруг бы он ее снял, и мы познакомились поближе.
        Мои прогнозы оправдались наполовину. Випа действительно скрючило не по-детски. Ароматизатор «Затхлая пещера» в этом плане пробьёт и тролля. Маску при этом он не стянул, удивив меня до глубины души своей преданностью конспирации.
        Вот это, конечно, да! Не каждый шпион на такое способен!
        Порыв ветра, предупреждающий о выходе из игры, дал мне понять, что тайна Маски и сегодня останется для меня не раскрытой.

        Глава 92. Коммерческое кладбище города Фата

        Выпрыгнув в реале из капсулы, постарался собраться с мыслями. Маска вряд ли в ближайшее время будет жаждать моего общества, хотя не факт. Вдруг случившееся разозлит его еще больше?
        Надо скорее обзаводиться защитными артефактами! Коммерческое кладбище города Фата может оказаться любопытным местечком. Сколько там времени у меня осталось до игровой полуночи?
        Мысленно про себя прикинув, что и как, я решил быстро перекусить, вздремнуть пару часиков, чтобы на свежую голову опять ближе к игровой полночи погрузиться в Фатум.
        Через несколько часов уже сытый и относительно бодрый я, запрыгивая в капсулу, с удивлением себе подметил, что не так устаю от вирта, как это было в первые дни. Как говориться, ко всему нужно привыкнуть. Видимо, я не исключение. Ну что ж, коммерческое кладбище Фата - жди некроманта Грунта!
        На моё счастье Фатум решил меня выгрузить не в закоулке, где я встретился с Маской, а возле моего погоста. Скорее всего это связано было с тем, что базар тупо ночью для игроков закрыт. Ну и ладно. Мы, как говориться, только за!
        Достав из кармана листовку, я про себя прикинул, где может быть это самое треклятое кладбище. Написано, что вроде у магической гильдии. Хмм… Где-то я видел ее шпиль. Ну что ж. Туда свои стопы и направим, а на месте уже разберемся.
        Подозвав к себе свина, я пошел вдоль по ночной улочке.
        Искомое место нашлось на удивление быстро. Вообще, нужно было быть откровенным дебилом, чтобы не заметить неоновую вывеску с мигающей надписью: «Коммерческое кладбище города Фата».
        Граница вокруг этого кладбища также светилась в разы ярче границы вокруг моего погоста. Пока я удивленный глазел на это дело, ко мне подошел парень, в котором я узнал того самого промоутера с базара:
        - Эта усиленная граница,  - благодушно решил мне объяснить взъерошенный паренек,  - Как никак кладбище у магической гильдии. Тут восемь архимагов похоронено, пол сотни магов разной силы, а стажеров вроде меня так и вообще не счесть…
        - В смысле стажеров вроде тебя? Ты же живой!  - брякнул я неписю.
        - Ну да,  - подтвердил парень,  - Пока вроде как. Обучение магии - оно такое. Вроде и выгодно, а вроде и мрут маги, как мухи. И я, дурень, мамку не послушал. В писари надо было идти, в писари…
        Грустно вздохнув, стажер приглашающе махнул мне рукой, направляясь поближе к границе погоста. Подойдя вплотную, парень остановился и крикнул в темноту:
        - Господин архимаг! К вам клиент пожаловал! Ау! Господин архимаг!
        - Какой архимаг?  - последовал вопрос из темноты погоста
        - Да любой, едрить вас за ногу! Выходите сюда уже кто-нибудь! Я к вам туда не попрусь!
        Отметив про себя, что этот стажер уж больно вольно позволяет себе общаться с господами архимагами, я уставился в темноту ночного погоста. Паренек сбоку вежливо решил мне объяснить:
        - Буянят мёртвые маги днями и ночами тут. Если бы не граница - весь Фат на уши бы поставили! Кстати, надеюсь не надо объяснять, что пересекать эту границу ни в коем разе не стоит. Они на вид могут быть все интеллигентные, но только сделаете туда шаг - уууу…  - парень многозначительно взглянул на меня, давая понять, что о том, что делают маги с теми, кто пересекает границу кладбища, в двух словах и не расскажешь.
        Я согласно кивнул пареньку стажеру, показывая ему, мол, всё под контролем. Тот, позевывая, пошаркал подальше от границы погоста. Пока я смотрел вслед уходящей неписи, сзади за мной раздалось вежливое покашливание:
        - Кхм-Кхм… К вашим услугам шестой архимаг Симон Гаюс!
        С другой стороны магической границы на меня смотрел убеленный сединами мертвый дед, в бороде которого искрили молнии. Стряхнув землицу со своего богато украшенного магического балахона, дед присел у границы, вежливо приглашая меня присесть рядом с ним.
        - Да я уж с этой стороны,  - брякнул я, ошарашенно бухнувшись на пятую точку.
        Дедан пожал плечами, давая мне понять, мол, как хочешь. Взглянув на меня, зомбоархимаг спросил:
        - Какими судьбами в наших краях, некромант Грунт? Какими суммами располагаете?
        Как только я назвал сумму, которая у меня была, дед присвистнул:
        - Ну так-то да. С такими финансами найти вам любой артефакт не проблема, только, как я понимаю, вам нужен совсем не любой артефакт, да?
        Я грустно кивнул, подтверждая сказанное мертвяком:
        - Это да. На местном базаре вроде куча всякого разного, а нужного мне совсем нет. Неужели у вас тут на кладбище что-то найдется?  - с надеждой спросил я.
        - Молодой человек,  - начал мне рассказывать дед,  - на этом кладбище местных магов хоронят уже много лет. Причем всех со своими побрякушками. Традиция, понимаешь ли… Конечно, мертвый маг со своими артефактами еще более неохотно расстается, чем живой, но что поделаешь, если нужны деньги…
        Я удивленно посмотрел на зомби. Вопрос прямо-таки вертелся на языке:
        - Пардон, конечно,  - осторожно начал я,  - но зачем вам деньги?
        - На взятки,  - спокойно ответил мне маг, а потом, заговорщицки подмигнув, начал шепотом,  - Мы всем погостом продвигаем в администрации закон о том, чтобы проституток из местных борделей стали также хоронить здесь. Не поверите, некромант Грунт, но еще чуть-чуть и у нас будут дамы!
        По тому, как нежно порозовели до этого бледные щечки мертвого деда, я понял, что вопрос этот более чем актуален для местных обитателей.
        Вот только Фатум знает, чего мне стоило не заржать в тот момент глядя на него. Кивнув, я как можно спокойнее сказал:
        - Я все понял, господин архимаг. Что вы мне можете предложить за мои деньги? Скажу сразу - торг уместен.

