Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Архимаг / Темный Лорд Online: " №01 Темный Лорд Online " - читать онлайн

Сохранить .
Тёмный Лорд Online
        Архимаг
        Тёмный Лорд Online #1
        Серёга просто выпил с мужиками, а утром очнулся в склепе, в теле почившего Тёмного Лорда! Двигается иссохшая тушка плохо, словно Владыка тоже любил в танчики до утра погонять - срочно надо прокачиваться! В некромантии Серёга ни черта не понимает, но когда это останавливало хорошего айтишника? У него свой взгляд на порабощение мира - людей сподручнее подчинять при помощи социальных сетей, благо в мире магии есть аналог. Лайки и репосты города берут... А страшнее Саурона может быть только Саурон-блогер.

        Архимаг
        Тёмный Лорд Online

        ГЛАВА 1: Байки из склепа

        Приключения Серёги начались с того, на чём у многих заканчиваются - с холодных каменных стен гроба. Не самое лучшее место для старта. Хуже только волшебный пряничный лес с понями и накрашенными эльфами. Впрочем, в гробу тоже есть преимущества - тихо, спокойно, своя атмосфера тысячелетнего анабиоза в замкнутом пространстве...
        Герои, которые начинают с локации волшебного леса или военного лагеря, зачастую приходят в себя от весьма неприятных ощущений. Пинок под рёбра, вылитое на голову ведро помоев, боевой орочий ор на ухо в исполнении рассерженной боевой подруги - это лишь малый перечень.
        Сергей, напротив, очнулся от полного отсутствия ощущений. Не чесался нос, не зудел мочевой пузырь, требуя немедленного похода к белому мраморному алтарю.
        Притаился сколиоз в спине, взращенный ночными посиделками за компом. Что особенно печально, Серёга не чувствовал даже давления одеяла на самую интимную часть тела. Утром, как известно, встаёт не только солнышко, но только не сегодня.
        Даже собственное тело ощущает по-другому, словно вдруг резко похудел, сбросил килограммов эдак тридцать-сорок. Ничего подобного не чувствовал даже после обмытия диплома в общаге, когда впервые в жизни напился до состояния дров.
        Говоря начистоту, вчера он с друзьями из it-отдела тоже слегка… заложил за воротник, отмечая свой день рождения. Но свою меру соблюдал строго, не перебирал. Да и он уже давно не хлипкий студентик, после пары бутылок не склеится. Нет, дело точно не во вчерашних возлияниях. В голове кристально ясно, ни намёка на похмелье. Тогда в чём причина?
        Сергей попытался открыть глаза… и тут понял, что они всё это время на самом деле были открыты. Словно у него отсутствовали веки. Какого чёрта?
        Разум окончательно сбросил путы небытия и осознал, что находится не в тёплой постельке. И даже не на работе. Со всех сторон окружили шершавые каменные поверхности, покрытые руническими символами. Словно лежит в каменном гробу.
        Хотя почему словно?
        Пришло осознание, и дикий хриплый ор только чудом не подбросил крышку гроба до небес.
        Знакомые всегда отзывались о нём как об очень спокойном, даже чутка холодном человеке. Его не пугали ни сверхурочная работа, ни выход в выходные, ни даже дождь на параде девятого мая. Даже синий экран смерти был бессилен перед каменно-равнодушным ликом it-специалиста. Лишь приезд тёщи вызывал реакцию - один-два раза дёргалось нижнее веко.
        Успокоился он довольно быстро, минуты за две перейдя из состояния полного отчаяния в состояние лёгкого пофигизма, слегка приправленного крупинками ужаса. Немного покрутившись и потыкав кулаками в крышку «гроба» - не поддаётся, зараза! - Сергей замер неподвижно.
        «Что ж, везде нужно искать плюсы. В армии было намного хуже», - подумал он.
        Но в состоянии относительного спокойствия пробыл не долго. Подняв руки к глазам, не увидел свои привычные худые «музыкальные» пальцы. Нет, их заменили полуистлевшие серые кости! Словно Серёга ни с того ни сего за одну ночь умер, истлел и превратился в мертвяка.
        От второго "ора" гроб точно подскочил на месте. Теперь Сергей успокаивался куда дольше - уже целых пять минут он крутился, скрёб стены гроба серыми костяшками. На стенках оставались длинные глубокие царапины, в то время как костяная тушка переносила трение без заметных повреждений.
        Интересно, как у него получается кричать? Языка ведь нет, да и лёгких скорей всего тоже. Из чего звуки извлекаются? Из бесконечного отчаяния? Из осознания того факта, что на Хабру больше не зайти?
        Мысленно сделал закладку в голове, не переставая выть и предаваться отчаянию.
        Всё прямо как на работе.
        Когда вернулась способность мыслить логически, он некоторое время лежал неподвижно, затем поднёс руки к лицу и неторопливо ощупал голову. Нет привычного ощущения в подушечках пальцев при прикосновении… да самих пальцев-то нет! Как и волос, и кожи головы! Один голый череп. Костяшка скребёт по костяшке.
        Осмелившись, даже засунул пальцы внутрь черепа, через глазницы, и постучал по черепной коробке изнутри. Пусто. Какая ирония! Тёща бы точно нашла, что сказать по этому поводу. Что ж, теперь он в полной мере ощутит себя в роли своего шефа и узнает, каково это - жить без мозга.
        На лбу нащупал что-то вроде вырезанного на кости рисунка - перечёркнутого наискось круга. Некий ритуальный символ? Неизвестный безумный резчик по кости постарался?
        Он также отлично видит, хотя в гробу или саркофаге нет ни малейшего источника света, а у него самого глаз. Видит и своё костяное тело, покрытое в редких местах истлевшей плотью. И пыль на дне гроба - видимо, остатки истлевшей одежды. И грубые изображения с рунами, выдолбленные на внутренней поверхности гроба.
        Серёга принялся внимательно рассматривать «нагробную» живопись и к своему удивлению понял, что это скорей всего инструкция! Причём инструкция для "жителя" гроба! Нарисованная грубо и примитивно, что-то среднее между наскальными рисунками первобытных людей и древнеегипетской живописью пополам с иероглифами, но тем не менее достаточно наглядная.
        Вот здесь схематично нарисован лежащий в гробу человек… или скелет. А здесь над гробом появляется некая комбинация символов, после чего крышка открывается, и скелетик встаёт. На следующий картинке его окружают три тучки… или три рожи… фиг знает, что это такое на самом деле, выглядит как детская каляка-маляка из прямых линий. Бьют его молниями… ого! Тут не перепутать, изображения молний очень даже отчётливые. А дальше… а дальше фиг там.
        Изображения слишком неразборчивы. Стерлись под натиском тысячелетий.
        Похоже, срок годности инструкции вышел слишком рано.
        Постучал по крышке гроба, надеясь привлечь к себе внимание. Конечно, маловероятно, что в тех местах, где находится гроб, есть кто-то из людей. По крайней мере, живых людей. Впрочем, сейчас Серёга находится в состоянии, что обрадуется и неживым, если они извлекут его из гроба.
        Стук и шуршание, производимые истлевшим телом, он прекрасно слышал. Значит, хотя ушей у него нет, но каким-то образом воспринимает звуковые волны. Вслух досчитать до пяти, костяная челюсть паралельно издала лишь пару щелчков.
        Логично, без языка и лёгких особо не наговоришь. Значит, его тело обладает некими магическими свойствами, которые и позволяют костяшке слышать, видеть, говорить и думать?
        Конечно, это всё замечательно, но какой в этом смысл, если он так и не выберется на волю?
        "Замуровали, демоны, - подумал Сергей, отчаянно вглядываясь в грубые рисунки, пытаясь высмотреть хотя бы ещё одну подсказку. - Вряд ли задохнусь. Но что-то не очень улыбается торчать тут пару тысяч лет, пока какой-нибудь Индиана Джонс не явится расхищать мне гробницу…"
        Без предупреждения перед его лицом возник странный объект - прямоугольная голубоватая панелька, похожая на фрагмент некого интерфейса. По периметру панельки вились ветви терновника с насаженными на шипы черепами - "страшна, вырубай". Серёга с удивлением обнаружил, что если смотреть прямо на неё - панель видна чётко и ясно, а вот если отвести взгляд - расплывается, становится прозрачной.
        А ещё на панеле проявился весьма странный текст!

        ИНТЕРФЕЙС ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ «ОБРАТНАЯ СТОРОНА» (DLC: DARK LORD) УСПЕШНО УСТАНОВЛЕН!
        ЖЕЛАЮ ПРИЯТНОГО ПОЛЁТА, СЕРГЕЙ!

        ВСЕ ПРАВА ЗАЩИЩЕНЫ.
        

        «Зря я катал в танчики ночи напролёт, - апатично подумал страдалец. - Вот она, расплата за то, что за немецкие танки любил гонять… Какая-то Обратная Сторона, какая-то Речь... И при чём тут DLC? Дайте мне истлеть в моём уютном гробике спокойно, коли не выпускаете...»
        Но коварные демоны, замуровавшие пленника, успокаиваться не пожелали. Едва он дочитал текст, как буквы поблекли и сменились новыми, куда более многочисленными:

        СЕРГЕЙ, ДЛЯ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНОГО ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ИНТЕРФЕЙСА ОБРАТНАЯ СТОРОНА DLC: DARK LORD РЕКОМЕНДУЕМ ПРОЙТИ ПРОГРАММУ ОБУЧЕНИЯ. ОНА НАУЧИТ ВАС ОСНОВАМ УПРАВЛЕНИЯ СИСТЕМОЙ И ЗАЛОЖИТ БАЗУ ДЛЯ ДАЛЬНЕЙШЕГО РАЗВИТИЯ.
        ПРОЙТИ ПРОГРАММУ ОБУЧЕНИЯ?
        ДА? НЕТ?

        Он был согласен на куда большее, нежели просто программу обучения, лишь бы его выпустили. Смирившись с бренностью бытия, ткнул "пальцем" в "Да". Костяшка прошла сквозь голограмму... или галлюцинацию... сквозь панель насквозь, кнопка с мягким щелчком вдавилась. Старое сообщение плавно растворилось, и вместо него появилось новое. Целая стена текста с ползунком в виде скалящегося черепа для прокручивания.

        ОТЛИЧНО, СЕРГЕЙ! ДЛЯ НАЧАЛА ПРОСЛУШАЙТЕ ПРЕДЫСТОРИЮ.

        НЕСКОЛЬКО ТЫСЯЧ ЛЕТ НАЗАД В ИМПЕРИИ НАЧАЛАСЬ ГРАЖДАНСКАЯ ВОЙНА. ИМПЕРСКИЕ ЛЕГИОНЫ И РЫЦАРСКИЕ ОРДЕНА ОБРАТИЛИ ОРУЖИЕ ДРУГ ПРОТИВ ДРУГА, И НА ЦЕЛОЕ СТОЛЕТИЕ СТРАНА ПОГРУЗИЛАСЬ В ЭПОХУ ВОЙН И НЕСТАБИЛЬНОСТИ. ЭТО ВРЕМЯ ВОШЛО В ИСТОРИЮ КАК ВОЙНА СЕМИ КОРОЛЕЙ, ПОТОМУ ЧТО ИМЕННО НА СЕМЬ ЧАСТЕЙ РАСКОЛОЛОСЬ НЕКОГДА ЕДИНОЕ МОГУЩЕСТВЕННОЕ ГОСУДАРСТВО, КАЖДОЕ СО СВОИМ САМОПРОВОЗГЛАШЕННЫМ ВЛАДЫКОЙ.
        ЮЖНЫЕ ЗЕМЛИ ИМПЕРИИ ОКАЗАЛИСЬ ПОД ВЛАСТЬЮ ЧЕЛОВЕКА (ХОТЯ МНОГИЕ ОСПАРИВАЮТ ЕГО ПРИНАДЛЕЖНОСТЬ К ЧЕЛОВЕЧЕСКОМУ РОДУ), ПРОЗВАННОГО КАК СОЮЗНИКАМИ ТАК И ВРАГАМИ ТЕМНЫМ ЛОРДОМ. ДОПОДЛИННО НЕИЗВЕСТНО, СЕРГЕЙ, ПОЧЕМУ ЗА НИМ ЗАКРЕПИЛОСЬ ИМЕННО ЭТО ПРОЗВИЩЕ. ВОЗМОЖНО, СВОЮ РОЛЬ СЫГРАЛИ СЛУХИ О ЕГО СВЯЗИ С ДЕМОНАМИ И ТЕМНОЙ МАГИЕЙ. НО БОЛЬШИНСТВО ИСТОРИКОВ СКЛОНЯЮТСЯ К ВЕРСИИ, ЧТО ТЁМНЫЙ ЛОРД ПРОСТО ПРЕДПОЧИТАЛ В ОДЕЖДЕ ЧЕРНЫЙ ЦВЕТ И ХОДИЛ С ИСКЛЮЧИТЕЛЬНО МРАЧНЫМ ВЫРАЖЕНИЕМ ЛИЦА.
        СОГЛАСИТЕСЬ, СЕРГЕЙ, ЭТО КУДА БОЛЕЕ ВЕСОМАЯ ПРИЧИНА. НАСТОЯЩИМ ИМЕНЕМ ТЁМНОГО ЛОРДА БЫЛО КОНРАД. ПРОИСХОДИЛ ОН ИЗ МАЛО КОМУ ИЗВЕСТНОГО ОБЕДНЕВШЕГО ДВОРЯНСКОГО РОДА. ОНИ ВЛАСТВОВАЛИ НАД НЕПРИВЛЕКАТЕЛЬНЫМ КРАЕМ СО СТРАННЫМ НАЗВАНИЕМ КОРОТКИЕ НОЧИ. КОНРАД ЕЩЁ РЕБЁНКОМ ПРИБЫЛ НА ОБУЧЕНИЕ В ГОРОД ВСЕТЛЕННЕНСК, МЕСТНЫЙ ПОЛИТИЧЕСКИЙ И ЭКОНОМИЧЕСКИЙ ЦЕНТР, И ЗА КОРОТКОЕ ВРЕМЯ ПОСТРОИЛ ГОЛОВОКРУЖИТЕЛЬНУЮ КАРЬЕРУ. КОГДА НАЧАЛИСЬ ПЕРВЫЕ ПРИЗНАКИ СМУТЫ, КОНРАД ОТРЕАГИРОВАЛ МОЛНИЕНОСНО - СМЕСТИВ ПРЕДЫДУЩЕГО ПРАВИТЕЛЯ, ОН ВЗЯЛ ВЛАСТЬ В СВОИ РУКИ.
        ПЕРВОЕ ВРЕМЯ НАРОД ГОРЯЧО ПРИВЕТСТВОВАЛ ПРАВЛЕНИЕ НОВОГО ВЛАДЫКИ. КОНРАД НАВЁЛ ПОРЯДОК В ГОСУДАРСТВЕННОМ АППАРАТЕ, РАЗДОЛБАННЫМ ДО ОСНОВАНИЯ ПРЕДЫДУЩИМ ПРАВИТЕЛЕМ. ОТЛОВИЛ И ПРИЖАЛ К НОГТЮ БОЛЬШУЮ ЧАСТЬ РАЗБОЙНИКОВ И ЛИХОГО ЛЮДА, РАСПОЯСАВШИХСЯ В ПЕРИОД БЕЗВЛАСТИЯ. ПРОВЕЛ НЕСКОЛЬКО УСПЕШНЫХ ЭКОНОМИЧЕСКИХ РЕФОРМ И ЗАКЛЮЧИЛ РЯД ТОРГОВЫХ СОГЛАШЕНИЙ, ЧТО ПОЗВОЛИЛО ЭКОНОМИКЕ НОВООБРАЗОВАННОГО ГОСУДАРСТВА НЕМНОГО ПРИПОДНЯЛСЯ НАД БЕЗДНОЙ БЕЗЫСХОДНОСТИ И НИЩЕТЫ.
        КОГДА ЖИЗНЬ ВОШЛА В КОЛЕЮ, В ГОСУДАРСТВЕ НАЧАЛИ ПРОИСХОДИТЬ СТРАННЫЕ СОБЫТИЯ, ЕСЛИ НЕ СКАЗАТЬ СТРАШНЫЕ. ТЁМНЫМ ЛОРДОМ БЫЛ ИЗДАН НЕОДНОЗНАЧНЫЙ УКАЗ, УРАВНИВАЮЩИЙ НЕЧИСТЬ В ПРАВАХ С ЛЮДЬМИ И ДРУГИМИ РАЗУМНЫМИ РАСАМИ. ПРИ УСЛОВИИ, ЕСТЕСТВЕННО, ЧТО ТЕ СОБЛЮДАЮТ ЗАКОНЫ КОРОЛЕВСТВА. УКАЗ БЫЛ ПРИЗВАН ПОМОЧЬ ЗАКОНОПОСЛУШНЫМ ЖИТЕЛЯМ НОЧИ ИНТЕГРИРОВАТЬСЯ В ЧЕЛОВЕЧЕСКОЕ ОБЩЕСТВО И ОТБРОСИТЬ СВОЁ ТЕМНОЕ ПРОШЛОЕ.
        ВЕДЬ НЕ ВСЕ ВАМПИРЫ, ОБОРОТНИ, ЖИВЫЕ МЕРТВЕЦЫ, ПРИЗРАКИ И ДУХИ ВРАЖДЕБНЫ ЛЮДЯМ. СОГЛАСИТЕСЬ, СЕРГЕЙ, ИДЕЯ ДАТЬ ШАНС МИРОЛЮБИВОЙ ЧАСТИ ЭТИХ СУЩЕСТВ ВЕСЬМА ХОРОША!
        ОЧЕНЬ СКОРО ГОРОДА И СЁЛА ГОСУДАРСТВА ПРЕВРАТИЛИСЬ В ДОВОЛЬНО СТРАННОЕ ЗРЕЛИЩЕ. ПО УЛИЦАМ ВМЕСТЕ С ЛЮДЬМИ МИРНО РАЗГУЛИВАЛИ МЕРТВЕЦЫ, ВАМПИРЫ, ОБОРОТНИ И ПРИВЕДЕНИЯ. ОНИ КУЛЬТУРНО ЗДОРОВАЛИСЬ С НОВЫМИ СОСЕДЯМИ, РАСКЛАНИВАЛИСЬ, ВЕЛИ В ТАВЕРНАХ И ПАБАХ СВЕТСКИЕ БЕСЕДЫ, ПОПИВАЯ ВИНЦО ИЗ КРУЖЕК.
        ОЧЕНЬ МНОГИМ ЛЮДЯМ ТАКОЕ СОСЕДСТВО ПОНАЧАЛУ НЕ ПОНРАВИЛОСЬ. ЗВУЧАЛИ ПРИЗЫВЫ К ПОГРОМАМ И ДАЖЕ ПОЛНОЦЕННОЙ ОХОТЕ НА ВЕДЬМ. ИНКВИЗИТОРЫ И СВЯЩЕННОСЛУЖИТЕЛИ ТАК И ВОВСЕ ЧУТЬ ЛИ НЕ НОВЫЙ КРЕСТОВЫЙ ПОХОД ОБЪЯВИЛИ, А ПРАВИТЕЛЯ ЕДВА НЕ ПОДВЕРГЛИ АНАФЕМЕ - ПРОКЛЯТИЮ И ОТЛУЧЕНИЮ ОТ ЦЕРКВИ. НО ПОСТЕПЕННО АВТОРИТЕТ ПРАВИТЕЛЯ, А ТАКЖЕ СУРОВЫЕ САНКЦИИ В ОТНОШЕНИИ ВСЕХ НЕСОГЛАСНЫХ СДЕЛАЛИ СВОЁ ДЕЛО - НАРОД УСПОКОИЛСЯ, ХОТЯ ГДЕ-ТО ПЕРИОДИЧЕСКИ ПРОДОЛЖАЛИ ВСПЫХИВАТЬ РЕДКИЕ ПОЖАРЫ НЕДОВОЛЬСТВА.
        САМЫЕ ЯРЫЕ ПРОТИВНИКИ НОВЫХ ПОРЯДКОВ НАЧАЛИ УЕЗЖАТЬ ИЗ СТРАНЫ. ТЕ ИЗ НИХ, КТО НЕ УСПЕВАЛ, КУДА-ТО ПРОПАДАЛИ ПРИ ВЕСЬМА СТРАННЫХ ОБСТОЯТЕЛЬСТВАХ. ПО БОЛЬШЕЙ ЧАСТИ ИСЧЕЗАЛИ СВЯЩЕННОСЛУЖИТЕЛИ. СПУСТЯ ДЕСЯТОК ЛЕТ В СТРАНЕ НЕ ОСТАЛОСЬ ПРАКТИЧЕСКИ НИ ОДНОГО СЛУГИ ЦЕРКВИ. ИХ ОБЯЗАННОСТИ НАЧАЛИ ИСПОЛНЯТЬ СТРАННЫЕ ЛИЧНОСТИ, НАЗЫВАВШИЕ СЕБЯ ЖРЕЦАМИ ТЁМНОГО ЛОРДА.
        СПРАВЕДЛИВОСТИ РАДО СТОИТ ОТМЕТИТЬ, СЕРГЕЙ, ЧТО ПО БОЛЬШЕЙ ЧАСТИ НЕЧИСТЬ ВЕЛА СЕБЯ ОЧЕНЬ СПОКОЙНО И ПЕРЕХОДИЛА ЗАКОН ДАЖЕ РЕЖЕ, ЧЕМ ОБЫЧНЫЕ ЛЮДИ.
        БЕЗУМНАЯ ИДЕЯ КОНРАДА СРАБОТАЛА ВОПРЕКИ ЛОГИКЕ И ЗДРАВОМУ СМЫСЛУ. И ПОСТЕПЕННО НАРОД НАЧАЛ УСПОКАИВАТЬСЯ. БЫТЬ МОЖЕТ, ОБЩЕСТВОМ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ДОЛГОЕ ВРЕМЯ ВЛАДЕЛИ ПРЕДРАССУДКИ? МОЖЕТ СТОИТ ДАТЬ ШАНС ДЕТЯМ НОЧИ? ВЕДЬ МНОГИЕ ИЗ НИХ САМИ БЫВШИЕ ЛЮДИ.
        СЕРГЕЙ, ЛОРДУ КОНРАДУ УДАЛОСЬ НЕБЫВАЛОЕ - СПУСТЯ ДЕСЯТЬ ЛЕТ ЕГО КОРОЛЕВСТВО ПРЕДСТАВЛЯЛО СОБОЙ ОБРАЗЕЦ ТЕРПИМОСТИ. ЛЮДИ И ВАМПИРЫ ЗДОРОВАЛИСЬ ЗА РУКИ. ВМЕСТЕ С ОБОРОТНЯМИ ИГРАЛИ В ПОКЕР. В ОБНИМКУ С ЗОМБИ, ПЬЯНЫЕ В ДРОВА, ШЛИ ДОМОЙ, ГДЕ ПОЛУЧАЛИ СКАЛКОЙ ОТ ПРОСТЫХ ЖЁН И ЗОМБИ-ЖЁН... ДА ТАК, ЧТО УТРОМ ГОЛОВА БОЛЕЛА ДАЖЕ У МЕРТВЯКОВ.
        С КАЖДЫМ ГОДОМ РАЗЛИЧИЯ СТИРАЛИСЬ ВСЁ СИЛЬНЕЕ - НАСТОЛЬКО, ЧТО СИТУАЦИЯ НАЧАЛА ВЫГЛЯДЕТЬ СЛИШКОМ СТРАННО. ИЛИ ДАЖЕ СКОРЕЕ СТРАШНО. ЧАСТЬ ЛЮДЕЙ СТАНОВИЛАСЬ БЛЕДНЕЕ И СЛОВНО БЫ ПРОЗРАЧНЕЕ, У КОГО-ТО НАЧАЛИ АКТИВНО РАСТИ КЛЫКИ И ВОЛОСЫ НА ТЕЛЕ, А КТО-ТО УЖЕ НЕ МОГ ВЫЙТИ НА СВЕТ БЕЗ ШИРОКОПОЛОЙ ШЛЯПЫ - КОЖА ДЫМИЛАСЬ ОТ СОЛНЕЧНЫХ ЛУЧЕЙ. НАСТАЛ МОМЕНТ, КОГДА ЖЕЛАНИЕ ПИТЬ КРОВЬ И УБИВАТЬ УЖЕ НЕЛЬЗЯ БЫЛО ОБЪЯСНИТЬ ПРОСТО ВСТРЕЧЕЙ С НЕНАВИСТНЫМ ЗАТЕМ ИЛИ ТЁЩЕЙ. КАКИМ-ТО НЕПОСТИЖИМЫМ ПРОТИВОЕСТЕСТВЕННЫМ ОБРАЗОМ ЛЮДИ ПРЕВРАЩАЛИСЬ В НЕЧИСТЬ. ПРОЦЕСС ШЁЛ ОЧЕНЬ МЕДЛЕННО И РАСТЯНУЛСЯ НА НЕСКОЛЬКО ДЕСЯТИЛЕТИЙ. СТРАННАЯ ЧУМА МЕНЯЛА НЕ ТОЛЬКО ТЕЛО, НО И СОЗНАНИЕ. ЛЮДИ ВОСПРИНИМАЛИ МЕТАМОРФОЗЫ КАК НЕЧТО СОБОЙ РАЗУМЕЮЩЕЕСЯ. СЛОВНО ВАМПИРСКИЕ КЛЫКИ БЫЛИ С НИМИ С РОЖДЕНИЯ.
        ЛОРД КОНРАД ПОЛНОСТЬЮ ОПРАВДАЛ СВОЁ ПРОЗВИЩЕ, ДЕЛОМ ДОКАЗАЛ, ЧТО ЯВЛЯЕТСЯ ТЕМНЫМ ВЛАДЫКОЙ ПО ПРИЗВАНИЮ, А НЕ ТОЛЬКО ИЗ-ЗА МРАЧНОЙ ФИЗИОНОМИИ И ТЁМНЫХ ТОНОВ В ОДЕЖДЕ. ПОД ЕГО РУКОЙ ОКАЗАЛАСЬ ОГРОМНАЯ АРМИЯ БЕСПРЕКОСЛОВНО ПРЕДАННЫХ ЕМУ ВУРДАЛАКОВ - В ПРОШЛОЙ ЖИЗНИ ОБЫКНОВЕННЫЕ БУЛОЧНИКИ, ТОРГОВЦЫ, КРЕСТЬЯНЕ ИЛИ РЕМЕСЛЕННИКИ.
        ТЕ, КОГО ЧУМА НЕ ЗАТРОНУЛА, БРОСИЛИСЬ ПРОЧЬ ИЗ КОРОЛЕВСТВА. НО СДЕЛАТЬ ЭТО ОКАЗАЛОСЬ НЕ ТАК ПРОСТО - ГРАНИЦЫ ГОСУДАРСТВА ОХРАНЯЛИСЬ НАДЁЖНО. ЗАМКИ НА ЗАСОВАХ СТРАНЫ НЕ СТОЛЬКО ДЛЯ ЗАЩИЩАЛИ ЕЁ ОТ ВНЕШНЕГО ВРАГА, СКОЛЬКО ПРЕГРАЖДАЛИ ВЫХОД НАРУЖУ. ТЕМ НЕ МЕНЕЕ, ДАЖЕ В САМОЙ НАДЁЖНОЙ СТЕНЕ НАШЛИСЬ ЩЕЛИ, ЧЕРЕЗ КОТОРЫЕ ПРОСОЧИЛСЯ РУЧЕЁК БЕГЛЕЦОВ.
        КОГДА В ДРУГИХ ГОСУДАРСТВАХ УЗНАЛИ О ПРОИСХОДЯЩЕМ В ЮЖНЫХ ЗЕМЛЯХ, ВЗАИМНАЯ ВОЙНА НА ВРЕМЯ СТИХЛА. ТРИ СИЛЬНЕЙШИХ СТРАНЫ, ЗАБЫВ О РАЗНОГЛАСИЯХ, ОБЪЕДИНИЛИСЬ В СОЮЗ И ОБЪЯВИЛИ О НАЧАЛЕ КРЕСТОВОГО ПОХОДА НА ИМПЕРИЮ ЗЛА - ИМЕННО ТАК ОТНЫНЕ НАЗЫВАЛИ ЮЖНЫЕ ЗЕМЛИ.
        ВОЙНА, СЧИТАЮЩАЯСЯ ЧАСТЬЮ ВОЙНЫ СЕМИ КОРОЛЕЙ, ВОШЛА В ИСТОРИЮ ПОД НАЗВАНИЕМ ГНЕВ ОЧИЩЕНИЯ. АРМИЯ ТЁМНОГО ЛОРДА НЕ ВЫСТОЯЛА ПОД НАПОРОМ КРЕСТОНОСЦЕВ. ПОСЛЕ ТОГО КАК ПАЛ ПОСЛЕДНИЙ ТЁМНЫЙ БАСТИОН, ПО ВСЕЙ БЫВШЕЙ ИМПЕРИИ ЗЛА ЗАПОЛЫХАЛИ КОСТРЫ - КРЕСТОНОСЦЫ НЕ ДЕЛАЛИ РАЗНИЦЫ МЕЖДУ НАСТОЯЩЕЙ НЕЧИСТЬЮ И ПРЕВРАЩЁННЫМИ ЛЮДЬМИ. ВСЕ ОНИ ПОДЛЕЖАЛИ УНИЧИЖЕНИЮ, КАК ЕРЕТИКИ И ДЕМОНЫ. ХОРОШИЙ ЛИ, ПЛОХОЙ ЛИ, СОБЛЮДАЕТ ЗАКОНЫ ИЛИ НЕТ - ИСКЛЮЧЕНИЙ НЕ ДЕЛАЛИ НИ ДЛЯ КОГО. ЮЖНЫЙ ЗЕМЛИ ПРАКТИЧЕСКИ ПОЛНОСТЬЮ ОБЕЗЛЮДЕЛИ И ФАКТИЧЕСКИ БЫЛИ ЗАНОВО ЗАСЕЛЕНЫ ЛЮДЬМИ ИЗ ДРУГИХ КРАЁВ.
        ПРИЧИНУ ЖУТКОЙ НЕОБЪЯСНИМОЙ ЧУМЫ ТАК И НЕ ВЫЯСНИЛИ. ТЕМ НЕ МЕНЕЕ ПОСЛЕ СМЕРТИ ТЁМНОГО ЛОРДА ЕГО МАГИЯ РАЗВЕЯЛАСЬ, И БОЛЬШЕ НИКТО ИЗ ЛЮДЕЙ НЕ ПРЕВРАТИЛСЯ В НЕЧИСТЬ. СВЯЩЕННОСЛУЖИТЕЛИ ОБЪЯСНЯЛИ СПАСЕНИЕ ОТ ЧУМЫ СВОИМИ ОЧИСТИТЕЛЬНЫМИ ОБРЯДАМИ, АРМЕЙСКИЕ ВОЛШЕБНИКИ СЫПАЛИ СЛОЖНЫМИ ТЕОРИЯМИ И МАГИЧЕСКИМИ ФОРМУЛАМИ. ЧЁТКОГО ОТВЕТА ТАК НИКТО И НЕ ДАЛ.
        САМ ТЁМНЫЙ ВЛАДЫКА БЫЛ УБИТ, А ЕГО ТЕЛО ТАИНСТВЕННО ИСЧЕЗЛО... ОДНАКО СЛЕДИ НОЧНЫХ НАРОДОВ И ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ ТЁМНОГО КУЛЬТА ХОДИТ ЛЕГЕНДА, ЧТО ОДНАЖДЫ ИХ ВЛАДЫКА ВЕРНЁТСЯ И ЗАКОНЧИТ НАЧАТОЕ!

        СЕРГЕЙ! ИМЕННО ВЫ И ЯВЛЯЕТЕСЬ ТЁМНЫМ ЛОРДОМ! ВЫ БЫЛИ ПОХОРОНЕНЫ В СКЛЕПЕ ВЕРНЫМИ ПОСЛЕДОВАТЕЛЯМИ, А ВАША ДУША ОТПРАВИЛАСЬ В СТРАНСТВИЕ В ДРУГИЕ МИРЫ! НО ПРИШЛО ВРЕМЯ ВЕРНУТЬСЯ И ОТОМСТИТЬ! ВОССТАНОВИТЕ ИМПЕРИЮ ЗЛА, РАСКРОЙТЕ ТАЙНЫ ВАШЕГО ПРОШЛОГО И ПРИВЕДИТЕ ГЛУПЦОВ К ПОВИНОВЕНИЮ!

        - Ок, - тоскливо сказал Серёга, прочитав весь текст. В смысл он особо не вникал, но тем не менее основные постулаты запомнил. - Я согласен на всё, хоть в тёмные лорды, хоть даже в президенты! Только дайте свободу! Вытащите меня из этой коробки. А ещё лучше верните старое тело. Я вдруг осознал, что мне нет ничего дороже моего старого тела! Хотя раньше, глядя на себя в зеркало, я его ненавидел.
        Каким был глупцом...

        ГЛАВА 2: Лес "Отчаянея"

        Стена текста исчезла, вместо неё появилось новое сообщение, уже короче:

        ЧТОБЫ ВЫБРАТЬСЯ НАРУЖУ, НАЖМИТЕ ПО ОЧЕРЕДИ НА ТРИ СИМВОЛА НА ВНУТРЕННЕЙ СТОРОНЕ КРЫШКИ ВАШЕГО ГРОБА. ПЕРВЫЙ СИМВОЛ ПОХОЖ НА ЧЕРЕП, ВТОРОЙ НА ЛЕТУЧУЮ МЫШЬ, ТРЕТИЙ - НА ГРОБ. НАЖИМАЙТЕ СТРОГО В УКАЗАННОЙ ПОСЛЕДОВАТЕЛЬНОСТИ! В ПРОТИВНОМ СЛУЧАЕ ВЫ РИСКУЕТЕ ОСТАТЬСЯ В ГРОБУ ЕЩЁ НА НЕСКОЛЬКО ТЫСЯЧ ЛЕТ, ПОКА ОХРАННЫЕ ЧАРЫ НЕ РАЗВЕЮТСЯ!

        "Да уж, пин-код сил тьмы, это вам не пин-код карты Виза, - подумал он. - Неправильно наберёшь - блокирует сразу на тысячу лет".
        Некоторое время Серёга потратил на поиски символов. Благо те нашлись довольно быстро. Символ "Череп" с точки зрение айтишника больше походит на голову Гомера Симпсона. Ну да ладно, художники сил Зла наверное так видят.
        Потыкал в указанные символы, но ничего не произошло. Интерфейс Обратная сторона уведомил пользователя, что он успешно разблокировал крышку гроба.
        Никаких световых или звуковых эффектов, указывающих на сильное "колдунство", не последовало. Толкнул каменную плиту над собой и та вроде бы чуть-чуть шелохнулась.
        Где-то около часа пыхтел, пытаясь сдвинуть каменную дуру. Весила та куда больше мешков с картошкой, что Сергей когда-то давно тягал в армии. Силы в костяных руках особой не наблюдалось - просто бесполезные палки без мышц. Интерфейс не помог даже советом, ограничившись замечанием, что для продолжения программы обучения необходимо выбраться из гроба.
        Да раз плюнуть, твою налево...
        Когда ему удалось отодвинуть крышку гроба на достаточное расстояние, в голову пришла гениальная идея. По сути, его новое тело представляет собой кости, соединённые... ничем. Воздухом. Нет ни плоти, ни мышц, ни сухожилий. В паре мест высохшая, крошащаяся от древности кожа, вот и всё. Работает весь костяной конструкт на магии, чья природа Сергею неизвестна. Отсюда вопрос - а будут ли работать элементы конструктора по отдельности?
        Осторожно отсоединил от кисти фалангу пальца (или как эта хреновина правильно по научному называются? Сергей не знал таких тонкостей), а потом вернул обратно. Костяшка с негромким щелчком встала на место! Воодушевившись возможностями нового тела, он принялся экспериментировать. Ни боли, ни дискомфорта при отделении от себя частей не испытывал. Отсоединенные конечности и продолжали двигаться самостоятельно. Словно Серёга не просто тёмный лорд, а тёмный лорд трансформеров. Некоторое время следил за своей кистью, которая словно огромный паук-птицеед носилась по гробу и его телу из угла в угол. Эх в каком-нибудь аттракционе ужасов теперь можно зарабатывать миллионы. Только как теперь вернуться назад? Хорошо, хоть он разведён и детей у него нет. Родителей стареньких только жалко, как они теперь без него? Впрочем, есть ещё старший брат, в случае чего родители одни не останутся.
        Отсоединив голову, точнее черепушку, от плеч, он, держась за огрызок позвоночника, высунул её наружу через щель между крышкой и стенкой гроба.
        Покрутил из стороны в сторону, словно перископ подводной лодки.
        Темно. Мрачно. Склеп тёмного лорда больше напоминает тёмный грот в скалистой породе. Единственный выход, пролом в стене, завален грудой камней. Интересно, а как подручные тёмного лорда, которые хоронили здесь своего владыку, выбрались наружу?
        Посмотрев на пол, он сам нашёл ответ на вопрос. На земле вокруг саркофага лежат три скелета. Ни одежды, ни украшений, ни плоти - всё истлело за тысячелетия. Только тёмно-серые вечно улыбчивые костяки. Приспешники предпочти отправиться в посмертие вместе со своим владыкой.
        Больше ничего заслуживающего внимания в гроте нет. Ни магического меча, ни амулетов, ни золота... в другом месте дожидаются своего часа, когда воскресший хозяин их найдёт? Умный ход, на месте Конрада Сергей так бы и поступил.
        "Впечатляющая верность, - подумал, глядя на костяки. - Сознательно обрекли себя на смерть в абсолютном мраке? Или даже покончили жизни самоубийством в процессе некоего волшебного ритуала? Такой жути даже на Рен-тв не увидишь..."
        По частям выложил своё тело на каменную крышку и собрался воедино уже за пределами гроба.
        "Где-то я читал, что в таких полностью отрезанных от воздуха помещениях, как это, формируется своя особая атмосфера, - апатично подумал «Тёмный лорд».
        Подобные размышления помогали разуму немного отвлечься от жуткой ситуации, в которой оказался его хозяин. - Нет, не та, что из интернет-мемасов... В полностью изолированном помещении процессы разложения максимально замедляются. В результате происходит что-то вроде естественной природной мумификации. Эти ребята лежали тут, если верить интерфейсу, тысячи лет. За такое время не только плоть, но и кости должны рассыпаться, но нет. Своя атмосфера хранит лорда и его свиту?"
        Системное сообщение не заставилось себя долго ждать:

        СЕРГЕЙ, ПРИШЛО ВРЕМЯ ПРОБУДИТЬ ВЕРНЫХ СЛУГ ОТО СНА СМЕРТИ! ДУШИ ИХ ПО ПРЕЖНЕМУ ОБИТАЮТ В БРЕННЫХ ОБОЛОЧКАХ, ИГНОРИРУЯ ЗОВ МИРА МЁРТВЫХ, И ДОЖИДАЮТСЯ ВОЗВРАЩЕНИЯ СВОЕГО ИСТИННОГО ВЛАДЫКИ. ИСПОЛЬЗУЙТЕ ВАШУ ВНУТРЕННЮЮ СИЛУ И ПРИМЕНИТЕ ДОСТУПНОЕ ПО УМОЛЧАНИЮ ЗАКЛИНАНИЕ "ПОДНЯТИЕ МЁРТВЫХ"! АКТИВИРУЙТЕ ИКОНКУ ЗАКЛИНАНИЯ И ВЫБЕРЕТЕ ВЗГЛЯДОМ ОБЪЕКТ ДЛЯ ОЖИВЛЕНИЯ! В ДАЛЬНЕЙШЕМ ОНА БУДЕТ НАХОДИТЬСЯ НА ПЕРИФЕРИИ ВАШЕГО ЗРЕНИЯ. ЕСЛИ ХОТИТЕ ПОЛУЧИТЬ БОЛЬШЕ ИНФОРМАЦИИ, ВНИМАТЕЛЬНО ПОСМОТРИТЕ НА ИКОНКУ.

        Когда Сергей дочитал сообщение, оно померкло. Его сменила мерцающая пиксельная иконка в виде мертвяка, выбирающегося из-под земли.
        «Первопроходец» послушно вдавил иконку взглядом, та увеличилась в размерах, начала пульсировать и словно засветилась изнутри золотистым сиянием. Сергей посмотрел на один из костяков, иконка послушно переползла следом за его взглядом. Усилием воли "отпустил" её.
        Иконка уплыла куда-то на периферию зрения, а окружавшее её золотистое сияние переползло на скелет, на несколько секунд окутало его словно саван. «Тёмный лорд», усевшись на крышку гроба с равнодушной миной, ожидал результата.
        Впрочем, его "мина" в любом случае будет равнодушной, что бы теперь не происходило на душе.
        Сияние погасло, зато зажглись красные огоньки в черепушке! Она приоткрыла рот и завопила высоким мерзким голосом, да так, что эхо заметалось под потолком.
        На «Тёмного лорда» вой особого впечатления не произвёл. Ему стало завидно - вот он так душевно орать почему-то не может! Только хрипеть и сипетью. Хотя красноглазая костяшка, как и сам Серёга, ни глотки, ни языка, ни лёгкийх не имеет!
        "Вот же зараза визгливая, - подумал он.
        Новое сообщение от интерфейса:

        СЕРГЕЙ! ЭТО ВАШИ БЛИЖАЙШИЕ СОРАТНИКИ, МУДРЕЙШИЕ И МОГУЩЕСТВЕННЫЕ ИЗ ВСЕХ, ОСТАВШИЕСЯ С ВАМИ ДО САМОГО КОНЦА! ОНИ ВЫВЕЗЛИ ВАШЕ МЁРТВОЕ ТЕЛО ИЗ ЗАХВАЧЕННОЙ ВРАГАМИ ЦИТАДЕЛИ И ОТВЕЗЛИ ЕГО СЮДА, В БЕЗОПАСНОЕ МЕСТО, О КОТОРОМ НИКТО НЕ ЗНАЛ. ДУШИ ИХ НЕ ОТПРАВИЛИСЬ В МИР МЁРТВЫХ, А ОСТАЛИСЬ НЕДАЛЕКО ОТ ТЕЛ В ОЖИДАНИИ ЧАСА ВАШЕГО ПРОБУЖДЕНИЯ. СЕЙЧАС ОНИ НЕ ПОМНЯТ О СЕБЕ НИЧЕГО, ИХ РАЗУМ ЗАМУТНЁН, СЛОВНО У ОБЫЧНЫХ ГОЛОДНЫХ ДУХОВ, НО СО ВРЕМЕНЕМ ВЫ ПРОБУДИТЕ ИХ ВОСПОМИНАНИЯ И ИСТИННУЮ СИЛУ!

        Красные огоньки внутри черепа потухли, из его глазниц вытекло и закружило вокруг Сергея тёмное облачко с тёмными провалами глаз и зубастой пастью. Над тучкой плавно покачивалась надпись "Голодный дух, уровень 1".
        - Ну здравствуй, преданный соратник, - вяло поприветствовал его Сергей. - Что хорошего скажешь?
        - Мясо! - бывший соратник, залетев «Тёмного лорду» за спину, вцепился в его лопатку и принялся усердно глодать её. Маленькие зубки скрипели, пытаясь сточить кость, но та не поддавалась. - Мясо! Мясо! Мясо!
        По ходу, верный соратник очень даже не против попробовать любимого господина на вкус...
        - Ща те будет мясо! - пообещал Сергей, отмахиваясь от голодного духа, как от назойливой мухи. - Тут есть кнопка, чтобы градус борзоты понижать?
        В этот раз интерфейс услужливо подсказал:

        ДЛЯ УСМИРЕНИЯ НЕЧИСТИ И УСТАНОВЛЕНИЯ НАД НЕЙ КОНТРОЛЯ У ТЁМНОГО ЛОРДА ЕСТЬ ОСОБАЯ СПОСОБНОСТЬ ПОД НАЗВАНИЕМ "ВЛАСТЬ"! ЧЕМ СИЛЬНЕЕ ПРОКАЧАНА ДАННАЯ СПОСОБНОСТЬ, ТЕМ БОЛЕЕ МОГУЩЕСТВЕННУЮ НЕЧИСТЬ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ СПОСОБЕН ПОДЧИНЯТЬ! НАЧНИТЕ СО СЛАБЫХ ГОЛОДНЫХ ДУХОВ, ЧТОБЫ СО ВРЕМЕНЕМ ВЕРХОВОДИТЬ ДАЖЕ МОГУЩЕСТВЕННЫМИ ДЕМОНАМИ ПРЕИСПОДНЕЙ!
        ВЛАСТЬ ИМЕЕТ ТАКЖЕ И НЕБОЛЬШОЙ ПАССИВНЫЙ БОНУС ПОД НАЗВАНИЕМ "ГОЛОС ТЁМНОГО ЛОРДА". ПРОКАЧАВ ВЛАСТЬ ДО НЕОБХОДИМОГО УРОВНЯ, ВАМ ОТКРОЕТСЯ УМЕНИЕ ЗАПУГИВАТЬ ВРАГОВ И ВДОХНОВЛЯТЬ СОЮЗНИКОВ ОДНИМИ ЛИШЬ ЗВУКАМИ ВАШЕЙ РЕЧИ. РАБОТАЕТ ГОЛОС В НЕСКОЛЬКИХ ВАРИАЦИЯХ. ЭТО МОЖЕТ БЫТЬ ЗЛОВЕЩИЙ ШЁПОТ, ЗАПУГИВАЮЩИЙ ДАЖЕ САМЫХ ХРАБРЫХ РЫЦАРЕЙ.
        ГРОМОГЛАСНЫЙ РЫК, ВДОХНОВЛЯЮЩИЙ АРМИЮ НА БИТВУ. НИЗКИЙ БАРИТОН НАСТОЯЩЕГО АЛЬФА-САМЦА, ОТ КОТОРОГО ДАЖЕ САМЫЕ ЦЕЛОМУДРЕННЫЕ ДЕВЫ НАЧИНАЮТ ПОКУСЫВАТЬ ГУБКИ.
        ПРОКАЧИВАЕТСЯ ВЛАСТЬ ОЧЕНЬ ПРОСТО - ВАМ НЕОБХОДИМО ПРОЯВИТЬ СВОЮ ВЛАСТНУЮ НАТУРУ И СИЛУ ХАРАКТЕРА. ЕСЛИ ВАМ ЧТО-ТО ХОЧЕТСЯ - БЕРИТЕ, НЕ РАЗДУМЫВАЯ. ЕСЛИ КТО-ТО БРОСАЕТ ВАМ ВЫЗОВ - ПРИМИТЕ ЕГО И УНИЧТОЖЬТЕ ОБИДЧИКА.
        ОСОБЕННО ХОРОШО ВЛАСТЬ ПРОКАЧИВАЕТСЯ УГНЕТЕНИЕМ ПРЕКРАСНЫХ ДЕВ, ИХ ПЛЕНЕНИЕМ И ПРЕВРАЩЕНИЕМ В ЛИЧНЫЕ СЕКСУАЛЬНЫЕ ИГРУШКИ.

        - Однако… - последнее предложение заставило Сергея задуматься. - Сексуальные игрушки, это, конечно, замечательно, но… Если я вдруг решу сосредоточится исключительно на угнетении дев, смогу ли я после этого называться Тёмным лордом? Или будет правильнее переименоваться в какого- нибудь Адского трахальщика? Не сказать ещё жёстче…
        Вопрос остался без ответа.
        Появилась дополнительная иконка в виде угрожающе поднятого кулака. Так же, как и Поднятие мёртвых, использовал её на голодном духе. Тот затрясся мелкой дрожью и, словно огромная муха в поисках выхода, принялся летать под потолком, отмечая мордой все неровности.
        - По-моему, это немного не так должно работать… - неуверенно произнёс Сергей.
        Дух перестал вести себя враждебно, но почести своему владыке оказывать не спешит. Немного подумав, «Тёмный лорд» без особого энтузиазма приказал: - А ну упал на колени пред своим владыкой, жалкий червяк. Хотя откуда у тебя колени…
        Ноль реакции. Видимо слова стоило подкрепить могучей злодейской затрещиной, но гоняться за чокнутой тучкой у Сергея не было ни малейшего желания.  
         Интерфейс потребовал, чтобы пользователь воскресил оставшихся соратников.
        Сергей с неохотой подчинился. К счастью, свежевоскрешённая парочка вела себя достаточно мирно и не потребовала продолжения банкета.
        «Тёмный лорд» внимательно осмотрел своих призраков-слуг... или духов? Поди их разбери. Один совсем тощенький, робко забился куда-то в уголок и блестит тёмными глазками. Второй - любитель мяса, по прежнему летает кругами под потолком и пытается грызть неровности. Из уголка его "рта" вниз срывается вьющиеся дымные линии - то ли слюна, то ли какая-нибудь эктоплазменная кислота. Третий выглядит самым большим из троицы, даже тучным, передвигается неспешно, вальяжно, поглядывая снисходительно на собратьев.
        Почтение Сереге выказывать никто не спешит. Видимо у Власти ещё слишком маленький уровень, не хватает даже на таких задохликов.
        "Трус, Балбес, Бывалый", - мысленно окрестил он духов. Интерфейс не спешил подсказывать имена и должности ближайших соратников, пришлось выдумывать самому.
        Напоминаем, Сергей, за тысячелетия жизни в виде неприкаянных духов они сильно повредились в уме. Воспоминания оставили их, и сейчас они просто голодные до чужой плоти и жизненной энергии призраки. Однако постепенно вы сумеете пробудить воспоминания приспешников и открыть их особые способности, которые очень пригодятся вам на пути восстановления Империи Зла!
        - Да, да, я уже понял, - вздохнул «Тёмный лорд». Интерфейс, по ходу, держал его за дурачка, по сути повторяя одну и ту же информацию несколько раз. Свой резон, с учётом ситуации, в которую попал, здесь имеется, но всё равно такое отношение раздражало.
        - Итак, духи! Слушай мою команду, - сурово обратился он к соратникам. - Духи, как известно, не знают усталости, поэтому путь ваш лежит на поверхность. Разведайте, что там, как там, и доложите мне. Всё ясно?
        Бывалый даже не посмотрел на Серёгу, Балбес продолжил слюнявить камни.
        Только Трус робко взглянул на господина и, просочившись между камнями завала, скрылся из вида.
        Что ж, по крайней мере над робкими голодными душками у него получается доминировать. Ещё чуть-чуть и до принцесс доберётся… Правда, нельзя исключать вариант, что Трус просто отправился куда-то по своим делам, и приказ важного начальства тут ни при чём.
        Интерфейс снова взял длительную паузу, предварительно сообщив Сергею, что для продолжения обучения необходимо выбраться на поверхность. Новоявлённый Тёмный лорд застонал - из гроба-то еле выбрался, а теперь ещё и тысячелетние завалы разгребать!
        Тут парочки кнопок не предусмотрено для автоматического поднятия на поверхность? Нет? Кто бы сомневался. Может, самое время переквалифицироваться в Светлые Властелины? Может, у них не такой бардак в доме?
        «Тёмный лорд» задал себе ещё много вопросов, отодвигая начало земельных работ. Но, в конце концов, потерев руки друг о друга, принялся разбирать завал.
        Бывалый с Балбесом некоторое время наблюдали за ним, а затем принялись помогать. Сил у духов было не особо много, но хотя бы мелкие камешки они оттаскивали.
        Серёга не знал, сколько времени заняли у него раскопки, но судя по ощущениям - очень много. Возможно несколько дней. Или даже недель. Если не месяцев.
        Помноженное на ноль чувство времени не работало. Сергей просто перетаскивал камни и землю из одного угла в другой угол.
        Через некоторое время вернулся Трус. Он с довольным видом выплюнул хозяину под ноги небольшое металлическое колечко и гордым видом посмотрел на Сергея - дескать, хвали, хозяин!
        Тот поднял колечко и неторопливо оглядел его. По сути, находка представляет собой просто сплавленную полосу металла без каких либо украшений и надписей.
        На гладкой поверхности кольца он умудрился разглядеть своё отражение - безносый череп с красными светящимися огоньками в глазницах, единственными источниками света в склепе.
        Один из огоньков на секунду погас и загорелся вновь, словно Сергей подмигнул сам себе. Правда, он ничего такого не делал. Наверное, показалось. Или волшебная иллюминация сбоит. Надо бы подкрутить красные лампочки внутри черепушки или батарейку поменять. Знать бы ещё, в каком месте у скелета она находится.
        - Ладно, комрады, - обратился он к голодным духам и надел колечко на палец. - Кольцо всевластия нашли, поэтому с чистой совестью копаем дальше. Светлое… то есть тёмное будущее ждёт нас.
        Лес «Отчаянея» пользуется большой популярностью у влюблённых. Во-первых, под кронами полуиссохших деревьев обитает романтический полумрак. Во-вторых, здесь растут одни из самых красивых цветов во всех Южных рубежах Империи. В-третьих, не смотря на зловещее название, лес на самом деле совершенно безопасен. Самое страшное в нём - это раздутая репутация и буйно трясущиеся кусты весной и летом. Из хищной живности только барсуки да лисы.
        Название досталось лесу в результате анекдотичного случая. Один аристократ, получив эти земли за долгую военную службу, пригласил друзей на праздник в свой загородный дом, расположенный в безымянном лесу. Как гостеприимный хозяин, он поинтересовался у новоприбывших, не желают ли те выпить чашечку чая из ароматных заморских трав? В этот момент старый глуховатый писарь, проводивший перепись барского имущества и земель, спросил у господина, как тот желает назвать лес в своих владениях? Аристократ ничего не понял из шамканья престарелого слуги. Кто-то из гостей спросил хозяина, а не откажется ли тот сам от напитка, ведь травы стоят довольно дорого и их мало. «От чая? Не я точно!» - воскликнул аристократ.
        Писарь, у которого как нельзя кстати частично прорезался слух, записал то, что услышал. С тех пор лес из-за равнодушия и лени местных бюрократов носит зловещее название «Отчаянея». Да, именно «Отчаянея». Через «е».
        По мнению местных жителей, так звучит куда более зловеще, чем через «и». Веет какой-то особой безнадёгой и обречённостью.
        По тропинке среди густых зарослей идёт, взявшись за руки, парочка. Парень и девушка, совсем молодые. Одеты очень бедно. Кафтан и сарафан, заштопанные во множестве мест, висят на них мешками, словно получены по наследству от старших братьев и сестёр. У обоих на худых лицах читается лёгкая обеспокоенность.
        - Ума не приложу, Настька, как ты его потеряла… - сокрушённо вздыхает парень.
        - Да не потеряла я его, Ваня! - жалобно откликнулась девушка. - Я ягоды собирала, а этот мизгирь на меня как прыгнет, да как тяпнет за палец… во!
        Отпустив руку парня, она продемонстрировала ему свою правую пятерню. На безымянном пальце виднеются небольшие царапины, напоминающие следы от зубов. Парень без особого интереса осмотрел палец и ласково подул на него, словно стремясь приглушить боль. Но девушка почти сразу выдернула руку.
        - Зубастый! С кулак размером! И щупальца дымные выбрасывал! - Настя, широко распахнув глаза и размахивая руками, продолжала выкладывать правду, как есть. - Стянул с меня колечко, злыдень, и проглотил!
        - Мизгири такими большими не бывают, - сказал Ваня, но без особой уверенности.
        - Не в наших краях точно.
        - А ещё! - Настя словно не слышала слов собеседника. - Он летал по воздуху, как будто из тумана сделан! И голосом нечистым глаголил такие слова чернокнижные, какие я только от пьяного папеньки и слышала…
        - Ой, всё, девка, хватит выдумывать, достала, - отмахнулся Ваня. - Мизгири летающие, говорящие… Ты как будто батькиной браги хлебнула. Так и скажи, что замечталась, колечко с пальца соскользнуло, и ты его благополучно профукала.
        Настя насупилась, обиженно глядя на парня.
        - И ничего не выдумала, - пробурчала она. - Всё как есть сказала.
        Через некоторое время они вышли на небольшую «плешивую» полянку практически без растительности. Только сухая потрескавшаяся земля, хотя недавно прошёл дождь, да в центре небольшая насыпь.
        - Это оно? - спросил Ваня, оглядывая поляну. - Ну и лядо унылое… Если где и водятся мизгири размером с кулак, то только здесь.
        - Ты будь поосторожнее, - предупредила его Настя. - А то откусит тебе тот мизгирь кое-чего, потом будешь говорить, что я виновата.
        Она всё ещё слегка дулась на парня.
        - Ну ты же знаешь, как у нас повелось, - Ваня хохотнул. - В любых бедах, что бы не произошло, виновата ты, Настя.
        Девушка показала ему язык.
        Опустившись на колени, Ваня начал усердно высматривать колечко среди трещин в сухой земле и редких травинок. Настя некоторое время сверлила ему затылок, затем не выдержала и присоединилась к поискам.
        Солнце медленно клонилось к зениту. Тени от ветвей деревьев, словно скрюченные пальцы, тянулись за юношей и девушкой, постепенно сужая вокруг них непроходимую сеть. Пение птиц затихло где-то вдали, и лишь отдельные редкие крики дроздов напоминали о наличии жизни в лесу Отчанея. Налетел ветер, унёс собой лесные запахи свежести и травы, оставив вместо них сладковатый запах гниения.
        - Видать, издох твой мизгирь, - сделал вывод Ваня, отряхивая колени. - Колечко при выходе застряло в узком месте. Пойдём в деревню, уже поздно.
        - Нет! - Настя упрямо продолжала поиски. - Я без колечка не уйду.
        - Ну что ты за глупая девчонка? - в сердцах воскликнул Ваня. - Нету тут твоей цацки, иначе бы уже давно нашли!
        Настя лишь поджала губы, усердно ощупывая любые неровности в поверхности.
        Ваня продолжал увещевать её, напоминая о лихом люде и нечисти, просыпающейся в позднее время. Конечно, края вокруг относительно безопасные, но никто не застрахован от залётного упыря или разбойников.
        - Вы что-то потеряли, милые детки? - раздался сиплый голос откуда-то сверху, словно его обладатель всю ночь провёл на ледяном ветру и основательно простыл.
        - Хотите, помогу с поисками?
        Ваня и Настя подняли головы. Над ними, на толстой ветке сидит, закинув ногу на ногу, странное существо. Оно отдалённо похоже на человека, очень худого и щуплого. Голова круглая как шар, на ней выделяются два огромных жёлтых глаза с горизонтальными, словно у козы, зрачками. Нос большой, крючковатый, а уши похожи на крылья летучей мыши. Шея очень худая, с ярко выраженным кадыком, и изогнутая, словно кто-то хотел переломить её о колено, но не довёл дело до конца.
        Руки, больше похожие на птичьи лапки с длиннющими пальцами, сцеплены в замок. Одет субъект в видавший виды сюртук, висящий на нём, словно на вешалке.
        На плешивой голове с редкими пучками волос - дырявый, скошенный на бок, цилиндр. На ногах - истоптанные, измазанные в грязи ботинки.
        - Видите ли, я совсем недавно прибыл в эти земли, - просипело существо.
        Расцепив пальцы, оно принялось ковыряться в ухе оттопыренным мизинцем. При этом по-прежнему не спускало взгляда с Вани и Насти. - Но не прочь установить с местными самые добросердечные отношения. Что может быть лучше, чем соседская взаимовыручка?
        Он захихикал, часто, с придыханием, словно вот-вот разразится кашлем.
        - Не говори с ним… - тихо-тихо шепнул Ваня Насте. - Это урлых… ему ни в коем случае нельзя отвечать. Не обращай на него внимания… словно его не существует.
        Настя ничего не ответила. Она заворожено глядела на странное существо. Она всю жизнь провела в деревне и никогда не видела ничего подобного. С удовольствием слушала рассказы про эльфов и фей, пропуская мимо ушей байки о упырях и оборотнях. Ваня не то, чтобы сильно отличался от неё по части кругозора, но его отец частенько ездил торговать в город Безнадёгинск. Там слышал множество историй о самой разнообразной нечисти и о методах борьбы с ней. Ваня с удовольствием слушал жутковатые рассказы отца и мотал на ус. Они нравились ему куда больше, чем медовые сказочки о пряничных эльфийских королевствах.
        Хотя Настина бабушка, если верить деревенским байкам, вроде как ведьма.
        Неужели не научила внучку каким-нибудь колдовским трюкам?
        Сегодня настал тот день, когда знания пригодились. Издавна их края считались очень безопасным местом, но сегодня всё изменилось. Урлых - нечисть достаточно приметная, его ни с кем не спутаешь. И крайне, крайне сильная и опасная. Хотя Ваня, как и Настя, видел урлыха впервые, он сразу же опознал его.
        - Меня зовут Цинциннат Пакувий, - просипел урлых, приподняв цилиндр над головой. Ваня заметил у него на макушке два небольших козлиных рога. - Но можете звать меня просто господин Цин.
        Ваня нащупал вялые пальцы Насти и крепко сжал.
        - А какие имена получили при крещении вы, милые детки? - любезно поинтересовался господин Цин, болтая в воздухе ногами. - Мы же должны как-то обращаться друг к другу, верно? Не могу же я всё время называть вас детьми?
        Нашёл дураков, подумал Ваня. Кто ж в здравом уме назовёт нечистому своё имя?
        - Пошли домой потихоньку, люба, - шепнул он девушке. - Не обращай на него внимания. Пока мы с ним не заговорим, он нам ничего не сделает.
        Настя с трудом отвела взгляд от нового неприятного знакомого. Посмотрела на Ваню, словно с трудом узнала его, и кивнула. Парочка медленно двинулась с поляны, стараясь не смотреть в сторону урлыха.
        Господин Цин проводил их недовольным взглядом. Его птичьи пальцы, покрытые маленькими чешуйками, задрожали, задёргались, коготки начали отбивать чечётку.
        - О нет, нет, не надо спешить… - с ловкостью, неожиданной для столь тщедушного тельца, он взмыл в воздух. Перекувырнувшись несколько раз, улрых приземлился прямо перед парочкой, преградив им дорогу. Насладившись испугом на лицах Вани и Насти, господин Цин, демонстративно раскланялся. - Невежливо таким культурным деткам обрывать разговор, когда он едва начался.
        - Не обращай на него внимания, - напомнил Ваня. Настя, бледная, словно полотно, с трудом кивнула. Они обошли урлыха по дуге и продолжили путь. Тот не делал попыток остановить их, лишь внимательно следил своими жёлтыми глазами со странным горизонтальным зрачком. Лишь, когда парочка проходила в непосредственной близости от него, дёрнулся в сторону Вани, словно хотел броситься на него. Парень от неожиданности едва не поскользнулся, но сумел устоять на ногах. Господин Цин довольно захихикал, потирая худые ладошки, словно выдал невесть какую удачную шутку.
        Когда Ваня и Настя отдалились от него на десяток шагов, урлых просипел им в спины:
        - К слову! Я тут накануне нашёл одно милое колечко! Случаем не вы обронили?
        Настя вздрогнула и обернулась. Урлых ласково улыбнулся, не разжимая тонких губ, и продемонстрировал ей небольшое медное колечко. Девушка широко распахнула глаза - она сразу узнала свою побрякушку.
        - Твое колечко, девочка? - прищурился господин Цин. - Хочешь забрать?
        - Да, - кивнула Настя и тут же осеклась, зажав себе ладонями рот. Но было уже поздно. Улрых заулыбался во весь рот. Настя и Ваня заворожено уставились на частокол острых и тонких, словно спицы, зубов во рту нечистого.
        - Ну теперь ты моя, деточка… - заявил улрых и кинул девушке колечко. Настя не успела поймать, и украшение, ударившись о плечо девушки, упало на землю. Там оно отрастило штук сорок маленьких лапок и злобные глазки-бусинки, превратилось в тварюшку вроде мокрицы. Поскрипывая сочленениями панциря, оно скрылось в трещине на сухой земле.
        Морок. Злой морок, дурманящий взгляд. Никакого колечка у улрыха на самом деле не было.
        - Иди ко мне, - произнёс улрых, глядя на Настю. Когти на его руках удлинились, уголки рта сильно растянулись, почти разделив голову на две половины. Зубы и дёсна, увеличиваясь в размерах, полезли изо рта наружу. Они всё больше напоминали отдельную жуткую тварь, поселившуюся во рту у нечистого.
        - Пошёл вон, щенок, - бросил Цин Ване. Тот попытался загородить Настю, но ноги слушались его плохо. Жуткий вид улрыха, а может и злые чары, парализовали парня, и страх начал постепенно брать верх над рассудком.
        - Не отступишь - я и тебя заберу, - пригрозил нечистый, приближаясь к ним мелкими шажками. - Разорву на мелкие кусочки и прикопаю под высохшим дубом.
        Зимой буду доставать и есть по чуть-чуть…
        В голове Насти билась одна мысль - бежать! Бежать со всех ног обратно в деревню, к бабушке! Она-то точно даст нечистому отпор! Только вот ноги словно ватные, не слушаются.
        Приблизившись к Ване, господин Цин толкнул его, и парень рухнул в пыль. Там он и остался лежать, в ужасе глядя на чудовище. Урлых потерял к нему всякий интерес, жадно буравя жёлтыми глазами Настю.
        - Молодая… сладкая… - нечистый протянул руку, острый коготь подцепил край сарафана. - Моя…
        Насыпь в центре поляны задрожала, часть земли провалилась куда-то вниз. Из тёмных недр вылетели три тучки с зубами и блестящим глазками. Словно стервятники, они начали нарезать круги над провалом, издавая заунывные стоны.
        Следом на за ними из провала выбрался скелет с красными огоньками в глазницах, сильно измазанный в земле. На одном из его пальцев красовалось медное кольцо.
        Скрипя позвонками, он неторопливо повертел головой и произнёс скрипучим апатичным голосом:
        - Здравствуйте, меня зовут Сергей, я представитель компании «Ай-ти Мастер». Мы занимаемся ремонтов ноутбуков и персональных компьютеров по Москве и Московской области, а также оказываем полный спектр ай-ти услуг. Первым клиентам предоставляется скидка десять процентов… - он осёкся, глядя на вытянувшиеся лица присутствующих, и добавил: - Извините, профессиональная привычка. Пока таскал камни, вошёл в рабочий режим. Содержимое черепушки уже совсем не варит.
        «Тёмный властелин» так увлёкся раскопками, что сначала даже не заметил, как выбрался на поверхность. А когда заметил и увидел живых, было уже поздно - рефлексы сработали раньше мозга, и он выдал привычную тираду для клиентов.
        Неловко-то как. Ещё решат, что он тю-тю немного… Стоп, он же оживший скелет!
        Люди в любом случае подумают о нём нечто весьма нелицеприятное.
        Жутковатый тип с торчащими изо рта огромными зубами, похожими на лезвия ножей, Сергею сразу не понравился. Чем-то неуловимо напоминает главного бухгалтера в «Ай-Ти Мастере» - та ещё падла. Мутный и жадный взгляд просто один в один. И даже поюзанный пиджачок похож.
        А ещё над ним плавает видимая только Сергею табличка с надписью «Улрых, уровень 9».
        Типчик, склонив голову на бок, пристально разглядывает айтишника. Он вообще в курсе, что на людей невежливо так откровенно пялиться?
        - Кто т-ты-ы такой? - наконец спросил типчик сиплым простуженным голосом.
        Слова из-за трансформировавшихся зубов и дёсен давались ему с некоторым трудом. - Ты тоже пришлый? Барон не говорил, что в этом лесу ещё кто-то кормится.
        Сергей понятия не имел, о чём толкует этот жуткий парень с торчащими изо рта зубами и дёснами. Уж тем более не знал никакого барона. Но он видел испуг на лицах двух детишек в старинной крестьянской одежде, словно позаимствованной с картин русских классических художников. Если не вмешаться, случится страшное.
        - Я… - начал было айтишник и осёкся. А собственно, как ему представляться?
        Здрасьте, я Тёмный владыка. На колени, черви, прошу любить и жаловать? Да нет, это глупость несусветная. У Конрада репутация крайне дурная. Нужно ли Серёге, чтобы по его душу съехались инквизиторы и паладины со всего света? С другой стороны, может, местный главный бухгалтер его самый горячий фанат и сразу же присягнёт на верность, стоит лишь представиться? Да нет, бред, такие рояли только в фэнтези каком-нибудь бывают.
        Интерфейс Обратная сторона неожиданно обрадовал своего пользователя сообщением:

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «СПАСИТЕЛЬ»!
        СПАСИТЕ КРЕСТЬЯНСКИХ ДЕТЕЙ ОТ УРЛЫХА И ЗАВЕРБУЙТЕ ИХ КАК СВОИХ НОВЫХ СТОРОННИКОВ.
        НАГРАДА: 100 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Даже муками выбора терзаться не пришлось. Задание получено - игрок побежал выполнять.
        Как же по-дурацки называют местных «бухгалтеров» - урлыхи какие-то.
        - Это моя территория и моё право здесь кормиться! - продолжал настаивать типчик, мелкими шажками бочком-бочком подбираясь к Сергею. - Сам барон выдал мне ярлык на охоту! Девчонка заговорила со мной, и теперь она моя! Я в своём праве!
        Сергей равнодушно прохрипел:
        - Твой ярлык без админских прав не работает. А админские права раздаю я. На колени перед лордом, червь.
        Вряд ли они под словом «ярлык» понимают одно и тоже, но да ладно… «Тёмный лорд» активировал Власть, и огоньки в глазницах черепа вспыхнули ярким пламенем. Трус, Балбес и Бывалый окружили урлыха, злобно скалясь и подвывая.
        Тот поморщился и отвёл взгляд, словно от яркого света.
        - Не лорд ты мне, гнида костлявая, - просипел он, щурясь. - Хах, выкопалось древнее дерьмо и сразу в лорды…
        Мысленно Сергей чертыхнулся. Как в случае с голодными духами, подчинить напрямую объект не удалось. Хотя чего он ещё ожидал? Девятый уровень не чета первому, хотя тоже не абы что великое.
        Интересно, а какой уровень у самого Сергея? Где свои статы можно посмотреть?
        Отступив на шаг, улрых перекувырнулся через спину и превратился в белку со злобным жгучим взглядом. Запрыгнув на дерево, он оттуда погрозил оппоненту кулачком.
        - Думаешь ты особенный? Среди нечисти за право стать Тёмным владыкой идёт страшная борьба, и ты лишь тля на фоне сильнейших игроков! Я тебя запомнил, гнида! Всё барону про тебя расскажу! Разберут глупого скелетика на мелкие косточки, а те собакам выбросят!
        Махнув хвостом, злобная белка скрылась в зелёной кроне. Бывалый с воем полетели за ней, желая продолжения банкета. За ним увязался Балбес. Трус остался подле Сергея, отираясь возле ног, как маленькая испуганная собачка.
        Девушка в сарафане со странным выражением в глазах переводила взгляд то на Сергея, то на Труса.
        «Мне кажется, или она кого-то из нас уже видела? - подумал айтишник. - Трус же некоторое время провёл снаружи. Если бы не он, я бы вообще зарылся в неправильном направлении».
        - Ну что, ребята? - прохрипел Сергей, стараясь, чтобы его голос звучал дружелюбно. Безуспешно. - Погуляли по лесу?
        Лежавший на земле парень неожиданно громко заорал, глядя на Сергея перепуганными глазами. Подскочив, как ошпаренный, он припустил по тропинке прочь с поляны. Из-за высокой скорости лапти слетели с его ног. Один упал на обочину в кусты, другой остался висеть на суку.
        Из чащи вылетели Балбес с Бывалым. Улрых от них, видимо, успешно сбежал, и они погнались уже за парнем. Щёлкая у него челюстями над ухом, духи то ли пугали его, то ли реально пытались укусить.
        - Сдали нервы у паренька… Стой! Вернись! Мы можем поднять скидку до пятнадцати процентов! - крикнул Сергей вдогонку беглецу. - Хм, не помогло.
        Впрочем, как обычно.
        Раскаты грома высоко в небе возвестили о приближении дождя. Тот ждать себя не заставил - Сергей ощутил на своей черепушке дробь пока ещё редких и слабых капель. Туча в небе не выглядит особо большой и чёрной, но это вовсе не значит, что дождь в скором времени не перейдёт в ливень.
        Он перевёл взгляд на девушку. Та вела себя чуть спокойнее убежавшего паренька.
        По крайней мере не орала и не спасалась бегством, однако смотрела на Сергея каким-то очень странным взглядом. Айтишник никак не мог его прочитать и оценить. Что-то среднее между пограничным ужасом и почти детским восторгом.
        Настолько перепугалась, что даже убежать не может? Или ожидает от него неких действий?
        Он дружелюбно поднял руки, показывая, что у него нет дурных намерений.
        - Не бойся, я ничего тебе не сделаю. Я самый добрый скелет из всех, кого ты видела. Даже насилие совершить не могу, - сказал Сергей с лёгкой грустью. По костяной скуле скатилась дождевая капля. - Нечем.
        Сарафан девушки намок и местами прилип к телу, но хозяйка не обращала на это ни малейшего внимания. В великовозрастной душе Сергея даже перевернулся с боку на бок сонный педобир, однако был оперативно подавлен психологическим блоком. Сколько ей лет? Восемнадцать вроде есть. Ну то есть совсем ещё ребёнок, так что успокойся… Хотя во времена Средневековья уже в двенадцать-тринадцать вовсю женились. Но кто сказал, что он в Средневековье? Это не его родная Земля, здесь твориться может всё, что угодно.
        - Слушай, так и простыть можно, - прохрипел он, надеясь хоть на какую-то адекватную реакцию. Медленно, стараясь не делать резких движений, приблизился к девушке. Та по прежнему стоит соляным столбом, глядя ему в глаза… нет, кажется, не совсем в глаза. Скорее чуть выше, на лоб. Туда, где у Сергея странная отметина, вырезанная прямо на кости - перечёркнутый наискось круг.
        - И на что мы смот… - начал было айтишник, но не успел закончить. Крестьянская дочь без предупреждения разродилась таким восторженным визгом, что «Тёмный лорд» от неожиданности чуть было не припустил с поляны вслед за трусливым парнем.
        Девушка выглядит счастливой, словно ребёнок, встретивший живого Деда Мороза.
        В её глазах горят такие любовь и обожание, что Сергей почувствовал себя неловко.
        - О владыка, вы, наконец, вернулись к нам! Бабушка была права! - воскликнула она, и рухнула на колени, игнорируя дождь и грязь. - Слава Тёмному лорду! Да воссияет Тьма!
        Под лёгкое Серёгино офигевание интерфейс разродился аж двумя сообщениями:

        ЗАДАНИЕ «СПАСИТЕЛЬ» УСПЕШНО ВЫПОЛНЕНО!
        ПОЛУЧЕНО: 100 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ЧИСЛО СТОРОННИКОВ УВЕЛИЧЕНО НА 1
        ТЕКУЩЕЕ ЧИСЛО СТОРОННИКОВ: 1
        ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫСИЛСЯ С ПЕРВОГО ДО ВТОРОГО!

        ТЕПЕРЬ ВАМ ДОСТУПНО:

        1.ПАССИВНАЯ СПОСОБНОСТЬ «ГОЛОС»
        2.МАГАЗИН ОСОБЫХ ТОВАРОВ «РЕЧЬ»

        ГЛАВА 3: Зомби в Деревне

        Дождь закончился также быстро, как и начался. В воздухе остался запах свежести и мокрой земли, высушенная земля под ногами превратилась в грязевое мини-болото. Но Сергею было не до красот природы и приятных ароматов. На него свалилось слишком много информации. И новый Голос хочется опробовать, и посмотреть таинственный магазин Речь. И странную девочку в мокром сарафане допросить. Она действительно что-то знает о нём? Или это некие особо редкие девчачьи тараканы постподросткового периода?
        - Конечно, встреча с фанатами приятна сердцу любого айтишника, - прохрипел Сергей, скрипя суставами. - Особенно, когда им что-то от него нужно. Например, куда-нибудь нажать, чтобы всё починилось. Но как тебя зовут, чудо?
        - Настя, - представилась девушка. Кулачки прижала к груди, голову чуть повернула в бок. На щеках румянец, в глазах - блеск.
        Чёртова некрофилка...
        - Так что ты там говорила про Тёмного лорда? - спросил Сергей, решив пока игнорировать странное поведение собеседницы. Та с благоговением следила за каждым его действием.
        - Вы вернулись, - пояснила Настя. - И теперь всё будет хорошо!
        - Это я каждый день на работе слышу, - пробурчал Сергей. Он чувствовал себя неловко, глядя в наивные восторженные глаза. Словно он кого-то обманывает.   - Если не нахожусь в разъездах. А что именно будет хорошо?
        - Всё! - уверенно сказала Настя. - Вы восстановите Империю зла. Наведете справедливость. Прогоните сборщиков налогов. А ещё воскресите дедушку Пафнутия!
        - Ты меня, кажется, с компьютерным Иисусом путаешь, прямо как баба Зина из кадров, - Сергей закалил бы глаза, если бы мог. - Вряд ли Тёмный лорд кого-то воскресит. Скорей уж поднимет... Но не уверен, что результат бабушке понравится. И как Империя Зла сочетается с наведением справедливости?
        Настя принялась с воодушевлением рассказывать, периодически прерывая повествования на восторженные возгласы и восхваление Тёмного повелителя.
        Из её слов Сергей понял следующее. В её деревне с незапамятных времён существуют семьи, поклоняющиеся Тёмному лорду Конраду. Ну как поклоняющиеся... скорее он для них некий кумир и добрый волшебник в одном лице. Товарищ Сталин с культом личности и Дед Мороз с мешком подарков. Причём причины у подобной любви самые, что ни на есть, практичные. Культисты не желали ни рек крови, ни огня с небес на головы несогласных... они, как ни странно, просто хотели хорошо жить. И Тёмный лорд с их точки зрения обеспечит им счастливое существование куда лучше нынешних лордов и чинуш, погрязших в роскоши и развлечениях.
        В общем, Сергею можно сказать повезло. У него самые добрые и лайтовые культисты на свете. Даже без человеческих жертвоприношений. Наверное...
        - А кроме вас ещё есть где-нибудь мои последователи? - уточнил Сергей. - Будет полезно для переписи населения.
        - Не знаю, бабушка про других не говорила, - Настя шмыгнула носом. Кажется дождик, холод и грязь сказывались на её самочувствии не лучшим образом. В средневековье от лихорадки умирали только в путь. Если Сергей проявит заботу о своих приспешниках, он же не подмочит брутальный имидж Тёмного лорда? В конце концов, если Владыка останется один, кто же будет вершить злодеяния? В одиночку бороться с Бобром совсем не весело.
        - Так, давай постепенно двигаться в сторону твоей деревни, - распорядился Сергей и указал в сторону единственной тропинки. - Туда?
        - Ага, - охотно подтвердила Настя. Они двинулись по узенькой тропинке, по которой несколько минут назад убежал паренёк. Над их головам скрипели под напором ветра сухие ветки. Лес Отчаянея словно что-то нашёптывал им вслед, стараясь сохранить атмосферу мрачности и загадочности.
        Трус и Бывалый вернулись с не очень довольными физиономиями - видимо, и вторая добыча скрылась от них. Вместе с Трусом они начали кружить вокруг хозяина словно электроны вокруг ядра атома. Балбес вроде бы дёрнулся в сторону Насти, но "Тёмный лорд" опалил его светом из глазниц, и голодный дух с визгом отскочил от девушки. Усиленная Власть работала намного лучше, чем вначале.
        - Тот паренёк, который был с тобой, - напомнил Сергей. - Он из твоих односельчан?
        - Да, но он из тех, кто считает вас просто мифом, милорд, - Настя возмущённо поджала губы. Сергей шёл в авангарде их маленького отряда, а девушка следовала в тылу, приподняв поля сарафана. Дождь шёл хоть и не долго, но ноги теперь проваливались в грязь почти по щиколотки. - И таких маловерных подавляющее большинство в деревне! Дескать, в Тёмного лорда верят только выжившие из ума старики и наивные детишки! - Настя возмущённо фыркнула. - Ничего, вот вы придёте и всем покажете.
        - Да, обязательно приду и покажу, - кивнул Сергей. - Но попозже.
        - А почему попозже? - Настя удивлённо похлопала ресницами. Кажется, этот наивный ребёнок действительно многого не понимает.
        Очевидно, что громко кричать о себе не следует. Всё равно что табличку на грудь повесить "Сожгите меня, добрые дяди инквизиторы!". Последнее, что Сергею нужно - привлекать к себе внимания. А живой говорящий скелет с этим справится на все сто процентов. Особенно в деревне, где люди простые - сразу по лбу дают. Даже разбираться не будут, кто ты там. Говорящий скелет, изысканный вампир, мудрый эльф или продвинутый трансгендер. Для деревенских мужиков это всё одно и то же. И пусть часть селян являются культистами и поддержат его, Сергею совсем не хочется начинать свой путь с междоусобицы.
        Всё это он сообщил Насте. Та подумала и неожиданно весело засмеялась.
        - О, поверьте, милорд, вам не о чем беспокоиться, - заверила она его. - В наших краях к нечисти, если она ведёт себя прилично, отношение самое доброе. Конечно, на вас в любом случае будут косится и в храмы не пустят, но и на костёр никто не потащит. Пока вы соблюдаете порядок. Да и нечисть у нас не такая злобная, как на тех же Западных окраинах Империи. Поверьте, если говорящий скелет ведёт себя прилично - никто его бить и изгонять не будет, поверьте мне.
        - Да ладно? - усомнился Сергей. - Это почему так?
        - Всё благодаря вам, Владыка. Вы, видимо, не помните, но вы всегда хотели уравнять в правах с людьми ту нечисть, которая ведёт себя дружелюбно. В наших землях народ Ночи имеет те же права, что и добропорядочные подданные. Это полностью ваша заслуга. Конечно, не всем подобное по нраву, особенно церкви, но по слухам сам императорский дом лояльно относится к нашим порядкам. Им любопытно, что в итоге получится.
        - Ого... ну раз сам императорский дом, тогда ладно... - кивнул Сергей. - Против президента... Императора не попрёшь.
        - Мы всем скажем, что вы просто мирный зомби, - пояснила Настя. - Уходить в загробный мир не захотели, земные дела держат вас на этом свете. Культурно выкопались, вступились за меня и Ваню и теперь хотите зарегистрироваться в городском департаменте. И никакого мозгоедства! Ну разве только в переносном смысле...
        - А что на счёт этого? - "Тёмный лорд", повернувшись к Насте, указал себе на лоб, где располагалась странная отметина - зачёркнутый круг.
        - Ну-у-у-у, - задумалась Настя. - Мало ли в древности какая мода была, милорд? То, что у вас на лбу знак, похожий на символ Конрада, ещё ни о чём не говорит. Не все помнят, что такой вообще существовал. Я, как ваш верный последователь, точно знаю, что вы - это вы. Бабушка предупреждала, что Владыка должен уже вот-вот появиться. В крайнем случае повязкой прикройте.
        И буду как пират, подумал айтишник. Тёмный лорд буканьер Серёга, ой-хо-хо и бутылка рома! Впрочем, идея звучит весьма здраво.
        - Ну раз у вас так лояльно относятся к нечисти... Ладно, посмотрим. Ты там что-то говорила про бабушку? - спросил он. - Говоришь, она предсказала моё появление? Не расскажешь про неё поподробнее?
        - Ой, моя бабушка очень сильная ведьма! - похвасталась Настя. - Даже сильнейшая! Она очень много знает историй о древнем мире, когда в нём ещё даже не жили люди!
        - Да твоя бабушка просто полиглот какой-то... - хмыкнул Сергей.
        - Нет, она обычная ведьма! Хотя вам, милорд, конечно же, виднее... - не очень уверенно отозвалась девушка. - Она умеет разговаривать с животными, заклинать духов ветра, предсказывать по чаинкам будущее...
        Настя пустилась в подробное перечисление бабушкиных сил и умений. На двадцатом пункте Сергей понял, что повесть затянется надолго...
        - Так, попридержи коней, подруга... - жестом он остановил её. - Думаю, с твоей бабушкой мне стоит пообщается лично. Лучше скажи, сколько всего в твоей деревне моих верных последователей?
        - Хм-м-м-м, - Настя приставила палец к щеке, её лобик сильно нахмурился. - Я и бабушка, раз и два. Ещё вас очень Васька-блаженый уважает, три. Как напьётся, сразу песни еретические в вашу честь горланит. Глухой дед Афанасий часто шутки с вашим участием рассказывает, четыре. А ещё моя подруга Маруська. Я её лично привела и посвятила в наш культ! Она, правда, ушибленная на голову с детства, почти не говорит, но в вас верит истово! Семь! - Настя гордо улыбнулась. - Как видите, я не зря посещаю церковно-приходскую школу! У тёмного лорда самые грамотные и образованные последователи, умеют считать аж до десяти!
        - И всё? - не поверил своим ушам Сергей. Перечень "истинно верующих" как-то не вдохновлял. Совсем не вдохновлял.
        - Ну-у-у-у... да, - кивнула Настя. - Ещё я пыталась родителей уговорить, но они в вас не верят, говорят, что бабушка всё выдумала.
        - Вот прямо чувствуется, что не зря воскрес, - кивнул Сергей. - Это что-то из категории интернет-мемов "Моя команда по завоеванию мира".
        Он ощутил лёгкое разочарование. Думал, что его ждёт некое тайное общество с оккультными знаниями, как у Лавкрафта. Но чёрта с два там, просто группка деревенских сумасшедших, наивная девчуля с промытым мозгом, да её бабуся. Может быть последняя действительно что-то знает
        Но если не в этой деревне, так может быть в другой? Наверняка по тёмным ещё углам прячутся "нормальные человеческие" еретики, сохранившие верность и крупицу знаний. Только найти их не так просто. Инквизиция не спит, приходится скрываться. Нужно будет проявить смекалку, чтобы найти нормальных последователей.