        Глава 93. Торг

        Вот искренне хотелось поторговаться побольше с этим милым вежливым зомби. Хотелось в первую очередь для того, чтобы просто прокачать навык торговли, который я открыл у своего перса сегодня на базаре, продавая випам зелья костяного шамана из Руин Смерти.
        Торга этого к моему большому сожалению не получилось. Дедан в такой же вежливой манере стал расспрашивать меня о том, как я прокачивался в Фатуме, и что мне вообще нужно.
        На мгновение даже ощутил себя у психиатра - так внимательно меня слушал дедушка, пока я ему жаловался на низкий уровень темной ауры и полное отсутствие боевых заклинаний.
        После нашей душевной беседы он ушел в темноту погоста, откуда все время, пока мы болтали, слышалась какая-то возня и шум. Видимо, господин архимаг был не единственным, кто не спал в эту темную ночку на коммерческом кладбище. Шум, как только удалился зомбак, затих.
        Видимо, господа маги советуются - про себя я решил, улыбнувшись. Вернулся зомби минут через десять слегка озадаченный.
        Мгновенье помолчав, архимаг заговорил:
        - Не поверишь, некромант Грунт. Но даже у нас тебе не нашлось хорошего артефакта. Есть, без сомнения годные, которые тебя бы наверняка заинтересовали, но, думаю, они не совсем то. Скрывать не буду - нам очень нужны твои деньги, поэтому я хочу тебе предложить то, что мы еще никому не предлагали - купить место на нашем кладбище.
        - Эм…  - от сказанного я несколько офигел. Безусловно, ценность этого самого места на кладбище возрастает в разы, в свете того, что тут «скоро появятся дамы», но я как-то больше по живым…
        Увидев полное недоумение на моем лице, архимаг рассмеявшись подметил:
        - Послушай, некромант, тебе же нужно повысить свой авторитет у нежити, ведь так? На нашем погосте самое большое количество обладающих магией мертвяков во всем Фатуме. Для живых - это место пшик, а вот для мертвых совсем нет… Твоя темная аура вырастет в разы. Более того, если ты купишь здесь место - после смерти у тебя появиться выбор. Ты сможешь возродиться либо на окраине Фатума, либо здесь в столице на этом погосте. Ну? Как? Нравиться идея? Если да - кидай сюда деньги, пока мы не передумали. Сам знаешь - мертвые всегда держат свое слово.
        Предложение архимага оказалось неожиданным. Хм… Прокачка темной ауры и точка привязки в столице? А на самом деле не так уж и плохо! Черт с ними с этими артефактами! Вернусь потом к Зеленому - наберу у него зелий и продам еще местным випам! А господа мертвые маги и правда могут передумать.
        Выдохнув, достал из рюкзака деньги и кинул их через магическую границу погоста:
        - Я согласен, господин архимаг. Я покупаю место на вашем кладбище!

        Глава 94. Место на кладбище

        Как только я перекинул деньги через магическую границу погоста, система меня оповестила о следующем:
        «Вы подписали контракт с нежитью Коммерческого кладбища города Фата. Для активации контракта необходимо зафиксировать факт смерти игрока Деревенский некромант Грунт».
        Я с недоумением воззрился на архимага:
        - В смысле «зафиксировать факт смерти»?
        - Ну а что ты хотел, Грунт,  - развел руками зомби,  - Чтобы получить это самое место на кладбище, нужно помереть. Не бойся! Я помогу тебе на тропе духов.
        Как только я услышал про эту самую тропу духов - перекосился, будто кислый лимон целиком схавал. Вообще, не сказал бы, что местечко из тех, куда тянет потом возвращаться.
        Пока я про себя чертыхался, архимаг решил подозвать стажера:
        - Эй… Любезный, прошу подойдите сюда!
        Как только парнишка подбежал ближе, дедан ласково улыбнувшись сказал:
        - Будьте добры, молодой человек, отвесьте нашему клиенту дружеский пендель.
        Вот не знаю… Если бы зомбак сказал «порешите некроманта Грунта», я бы, наверное, быстрее среагировал. А тут… Дружеский пендель… Видимо, эта схема с «дружеским пенделем» у стажера и зомбаков была уже не единожды отработана. Всё вроде бы ничего, но после этого пенделя я перелетел через магическую границу погоста.
        Ну что тут скажешь после этого… Помер я действительно быстро. Даже не успев оглянуться, я уже был на Тропе Духов. Видимо, и с живыми архимагами шутки плохи, не говоря про мертвых.
        Тропа встречала меня со своим традиционным «дружелюбием». Холодный ночной лес и дождь. Минут пять я просто матюкался в темноту, ибо был ух как зол!
        Наконец, взяв себя в руки, решил осмотреться. Уже спустя мгновенье я понял, что имел ввиду мертвый архимаг, когда говорил, что поможет мне здесь на тропе.
        В ночном небе вдалеке я разглядел огромную неоновую вывеску, очень похожую на ту, которая украшала «Коммерческий погост города Фата». На вывеске приглашающе мигала надпись следующего содержания:
        «Грунт, тебе сюда!»
        А вот за это спасибо! Злость в мгновенье ока прошла. Взяв курс на эту самую вывеску, я целенаправленно потопал по мокрому лесу.
        На самом деле, если точно знаешь куда идти - всё не так уж и плохо. В прошлый раз мой путь показался таким долгим оттого, что я не знал, что вообще вокруг происходит. Теперь же на нужном месте я оказался достаточно быстро.
        Дождь, как только я ступил на полянку, как и в прошлый раз прекратился. Яркая неоновая вывеска освещала все насыщенным красным светом.
        Вот ей богу даже не знаю, что именно хотели мне сказать духи, когда показывали именно то, что я увидел. Посреди поляны валялся огромный мертвый медведь, которого дружно жрало стадо милых пушистых кроликов.
        Пушистики на секунду оторвали от тушки перемазанные в кровище мордочки, взглянули на меня, а потом опять принялись за свою вкусняшку.
        В неоновом свете вывески все происходящее на поляне выглядело несколько инфернально. На некоторое время я даже завис, просто не зная, что мне делать.
        Тут от общей кроличьей массы отпрыгнуло пару пушистиков. Первый. Второй. Третий.
        Кроли выстроились в ровный ряд, вопросительно глядя на меня. Спустя мгновение над каждым из них появилась небольшая мигающая надпись. На первой было написано «Погост в Жабовке», на второй - «Погост центра Фата», на третьей - «Коммерческое кладбище города Фата».
        Меньше всего здесь на тропе духов я ожидал услышал оповещение от системы:
        «Игрок деревенский некромант Грунт активировал базовую способность - «Карта погостов Фатума». Способность активируется для выбора точки возрождения игрока. Желаете выбрать место воскрешения?»
        Вашу ж за ногу! Ай спасибо, господин мертвый архимаг! Видимо, активируя эту самую точку привязки к коммерческому кладбищу, он помог мне открыть «Карту погостов Фатума»! Да ежели бы я знал, что так оно будет - сам бы без пенделя перепрыгнул границу!
        Чувствуя в себе непреодолимое желание сплясать прямо здесь на полянке возле доедающих медведя пушистиков, я схватил на руки того кроля, на котором было написано: «Коммерческое кладбище города Фата».
        Теплый белый пушистик доверчиво обмяк у меня на руках. Эх, милотность… Ну вот и что сейчас с тобой делать, а?
        Кроль как будто почувствовал мой вопрос и хриплым басом сказал:
        - Чё смотришь? Жри меня, падла!
        Испуганно икнув, я ошалело уставился на кроля, который подставил мне под это дело свой мягкий упругий бочок. Как только я сделал несмелый «кусь», мир вокруг потемнел.
        Как и следовало ожидать, очутился я на ночном кладбище у магической гильдии. Где-то секунду ничего не происходило, а потом окружающую тишину нарушил женский голос системы:
        «Вы активировали контракт с нежитью коммерческого кладбища города Фата. Вы активировали базовую способность карта погостов Фатума.
        Ваша темная аура расширилась еще на двадцать процентов. Уровень вашего авторитета среди нежити - «перспективный новичок».
        Вы прокачали навык торговли. Вы получили достижение «Хитромудрый», «Хитромудрый мастер загадок» и «Дрессировщик».
        Игрок Деревенский некромант Грунт получает тринадцатый уровень, игрок Деревенский некромант Грунт получает четырнадцатый уровень, игрок Деревенский некромант Грунт получает пятнадцатый уровень».
        Слова системы легли елеем на мою душу. Пятнадцатый уровень! Ах, женщина, говорите еще!
        Пока я, счастливый и разомлевший, стоял на ночном погосте, за спиной послышался голос мертвого декана:
        - Вот видите, некромант Грунт, место на кладбище нужно покупать еще при жизни!