        Деревня Малые Бесятинки явно относится к числу тех поселений, которые даже лихой люд обходит стороной по причине нищеты её обитателей. Где-то примерно сто домов, расположенных вдоль берега небольшой реки под говорящим названием Злобинка. Жители занимаются скорей всего в основном выращиванием пшеницы и других полезных злаков. Ну и рыбалкой. Вон видно что-то вроде причала с парой лодок и развешанными снастями. Сама деревня со всех сторон окружена засеянными полями.
        В целом Сергей почти не видел разницы между Малыми Бесятинками и деревней своих бабушки с дедушкой. Почти никаких отличий. Не хватает только иномарок приехавших в гости детей с внуками. Вон тот поддатый дедок, привалившийся к стене широкого здания, видимо амбара, просто вылитый Сан Саныч, известный алкаш и дебошир. Кто знает, может эта самая Речь и Сан Саныча за компанию в фэнтези-мир запихнула? Про программистов литрпг уже писали, про геймеров и офисных работников тоже… Надоели они все. Нужен шедевр про простого русского алкаша Сан Саныча с прокачанной печенью восьмидесятого левла… Чёрт, куда-то не туда мысли тянет.
        На ключицу Сергея села ярко-жёлтая оса с раздутым брюшком. Она немного отличалась внешне от русских, привычных айтишнику ос - те были более поджарыми, шустрыми, дерзкими и даже «чОткими». А эта вальяжная, неспешная, смотрит на «Тёмного лорда» фасетчатыми глазищами, лапки потирает, как муха. Словно что-то задумала, зараза. Сейчас как начнёт вещать человеческим голосом…
        Очередное неявное напоминание, что он очень далеко от дома.
        Сергей резким движением раздавил осу, соскрёб остатки с ключицы и стряхнул на землю. Ненависть к чёрно-жёлтым тварям осталась ещё с раннего детства. Тогда выяснилось, что у него на осиный яд сильная аллергия, вплоть до потери сознания. Даже в зрелом возрасте у айтишника сохранилось к этим насекомым очень простое отношение. Вижу осу - ставлю дизлайк. Летально.
        - Чем сия животинка вызвала ваш гнев, милорд? - спросила из-за спины Настя. Девушка очень внимательно следила за каждым чихом «Тёмного лорда», не пропуская ни одной детали.
        - Не люблю Билайн, - буркнул Сергей. - И Сергея Светлакова лично. Уже достали своей рекламой перед каждым вторым видео на Ютубе.
        Настя, кажется, опять ничего не поняла, но на убитую осу взглянула уже с ненавистью, как еретик на инквизитора.
        - Чудны и загадочны ваши речи, милорд... Вы насылаете проклятие на душу этой твари?
        - Если бы я мог наслать проклятия, - равнодушно сказал Сергей. - Человеческий род бы изрядно проредило. Остались бы только те, кто умеет выключать компьютер хотя бы без выдёргивания шнура из сети.
        По тропинке, разделяющей поле с колосящейся пшеницы надвое, с визгом носится чумазая детвора. За ними бегает странное человекообразное нечто, вроде бы женского пола: очень высокое, метра два ростом, очень и очень худое, словно только вчера из Бухенвальда. Пальцы рук крайне длинные, такими можно обхватить человека поперёк пояса. На голове тёмные волосы, похожие на высохшую траву, полностью закрывают лицо, как у девочки-призрака из «Звонка». На голове виднеются острые рожки. Одето существо в белую рубаху до пят.
        Сергей уже хотел вмешаться, но с удивлением осознал, что существо и дети просто играют. То оно гоняет детей, то они его. Эдакие паранормальные салочки. Дети весело орут, улюлюкают - счастья полные штаны. "Девушка из Звонка" тоже издаёт охающие звуки, отдалённо напоминающие смех.
        В какой-то момент «жертва голодомора» заметила Сергея и встала как вкопанная. Айтишник чуть ли не на физическом уровне ощутил пристальный… и вроде бы даже испуганный взгляд. Он сосредоточился, глядя существу поверх головы, пока не увидел табличку с надписью «Поляница, уровень 6».
        Бывалый зарычал на "девушку из Звонка" и устремился в её сторону. Трус и Балбес последовали за ним, издавая заунывные вопли.
        Из-под рубашки существа показался длинный хвост с кисточкой на конце. Им оно подняло целый вихрь пыли и бесследно растворилось среди воздушных потоков. Дети с визгом разбежались кто куда - салочки плавно переросли в прятки.
        Сергей свистом призвал духов обратно к себе - не хватало ещё их отпускать без присмотра. А то натворят ещё всякого. А крестьяне обвинят потом его во всех грехах. И будут правы. Тёмный лорд в ответе за тех, кого совратил... э-э-э... в смысле, заманил на тёмную сторону.
        Настя реагировала на всё это очень спокойно, словно уже не раз видела такие догонялки.
        - Что это было? - спросил Сергей у неё, обернувшись.
        - Вы об Ирке, милорд? - откликнулась девушка. - Это наша поляница! Ну прямо-таки исчерпывающее объяснение!
        - Насколько я помню, поляница - это некий дух, обитающий в полях, - блеснул айтишник знаниями фольклора. - Как правило, он враждебен людям. Насылает мороки и может вызвать солнечный удар.
        - О, милорд, уверяю вас, Ирка абсолютно безобидна, - успокоила его Настя. - Она по уровню развития как десятилетний ребёнок. Хотя уже много лет живёт в полях вокруг нашей деревни. Помню, я с ней в догонялки играла, когда была совсем маленькой. И родители мои тоже играли. И даже бабушка, кажется. Ирке на самом деле очень много лет. Возможно, она даже старше самой деревни. Уже очень давно охраняет наши поля от пришлых злых духов, таких как урлых. Мы её даже за это угощаем чем-нибудь вкусненьким, как домовых.
        - Подкармливайте, значит, - кивнул Сергей. - Что ж, вполне логично установить добрососедские отношения даже с нечистью, особенно если она дружелюбная.
        - Говорят, что Ирка раньше была человеком, - пояснила Настя. - Её, совсем маленькую, бросили родители в поле, и девочка умерла от голода и холода. Почему-то она не отправилась в царство мёртвых, а превратилась в духа местности. Как вы уже видели, милорд, Ирка очень любит играть с маленькими детьми. Говорить она так и не научилась, но всё понимает, если к ней обратиться. В деревню заходить не может. Домовые, дворовые и другие деревенские духи её почему-то недолюбливают и не пускают. Так и живёт одна в поле.
        - Печальная история, - кивнул Сергей. Его не отпускало ощущение, что он уже где- то слышал нечто подобное. История о ребёнке, который после смерти стал духом... хм.
        - И не говорите, милорд, - вздохнула Настя. - Мужика бы ей. Какого-нибудь полевого… полевичка…
        - Первый вариант лучше.
        - Да, наверное… в общем, вот такие дела, - сказала Настя и указала на ближайшую к ним избу, стоящую на отшибе. - Мы пришли, милорд. Моя бабушка живёт здесь.
        Сергей где-то читал, что на некотором отдалении от деревни обычно находились "опасные" постройки вроде кузницы. Угроза пожара заставляла крестьян перестраховываться. Интересно, дом ведьмы тоже относится к категории "опасных"? Или дело просто в суевериях и страхе перед сверхъестественным?
        Судя по тому, что Сергей уже видел, страх крестьян скорей всего основывается на вполне материальных вещах и событиях.
        Внешне дом ведьмы ничем не отличается от обычной деревенской избушки. Ни частокола с человеческими и лошадиными черепами, ни развешанных на гвоздиках мышиных и крысиных тушек, ни косточек добрых молодцев, ни бесов, вскапывающих огород… даже как-то обидно! Где атмосфера мрачности и таинственности? Где саспенс? Везде обман.
        Сама хозяйка сидит на лавочке перед парадным входом. Благостного вида бабуля с морщинистым лицом, напоминающим печёное яблоко. На голове косынка, из-под которой выбиваются пряди седых волос. На плечах толстая шаль, хотя на дворе лето. Глаза прикрыты, словно пожилая матрона спит.
        - Баба Фёкла, я вернулась! - воскликнула Настя ещё на подходе. При звуках её голоса старушка зашевелилась, с некоторым трудом разлепила водянистые глазки и приветливо взглянула на внучку.
        - Ой, Маша, доченька! - старческим скрипучим голосом произнесла баба Фёкла. - Как же ты помолодела, да похорошела, золотце! Почему так долго не заходишь? Пару месяцев уже тебя не видела…
        - Бабуль, да я только пару часов назад от тебя с Ваней ушла колечко искать потерянное, - укоризненно произнесла Настя. Поклонившись, она ласково коснулась грубых тёмных бабушкиных пальцев, сомкнутых на груди. - И я не Маша, а её дочка Настя!
        Баба Фёкла с добродушным выражением лица кивала, слушая речь внучки.
        - Маша, а кто этот симпатичный молодой человек за твоей спиной? - спросила она, взглянув на замершего в двух шагах Сергея. - Такой статный, мускулистый, на лицо приятный… И знак горящий во лбу…
        - Бабуля… - Настя со вздохом поцеловала бабу Фёклу в лоб. - Ну вот опять ты видишь то, чего нет…
        Сергей сначала было решил, что бабка видит его истинный облик - обычный мужик слегка под тридцать. Но, услышав описание, понял, что так называемая ведьма наблюдает исключительно собственные грёзы. Никакой особой статью айтишник никогда не обладал. Он, конечно, делал нерегулярную зарядку по утрам, чтобы поддержать себя в форме, но чёртово пузико всё равно никуда не уходило. В общем, вполне стандартный русский мужик.
        - Ванечка, наверное, да? - предположила баба Фёкла. - Возмужал-то как, касатик. Из мальчика вырос таким красивым мужчиной! Прямо как твой папа, Машенька, по молодости…
        Настя повернулась к Сергею. Выглядела она виновато.
        - На бабушку иногда находит, - пояснила она. - Не узнаёт близких, видит то, чего нет… Это обычно быстро проходит! Но иногда затягивается.
        "Тёмный лорд" кивнул. Что ж, если уж не прёт, то не прёт до конца. Культисты подвели, интерфейс до сих пор молчит. Ау, программа обучения! Вот он, красавец, выбрался на поверхность, где продолжение банкета? Что делать дальше? Из инструкторов только престарелая бабуся, у которой содержимое черепной коробки, возможно, просрочено… Печаль, беда со всех сторон.
        - Вообщем, у бабы Фёклы есть небольшая пристройка за домом, хлев, где покойный дедушка раньше скотину держал. Сейчас он пуст, и вы, милорд, могли бы пока пожить в нём, - печально опустив глаза в землю, произнесла Настя. - Мне очень стыдно, что не могу предоставить вам покои, подобающие вам, милорд… Но мама с папой в вас не верят и вряд ли пустят на порог незнакомого мертвяка… Даже в наших терпимых к нечисти краях.
        - Всё нормально, - Сергей поднял руку «ладонью» в сторону Насти. - Я весьма неприхотливый человек. Роскошь, конечно, прекрасна, но настоящему айтишнику для комфортной жизни достаточно раскладушки и доступа к вай-фаю… Спасибо за всё, что делаешь и уже сделала для меня, Настя. Этого уже более, чем достаточно.
        Девушка смутилась. Её щёки залило краской, ресницы едва заметно задрожали.
        - Милорд, служение Тьме - долг любого уважающего себя еретика, - пояснила она.
        - Я делаю это не потому, что вы спасли меня и этого дурака Ваньку от улрыха. Меня ведёт Идея служения вам и Великой Тьме…
        - Да, да, да, Великая Тьма, круто, модно, молодёжно, - кивнул Сергей. - Не зря говорят, что темнота - друг молодёжи. Лучше скажи, раз у вас так лояльны к нечисти, мне нужно проходить… ну не знаю… процедуру регистрации умертвий? Встать на могильный учёт? Отметиться в каком-нибудь Свежевскопанном Департаменте Усопших?
        - Ой... - задумалась Настя. Вопрос поставил её в тупик. - Милорд, я такими сложными вещами не интересовалась. Но вообще вы правы, вам необходимо встать на учёт. Скорей всего вам над отправится в Безнадёжинск - там наш основной административный центр.
        Настя вкратце объяснила, как добраться в вышеупомянутый город. Это оказалось совсем не трудно - всего один конный переход по широкому торговому тракту. Он пролегает совсем рядом с деревней и найти его проще простого - идти некоторое время по течению реки Злобинки, и вскоре тракт сам выпрыгнет из-за небольшого холма.
        Не смотря на небольшое расстояние, в одиночку лучше не путешествовать, а прибиться к торговому каравану. Места кругом относительно безопасные, но это не означает, что путник может вот так взять и расслабленно путешествовать в одиночку. Лихой люд обязательно поинтересуется твоим здоровьем и содержимым карманов, а разномастная дикая нечисть обязательно попробует смельчака на вкус. Или хотя бы попытается.
        Перед лицом Сергея всплыло новое системное сообщение:

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «РЕГИСТРАЦИЯ»!
        ОТПРАВИТЬСЯ В ГОРОД БЕЗНАДЁЖИНСК И ПРОЙТИ РЕГИСТРАЦИЮ. НАГРАДА: 100 ЕДИНИЦ ОПЫТА.

        Ну вот и с дальнейшей целью определённость появилась.
        «Хоть бы закладку какую показали, где виден перечень моих заданий, - подумал Сергей. - А то только две иконки с Властью и Поднятием Мертвяков летают на периферии. Это всё потому, что я пока программу обучения прохожу? В дальнейшем интерфейс расширится?»
        Вопрос остался без ответа.
        Сергей снял с пальца металлическое колечко и протянул его Насте.
        - По-моему, это твоё, - прохрипел он с улыбкой. Ну как с улыбкой… скелет всегда улыбается, хочет он того или нет. - Один из моих духов притащил.
        Он ткнул пальцев в Труса. Дух прятался за его ногой и недовольно рычал на Настю.
        - Ой, мило-о-о-о-орд! - пропищала девушка, сцапав побрякушку. Её счастью не было предела, глаза словно начали светиться от радости. Точно также Голлум смотрел на снова обретённое кольцо Всевластия. - Спасибо! Спасибо!
        - Да ладно уж… - Сергей махнул рукой и указал на Труса. - Это его рук дело. Подозреваю, он у тебя украл.
        - Ой, милорд, вы знаете… - Настя задумчиво взглянула на ощетинившегося духа. - Я только сейчас заметила, что этот призрак очень похож на того мизгиря, что мне покусал руку и колечко украл. Харя просто один в один! Только щупалец нет.
        Трус плавно перетёк Сергею куда-то между рёбер в район сердца и оттуда снова начал «тявкать» на Настю.
        - Они у меня какие-то очень агрессивные, - извиняющимся тоном пояснил Сергей.
        - Энергии куча, а пользы - крохи.
        - Ой, пустяки, милорд! Главное, что колечко нашлось!
        Отправив Настю домой проведать родителей, Сергей повернулся к ведьме. Или «ведьме». Кто знает эту бабусю, действительно ли она умеет в ворожбу? Вдруг она, будучи в здравом уме, просто навешала наивной внученьки наваристой лапши на уши?
        - Баба Фёкла, можно я у вас в сарайчике полежу? - спросил он у хозяйки, особо не надеясь на вразумительный ответ.
        - Конечно, Ванечка, полежи! - с милой улыбкой кивнула старушка. - Только помни, что Барон скоро пошлёт за тобой.
        И вот тут Сергей слегка напрягся. Словно «Барон» баба Фёкла явно произнесла с большой буквы, выделила интонацией. Урлых, помнится, тоже что-то говорил про некого барона, который выдаёт ярлыки на кормление. Если это одно и тоже лицо…
        - Какой ещё барон, бабуля? - спросил Сергей.
        Баба Фёкла уставилась на него так, словно только что увидела.
        - Баран? Баранов не держу, внучек, что за глупости, - она недовольно пожевала губами. - А ты, собственно, кто такой?
        Сергей нахмурился бы, если бы мог. Она всерьёз или издевается? Уже забыла с кем минуту назад разговаривала? Чердак у старушки конкретно протёк, при всём уважении к прожитым годам.
        - Сергей, ай-ти специалист, - представился он. - Вам вай-фай нужно прикрутить?
        - Нужно, милок, нужно! - обрадовалась «ведьма». - Что-то он совсем разболтался, не держится совсем. Ты бы сходил в хлев, внучок, да прибил бы его покрепче гвоздиками.
        Сергей так и не понял, чему больше удивляться. Тому, что баба Фёкла «знает» про вай-фай, или тому, что беспроводное соединение можно чинить гвоздиками?
        - Ты, внучёк, если что, с этим клятым вай-фаем не церемонься! - продолжила баба Фёкла. - Если что, гвоздиками его, гвоздиками, проклятущего приколачивай, чтоб даже не думал самовольничать! А я уж тебе после работы накормлю от пуза. Блинчиков напеку, м-м-м! Пальчики оближешь. Тебе надо отъедаться, а то какой-то ты костлявый.
        Что ж, это не самая неадекватная просьба клиентов, что была у Сергея за годы работы. Да и работать за еду ему не привыкать. Назвать зарплатой ту сумму, которую он получал на старом месте работы, язык не поворачивался.
        Не то, чтобы Сергею был особо нужен этот сарайчик... то есть хлев. Зачем скелету крыша над головой? Его не мучает ни голод, ни холод. С какой стороны не взгляни - одни сплошные преимущества. Скорее ему просто требовалось обычное человеческое общество. Увидеть вокруг себя не стенки гроба, не скалящиеся рожи духов, а домашнюю обстановку и людей.
        При входе перешагнув через канал для нечистот, Сергей попал в полутёмное помещение, где пахло прогнившим сеном и нечистотами. Ничего похожего на роутер или модем он, естественно, не обнаружил. Если свиньи, овцы... или кого тут держали... когда-то и перехрюкивались здесь по вай-фаю, они явно забрали его с собой.
        Выбрав стойло почище, Сергей улёгся на дощатый пол и закинул костяные руки за черепушку. Из дальнего угла послышался надрывный писк и довольное уханье на три глотки. Кажется, духи оприходовали кого-то из местных обитателей. Земля пухом, крыска.
        Выскочило новое системное сообщение:

        ВАШИ ПЕТЫ(3) ГОЛОДНЫ ДУХИ ПОВЫСИЛИ УРОВЕНЬ С ПЕРВОГО(1) ДО ВТОРОГО(2) ДУХАМ ДОСТУПНЫЕ НОВЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        - ПОГЛОЩЕНИЕ ЖИЗНЕННОЙ СИЛЫ, УРОВЕНЬ 1
        - ПЕРЕДАЧА ЖИЗНЕННОЙ СИЛЫ ХОЗЯИНУ, УРОВЕНЬ 1
        ТЕКУЩИЕ СПОСОБНОСТИ ДУХОВ:
        - ПОЛЁТ, УРОВЕНЬ 3
        - НЕМАТЕРИАЛЬНОСТЬ, УРОВЕНЬ 2
        - ПОГЛОЩЕНИЕ ЖИЗНЕННОЙ СИЛЫ, УРОВЕНЬ 1
        - ПЕРЕДАЧА ЖИЗНЕННОЙ СИЛЫ ХОЗЯИНУ, УРОВЕНЬ 1

        «Интересненько, - подумал Сергей. - Жизненная сила… Я что, как какой-нибудь энергетический вампир, должен подпитываться извне? А эта троица - мои инструменты для добычи силы? Мдоу-у-у… А как понять, что мне пора перекусить? Ни голода, ничего не чувствую. Тут предусмотрена сигнализация на подобный случай?»
        Сергею очень хотелось прочитать некий подробный мануал о своих способностях, но такового нигде не наблюдалось. Как же всё у этой Речи непродуманно! Вот что значит сырые DLC выпускать.
        Всё прямо как в старом добром Steam[1].
        Внимание Сергея привлекла небольшая иконка в виде золотой монетки на периферии зрения, рядом с Поднять мертвецов и Власть. Заинтригованный, он кликнул взглядом по монетке, и открылось новое, очень необычное окно. По его краям вились уже привычные щипы с черепками вместо цветов. Сверху светилась больная табличка с надписью в готическом стиле «Магазин Речи». Чуть ниже был приведён список доступных товаров. Таковых было всего три на выбор. Верхнему в списке сопутствовала иконка - расколотый череп с горящим внутри пламенем.

        МАГАЗИН РЕЧИ
        СПИСОК ДОСТУПНЫХ ТОВАРОВ:

        «АДСКИЙ СВЕТ В ГЛАЗНИЦАХ» ОПИСАНИЕ:
        «КАКОЙ ТЁМНЫЙ ЛОРД БЕЗ ЗЛОВЕЩЕГО ОГНЯ В ГЛАЗАХ? НАПОЛНИТЕ ВАШЕ ЗЛО БОГАТОЙ ЦВЕТОВОЙ ПАЛИТРОЙ! КРАСНЫЕ ОГОНЬКИ ОТЛИЧНО ОТРАЗЯТ НАТУРУ БЕЗУДЕРЖНОГО БЕРСЕРКА, ЖАЖДУ КРОВИ И УБИЙСТВА. СИНИЕ ОГОНЬКИ ПОДЧЕРКНУТ ХОЛОДНОСТЬ И РАВНОДУШИЕ В МОМЕНТ СОВЕРШЕНИЯ ОСОБО ЗЛОДЕЙСКИХ И ЦИНИЧНЫХ ПОСТУПКОВ! ЗЕЛЁНЫЕ ОГОНЬКИ УСИЛЯТ СВЯЗЬ С ЗАГРОБНЫМ МИРОМ, ПРИБЛИЖАЯ СКОРЫЙ ТЛЕН И РАЗЛОЖЕНИЕ! ФИОЛЕТОВЫЕ ОГОНЬКИ НАПОЛНЯТ ВРАГОВ ТРЕПЕТОМ ПЕРЕД ВАШЕЙ НЕОБУЗДАННОЙ МИСТИЧЕСКОЙ СИЛОЙ МАГИИ! И НАКОНЕЦ, ХИТ СЕЗОНА, РОЗОВЫЕ ОГОНЬКИ ОТЛИЧНО ПОДОЙДУТ ДЛЯ СОВРАЩЕНИЯ НЕПОРОЧНЫХ ДЕВ! ЛИБО ДЛЯ ПРИЯТНОГО ВРЕМЯПРЕПРОВОЖДЕНИЯ В КОМПАНИИ РАЗВРАТНЫХ СУККУБ И ДЕМОНЕТОК. ПЕРЕКЛЮЧАЙТЕ ОСВЕЩЕНИЕ СИЛОЙ ВОЛИ, ЛИБО АКТИВИРУЙТЕ АВТОМАТИЧЕСКИЙ РЕЖИМ, УЛАВЛИВАЮЩИЙ ПЕРЕПАДЫ ВАШЕГО НАСТРОЕНИЯ! ПУСТЬ ВРАГИ ДРОЖАТ, А СОЮЗНИКИ ТРЕПЕЩУТ!»
        ВСЕГО ЗА СТО УСЛОВНЫХ ДЕНЕЖНЫХ ЕДИНИЦ РЕЧИ! (УДЕР). ВАШ ТЕКУЩИЙ БАЛАНС УДЕР: 0. ДОСТУПНЫЙ ПО УМОЛЧАНИЮ ЦВЕТ ОГОНЬКОВ: КРАСНЫЙ.

        - Чёртовы торгаши… - фыркнул Сергей, прочитав описание первого товара. - Уж не Гейб ли Ньюэл эту вашу Речь разработал? Или просто консультировал создателей? - предположил он. - Жду не дождусь, когда мне предложат особо редкую шапку истинного Лорда Тьмы всего за пять баксов. И всего за сто баксов добавят к ней светящиеся рога. И что это ещё за УДЕРы? Где их брать?
        Второй товар отображался иконкой в виде человека с рогами и светящимися красными глазами. Одежда на нём трещала и расходилась по швам под напором растущих мышц.

        «ДЕМОНИЧЕСКИЙ ДАР» ОПИСАНИЕ:
        ПРИСПЕШНИКИ НЕ ЧАЮТ ДУШИ В СОБСТВЕННОМ ЛОРДЕ? ГОТОВЫ ПРИНЕСТИ В ЖЕРТВУ РАДИ ВАС ДАЖЕ СОБСТВЕННУЮ МАМОЧКУ? ВОЗНАГРАДИТЕ ИХ ТАК, КАК ОНИ ТОГО ЗАСЛУЖИВАЮТ! ПРАВДА, РЕЗУЛЬТАТ НЕ ВСЕГДА ПРИХОДИТСЯ ПРИСПЕШНИКАМ ПО ДУШЕ, НО КТО ИХ БУДЕТ СПРАШИВАТЬ? ПОДЕЛИТЕСЬ С НИМИ ЧАСТИЧКОЙ СОБСТВЕННОЙ МОЩИ, ДАБЫ ОНИ ОТКРЫЛИ В СЕБЕ РАНЕЕ НЕИЗВЕСТНЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ! СИЛА ЭФФЕКТА НАПРЯМУЮ ЗАВИСИТ ОТ УРОВНЯ ПРОКАЧКИ ТЁМНОГО ЛОРДА, КОЛИЧЕСТВА ЕГО СТОРОННИКОВ, ИНДИВИДУАЛЬНОЙ СИЛЫ ПРИСПЕШНИКА И ЕГО ВНУТРЕННИХ СКРЫТЫХ РЕЗЕРВОВ. БУДЬТЕ ОСТОРОЖНЫ, ВОЗМОЖНА СИТУАЦИЯ, КОГДА СЛУГА СТАНЕТ СИЛЬНЕЕ ГОСПОДИНА!
        КОНКРЕТНЫЕ СПОСОБНОСТИ ЗАВИСЯТ ОТ САМОГО ПРИСПЕШНИКА, ЕГО ВНУТРЕННИХ ПРЕДРАСПОЛОЖЕННОСТЕЙ, И СЛАБО ПОДДАЮТСЯ ПРОГНОЗИРОВАНИЮ. МАГАЗИН НЕ НЕСЁТ ОТВЕТСТВЕННОСТЬ ЗА РАЗБИТЫЕ ОЖИДАНИЯ. ЕСЛИ ВМЕСТО ВЕЛИКОЙ СИЛЫ ПРИСПЕШНИК ПОЛУЧИЛ ЩУПАЛЬЦЕ НА ЛОБ - ЗНАЧИТ, ОН БЫЛ НЕДОСТОИН.
        ВЫ МОЖЕТЕ ПРИОБРЕСТИ «ДЕМОНИЧЕСКИЙ ДАР» ЗА ТЫСЯЧУ (1000) УСЛОВНЫХ ДЕНЕЖНЫХ ЕДИНИЦ РЕЧИ! (УДЕР). ВОЗМОЖНА УСТАНОВКА БЕТА-ВЕРСИИ СРОКОМ НА ОДИН МЕСЯЦ.

        - Скока-скока? - выпучил глаза Сергей, увидев расценки. - Грабёж средь бела дня. Хотя наличие бета-версии упрощает дело. Интересно, когда подойдёт к концу срок беты, способности у приспешников сохранятся? Надо будет как-то уточнить это дело. Где получится...
        Третий товар имел иконку, точь-в-точь повторяющую символ вай-фая! Точку и исходящие от неё волны!

        «ДОСТУП В ИНТЕРНЕТ» ОПИСАНИЕ:
        ЛЮБОЙ УВАЖАЮЩИЙ СЕБЯ ТЁМНЫЙ ЛОРД ДОЛЖЕН ДРУЖИТЬ С ВЫСОКИМИ ТЕХНОЛОГИЯМИ! ДАННЫЙ ТОВАР ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЮ DLC DARK LORD ПОДКЛЮЧАТЬСЯ К ИНТЕРНЕТУ ПРИ НАЛИЧИИ ДОСТУПА К СЕТИ. ИНТЕРНЕТ ОТКРЫВАЕТ ДЛЯ ВАС ШИРОКИЙ СПЕКТР ВОЗМОЖНОСТЕЙ ПО РАСПРОСТРАНЕНИЮ ЛОЖНОЙ ИНФОРМАЦИИ И ВНЕСЕНИЯ СМЯТЕНИЯ В СТАН ВРАГОВ. ВЕРБУЙТЕ НОВЫХ СТОРОННИКОВ И СОБИРАЙТЕ ВАЖНУЮ ИНФОРМАЦИЮ, НО ПОМНИТЕ - ИНФОРМАЦИОННАЯ СЕТЬ В ДАННОМ МИРЕ НЕСОВЕРШЕННА. ВО МНОГОМ ЕЁ РАБОТА ОБЕСПЕЧИВАЕТСЯ ЗА СЧЁТ МАГИИ, А МАГИЯ - СУЩНОСТЬ КАПРИЗНАЯ И НЕСТАБИЛЬНАЯ.
        ИНТЕРНЕТ ПОМОЖЕТ ВАМ ПРОКАЧАТЬ ВАШИХ КРЕСТЬЯН, НАПОЛНИТЬ ИХ УМЫ ЗАПРЕТНЫМИ БОГОХУЛЬНЫМИ ЗНАНИЯМИ И ВЫРАСТИТЬ ИЗ НИХ НАСТОЯЩИХ КУЛЬТИСТОВ! РАСПРОСТРАНЯЙТЕ ВАШЕ ВЛИЯНИЕ ПО ДРУГИМ СЕЛАМ И ГОРОДАМ, ОСНОВЫВАЙТЕ ЕРЕТИЧЕСКИЕ ЯЧЕЙКИ И ПРИВЛЕКАЙТЕ НОВЫХ СТОРОННИКОВ!
        ВЫ МОЖЕТЕ ПРИОБРЕСТИ «ДОСТУП В ИНТЕРНЕТ» ЗА ПЯТЬДЕСЯТ (50) УСЛОВНЫХ ДЕНЕЖНЫХ ЕДИНИЦ РЕЧИ (УДЕР) СРОКОМ НА МЕСЯЦ. В ДАЛЬНЕЙШЕМ НЕОБХОДИМО ОПЛАЧИВАТЬ ПОДПИСКУ ЕЖЕМЕСЯЧНО.
        ПАРАМЕТРЫ ИНТЕРНЕТА:
        СКОРОСТЬ: 100М/БИТ В СЕКУНДУ. ПОЛУЧЕНИЕ IP-АДРЕСА: АВТОМАТИЧЕСКОЕ.
        ПОЛУЧЕНИЕ АДРЕСА DNS-СЕРВЕРА: АВТОМАТИЧЕСКОЕ.
        ПРОКСИ-СЕРВЕРА: НЕ ПРЕДУСМОТРЕНЫ, ТРЕБУЕТСЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ НАСТРОЙКА. ПОДРОБНЕЕ…

        И вот тут Серёга слегка... удивился. Откуда здесь интернет? Это же, мать его, Средневековье. Магия? Они дошли до принципов передачи информации через... алхимию? Зельеварение? ... э-э-э... лорики-ёрики и мышиные хвостики?
        Сергей понял, что ему очень хочется докопаться до сути маг-интернета. Не сейчас, но обязательно чуть-чуть позже. Когда немного обживётся. И самый главный вопрос - где заработать эти самые УДЕРы?

        ГЛАВА 4: Утончённый Убийца

        Капитан Альп, потирая тонкими длинными пальцами подбородок, разглядывает небольшую деревушку. Расположенная на двух берегах мелкой речки, она является самим воплощением захолустья. Примерно сто домов и, соответственно, сто крестьянских семей. Она даже на карте не отмечена, он и его отряд обнаружили её совершенно случайно, решив срезать через лес. Здесь живут люди, привыкшие к простому сельскому укладу от сезона к сезону. Весь их мир - речка да засеянные поля. Внешний мир - что-то из области мифов и легенд. Единственное доказательство его существования - сборщик налогов, изредка приезжающий за звонкой монетой. Ну и ещё, наверное, какие-то проезжие купцы.
        Что ж, сегодня судьба послала крестьянам ещё одно убедительное доказательство существование внешнего мира. Правда, совсем не такое, к какому они привыкли.
        Родиной капитана Альп является Альрия - далёкое эльфийское королевства, переживавшего весьма тёмные времена. Многие жители покинули его в поисках лучшей доли, и Альп был одним из беженцев. Он происходил из обедневшего дворянского рода и с самого детства считался довольно… странным эльфом. Если его ровесники, как и положено перворождённым, наслаждались природой и всеми проявлениями жизни, то он всегда восхищался… увяданием. Смертью. Усохшее дерево или умершая птица находили в его душе больший отклик, чем даже самый красивый цветок или прозрачные воды реки. Страдания и муки всегда казались Альпу… чем-то благородным. Возвышенным. Очищающим душу от суеты. В то время, когда радость и счастье воспринимались, как нечто примитивное. Как удел простолюдинов. Лицо страдающего эльфа или человека в глазах Альпа словно наполнялось внутренним светом, очищалось от всего лишнего. И это было прекрасно.
        Нет, он вовсе не мучил котят или птичек, хотя такие мысли изредка посещали его. Животные не могли дать того же, что и люди. Их боль недостаточно глубокая и не идёт ни в какое сравнение со страданием разумного существа.
        В раннем возрасте у Альпа умерла мама. Слегла от тяжёлой болезни. Целый месяц она безуспешно боролась за жизнь, он всё это время находился при ней, глядя в её бледное, искажённое болью лицо. Лекари и родственники думали, что сын хочет таким образом поддержат мать, но истинная причина заключалась в её глазах, в её синих прекрасных глазах. Вся боль и страдания отражались в них, и Альп упивался зрелищем, словно чашей с изысканным вином.
        Когда жизнь окончательно покинула материнские очи, Альп понял, что обязательно должен испытать это блаженство ещё раз. Однако глупо ждать, когда удача снова повернётся к нему лицом. Нужно немного подтолкнуть её…
        Когда один могущественный и влиятельный перворождённый предложил Альпу отринуть свою природу и обрести истинную силу, тот согласился без долгих раздумий. Он прошёл через обряд инициации и стал чем-то большим, чем просто эльф. То была прекрасная пора, о которой он вспоминал с ностальгией. Но увы… в Альрийском царстве настали тяжёлые времена, и Альп вынужден был покинуть его, как и многие другие сородичи. Отчасти потому, что за ним тянулся след из весьма странных и местами даже кровавых слухов…
        Альп обладал одним очень полезным талантом, впитанным с молоком покойной матушки - он умел устраиваться по жизни. На чужой стороне талант проявил себя в полной мере. Альп принёс присягу местному барону Альберту де Билю, да славится его фамилия. Тот по достоинству оценил воинские таланты остроухого чужеземца и назначил его капитаном. Под руку дал ему отряд таких же пришлых чужеземцев. Альп легко сколотил из них боеспособное подразделение - полностью подчинив волю вояк и сломив их разум при помощи своих особых умений.
        Охрана барских владений от посягательств - работёнка, порою, пыльная. Но у неё есть ряд преимуществ. Например, безнаказанность за некоторые поступки. А безнаказанность - это прекрасно. Главное просто вовремя остановиться и знать свою меру. Альп знал. Знал меру, знал своё место, старался услужить тем, кто выше его, и потому на новой должности благоденствовал.
        Интересно, думал Альп, разглядывая деревеньку с возвышенности, сейчас можно... аккуратно перегнуть палку? В нынешней Империи весьма грустные порядки. Если вдруг с лица земли пропадёт один населённый пункт, никто и не подумает бить тревогу. Особенно если эта деревенька даже на карет не отмечена. Вот если люди начнут пропадать с завидной регулярностью, тогда да, государственный аппарат забеспокоится. Возможно даже инквизицию подтянут при необходимости. Окончательное решение надо взвесить очень тщательно.
        Барон де Биль, да славится его род, очень толсто намекнул Альпу, что иногда тот иногда может... дать волю своим инстинктам. Подумаешь, одной крестьянкой больше, одной меньше. Благо во владениях барона они все крепостные, свободных нет ни одного. Не жалко, бабы ещё нарожают.
        Альп прикрыл глаза. Сладкие воспоминания годичной давности нахлынули, словно прохладная родниковая вода. Он как наяву помнил ту маленькую девушку... её осиную талию, юную неокрепшую грудь... и, конечно, огромные глаза. Глаза полные страха и отчаяния. Он испил эту чашу до самого дна...
        Жаль, что Альп тогда не сумел сдержаться. Она не пережила ту ночь. Стебель прекрасного цветка сломался, и жизнь по капле ускользнула. А ведь её глаза были точь-в-точь как у мамы... Он должен снова найти их... найти эти глаза...
        Ладно. Решено. Он заглянет в эту деревню и просто посмотрит. Если там не найдётся прекрасного Цветка, что ж... значит, её жители счастливые люди. А если найдётся... значит, счастье на одну ночь обретёт уже Альп.
        Он достал из-за пояса связь-кристал. Прямоугольная синяя пластинка с причудливыми движущимися картинками. Дающая доступ в странный нематериальный мир, именуемый учёными мужами чудным кривовато звучащим словом "интернет"...
        Альп вздохнул. Совсем недавно это чудное явление пришло в их мир, а шуму уже наделало немало. Подсмотренное в ином странном мире без магии, оно давало удивительные возможности даже простолюдинам, лишённым волшебного дара. Мгновенно связаться с практически любым человеком на огромном расстоянии? Легко. Послать ему своё изображение? Без проблем. Поболтать с ним? Да запросто. Слишком много возможностей. Слишком широкое поле для вольнодумства.
        Но с другой стороны... тут Альп улыбнулся так, словно хотел этой улыбкой напугать всё живое на земле. Волшебный "Интернет" дал каждому возможность натянуть на лицо маску. В том числе и Альпу. Мог бы он когда-либо предположить, что у него появится собственное сообщество и даже свои почитатели? Причём практически без его участия. Поклонники Утончённого Убицы, как его прозвали, были весьма немногочисленны, но очень активны. Их сообщество несколько раз блокировали, но они каждый раз всплывали снова и снова под разными именами.
        Зайдя через связь-кристалл в запрещённую социальную сеть ВТемноте, Альп открыл свой аккаунт. Фальшивый, разумеется. Здесь он выкладывал фотографии своих жертв и небольшие статьи об истинной природе красоты увядания и смерти. Каждый из его постов собирал очень много просмотров и комментариев, что лишь укрепляло Альпа в верности его утончённых взглядов.
        Вот, например, утренний свежий комментарий профиля от некой Гееночки «Стервочки» Огненной.

        СЕГОДНЯ Я ПРИНИМАЛА ВАННУ ИЗ КРОВИ ДЕВСТВЕННИЦ И ДУМАЛА О ВАС, НЕСРАВНЕННЫЙ УТОНЧЁННЫЙ УБИЙЦА. ВЫ ВЕДЬ У НАС ТАКОЙ СКРЫТЫЙ И СТЕСНИТЕЛЬНЫЙ, НИКОГДА НЕ ПОКАЗЫВАЕТЕ СВОЁ ЛИЦО. КАК ДУМАЕТЕ, РАДИ МОИХ НОЖЕК ВЫ СУМЕЛИ БЫ ПЕРЕБОРОТЬ СКРОМНОСТЬ И ЯВИТЬСЯ ЗА МНОЙ ЛИЧНО?
        #УУКРАСАВЧИК      #НОЖКИГЕЕНОЧКИ      #ХОЧУУТОНЧЁННОУМЕРЕТЬ #МОЙСКРОМНЫЙУБИЙЦА

        К посту была прикреплена фотография ванны с шапкой из белоснежной пены. Из пены выглядывали две элегантные женские ножки с ярко-красной кожей. На стенке ванны виднелись кровавые потёки, с бортика свисал тонкий хвост с сердечком на конце. Обладательница ног и хвостика, видимо, спряталась среди пены. Пост за короткое время успел набрать порядка четырёх тысяч просмотров, несколько сотен комментариев и был проклят более тысячи раз. Да, именно проклят. Если пользователям ВТемноте нравился какой-то пост, они могли «проклясть» его, нажав соответствующую кнопку под ним.
        Внимание Альпа привлёк один комментарий под постом Гееночки, от некой Трупинки «Я-твоя-сладенькая» Сахарной. Он был проклят и прокомментирован больше, чем все остальные вместе взятые.

        УСПОКОЙСЯ УЖЕ, ГЕЕНОЧКА! ДЛИННЫЕ НОГИ И ХИТРАЯ ЖОПА ПОРОЙ ДАЮТ ПОТРЯСАЮЩИЙ РЕЗУЛЬТАТ, НО ТОЛЬКО НЕ С НАШИМ УТОНЧЕННЫЙ УБИЙЦЕЙ. ОН ДОСТОИН ЧЕГО-ТО БОЛЬШЕГО, ЧЕМ КРАШЕНАЯ ЧЕРТОВКА - НАПРИМЕР, УНИКАЛЬНОЙ ЖЕНЩИНЫ МНОГОРАЗОВОГО ИСПОЛЬЗОВАНИЯ! ОТРЕЗАТЬ, НАСЛАДИТЬСЯ, ПРИШИТЬ И ПОВТОРИТЬ - МЫ МОЖЕМ БАЛОВАТЬСЯ ЭТИМ ВЕЧНО, СЛАДКИЙ…
        #УУКРАСАВЧИК #МНОГОРАЗОВАЯЖЕНЩИНА #ЛЮБОВЬДОИПОСЛЕГРОБА

        Споры и ругань под данными постами тянулись куда-то в бесконечность.
        Отрезать, насладится, пришить и повторить. Как-то очень двусмысленно звучит, подумал Альп. Нет этот самый «интернет» конечно прекрасная вещь. Даже инквизиторы не в состоянии отследить все ниточки запутанной сети. Но кто мог подумать, что интернет окажет настолько сильное влияние на умы? Вот были раньше приличные демонесы и зомби-девушки… Развращали души, кушали мозги на завтрак, обед и ужин. А теперь что? Сидят целыми днями ВТемноте и косточки друг другу перемывают. И ему только зря аккаунт засоряют. Нет, они влюблены вовсе не в него, не в Красоту Увядания, а в его образ. Они и понятия не имеют об истинном искусстве и уж точно у них нет прекрасных маминых голубых глаз… Кстати, отличная тема для следующего блога.
        Даже не верится, что началось всё с малого. Лет пять назад интернетом начали пользоваться разные имперские бюрократические учреждения и магические университеты. За короткое время сеть разрослась до невероятных размеров, ошарашила всю Империю доступностью информации и новомодными странными словечками из иного мира, вроде «блог», «пост» или «лайк». В сети появились ВТемноте и другие сомнительные новообразования. Что самое интересное, заблокировать доступ в ВТемноте пока что не удалось даже всемогущей и всеведущей инквизиции. Постепенно начали обесцениваться книги - зачем они нужны, если необходимую информацию можно скачать бесплатно? Хорошо, что большая часть населения Империи неграмотна. На данный момент интернет продолжает расти, захватывая всё новые и новые территории в умах и сердцах живых и не совсем живых существ. К чему приведёт незримая экспансия, можно лишь гадать.
        Альп тяжело вздохнул… Он ведь зашёл просто деревню на карте поискать, есть она там или нет. Хотя бы название узнать. А философии и размышлений в итоге произвёл на отдельный небольшой пост. Как углядеть истинную Красоту увядания, если регулярно отвлекают всякие Гееночки и Трупинки?
        Деревни на карте, как назло, не оказалось - слишком маленькая, её просто не занесли в реестры. Неужели придётся воспользоваться старым дедовским методом добычи знаний - поговорить с обитателями деревни. Или попробовать поискать на других ресурсах?
        Лошадь под Альпом недовольно фыркнула и взбрыкнула, отчего капитан едва не уронил связь-кристалл. Кажется, чары, маскирующие от животных присутствие нечисти, начинают развеиваться. Животинка начинает понимать, КТО именно на ней сидит.
        Утончённый Убийца похлопал лошадь по шее, одновременно обновляя чары. Не стоит тебе пока беспокоиться, ты ещё сослужишь добрую службу своему хозяину.
        Деревня таки обнаружилась, но не на карте, а в архивах ВТемноте... там какой только дряни не найдёшь. Деревня называется Малые Бесятинки, входит в Безнадёжинский округ... так, ну это всё скучно... Имеют ровно один общий связь- кристалл. Судя по комментариям жителей, целый год копили на него всей деревней. Дорогая эта штука, связь-кристалл, не всем по карману. Если верить комментарию одного из деревенских домовых, староста деревни. пользуясь своим положением, под покровом ночи тайком смотрит через связь-кристал всякие непотребные картинки... столь "ценные" сведенья Альпу тоже ни к чему. Сколько же дряни нужно перебрать в интернете прежде чем найдёшь что-то действительно ценное, вроде лиц самих жителей. Вернее, жительниц.
        Удача сегодня сопутствовала Альпу, и ему удалось найти архив с изображениями жителей. У всех, не смотря на бедную одежду и измождённые лица, очень радостные выражения лиц. Видимо, после покупки связь-кристалла решили на радостях запечатлеть себя с соседями на память. Что-то из разряда "Я и мои односельчане".
        Мерзкие старые бабки, деды с пропитыми лицами, измазанные в грязи детёныши... Каков шанс, что он найдёт здесь прекрасный цветок? Да, и в грязи порой рождаются алмазы, как та прелестница, трагически погибшая от его руки год назад. Но нужно приложить столько усилий, чтобы отыскать их.
        И когда Альп уже почти уверился, что усилия его пошли прахом, на глаза ему попалась Она... милая прелестница с невинными голубыми глазами. На самом их дне Альп разглядел едва заметных бесенят, готовых в любой момент разжечь костры. Звали прелестницу глупым человеческим именем "Настя"... Нет, он даст ей новое имя, достойное Красоты, что скоро увянет.
        - Анкалимэ[2], - беззвучно прошептал Альп одними губами. Небесные глаза подхватили его и унесли в высь, к сердцу облачного водоворота из золотых облаков...
        - Капитан... - донёсся откуда-то чей-то грубый голос. - Капитан!
        - А? Что? - очнулся Альп. Он слегка утратил связь с реальностью и не понимал, где находится.
        - Вы уже полчаса смотрите на связь-кристалл, не отрываясь, - сказал голос. - Уже весь корпус слюнями заляпали.
        Придя в себя, Альп увидел рядом одного из своих подчинённых - десятника Ликурга, крепкую детину с широченными плечами. Через щёку и переносицу у него тянутся длинные шрамы от звериных когтей. Из-за них выражение лица у десятника зверское, словно живьём съел человек десять. Голос у него при этом мягкий и спокойный, как у школьного учителя. Характером Ликург похож на медведя - вальяжный неспешный, даже добродушный. Но в бою просто лютый зверь. Даже после обряда инициации его характер практически не изменился, настолько разум десятника оказался устойчив. Конь хозяину под стать - здоровая чёрная зверюга с добрыми глазами убийцы. Рядом с ней белоснежный конь Альпа выглядит худым измождённым страдальцем, хотя по сути является весьма хорошей животиной, обученной правильно вести себя в условиях боя.
        Альп заметил, что пальцы на его руке, державшей планшет, трансформировались. Ногти удлинились и сейчас больше напоминают звериные когти. Он скривился, усилием воли возвращая руку в исходное состояние. Истинная мощь - это конечно, прекрасно, но от неё иногда столько неудобств, особенно когда теряешь контроль. Достав платок из седельной сумки, Альп, брезгливо морщась, начал вытирать заляпанный связь-кристалл.
        - Наши планы немного изменились, - сказал он Ликургу. - В них внесена одна ма-а- а-аленткая деталь. Почти незаметная, но крайне важная.
        - Насколько важная, капитан? - с готовностью откликнулся Ликург. Альп приметил, что рука десятника как бы невзначай легла на ручку огромного топора, прикреплённого к луке седла. Что-то в тоне своего хозяина уловил?
        - Как ты помнишь, наша задача заключается в том, чтобы выследить шайку известного разбойника Вырвиглаза и предать его справедливому суду на ближайшем суку, - буднично произнёс Альп, разглядывая гладкую поверхность связь-кристалла. - Мы двигались по его следу и случайно натолкнулись на маленькую никому неизвестную деревушку, - он кивнул в сторону Малых Бесятинок. - Безжалостные разбойники вырезали всех жителей и забрали с собой всё ценное. А мы, к сожалению, прибыли слишком поздно.
        Ликург улыбнулся. Под действием мышц шрамы натянулись, придавая лицу десятника особо зловещее выражение.
        - Звучит отлично, капитан. Мы уже давненько не… А разбойники от нас не уйдут? - спросил он.
        - Да куда они денутся, - поморщился Альп. Ну что за глупые вопросы? Ликург вроде опытный вояка, но иногда тупит, словно маленькое дитя. - Нашему благодетелю, барону Альберту де Билю, служат силы, выходящие далеко за пределы человеческого понимания. Мы найдём Вырвиглаза, куда бы он не отправился. Уж можешь мне поверить.
        - Хе-хе, так точно, капитан, - кивнул Ликург. - Мне отдать бойцам приказ об атаке?
        - Не нужно, - Альп мотнул головой. - Въедем мирно, как и подобает доблестным солдатам барона. Сначала мне нужно отыскать одну девушку, - закончив полировать связь-кристалл, он показал подручному изображение Насти. - Её не трогать ни при каких обстоятельствах. Чтобы даже волосок с головы не упал. Она - моя.
        Видимо, что-то отразилось на лице и в глазах Альпа, поскольку Ликург дёрнулся и чуть было не вжал голову в плечи.
        - Понял, капитан, - негромко произнёс он. - Понял…
        Прибытие важных гостей да ещё и в количестве двух дюжин - всегда большое событие для деревни вроде Малых Бесятинок. Событие, сравнимое разве что с празднованием дня рождение Императора, обсуждать будут весь оставшийся год. Особенно если гости - солдаты самого барона. Все в доспехах и длинных плащах с гербом де Билей, хорошо вооружены. По их манере держаться чувствовалось, что они уважают дисциплину и устав, привыкли держать в руках оружие.
        Вооружённые люди, особенно если они ведут себя прилично, оказывают успокаивающий эффект на простых подданных. А вот живность ведёт себя странно - с момента входа солдат в деревню собаки заливаются яростным лаем, а в хлевах мычат коровы и кричит прочий скот. Только лошади гостей ведут себя спокойно, как ни в чём ни бывало, словно зачарованные. Похоже, кто-то из прибывших солдат принадлежит к народу Ночи, но раз уж его приняли в войска барона, значит, человек… нечеловек достойный. Волноваться не о чем.
        Альп с лёгкостью читал все эти нехитрые мысли по простецким лицам деревенских жителей, пялившихся на него во все глаза. Простолюдины... никогда не видели эльфов что ли? А на что интернет? У них же есть связь-кристалл, пусть и один на всю деревню. Да, у Альпа прекрасное, неземной красоты лицо, пусть и нечеловеческое. Да, доспехи подороже, чем у его подчинённых и спадающий с плеч белый плащ. Это всё равно не повод так реагировать. Эх, людишки, как вы раздражаете.
        Какой-то пожилой мужик бежал рядом с его конём и что-то лебезил на тему того, какая честь для них и как они рады... Кажется, это был староста деревни, любитель развратных картинок. Альп слушал его вполуха, скользя взглядом по толпе. Где она... его Анкалимэ... где она скрывается? Его муза... Его Мечта... Его Искусство...
        - У нас есть важные дела в ваших краях, - с холодной улыбкой сказал Альп старосте. - Мы заберём часть ваших припасов. В благодарность разрешим позаботиться о наших лошадях.
        Ликурд, ехавший позади, хохотнул, оценив чувство юмора господина.
        - Да-да, ваша милость, конечно, - закивал староста. Видимо, шутка до него не дошла. - Мы, правда, люди бедные, но вам поможем, чем сумеем!
        С худой овцы хоть мяса клок…
        - Знаешь ли ты эту девушку?
        - А что ж её не знать? - охотно закивал староста. - Настька это, ведьмина внучка. На редкость непутёвая девица. Тараканы в её голове, простите, ваша милость, способны палец по самое плечо оттяпать!
        Ведьмина внучка? Альп нахмурился. А вот это уже интересно. Ведьмины внучки как правило, иногда могут преподнести неприятный сюрприз. Не говоря уж об их бабушках.
        - Где живёт её бабушка? - спросил Альп у старосты.
        - О, известно где! - откликнулся тот и рукой указал направление. - Её дом на отшибе стоит на краю деревни. Идите по той улочке - не ошибётесь. Как из деревни выйдите, так сразу его и увидите. Баба Фёкла уже была старой, когда я только в поле первый раз работать вышел, - пояснил он. - У неё не все дома. Она даже внучку свою обучить не смогла, передать ремесло по наследству.
        Некоторое время Альп размышлял. Полоумная ведьма… может, стоит заняться этим самому? Или же… Он посмотрел на Ликурда. Тот понял всё без слов. Свистом десятник подозвал к себе двух солдат. Втроём они двинулись в направлении, указанном старостой.
        Проводив их взглядом, Альп пальцем поманил к себе деревенского главу. Тот с готовностью приблизился вплотную к лошади, Альп, наклонившись к нему, негромко произнёс:
        - Мне нужно увидится с этой девушкой… наедине. Сможешь разыскать её?
        Губы старосты растянулись в сальной улыбке, он захихикал и понимающе закивал.
        - Разумеется, ваше высокоблагородие, сделаю в лучшем виде!
        - Отлично, - Альп распрямился в седле и с высоты своего положения оглядел глазеющих на него крестьян. - Тогда немного мотивируем твоих односельчан, чтобы даже не подумали попробовать спрятать её от меня. Внимание! - громко крикнул он. Убедившись, что все собравшиеся смотрят на него, принялся говорить непонятные диковато звучащие слова. Словно изначально они предназначались вовсе не для человеческой гортани. Звуки древнего языка медленно, но верно опутали разум деревенских жителей своим потусторонним звучанием...

        [1] - Steam - онлайн-сервис для распространения компьютерных игр.
        [2] - "Ярчайшая" на Квенья от ancalima.

        ГЛАВА 5: Тьма сгущается...

        Сергей в какой-то момент решил, что неправильно просто так валяться в хлеву и ничего не делать. Он ведь не халявщик какой-нибудь. Вай-фая он не нашёл, ну так, может, дров бабусе наколет? Опыт колки дров у него был практически минимален, но тем не менее… Одно хорошо - если вдруг отсечёт себе ногу, её легко приделать обратно.
        Баба Фёкла выразила горячее одобрению Серёгиному начинанию. Правда, тому показалась, что «ведьма» так и не поняла, на что именно он спрашивает разрешение - уж очень бессмысленными глазами она на него смотрела. Ладно, в любом случае дрова бабусе пригодятся. Да, сейчас вроде лето и они не нужны особо... короче, с запасом на зиму! Бабка живёт одна и помочь ей с заготовкой дров некому.
        Интерфейс проинформировал Сергея о новом полученом задании и посулил награду в виде опыта и дополнительной единицы прокачки навыка «Владение топором». УДЕРов, правда, не предложил.
        Поленницы и деревянная колода для рубки дров обнаружились недалеко от дома среди густых зарослей крапивы. В рядах зёлёной жгучей растительности была протоптана тропинка. Сергей, «поплевав» на «ладони», принялся за дело.
        Рубились дрова в новом теле на отлично. Ни усталости, ни боли - махай себе да махай. Идеальный работник с точки зрения коммунизма, капитализма и вообще всех прочих государственных систем вместе взятых. Трудится много, эффективно, а жрать не просит вовсе.
        - Ну а фигли нам, скелетам… - хмыкнул Сергей. Пара часов такой работы и полупустые поленницы будут забиты под завязку.
        Трус, Балбес и Бывалый шуршали в зарослях крапивы. Вроде бы кого-то выслеживали, мышей или крыс. Солнце в безоблачном небе усердно напекало макушку скелету-работяге. Где-то вдалеке громко лаяли собаки и мычали коровы. Ветер доносил до "носа" сильные запахи каши, мяса, дыма и помёта. Деревенский быт во всей красе. Что-то безусловно есть привлекательное в такой жизни. Нет городской суеты, нет ора начальника на ухо. Свежий воздух и благодать. А к запаху говна можно и привыкнуть.
        Сергей так задумался, что не услышал приближающихся шагов, сопровождаемых характерным звоном подкованных сапог. А когда услышал - было уже поздно.
        Он замер с поднятым над головой топором. Перед ним на узкой тропинке между зарослей крапивы стоит человек. Облачён в кольчужные доспехи, похожие на те, что носили крестоносцы. С его плеч спадает серый плащ, на поясе - топор с волнообразным лезвием. Сквозь смотровые щели в шлеме блестят глаза, внимательные, оценивающие.
        - Ты кто? - в лоб спросил воин. Руку невзначай положил на древко топора.
        - Скелет, - Сергей решил не скрывать очевидных вещей.
        - Что делаешь? - продолжал допрос воин.
        - Дрова рублю.
        Чистая правда!
        - А где хозяйка? - не отставал пришелец. Как-то уж больно нагло он себя ведёт, как будто сам является хозяином. Да и вопрос его странноват - прежде чем попасть сюда, воин должен был обязательно увидеть бабу Фёклу, сидящую на лавочке. Или она зашла в дом?
        - Я за неё, - пояснил Сергей. Он опустил топор на сруб и опёрся на него руками. - Зачем она тебе?
        Воин не ответил. Он оценивающе глядел на Сергея, словно никак не мог принять некое решение. Тот внимательно присмотрелся к области над головой незваного гостя, пока не увидел там надпись "Высокий упырь, уровень 12".
        Двенадцатый уровень! Да он будет посильнее урлыха. И в отличие от последнего скорей всего не трус, без драки не отступит. Не дай бог до такой дойдёт. Но как-то слабо верится, что вооружённый «высокий упырь» пришёл в деревню просто так поздороваться с бабулей.
        Воин, не отводя взгляда от Сергея, достал из подсумка на поясе небольшой светящийся предмет. «Тёмный лорд» ощутил странную дрожь по всему телу, внутри черепа в «мозгу» появилась неприятная тяжесть. Воин тяжело задышал и тоже мелко затрясся. Кажется, светящаяся штука причиняет неудобство и ему.
        Вытянув руку с зажатым в ней предметом в сторону Сергея, упырь двенадцатого уровня произнёс:
        - Изыди!
        Яркая вспышка ударила Сергея по глазам. Всё его тело содрогнулось от мощнейшего толчка, словно по нему от души заехал ковшом экскаватор. Он почувствовал, как ноги отрываются от земли. Тело, прямо в воздухе рассыпаясь на отдельные косточки, отправилось в короткий полёт до ближайших зарослей крапивы. Черепушка, напротив, подлетела вверх на пару метров - похоже, основной удар пришёлся в корпус. Рухнув на землю, череп несколько раз перекатился с боку на бок, пока не замер, удачно сбалансировав на обломке позвоночника и челюсти.
        ПОЛУЧЕНЫ НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫЕ ПОВРЕЖДЕНИЯ. СТРУКТУРА ТЕЛА КРИТИЧЕСКИ НАРУШЕНА.
        Вот она - разница между вторым и двенадцатым уровнем.
        - Дерьмо… - Сергей возмущённо клацнул челюстями. - Ты что творишь, ублюдок?
        Шагнув вперёд, воин с размаха пнул черепушку Серёги подкованным сапогом, заставив её взмыть в воздух. Перед глазами «Тёмного лорда» замелькали небо, солнце, земля, поленница, воин и ещё много чего интересного. Забор прервал этот недолгий полёт. Череп с грохотом врезался в него, заставив ходить доски ходуном, и рухнул в крапиву с оставшимся костям.
        Сквозь заросли Сергей увидел, как воин с явным облегчением положил светящуюся штуку обратно в подсумку. Словно забыв о скелете-работяге, он развернулся и двинулся обратно к парадной стороне дома. На плаще сзади Сергей разглядел намалёванный белой краской символ - расправившая крылья хищная птица на фоне косого креста.
        Серёга решил ничего не орать ему в след и вообще пока прикинуться бревном. Целой кучей костяных брёвен среди крапивы. Однако у интерфейса Обратная сторона было другое мнение по данному вопросу.

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «БАБУЛЯ В ОПАСНОСТИ»!
        НЕИЗВЕСТНЫЕ ЗЛОУМЫШЛЯЮТ НЕХОРОШЕЕ ПРОТИВ БАБЫ ФЁКЛЫ! ОСТАНОВИТЕ ИХ!
        СРОК ВЫПОЛНЕНИЯ ОГРАНИЧЕН: ЗАВЕРШИТЕ ЗАДАНИЕ ДО ТОГО, КАК ПРОИЗОЙДЁТ НЕПОПРАВИМОЕ, В ПРОТИВНОМ СЛУЧАЕ ВЫ ПОЛУЧИТЕ ШТРАФ!
        НАГРАДА: 500 ОЧКОВ ОПЫТА.

        - Да чтоб тебя… - простонал Сергей.
        Бабулю, конечно, одну бросать не хотелось, но если эти парни так круты… Что против профессионалов сделает второй уровень? Пусть он десять раз Тёмный лорд, его ж по стенке тонким слоем размажут. Уже размазали... К сожалению, таинственная Речь не оставляет выбора. Геройствуй, либо получай штраф. А может, ещё что похуже штрафа.
        Силой воли Сергей заставил свои костяшки двигаться. Постепенно, скрипя и похрустывая, они начали собираться в одну кучу. Трус, Балбес и Бывалый следили за ним, испуганно блестя глазёнками из-под кустов крапивы.
        - Так! - строго посмотрел он на призраков. - Отставить панику, духи! Дуйте незаметно на разведку! Посмотрите что и как там, где бабуся!
        Он задействовал Власть и приказ подействовал. Духи неохотно, выбирая самые тёмные уголки, двинулись в сторону парадного входа. Кое-как собравшись в целый костяк, Сергей двинулся за ними следом.
        Хотелось бы знать, что это за светящаяся штука была в руках «высокого упыря». Он явно сам боялся своего таинственного оружия. Даже Балбес и Бывалый присмирели, а уж у этих голодных духов чувство страха почти полностью атрофировано. Особое подозрение вызывает слово-ключ «изыди», которое использовал упырь. Кто бы говорил, морда нечистая!
        Неужели Сергей столкнулся с неким освящённым артефактом против нечисти? Было бы неплохо прихватизировать его себе.
        Пробираясь под закрытыми ставнями окна, он услышал голоса.
        - Куда она делать? - спросил кто-то вальяжно и неспешно. Голос был очень низкий и словно скучающий.
        - Ликург, клянусь, я видел, как она зашла в дом! - ответил кто-то испуганно.
        - Значит, должна быть здесь. Обыскать всё, - приказал «бас».
        Сквозь щель в ставнях Сергей аккуратно заглянул в помещение. Особого много он не увидел - тёмное помещение избы, заставленное всяким хламом. Тут тебе и звериные шкуры, и пучки высушенных трав, и чучела каких-то диковинных неизвестных Сергею зверей. В центре помещения стоит накрытый стол, на нём ещё дымится каша в широкой глиняной ёмкости, похожей на горшок. Вдоль стен стоят лавки, в дальней углу притаилась посеревшая от старости печь, вся в трещинах и копоти.
        Хлам в помещении деловито перетряхивают трое, явно не спросив разрешения у хозяйки. Один - уже знакомый Сергею "высокий упырь". Два других - вояки в похожих доспехах и плащах с символом птицы. Один ну очень здоровый и широкий в плечах словно бочка. Наверное, именно ему принадлежит начальственный бас. Он тоже Высокий упырь и его уровень... двадцать пятый! Ох ни черта себе!
        Бабы Фёклы нигде не видно.
        - Клянусь, своими глазами видел, как она вошла в дом! - повторил оставшийся третий воин. Высокий упырь тринадцатого уровня. Значит, Сергея приложил самый слабый из них. - Ликург, ну ты меня знаешь! Я люблю, конечно, уксусу за воротник заложить, но сейчас я абсолютно уверен в том, что видел!
        Уксусу за воротник... что у него там за глотка и что за метаболизм в организме? Люди без последствий не могут пить уксус. По крайней мере у Сергея таких знакомых не было. Ну разве что Сан Саныч… Этот, наверное, даже бензин бы осилил при наличии хорошей закуси.
        Так… он один против трёх вооружённых упырей. В его руках топор для рубки дров, рядом летают три чокнутых голодных духа, которые умеют в нематериальность и передачу жизненной силы. Обладает теоретически неразрушимым телом. В наличии Магазин Речи с товарами, на которые у него нет денег. Демонический дар вроде доступен в качестве бета-версии на месяц, но кого им наделять? Настя неизвестно где, да и не хочется над девушкой экспериментировать. Духов одарить? Они слишком слабые, вряд ли что-то хорошее из этого выйдет. Какие ещё варианты? Поразить упырей няшными розовыми огоньками в глазницах или безлимитным доступом в интернет?
        Пока Сергей в задумчивости размышлял, решение уже приняли за него. Створки окна резко распахнулись, наподдав ему по лбу. Сергей отшатнулся, одновременно беря топор наизготовку.
        Интерфейс заботливо предупредил:

        ПОЛУЧЕНЫ НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫЕ ПОВРЕЖДЕНИЯ

        Слава богу, что незначительные. Боли нет, но кто его знает, как обстоит у нечистой костлявой силы с регенерацией.
        В оконном проёме стоит воин - тот самый, с освящённой побрякушкой в подсумке.
        - Ты… - в его голосе чувствовались удивление и разочарование. - Почему ты не сдох?
        - Я не сдох после двухсуточной вахты в армии без сна, - сказал ему Сергей, поудобнее перехватывая топор. - А ты меня решил иллюминацией попугать?
        Упырь сунул руку в подсумку, где пряталась светящаяся штука… и тут же отдёрнул, словно обжегшись. Не хочет снова использовать освящённый артефакт? Неприятные ощущения? Или волшебную блестяшку нельзя применять слишком часто?
        - Сейчас упокою окончательно, - пообещал воин, вытащив из-за пояса топор с волнистым лезвием. Опёршись свободной рукой о подоконник, он выпрыгнул наружу через окно. Доспехи нисколько не стесняли его движений. Чувствовалась богатая практика и опыт.
        - Разберись с ним побыстрее, Гебор - донёсся из избы бас Лирурга. - Помни, у нас ещё ведьма.
        А вот и хрен вам, черти! Сергей замахнулся топором, решив атаковать первым. Лезвие со свистом рассекло воздух по дуге… чтобы бессильно вонзиться в землю. Воин, которого, как оказалось, звали Гебор, без труда ушёл от неумелого удара и обрушил на Сергея уже свой топор. Удар пришёлся в костяное плечо, лезвие с хрустом отделило руку от основного туловища. «Тёмный лорд» однако, боли не почувствовал и контроля над рукой не утратил. Изгибаясь в областях локтя и кисти, она быстро подползла к Гебору и вцепилась ему в ногу. Тот выругался и попытался пинком отшвырнуть её, но не тут-то было - костяная рука цепко держала своего противника и не собиралась сдаваться. Да, пусть Сергей уступает упырю по большинству боевых параметров и уступает сильно, но у него есть преимущество - неубиваемость.
        Перехватив топор одной рукой, Сергей снова нанёс удар, целясь в голову. Гебор отклонил его топор своим и обухом на обратном движении сшиб черепушку с плеч "Тёмного лорда". Вновь перед глазами Сергея замелькали небо, солнце и земля. Тело продолжало двигаться и сражаться, но без нормального обзора долго оно не протянет. Перед "глазами" всплывали системные сообщения, но Сергею было уже не до них.
        - Духи, ко мне! - рявкнул он, случайно чиркнув челюстью по камню. - Держать голову!
        Бывалый шустро вылетел из под порога избы и, просочившись прямо внутрь черепушки, взлетел вместе с ней метра на три над землёй. Со стороны это выглядело довольно странно - летающий череп с дымным облачком внутри. Бывалый надел его на себя, словно шлем и смотрел на мир сквозь глазницы Сергея, словно через щели забрала.
        Управлять своим телом со стороны - дело весьма непривычное. Пришлось осваиваться на ходу. Отчасти это напоминало управление персонажем в компьютерной игре.
        Гебор на секунду замер, озадаченно глядя на летучий череп.
        - Что ты за дрянь такая непонятная, - процедил он с раздражением. - Никак не хочешь подохнуть.
        - Власть! - рявкнул Сергей, его глазницы вспыхнули красным.
        Упырь поморщился, словно от яркого света, и издал низкий урчащий звук, напоминающий волчий рык. Подчинить его Сергею, конечно, не удалось, слишком большая разница в уровнях. Но вывести из равновесия - вполне.
        - Что ты там возишься, Гебор? - снова послышался голос Ликурга. - Ты не можешь расправится с обычным мертвяком?
        - Он не обычный, Ликург! - откликнулся упырь, пытаясь проморгаться.
        Сергей не собирался давать ему ни малейшего шанса. Его туловище подскочило к упырю и нанесло мощный удар сверху вниз. Топор чикнул по шлему, выбив сноп искр, и вонзился в плечо. Кольчужная рубашка и подкладки из кожи не выдержали напора, и острое лезвие дошло аж до середины груди!
        Упырь заорал так, словно его... Ну да, разрубили пополам. Сергей ожидал фонтанов крови до неба, но тело упыря оказалось на удивление сухим, ни капельки не брызнуло. Словно рассек большую сухую губку.
        - Ублюдок... - прохрипел Гебор. - Я тебе кадык выгрызу...
        Но угроза упыря пока что осталась просто угрозой. Он выронил свое оружие, и схватился руками за древко топора Сергея, пытаясь вытащить из своего тела. "Темный лорд" припомнил, что упырей вроде бы убивают осиновым колом в сердце либо серебряными пулями. Раны, нанесенные другим оружием, у нечистых рано или поздно заживают. Каков шанс, что у деревенской бабули лезвие топора для рубки дров сделано из серебра, а древко из осины?
        Действовать надо быстро, пока противник ошеломлён.
        Отпустив топор, Сергей поднял с земли отрубленную руку, приделал ее обратно к плечу. Упырь злобно рычал, дёргал за топор в груди, но как-то вяло и заторможенно, без огонька. Возможно, "Темный лорд" при ударе задел ему позвоночник, и тело плохо слушалось хозяина. Сергей сунул руку в его подсумок и достал светящуюся штуковину. Ей оказался небольшой деревянный амулет в виде монеты. В его центр был выставлен камень, похожий на необработанный алмаз. Именно от него и исходило яркое сияние, слепящее, жгучее. Сергей направил амулет камнем в сторону Гебора и рявкнул:
        - Изыди!
        Яркая вспышка резанула по глазам, а по ушам - вопль упыря, сильнее прежнего. Интерфейс сообщил о получении незначительных повреждений и напомнил о необходимости пополнения жизненной энергии. Когда зрение вернулось, Сергей увидел системное сообщение:

        ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ! НОВЫЙ УРОВЕНЬ - 6! НОВЫЕ ДОСТУПНЫЕ ЗАКЛИНАНИЯ:
        ПОГЛОТИТЬ ЖИЗНЕННУЮ ЭНЕРГИЮ, УРОВЕНЬ 1 ПОСТРОИТЬ БАШНЮ КОЛДОВСТВА, УРОВЕНЬ 1

        Соответствующие иконки появились на периферии зрения и замерзали ярким золотистым светом.
        Неплохо так. За победу над двенадцатым уровнем перескочил сразу через четыре ступеньки. С поглощением жизненной энергии все вроде бы понятно, у его духов такая же есть. А вот что такое башня колдовства и с чем ее едят? Заклинание создаст реальное строение? Или это образное выражение? Существует ведь ритуал Сторожевой Башни, который по легенде не даёт призванным демонам покинуть пентаграмму.
        Гебор лежит от безголового тела Сергея в десяти шагах. Руки и ноги его вывернуты под неестественными углами, в груди по прежнему торчит топор. С головы сорвало шлем, обнажив жутковатую харю с черно-серой высушенной кожей, ярко-красными глазами и сильно запавшими щеками. Из-под верхней губы торчат два тонких клыка. Рожа его выглядит слегка обгоревшей, словно упыря некоторое время поддерживали на противне. Сильно амулет по нему ударил, сильно... Никаких признаков жизнедеятельности. Приглядевшись к области над головой Гебора, Сергей увидел надпись: "Высокий упырь, уровень 12 (мертв)".
        - Восстань, - приказал Сергей, активируя заклинание Поднятие мертвецов. Гебор дернулся, его глаза закатились, обнажив белок с красными прожилками. Руки и ноги с хрустом зашевелились, встали на место. Упырь... Или оживший мертвец?... Неуверенно поднялся на ноги. Его скособоченная фигура выглядит пугающе, особенно жутко смотрится рана от плеча до середины груди. Топор до сих пор торчит в ней, Гебор-зомби больше не делает попыток достать его.
        "Оживший мертвец, уровень 9" - прочитал Сергей над его головой. После смерти уровень понижается? Интересненько...
        Он решил пока не "приземлять" голову на туловище. С воздуха оказался неожиданно удобный обзор. С высоты он точно заметит, когда двое оставшихся вояк решат проверить, как дела у их соратника. А они рано или поздно раздуплятся, чисто вопрос времени.
        Он быстро прошёлся по карманам и подсумкам Гебора. Практически ничего ценного там не было, за исключением кошелька, пары ножей, куска бечевки. Ничего полезного. Тогда Сергей решил детальнее осмотреть трофейный амулет.
        Когда он взглядом кликнул по надписи выше амулета, интерфейс неожиданно разродился довольно подробным описанием:

        АМУЛЕТ "СЖИГАТЕЛЬ", УРОВЕНЬ 15
        АКТИВНАЯ СПОСОБНОСТЬ: ОСЛЕПЛЯЮЩИЙ ГНЕВ.
        ОПИСАНИЕ: ПОРАЖАЕТ ПРОТИВНИКА ВОЛНОЙ ОБЖИГАЮЩЕГО СВЕТА. РАБОТАЕТ ТОЛЬКО НА НЕЖИТЬ И НОСИТЕЛЕЙ ТЁМНОЙ МАГИИ.
        КЛЮЧ-СЛОВО: "ИЗЫДИ". ЭФФЕКТ ТЕМ СИЛЬНЕЕ, ЧЕМ ПАФОСНЕЕ И С НАДРЫВОМ ПРОИЗНЕСЕНО. ПОРАЖАЮЩАЯ МОЩЬ УДВАИВАЕТСЯ, ЕСЛИ СЕРДЦЕ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ ПЕРЕПОЛНЯЕТ ПРАВЕДНАЯ МЕСТЬ И ВОЗМЕЗДИЕ. ЕСЛИ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ НАХОДИТСЯ НА ПОСЛЕДНЕМ ИЗДЫХАНИИ (УРОВЕНЬ ЖИЗНЕННОЙ СИЛЫ НА КРИТИЧЕСКОЙ ОТМЕТКЕ), УДАР НАНОСИТСЯ ПО ОБЛАСТИ. ПЕРЕЗАРЯДКА - 80 СЕКУНД.
        ПАССИВНАЯ СПОСОБНОСТЬ: УСИЛЕНИЕ.
        ОПИСАНИЕ: ПАССИВНО УСИЛИВАЕТ ВСЮ ВАШУ МАГИЮ, НАПРАВЛЕННУЮ ПРОТИВ НЕЧИСТИ. ЧЕМ ВЫШЕ УРОВЕНЬ ПРОТИВНИКА, ТЕМ СЛАБЕЕ ЭФФЕКТ. УСИЛЕНИЕ ПО ДЕФОЛТУ 50%.

        - Неплохо, - вслух сказал Сергей. - Особенно пассивное усиление. Жаль только есть ограничение... Против сильных врагов эффект практически нулевой. Только мелочь гонять.
        Граем уха он услышал топот подкованных сапог и последовавший за ним приглушенный звук - похоже, из окна избушки на улицу выпрыгнул ещё кто-то. Оглянувшись, он увидел Ликурга (25УР.) и третьего воина (13 УР.). В их руках было оружие, а глаза злобно блестели сквозь щели забрал.
        - Убить их, - приказал Сергей своему свеженькому зомби. Тот послушно хрюкнул и двинулся на бывших соратников, вытянув вперёд руки.
        - Топор из груди достань, дурло...
        Зомбарь послушно дёрнул топор. Тот с неприятным хрустом вышел из грудины. Вместо крови выделилось только несколько капель чёрной жидкости, густой, как смола. Края разруба разошлись в стороны, сквозь зомби теперь легко можно рассмотреть забор с противоположной стороны. Но мертвяк не жаловался. Подняв топор высоко над головой, он начал без видимых усилий раскручиваться его, словно прутик. Сила в мёртвых рука была просто колоссальной. Гебор двинулся в сторону бывших соратников, желая продолжения кровавого банкета.
        - Ну что за неудачник... - вздохнул Ликург, беря свой топор на изготовку. - Вечно у Гебора всё через задницу...
        - Может лучше позовём подкрепление? - неуверенно спросил безымянный воин, извлекая из ножен короткий меч с широким лезвием.
        Мёртвый Гебор и безголовое туловище Сергея поглотили всё их внимание. Черепушка, парящая в воздухе, их особо не заинтересовала. Лишь Ликург удостоил беглым взглядом.
        А зря.
        - Уже поздно! - рявкнул Сергей, привлекая к себе внимание. - Власть!
        Он не рассчитывал подчинить Ликурга - тот всё-таки двадцать пятый уровень, крепкий орешек. А вот его безымянного соратника очень даже стоит попробовать на прочность. Благо, в костлявой руке Сергея светится усиляющий амулет, специально созданный для борьбы с нечистью.
        Яркий свет из глазниц полыхнул адским маревом. Казалось, он вот-вот вытеснит солнечный свет с небольшого пятачка перед избушкой. Вояка тринадцатого уровня вздрогнул, его взгляд затуманился, глаза словно покрылись белесой плёнкой.
        - Витольд, - осторожно произнёс Ликург, разворачиваясь к заколдованному воину. - Ты же сейчас не попытаешься сделать нечто глупое?
        - Простите... десятник... - прохрипел Витольд из последних сил. - Я больше не ваш...
        - Убей его! - рявкнул Сергей и неожиданно для себя залился злобным каркающим смехом. Происходящее начало забавлять его, хотя ещё минут пять назад у него разве что поджилки от напряжения не тряслись. Нечто злое, что Сергей усердно давил всю сознательную жизнь, просочилось из самых тёмных уголков его души наверх, в сознание. Поддаться этому злому чувству торжества оказалось на удивление приятно. Исчезли страх и сомнение, всё сразу стало простым и понятным. Есть он и его желания, а есть враги - те, кто препятствуют. Они должны быть или подчинены, или уничтожены.
        - Повинуюсь, господин, - Витольд покорно наклонил голову и развернулся в сторону бывшего командира, угрожающе подняв оружие.
        Две зомбированные марионетки и тело Сергея окружили Ликурга с трёх сторон, отрезая пути к отступлению. Тот, согнув ноги в коленях и крепко сжимая древко топора, злобно зыркал из стороны в сторону. Опытный воин старался держать всех противников в поле зрения, подмечая все их действия. Двадцать пятый уровень - это, конечно, сильно, но за ними численное преимущество. Вдобавок Сергей может пафосно сверкнуть красным светом из глазниц, ослепив Ликурга на короткое время, и использовать амулет. Главное только по своим не попасть. И не промахнуться. Не охота ждать восемьдесят секунд, пока Ослепляющий гнев перезаряжается.
        - Даже не думай бежать, - предупредил Ликурга Сергей, нарезая круги у того над головой. У "Тёмного лорда" сам собой активировался Голос, и его речь украсили потусторонние тоны и басы. Словно над его голосом поработал опытный звукарь из Голливуда. Даже самого бесстрашного человека пробрало бы, не говоря уж о тёмных людях из Средневековья.
        - А кто здесь собирается убегать? - пробасил Ликург в ответ. Голос Сергея его не особо впечатлили - у самого ничуть не менее выразительный. - Я разберусь с твоими псами, а потом тебя самого спущу на землю. Считай секунды.
        - Лучше переходи на мою сторону, - предложил Сергей. - Неужели ты не чувствуешь, что именно я - твой истинный господин? Там, в глубине твоёго чёрного прогнившего сердца, ничего не шевелится при виде меня?
        - Прости, ты, конечно, по-своему хорош, но мне больше нравятся девушки. В них мяса больше, - отказался Ликург и без предупреждения метнулся влево. Его топор со свистом вспорол воздух, и голова Витольда с хрустом отделилась от плеч. Вояка тринадцатого уровня даже не успел среагировать. В воздухе его голова выскользнула из шлема и, оставляя за собой шлейф из чёрной густой жидкости, рухнула на землю. Даже в таком состоянии Витольд не отключился, его налитые кровью глаза яростно вращались в орбитах, а челюсть с длинными клыками щёлкала с остервенением бешенной собаки.
        Вот она - разница между тринадцатым уровнем и двадцать пятым. Ликург, не теряя времени, атаковал уже Гебора. Тот, продолжая раскручивать совё оружие, без страха шагнул бывшему командиру навстречу и нанёс удар. Ликург, ловко поднырнув под опускающийся топор, рубанул Гебора по ногам. Лезвие вонзилось тому в голень, разрубило кость, оставив висеть обрубок на тонком слое кожи и плоти.
        Сверху на десятника спикировал Сергей, активируя Поглощение Жизни. Из затылка Ликурга потянулось нечто вроде серой призрачной дымки прямо "Тёмному лорду" в пасть.

        ПОПОЛНЕНИЕ ЖИЗНЕННОЙ ЭНЕРГИИ. КАЧЕСТВО: НИЗКОЕ. ОСОБЕННОСТИ: ПОВЫШЕННОЕ СОДЕРЖАНИЕ НЕНАВИСТИ К ЛЮДСКОМУ РОДУ.

        На вкус жизненная энергия Ликурга оказалась так себе. От неё пахло гнилью пополам с несвежими солдатским портянками. Однако её было много, и она насыщала очень и очень сильно. Почти как каша в армейской столовке.
        Балбес и Трус тоже поспешили присоединиться к пиршеству. Их скорость всасывания была меньше, чем у Сергея, но духи брали количеством.
        Где-то на заднем плане тело Витольда отыскало свою голову в кустах крапивы и пыталось приделать её обратно. Получалось так себе. По ошибке он приставил голову задом наперёд. Активировался исцеляющий фактор, и голова начала прирастать. Осознав это, Витольд принялся усердно откручивать её, чтобы со второй попытки сделать всё как надо.
        Туловище Сергея, вооружённое топором Гебора, атаковало Ликурга с тыла. Топор глубоко вонзился тому в спину, без труда пробив кольчугу. Десятник взревел и крутанулся на месте, сбив с ног и туловище Сергея, и Гебора. Духи и черепушка
        «Тёмного лорда» отлетели чуть назад, чтобы не попасть под удар. Но не слишком далеко, чтобы не разорвать потоки жизненной энергии.
        Движения Ликурга замедлились, стали более вялыми. Он ещё не потерял боеспособность и по-прежнему был способен повернуть исход боя в свою пользу. Но шансы на подобный исход стремительно таяли.
        Видимо, десятник тоже это осознал и полез в подсумок. Увидев яркое сияние, Сергей сразу всё понял - у Ликурга тоже есть мощный амулет против нечисти. Вряд ли опытный воин промахнётся, особенно когда от успешного выстрела зависит его жизнь.
        Действовать надо на опережение и использовать амулет первым. Главное только по своим не попасть.
        - Прочь от него! Гебор, на землю! - рявкнул он. Бывалый поднял своего хозяина высоко в воздух, оборвав поток жизненной энергии. Трус и Балбес последовали за ним. Гебор рухнул как подкошенный, что в виду отсутствия ноги было совсем не трудно. Витольд и так уже валялся в кустах крапивы, пытаясь выкрутить голову в правильную позицию.
        На ногах осталось только туловище Сергея. Направив перезарядившийся амулет «Сжигатель» в сторону Ликурга, «Тёмный лорд» рявкнул «Изыди!».
        От края до края весь видимый мир на мгновение заполонил беспощадный ослепительный свет. Сергей почувствовал, как амулет мелко завибрировал в костяной руке, ощутил сильнейший жар - и это при том, что у него просто не было плоти как таковой! От костяных пальцев повалил пар, они потемнели в местах соприкосновения с амулетом. Тот ярко светился, словно его раскалили про помощи сварки, бросая на землю пригоршни искр.

        СЛИШКОМ ЧАСТОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ АМУЛЕТА «СЖИГАТЕЛЬ»! НЕОБХОДИМА БОЛЕЕ ПРОДОЛЖИТЕЛЬНАЯ ПЕРЕЗАРЯДКА!