        Глава 95. Рекомендации

        Нежить на «Коммерческом кладбище города Фата» оказалась на удивление дружелюбной и заботливой. Кто-то из мертвяков на ночном погосте, видимо специально для меня, активировал заклинание света, и я уже через мгновение получил чудесную возможность насладиться окружающим меня обществом.
        Окружившие плотным кольцом меня зомби, видимо, попытались изобразить дружелюбие. Выходило у них это дело, если честно, так себе… Если бы я точно не знал, что контракт для мертвяков это святое - струхнул бы, как пить дать.
        Знакомый мне зомби-архимаг вышел ко мне из плотного кольца вперед:
        - Не боись, некромант, теперь ты свой здесь. Пойдем к границе провожу.
        Подсвеченная магическим светом и неоновой вывеской граница была где-то в сотне шагов впереди. Кладбище оказалось изнутри намного больше, чем оно было снаружи. Мелькнула даже мыслишка, что тут с пространством провернули такую же штуку, что и с местным базаром. Маги в этом плане такие ребята - от них можно было подобного ожидать.
        Пока мы неспешным прогулочным шагом возвращались к выходу, дедан обратился ко мне:
        - Ты сделал хороший выбор, некромант Грунт. Артефакты в Фатуме продаются, а вот доверие - нет.
        После этих слов мертвый маг, запустив руку в карман, достал простой медный кулон и сложенный вчетверо листок бумаги.
        - Вот, Грунт,  - мертвяк бережно передал мне всё, что добыл в глубине своего кармана,  - ты говорил, что тебе нужен учитель земляной магии. Среди наших есть парочка, но как раз сейчас они спят, а будить спящих, сам понимаешь, у нас считается дурным тоном…
        Наверное, если бы я не бродил не так давно в базарном некроуголке, я бы так сразу и не понял, что имеет ввиду дед. Сейчас же я просто вспомнил весь ассортимент пижамок и прочей дребедени. Вспомнил и понимающе кивнул нежити. И правда, пускай спят, родимые.
        Кивнув на кулон и сложенный бумажный листок, зомби продолжил:
        - Это рекомендательное письмо от одного из наших. Недалеко отсюда живет хороший земляной маг. Тебя примут в любое время и бесплатно обучат парочке заклинаний.
        Не веря своему счастью, я закинул кулон и письмо в карман своего балахона.
        Тепло распрощавшись с мертвым архимагом у самой границы погоста, я сделал шаг через светящуюся стену.
        Стажер-непись старательно не смотрел в мою сторону - разглядывал какой-то дико интересный камушек прямо на мостовой. Ну-ну…
        - А ну иди сюда!  - нарочито сурово подозвал к себе паренька.
        Тот опасливо взглянул на меня и потянулся рукой к карману. За артефактом каким-нибудь, наверное. Стажер у нас все-таки магию изучает… Ладно… Решил, что не буду издеваться над ним, а заодно и искушать судьбу. Уже дружелюбнее улыбнувшись, сказал:
        - Да я не в обиде за пендель. Дуй сюда - просто хочу спросить…
        Непись рысцой кинулся ко мне. Как только парень подбежал, я попросил его рассказать мне, где живет тот самый земляной маг, рекомендательное письмо к которому лежало у меня в кармане. Как только я назвал стажеру адрес, тот в порыве душевной доброты вызвался даже проводить меня. Видимо, совесть его грызла за отвешенный у границы пинок.
        К нужному месту пришли мы достаточно быстро. Непись, попрощавшись со мной, рысцой побежал обратно, а я с удивлением уставился на домик земляного мага.

        Глава 96. Курочка

        Ну что тут сказать… По ходу, земляные маги в Фатуме были единственными стихийниками, которые могли себе с помощью своей же магии соорудить дом.
        По указанному архимагом адресу была огромная куча песка. Хм… Надеюсь, этим самым магом не окажется огромный крот. Хотя… Кажется здесь в Фатуме я уже отучился удивляться.
        Прямо возле калитки оказался небольшой колокольчик. Миленько. Что там мне сказали? Приходить можно в любое время? Ночь вроде, но мы рискнем. Вдруг хозяин не спит.
        Трижды позвонив, стал ждать, что будет. Ждал не долго. На моих глазах куча песка начала шевелиться и бодро перемещаться в сторону. Моему взгляду открылся небольшой аккуратный домик, который оказался спрятан все это время за песком.
        Ну надо же! Так это была защита? Удобно! Попросить надо, чтобы и меня этой фигне научили! Хотя… А как в этом доме дышать-то?
        Ответ на свой вопрос я узнал через мгновенье. Никак. Дверь открыла каменная горгулья. Чтобы не задохнуться в песке нужно быть каменной статуей. Если честно, на время я залип. Никогда не видел статую в бигуди и цветастом халатике. Этакая Горгулья Никитишна… Неужели передо мной дама?
        Я было прокашлялся, чтобы поприветствовать своего будущего учителя стихийной магии, как статуя крикнула мне:
        - Пшол вон отсюдова, пёс! Я твою ауру издалека почуяла!
        А вот это было обидно. Приветственные слова застряли комком в горле. Рукой залез в карман и нащупал кулон с письмом. Молча кинул статуе украшение. Взгляд упал на сложенный листок бумаги.
        Вообще, письмецо это мне передавали в темноте, и я не имел сразу счастья насладиться надписью: «Моей курочке от ушастого проказника». Пока я пялился на письмо в своих руках, «курочка», видимо, успела рассмотреть кулон. Через мгновенье письмо из моих рук было вырвано.
        Не прошло и часа как я, гордый собой и донельзя счастливый, возвращался на свой погост обратно. Набор моих стихийных земляных заклинаний пополнился «Малым землетрясением» и «Малыми зыбучими песками».
        Горгулья Никитишна - или как ее звали в магической гильдии Химерин - оказалось мировой теткой. Заклинаниям научила меня достаточно быстро. Также объяснила, что если часто буду их использовать - Фатум сам может подарить мне заклинания «Среднего» и «Большого» землетрясения и зыбучих песков.
        Активируется у меня заклинания с помощью лопаты. Так сказать, вонзаю со всей дури свой артефакт в землю, сосредотачиваюсь и представляю определенное земляное стихийное бедствие. В начале, опять же как мне сказала Химерин, получаться всё будет наверняка тухло, но постоянные тренировки и упорство должны свое дело сделать, тем более, как сказала мне тетушка, оказывается, «я способный».
        На свое рабочее место к погосту шел в приподнятом расположении духа. Денек в Фатуме у меня вышел пусть и муторным, но вполне успешным.
        Наверное, я был слишком эмоционально вымотанным последними событиями, поэтому к порыву ветра, перед выходом из Фатума отнесся с облегчением.
        Фух. Кажется, мне нужен выходной.

        Глава 97. ВыходДНО

        Уже в реале, переосмысливая все недавно случившееся, я и правда решил взять выходной. Ну его в пень! События последних дней оказались на удивление насыщенными и бурными - я хорошо прокачал своего перса, открыл висящую мертвым грузом способность, даже умудрился прокачать стихийную магию!
        Я наверняка более чем заслужил выходной, и пусть, как говориться, весь мир подождет! Решено! Попрусь только на окончание турнира бардов, чтобы заценить награждение Орфея. Заодно по дороге в тот же день в храм зайду - убью, так сказать, двух зайцев сразу.
        На удивление меня в этом плане поддержал Алекс, присоединившись к моему ничего не деланью. Он во время последних событий оставался как-то не у дел, и я даже не познакомился с его персом в игре. Договорились исправить эту самую оплошность как раз в последний день турнира, а пока - отдых!
        Мы с Алексом в эти дни откровенно бездельничали, с сожалением поглядывая на замыленных ребят. Рыжий, Орфей и Робин Гуд из Фатума выходили просто никакие, отмечая нам, мол, там вообще жара.
        Я ребятам на слова верил, тем более сам на свои глаза видел, во что превратился трактир. Ян также нам рассказал, что за прошедшие несколько дней обладатели темной ауры окончательно выдавили из «Рыжего гнома» остальных бардов, участвующих в турнире.
        Стража города при этом была бессильна, потому что основное оружие, которое использовалось в этой позиционной борьбе, была именно вонь. Трактир так провонял серой и мертвечиной, что даже появилась идея поменять вывеску на «Мертвого гнома», ибо живые персонажи стали проходить трактир стороной.
        Ну, как говориться, а почему бы и нет? Тем более у нежити тоже есть деньжата, и без разницы, какой клиент приходит в трактир, если этот клиент платит деньги.
        Больше всех эмоционально вымотанным оказался малой, что не удивительно. Даже мы, уже давно как совершеннолетние взрослые дядьки, терялись, когда Фатум тыкал нас носом в собственные комплексы и страхи. Что уж говорить про шестнадцатилетнего паренька.
        Алекс рассказал, что на днях звонили сюда родители Орфея. Вроде как радовались. Малой в комнате содрал со стен и выкинул вон из дома все постеры трешовых металл-групп. Особенно, как было отмечено, досталось тем плакатам, где музыканты косили под мертвяков или прочих инфернальных персонажей.
        Так-то пацаненка можно понять - после многочасовых плясок перед некроконтингентом Фатума все подобные группки явно покажутся ряженными идиотами. Стоило, как говорится, малому пару раз словить башкой от пьяного демона кружку с мутным бухлом, как появился и вкус к жизни, и оптимизм, и всё остальное.
        Ну, как говориться, тем интереснее будет увидеть финал этого дурацкого турнира.
        Сам день финала мы с Алексом распланировали заранее. Я должен был запрыгнуть пораньше в Фатум, забежать в храм и уже оттуда пулей мчаться к трактиру, возле которого Алекс - он же игровой персонаж Фатума лекарь Кадуцей - и будет меня непосредственно ожидать.
        Опять же Алекс еще раз решил мне напомнить про главный храм Фатума. Подробно объяснив, где находится это примечательное сооружение, он подметил:
        - Вот знаешь, храм Фатума стал воплощением духа игры. Доступ туда, по сути, открывается с десятого уровня. В святилище заходить можно только по одному. Как только ты зайдешь внутрь - увидишь кучу всевозможных статуэток разных богов удачи и случая. Многие из них повторяются с не один десяток раз. Ту же Фортуну ты там найдешь где-то в пятидесяти экземплярах разных размеров и форм. В храме система тебя спросит, какого из богов ты выбираешь. Тыкай на удачу - куда глаз ляжет. В этом плане даже не парься. Плюшки прилетают наугад. Ни за какой из статуй ничего определенного вроде не закреплено. Тыкать другому человеку в ту же статую за определенной плюшкой смысла нет. Как только новый человек заходит в храм, все опять меняется. Великий рандом, как говорится. Мне вот в храме прилетела плюшка «ночное зрение». Вроде бы и полезно, а вроде и не очень. Мне бы как лекарю даже худое заклинаньице на здоровье лучше в разы. Хотя, в этом плане, грех жаловаться. У нас тут одному челу в офисе прилетела в качестве плюшки хромота. Ну такие штуки скорее исключение из правил…
        Если честно, выслушал сказанное Алексом с улыбкой. Рандом - это весело на самом деле! Даже если прилетит эта самая дурацкая хромота - пусть так и будет. Фатум все же веселая штука, и, кажется, я начинаю в нее втягиваться.