        Да чтоб тебя… опять ограничения! Сергей недовольно выругался. Почему эта штука не может стрелять как пулемёт и сразу перегревается после пары использований? Почему нельзя сразу дать ему в руки что-нибудь имбовое? Он же Тёмный лорд, он должен использовать грязные нечестные приёмчики. Чёртова Речь... Знать бы, что это такое.
        Ликург лежит ничком на земле. От него поднимается черный дым. Плащ и прочая одежда сильно обгорели, кольчуга и металлические листы доспехов покрыты копотью. Амулет, похожий на Сжигатель, валяется на земле около безвольной руки своего хозяина.
        Сергей приказал Бывалому подлететь поближе к телу. Он хотел убедиться, что противник уже точно не представляет опасности. К его радости, табличка над головой десятника гласила однозначно - мёртв! У Сергея отлегло от сердца. Он справился! Показал, кто тут главный!
        - Ну что, съели, упыри? Кто тут Тёмный лорд? Кто тут папочка? - возвестил он и дьявольски расхохотался. От зловещего смеха, кажется, даже чутка посерела растительность на земле. Начало в его карьере Тёмного лорда можно назвать успешным. А как гласит народная мудрость: "Доброе начало полдела откачало".
        Вот-вот должны появиться системные сообщения об успешном выполнении миссии. Почему же они так долго? Он только вошёл во вкус. Надо побыстрее прокачиваться, становиться сильнее и опаснее, искать редкие артефакты, вербовать новых сторонников! А всех, кто будет мешать - убить или превратить в своих фанатичных последователей. В конце концов, он кто? Верно, Тёмный лорд. Он делает то, что хочет, и берёт что или кого хочет. То моё и сё - моё же.
        Часть его разума ужаснулась от подобных мыслей и желаний. Но она была настолько мала и ничтожна, что её сдавленный писк потонул в диком зверином хохоте Сергея... Трус и Балбес спешно спрятались под порогом дома. Даже Бывалый дрожал так, что черепушка господина вот-вот свалится с него и отправиться в полёт до земли. Витольд, кое-как приладив голову обратно, пал ниц в пыль, боясь поднять глаза. И только зомбированный Гебор стоял с равнодушной мордой, обожжённый и практически разрубленный пополам.
        Огоньки в глазницах Сергея затянула серая пелена. Его разум, взбудораженный успешной битвой, ускользнул в недоступные дали. Где-то там, в самых тёмных глубинах подсознания блуждал он, пока не очутился в исполинском тронном зале.
        Потолок помещения расположен очень высоко и теряется в беспроглядной тьме, её не в силах разогнать даже свет факелов. Стены, пол, колонны, даже держатели для факелов - всё сделано из отполированных до блеска костей и черепов. Преимущественно человеческих, хотя частенько встречаются весьма жуткие экземпляры, напоминающие то ли динозавров, то ли ещё каких чудищ. Стены украшают красные гобелены с перечёркнутым белым кругом и костяные фрески с жуткими фантасмагорическими сюжетами. Кровь, смерть, отчаяние, скрученные жалкие тела людей и других живых существ - больные на голову художники постарались на славу. Вдоль стен выстроился почётный неподвижный караул из воинов в латах. Забрала у всех подняты, вместо лиц - скалящиеся черепа со светящимися глазницами. Руки с оружием подняты вверх. Солдаты салютую ему, Сергею, простому айтишнику, признавая в нём своего господина и повелителя.
        В центре зала на возвышении стоит трон - тоже, разумеется, из костей. К нему ведёт красная ковровая дорожка, она сильно выделяется на фоне костяного пола, словно линия крови. Верхняя часть спинки трона ощетинилась длинными костяными шипами, на каждый насажена чья-то полуразложившаяся голова. По белой костяной поверхности стекают потоки крови. За троном возвышается целая гора сокровищ - драгоценные камни, золотые монеты, украшения, позолоченные доспехи и оружие.
        На троне сидит некто в чёрных шипастых доспехах, отдалённо напомнивших Сергею Даэдрическую броню из Скайрима. Сидит расслабленно, откинувшись на спинку трона, пальцы правой руки лениво постукивают по подлокотнику.
        У подножья трона сидит обнажённая девушка. Её тело покрыто царапинами и ссадинами, на шее - ошейник с шипами, прикреплённый цепью к трону. Девушка смотрит на Сергея, и глаза её горят нездоровым фанатичным блеском. Не смотря на слабое освещение, он сразу узнал пленницу - это была Настя, его преданная фанатка.
        «Тёмный лорд» слегка растерялся. Это что такое? Галлюцинация? Где он очутился?
        Он внимательно осмотрел себя и убедился, что к нему вернулся старый облик - обычный мужик лет под тридцать, живой и здоровый. Никаких костей, черепов и зловещих огоньков. Означает ли это, что всё происходящее - нереально, просто плод его воображения?
        «Так, всё, спокойно, Серёга, - сказал он себе. - Релакс! Каменная морда снаружи, каменная морда внутри! Веди себя, словно всё так и должно быть».
        Стараясь особо не глазеть по сторонам, выглядеть достойно и уверенно, он приблизился к трону. Воин в «Даэдрической броне» немного оживился, даже приветственно помахал Сергею рукой.
        - Какой же ты ещё зелёный, - произнёс воин, покачивая головой. Его голос, низкий и скрипучий, показался Сергею странно знакомым. Словно он уже много раз его слышал, только чуть-чуть видоизменённым.
        - Главное, что не в пупырышках, - ответил он воину, стараясь говорить максимально равнодушно и апатично. - Что это за место? И кто ты такой?
        Вместо ответа воин поднял руки и снял шлем, поставив его на подлокотник. Сергей вгляделся в его лицо и… от переизбытка чувств отшатнулся, чуть не рухнув на спину.
        У воина было лицо Сергея! Просто один в один… ну ладно, не совсем один в один. Словно он постарел лет на пятнадцать-двадцать, полностью поседел и обзавёлся кучей жутких шрамов. И его взгляд… смотрит так, будто изнасиловал, а потом живьём съел пару сотен человек. А то и тысяч. А после этого окунулся во всевозможные извращённые пороки, какие только способен измыслить человеческий ум. И они его особо не впечатлили.
        - Я - твоё будущее, - пробасил «постаревший Сергей». - Тот, кем ты станешь через много-много лет. Когда Тьма полностью поглотит тебя и превратит в истинного Тёмного лорда.
        - От это поворот… - только и выдал Сергей. - Только как-то сомнительно.
        - Почему? - воин усмехнулся.
        - Я себя устраиваю таким, какой я есть, - пояснил он. - И вообще я в Судьбу не верю...
        Воин расхохотался, далеко запрокинув голову. В его рту Сергей заметил несколько рядов острейших, словно ножи, зубов. Такими и железнодорожные рельсы перекусить можно…
        Воин резко оборвал смех и вновь посмотрел на Сергея своим жгучим взглядом, пронзающим до самой сердцевины души.
        - У тебя нет выбора, - пояснил он. - Если ты хочешь и дальше идти по пути Тёмного владыки, ты должен стать им по сути, а не только по названию. В противном случае тебя сожрут.
        - Так уж и сожрут… - не согласился Сергей.
        - Что захотят, то и сделают, - воин дёрнул за цепь, прижав Настю к своей ноге. - Слабые не имеют права выбора. Вещи не принадлежат себе. Не подгребёшь ты - подгребут тебя.
        Настя охнула, когда ошейник врезался ей в плоть, и улыбнулась Сергею жутковатой маниакальной улыбкой. У того возникло ощущение, что девушка получает от всего происходящего извращённое удовольствие.
        - Приве-е-е-ет... - протянула она и помахала пальчиками в воздухе. - Сереженька...
        - Кто тебе разрешал открывать рот? - покосился на неё воин. - Дерзкая девчонка, ты сама напрашиваешься на наказание!
        - Простите, простите, Владыка... - согнулась Настя. - Я не нарочно...
        - Ночью мы обсудим твой проступок... детальнее... - воин вновь посмотрел на Сергея. - Пойми, мальчик, я прекрасно знаю, о чём ты думаешь. И рыбку съесть, и на кол не сесть. Но так не бывает. Нельзя пользоваться Тьмой, не запачкав руки. Она рано или поздно возьмёт своё. Твои намеренья могут быть сколь угодно чисты, но когда перед тобой встанет вопрос - убить сотню человек, чтобы жила тысяча, что ты выберешь?
        Сергей молчал. Он много раз видел в фильмах подобные моральные дилемы, но в жизни никогда не сталкивался с их подобной острой формой.
        - Конрад тоже изначально был жутким идеалистом, - лениво поведал воин. - Верил, что Тьма может служить Добру... Ха! Хотел облагодетельствовать всех, остановить разрушительную гражданскую войну. А что в итоге? Он сломался. Сорвался. И крови пролилось ещё больше! Это при том, что Конрад был исключительно мудрым и талантливым человеком! А ты? Ты-то кто? - взгляд воина стал совсем уж снисходительным, даже презрительным. - Ничтожество. Обычный серый ничем непримечательный человечишка. Тьма таких ломает очень быстро. Если уже не сломала...
        Тон воина Сергею крайне не понравился. Это что ж, он реально в будущем станет таким больным ублюдком? Да чёрта с два! Кем бы этот держиморда в действительности не является… Сергеем из будущего, злым духом или просто галлюцинацией воспалённого костного мозга… пшёл он к чёрту! Вместе со всеми своими рассуждениями. Похож на типичного политика из любой страны - красивыми словами о Тьме, Судьбе и принципе меньшего зла просто прикрывает свои низменные желания.
        Смущало только одно - собственные мысли, возникшие во время и после битвы с упырями. Что всех непокорных нужно убивать и подчинять. Ведь именно об этом воин и говорил… Теперь, когда разум прояснился, Сергею подобные высказывания показались дикими. Может, это просто горячка боя виновата? И Тьма тут ни при чём?
        - Держи в курсе, - сообщил собеседнику Сергей, пытаясь лицом изображать кирпич. - Я не собираюсь никого резать, убивать и насиловать… ну только если меня не принудят. Если, конечно, вообще можно принудить кого-то к изнасилованию… Все вопросы можно решить путём переговоров и взаимовыгодного сотрудничества. Даже с десятой Виндой.
        Воин равнодушно махнул рукой.
        - Пробуй, пытайся, - щедро разрешил он. - Времени навалом. Я с удовольствием полюбуюсь, как ты трепыхаешься.
        Полюбуется он… рожа порочная. Ещё посмотрим, чья возьмёт.
        - Только помни одну вещь, - продолжал разглагольствовать воин. - Тёмный лорд - это нечто большее, чем прозвище. Тёмный лорд существовал ещё на заре этого мира, если и вовсе не родился вместе с ним. В разные времена он являлся в мир под разными воплощениями, носил имена разных людей… и нелюдей. И многие из них начинали как ты - привнесём в мир добро, помирим всех, поставим Тьму на службу людям… Ха-ха-га-га! Ни у кого не вышло. Ты либо Тёмный лорд и полностью соответствуешь этому титулу… либо ты никто. Природа силы Тьмы выше человеческого понимания. Ты знаешь хоть одного честного политика? А адвоката с чистой совестью? А не коррумпированного чиновника? Не человек меняет окружающий мир, а окружающий мир меняет человека…
        Стены помещения начали расплываться, таять, словно утренний туман. Следом за ними испарились воины, гобелены, сокровища, Настя… Последним исчез Тёмный лорд из будущего. Его слова ещё долго эхом носились в голове у Сергея:
        - Прими свою судьбу как подобает… Это неизбежно…

        ГЛАВА 6: Самый популярный стример

        Придя в себя, Сергей увидел странную картину. Три духа и Витольд, сбившись в тесную кучку в углу забора, испуганно смотрят на Сергея, неловко пытаясь спрятаться за кустами крапивы. Один только Гебор, разрубленный до середины груди, стоит неподвижно на солнышке и пускает чёрные слюни изо рта.
        - Пожаловаться
        - Кто проживает на дне океана? - печально спросил Сергей и тут же сам ответил. - Я! И моя самооценка. Простите, ребята. Я вас, по ходу, чутка напугал.
        Его череп уже был приделан к основному туловищу. То ли Бывалый поработал, то ли в его теле сработала некая функция автоматического восстановления.

        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЗАДАНИЕ «БАБУЛЯ В ОПАСНОСТИ» УСПЕШНО ВЫПОЛНЕНО! ПОЛУЧЕНО: 500 ОЧКОВ.
        ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫСИЛСЯ С ШЕСТОГО(6) ДО ВОСЬМОГО(8)! ТЕПЕРЬ ВАМ ДОСТУПНО:
        - СПОСОБНОСТЬ «ТРАНСФОРМАЦИЯ»
        ВАШИ ПЕТЫ(3) ГОЛОДНЫ ДУХИ ПОВЫСИЛИ УРОВЕНЬ СО ВТОРОГО(2) ДО ЧЕТВЁРТОГО(4) НОВЫХ СПОСОБНОСТЕЙ НЕТ

        Сразу с шестого до восьмого? Сергей довольно хмыкнул. Неплохо он апается, неплохо. Хотя за победу над двадцать пятым уровнем могли бы и больше опыта отвалить. Или опыт перераспределяется между всеми участниками битвы? А почему духи тогда так слабо апнулись? Всего-то до четвёртого. Есть какие-то ограничения на единоразовое получение опыта?
        Прежде, чем он добрался до «Трансформации», за спиной его раздался голос бабы Фёклы:
        - Ой, я только в погреб спустилась… а чёй-то тут произошло?
        Сергей обернулся. Баба Фёкла как ни в чём ни бывало стоит на пороге и удивлённо смотрит то на него, то на неподвижное телу Ликурга. Страха в глазах пожилой женщины нет, толкьо удивление и любопытство.
        - Хулиганы, - пояснил «Тёмный лорд». - Дрова колоть мешали.
        - Во-о-о-от оно что… - баба Фёкла с облегчением выдохнула. - А я-то уж было решила, что грабители… или, того хуже, сборщики податей… Ох, спасибо, касатик, выручил бабулю. Дай ка я тебя отблагодарю.
        Прежде чем он успел сказать «Не надо», ведьма довольно шустро для её возраста подскочила к нему и обняла. Сергей ощутил типичный кислый старческий запах вперемежку с сильным ароматом трав, цветов и чего-то ещё, неизвестного городскому жителю.
        ПОЛУЧЕН ОТЛОЖЕННЫЙ БАФФ НЕИЗВЕСТНОЙ ПРИРОДЫ! ОН АКТИВИРУЕТСЯ ПРИ НАСТУПЛЕНИИ ОПРЕДЕЛЁННОГО СОБЫТИЯ (ЗАСЕКРЕЧЕНО)!
        Если бы у него были брови, они бы сейчас взлетели на лоб. Значит, у бабули ещё есть порох в пороховницах. Не до конца маразм съел её мозг, что-то полезное она ещё может колдануть.
        - Во-о-о-от, - довольно произнесла баба Фёкла, отстраняясь. - Теперь хулиганам уже не так просто будет тебя обидеть, касатик.
        - Хм, ну спасибо большое, - кивнул Сергей. - Я подозреваю, что хулиганы ещё не закончились и совсем рядом бродит подкрепление… Витольд!
        - Да, господин? - отозвался подчинённый упырь и послушно подбежал к Сергею.
        Тот отметил, что хотя воин перешёл на его сторону, показатель числа сторонников не увеличился. Значит, подчинённые при помощи магии не считаются за полноценных сторонников? Важно именно добровольное присоединение, как у Насти?
        - Рассказывай, - приказал он Витольду. - Кто вы такие, что здесь забыли и кто вас прислал. Вы ведь явно не простая шайка-лейка с дороги, - он бросил взгляд на добротную кольчугу Витольда и плащ со странным символом. Отдалённо напоминает птицу на фоне косого креста.
        И подчинённый упырь начал рассказывать. Он явно знал об окружающих реалиях куда больше простой деревенской девахи Насти и её странноватой бабули. С его слов следовало, что все они являются наёмниками из других стран, продавших свои мечи барону де Билю за звонкую монету. Отряд их носит номер семь и в реестрах значится как «Кривые Когти» - по традиции в него отбирают самых безжалостных и беспринципных наёмников. Желательно из других стран, не являющихся вассалами Империи. Как правило, это весьма опасные личности, имеющие на родине проблемы с законом. Барон обещает таким свою защиту и поддержку в общем на преданность. Задачи они решают как правило весьма… деликатного характера. И грязного. На которые по каким-то причинам не очень удобно посылать солдат из прочих подразделений. Из-за этого за «Кривыми когтями» закреплена репутация отребья и полных мерзавцев, способных на любую низость. Многие солдаты из других подразделений даже отказываются приветствовать их при личной встрече. Сейчас, правда, перед ними стоит самое заурядное поручение - изловить разбойника Вырвиглаза. Все другие отряды оказались
заняты, а они - свободны. А в Малые Бесятинки просто заехали по пути. Ну и командир ещё что-то говорил про какую-то симпатичную бабу. Приглядел себе, видать, в интернете. Видимо, хочет из неё произведение искусства Увядания сделать…
        - Погоди, погоди! - занервничал Сергей. - Что ещё за произведение искусства Увядания? Что за баба?
        Пожаловаться
        По описанию «баба» подозрительно походила на Настю. Баба Фёкла очень обрадовалась данной новости - наконец-то внучка нормального мужика охмурила, не то что этот недотёпа Ванька беспутный! Про искусство Увядания Витольд ничего вразумительного не поведал. Видимо, он сам плохо представлял, что это такое. Про их командира, капитана Альпа, Витольд рассказывал куда охотнее. Расхвалил его так, как родная мамочка не сумела бы. И искусный воин, не знающих равных в бою на мечах. И могучий волшебник, владеющий секретами магии Перворождённых. И вообще прекрасный эльф, наделённый изысканной мужской привлекательностью…
        - Так, не надо мне тут про мужскую привлекательность, - отрезал Сергей. - Ваши личные отношения с руководством к делу не относятся. Где сейчас находятся остальные «Кривые когти»?
        - Где-то в деревне, милорд, - охотно пояснил Витольд. - Мы собирались отдохнуть и немного перекусить местными жителями.
        - Ты хотел сказать «С местными жителями»? - решил на всякий случай уточнить Сергей, хотя и догадывался, что это совсем не оговорка.
        - Нет, господин, я имел в виду именно то, что сказал, - Витольд широко улыбнулся, демонстрируя неестественно длинные клыки.
        - Предположу, что Альп превратил вас в упырей? - уточнил Сергей, недовольно глядя на клыкастую морду. - У вас все в отряде... любители соснуть кровушки?
        - Да, всех в отряде капитан Альп обратил в высших упырей, - подтвердил Витольд.
        - Мы обрели истинное могущество и бессмертие, возвысились над серой массой...
        - Цыц, - оборвал его Сергей. - Интересно у вас дела делаются, заразы такие...
        Он покачал головой. Значит, вооружёнными кровососами по сути искусственно управляли и до него при помощи чёрной магии. Если вампир обратит кого-то в себе подобного, тот становится его слугой - вроде бы так тёмная магия работает в разных фильмах и книгах?
        Капитан Альп явно опасная личность. Эльф, да ещё и вампир... или упырь... забавная комбинация, прямо таки воплощённая мечта всех юных романтичных созданий от четырнадцати до восьмидесяти. Умеет колдовать, силён в бою. На такого в лоб точно лезть не стоит. С ним ещё куча матёрых головорезов. У них при себе наверняка найдутся ещё Сжигатели или другая гадость помощнее.
        Может, лучше отступить?

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «СПАСТИ НАСТЮ И МАЛЫЕ БЕСЯТИНКИ»!
        "КРИВЫЕ КОГТИ" ВО ГЛАВЕ С АЛЬПОМ ХОТЯТ ПРЕВРАТИТЬ МАЛЫЕ БЕСЯТИНКИ В ПРОИЗВЕДЕНИЕ УВЯДАЮЩЕГО ИСКУССТВА! ПОМЕШАЙТЕ ИМ!
        СРОК ВЫПОЛНЕНИЯ ОГРАНИЧЕН: ЗАВЕРШИТЕ ЗАДАНИЕ ДО ТОГО, КАК ПРОИЗОЙДЁТ НЕПОПРАВИМОЕ, В ПРОТИВНОМ СЛУЧАЕ ВЫ ПОЛУЧИТЕ СЕРЬЁЗНЫЙ ШТРАФ!
        НАГРАДА: 2000 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Ага, щас... Так Речь ему и позволит, чтоб ей пусто было. Надо бы что-то придумать. Какой-то действенный способ против эльфа-вампира Альпа и его отморозков. Да только идей в голове хороших ровно ноль... зеро... null...
        Он использовал Поднятие мёртвых и оживил Ликурга. Обгоревший десантник зашевелился и неторопливо поднялся, глядя на "Тёмного лорда" равнодушным взглядом мёртвых глаз. Его уровень упал до восемнадцатого, что впрочем, всё равно не мало. Особенно на фоне самого зомбовода.
        Второй амулет Сжигатель система определила как сломанный. Жаль, видимо задело рикошетом. Или повредился при ударе о землю. Вторая мощная пукалка сейчас явно не помешала бы.
        - Баба Фёкла? - обратился Сергей к старушке. Та, хлопая по-детски наивными глазами, внимательно следила за всеми его манипуляциями. В том числе и за поднятием Ликурга. Такое ощущение, что при ней каждый день клепают зомби из трупов.
        - Да, милок? - охотно откликнулась она.
        - У вас в доме случаем нету волшебной ступы с парочкой самонаводящихся ракетных комплексов... в смысле, какой-нибудь мощной магии? - спросил он. - Надо спасать деревню и вашу внучку Настю от хулиганов.
        - Конечно есть! - заверила его баба Фёкла. - У меня полный погреб картохи! Супчику наварим... м-м-м... объедение! Тебе отъедаться надо, мышцы наращивать, а то костлявый какой-то... Ветер дунет - улетишь!
        Похоже, тот таинственный бафф так и останется единственной помощью от "ведьмы". Сергей вздохнул. Похоже, придётся прибегнуть к самым радикальным мерам.
        - Ладно, баба Фёкла... Тогда последний вопрос... - его глазницы сверкнули красным огнём. - Где у вас тут расположено деревенское кладбище?
        Для ритуала Увядающего искусства командир избрал единственное двухэтажное здание в деревне - большой и широкий дом, практически терем. Говорили, что ещё давно его построил кто-то из помещиков в качестве летней резиденции, да так толком им и не воспользовался. Шло время, и хозяева забыли про терем. Предприимчивые крестьяне использовали строение для самых разных нужд - то как амбар, то для проведения вече, то как помещение для проведения праздника в дождливую погоду.
        Всё это крестьяне, подчинённые тёмной магией, охотно рассказали Альпу. Тот окинул терем критическим взглядом, но всё же признал, что лучшего варианта нет. Деревенские жители начали послушно прибираться в тереме и выносить на улицу накопившийся хлам.
        Настю нашли довольно быстро в доме у её родителей. Сначала девушка не понимала, куда её ведут и зачем. Но потом, когда она посмотрела в глубокие манящие глаза Альпа... после этого Настя была готова идти куда угодно и делать что угодно.
        Капитан заперся в тереме вместе с девушкой и строго настрого запретил их беспокоить. Первый этап ритуала Утончённой смерти требовал полной сосредоточенности и тишины. Второй десятник, Ульф, заверил Альпа, что тому не о чем беспокоится. Он может полностью погрузиться в ритуал, не отвлекаясь ни на какие внешние факторы.
        Перед теремом заколдованные крестьяне в несколько рядов расставили столы со скромной деревенской едой. Многие тарелки специально оставили пустыми. Они предназначались для "особой" пищи, которую обычно не употребляют нормальные люди - человечины... Пока ещё никого не убили, но скоро, очень скоро прольётся первая кровь...
        Несколько солдат стояли дозором за пределами деревни - в их задачу входило предупредить остальных при появлении незваных гостей. Если вторженцами окажутся другие крестьяне или купцы - препроводить их к праздничному столу. А если это будет кто посерьёзнее, то развернуть в обратную сторону.
        Часовые, пристроившиеся на вершине холма неподалёку от деревни, выполняли свой долг с неохотой. Их кислые лица явно говорили - хотим устроить резню вместе со всеми, а не это вот...
        - То само чувство, когда твои братья будут наслаждаться свежей человечинкой, а мы сидим тут... - пробурчал один. - И птичек разглядываем.
        - А тебя тоже выводит, когда ты присмотрел себе симпатичную вену, а высасывать её будет кто-то другой? - отозвался собрат по несчастью.
        - Верните мне мой тысяча двести седьмой от сотворения мира... Тогда всё было намного проще и понятнее. Сидим себе по лесам, что поймали - то и съели, - ударился в воспоминания первый. - Не то, что сейчас... Капитан Альп требует культуры, мать её, блюдение.
        - Ага, капитан, он такой, суровый, - подтвердил второй. - От нас много требует, но и к себе строг. Настоящий мужик. Пока красивую укладку не сделает - в бой не пойдёт.
        Чем дальше от хозяина - тем сильнее у упырей хромает дисциплина. Расплаты пришла очень быстро, в виде черепа с горящими глазницами. Он стремительно спикировал откуда-то сверху и завис прямо перед ошеломлёнными часовыми. Внутри него клокотало маленькое облачко с собственными злобными глазками и зубастым ртом.
        - Власть! - рявкнул череп. - Вы забанены за флуд и оффтоп на рабочем месте!
        Глазницы черепа вспыхнули яркими огнями. Горе-часовые вздрогнули, их глаза словно покрылись серой плёнкой. Руки, потянувшиеся было за оружием, замерли на полпути.
        - Мы предаёмся вам, милорд, - хором сообщили часовые. - Наши жизни в вашем распоряжении. Приказывайте.
        Сергей слушал их бубнёж вполуха. Перед его глазами снова возникло сообщение интерфейса Обратная сторона:

        ДОСТИГНУТО МАКСИМАЛЬНО ДОСТУПНОЕ КОЛИЧЕСТВО ПОДЧИНЁННЫХ СУЩЕСТВ! ВСЕГО СУЩЕСТВ: 6
        ИЗ НИХ
        ГОЛОДНЫХ ДУХОВ: 3
        ВЫСОКИХ УПЫРЕЙ: 3
        ПОДНИМАЙТЕ ВАШ УРОВЕНЬ И ПРОКАЧИВАЙТЕ СПОСОБНОСТИ, ЧТОБЫ УВЕЛИЧИТЬ КОЛИЧЕСТВО ПОДЧИНЁННЫХ СУЩЕСТВ! ПОМНИТЕ, ЧТО ЕСЛИ ВЫ ПОДЧИНИТЕ НОВЫХ СУЩЕСТВ СВЕРХ УКАЗАННОГО КОЛИЧЕСТВА, НЕКОТОРЫЕ ИЗ РАНЕЕ ПОДЧИНЁННЫХ СУБЪЕКТОВ С НАИБОЛЕЕ СИЛЬНОЙ ВОЛЕЙ ВЫЙДУТ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ.

        - Будем иметь в виду, - пробурчал Сергей и бросил взгляд в сторону деревенского кладбища, расположенного недалеко от реки. Оттуда в сторону деревни уже двигается нестройная вереница серых силуэтов.
        Будем наедятся, деревенские не слишком испугаются встречи с давно почившими родственниками. В конце концов, те идут их спасать, а не жрать им мозги. Хотя какая-нибудь особо резвая покойная тёща может и не удержаться при виде любимого зятька... Как говориться, при жизни пилила череп и после смерти продолжила.
        В воинском искусстве и боевых операциях Сергей разбирался слабо, поэтому планирование штурма он полностью переложил на плечи Витольда. Тот пообещал провести операцию наилучшим образом. Конечно, ему не совсем понравилось требования минимизировать жертвы среди местного населения, а желательно вообще их избежать, но против слова Тёмного лорда, как известно, не попрёшь.
        Сергей вручил ему командование над толпой из примерно сотни живых мертвецов, более-менее сохранившихся. Полуразложившиеся зомби выглядели и пахли не лучшим образом, двигались крайне неторопливо, многие вообще истлели до состояния скелетов. Но мертвяки были очень сильны физически и полностью послушны. Больше всего «Тёмного лорда» порадовало то, что он, судя по всему, может воскрешать неограниченное количество покойников. Либо просто очень большое. Тем не менее с каждым поднятым «жмуриком» в груди у Сергея словно росла странная тяжесть, сковывающая движения и путающая разум. На сотом откопанном мертвяке он понял, что ещё чуть-чуть и не сможет нормально драться. Интерфейс данный аспект никак комментировать не спешил.
        Впрочем, Витольд заверил, что для победы над его бывшими соратниками сотни зомбаков более чем достаточно. На их стороне численное преимущество, у них есть Ликург, который по-прежнему сильнейший воин после Альпа. Десятник Ульф тоже хорош, но с Ликургом даже близко не стоит. У врагов осталось только два амулета Сжигателя - у Ульфа и самого капитана. С десятником Витольд планировал справиться своими силами, а вот Альпа Сергею следовало взять на себя.
        Альп, по словам Витольда, является великолепным воином, которого только знает мир. Он превосходно владеет искусством фехтования и не стесняется использовать в бою магию. Высший упырь ещё ни разу не видел, чтобы Альп проигрывал как в тренировочном бою, так и бою всамделишном.
        - На мой взгляд у вас нет против него ни малейшего шанса в честной схватке, милорд, - честно сказал Витольд, когда операция находилась только в стадии планирования. - Он играючи разберёт вас на мелкие косточки, параллельно рассуждая о несовершенстве мира и умирающем истинном искусстве.
        - Спасибо, мотивация мне сейчас как раз очень нужна… - поблагодарил Сергей.
        - Ваш единственный шанс - подловить его на первом этапе ритуала Увядающего искусства, - предложил Витольд. - Он будет отвлечён своей магией и не сможет оказать должного сопротивления. Тут-то вы его и пришибёте… наверное.
        В настоящий момент Сергей, точнее его черепушка, вместе с Бывалым летали над деревней и изучали обстановку. В зубах «Тёмный лорд» держал амулет Сжигатель - один точный залп, и вампир-эстет отправится кормить червей, как бы хорошо он не махал своей железякой.
        Локацию, где прячется главный гад, Сергей вычислил быстро - высокий терем, резко выделяющийся среди простеньких крестьянских избушек. Перед ним были расставлены столы с едой и прогуливались человек двадцать вооружённых вояк - костяк Кривых когтей. Присутствовали здесь и простые жители деревни, все несколько сотен человек, от мужчин и женщин до стариков и детей. Все они выстроились в несколько рядов перед столами, равнодушными глазами глядя перед собой.
        Сергею даже думать не хотелось о том, что произойдёт, если их с Витольдом план потерпит неудачу…
        Сквозь открытое окно они с Бывалым залетели внутрь терема. Комната оказалась пустой и тщательно вымытой, полностью без мебели, даже ковры с пола убрали. Альпу реально потребовалось столько свободного пространства? Или зомбированные крестьяне просто по инерции очищали помещения?
        Сквозь приоткрытую дверь они осторожно, аки ниндзя прижимаясь к потолку, вылетели в коридор. Некоторое время исследовали дом, прислушиваясь к каждому шороху. Но в тереме было на удивление тихо, звуки доносились только с улицы. Ни криков пытаемой Насти, ни злодейского хохота - ничего. Подозрительно…
        Момент, когда проявила себя странная магия, Сергей пропустил. Но вот последствия он заметил, случайно взглянув в открытое окно. Там совсем рядом пролетала муха - здоровая, толстая, отожравшаяся, блестя зеленоватым хитином на солнце. Но при этом она не двигалась. Насекомое просто замерло в воздухе, расправив слюдяные пластины крылышек, блестя глазёнками. Несколько секунд Сергей озадаченно пялился на неё, а потом заметил, что далеко не только муху разобрал странный паралич. Не двигались все, кто стоял на площадке перед теремом, от упырей до крестьян. Некоторые замерли в весьма неудобных позах, занеся вперёд ногу или широко распахнув рот для зевка. Между двух крыш в прыжке замерла кошка, атакуя ни о чём не подозревающих голубей. Словно Творец остановил незримый поток времени, рукой придержав секундную стрелку.
        И тут Сергей услышал приглушенный голос со второго этажа, куда он ещё не успел подняться:
        - Что ж, первый этап ритуала завершён успешно. Теперь, моя милая Анкалимэ, всё время этого увядающего мира в нашем полном распоряжении…
        Сергей беззвучно выругался. Похоже, что он немного опоздал. Кровосос завершил первый этап ритуала - судя по всему, каким-то образом замедлил течение времени. Ни в коем случае нельзя дат приступить ему ко второму этапу!
        Ориентируясь на голос Альпа, Сергей приказал Бывалому двигаться на второй этаж. Вампир продолжал вещать, его мелодичный голос лился непрерывным потоком. Если он не замолчит, найти его не составит труда. И с превеликим удовольствием настучать по голове - очень уж отталкивающим показался Сергею голос капитана. Приторность и слащавость просто зашкаливают.
        - Ты же слышала в детстве истории об эльфах, милая Анкалимэ? - вещал вампир.
        - Главный герой прибывал в прекрасное эльфийское царство, проводил там несколько дней, наслаждаясь обществом перворождённых. Но когда он возвращался домой то с ужасом узнавал, что все его близкие сильно постарели. Пока герой сказания веселился у дивного народа, в человеческом мире прошли года. Десятилетия!
        Сергей хмыкнул. Ему тоже доводилось слышать похожие истории в далёком детстве. Где или от кого именно, правда, он уже не помнил. Интересно то, что в абсолютно разных мирах сказания имеют некую общую основу.
        - Перворождённые с древних времён дружны со временем, - пояснил Альп. - Оно любит нас, даруя невероятно долгую по вашим меркам жизнь. И некоторые другие возможности и умения, доступные только перворождённым. Хотя требуется очень много времени, чтобы овладеть силой времени в полном объёме. Насколько мне известно, это удалось лишь единицам. Не сказать, чтобы я сильно преуспел в этом таинстве, но выиграть нам несколько недель удовольствия сумел...Пожаловаться
        Поднявшись на второй этаж, Сергей подлетел к приоткрытой двери, из-за которой видно странное зеленоватое свечение и доносится голос Альпа. Заглянув в щель, он увидел, что Настя лежит на полу в центре многолучевой звезды. Словно начерченные мелом линии сплетаются в причудливую вязь внутри лучей и мягко светятся зеленоватым огнём. Девушка в полном сознании и с гневом смотрит на капитана, однако почему-то не может пошевелить ни рукой, ни ногой. Даже слово сказать не получается. Однако в глазах пылает пламя костров и отчётливо заметно желание придушить своего мучителя.
        Сам капитан неторопливо выхаживает вокруг Насти и чертит пальцами в воздухе светящиеся зеленоватые линии. Те складываются в загадочные символы и плавно опускаются на звезду, вливаясь в общий рисунок. Похожими символами расписаны стены, пол и даже потолок.
        Альп сменил доспехи на белый балахон, расшитый зелёной светящейся вязью, похожей на ту, что покрывает колдовскую звезду. На голове у него венок из полевых цветов, длинные светлые волосы спадают на грудь, плечи и спину. Из-под локонов видны кончики заострённых ушей. Выражение лица благостное и даже постное.
        - Я с удовольствием дал бы тебе возможность говорить, милая Анкалимэ, но боюсь, ты пока ещё не готова адекватно воспринимать мои слова. Искусство Увядания трудно принять, ещё труднее осознать его истинную красоту, - вещал Альп. - Пойми меня правильно, Анкалиме, я вовсе не хочу причинять тебе боль.
        Настя удивлённо приподняла брови и даже перестала дёргаться.
        - Но к сожалению, другого пути нет, - капитан покачал головой. - Истинное увядание невозможно без боли и страдания.
        Настя задёргалась словно уж на сковородке, но таинственная магия держала её крепко.
        - Девушки в твоём возрасте обычно очень ценят внимание, - сказал Альп и вытащил из складок плаща странный кристалл прямоугольной формы, очень тонкий, с закруглёнными краями. Капитан начертил в воздухе несколько светящихся линий и установил кристалл на них так, что самой широкой гранью тот был обращён на Настю. - Твоё увядание увидит широкая публика из жителей Ночи, демонов и духов. Ты станешь новой яркой звездой. Пусть и падающей. Однако твое падение, твоё увядание озарит ярким светом весь небосклон интернета.
        - М-м-м-м! - возмущённо замычала Настя. Она явно не воодушевилась перспективой загореться и тут же погаснуть.
        - Видео с твоим участием будут запрещать и блокировать, оно соберёт множество просмотров, инквизиция будет снова безрезультатно рыть носом землю, пытаясь найти и наказать меня, - говорил Альп. Он улёгся рядом с Настей, подложив себе руку под голову. Свободной рукой он неторопливо гладил девушку по бедру, от поясницы к коленке. В его равнодушных постных глазах постепенно начало разгораться холодное пламя. Настя пыталась отстраниться, но чары держали крепко.
        - Не беспокойся, Анкалиме, - Альп начал неторопливо собирать в горсть материю сарафана, поднимая подол выше. - Моё лицо никто не увидит, оно будет закрыто магией. Личность моя останется в тайне даже для фанатов, - он бросил взгляд на прямоугольную пластину. - За пару минут набралось уже полтысячи зрителей, и их число стремительно растёт. Великолепно. Многие, к слову, восхищаются тобой и не верят, что подобное прекрасное дитя может родиться в деревенском захолустье.
        Кристалл-прямоугольник неожиданно издал протяжный гул и завибрировал. Спустя пару мгновений помещение наполнил равнодушный женский голос:
        - Привет, УУ, пупсик. Смотрю, ты опять выбрал не меня, а какую-то посредственную человеческую сучку. Хештег Ненавижу Хуманов. Ну вот чем она лучше меня? Попа какая-то не живая, в сиськах души не чувствуется, талия какая- то истеричная. И лицо простенькое, черты лица не гармонируют, как у коровы! Аха- ха-аха-ха-ах-ха-а-а-а… Я с удовольствием посмотрю, как ты превратишь её в произведение искусства, но в следующий раз выбери меня-я-я-я-я! Обнимаю, целую крепко, пупсик!
        - Ох уж эти поклонницы из преисподней… - поморщился Альп, продолжая тянуть вверх подол сарафана, обнажая ноги Насти. Шёки девушки налились румянцем, глаза гневно сверкали. - Не обращай внимания, они часто пишут разные глупости, граничащие с бредом. Хотя иногда кидают мне на счёт неплохие суммы… - он прищурился, внимательно глядя на кристалл, даже рукой двигать прекратил. - Ого, целых десять империалов… Спасибо… э-э-э… Вельзевулочка-один-один-один… Такие суммы очень даже уважаемы и приветствуемы. Но я не могу выбирать кого- то для ритуала Увядания только потому, что он так захотел. Должна проскочить искра, иначе всё действо будет не более чем подделкой. Я должен почувствовать особое родство, близость со своей избранной музой.
        Вновь завибрировал телефон:
        - УУшечка, душечка! Это я, твоя Чупакабринка! Целую нежно в вампирский изысканный пупочек! Помни, что следующая я на очереди!
        Альп закатил глаза и голосом, полным неземного терпения пояснил ещё раз:
        - Прошу понять, дорогие поклонницы, я занимаюсь искусством Увядания исключительно для себя. То, что вы получаете удовольствие от наблюдения за процессом - это уже побочное явление, необязательное. Кстати, спасибо за полтора золотого империала…
        Сергей слушал всё это дело с каменным выражением лица… с каменным в психологическом плане. В физическом-то у него улыбающаяся морда на постоянной основе… Нет, ну каков маньяк-стример-то а? Вроде бы интернет или его магический аналог в этом мире появился недавно… а вот поди ж ты, сколько уже общего с его родной Землёй. Даже донаты научились кидать.
        Он вгляделся в пространство над головой Альпа и чертыхнулся. «Вампир, уровень ???» - было написано там. Почему уровень засекречен? Неужели капитан настолько сильно превосходит Сергея по всем параметрам, что система не может адекватно оценить разницу?Пожаловаться
        - Я вижу, ты немного успокоилась и способна говорить адекватно, - заметил Альп, взглянув на Настю. - Расскажи аудитории, что ты чувствуешь.
        Он щёлкнул пальцами, часть рун на волшебной звезде погасла. Настя открыла рот и выдала:
        - Я не знаю, о каком Увядающем искусстве ты толкуешь, извращенец, но скоро придёт истинн6ый хозяин этих земель, и тогда ты вообще пожалеешь, что родился на свет!
        Настя на одном дыхании выпалила эту тираду и замолчала, возмущённо сверкая глазёнками. Альп некоторое время молчал, переваривая услышанное.
        - Истинный хозяин этих земель? Ты про Барона что ли? - как-то неуверенно спросил он.
        И вот тут Сергей навострил несуществующие уши пуще прежнего. В который раз всплыл этот таинственный Барон. В который раз его уже поминают, да ещё в таком боязливо-почтительном тоне. Даже вампир-маньяк Альп как-то слегка стушевался. Интересно, Барон - это местный помещик барон де Биль, или же это разные личности?
        Что-то подсказывало ему, что всё-таки разные. А общий титул - всего лишь совпадение.
        - Я про Тёмного лорда Конрада! - возвестила Настя, торжествующе глядя на вампира. - Он возродился после тысячелетнего сна, чтобы вернуть положенную по праву власть!
        Мысленно Сергей застонал. Ну просто вся конспирация коту под хвост. Чёрт с ним, с Альпом! Капитана, возможно, сейчас удастся прибить из Сжигателя, но что сделать с огромной аудиторией ушибленных на голову фанатов и фанаток? На трансляции уже несколько сотен зрителей набралось только за пару минут, если верить вампиру, а сколько их будет через две недели?
        С другой стороны, раз Альп замедлил для себя время, значит, тот же самый трюк должны проделать и его зрители. Иначе действо останется доступным для них только в записи. А многие ли в этом мире владеют подобной магией? Наверняка таких искусных мастеров не особо много. Значит, вряд ли трансляция наберёт десятки тысяч зрителей… хотя несколько сотен или даже тысяч всё равно не мало. Слухи расползаются быстро.
        - Тёмный лорд Конрад? - переспросил Альп, нахмурившись. - Что за глупости, милая Анкалимэ? Это просто сказка для неграмотных крестьян.
        - Нет, не сказка! - глаза Насти вспыхнули злым торжеством. - Я только сегодня встретилась с Тёмным лордом лично! Он здесь, величайший и могущественнейший, в нашей деревне! Скоро он придёт за мной, и ты, извращенец, получишь по заслугам! Тёмный владыка превратит тебя в своего раба и заставит разгребать коровники!
        Настя залилась дьявольским смехом… точнее, девушке явно казалось, что она залилась дьявольским смехом. Сергей подумал, что с куда большим успехом на дьявольский хохот мог бы претендовать кролик или зайчик.
        - Тёмный лорд Конрад… персонаж из сказки… - Альп задумчиво провёл рукой по волосам Насти, расправляя спутавшиеся локоны. - Ты действительно веришь в то, что говоришь… Интересно, кого же ты встретила, кого могла принять за данную персонификацию. Кто же это был, такой сильный и величественный. Я знаю многих нечистых, живущих в этих краях, но мало кто обладает силой сравнимой с моей. А те, кто превосходят меня… - Альп пожевал губами, его взгляд помутнел. Казалось, он смотрит куда-то в незримые, недоступные простым людям дали. - Скажем так, их внешний облик не настолько… респектабельный, чтобы вызвать восторг и поклонение такой юной девы как ты, милая Анкалимэ. Впрочем, здесь, под защитой времени, до нас не доберётся даже сам Конрад.
        - Никакая я тебе не Анкалиме, извращенец! - фыркнула девушка. - Что за глупость ты придумал?
        - Твоё людское имя слишком пресное на вкус, - пояснил Альп. Он нежно провёл тыльной стороной ладони по щеке Насти. Его глаза прояснились, он нежно посмотрел девушке прямо в лицо. - Анкалимэ идеально подходит к твоим прекрасным голубым глазам…
        Та смутилась и отвела взгляд. Похоже, слова эльфа что-то задели там, в хрупкой девичьей душе. Возможно, в простом крестьянском быту не часто слышала она изысканные комплименты.
        - Пойми меня правильно, Анкалимэ, - Альп вздохнул. - Я - полностью дитя искусства. У меня нет ничего общего с убийцами, упивающимися болью и кровью своих жертв. Всё, что меня влечёт - это красота Увядания. К сожалению, постичь её можно только через боль и страдания. Был бы другой способ - я бы только им и пользовался.
        - Правда что ли? - тихо спросила Настя. От наглости и гнева в её голосе не осталось и следа. Неужели сладкие речи вампирюги подействовали на неё? Или дело опять же в магии?
        Альп мягко взял её за подбородок и повернул голову так, что их глаза встретились.
        - Одно из заклинаний в магической звезде особым образом связывает меня с тобой. Я чувствую то же, что и ты. Боль, гнев, страх, страдание - я пью эту чашу до дна. Только так можно познать истинное искусство Увядания - разделив вместе со своей музой её скорбь. Принести ту же жертву.
        Настя молчала. Она, похоже, была в полном смятении. Альп не давал ей отвернуться, держа зрительный контакт.
        Сергей понял, что лучшего момента для атаки уже не будет. Капитан полностью поглощён развешиванием нажористой лапши на девичьи розовые ушки. Вдобавок, снова завибрировал кристалл, исторгая очередной вагон похоти от поклонниц Альпа.
        Толчком лба распахнув дверь, Сергей стремительно влетел в комнату, крепко сжимая Сжигатель в зубах.
        - Изыди! - оглушительно рявкнул он, направив амулет на Альпа.
        Одно из плюсов нового тела - чтобы говорить, не обязательно двигать челюстью.
        От яркой вспышки, казалось, растворились даже стены помещения. Альп заорал так, как будто его резали сразу десятком бензопил. Сергей, игнорируя сообщения о небольшом полученном уроне, торжествующе подумал, что против лома нет приёма. Не смотря на разницу в уровне, вампирюга оказался уязвим к убойной побрякушке, как и его подчинённые.
        Тем не менее, Альп пережил залп. Когда Сжигатель перестал испускать яркий свет, Сергей увидел, что капитан, слабо постанывая, лежит в углу. Одежда, кожа и волосы на нём обгорели местами до угольной черноты, словно передержанный на мангале шашлык. От его тела поднимаются струйки дыма, завиваясь в колечки.
        Кристалл-телефон гудел, не переставая. Подобного неожиданного поворота в шоу зрители точно не ожидали. Волшебное устройство связи само по себе развернулось в сторону Сергея, фиксируя его костяную физиономию. Под чьи-то крики «Пупсик! Он убил пупсика!» конспирация окончательно улетела в трубу.
        Осталось только изобразить хорошую мину при плохой игре.
        - Я Тёмный лорд, - возвестил Сергей на весь фэнтезийный даркнет. - Эта женщина - моя собственность. Запомните хорошенько
        Коротко, доходчиво и убедительно. Зловещий хриплый голос и адский блеск в глазах, похоже, впечатлили аудиторию. Поток сообщений прекратился и волшебное устройство прекратило вибрировать.
        - Ты… ты… - услышал Сергей голос Альпа. Тот изрядно охрип, но ярость в его голосе звучала отчётливо. - Что ты сделал с моей Анкалимэ?
        Сначала «Тёмный лорд» вообще не понял, о чём идёт речь. Но потом он перевёз взгляд на Настю… и всё внутри словно покрылось ледяной корочкой льда. Девушка лежала неподвижно, её остекленевшие глаза смотрели в потолок. От потемневших лица, рук и сарафана медленно поднимался дым…
        Что? Что за бред? Сжигатель ведь только против нечисти действует! Настя же обычный человек! Да и стрелял Сергей так, что её не должно было задеть! Никак!
        - Ты… ты убил мою Анкалимэ… - в глазах Альпа не смотря на его бедственное положение бушевала самая настоящая ярость. Он зашевелился, опёрся локтями об пол, безуспешно пытаясь встать. Он словно забыл о своих ранах.
        - Боже, Настя! - Сергей завис над девушкой. Он банально не понимал, что делать в такой ситуации. Как оказать первую помощь, если рук нет? Заклинания на исцеление в арсенале тоже отсутствуют. Если таковым не считать поднятие мертвецов... Но о таком даже думать не хотелось.
        - Милорд, это вы? - слабым голосом неожиданно произнесла Настя. Говорила она очень тихо, едва шевеля губами. Обычный человек ничего бы не разобрал, но колдовской слух его нового тела превосходил людские лимиты. Глаза Насти по прежнему оставались словно затянутые мутной пленкой. Тем не менее девушка явно была ещё жива!
        - Я, Настя, я - подтвердил Сергей, усиленно соображая, что предпринять в такой ситуации. Он знал, как оказать первую помощь. Но одной пустой черепушкой много не вылечить. Тело-то осталось снаружи, за пределами временного поля. На голодного духа надежды мало, он слишком слабенький. И без того дрожит как птенец, как бы деру не дал. Вспышка Сжигателя сильно напугала его.
        - Вы пришли меня спасти, Милорд, - прошептала Настя. По ее нижней губе скатилась капелька крови, оставляя красный след на подбородке. - Я ни секунды не сомневалась... Значит, все будет хорошо... Только почему так холодно? Я ничего не чувствую... И в теле странная слабость... Милорд, я боюсь...
        Когда у тебя на руках умирает человек - это страшно. Но когда ты понимаешь, что шансов нет, но все равно вынужден говорить успокаивающие слова и обнадёживает - это давит на душу посильнее любой бездны.
        Раненый Альп сумел подняться на дрожащих ногах, опираясь рукой о стену. Взгляд его мутных глаз был устремлён на Сергея. "Темный лорд" мысленно чертыхнулся. Амулет ещё не успел перезарядиться, да и разумно ли его использовать, если Настя тоже по какой-то причине получает от него урон?
        - Слушай внимательно, ублюдок, - прохрипел Альп. Пропекшаяся кожа на его щеке треснула, обнажая ряды белоснежных зубов. - Анкалимэ и я связанны заклинанием. Мы не просто чувствуем боль друг друга, но и разделяем полученные раны! Ты атаковал меня Сжигателя, но часть урона получила и Анкалимэ!
        Сергей похолодел. Вот это крайне неприятный поворот. Что делать, что делать, что делать?
        - Ты же пришел спасти ее, верно? - спросил Альп. Он распрямиться, убрал руку от стены. - И я тоже не хочу, чтобы она пока умирала. Может, заключим небольшое перемирие на время и спасём ее?
        Предложение звучало здраво. Только вот в нем наверняка притаились подводные камни.
        - Выруби свою сраную магию, - потребовал Сергей. - Если ты действительно хочешь спасти ее. Отключи связь.
        Не факт, что Альп согласится. Ведь тогда его можно будет убивать с чистой совестью. Но вот если он действительно хочет получить Настю живой, ему бы лучше послушаться.
        Альп повиновался. Поводил в воздухе руками, от кончиков его пальцев заструилось зеленоватое свечение, сильно напоминающее сопли. Не осталось в магии раненного вампира былого величия. Да, сейчас она напоминала именно некие склизкие продукты жизнедеятельности. Ничего общего с загадочными зелёными линиями. Физическое состояние Альпа явно сказывалось на его магических способностях.
        Волшебные сопли стремительно теряли изначально приданную им структуру и норовили стечь на пол. Капитан едва успевали подхватывать их и возвращать на место. Сергей уже начал было подумывать предложить свои услуги "соплеподбирателя", но вампир все же справился сам. Волшебная вязь вспыхнула и исчезла вместе с частью рун на магической звезде. Настя с облегчением выдохнула - она перестала получать побочный урон от ран Альпа.
        - УУ-шечка, душечка, убей эту бяку летучую! - взорвался телефон-кристалл. Видимо, зрительницы отошли от шока и воспылали жаждой мести за прерванный "маньячный стрим".
        - Да, - кивнул Альп, нехорошо глядя на Сергея. - Теперь, когда Анкалимэ в безопасности, мы можем решить все наши вопросы.
        - Не забывай, у меня при себе Сжигатель, - напомнил Сергей. - А ты свой явно где-то забыл.
        - Мне не нужен амулет, чтобы поставить на место зарвавшегося выскочку, кем бы он там не являлся, хоть самим Тёмным лордом, - лениво сообщил Альп. Его раны начали затягиваться на глазах. Сергей мысленно чертыхнулся. Его Сжигатель пока ещё не перезарядился. Оставалось где-то секунд десять. За это время произойти может все, что угодно.
        - Даже если бы ты десять раз подряд ударил меня Сжигателем, я бы не умер, - лениво сообщил Альп, покачиваясь то на пятках, то на носках. - Я довольно быстро восстановлюсь даже из пепла. Сдавайся. У нас слишком большая разница в силах.
        - Если ты так хорош, - заметил Сергей. - Может, ты сейчас исцелишь раны Насти, вундеркинд? Она в любой момент умрет. Или ты только отменой связи ограничишься?
        Альп удручённо покачал головой.
        - Ты прав, судя по искаженным потокам ее астрального тела, моя прекрасная Анкалимэ уйдет в ближайшие пять минут, - скорбно произнес он. - Я, увы, ничем не смогу ей помочь, моих навыков исцеления не хватит для заживления столь серьезных ран. Погрузить кого-то в Увядание - легко, а вот исцелить - уже сложнее. Впрочем, выход есть, - он с нежностью заглянул в глаза Насти, полные страдания. - Я сделаю ее себе подобной. И не каким-нибудь упырем, а полноценным вампиром! Конечно, после этого извлечь из нее истинное Увядание будет намного труднее. Но для меня нет ничего невозможного. Особенно, когда на кону Увядание моей любимой... Капелька ее крови даст мне сил для дальнейших свершений.
        - Изыди! - рявкнул Сергей, сместившийся так, чтобы вспышка точно не задела Настю.
        Но Альп уже ожидал чего-то подобного. С ленцой он скользнул вправо, пропуская мимо себя основной смертоносный сгусток. Начертил в воздухе зелёную замысловатую руну, похожую на стилизованный цветок с шипами, и мановением ладони послал ее в Сергея. Тот на каком-то подсознательном уровне понял ее значение - Смерть, абсолютная и бесповоротная, без шансов на возрождение.
        Он попытался уклониться, но руна с точность повторяла траекторию его движения, да и перемещалась намного быстрее. Прежде чем Сергей успел хотя бы подумать об обороне, руна влетела прямо в него и... лопнула, забрызгав его и пол призрачными зелёными соплями.
        ИЗРАСХОДОВАН СКРЫТЫЙ ЗАЩИТНЫЙ БАФ, ДАЮЩИЙ РЕЗИСТ ПРОТИВ ТЕМНОЙ МАГИИ.
        Сергей мысленно помянул бабу Феклу добрым словом. А у бабуси-то есть порох в пороховницах. Вроде бы живёт в какой-то своей сумасшедшей реальности, а колдовать не разучилась.
        Альпа чудесное спасение Сергея не впечатлило. Он лишь приподнял тонкую бровь, стремительно чертя новую руну, ещё страшнее, ещё смертоноснее.
        Баф сработал лишь один раз, выиграв время для раздумий. Но не особо много. Рой мыслей пронесся у Сергея в голове, предлагая одно решение за другим. Но дельных как назло не было. Безвыходность и безысходность нависали могильными плитами, однако в последний момент яркая искра прозрения осветила разум "Тёмного лорда".
        - Построить башню колдовства! - рявкнул он, пристально глядя на Альпа. Вряд ли это сработает… но других вариантов просто нет. Или пан, или пропал.
        Под ногами послышался грохот и треск. Доски пола под Альпом выпучились и разломились. Острый чёрный шпиль с вершиной, пылающей словно факел, пронзил Альпа насквозь. Вампир заорал пуще прежнего, но практически сразу скрылся из вида. Исполинская чёрная башня «проросла» сквозь терем и унесла вампира куда-то ввысь, в небо.
        - Ох ничего ж себе зиккурат…
        Сквозь дыру в потолке Сергей увидел как тело вампира корчится, насаженное на острый шпиль словно бабочка на иглу. Багровый колдовской огонь, пылающий на вершине башни, словно огонёк над свечёй, вцепился в Альпа с азартом хищника. Тот орал даже сильнее, чем когда Сергей ударил его Сжигателем. Энергии в так называемой башне колдовства явно было ну очень много. И Альп, похоже, запутался аккурат в «проводке» этого загадочного магического механизма.
        Тело капитана, объятое пламенем, тряслось, словно его реально бил ток. Плоть на глазах чернела и распадалась прахом. Одежда и волосы уже полностью исчезли, обратившись в пепел и дым.
        Последним запредельным усилием Альп с хрустом оторвал свою голову от плеч и с отчаянно швырнул её далеко прочь от башни. Голова, по прежнему объятая пламенем, быстро обратилась в пепел, однако тот на подлёте к земле собрался в небольшой комочек. Отрастив перепончатые крылья, маленькая мерзость, дёргаясь из стороны в сторону, стремительно полетела прочь от колдовской башни. За ней потянулся чёрный дымный след, стремительно растворяясь в воздухе.
        Опыт за победу над Альпом Сергей так и не получил. Технически капитан не умер, а просто отступил, так и не дав Сергею разжиться кучей опыта… Что-то подсказало ему, что Альп так просто свой позор не простит, и они явно ещё встретятся. В далёком будущем. А может, и не совсем далёком.
        Трофейный кристалл-телефон разрывался от воплей разгневанных фанаток Альпа, но Сергей не обращал на него внимания. Его больше волновала Настя. И слова Альпа о том, что девушке осталось жить минут пять от силы.
        Выглядит девушка… по-прежнему хреново. Глаза закатились, грудь поднимается едва-едва, дыхание вырывается между губ с едва различимым свистом.
        - Истинный Тёмный лорд не бросает верных ему слуг, - сказал Сергей, зависнув над Настей. Оттащить её к бабуле он в любом случае не успеет. Да и не факт, что сумасшедшая ведьма напортачит. Один раз она помогла ему, но нет никакой гарантии, что вторая попытка будет успешной. - Если другого способа нет… Демонический дар!