        98. День икс

        День окончания турнира наступил как-то внезапно. Не то, чтобы я не ожидал. Нет. Наоборот даже. Ждал с нетерпением. Денек обещал веселые события. Просто как-то не получалось мысленно перестроиться с медленного спокойного режима отдыха на рабочий лад.
        Встав сутра пораньше, взбодрился душем и, наскоро перекусив, запрыгнул в капсулу. А вот и я, Фатум!
        Встреча с Фатумом у меня вышла сумбурная. Вот я с первого же дня своего знакомства с Ассасином понял, что он совсем не дурак. Не знаю, какого он был мнения о моих интеллектуальных способностях. Черт его знает. Может он предполагал, что жареный зомбо-парось является главной стратегической единицей в нашей паре. Может и так… Как бы то ни было, но для кого-то из нас двоих была подготовлена очень хитрая засада.
        Распланировано все было просто на ура - нас со свином уже поджидали у погоста. На этот раз парализующая магия сковала не только меня, но и моего пета. Где-то сбоку заговорили незнакомые мне голоса:
        - Фух… Наконец-то… Сбегайте кто-нибудь к трактиру, скажите нашим, что некроманта мы уже взяли. Пускай там не ждут.
        Опять же за спиной послышался топот чьих-то убегающих ног. Зашибись! Что тут скажешь& Даже у трактира меня кто-то караулил! Интересно, у меня вообще были шансы не вляпаться в это самое дело?
        Пока я пытался сориентироваться в происходящем, прямо перед моей парализовано замершей тушкой показалась чья-то смутно знакомая рожа:
        - Привет, некромант, помнишь меня?  - после заданного вопроса игрок со всей дури врезал мне под дых так, что я, как подкошенный, упал на землю,  - Это тебе за Фартат, падла!
        Точно! Вкусняшки Дракулы! Ассасин же тогда был не один! Вспомнив, как Дракула гонял по своему замку пятерку випов, я, даже не смотря на сильную боль, не смог сдержать смеха.
        - Нет, он еще ржать умудряется!  - услышал я чью-то фразу сбоку, после которой мне прилетел неслабый удар в бочину ногой.
        Я еще с первых дней успел понять, что боль в Фатуме настоящая. Скованный парализующей магией, я смотрел на игровое небо над головой и вслушивался в голос системы:
        Игрок Деревенский некромант Грунт потерял тридцать процентов своего здоровья.
        Всего тридцать? Ну надо же! Кто-то повторно метнул в меня парализующим заклинанием. Видимо, на всякий случай. То же самое проделали и с Хрюнделем. Мой пет громко матерился на своем свинячем так, что от его визга закладывало уши. Я в отличие от пета даже разговаривать не мог. Видимо это парализующее заклинание отключало и речь. Разумно, етить их за ногу. Погост то рядом. Мало ли, я могу тупо позвать помощь оттуда.
        Опять чей-то незнакомый голос сбоку сказал:
        - Тише… Не гаси их. Сейчас все придут - решим.
        На этих словах я взял и опять заржал. Не знаю, кто, о чем думает в такие моменты. Просто мелькнула мыслишка, мол, хорошо, что я не попал в засаду недалеко от «Рыжего гнома». Одно дело - когда тебя просто метелят, и совсем другое - когда метелят под музычку.
        - Народ, зацените, какой некромант смешливый! Ржет без остановки!  - заистерил ударивший меня первым вип.
        Видимо, тут мне бы еще раз прилетело, если бы его не остановили. Это было и хорошо, и плохо. Хорошо тем, что мне не пришлось опять терпеть боль. Плохо тем, что, видимо, на меня у них были какие-то другие планы.
        Об этих планах я узнал уже минут через десять, когда к погосту прибежал Ассасин с парочкой других випов. Мою парализованную магией тушку окружило человек десять випов с оружием. Меня подняли с земли и поставили на ноги напротив Ассасина, который прижал к моему горлу кривую изогнутую саблю. Он же и начал вести переговоры:
        - Некромант Грунт, нам нужно серьезно поговорить!  - после этих слов Ассасин, надеясь на моё здравомыслие, дал кому-то сзади знак рукой снять с меня парализующую магию.
        Так-то да… Ситуация у меня была безвыходная. Ассасин - умный игрок. Он сразу мне дал понять, что настроен серьезно не только отомстить мне, но и получить ответы на вопросы. Наверное, он представлял себе это дело так - как только с меня спадает парализующая магия, я кидаюсь ему в ноженьки, клянусь ответить на все вопросы и отработать моральный долг.
        Вряд ли он думал, что на фразу «нам надо серьёзно поговорить», я с криком «это потому, что ты меня больше не любишь», кинусь на его кривую саблю.
        Пауза. Заминка. Смерть. Тропа Духов.
        Почему-то ни паники, ни злости я не чувствовал. Провел рукой по шее в том месте, где вонзилась не так давно в мое горло сабля. Поморщился. Мда… Было больно, но лучше так, чем на их условиях.
        За свою не очень долгую жизнь я успел понять, что в драке обидчику нельзя показывать свою слабость. Как только ты так сделаешь - проиграл. Черт знает, что хотели там от меня эти випы. Если бы я согласился на их условия - я бы проиграл. В начале им подавай ответы, потом отдавай артефакты и шмот, ну а если и это позволишь - собери-ка мне, некромант Грунт, личную армию умертвий.
        Ответить в такой ситуации можно только семиэтажным матом. Ну что ж, випы, вы хотели поговорить?
        С удивлением, оглянувшись по сторонам, понял, что идти мне никуда не надо. Хм… Может Синий шаман был в чем-то прав, и духи и правда ко мне благосклонны?
        Сейчас в изнанке Фатума я оказался на уже знакомой полянке, где кролики доедали Косолапого. Приглядевшись увидел кроля, над которым светилась надпись «Центральный погост Фата». Как только взял на руки пушистика, всё в глазах потемнело.
        Очутился я не возле погоста, где еще виднелись тени растерянных випов, а в нем внутри. Парочка дежуривших в этот день умертвий не спеша высаживали у сторожки кусты цветов. Идилия, етить их за ногу…
        Меня, кажется, не заметили. Может остаться здесь? Хотя нет. Это скучно. Тихонько стал подкрадываться ближе к магической границе погоста.
        На удивление, випы из засады не расходились, шокированно обсуждая случившееся:
        - Этот некромант дебил полный!
        - И не говори! Вообще отморозок!  - сказал я кучке випов уже из-за магической границы погоста.
        На мгновенье повисла драмматическая пауза, прервал которую выпаленный кем-то из випов забористый матюк. Их понять можно. По логике я никак не мог тут очутиться, ведь воскреснуть я должен был на окраине, откуда перенести меня Телепорт мог только непосредственно к городским воротам.
        Перешагивать магическую границу погоста ко мне сюда никто не собирался. В этом плане ребята были здравомыслящие. Интересно, а граница пропустит пущенную в меня молнию или фаербол? Проверять не хотелось. Пока внимание растерянных випов было на мне, решил взять ситуацию в свои руки:
        - Я буду говорить только с Ассасином,  - я указал пальцем на давно знакомого мне еще с Руин Смерти игрока,  - Ему же сам отвечу на те вопросы, которые захочу. Остальные - идите в жопу!
        Видимо, сам факт того, что я каким-то чудесным образом оказался на кладбище, лишил их способности соображать. Ну тут была своя логика. Как-никак за моей спиной копошилась парочка мертвяков. О том, что эти мертвяки меня не слушаются, знать випам было совсем не обязательно.
        Ассасин молча отдалился от остальных и подошел прямо ко мне. В глаза друг другу мы глядели через легкое магическое марево магии.
        Фиг знает. Почему-то злости у меня на него не оказалось. Как-то неправильно мы вообще начали с ним своё знакомство. Зевнув, я присел на корточки у границы и начал рассказывать:
        - Меня вообще в реале Максом зовут. Я не вип. Работаю в «Империи», изучаю Фатум, но ты это и так вроде понял. Там в руинах тебя порешил не я, а мой пет. Мстить неписи в этом плане глупо. У Дракулы всё еще смешнее было. Там вас завалил Фатум, ведь дед мог и не проснуться вообще, понимаешь?
        Не знаю, что на Ассасина повлияло больше - то, что я назвал своё реальное имя, или то, что я честно начал рассказывать ему, что и как. Я же сам себе подумал, что просто не хочу бегать по всему Фатуму от него, тем более скрывать мне особо нечего в свете того, что он точно такой же игрок как и я, и для випов не было секрета в том, что работники «Империи» также изучают вирт.
        Мелькнула даже шальная мысль позвать его попить пивка - потрындеть за жизнь. Отчего сразу если вип, то не человек как будто? За прошедшие пару месяцев Фатум стал неотъемлемой частью моей жизни, а поговорить об этом Фатуме мне в реале особо и не с кем.
        На удивление Ассасин, и правда, правильно меня понял. Взъерошив волосы, сказал:
        - Да я не дурак вроде. Понимаю. Просто в последнее время твоя физиономия у меня ассоциируется не с очень приятными воспоминаниями. Ну а в вирте в этом плане, как и в жизни - не ты бьёшь, значит бьют тебя. Вот и решил найти некроманта Грунта, задать ему пару вопросов. Меня, кстати, в реале Ник зовут…
        Вообще болтали мы минут десять. Остальные мужики из неудавшейся засады терпеливо ждали Ника. Это хорошо. Значит, он главный. Потом может объяснит им в двух словах, что ну его в пень некроманта Грунта со всеми его заморочками.
        С Ником обменялись контактами и договорились как-нибудь увидеться в реале. Несколько странно было увидеть в прошлом враге друга. Друга ли? Фиг его знает. Реал и вирт как-то смешались для меня в один общий клубок впечатлений.