        ГЛАВА 7: Строители Тёмного Будущего

        Утро следующего дня в деревне Малые Бесятинки выдалось пасмурным. Густые тёмные тучи заволокли небо и словно раздумывали - вдарить по людишкам потоками дождевой воды или ещё чуток погодить? Ветер что-то скорбно завывал, и местный выпивоха, похожий на Сан Саныча, вроде бы даже разобрал в его свисте некие зловещие предзнаменования. А то и полноценные пророчества. Этим он не преминул поделиться с односельчанами, за что и был послан на все четыре стороны.
        На полях вокруг деревни виднеются человеческие фигурки - это никто иные как ожившие мертвецы. Не знающие усталости работяги трудятся на благо живых по воле Сергея. Местами сильно разложившиеся, а местам и вовсе без плоти как таковой, чистые скелетики. Руки помнят работу, выполняемую при жизни, и почти столько же хорошо на автомате повторяют её после смерти.
        Некоторое количество живых крестьян наблюдает за мертвяками поодаль с суеверным ужасом. Бежать никто не бежит - всё же народ к чудесам здесь привычный - но пальцы на руках нет да нет, а складываются в защитные жесты, а губы словно сами по себе шепчут молитвы.
        Посреди деревни на месте полуразрушенного терема возвышается башня, тонкая как спица. Чёрный материал, из которого она состоит, отдалённо напоминает застывшую лаву. Выглядит строение так, словно его не складывали по кирпичикам, а отлили в исполинской форме или напечатали на 3D-принтере. Изредка в чёрной поверхности проглядывают кости, черепа разных живых существ, от людей до гигантских ящеров. Настоящие они или искусственного происхождения - неизвестно.
        Перед башней выстроились в шеренгу два десятка бывших упырей, а ныне - безропотные зомби. Сергей, наслушавшись от Витольда рассказов о том, как именно порой развлекались с жертвами Кривые Когти, вынес однозначный вердикт - зомбирование. Можно сколько угодно рассуждать о гуманности и оправдывать животных в человеческом обличии, но какова цена умным словам, когда от рук зверей страдают ни в чём не повинные люди?
        Сам "Тёмный лорд" расположился в тереме, в той его части, что не пострадала от разрушений. Вооружившись трофейным связь-кристаллом, он всю ночь провёл за изучением магического интернета. Полезной информации там, мягко говоря, было не особо много. Никакого сравнения с привычной глобальной сетью. Было видно, что местный инет родился совсем недавно, будучи грубо скопированной калькой со своего технологического собрата. Видать, местные кудесники немного разобрались в физических принципах беспроводной передачи данных, запустили на околоземную орбиту дракона с волшебным блюдцем вместо спутника... а на земле установили огромное волшебное зеркальце... так, всё! Это уже бурная фантазия пошла, вызванная стрессом из-за вчерашней схватки с упырями и их предводителем.
        Сергей напомнил себе, что нужно больше узнать о новом прекрасном мире, ставшем его домом. И выработать план дальнейших действий.
        Больше всего его волновали последствия всех событий, что произошли накануне. Нормальной ли для здешних краёв является ситуация, когда люди барона собираются разорить деревню, а всех её жителей пустить на шашлык? Даже в России из фильмов Звягинцева и Быкова не настолько всё плохо…
        Альп и его команда - это, как Сергей уже понял, отряд наёмников, поступивших на службу к местному барону. То есть, говоря языком современных реалий, иностранные сотрудники охранного агентства, нанятые частным лицом. Да, барон де Биль, как уже выяснилось, именно частное лицо, не представитель вертикали власти. Просто благороднорождённый засранец с баблом, землями, холопами и расширенными правами при отсутствии обязанностей. Причём, судя по отзывам крестьян, управленец он крайне бездарный. Дни проводит в развлечениях, предпочитая балы, пиры и охоту. Тем не менее, дела в его владениях идут справно, словно кто-то управляет вместо барона и делает это очень хорошо.
        Отобранный у Альпа артефакт по своей функциональности оказался очень похож на обычный современный телефон. Тут тебе и жидкокристаллический сенсорный дисплей… или, точнее, его некий магический аналог… и разнообразные настройки, и даже ярлыки разных приложений и социальных сетей. Многие оказались чем-то похожи на те, что Сергей раньше видел в своём мире - например, социальные сети ВТемноте и ВИмперии. Уж не калька ли это с уютного ВКонтактика? А вот социальная сеть Односклепники. Судя по описанию - строго для зомби, некромантов, духов и прочих обитателей загробного мира. Видимо, вампиры, как известные любители вздремнуть в гробах, тоже к таковым относятся.
        Целая ночь, проведённая за серфингом по местному интернету, и продолжительные разговоры с местными крестьянами дали Сергею множество интересной информации для размышления. Страну, в которую он попал, действительно зовут просто Империей, что совпало с информацией из интерфейса Обратная сторона. Было у неё и ещё одно название - Империя Арсамон, в честь её древнего основателя, но его практически никогда не использовали даже в официальных документах. Данное государство даже его заклятые враги звали просто Империей - потому что Империя одна и другой подобной не будет.
        Империя Арсамон весьма милитаризированное и воинственное государство, похожее в этом плане на небезызвестную Римскую Империю. Даже их истории чем- то схожи - обе через множество войн, падений и взлётов разрослись из маленьких родовых племён до жадных исполинских геополитических монстров. Обе оказали сильнейшее влияние на массовое сознание в своих мирах. Только Рим надорвался, не выдержав собственной тяжести, и в последствии развалился сначала на две половинки, а потом и вовсе исчез под песками времени. А вот Империя Арсамон простояла уже многие тысячелетия, по прежнему оставаясь доминирующим государственным образованием на континенте, отпахав себе ни много ни мало его добрую четверть. Часть оставшихся территорий занимают государства, признавшие себя вассалами Империи, либо выплачивающие преференции… обложенные данью, короче говоря. Часть земель занимают так называемые свободные королевства, либо сумевшие хитростью и силой отстоять независимость, либо просто никому не нужные. Оставшиеся территории по разным причинам считаются ничейными. На них слишком опасно жить либо из-за зловредной магии, либо
из-за местных злобных обитателей, либо ещё по какой причине.
        Долгоживучесть Империи объясняется рядом весьма логичных причин. Во-первых, магия. Магия обеспечивает связь и управляемость. Рим был громоздкой и неповоротливой бюрократической машиной, «нервные импульсы» зачастую доходили от «мозга» до «конечностей» крайне медленно, что не лучшим образом сказывалось на эффективности госуправления. Но магия сокращает расстояния куда быстрее, чем лошади и почтовые голуби. Зачарованные артефакты, вроде связь-кристаллов, позволяют куда оперативнее принимать решения, не выжидая месяца и годы, пока «нейроны» доберутся на место по неповоротливой туше государственного аппарата. Конечно, магия не является панацеей, и всех бед и проблем она не решила. Если в центральных областях Империи всё спокойно, правят закон и порядок, то на окраинах зачастую происходит всякое непотребство. Магия не сумела предотвратить кризисы, подобные Гневу Очищения и Войне Семи Королей - они сотрясли государство до основания, грозя прекратить само её существование. Однако прочность Империи обеспечивалась не одними лишь чарами.
        Второй причиной является сам Император, вернее вся их Династия Арсамонов. Вокруг правителей Империи возвели такой культ личности, что Сталин просто нервно курит трубку в сторонке. Любой подданный знает, что Император всегда прав. А если вдруг оказывается, что он не прав, значит, это такой хитрый план, в который тебе, рядовой подданный, для твоего же блага лучше не вникать! Больше всего Сергея напрягли слухи о том, что когда старый Император умирает, его душа не уходит в царство мёртвых, а под воздействием могущественной магии сливается с душой его сына, передавая накопленные знания и опыт. Династия Арсамонов, не прерываясь, правит уже многие тысячелетия, и если слухи правдивы, нынешний правитель прямо таки самый настоящий сверхразум… Короче говоря, Император крут, велик, брутален и пафосен, сочетает в себе сразу Настоящего Мужчину и Настоящего Мужика, запомни это крепко, подданный! Умереть за Императора - твой священный долг.
        Третья причина - это легионы. Нет, даже Легионы. Регулярная армия Империи. Конкретной информации о них маловато. Всё больше странные слухи на тему, что каждый легионер ростом метров пятнадцать, умеет дышать огнём (а в некоторых не совсем цензурных рассказах даже пердеть) и способен одним лишь взглядом напугать врагов до потери сознания. Но в одном слухи сходятся - легионеры невероятно круты. Местечковые войска под командованием генерал-губернаторов с ними и рядом не стоят. В истории Империи можно было по пальцам пересчитать случаи, когда для выполнения поставленной задачи требовалось привлечь более одного легиона. Какой бы могучий враг им не противостоял, легион всегда выходит победителем даже из противостояния с армиями, многократно превосходящим их по численности. Во время Войны Семи Королей каждого из самозваных правителей поддержало по одному легиону, но большая часть их сохранила нейтралитет, дожидаясь возвращения истинного Императора. Каждому легиону присвоен свой личный номер и название. Например, Первый легион носит название Бессмертный. Туда отбирают лучших из лучших легионеров,
ветеранов, выживших в бесчисленных сражениях, закаливших тело и дух до твёрдости металла. Утверждается, что Бессмертные никогда не несут потерь на поле боя, что их на самом деле оберегает Бог Смерти, отодвигая Конец на неопределённый срок…
        Четвёртая причина - рыцарские ордена. Если в легионеры, судя по всему, набирают крепких одарённых парней из простонародья, способных выдержать суровое обучение, то благородные любители отдать долг Родине как правило вступают в боевые братства. Подобно старинным рыцарским орденам на Земле вроде тамплиеров, госпитальеров и прочих, боевые содружества Империи сильно отличаются друг от друга в зависимости от поставленных целей. Одни ордена, подобно госпитальерам, специализируются на лечении и врачевании. Другие борются с демонами. Третьи с вампирами и прочими любителями соснуть кровушки. Четвёртые уничтожают вообще всё враждебное людям вне зависимости от цвета кожа и половых предпочтений. А пятых мёдом не корми, дай сходить в крестовый поход во имя искоренения ереси и просвещения язычников огнём и мечом. В общем, благородные воители на любой вкус и цвет. Существуют даже женские рыцарские ордена. Правда, их можно пересчитать по пальцам одной руки. Самое интересное, среди рыцарей зачастую попадаются самые настоящие Герои с большой буквы, обладающие нечеловеческой силой и стойкостью, способные раз на раз
выйти против гигантского огнедышащего дракона. Сергей даже посетил страничку одного такого героя в социальной сети ВИмперии, посмотрел на выложенные фото подвигов. Отрубленные чешуйчатые головы размером с легковушку и позирующий на их фоне победитель в сверкающих доспехах… Куча лайков от девиц благородного, не очень благородного и даже демонического происхождения. Быть может это просто очень качественный фотошоп? Ну не верится, что человек в консервах и вооружённый зубочисткой сумеет один на один завалить Годзиллу… Или верится? Существуют же в этом мире упыри, вампиры, урлыхи и говорящие скелеты. Почему бы и полубогу Гераклу не найти место?
        Пятая причина - маги. В Империи существует множество самых разнообразных магических направлений, начиная с банальных стихийных и заканчивая вычурными, вроде магии Лени и Пафоса. Как правило, все волшебники страдают… точнее наслаждаются невероятным самомнением и жутко ненавидят друг друга, регулярно подстраивая конкурентам пакости. В умении интриговать они вполне могут потягаться с царедворцами. При этом по всеобщему мнению именно маги представляют собой самую внушительную силу Империи. Легионы слишком неповоротливы, а рыцарские ордена малочисленны и действуют зачастую обособленно. Маги же отвечают за весьма могущественное оружие, то ли некие заклинания, то ли артефакты, сравнимые по прикидкам Сергея с, мать их, межконтинентальными баллистическими ракетами, несущими ядерный заряд! Подобное оружие, по общему мнению, способно уничтожить всё человечество… Одна из причин, из-за которых Империя ещё не захватила мир - у её конкурентов тоже имеется подобное оружие. Возглавляет волшебников самый сильный представитель их сословия, архимаг. Нынешний носитель данного титула, Парацельс фон Заубебер, очень
популярен в интернете, упоминают о нём чуть ли не чаще Императора. Причём его или люто ненавидят, или обожают до потери памяти - равнодушных нет. Причём хейтеры и поклонники присутствуют как среди граждан Империи, так и среди демонов и нечисти. Крайне неоднозначная личность. Про него тоже очень много неподтверждённых слухов. Например, говорят, что он один на один пару раз сражался с богами и вышел победителем.
        Шестая причина - инквизиция. О да, бравые блюстители чистоты человеческих душ, главная опасность для Сергея и прочих Сынов Ночи. Являясь по сути тайной полицией или даже ФСБ, инквизиция занимается искоренением инакомыслия и раскрытием заговоров против Императора. Властью они обладают прямо таки запредельной и вправе привлекать к себе на помощь представителей других структур. Например, легион или рыцарский орден. Или даже кого-то из Верховных Лордов Империи. Конечно, те не обязаны слушать инквизиторов, но... для отказа нужны Очень веские основания, которые далеко не всегда удаётся предоставить. Самое интересное заключается в том, что все инквизиторы равны между собой и обладают примерно одинаковыми возможностями. У них есть система рангов, но она скорее отражает опыт и заслуги, чем даёт реальные преимущества. Молодые или недавно посвящённые инквизиторы работают и занимаются расследованиями непосредственно на местах, а более старшие и опытные братья занимаются координацией и бумажной работой. Есть даже так называемый Великий Инквизитор, но он скорее первый среди равных и является просто
представителем инквизиции в Верховном Совете Лордов. Связью между властью и её вернейшими слугами и хранителями.
        Самое вкусное - напоследок. Верховный Совет Лордов Империи, самые главные и крутые шишки государства, способные одной только своей Важностью раздавить пару горных хребтов. Или вражеских армий. Председатель Совета - Премьер- Администратор, второе лицо в Империи после Императора, ответственный за все бюрократические процессы. Если Император по каким-то причинам не может исполнять свои обязанности, вся полнота власти переходит именно к Премьеру- Администратору. Уже упомянутые Архимаг и Великий Инквизитор. Верховный Судья-Прокуратор, возглавляющий судебно-полицейскую систему Империи. Патриарх - главное духовное лицо страны, лидер церкви Императора и прочих Светлых Божеств (да-да, Император по местным религиозным трактовкам имеет статус божества, чем довольны далеко не все). Генерал-Маршал, Имперский «министр обороны», отвечающий за снабжение, оснащение, обучение и прочие армейские тонкости. При необходимости он может даже лично возглавить легион, хотя это и происходит довольно редко. Легаты и имперские легаты обычно успешно справляются сами с командованием вверенных им подразделений. Первый Консул -
«министр внешней политики», фактически третье лицо по уровню влияния после Императора и Премьера-Администратора. Приведённый список Верховных Лордов не полный, но это самые заметные и яркие его представители.
        И, конечно же, как можно не упомянуть о Его Сиятельстве Императоре, ради кого и крутятся винтики государственной машины? Он мудр, велик и прекрасен, голыми руками способен положить на лопатки титана, его статуи стоят на каждом шагу, он в состоянии удовлетворить сто женщин за одну ночь, в его честь сочиняют песни и ставят спектакли. Нынешний Император правит вот уже более трёхсот лет и явно не собирается останавливаться на достигнутом. Если ему подчиняются такие монстры, как Архимаг, Великий Инквизитор и остальные, насколько же тогда он силён и влиятелен?
        В общем, Сергею с его «тёмнолордовыми» амбициями стоит закатать лицевую кость черепа по самую костномозговую жидкость. Он того же Альпа с трудом одолел и не без помощи удачи, а ведь вампирюга на фоне Лордов из Верховного Совета - жалкая тля, микроб, пустое место. На что он надеется? И на что надеется таинственная и непонятная сила под названием Речь, наделившая его интерфейсом? Чтобы он одолел всю эту ораву крутых парней? Да такое только в сказках бывает, когда новичок сразу находит супероружие, суперзаклинание и легко выносит старичков. А ведь в Империи, разумеется, существует ещё много других интересных личностей и организаций. Перечисленные - лишь капля в море. Конрад, одарённый и мудрый, не сумел покорить Империю даже в период смутного времени. Каковы шансы у простого парня Серёги?
        Он отложил планшет и побарабанил костяными пальцами по столу. Какой у нас план, мистер Фикс? Вариант грудью на амбразуру точно не катит. Значит, надо действовать хитростью. Притвориться Тёмным лордом Пацифизма, закружить со всеми кем только можно, да хотя бы с той же инквизицией. Им ведь нужны глаза и уши в мире Ночи, верно? Судя по тому, с какой лёгкостью Альп и его упыри творят бесчинства, святые отцы явно не на все сто справляются со своими обязанностями. Почему бы не выйти на связь с представителями официальной власти, показать им телефон Альпа - там Сергей нашёл мно-о-о-ого интересных эротических фото и видео весьма кровавого содержания - святые отцы-инквизиторы точно должны оценить. Другой вопрос, что этот козырь возможно есть смысл пока попридержать и сначала раздобыть побольше информации о крыше вампира-эстета - Бароне. В интернете про того не было ни слова, даже в ВТемноте удалось выцепить лишь пару мимолётных упоминаний.
        В закрытую дверь кто-то осторожно постучал.
        - Не заперто, - отозвался Сергей. Он внимательно посмотрел на дверь. Вернее даже не на дверь, а на невидимый ему объект за ней, расположенный чуть выше головы человека среднего роста. Тут же проявилась надпись интерфейса "Высокий упырь Витольд, уровень 13".
        Довольно приятный лайфхак, обнаруженный совершенно случайно.
        Витольд вошёл в комнату, подобострастно глядя на Сергея. Вчерашнюю стычку с бывшим соратниками он пережил практически без урона. Лишь пара царапин да шишек, в схватке с Сергеем он куда сильнее пострадал. Чуть без головы не остался.
        - Мы всех собрали, милорд, - сообщил Витольд, остановившись перед столом. - Все крестьяне ждут перед теремом, ожидая вашей проникновенной и воодушевляющий речи. Как вы там вчера выразились... - он наморщил лоб, вспоминая вчерашний приказ. - Как Тёмный лорд Ленин на броневике... кажется так вы сказали... про революцию ещё что-то...
        - Не-не-не, про революцию это я немного поторопился, - замахал руками Сергей. - Так, для красного словца брякнул... не подумав.
        - Как скажете, милорд... а броневик это такой дракон? Или ещё какая опасная тварь? - уточнил Витольд. - Никогда не слышал.
        - Да, типа того, - подтвердил Сергей. - Весьма мощный и опасный монстр из дальних краёв. Хотя Ленин, конечно, куда круче...
        - Ленин - это ваш тёмный бог-покровитель? - с благоговением спросил Витольд.
        - Ну-у-у-у... - задумался Сергей. Вопрос был довольно непростым. Он разделял некоторые ленинские идея касательно раскулачивания зажравшихся олигархов, но коммунистом в полном понимании этого слова назвать себя не мог. - В какой-то степени. Ты Настю не видел?
        - Видел, - подтвердил Витоль. - С самого утра летает над деревней и почём зря пугает кур. Уже два раза получила от односельчан по шее.
        - Позови её ко мне, - приказал Сергей. - Надо перебросится парой слов.
        - Слушаюсь, - высокий упырь поклонился и, пятясь, вышел за дверь. Со стороны это выглядело забавно - не дай бог повернуться к царю-батюшке задницей. Средневековые предрассудки такие средневековые.
        Сергей проводил Витольда задумчивым взглядом. Упырь производит впечатления умного мужика. Может, его до десятника повысить? Хотя зомбарям-то всё равно, кто им отдаёт приказы... но может самого Витольда это мотивирует? Он, конечно, подчинён при помощи магии, но может где-то в глубине его разума теплится комочек свободного сознания? Почему бы его не порадовать, пусть видит, что новое начальство ценит сотрудников больше Альпа. Пусть привыкает к хорошему. Понятное дело, что им, зомбированным, не привыкать. И вообще нет разницы, кто именно им промывает мозги, Альп или Серёга... но всё же, всё же...
        На улице послышались крики.
        - Я зло! Я смерть! Я несу ужас! - кричал кто-то слегка искажённым девичьим голосом. Словно в него добавили некие мистические потусторонние нотки. - Я вижу Великую Тьму!
        - Доча, стяни капюшон с глаз! - послышался обеспокоенный женский голос. - А то врежешься ещё куда-нибудь... И помни, тебе ещё мешок картошки чистить!
        - Да-да-да, мама, я всё помню! - отозвался искажённый голос. - Всё почищу! И кур тоже покормлю! Обещаю, что ни одну не съем! Ну разве что понадкусываю аккуратно... Только перед милордом отчитаюсь о проделанной работе!
        - Хорошо, хорошо, доча! Только не забудь! Великая Тьма, это, конечно, прекрасно, но куры сами себя не покормят...
        Через окно в помещение влетела чёрное расплывчатое пятно. Сергей открыл было рот, но пятно со счастливым визгом началось носится вокруг стола. Разве что как щеночек лицо не попыталось вылизать.
        -
        Милордятакрадавасвидетьвыпрекрасныкакявамблагодарнаяумеюлетатьахахахахкогдамыужепойдёмнаштурмсилдобраяихвсехкногтю...
        - словесный поток лился безостановочно, слова сливались, и Сергей ничего не мог разобрать.
        - Смирно! - рявкнул он, подражая своему армейскому прапору. - Рядовой подпольных сил Зла, что за расхлябанный вид? У нас тут серьёзная организация или детский сад?
        Тёмное пятно замерло на месте, приобретя чёткие очертания. И очертания эти... были прекрасны.
        - Простите, милорд! Больше такого не повторится! Я серьёзна как никогда! - ответила Настя.
        Выглядит девушка вполне живой и здоровой. Ничего общего со страдающей жертвой тёмной магии. Только вот внешность её... претерпела кардинальные изменения. Из одежды остался только рваный тёмный плащ с капюшоном, отобранный у кого-то из бывших бойцов Альпа.
        Всё тело Насти покрывает блестящая иссиня-чёрная чешуя с редкими багровыми узорами. В наиболее... интересный местах её тела чешуйки чуть темнее, чем в других. За спиной небольшие, метра три размахом, перепончатые крылья. Скорей всего рудиментарные. Летает-то Настя при помощи магии. Лицо Насти прежне, почти нетронутым чешуёй, только на висках и подбородке блестит несколько пластин. Волос нет, в том числе и бровей. На руках и ногах - длиннющие серпообразные когти. К одному когтю прилипла кожура картошки.
        - Я смотрю, ты уже вполне освоилась? - сказал Сергей, стараясь смотреть собеседнице в лицо. Неловко как-то глядеть на эти... чешуйчатые груди без сосков.
        - У тебя там картошка на когтях...
        - О да, милорд! Меня правда, всё ещё заносит на поворотах, уже отметила лбом пару углов в избах, но я тренируюсь! - заверила Настя, отправив кожуру с когтя в рот.
        - А старую свою внешность ты можешь вернуть? - уточнил Сергей.
        - Конечно! Но... - Настя смутилась. - Я тогда вообще голая буду... Впрочем, если вы настаиваете... вроде бы как приличные культистки должны иногда устраивать оргии со своим лордом... Я никогда, правда, в оргиях не участвовала, но я буду стараться!
        - Приличные культистки... э-э-э...блюдут приличный образ жизни, - тщательно подбирая каждое слово, сказал Сергей.
        - Почему-у-у-у? - в голосе Насти послышалось разочарование.
        - Пожаловаться
        - Потому что... потому что... - Сергей задумался. - Потому что тогда все сразу поймут, что ты культистка. И вся маскировка коту под хвост. Плохая девочка должна вести себя точно также, как и хорошая. Даже ещё лучше! Как бы объяснить подоходчивее... Высоконравственная женщина одевается скромно, гулящая женщина - распутно, а умная женщина - своевременно. Смысл ясен?
        - Э-э-э... - задумалась Настя. На её лице отразилась напряжённая работа мысли. - Примерно.
        - Подумай об этом на досуге, - отделался Сергей универсальной фразой, способной оправдать любой ранее озвученный бред. - А теперь скажи, ты провела среди своих сородичей разъяснительную работу? - напомнил он. - То что я тебе вчера поручил.
        Не то, чтобы он всерьёз рассчитывал, что "наивная чукотская" девушка сумеет обратить односельчан во Тьму... Но по крайней мере они знают её, она для них своя. Сергей хоть и спас всех, но он - тёмная лошадка. Пусть убедятся, что новоявлённый Тёмный лорд не просто спасет, но ещё и воскрешает
        Всё-таки ему очень повезло, что здешнее Средневековье куда более просвещённое, чем его родное. Здесь привыкли к разным ушастым эльфам, волосатым оборотням, магии-шмагии, драконам и прочей сказочной белиберде. Потому что здесь она вполне реальна. Обычные средневековые крестьяне сразу бы разбежались при виде демонического обличья Насти, а потом похватали колья, пригласили бы инквизитора и зажгли бы танцпол со всем религиозным рвением. Здешние обыватели напротив, обрадовались, что Настя чистит картоху в два раза эффективнее, чем раньше. И без подручных средств. Однако... вряд ли они захотят так сразу присягать непойми кому. Даже если обязанные ему жизнью.
        - Да, поговорила! - с гордостью сообщила Настя, подбоченившись. - Расхваливала вас изо всех сил! Показала, как я теперь умею летать и картошку чистить! И быка теперь одной рукой поднять могу! Папенька сразу сказал, что в случае падежа скота знает, кого теперь в плуг запрячь...
        - Надо будет намекнуть папеньке, что в случае признания меня своим лордом, я смогу им организовать ещё много "тягловой" силы, - задумчиво сказал Сергей. - Ладно, там на улице уже все собрались?
        - Да! - кивнула Настя. - Все ждём вашей мудрой речи, милорд. Правда, должна предупредить, что не все наши рады вашему появлению... То, что вы нас спасли, за это благодарны, а вот за сам факт вашего существования... уже не очень...
        - Недовольные всегда найдутся, - вздохнул Сергей, хрустя костяшками пальцев. Получилось очень звучно и мощно - куда сильнее, чем в старом теле. - Ладно, пойду изображать дедушку Ленина...

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «ХАРИЗМАТИЧНЫЙ ОРАТОР»!
        ПРОЯВИТЕ ЧУДЕСА КРАСНОРЕЧИЯ И ЗАВЕРБУЙТЕ ЖИТЕЛЕЙ СВОЕЙ ПЕРВОЙ ДЕРЕВНИ! ПОМНИТЕ, ЧТО ОТ ВАШИХ СЛОВ ЗАВИСИТ, СКОЛЬКО ЛЮДЕЙ ИСКРЕННЕ ПРЕДАДУТСЯ ВАМ, А СКОЛЬКО ОСТАНУТСЯ ПОТЕНЦИАЛЬНЫМИ ПЕРЕБЕЖЧИКАМИ.
        НАГРАДА: 100 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Вся деревня собралась перед теремом. Крестьяне негромко переговаривались, обсуждая вчерашний день и предстоящий разговор с Тёмным лордом. Многие очень смутно помнили, что же именно с ними произошло и зачем они расставляли столы и раскладывали пустые тарелки. Однако большая часть крестьян запомнила разговоры высших упырей, в которых те, нисколько не стесняясь, обсуждали вкусовые достоинства работников мотыги и плуга. Это явно не способствовало популярности барона де Биль у населения. На зомбированных упырей, скромно стоявших в сторонке, крестьяне поглядывали с крайней неприязнью.
        Глубоко вздохнув несуществующими лёгкими, Сергей взобрался на наспех сооружённый помост... ладно, на старую перевёрнутую вверх ногами телегу. Всё равно лучше чем ничего.
        Оглядев сотни любопытных глаз, скрестивших на нём взгляды, он не почувствовал особого смущения. На старой работе на него в принципе смотрели точно также - как на "тыжпрограммиста". Только сейчас он скорее "тыжтёмныйлорд".
        Из знакомых лиц присутствовала только Витольд и Настя, стоящие в первых рядах. Девушка поедала его восхищённым взглядом, упырь же смотрел как глубоко преданный пёс. Только на самом дне зрачков чувствовалось что-то эдакое.. враждебное. Часть разума, не порабощённая магией, давала о себе знать.
        - Товарищи! - начал Сергей, разведя руки в стороны так, чтобы открытые "ладони" смотрели на слушателей. - Думаю нет смысла напоминать о том, что вчера произошло. Те, кто по идее должен вас защищать, пренебрегли своим долгом в угоду… гм… гастрономическим интересам.
        В толпе послышались недовольные возгласы, в сторону упырей кто-то кинул прогнившую репку и старый сапог. Один из зомбированных на лету поймал испортившийся овощ и принялся с урчанием поедать. Его соседи задумчиво взглянули на валяющийся в пыли сапог, оценивая его гастрономические качества.
        - И как я узнал в дальнейшем, они и раньше подобным занимались, - грустно возвестил Сергей. - Лишь благодаря случайности в виде моего появления удалось избежать страшного. Скажу прямо - я человек в ваших краях новый. Многих вещей не знаю, хотя учусь и мотаю на ус быстро. У меня нет желания заниматься какой- либо подпольной деятельностью. На самом деле я просто хочу жить и желательно хорошо. Как и вы все.
        - Ты нас будешь призывать отринуть веру в Императора и Светлых богов? - послышался из толпы недовольный голос с хриплыми старческими нотками.
        - Да верьте в кого хотите, хоть в чёрта лысого! - воскликнул Сергей. - Мне абсолютно всё равно. Император нормальный мужик, правильный, котелок у него варит, что надо. Вера в Императора и служение Тёмному лорду друг другу не противоречат! Я в интернете уточнил!
        - А, ну интернеты врать не станут... А в храме можно продолжать молиться? - спросил тот же голос.
        - Можно и даже нужно, - отрезал Сергей. Сам он был крещённый, но давно уже забыл, когда последний раз посещал церковь. - Поставите свечку за здравие Тёмного владыки - буду только благодарен. Если, конечно, меня внезапно не проберёт какая-нибудь икота божественного возмездия...
        - А оргии с распутными суккубами будут? - спросил другой голос, помоложе.
        - Нет, - отрезал Сергей. - У нас приличное заведение. Империя Зла, а не какой- нибудь там бордель.
        Многие крестьяне, особенно молодёжь, не скрыли разочарованных возгласов.
        - Ну ладно, ладно, - уступил Сергей. - В виде исключения в канун большого праздника принесём в жертву какого-нибудь залётного упыря, вызовём демонических шлюх и оторвёмся по полной!
        В толпе раздались восторженные крики «Ура-а-а-а!», но быстро были прерваны отрезвляющими подзатыльниками. Видимо, жёнам крестьян по какой-то причине не очень понравилась идея призыва суккуб.
        Интересно, а про инкубов они слышали?
        - Я предлагаю вам… м-м-м… в моих краях это называется «заключить общественный договор», - пояснил Сергей. - Я оказываю услуги вам, а вы - мне. Я помогаю вам, защищаю, а вы признаёте меня своим господином. Кто захочет и кого посчитаю достойным - того одарю демоническим даром. Будете лететь и картошку чистить прямо как Настя.
        Глаза многих крестьян замаслились. Возможность быстро и эффективно чистить картошку явно показалась многим очень заманчивой.
        - Тёмный лорд в моём лице гарантирует, что если по вашу душу снова явятся упыри с прикрытием свыше, я защищу вас. А агрессоров зомбирую и превращу в рабочую силу, - Сергей указал в сторону бывших солдат Альпа. Те, почувствовав внимания хозяина, зашевелились и провыли что-то вроде "Ы-ы-ы-ы-ы!". - Думаю, вам весьма пригодятся лишние рабочие руки в поле. Особенно если они не знают усталости.
        Новость крестьяне встретили одобрительным гулом. Извечная человеческая лень сыграла Сергею на руку. Кто не любит, когда за него работает кто-то другой?
        Кроме того...
        "Зачем покорять мир ордой голодных зомби, когда это можно куда эффективнее провернуть ордой тягловых и пахотных мертвяков? - подумал он. - Главное, чтобы Речь и интерфейс не поставили мне ограничение на количество зомбированных. Хотя, кого я обманываю, если Обратную сторону разрабатывали не идиоты, они должны предусмотреть все явные абузы".
        - При этом я совсем не против, чтобы вы верили в Императора или ещё в кого вы там ещё верите… - уточнил он. - И занимались своими повседневными делами как обычно. Просто присягните мне на верность. Просто скажите это вслух или мысленно: Присягаю на верность Тёмному лорду Серёге… Сергею то есть. Главное. чтобы от чистого сердца.
        - Но как мы можем присягнуть вам, если мы холопы лорда де Биль? - задал кто-то резонный вопрос. - Что ж получается, у нас будет два господина?
        - Официально вы останетесь крепостными барона, но... лишь на словах. Вашим истинным лордом стану я, - сказал Сергей и увидел, как в глазах крестьян на мгновение отразился яркий свет из его глазниц. - Вы по прежнему будете исполнять его волю с моего молчаливого разрешения. Если вдруг наши приказы вступят в противоречие... то это будут уже не ваши проблемы, а наши с бароном. Мы решим их между собой как истинные лорды. Возможно, словом, а возможно... иным способом.
        Некоторое время крестьяне молчали. А потом Настя громко закричала:
        - Восславим Тёмного лорда!
        К ней присоединился один голос, второй, третий... И вот уже вся толпа скандировала его имя. С каждой новой клятвой верности пламя на Башне колдовства едва заметно усиливалось. Сергей удовлетворённо наблюдал, как стремительно растёт цифра его последователей... Жаль только никаких новых плюшек система пока не подкинула.
        Вера в "силы добра", не способные защитить своих последователей, оказалась не так уж и сильна. Сказалась удалённость от метрополии, наличие под боком ведьмы и кучи нечисти. Почва была подготовлена задолго до прибытия Сергея. Местные с лёгкостью упали бы в объятия к любому более менее умелому кудеснику с поставленной речью.
        Просто эти земледельцы никому даром не нужны. Но Сергею с его особенностями прокачки сгодятся на ура.
        Некоторое время обсуждали разные организационные вопросы. Типа сколько лошадиных сил в одном зомби и можно ли унаследовать их по праву родства. Дедушка хоть и мёртвый, но зато сможет ещё долго кормить семью. Главное, чтобы не буйствовал и не ел мозги. Во всех смыслах.
        Вообще, крестьяне опять же на удивление спокойно восприняли мысль о том, что будут эксплуатировать своих умерших родственников. В конце концов, души почивших давно в ином лучшем (или не очень) мире, а здесь лишь бренная оболочка. Так почему бы не использовать её более эффективным образом? Благо в местной религии явного запрета не наблюдалось. Хотя опытный богослов или инквизитор точно нашёл бы к какой запятой прикопаться, но таковые здесь отсутствовали.
        Когда с переговорами было законченно и довольные крестьяне разошлись по домам, Сергей окинул Башню колдовства пристальным взглядом. Предстояло то, что он так долго и старательно откладывал - изучение этой таинственной и здоровенной дуры.
        Сергей поймал себя на мысли, что старается не смотреть на башню. Чем-то веяло от неё таким... нехорошим. И дело было даже вовсе не в её внешнем виде. По сути простой чёрный шпиль из "застывшей лавы" с вкраплениями в виде черепов и костей. На вершине горит огонь. Всё. Ни окон тебе, ни дверей, ни надписи "вытирайте ноги". Ну и ещё на периферии зрения возникла новая иконка, напоминающая зажжённую свечу из чёрного воска. Чем-то веяло от башни... нехорошим. Необъяснимо враждебным.
        Сергей активировал иконку и открылась широкая панель:

        БАШНЯ КОЛДОВСТВА
        ОПИСАНИЕ: ЗДАНИЕ, ПРЕДНАЗНАЧЕННОЕ ДЛЯ НАКОПЛЕНИЯ И КОНЦЕНТРАЦИИ ЭНЕРГИИ ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ ТЁМНОГО ЛОРДА. КОЛИЧЕСТВО НАКОПЛЕННОЙ ЭНЕРГИИ НЕ МОЖЕТ ПРЕВЫСИТЬ ЕЁ МАКСИМАЛЬНО ДОСТУПНОЕ КОЛИЧЕСТВО ДЛЯ КАЖДОЙ КОНКРЕТНОЙ БАШНИ. МАКСИМАЛЬНО ДОСТУПНОЕ КОЛИЧЕСТВО ЭНЕРГИИ ПОВЫШАЕТСЯ С УРОВНЕМ БАШНИ. УРОВЕНЬ БАШНИ ЗАВИСИТ ОТ ЧИСЛА ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ. ЧЕМ ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ БОЛЬШЕ, ЧЕМ ЧИЩЕ И ИСКРЕННЕЕ ИХ ВЕРА В ТЁМНОГО ЛОРДА, ТЕМ ВЫШЕ КАЧЕСТВО ЭНЕРГИИ И СКОРОСТЬ ЕЁ ПОПОЛНЕНИЯ. БАШНЯ ПЕРВОГО УРОВНЯ ПОКРЫВАЕТ ТЕРРИТОРИЮ В ПЯТЬСОТ КВАДРАТНЫХ МЕТРОВ И МОЖЕТ АККУМУЛИРОВАТЬ ЭНЕРГИЮ НАХОДЯЩИХСЯ НА ДАННОЙ ТЕРРИТОРИИ ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ. БАШНИ БОЛЕЕ ВЫСОКОГО УРОВНЯ ПОКРЫВАЮТ БОЛЬШУЮ ТЕРРИТОРИЮ И В СОСТОЯНИИ АККУМУЛИРОВАТЬ ЭНЕРГИЮ ОТ ОЧЕНЬ ЗНАЧИТЕЛЬНОГО ЧИСЛА ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ, РАВНОГО НАСЕЛЕНИЮ НЕБОЛЬШОЙ СТРАНЫ. СЕЙЧАС ДЛЯ СТРОИТЕЛЬСТВА ВАМ ДОСТУПНА ОДНА БАШНЯ (ОДНА ПОСТРОЕНА).
        ЛЮДИ БЕЗ МАГИЧЕСКОГО ДАРА, КАК ПРАВИЛО, ДАЮТ КРАЙНЕ МАЛО ЭНЕРГИИ. ТАКЖЕ МАЛО ЕЁ ДАЮТ СЕРЫЕ, ПОСРЕДСТВЕННЫЕ ЛИЧНОСТИ, КОТОРЫХ ЛЕГКО СКЛОНИТЬ НА СВОЮ СТОРОНУ, ПОМАНИВ ЗЕМНЫМИ БЛАГАМИ. ДЛЯ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНОГО ПРОИЗВОДСТВА ЭНЕРГИИ ПРИВЛЕКАЙТЕ НА СВОЮ СТОРОНУ УМНЫХ И ОДАРЁННЫХ СУЩЕСТВ, ЖЕЛАТЕЛЬНО ОБЛАДАЮЩИХ ВЛИЯНИЕМ И СИЛОЙ.