        99. Финал турнира

        Поход в храм опять отложился у меня. В «Рыжего гнома», или если точнее сказать в «Мертвого гнома», мне пришлось бежать. Засада, смерть, последующие разговоры и прощания отняли непозволительно много времени.
        Как-никак именно финал и награждение на турнире бардов мне хотелось посмотреть от начала и до конца. Дело было не только в том, чтобы поддержать малого, но и просто на всякий случай прикрыть его - Фатум в этом плане чудной. Мало ли, какую именно плюшку он придумает в качестве награды Орфею.
        Найти Алекса возле трактира было просто невозможно - такая огромная толкучка была на улице. По ходу, прийти решили не только все обладатели ауры смерти, но и все участвующие в турнире барды, каждый со своей группой поддержки. Так-то их понять можно было. Фатум непредсказуем и победителем может выбрать кого угодно.
        Ну а я уже решил поступить проще - попробовать найти тут Орфея. Спросил о мертвом барде парочку случайных людей в толпе. Потом спросил о нем у нескольких демонюг. Именно они как раз и подсказали мне точно, что и как тут вообще происходит.
        Оказывается, из-за огромной толкучки в трактире решили собрать всех бардов на заднем дворе. Там же скорее всего они и выслушают решение Фатума. Сам трактир в это время активно продавал всем желающим бухло, ну как это обычно и бывает.
        Я было заволновался за малого - как он там? Не замочат випы? Потом вспомнил, что он не один, и тот же Щебень Орфея если чего в обиду не даст. Опять же, там мне говорили, есть и другие барды из «Империи», участвующие в турнире.
        Толпа на улице громко выкрикивала попеременно имена различных бардов. Имя Орфея звучало чаще и громче всего. Наверное, это связано с тем, что у демонюг ну уж очень громкий голос.
        Фатум свое решение объявил в полдень. Я был на окраине толпы, но даже туда до меня отголосками откатилось имя мертвого барда.
        - Орфей! Мертвый бард выиграл турнир! Ему артефакт выпал!  - услышал я от какого-то эльфа сбоку.
        Нежить орала и улюлюкала так, что закладывало уши. Понемногу народ отхлынул от трактира. Видимо, ждавшие результатов турнира стали расходиться по своим делам. Вампиры и демоны также отправились праздновать это дело в другие местные трактиры.
        Я стал продираться через толкучку вперед. Добраться до внутреннего двора получилось с большим трудом. Там же увидел всех наших и даже перса Алекса - не узнать его в образе ушастого эльфа с посохом-змеей было невозможно.
        Народ почему-то сотрясал дружный ржач. Орфей - растерянный и бледный - стоял в центре всеобщего внимания и отчаянно вопил Фатуму:
        - Нет, ну какого черта?! Я же на нем даже играть не умею!
        В глубине двора я разглядел огромный рояль в кустах.

        100. Храм

        Уже когда проржался и я - подошел к Орфею и поздравил его с победой:
        - Эй! Ты молодец! Фатум, конечно, тот еще приколист, но он всегда знает, что делает. Мы все что-нибудь придумаем. Просто наслаждайся победой.
        Благодарно кивнув, парниша вымученно улыбнулся мне.
        Отпраздновать победу решено было прямо здесь - в «Мертвом гноме». Рыжий даже сказал, что для этого дела сбегает на кухню и договориться закрыть трактир. Учитывая, что работающие здесь игроки и неписи устали за прошедшие дни неимоверно - данная инициатива должна была пройти на ура.
        В это время ко мне подошел перс Алекса:
        - Кадуцей. Зови меня тут Кадуцей,  - улыбаясь представился он,  - Как, кстати, храм?
        Я пожал плечами, мол, времени не было. Задержался.
        - Храм рядом. Можешь сбегать, пока мы тут будем соображать поляну.
        Задумавшись, я решил, а почему бы и нет. Какой уже день я не могу дойти в этот храм, тем более сегодня ничего супер-важного кроме празднования финала турнира у нас уже не предвидется.
        Сказав ребятам, что чуток припозднюсь, борзой рысцой побежал к центральной площади города к храму Фата.
        Перед его роскошными резными воротами я стоял уже минут через десять. Очень странно было после недавнего трактирного шума и гама слышать такую величественную тишину.
        Поднимался по каменным ступеням не спеша. Почему-то подумалось, что такие места не любят спешки. Внутри храма оказалась сумрачная прохлада. Горели лампадки. Непись в жреческой одежде молча указал мне в глубину, где на небольшой дверце красовалась надпись «Святилище». Именно здесь я скоро наслажусь великой силой рандома.
        Через пару минут я уже был внутри, молча разглядывал сотни резных небольших удивительно реалистичных статуэток. Всё было ровно так, как и рассказывали мне ребята. Как они интересно там? Уже бухают, наверное.
        Улыбнувшись сам себе, я стал вглядываться в точеные черты одной из Фортун. Ну и какую из вас мне выбрать, а? Взгляд мягко скользил по статуэткам.
        А потом я услышал оповещение системы и почувствовал, как у меня слегка подкосились ноги. Меньше всего я тут ожидал услышать:
        «Игрок Деревенский некромант Грунт активировал способность умение различать живое и мертвое».
        (/)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к