        ДЛЯ БАШНИ КОЛДОВСТВА ПЕРВОГО УРОВНЯ ДОСТУПНЫ СЛЕДУЮЩИЕ ЗАКЛИНАНИЯ:

        КАРАЮЩИЙ УДАР МОЛНИИ
        ОПИСАНИЕ: БАШНЯ КОЛДОВСТВА ТРАТИТ 50% НАКОПЛЕННОЙ ЭНЕРГИИ, ФОРМИРУЯ ЭНЕРГЕТИЧЕСКИЙ БЛАСТ. СНАРЯД СПОСОБЕН ПОРАЗИТЬ НЕБОЛЬШУЮ ОБЛАСТЬ В РАДИУСЕ ДЕЙСТВИЯ БАШНИ. УРОН НАНОСИТСЯ ПО ПЛОЩАДИ, СУММА УРОНА РАВНА 100 ЕДИНИЦАМ. ДОБАВЛЕН ЭФФЕКТ ПОНИЖЕНИЯ МАГИЧЕСКОГО СОПРОТИВЛЕНИЯ НА 10%, ЧЕГО ОБЫЧНО БОЛЕЕ ЧЕМ ДОСТАТОЧНО ДЛЯ УБИЙСТВА СРЕДНЕСТАТИСТИЧЕСКОГО ЧЕЛОВЕКА. ПЕРЕЗАРЯДКА - ДВЕ МИНУТЫ.

        ВСЕВИДЯЩЕЕ ОКО
        ОПИСАНИЕ: БАШНЯ ПЕРЕХОДИТ В РЕЖИМ ТЕЛЕСКОПА. МОЖНО РАССМАТРИВАТЬ ОБЪЕКТЫ С ПРИБЛИЖЕНИЕМ ВПЛОТЬ ДО 16X. ИЗОБРАЖЕНИЕ ТРАНСЛИРУЕТСЯ НЕПОСРЕДСТВЕННО В ГОЛОВУ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ. ВО ВРЕМЯ ДАННОГО РЕЖИМА МОЖНО ПОЛЬЗОВАТЬСЯ СПОСОБНОСТЬЮ КАРАЮЩИЙ УДАР МОЛНИИ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ РЕЖИМА НЕОГРАНИЧЕННА, ОДНАКО ЗА КАЖДУЮ МИНУТУ ТРАТИТСЯ ДЕСЯТЬ ПРОЦЕНТОВ ЭНЕРГИИ БАШНИ.
        СКОРОСТЬ НАПОЛНЕНИЯ ЭНЕРГИИ ДО МАКСИМУМА: 30 МИНУТ.

        ДЛЯ АКТИВАЦИИ УМЕНИЙ ВЫБЕРИТЕ КОНКРЕТНУЮ БАШНЮ В МЕНЮ УПРАВЛЕНИЯ И АКТИВИРУЙТЕ ИКОНКУ СПОСОБНОСТИ, ЛИБО НАЗНАЧЬТЕ СЛОВО ИЛИ ЖЕСТ АКТИВАЦИИ.
        ПОМНИТЕ, ЧТО ЧАСТЬ ЭНЕРГИИ БАШНЯ АВТОМАТИЧЕСКИ ПЕРЕНАПРАВЛЯЕТ ВАМ, ПОЗВОЛЯЯ ВАМ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЗАКЛИНАНИЯ, А ТАКЖЕ ВОССТАНАВЛИВАТЬ СВОЁ ТЕЛО ПОСЛЕ УНИЧТОЖЕНИЯ. БАШНЮ МОЖНО РАЗРУШИТЬ, А ЕЁ ОГОНЬ - ЗАТУШИТЬ. ЕСЛИ ЭТО ПРОИЗОЙДЁТ, ВЫ БУДЕТЕ ЧЕРПАТЬ ЭНЕРГИЮ ИЗ СВОИХ ВНУТРЕННИХ РЕЗЕРВОВ. ЕСЛИ И ОНИ ПОКАЖУТ ДНО, ВЫ УМРЁТЕ, А ИНТЕРФЕЙС ОБРАТНАЯ СТОРОНА БУДЕТ ДЕИНСТАЛЛИРОВАН.

        - Ух ты, а эта башня ведь полезная-то штука! - приободрился Сергей. Он уже сожалел, что так долго оттягивал изучение Башни колдовства. Теперь его деревня уже не так и беззащитна. Ну как небеззащитна... Вряд ли этот колдовской бласт поможет против серьёзного нападения, но мелких разбойников точно отгонит. С другой стороны, Альпа Башня поджарила очень даже неплохо, а ведь тот был высокоуровневым кровососом (хотя по сравнению с тем же Императором Альп даже не микроб, а пыль или даже атом. Кварк). Правда, вампир скорее всего попал в некую "магическую проводку", ответственную за функционирование систем башни. Можно ли использовать эту энергию для других целей или лучше не стоит? Надо будет выяснить.
        Зато теперь он понял, откуда черпалась энергия на всю его магию. Из неких скрытых резервов костяной его тушки, оставшихся то ли в наследство от Конрада, то ли щедро отсыпанных Речью. Как хорошо, что её хватило на все те чудеса, что он успел сотворить! Теперь же она будет пополняться от Башни колдовства.
        Сергей активировал Всевидящее око, и у него в голове действительно словно открылся третий глаз. Эдакий новый зрительный источник, расположенный где-то в макушке. Причём изображение было каким-то образом растянуто и обхватывало аж все триста шестьдесят градусов вокруг "органа зрения"! Крайне необычно и непривычно для человеческого мозга. Такое ощущение, словно в извилины ему пытаются впихнуть нечто "невпихуемое", неприспособленное под его серое вещество. Сергей видел всё, что было расположено вокруг горящей вершины башни - и деревню, и окружавший её лес Отчаянея, и речку Злобинку. Видел и мааааленькое серое пятнышко у подножия башни... а приблизить изображение можно? Где там хвалёные шестнадцать икс? Сергей сосредоточился на желаемой точке, и изображение начало меняться. Серое пятно начало приближаться, словно при зуме, а пространство вокруг неё чутка искажаться, словно смотришь через увеличительную линзу, не прислоняя её плотно к глазу.
        Серым пятнышком оказался сам Сергей. С широко распахнутой от удивления челюстью он смотрит куда-то в небеса с довольно глупым видом.
        - Ну и харя у меня, Шарапов... - задумчиво сказал он. - Видок тот ещё...
        Он помахал в воздухе рукой, и изображение с едва заметной задержкой сделало тоже самое.
        - Мне бы что ли шмоточек модных приобрести... - произнёс медленно, разглядывая свою костяную тушку. - Пропаганда в моём дела важна, верно? Кто захочет последовать за тёмным владыкой, у которого даже модного плаща нет. И меча. И короны. И доспехов с шипами и рогами. Просто голая скелетина со светящимися глазницами. И крайне желательно, чтобы все вещи обладали уникальными волшебными свойствами. В драке от красивых шмоток толку ноль.
        - Это ты правильно глаголишь, касатик, - раздался за спиной голос бабы Фёклы. - К Барону в гости нужно явиться при полном параде. Иначе обидишь его по чём зря, прикажет бросить тебя в яму к псам.
        Сергей аж подпрыгнул от неожиданности, что для Тёмного лорда было совсем уж не солидно. Обернувшись, он увидел бабу Фёклу. Бабуся взирала на него своими немного безумными глазёнками и добродушно улыбалась.
        Всевидящее око её не видело! "Третьи глазом" с высоты птичьего полёта Сергей осмотрел место, где находилась бабуся. Ничего. Воздух. Только земля немного придавлена в том месте, где стоит ведьма, намекая на то, что Фёкла не фантом и не призрак, а более чем реальна.
        "А бабуся крута и полна сюрпризов, - подумал Сергей. - Надо будет рубануть на носу - Всевидящее око пока что слабовато. Более-менее сильных или хорошо замаскированных персон оно не видит. Саурон для бедных на минималках".
        - Как вы внезапно подкрадывайтесь, баба Фёкла, - покачал он головой. - Вы в молодости ассассином на полставки не подрабатывали?
        - Нам нужно серьёзно поговорить, касатик, - сказала ведьма. От былого безумия в её взгляде не осталось и следа. Она смотрела как и раньше добродушно, но осмысленно. - Пришла весточка от Барона. Он хочет тебя видеть. И он зол. Крайне зол. Давненько я его таким не видела... Как бы не сорвался на тебе в сердцах...
        Она покачала головой, с сочувствие глядя на Сергея. А у того на душе заскреблись не просто кошки, а целые саблезубые тигры.
        - Барон ждёт тебя в своей обители сегодня в полночь, - сказала баба Фёкла. - Когда приоткрываются врата между миром живых и духов.

        ГЛАВА 8: Мир Духов

        - А если я не хочу в гости? - спросил Сергей.
        - Если Барон приглашает - ты не можешь отказаться.
        По настоянию бабы Фёклы они с улицы переместились внутрь терема. Сидя за столом, за кружкой парного молока "Тёмный лорд" и ведьма, у которой настала минута просветления сознания, вели разговоры у важных вещах. Перед каждым стояла дымящаяся кружка с парным коровьим молоком - Настя расстаралась ради любимой бабули и любимого лорда. Сергей, конечно, предпочёл бы тяпнуть пивасика, но... Во-первых, молоко было необыкновенно вкусным, совсем не похожим на "Домик в деревне". Видимо, местные коровы или сами волшебные, или едят строго волшебную траву... в хорошем смысле волшебную. Во-вторых, для серьёзного разговора нужна трезвая голова. В-третьих, кальций полезен для костей.
        - Кстати, вай-фай ты мне так и не починил, - укоризненно сказала баба Фёкла. - А ведь обещал.
        Сергей в очередной раз потерял дар речи. Так у старушки дома реально был где-то вай-фай волшебного разлива?
        - Я пока разбираюсь в ваших магических... э-э-э... технологиях, - отмазался он. - В моих краях всё немного по другому устроено. У вас нет ни роутеров, ни свичей. Не говоря уж о проводах. Без них трудновато понять, что и где расположено.
        - По правде, я и сама забыла, где у меня что находится, - печально вздохнула баба Фёкла.
        Она крепко сцепила пальцы рук, худые и болезненно-жёлтые. Тяжело вздохнула, глядя на Сергея глубоко запавшими глазами.
        - Старая я стала, касатик. Тело уже давно хочет умереть, но не может, из-за дара. Велик он у меня и крайне силён. Иногда кажется, что дар живёт своим собственным разумением. А я для него просто придаток.
        Сергей поерзал на стуле костяной задницей. Слова бабы Фёклы прозвучали довольно зловеще.

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «ДАР ВЕДЬМЫ»!
        НАЙДИТЕ ЧЕЛОВЕКА, КОТОРОМУ БАБА ФЁКЛА СМОЖЕТ ПЕРЕДАТЬ СВОЙ ДАР. НАГРАДА:
        500 ОЧКОВ ОПЫТА
        ДРЕВНИЙ АРТЕФАКТ КОНРАДА ИЗ ТАЙНИКА

        Сергей встрепенулся. Древний Артефакт Конрада из тайника? То есть система не достанет награду из воздуха, а направит его в некий тайник? Уж не у бабы Фёклы он расположен?
        - Так у вас же внучка есть, Настя, - напомнил он. - Энергии и энтузиазма - хоть на десятерых. Передайте дар ей и дело с концом.
        - Она не подходит, - отмахнулась баба Фёкла. - Задатки у неё есть, как и желание, но абсолютно отсутствуют усидчивость и послушание. Но что самое главное - мой дар для неё слишком сильный. Не вместит она его, слишком слабая. Или превратится в безумное чудище, её разум угаснет, а на замену придёт суррогат, ведомый лишь самым примитивными желаниями... Вдобавок, я бы не смогла натаскать Настю как следует. Обучение ведьмы надо начинать с малых лет, а мой разум уже тогда иногда пропадал. Каких бед способна натворить ведьма-недоучка ты, думаю, сам представляешь...
        - Уи-и-и-и! - донеслись из-за окна восторженные вопли Насти. - Я умею лета-а-а- ать! Уи-и-и-ихи-хи-хи-хи-хи! Ой!
        Голос девушки внезапно оборвался. Послышался оглушительный грохот, треск, словно кто-то со всего разгону поломал несколько увесистых брёвен. Грохоту вторил многоголосый возмущённый коровий рёв и чей-то забористый хриплый мат.
        У юной культистки явно проблемы с резкими поворотами. Не отработала тормоза.
        - Ясно, понял, Настя не вариант, - кивнул Сергей. - Ну а другой подопытный кролик, которого не жалко... в смысле доброволец? Сейчас же интернет, все технологии. Дайте объявление - так и так, кто жаждет великой силы, приходите на собеседование с девяти до часу. При себе иметь паспорт и страховку. Инквизиции просьба не беспокоиться.
        - Сила ведьмы не та вещь, о которой следует трубить во всеуслышание, - баба Фёкла покачала головой. - У инквизиции длинные уши и ещё более длинные руки. А уж длинна их языков и вовсе не имеет себе равных. Они утверждают, что всё невраждебное Императору и человечеству имеет право на жизнь! Ха! Наглая ложь и враньё! - тень легла налицо бабы Фёклы. Сергей ощутил холодок, что мелкой дрожью пробежал по его костям. - К миру духов и силам природы они относятся лишь чуть лучше, чем к демонам и нежити. Да что там, многие инквизиторы открыто говорят, что не видят между нами никакой разницы!
        - Ну, разница явно есть и заметная, - дипломатично заметил Сергей. - Вы-то в отличие от упырей Альпа никого не едите и на камеру не пытаете... я надеюсь...
        Баба Фёкла улыбнулась и дружески подмигнула ему.
        - По молодости, конечно, всякое бывало, но определённых рамок я придерживалась, черты в отличие от многих подруг не переступала, - сказала она.
        - Настоящая ворожба и силы природы не имеют ничего общего с магией тьмы и хаоса. До прихода Императора именно мы удерживали человечество от падения в бездну. Знания волхвов и друидов, передаваемые из поколения в поколения, охраняли людские души, наставляли, помогали, защищали... Но потом появился Он... Многие ещё из тех, старых, знающих, преклонились перед Ним, прельстившись Его речами. И всё изменилось. Люди отвернулись от древних хранителей, сделав выбор в пользу бездумного фанатизма. Лишь раз за всё время кто-то попытался воспротивиться имперскому гегемону. Конрад постарался переломить ситуацию, но не удержался, скатился во Тьму. Осквернил себя, извратил собственные идеи.
        Баба Фёкла шмыгнула носом. Её рассказ явно не доставлял ей большого удовольствия.
        - Пожаловаться
        - Сейчас Император силён как никогда, - сказала она. - А ты явно не так одарён как Конрад. Престолу служат настоящие монстры, если оценивать по уровню сил. Один архимаг Парацельс чего стоит. А он лишь один из многих. Хотя, говорят, он сейчас в опале за некую провинность... Трудно тебе придётся, касатик... очень трудно. Но если ты сможешь сделать этот мир хоть чуточку... хоть на самую малость!... лучше, почему бы не попытаться?
        Сергей кивнул. Информация, полученная от ведьмы приоткрыла ему ещё немного тайн прекрасного нового мира. Но насколько этой информации можно верить? Бабуся явно находится в жёсткой оппозиции к власти, разве что на митинги не ходит. Впрочем, инквизиция с любыми митингами разберётся довольно быстро. Суждения бабы Фёклы хоть и пристрастны, но за ними стоит своя правда определённой прослойки населения. Ведьмы и им сочувствующие явно недолюбливают современную имперскую власть.
        - Может быть, Император всё-таки не так плох? - дипломатично произнёс Сергей.
        - Вон как его все любят в интернете. Нашего президента только ленивый в Вконтактике говном не облил.
        - Самое страшное зло - зло, которое притворяется добром, - с горечью сказала баба Фёкла. - Ваш-то пере... зидент поди никого не преследует за хулу в свой адрес?
        - М-м-м, не слышал про такое, - задумчиво произнёс Сергей. - Хотя за ловлю покемонов... демонов в храме могут дать и по рогам.
        - Ловля демонов в храме? - баба Фёкла озадаченно моргнула. - Престранные порядки в твоих краях, касатик... У нас за ловлю демонов в храме только похвалят. Если эти демоны каким-то чудом в храм проберутся. Но это уже к местным святошам вопрос.
        - Ну у нас даже к правам и чувствам демонов относятся с уважением...
        - Странные, странные края, и не менее странные порядки... Ладно, касатик, послушай, что я тебе скажу, пока разум мой снова не помутнел, - баба Фёкла поёрзала на стуле. - Возвращаясь к вопросу о моём даре. Одна из моих прапрапрабабок много лет назад служила в свите Конрада. Сильная она была ведьма и умелая, много ей доверяли и поручали. Вроде бы даже, если верить семейным легендам, что-то там у них с Конрадом наклёвывалось... - баба Фёкла выразительно подвигала бровями ввёрх-вниз. - Горяча была моя пра-пра, ох и горяча... не удивительно, что самого Тёмного лорда практически сумела околдовать.
        Мысленно Сергей закатил глаза. Вот не хватало ему ещё слушать старческие воспоминания о любовных похождениях тысячелетней свежести.
        - К сожалению, чёрное сердце Конрада в итоге украла другая, - продолжила ведьма, недовольно поджав губы. - Однако моя прабабка осталась значимой и важной фигурой при дворе Тёмного лорда. И когда последние тёмные цитадели пали, ей доверили на хранение одну ценную вещицу, ранее принадлежавшую самому Конраду.
        Сергей насторожился. Уж не о том ли артефакте речь, фигурировавшем в качестве награды в новом задании?
        - Женщины моего рода долгие года оберегали доверенное им сокровище, передавая его из поколения в поколение, - сказала баба Фёкла. - Я, последняя хранительница древних знаний, вижу, что пришёл срок окончания нашей службы. Настало время передать имущество Тёмного лорда его законному преемнику.
        Мысленно Сергей потёр руки. Значит, система ошиблась и никакое задание выполнять не надо? Было бы просто замечательно. Неужели без подвоха?
        - Только вот... - ведьма с сомнением окинула его взглядом. - Тревожишь ты меня немного, милок... Не в обиду тебе сказано - слабоват ты. Не тянешь пока на Тёмного лорда. Да, упыря Альпа ты прогнал, но так и Альп тот - мелкая сошка. Достоин ли ты обладать столь могущественной диковинкой, как наследие Конрада?
        Вот же ж... мудрая женщина. Сергей крепко задумался. Победа над Альпом для неё не аргумент, спасение внучки тоже... Что же ей нужно? Чем доказать свою пригодность?
        - А то вот дам я тебе оберегаемый предками секрет, а ты сгинешь у Барона почём зря, и осядет сокровище в его бездонных закромах, - баба Фёкла недовольно скривилась. Видимо, представила на секунду подобный исход. - Нет уж. Император, конечно, пакость редкая, но на фоне Барона он сущий ангел. Давай так поступим, касатик. Если ты выживешь после визита к Барону, сумеешь с ним поладить, вот тогда... - бабуся на секунду запнулась. - И если сумеешь найти мне достойную преёмницу. Кому дар я свой передам. Вот тогда никаких сомнений в твоей силе и воле у меня не останется, и волшебное сокровище будет твоим!
        Баба Фёкла обескураживающе улыбнулась.
        Да уж, бабуся не то, что её внучка. Подход к объекту поклонения сугубо практический. Докажешь, что достоин - будем любить и жаловать. Не докажешь - пошёл на фиг, салага.
        - Как скажете, - Сергей не стал спорить. Он как чувствовал, что пререкания тут не помогут. Если уж женщина в возрасте, битая жизнью, что-то решила, чёрта с два её переубедишь. - Сделаю всё, что смогу. Давайте что ли про Барона поговорим. С него начали и от темы постепенно отдалились. Что он есть и с чем его едят? Он как-то связан с местным бароном де Биль?
        Сергей только сейчас заметил, что стоило ему сказать слово "Барон", как в комнате стало чуточку темнее. Тьма сгустилась в углах, словно скрывая чьи-то внимательные и цепкие глаза. Неужели местные духи наблюдают? Имя Барона притягивает их?
        Пожаловаться
        Вот уже действительно помяни чёрта, и он явятся. А как духи... или что это вообще за эффект затемнения помещения... отличают Барона от обычных баронов? Того же де Биль часто местные упоминают в разговоре. Потусторонние силы интуитивно понимают, о ком речь?
        - Барон, чтоб ему почаще икалось, главный в мире духов... в той его части, что соприкасается с нашим краем. Самый сильный и самый жирный из беспринципных духов, подмявших под себя всех и вся, - судя по пренебрежительной интонации бабы Фёклы, Барон представляется ей выскочкой, забравшейся выше, чем ей положено. - Ходят слухи, что правит скрытно он и в землях барона де Биль от его имени. Нынешний лорд, Альберт де Биль, слишком слабоволен, погряз в роскоши и развлечениях, и не в состоянии быть крепким хозяином. Советники его уже давно бы растащили родовое состоянии, но что-то их удерживает... что-то более сильное, чем жажда наживы.
        - А я не могу просто послать лесом этого тайного владыку всего и вся? - перебил её Сергей. - Мало ли, что он приглашает... Я ж тоже не волшебный посох с горы, а вроде бы как целый Тёмный лорд.
        Бабка неожиданно мерзко с подхрюкиванием хихикнула.
        - Когда барон кого-то к себе зовёт - надо повиноваться, касатик, - пояснила она. - Откажешься - нанесёшь смертельное оскорбление. А духи, как ты знаешь, мстительны. Барон никому в наших землях не даёт спуску. Он главный здесь уже очень долгое время. Я ещё девчонкой была, бегала в подручных у своей прабабки, а он уже правил, как полноправный хозяин. Ты сейчас очень слаб, касатик, и не справишься с ним. Никак. Постарайся уболтать его. Предложить хорошую сделку или спор. Он большой любитель хороших сделок. Сыграй на этой слабости.
        - Прямо как Дональд Трамп... сначала запугивает и шантажирует, потом сделки заключает. Окей, - кивнул Серёга. - Если уж я убедил Касперского, что его бесплатный период использования длится десять тысяч лет, то и с Бароном как- нибудь договорюсь. Раз плюнуть просто. Любой айтишник просто мастер переговоров, если подумать.
        В душе он не был так уверен, как на словах, но ведьме решил показать свою решимость. Баба Фёкла, глядя на Сергея, удовлетворённо кивнула.
        - Это хорошо, что ты не боишься, касатик. Храбрость - необходимое качество на твоём пути.
        - Я просто редкостный пофигист временами...
        - Запомни главное. Мир духов находится совсем рядом с нашим. Это не мир мёртвых и не ад. Он одновременно похож на нашу реальность и одновременно очень от неё отличается. Есть ряд обязательных правил, которые живые, ступив в мир духов, обязаны соблюдать. Иначе во век не вернуться назад.
        - Час от часу не легче...
        Ведьма встала из-за стола и, достав откуда-то из складок платья маленькую коробочку, зачерпнула оттуда гость белого порошка, похожего на соль. Приблизившись к Сергею, она, не спросив разрешения, начала посыпать "Тёмного лорда" порошком, а потом и вовсе принялась втирать в кости.
        - Я так понимаю, это некий волшебный защитный порошок против злых сил? - предположил Сергей.
        - Нет, это обычная соль, - помотала головой баба Фёкла, не прекращая своих действий. - Просто мой разум уже вот-вот снова помутнеет. Колдовской дар постепенно забирает контроль над телом. Поэтому я пока хоть и в сознании, но могу творить всякие глупости. Думала, есть ещё по меньшей мере пара часов... но время, когда я в сознании, с каждым разом всё сокращается. Сейчас я уже не контролирую тело, оно действует по воле моей природной силы.
        - Ох, ну я тогда отодвинусь... пусть ваша природная сила втирает соль лучше в стол...
        - Сиди спокойно и терпи, - строго сказала ему бабуля, не прекращая манипуляций.
        - И слушай, что я тебе говорю. А то дар обидится и совсем меня задвинет в темноту. Кроме того, соль действительно помогает против некоторых злых духов. Хуже точно не будет.
        - Ладно, - Сергей с покорностью принял свою участь. - Представим, что я в спа- салоне для нежити. Обмазывайте меня солью полностью. Ни единой трещины не пропустите.
        - Нечисть во всем превосходит человека, - продолжала свой рассказ баба Фёкла, щедро посыпая Сергея солью. - Быстрее, ловчее, сильнее, обладает способностями, которые большинству людей неподвластны. И поэтому на заре сотворения человечества, а может и раньше, великие силы ввели определённый свод правил, призванный облегчить жизнь людям, уравнять их с теми, кого создали раньше. Нечисть и духи вынуждены были подчиниться. Волю великих сил они физически неспособны нарушить. Если человек соблюдает ряд правил, зло не сумеет причинить ему вред.
        - Вампир не войдёт в дом без приглашения, ведьма не переступит начерченный мелом круг? - вспомнил Сергей фольклор своего родного мира.
        - Верно мыслишь, - подтвердила баба Фёкла. - Иных ведьм, продавших душу, и слишком сильно сроднившихся с миром духов, действительно можно остановить искренней молитвой и начерченным мелом кругом. Как какую-нибудь нечисть. Жаждущий силы чародей, играясь с силами, что выше его понимания, будет постепенно поглощён миром духов. Он и сам не заметит, как превратится в одного из его обитателей. Как его постепенно скуют те же правила и ограничения, что и духов, которых волшебник призывал и использовал в личных целях. А когда уже другой амбициозный чародей скрутит его в бараний рог, пользуясь новыми слабостями конкурента, будет уже поздно.
        Слова бабы Фёклы натолкнули Сергея на одну интересную мысль.
        - Дайте угадаю, есть люди, которые принадлежат одновременно и миру духов, и миру людей? - спросил он под шорох соли, падающей на пол.Пожаловаться
        - Верно, - бабуля кивнула, зачерпнув из коробочки очередную горсть. - Все ведьмы в той или иной степени связанны с миром духов и силами природы. В этом наше главное отличие от магов. Они больше полагаются на сухой математический расчёт, - баба Фёкла пренебрежительно фыркнула, всем видом показывая, что она думает о прихвостнях Императора. - С тобой, милок, случай немного другой. Если честно… даже толком понять не могу. Уж очень ты не похож на то, что я видела раньше… Душа твоя, или как её ещё учёные мужи называют… астральное тело выглядит очень и очень странно.
        - Ну ещё бы… - Сергей вспомнил о наличии у себя интерфейса. По сути он такой же «двойственный человек», живущий на два мира. Только его "астральное тело", судя по всему, переписано программным кодом Речи. Или неким его аналогом. Естественно, для ведьмы из средневековья программный код и его среда выглядят крайне странно и непривычно.
        - Другими словами, твоя двойственность одновременно слабость и сила. Так как ты человек, Барон не может просто взять и приказать тебя убить или бросить в темницу, как провинившегося младшего духа. Однако, пользуясь твоей связью с миром духов, он может попытаться достать тебя как-то по-другому. Но если ты будешь придерживаться ряда правил, то вернёшься не только целым и здоровым, но ещё заручишься поддержкой Барона… но это не точно. Я подскажу тебе, как правильно действовать в той или иной ситуации, но договориться с ним тебе предстоит самому.
        И вот, наконец, баба Фёкла перешла к конкретике. Сергей слушал и мотал на ус, запоминая все особенности и нюансы выживания в мире духов. Их оказалось много, очень много. Хорошо, что с памятью у него всегда было в порядке.
        Когда рассказ ведьмы подошёл к концу, Сергей чётко уяснил один факт - без инструкций многоопытной бабуси он бы не продержался в мире духов и пяти минут. Да, именно вот так. Призрачное измерение на удивление недружелюбно к людям, хотя к миру живых оно расположено куда ближе, чем та же преисподняя. Почти что задний двор.
        - Вот вроде бы и всё, милок, - подвела черту баба Фёкла. - Самое главное про мир духов я тебе рассказала. Дальше ты уже сам крутись.
        - Спасибо вам большое, - поблагодарил её Сергей. - Мне бы вот только про Барона побольше информации, как к нему подкопаться…
        - Это уже ты сам с жителями мира духов поговоришь да выяснишь или со своими зомбированными упырями, - покачала головой баба Фёкла. - Моё время на исходе. Да и не так много про Барона я знаю. Не больше, чем все остальные. Для духов и ведьм личность Барона не является такой уже большой тайной. Да и он сам не стремится что-то скрывать.
        Скрывать не стремиться, а вот в интернете сведений про него практически нет, подумал Сергей. Хотя данный факт можно списать на то, что местная магическая сеть появилась сравнительно недавно, и её не успели в полной мере заполнить информацией.
        - Ладно… всё равно, считайте, что я ваш должник, - заверил он ведьму.
        - Мы квиты, касатик, - возразила бабуля, вытряхивая Сергею на макушку из коробочки последние остатки соли. Под «Тёмным лордом» образовалась уже небольшая белая горка. - За спасение единственной внученьки я тебе по гроб жизни обязана. А теперь поджарь мне яйца дракона на единорожьем масле.
        - Э-э-э… чего-чего? - растерялся Сергей.
        Баба Фёкла неожиданно светло и душевно улыбнулась, так что часть морщин на лице разгладилась.
        - Не обращай внимания, касатик, это я уже немного ку-ку, - пояснила она. - Безумие постепенно забирает своё. Ещё чуть-чуть и мой разум окончательно уйдёт в тень.
        Сергею очень хотелось верить, что безумие проявило себя только сейчас, а не во время инструктажа. Что все полученные советы актуальны и сработают, как и должны. В противном случае…
        - Отведи меня домой, касатик, - попросила баба Фёкла. - И запомни главное… Сергей навострил «уши».
        - В молодости я была очень горячей девкой… - с мечтательным выражением на лице произнесла ведьма и подмигнула ему. - Потанцуем, когда вернёшься?
        Без комментариев.

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «ПЕРЕГОВОРЫ ЛОРДОВ»!
        УЛАДЬТЕ ВАШИ РАЗНОГЛАСИЯ С БАРОНОМ И ВЕРНИТЕСЬ ИЗ МИРА ДУХОВ В ЦЕЛОСТИ И СОХРАННОСТИ
        НАГРАДА: 1500 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Примерно без пятнадцати двенадцать Сергей стоит у огромного разлапистого дуба на опушке леса. Перед лицом - тёмная чаща, над головой - полное звёзд ночное небо, за спиной - деревня и полыхающая огнём башня, под ногами - трава и подгнившая хвоя, над ухом - зудит увязавшаяся с ним Настя.
        - Милорд, ну возьмите меня с собой… ну позялу-у-у-уйстя-я-я-я… - канючила девушка, гнусавя и громко шмыгая носом. Не смотря на просто демоническое здоровье, она ухитрилась простыть. Видимо, сильно продуло её на крутых виражах. Она скрыла свой демонический образ, убрала рога, чешую, крылья и сейчас выглядит как самая обычная крестьянская девушка с красным носом и нездорово блестящими глазёнками. - Вы же там один пропадёте. Возьмите парочку ваших боевых мертвяков в качестве охраны. Вы же лорд. Вам полагается свита. А я буду вашей служанкой.
        - Настя, ещё раз напоминаю, - устало произнёс Сергей. - В мир духов я должен отправиться один. Свита будет лишь мешаться и сковывать меня. Это измерение не предназначено для людей. Да и нечисть там не особо жалуют.
        Он проверил небольшой мешочек, привязанный к его берцовой кости. Туда бабуля положила несколько пучков волшебных трав, которые могут пригодиться в мире духов. Любопытный Балбес тут же сунул туда нос, за что и получил от Сергея щелчок по лбу. Дух отлетел, недовольно ворча. Трус и Балбес, кружившие неподалёку, весело заугугукали над товарищем.
        - Так я ж не человек больше! - в который раз с пафосом возвестила Настя. - Я сама Тьма и наполнена красотой Зла! Хаос струится по моим венам…
        - Сейчас по твоим венам струятся сопли и ОРВИ, - осадил её Сергей. - Больная ты мне точно будешь обузой. Вдобавок не умеешь ты ещё нормально пользоваться своей силой. Тебе надо учиться, учиться и ещё раз учиться. Как научишься вписываться в поворот без сноса пары коровников - тогда и поговорим.
        - А они… а их вы берёте! - Настя возмущённо ткнула пальцем в голодных духов. Те, почувствовав негатив от девушки, в ответ зарычали на неё.
        - Они голодные духи, - со вздохом пояснил Сергей. Он уже устал объяснять девушке одно и то же по нескольку раз. Вроде бы уже почти взрослая,
        «наполненная красотой зла», а детство как в попе играло, так и играет. - Для них измерение духов - родная среда обитания. Там они лучше себя чувствуют и станут сильнее, чем здесь.
        - А они… а я… а моя бабушка… - у девушки кончились аргументы.
        - Так, Настя, поступим следующим образом, - он решил сразу разрубить Гордиев узел. - Я дам тебе особое задание. Оно очень важное, ведь только ты сумеешь выполнить его.
        - Правда? - доверчивые глазёнки Насти зажглись огнём радости. О наивное дитё….
        - Истинная, - заверил её Сергей. - Я доверил своему новому десятнику Витольду на хранение одну важную вещицу, которую не могу взять с собой. Эта вещица - очень и очень важная. Сейчас, она, пожалуй, важнее всего, что у меня есть.
        - Ого!
        - В общем, Витольд охраняет вещицу, а ты охраняй Витольда. Чтобы с его зомбированной головушки в моё отсутствие ни одного волоска не упало. Иначе моё триумфальное возвращение после тысячелетнего отсутствия потеряет всякий смысл.
        - Слушаюсь и повинуюсь, милорд! - Настя вытянулась по стойке «смирно». - Разрешите выполнять приказ?
        - Разрешаю.
        Из-за спины Насти выглянули чёрные перепончатые крылья. Резко ударив ими по воздуху, девушка стрелой умчалась в ночное небо. Частые и громкие хлопки возвестили, что она на большой скорости двигается к деревне. Её практически не было видно. Лишь звёзды, пропадающие на короткое мгновение, намекали, что по небу на большой скорости мчится довольно крупное тело. Наполненное красотой зла.
        Глядя на небо, Сергей поймал себя на том, что думает не о предстоящем визите к Барону, а об аэродинамических свойствах человеческого тела. Крылья Насти слишком маленькие, да и махает ими она не достаточно быстро, чтобы летать на одних лишь физических принципах. Без магии явно не обошлось. И потом он не слышал треска материи, когда у девушки выросли крылья. Одежда тоже трансформируется, становится частью демонической плоти, превращается в чешую?
        «Хватит уже оттягивать момент, - строго сказал Сергей самому себе. - Кости в зубы и поковылял спринтом в мир духов! Резче!»
        Разлапистый дуб, перед которым стоит Сергей, по словам бабы Фёклы является одним из входов в мир духов. Грань в этом месте между миром живых и духов очень тонка, почти незаметна, а в полночь она и вовсе исчезает.
        Главное, чтобы ведьма ничего не напутала на фоне обострившегося безумия. А то как-то неловко выйдет - все нюансы предусмотрели, ко всему подготовились, а сделать первый шаг так и не сумели из-за глупой ошибки. Дубом ошиблись.
        В основании дерева большая чёрная трещина, появившаяся, видимо, из-за удара молнии. Даже не трещина, а скорее, целый разлом, сочащийся чёрной смолой. В самой глубине среди грязи, хвои, копошащихся жуков и червей Сергей разглядел узкую нору. Видимо, когда-то она служила домом для лис или барсуков. Взрослый не пролезет, но ребёнок или очень худая скелетина - вполне себе.
        Присев на корточки, он принялся изучать вход в «кроличью нору». В «ноздри» ударил сильный запах гниения, экскрементов, смолы и сырой земли. Видимо, у местной лесной живности данный дуб что-то вроде общественного сортира. А возможно, не только у лесной живности, но и у лесорубов.
        «Ну это только мне так могло повезти, - мрачно подумал Сергей. - У нормальных героев в иные миры ведут золотые сверкающие врата или хотя бы платформы девять и три четверти. А у меня? Нырок в море… не пойми чего».
        Пожаловаться
        Одно хорошо - отмыть костяшку будет намного проще, чем волосы и одежду. По сути нужно просто зайти в реку. Главное, чтобы течением не унесло. И каким- нибудь средневековым шампунем вымыться. И духами побрызгаться. Ну а что, в средневековой немытой Европе парфюм должен быть мощным, чтобы отбивать запашок грязного тела.
        Собравшись с духом, Сергей лёг на живот и скользнул в нору. Некоторое время он, извиваясь словно огромный костяной червяк, двигался по узкому лазу, наслаждаясь обществом жуков, червей и мокриц. Тоннель оказался на удивление длинным и был расположен примерно параллельно поверхности земли, периодически извивался, но неизменно возвращался на прежний уровень.
        Трус, Балбес и Бывалый, пользуясь нематериальностью своих тел, с радостными воплями улетели по тоннелю вперёд, значительно опередив Сергея. Тот попытался призвать их к порядку, но куда там. Духи действовали, словно собаки на прогулке, почувствовавшие соблазнительные запахи мусорного бака. Что-то их очень сильно привлекло. Так сильно, что даже прямой приказ лорда не повлиял на них.
        «Первый звоночек, - подумал Сергей. - Мир духов близко, эти ребята стали сильнее, и моё влияние на них ослабло».
        Впереди перед собой он увидел просвет. Выход на поверхность близко! Воодушевившись, «Тёмный лорд» удвоил усилия. Он так обрадовался, что сначала не обратил внимания на очевидный факт - а что за источник может быть у этого света? Ведь снаружи беспросветная ночь. По крайней мере была.
        Пробив тонкий слой дерна, макушка Сергея показалась над поверхностью земли мира духов. Светящимися красными глазницами «Тёмный лорд» оглядел окрестности… и захотел занырнуть обратно. Да поглубже. И никогда не выныривать снова.
        Мир духов… странный. Да, пожалуй, это самый подходящий эпитет. Странный. Не похожий на привычное Сергею измерение живых, и в то же время чем-то неуловимо напоминающий его.
        Ну вот например небо. Казалось бы небо оно и в Африке небо. Звёзды, луна, все дела… хрена с два! Луны отсутствовала как таковая. Её место заняла сверкающая серебром исполинская женская фигура, плывущая по небу в лодке, словно по реке. В руке она держала весло, но едва двигала им. Лицо её было скрыто тенью, но Сергею почему-то показалось, что женщину одолевают скорбь и печаль чуть ли не космического порядка. Местное лунное божество? Возит луну, пока божество солнца спит?
        Даже звёзды на небе какие-то… не такие. Многие то и дело срываются с мест и начинали водить хороводы. Другие то пропадают, то снова появляются. Третьи, кажется, и вовсе деруться, яростно сталкиваясь и выбивая друг из друга искры.
        Когда Сергей только покинул мир живых, не небе не было ни облачка. Здесь же по небу плыла небольшая стайка тёмных облаков, периодически скрывая звёзды и лунную лодочницу, как её про себя окрестил «Тёмный лорд». Только вот… что это за странные отростки у некоторых облаков, похожие то ли на щупальца, то ли на рога… И что это за жёлтые блестящие пятнышки, усыпающие «брюха» странных облаков? Неужели… глаза?
        Один из отростков, резко удлинившись, дотянулся с небесной выси до самой земли. Деловито ощупал там что-то, словно выискивая нечто для себя интересное, после чего втянулся обратно в облако. Сергей не был на сто процентов уверен, но кажется на самом кончике «щупальца» что-то отчаянно трепыхалось…
        Живые хищные облака? О май гад, о май гад… Как от них прятаться, перебежками между деревьями передвигаться? Баба Фёкла про них ничего не говорила. Забыла? Может они не представляют опасности для людей и охотятся только на духов? Проверять на себе не хочется.
        Однако небесные хищники, или что это вообще такое, не являлись главной жутью мира духов.
        Лес. Деревья на опушке. Вроде смотришь на них - на первый взгляд чаща как чаща. В родной Российской глубинке картина похожая. Но нет. Чем дольше вглядываешься в каждое дерево, тем отчётливее понимаешь - что-то с ним не так. Что-то не так с текстурой коры. Что-то не так с линиями и контурами. Не могут стволы деревьев так сильно напоминать... людей?
        Да, именно людей. Большая часть деревьев очертаниями похожа на самых настоящих хомо сапиенсов, из которых растут ветви и листья. Лица у всех в основном разные, от глубоких стариков до детей, но иногда встречаются идентичные образцы, похожие, словно близнецы.
        Что это? Людские души, заключённые в древесную тюрьму? Или нечто иное? Сергей вспомнил выражение «Каждый человек должен построить дом, посадить дерево и родить сына». Уж не отсюда ли растут корни? Сажая дерево, человек оставляет в его семени свой некий астральный след, отпечаток души? Как странный способ обеспечить себе причудливую форму бессмертия? Поди пойми.
        Воздух в мире духов душный и очень влажный, практически самый настоящий туман. По нему изредка пробегают искры, вспыхивают огоньки и тут же гаснут. Иногда туман сгущается, образуя фигуры со смутно узнаваемыми очертаниями. Словно нечто или некто пытается материализоваться, обрести хотя бы призрачную плоть, но каждый раз ему чего-то не хватает. Самой малости.
        Растительность в мире духов тоже мало походит на привычные Сергею одуванчики и розы. В основном она представленная грибами и мохом самых разных форм и размеров. Мох покрывает землю густым слоем, ноги проваливаются в него по щиколотки. Его цвет варьируется от тёмно-синего до светло-голубого. Как и полагается колдовской растительности, мох едва заметно шевелится и делает робкие попытки перебраться на кости Сергея и невзначай пустить в них свою грибницу. Или что там у мха вместо неё?
        Грибов вокруг великое множество, от маленьких "лисичек" до огромных "белых" грибов высотой метров эдак два, а то и больше. Растут грибы практически везде - на земле, на камнях и даже на стволах деревьев. Несколько особо крупных грибов, похожих на медуз, ни много ни мало парят прямо в воздухе, наплевав на законы физики и здравого смысла. Шевелят сетью грибниц, выхватывая полезные вещества прямо из воздуха. Вот уж выдающаяся приспособляемость.
        Баба Фёкла предупреждала Сергея, о том, что его ждёт. О причудливости и необычности мира духов. О его постоянной изменчивости. Но одно дело услышать, а совсем другое - увидеть своими глазами. Ядрёный японский бог, какой же это всё таки пи…
        - Спокойно, Серёга, спокойно, - негромко произнёс он, пытаясь успокоиться. - Ты уже взрослый Тёмный лорд почти тридцати лет от роду, тебя такой фигнёй не удивить. Помни, что мир духов - это по сути ментальное отражение мира живых. Мох - это эмоциональный фон мимо проходивших людей. Грибы... э-э-э... намерения и поступки? Дерево-люди - астральные следы неких садоводов- древоводов из прошлого. Хищные тучи... э-э-э... особо тяжкие злобные грехи?
        Чей-то громкий надрывный визг прервал его размышления.

        ГЛАВА 9: Странные знакомства

        Сергей сначала даже не понял, откуда идёт звук. В мире духов звуковые волны как- то искажались, ломали восприятие. Требовалось время, чтобы адаптироваться под новые условия. Определив, с какого направления доносятся крики, Сергей заковылял на помощь, то и дело застревая ступнями в густом мху. Источник звуков обнаружился за большим белым грибом, чей ствол у основания был сильно изрезан звериными когтями.
        Кричит маленькая голая девочка лет десяти с нечеловечески огромными голубыми глазами. У неё длинные до пят белые волосы, очень густые, в них она может полностью укутаться как в плащ. Из-под белоснежных локонов видны остроконечные, как у эльфов, уши. Только у перворождённых ушные раковины, как правило, не сильно длиннее человеческих, только заострённые, как наконечник стрелы. У девчушки же они куда длиннее и скорее напоминают звериные, типа волчьих или лисьих. Только без шерсти.
        Девочка лежит на земле, сжавшись в комок, и жалобно хнычет. Над ней кружат довольные, лоснящиеся Трус, Балбес и Бывалый. От тела девочка к духам тянется нечто вроде сизой дымки - материальное воплощение жизненной энергии. Судя по всему изголодавшиеся духи напали на слабую с их точки зрения добычу и решили немного поживиться за её счёт.
        - Да вы охренели, черти! - рявкнул на духов Сергей, стремительно сокращая дистанцию между собой и непутёвой троицей. Трус, Балбес и Бывалый неохотно оторвались от жертвы, разорвав каналы поглощения энергии, и отлетели в сторону. Но не очень далеко. На Сергея они пучили чёрные глазёнки с откровенным возмущением. Дескать, что за дела, хозяин?
        - Кое-кому не хватает дисциплины! - строго сказал «Тёмный лорд» и опустился на колени рядом с хнычущей девочкой. По правде, опыта работы с детьми у него было совсем немного. Сестра иногда просила присмотреть за её мелким личинусом, когда по какой-то причине не могла отвести его в детский сад, а на работе разгорался аврал. Спиногрызик Сергею особых проблем никогда не доставлял, благо методами воспитания «Тёмный лорд» пользовался всегда самыми прогрессивными - врубал мелкому заранее скаченные мультики от Диснея и Пиксаров. Глаза и мозги детёныша наполнялись няшными 3D зверушками, и он забывал обо всё на свете. А Сергей с чистой совестью занимался своими делами.
        Здесь такое не прокатит. Даже если кто-то в этом мире уже начал пробовать делать анимацию, волшебный кристалл-связь Сергей с собой не взял.
        Видимых повреждений у девчушки нет. Она просто сжалась в комочек, обхватив себя руками и прижав ноги к подбородку. Длинные светлые волосы практически полностью скрывают её тело, водопадом падая на землю.
        - Всё хорошо, я прогнал злых духов, - мягко сказал ей Сергей. Ну как мягко… настолько мягко, насколько позволял его жуткий хриплый голосище. - Ты ранена? Где болит?
        Он совершенно не представлял, как надо оказывать детям первую помощь. Да ещё и абсолютно другого вида, нежели хомо сапиенс. Во-первых, под рукой нет аптечки, во-вторых, девочка явно пострадала не в физическом плане. Как лечить астральное тело? Чёрт его знает. Может, от стандартных методов врачевания ей станет только хуже?
        - Дядя… вы прогнали злых духов? - пропищала девчушка, не раскрывая заплаканных глаз.
        Ох, лучше бы она так и держала их зажмуренными. Если только, конечно, она не привыкла к костяным физиономиям скелетов. Что, кстати, вполне может иметь место быть. Девчуля скорей всего местный житель, один из духов. Не исключено, что она ежедневно видит куда большую жуть. И привыкла к ней как к обыденности.
        - Прогнал, - уверенно отозвался Сергей, покосившись в сторону духов. Балбес обиженно показал ему язык. - А ещё по ушам им надаю, если и дальше будут самовольничать!
        Девчушка осторожно приоткрыла один глаз и несколько секунд осторожно разглядывала Сергея. Затем приоткрыла второй и неожиданно светло, по-доброму улыбнулась. Костяная харя спасителя её ничуть не испугала.
        - Спасибо, дядя! Вы очень добрый! - сказала она, приняв сидячее положение.
        - Добрый-то добрый, - вздохнул Сергей. - Только в довесок к этому ещё и невнимательный.
        Как говорится, хочешь сделать человеку добро - натрави на него своих голодных духов, а потом отгони их.
        - Ну ты как, в порядке? - на всякий случай уточнил он. - Духи тебя покусали, но ты, смотрю, улыбаешься…
        - А вдруг я люблю, когда мне причиняют боль? - с вызовом спросила девчуля и, встав на ноги, посмотрев на Сергея снизу вверх своими огромными голубыми глазищами, раза в два больше, чем у человека. Только сейчас «Тёмный лорд» заметил ещё одну необычность в её глазах - у них две радужки. Одна внутренняя, обрамляющая зрачок, а за ней внешняя, граничащая с белком. Обе ярко-голубого цвета, внутренняя чуть потемнее, а внешняя посветлее.
        Пугающая нечеловеческая красота.
        - Любишь, когда причиняют боль? Странная ты девочка… - произнёс Сергей, вспоминая всё, что ему наговорила баба Фёкла. Про маленьких милых девочек в мире духов и чем они опасны ведьма вроде бы не упоминала. - Обычно девочки любят сладости и игрушки.
        - Я тоже люблю сладости! И игрушки! - девочка закивала головой. Из её глаз от резких движений посыпались голубые то ли искры, то ли остатки слёз. - Дядя, поиграешь со мной?
        - Боюсь, мне надо идти по делам, - Сергей покачал головой. - Я и так, похоже, опаздываю.
        - Ну дя-я-я-я-я-ядя-я-я-я-я! - заканючила девочка и крепко вцепилась ручонками в его берцовую кость. - Мне ску-у-у-учно!
        Ведёт себя так, словно не её пару минут назад пытались высушить голодные духи. На удивление храбрая девочка. Трус, Балбес и Бывалый до сих пор крутятся поблизости, периодически зыркая на девчонку голодными глазёнками. Как будто она для них невесть какое лакомство.
        Девочка удостоила их лишь мимолётным взглядом.
        - Дядя, дядя, дядя… - продолжала она канючить.
        - Что «дядя»? - устало произнёс Сергей. - Дядя торопится. Где твои родители? Мама? Папа?
        - Мама осела утренней росой на цветах и траве, а папы своего я никогда не знала,
        - загадочно пояснила девочка, с оживлённым видом пересчитывая пальчиком Сергею рёбра. - Я вообще не уверенна, что он у меня был.
        - Ну друзья-то у тебя есть? - сделал ещё одну попытку Сергей.
        - Бывают временами, - девочка печально вздохнула. - Но они так быстро умирают…
        Она указала куда-то в особо густые заросли мха. Приглядевшись, Сергей понял, что это на самом деле никакие не заросли, а кучка полуистлевших человеческих костей, сильно заросших мхом, странными мелкими грибами и ещё какой-то дрянью. Более менее различим был только череп. Из глазницы как раз выползла мерзкого вида сколопендра и, уставившись на «Тёмного лорда», пошевелила усиками и подвигала жвалами.
        Дескать, ты следующий.
        Сергей пристально уставился на пространство над головой девочки, и там возникла надпись интерфейса.

        ???, УРОВЕНЬ ???

        Интерфейс не смог идентифицировать малявку? Такого существа нет в базе данных или что?
        - Он был таким же человеком. Как и ты, - продолжала девочка. - Хотя ты внешне не похож совсем на человека. Он сказал, что хочет стать моим другом. Но он причинил мне боль. Я, конечно, люблю, когда мне делают больно, это весело, - девочка звонко хихикнула. - Но потом мои друзья почему-то перестают двигаться. И умирают.
        - Как будто в какое-то аниме попал, - буркнул Сергей. Ситауция нравилась ему всё меньше и меньше. - Надо быстрее заканчивать с Бароном и возвращаться.
        Получается, он спас не девочку от духов, а скорее духов от неё? Уж очень зловеще прозвучала фраза про боль и умирающих друзей. Не собирается ли девчонка на самом деле закусить костяной Серёгиной тушкой? Ну и что, что мяса нет? Высосет костный мозг и энергию. Им, духам, не привыкать.
        - Ты идёшь к Барону? - спросила девочка, навострив свои звериные ушки.
        - Да, надо кое-что с ним обсудить, - взглядом Сергей вычленил из сверкающего тумана очертания Малых бесятинок. Слава богу, деревня и в мире духов выглядит как деревня. И протекающая через неё река Злобинка. По крайней мере издалека. По словам бабы Фёклы, обитель Барона расположена очень далеко отсюда, но в мире духов есть хитрый способ, как сократить расстояние. Нужно всего лишь двигаться по течению реки Злобинки. Пройденное расстояние каким-то чудесным образом сокращается чуть ли не в десятеро.
        - Ой, я слышала у Барона сегодня какой-то праздник, - произнесла жуткая девчуля с мечтательным выражением на моське. - Говорят, будет много гостей. И даже красавчик Альп будет… ути-пути!
        - Альп… это который капитан «Кривых когтей» у де Биль? - уточнил Сергей.
        - Ой, не знаю… наверное, - девочка махнула ручкой. - Я ничего не понимаю в странных словах и понятиях людского мира. Знаю только, что Альп душка и милашка! И вампирчик! Любит и умеет делать больно. Я мечтаю раздобыть свой связь-кристалл, чтобы наблюдать за ним, но в мире духов их днём с огнём не достать…
        Она огорчённо шмыгнула носом. Сергей тоже погрустнел, но по другой причине. Он- то надеялся, что чёртов «изысканный вампир» таки двинул коней, после близкого знакомства с «проводкой» Колдовской башни, но чёрта с два. Похоже, гад зализал раны и, возможно, готовится ко второму раунду. На него правила мира духов не распространяются, он не дух, а вампир, то есть нежить.
        - Девочка, а что ты знаешь про Барона? - спросил её Сергей. - Я человек у вас новый, приглашение получил, а про хозяина почти ничего не знаю. Неудобно как-то.
        - Ой, ну кое-что я, конечно, могу рассказать… - малявка уставилась на него с хитрым выражением на моське. - Но я хочу взамен получить тебя!
        - Нет, прости, в добровольное рабство не сдаюсь, в педобиры тоже не спешу записываться, - отказался Сергей. Идея разговорить странную малявку начала казаться ему уже не такой хорошей. Щас взбредёт ей какая-нибудь чушь в голову, прицепится, как банный лист, не отодрать потом. - Давай в таком случае лучше разойдёмся. Ты тут новых друзей поищи, земля им пухом, а я потопаю к Барону, земля ему удобрением.
        Свистом Сергей подозвал голодных духов и, широко шагая, двинулся в сторону реки Злобинки. Ноги глубоко проваливались в мох, быстро двигаться было крайне неудобно, но «Тёмный лорд» был очень мотивирован. Странную девочку хотелось поскорее оставить позади.
        Та что-то пищала за спиной, просила не идти так резво, но куда там… Быстрая ходьба явно не относилась к достоинствам глазастой малявки. Маленькие короткие ножки не способствуют передвижению по предательскому мху. Очень скоро её крики затихли далеко позади.
        Даже не верится, что он отделался так легко.
        Небо над головой очистилось, ветер унёс обычные облака и хищные тучи в известном только ему направлении. Можно не опасаться, что с неба внезапно спуститься огромная волосатая тентакля, и заберёт тебя на небеса (И отнюдь не в переносном смысле).
        Проходя мимо деревни, Сергей заметил, что дома в мире духов сложены из странных брёвен. Как и деревья в лесу, они отдалённо напоминают человеческие тела. Ж-жуть… В остальном никаких особых отличий нет. Разве что грибы и мох растут здесь столь же обильно, как и в лесу. Только на некоторых домах их практически нет, а иные покрыты ими так плотно, что даже окон и дверей практически не видно.
        Около забора крайнего дома стоит высокий… человек? Больше всего он напоминает сильно заросшего деда. Настолько заросшего, что зимой легко обойдётся без шубы. Из-под кустистых бровей и падающих на лицо волос на Сергея смотрят два внимательных, глубоко запавших глаза. Вполне себе человеческих. И смотрят скорее дружелюбно, хоть и настороженно.
        Когда он сократил дистанцию меду ними, странный человек оторвался от забора и наклонил голову, приветствуя Сергея. Не подобострастно, а с уважением, словно хорошего знакомого. «Тёмный лорд» ответил кивком, а сам решил ознакомиться с информацией интерфейса Обратная сторона о странном «человеке».

        ДВОРОВОЙ, УРОВЕНЬ 14

        Ах вот оно что… Это местный деревенский дух Бесятинок. Логично, что после спасения жителей деревни местные домовых, дворовые, овинники и прочие должны проникнутся к спасителю некоторым уважением. Пусть даже он и является Тёмным лордом, чуть ли не ставленником демонов в этом мире.
        Он припомнил слова бабы Фёклы о том, что некоторые духи вроде домовых или дворовых существуют сразу в двух мирах одновременно. Видят эдакую смешанную картинку, для них одинаково реальны оба измерения. С точки зрения человека или духа, живущего только в одном мире, подобное даже представить тяжело. Но домовые чувствуют себя нормально, получая определённые преимущества благодаря своему восприятию, недоступному остальным.
        Сергей хотел перекинутся с неожиданным знакомцем парой слов, но тот неожиданно резко развернулся и скрылся за углом забора. Склочный характер дворовых дал о себе знать - спаситель спасителем, а всё равно он остаётся чужаком.
        Хотя на взгляд Сергея как-то уж слишком резко дворовой стартанул. Даже для хмурого нелюдимого духа, не переваривающего чужих. Только что вроде бы здоровался… а чёрт с ним. Зачем пересчитывать чужих тараканов?
        Он продолжил свой путь. Оставив деревню за спиной, приблизился к реке. Вода в мире духов напоминает вялую тягучую слизь, периодически меняющую оттёнки от зелёного до голубого. Изредка слизь сбивается в сгустки с узнаваемыми очертаниями, напоминающими рыб, раков, людей и даже жутковатых человекообразных существ.
        На пологом берегу реки на мелководье резвятся миловидные девушки в костюмах Евы. То есть голые.
        "Нет, голые это как-то вульгарно, - подумал Сергей. - Голыми могут быть страшные девушки, а красивые - строго обнажёнными. Или нагими на крайний случай. Дьявол в деталях".
        Беззаботные девушки очень красивы, просто настолько идеальные линии лиц и фигур, что хоть прямо сейчас на обложки журналов. И это без всякой косметики. Красоток нисколько не портят даже зелёные, напоминающие водоросли волосы, едва заметные перепонки между пальцами и щели жабр на шее.
        Симпотяжки брызгают друг на друга водой, что-то мило и неразборчиво щебечут на своих птичьих голосах. То ли они общаются на незнакомом Сергею языке, то ли из- за иного строения гортани слова сильно искажаются. При виде «Тёмного лорда» девушки замолкли, испуганно глядя на него широко распахнутыми глазами. Тот, не замедляя шага, дружелюбно помахал им рукой. Дескать, я из приличных и культурных скелетов. Девушек за жопы-с лапаю только с разрешения. Да и откровенно говоря не так много там тех жоп... Не очень-то и хотелось.
        Девушки заулыбались, быстро вернулись к прежнему игривому состоянию. Одна из них что-то пропищала, другая брызнула в сторону Сергея водой, а третья положила ладони сверху на свои груди и неторопливо покрутилась из стороны в сторону. Её соски странного ярко салатового цвета вытянулись, с вызовом глядя на Сергея.
        - Не-не, девушки, простите, я опаздываю, - развёл тот руками. - На обратном пути обязательно задержусь, но сейчас - увы и ах.
        Резким отказом отвечать не дело, даже если он вообще никогда не вернётся.
        Девушки огорчённо щебетали, делали манящие движения ладошками, но Серёга был крепок в своих намерениях. Первым делом - самолёты, как говорится. Да и русалки не те девушки, с которыми стоит оставаться на ночь. Баба Фёкла предупреждала о них - душах утопленниц, обитающих в реке Злобинке. Большую часть времени они проводят в мире духов, но иногда, в особые дни посещают и мир живых. Как правило, с весьма печальными для его обитателей последствиями.
        Сергей даже не замедлил шаг. Всё-таки ему давно не четырнадцать лет, чтобы восторженно нестись на встречу первым попавшимся сиськам, как мотылёк на огонёк. Вскоре русалки скрылись за высокими зарослями грибов, странных и тонких, похожих на камыши. Однако отделаться от нечистой силы оказалось далеко не так просто. Особенно в её родном измерении.
        За спиной послышался всплеск и быстрые, хлюпающие шаги.
        - Сергей… - прозвучал тихий голос, уже нормальный, человеческий, без щебетания. - Постой…
        Он обернулся и в десяти шагах от себя увидел одну из русалок - ту самую, зазывно дразнившую его грудью. Но сейчас в движениях девушки нет ни капли эротизма - она просто стоит неподвижно на месте в десяти шагах от него и тяжело дышит, словно быстро бежала или плыла. Капли воды стекают по её обнажённому телу, будоража воображение сладкими видениями. На мху видные мокрые следы от босых ног, ведущие к реке.
        Трус, Балбес и Бывалый дёрнулись было к русалке, роняя нити эктоплазменной слюны на землю, но строгий окрик Сергея остановил их.
        - Я хотела сказать… - русалка потупила взгляд, целомудренно прикрыв одной рукой грудь, а другой - небольшой зелённый треугольничек на лобке. - Спасибо, что спас жителей деревни… У меня до сих пор живёт там младшая сестричка.
        - Да не за что… - пожал плечами Сергей, стараясь смотреть девушке строго в лицо. Чтобы даже ни малейшего повода не давать ей думать о… всяком там. - Я Тёмный лорд простой, если вижу, как другие творят несправедливость - сразу искореняю. Потому что у меня личная монополия на зло в этих краях. Конкуренты не нужны.
        Девушка подняла на Сергея глаза и улыбнулась. Сделала несколько робких шагов в его сторону.
        - У меня нет ничего, чтобы тебя отблагодарить, - сказала она. - Кроме как собственным телом… но на такое ты не согласишься…
        - При иных обстоятельствах, не будь у русалок такой дурной репутации, я бы однозначно подумал над предложением, - сказал Сергей, решив не огорчать девушку резким и однозначным отказом. - Есть ещё один немаловажный нюанс. Я немножко скелет. Самой нужной для данного дела кости у людей не предусмотрено.
        Русалка весело хихикнула. В её глазах сверкнули искры озорства.
        - Глупыш… - сказала она. - Это мир духов. Здесь всё не так, как в мире живых. Плоть вторична, а душа или астральное тело - первично. Я вижу и воспринимаю тебя таким, каким ты привык себя видеть - совсем молодым горячим парнем.
        Совсем молодым горячим парнем… Этой русалке точно не двадцать лет.
        - Как-то странно звучит… - произнёс Сергей, покачав головой. - Трудно подобное представить.
        - Ты же видишь без глаз, ощущаешь запахи без носа и думаешь без мозга, - русалка приблизилась к нему вплотную и быстро облизала зеленоватые губки язычком. - Почему в таком случае ты не можешь сделать девушке приятное без…? Магия порой позволяет делать странные и даже невозможные на первый взгляд вещи… - она снова хихикнула и покачала бёдрами из стороны в сторону. - Лично мне было бы очень интересно провести время с самим Тёмным лордом… Ходят слухи, что Конрад был просто зверем в постели…
        Вот же некрофилка, а? Благодарность благодарностью, а хищнические инстинкты русалки дают о себе знать.
        Бывалый облетел вокруг русалки, жадно буравя её чёрными глазёнками. Его бока раздулись, дух словно хотел казаться больше, как будто красуясь перед девушкой. Трус и Балбес весело затявкали из-за спины Сергея, с ехидством глядя на старшего сородича.
        - Прости, я опаздываю, - сказал он, поворачиваясь к русалке спиной. - Уже очень много времени потерял.
        - Постой! - русалка быстро схватила его за руку. - В мире живых в одном конном переходе от Малых бесятинок по направлению течения Злобинки спрятан тайный вход в подземную пещеру. Ходят слухи, что там спрятано сокровище из древних эпох…
        - Правда? - заинтересовался Сергей. Очень даже полезная информация! - А что ж это сокровище никто не забрал?
        - Говорят, что в пещере живёт чудовище. Очень сильное. Никто не знает, что оно такое. Ни дух, ни человек, ни нежить. Барон как-то пытался его выкурить, но едва не лишился глаза. У него до сих пор жуткий шрам.
        Стоит занести в мысленный блокнотик, подумал Сергей. Когда он подкачается, раскроет особо мощные заклинания, то обязательно нанесёт чудищу визит вежливости.
        - Но это просто слухи, - уточнила русалка. - Возможно, молва в чём-то привирает. Сам понимаешь, у людей воображение богатое, а у духов тем более. Может, и нет в той пещере ничего такого. Однако место всё равно считается гиблым. Как в мире живых, так и в мире духов. Обходят его по широкой дуге.
        - Всё равно спасибо! - он рефлекторно попытался улыбнуться, но ничего из этого по понятным причинам не выщло. Однако русалка, кажется, заметила его намерение и улыбнулась в ответ. Привстав на цыпочки, она оперлась холодными, словно камень, ладонями о его рёбра и поцеловала Сергея в скулу.
        - Тогда больше не смею задерживать, - русалка отстранилась и залилась краской, словно испытывая стыд за свой поступок. Впрочем, «Тёмный лорд» подозревал, что это просто умелая игра для одного зрителя.
        - Как тебя зовут? - спросил её на прощание Сергей.
        - Марена… - последовал ответ.
        - Я запомню тебя, Марена…
        …В остальном путешествие до обители Барона протекало без происшествий и странных знакомств. Ну почти… Сергей топал вдоль берега, любовался на причудливые красоты мира духов, не забывая впрочем о безопасности и осторожности. Стоит зазеваться, как затянет тебя какая-нибудь потусторонняя кракозябра в свои сети и привет! Будешь оставшуюся жизнь либо перевариваться в чьём-нибудь желудке, либо служить подставкой для чьих-то волосатых призрачных ног. Мир духов вообще богат на всякие жути и опасности, разнообразие их очень и очень велико. Если взяться записывать, то парочка толстых, как «Война и мир», томов точно получится. А то и больше.
        Внимание Сергея привлёк странный человек, выглядящий… обычно. Да-да, самый обычный человек без щупалец, шерсти и жабр в мире духов. Очень подозрительно. Он неподвижно стоит на коленях на голой земле, сложив руки на груди в молитвенном жесте. Одет в обычный монашеский балахон, капюшон надвинут низко на глаза, оставив открытым лишь узкий выбритый подбородок. Тонкие губы едва заметно двигаются, до Сергея доносится тихий неразличимый шёпот.
        Земля вокруг монаха выжжена дотла в радиусе десяти метро. Ни мха, ни грибов, ни даже камней. Просто почерневшая голая выжженная земля. Нет даже искрящегося тумана. По сути вокруг монаха очень чистый воздух в виде сферы. Со всем, что попадает в пределы невидимых границ… явно что-то происходит. Что-то нехорошее.
        Голодные духи отреагировали на монаха крайне необычно. Они… испугались его и дрожащими комочками забились к Сергею в грудную клетку между рёбер. Ни на кого они подобным образом не реагировали - ни на упырей, ни на Альпа, ни на зомби, ни даже на духов. Только монах, внешне миролюбивый и смиренный, одним своим видом довёл их чуть ли не до предынфарктного состояния.
        Интерфейс определил человека как инквизитора пятого ранга. Если бы у Сергея были брови, они бы тут же взлетели на лоб. Инквизитор, преданнейший слуга Императора, здесь, в мире духов? Что он тут забыл? Разумеется, помимо поиска и истребления ереси.
        Монаха, судя по всему, интересует лишь его молитва, которой он отдаётся со всей серьёзностью. Сергей вырвал из земли небольшой гриб и метким броском отправил его в выжженную область. Преодолев невидимую границу, гриб вспыхнул ярким пламенем и моментально сгорел дотла, так и не коснувшись земли. Осталось лишь небольшое облачко пепла, его моментально подхватил и унёс ветер.
        Сергей задумался. Баба Фёкла ничего не говорила про инквизиторов в мире духов. Напротив, святые отцы относились к данному измерению как к обители греха и скверны. Без убедительного повода старались здесь не появляться. Как правило, чаще всего инквизиторы прибывали в мир духов в составе карательных экспедиций с целью поимки либо особо опасных, либо в чём-то провинившихся преступников. Не важно, духов или людей, инквизиция ни для кого не делает исключений.
        Что же тут забыл в одиночестве скромный святой отец пятого ранга? Паломничество совершает? Или хочет подвиг веры совершить, продержавшись месяц без еды и воды? Может, деликатно перебросится с ним парой слов? Или лучше не стоит привлекать к себе лишнего внимания? Даже самый мягкий и терпимый инквизитор вряд ли хорошо отнесётся к говорящему скелету.
        - Не подходи к нему! - услышал Сергей тонкий писк откуда-то сверху. Подняв голову, он увидел… голую малявку с длинными волосами и огромными глазищами, которую совсем недавно спас от голодных духов! Она сидит на краю шляпки высокого гриба и, небрежно болтая в воздухе ногами, смотрит на «Тёмного лорда»! В её огромных испуганных глазищах отражаются блики колдовского тумана.
        - А ты откуда тут взялась? - раздосадовано спросил Сергей. Он бы нахмурился, если бы мог. - Ты следила за мной всё это время?
        - Ну не могу же я оставить своего спасителя в одиночестве, - наглая малявка показала ему язык. - Ты даже имени моего не спросил!
        - Мне не нужно твоё имя, - отрезал Сергей. - Как и ты сама. Шла бы ты по своим
        «духовным» делам, девочка, и не морочила мне голову.
        Он говорил нарочно грубо, желая отвадить от себя приставучего духа. Но та, похоже, оказалась слишком упряма.
        - Неть! - девочка нарочито смягчила букву «Т». - Мы с тобой теперь друзья, а друзья должны помогать друг другу.
        У малявки что, какой-то синдром на почве одиночества и отсутствия друзей? Это вообще лечится? Или всё, станция конечная?
        - Почему я не должен приближаться к монаху? - устало вздохнув, спросил Сергей.
        - Ты что-то про него знаешь?
        Взглянув на инквизитора, девочка заметно вздрогнула и постаралась полностью закутаться в свои длинные волосы, заменяющие ей одежду.
        - Он… он страшный… - тихонечко, на грани слышимости пропищала она. - От него пахнет смертью… и ненавистью… Он может убить нас, если захочет… в одно мгновение!
        Прозвучало довольно зловеще. Особенно на фоне того, что раньше девочка беззаботно говорила о том, что все, кто причиняют ей боль, умирают. Не боится никого, и только странный монах-инквизитор заставляет её дрожать.
        - Ладно, не особо-то и хотелось, - обогнув инквизитора по широкой дуге, Сергей продолжил прерванный путь вдоль реки. - Вот так это делается. Берёшь - и обходишь! Берёшь - и обходишь! И человеку не помешал, от дел не отвлёк, и задницу свою сохранил в целости и сохранности!
        Действительно, зачем совать голову в пасть ко льву… когда можно не совать? Любопытство - это прекрасно, но не во всех случаях. Да, наверное у монаха есть увлекательная и таинственная история, есть причина его нахождения в мире духов… но лучше Сергей её послушает как-нибудь в другой раз. Без риска превратиться в кучку пепла.
        - Правильный подход! - одобрила малявка, высунувшись из-за ствола очередного гриба на пути «Тёмного лорда». - По ходу ты герой… или злодей с мозгом. Я таких люблю.
        - Хватит меня преследовать, - вяло потребовал Сергей, но без особой надежды на успех.
        - Я тебя не преследую. Я твоя бесстрашная спутница и помощница! - заявила девочка.
        По ходу от навязчивого духа избавится не удастся.
        - Помощница, значит… Так как тебя зовут? - спросил он.
        - Ой, у меня много имён! - гордо заявила малявка, пристроившись к Сергею с бочку. Духи, не покидая убежища между рёбер, зарычали на неё, но как-то без особой уверенности. - Зови любым, какое больше нравится! «Малявка», «Кроха»,
        «Деточка», «Изыди, адское отродье», «Спасите», «Пощади», «Пупсик», «Моя сладкая булочка»…
        - Погоди, погоди, - от болтовни девчонки у Сергея закружилась голова. - Это ж не имена! А фиг знает что…
        - Других нет, - "Изыди, адское отродье" развела руками. - Я вообще долго не знала, что это за зверь такой - имя.
        - Мама тебе разве не дала имя при рождении?
        - Не знаю... - девочка шмыгнула носом. - Я её не помню почти.
        Сергей по правде немного растерялся. Уж очень быстро произошёл переход от невинной жертвы к зловещей сущности, от сущности к язве, а от язве к ребёнку с трудной жизнью без родителей.
        - Ладно, - кивнул он. - Ты не против, если я буду звать тебя Машка? Или просто Маша.
        - Не против! - важно кивнула девочка. - Машкой меня ещё никто не называл. Это будет интересный опыт.
        - Ладно, Маша... - Сергей чуть было не добавил к имени "растеряша". - Ты просто хочешь идти со мной? Или у тебя есть более конкретные цели?
        - По правде да, есть, - призналась девочка. - Я хочу посмотреть на жилище Барона изнутри. Всякое про это место наслышана, мне интересно! Только меня баронские лакеи никогда не пускают, всегда гонят взашей, - она шмыгнула носом. - Бяки! Говорят, что холопам не место в барских покоях...
        - Ты же ведь ничего там не натворишь дурного, за что я получу потом по шее, как твой друг? - Сергей с сомнением посмотрел на прилипчивую "спутницу". - Уж прости за прямоту, но у хозяев после нашего визита ничего ценного не пропадёт?
        - Зачем мне что-то творить или тем паче воровать? - Машка с возмущением посмотрела на него. - Я просто спрячусь и буду тихонечко сидеть и наблюдать! Там один Барон чего стоит! Говорят у него такая харя... всем харям харя. Царь-харя! - маленькая хулиганка хихикнула. - Впечатлений на всю жизнь.
        - Расскажи про Барона подробнее, - попросил Сергей. - Всё, что знаешь. До последней мелочи.
        - Ну-у-у-у, - задумалась девочка, ткнув пальцем себе в щёку. - Барон в наших краях самый главный. И он очень старый. Ходят слухи, что когда-то он был человеком, а духом стал уже после смерти... А ещё говорят, что он очень любит суп из поганок. Прямо таки обожает.
        Болтала Машка долго и охотно, всю оставшуюся дорогу до обители Барона. Полезную информацию из неё извлечь оказалось весьма затруднительно, девчонка постоянно сбивалась на всякие левые ненужные факты и подробности вроде гастрономических пристрастий Барона.
        Новой и ценной информации оказалось не так уж и много. По словам Машки, у Барона много слуг как в мире духов, так и в мире живых. Причём многие из них не знают точно, на кого именно работают. Думают, что на некого важного господина, желающего оставить своё имя в тени. А важный господин меж тем владеет множеством оформленных на подставных лиц мануфактур, шахт с богатыми залежами руды, плодородных земель и других весьма ценных с экономической точки зрения объектов. Тоже самое наблюдается и в мире духов - все потусторонние территории, представляющие хоть какой-то интерес, Барон волосатой рукой подгрёб под себя. И никто не пикнул.
        Сергей крепко задумался. Интересно, инквизиция в курсе, что творится у них прямо под носом? Какой-то левых дух взял и построил свою мини-Империю с Блэкджеком и русалками. И уселся на её троне. Почему ещё не объявили очистительный крестовый поход? Уж не потому ли, что и к фанатичным сердцам инквизиторов можно подобрать ключик? В конце концов, Барон всё же не демон или еретик, а дух. К нематериальным представителям альтернативной жизни, если они ведут себя культурно и соблюдают законы, инквизиторы относятся куда более терпимо, хоть и недолюбливают их. В конце концов, главное, чтобы ты искренне любил Императора, верно?
        Сергею всегда казалось, что подоплека охоты на ведьм в Средневековье его мира не так проста, как может показаться на первый взгляд. За религиозной истерией стояли весьма умные и дальновидные люди. чьи действия были продиктованы исключительно экономическими или политическими соображениями. В судебных процессах над "ведьмами" принимали участие весьма умные и образованные люди того времени с юридическим образованием, казалось бы лишённые предрассудков. А в знаменитом процессе над салемскими ведьмами одним из судей был аж целый вице-губернатор. В общем, если религиозная истерия и не появилась искусственно, то хитрые и циничные люди умело воспользовались ею для воплощения в жизнь своих целей.
        Что мешает местным умным и циничным людям использовать духов в своих интересах?
        Уж не потому ли Барона игнорируют, потому что его подпольно-потусторонняя мини-Империя хорошо встроенная в Империю большую? Он играет свою определённую роль. Возможно, даже подбрасывает информацию о реально опасных еретиках и духах-беспредельщиках. Способен решить некие задачи, неудобные для официальной власти и которые она бы не хотела предавать огласке. Поэтому-то его и терпят?
        Разумеется, всю данную информацию сообщила ему не Машка. Для странной девочки подобные умозаключения были бы слишком сложны. Он сам сложил данную картину из обрывочных сведений, кое где склеив своими соображениями. В деталях он может ошибиться, но общая картина выглядит весьма складной.
        Теперь надо решить, что делать с девчонкой. Всю полезную информацию он извлёк, больше ничего интересного Машка не знала. В теории, она ему больше не нужна. Не то, чтобы он против провести её в дом Барона... но не натворит ли мелкая проныра чего? За что потом всех собак повесят на Сергея.
        С другой стороны репутацию обманщика себе тоже создавать не хочется. Наверняка ведь растреплет подружкам, что Тёмный лорд ей пообещал, а в итоге надул. А репутация в его деле - это всё. Кто захочет работать с ненадёжным партнёром?
        - Ты как-то говорила, что у Барона сегодня праздник, - напомнил ей Сергей. - Что празднуют-то хоть?
        - Как, ты не в курсе? - брови девочки взлетели на лоб. - У его дочки свадьба! Говорят, жених писанный красавиц из дальних краёв.
        Политический брак, значит. Видимо, потусторонний авторитет в законе решил в один день расставить точки сразу во всех делах - и сделку заключить, и дочь поженить, и с Сергеем переговорить, и вообще всё на свете. А Тёмный лорд взял и не пришёл вовремя. Неудобно получается.
        - Мде-е-е-е, такой важный день у Барона, а я ещё и опоздал, - вздохнул Сергей. - Неудобно. Даже неловко, я бы сказал.
        - Ага, - рассеяно кивнула Машка, засунув в нос указательный палец. До особняка Барона оставалось всего ничего.

        ГЛАВА 10: Его Милость Барон

        По мере приближения к пункту назначения окружающая обстановка постепенно менялась. Грибы стали больше и нажористей, на их стволах изредка появлялись человеческие лица и звериные морды одного цвета с ножкой, словно выросли прямо на ней. У маленьких грибов лица были детские, у больших - взрослые. Неподвижные. Вроде бы. Когда Сергей смотрел на них, хари точно были неподвижны. Но стоило отвести глаза, как боковое зрение начинало бить тревогу, фиксируя движение. Но как только он возвращал взгляд назад - лица и морды снова обретали неподвижность. И чёрта с два поймёшь, то ли игра воображения, то ли нет... Мох поднялся аж до колен и начал очень и очень активно шевелиться, пытаясь перебраться и закрепиться на ногах Сергея. То и дело приходилось нагибаться и отрывать приставучего паразита. На Машку мох так почему-то не реагировал. Видимо, предпочитал костлявых. Либо опасался обвинений в домогательствах к несовершеннолетним.
        Духи и иные существа начали попадаться намного чаще. Но на Сергея и его попутчицу они практически не обращали внимания, двигаясь с ними в одном и том же направлении вдоль берега реки. Видать, все хотели на праздник к Барону побыстрее, чтобы занять лучшие места.
        Один раз над головами пролетел огромные тучеообразный монстр. Сергей и Машка вовремя заметили приближение чудовища и спрятались от него под шляпкой большого гриба. Достаточно большого, чтобы их не заметили с неба. По идее зрение у монстра должно быть сродни орлиному, чтобы успешно замечать и ловить добычу. А уж с таким количеством глаз на пузе охотника шансы его жертв на спасание и вовсе стремятся к нулю... Монстр некоторое время обозревал окрестности, но, видимо, добычу так и не высмотрел. Рыпнулся было в сторону исполинской лунной лодочницы, но та, как оказалось, могла постоять за себя. Огромное весло пришло в движение, с гулом рассекая космическое пространство и оставляя за собой сверкающие завихрения. Получив божественным веслом промеж волосатых тентаклей, монстр с утробным рёвом, напоминающим вой грозового ветра, умчался за горизонт. Лунная лодочница, не меняя скорбного выражения лица, продолжила путь по небосводу, словно ничего и не произошло.
        Пару раз над головой на небольшой высоте пролетело несколько весело хохочущих бабулек верхом на метлах, ступах и другой домашней утвари. У всех в руках были связь-кристаллы, в которые ведьмы самозабвенно залипали. Настолько, что одна на полном ходу врезалась в ствол огромного гриба. Медленно сползла по липкой поверхности вниз, продолжая активно нащёлкивать по экрану когтистыми пальцами. Судя по азартному взгляду, она кажется вообще не заметила, что врезалась.
        "Интернет появился в этом мире совсем недавно, а уже многих зазомбировал," - с печалью в сердце подумал Сергей.
        Дом Барона ограждала живая, очень высокая изгородь. В самом прямом смысле живая. Из живых разумных существ... точнее, духов. По сути это был забор из самой разнообразной нечисти, от упырей и русалок до таких представителей потусторонней фауны, каких Сергей даже бы в кошмарном сне не увидел. Самое интересное, все они были живы! И даже находились в сознании. Многие из них были сильно деформированы - спрессованы до состояния параллелепипедов и кубов, играя роль кирпичей в заборе. Но ни крови, ни кишок видно не было. Видимо, физиология духов позволяет вытворять со своим полуматериальным телом весьма интересные вещи. По крайней мере в текущем измерении.
        Ох и шутник Барон, ох и затейник.
        - Всё совсем плохо, мужик? - спросил Сергей одного из "кирпичей". На лицевой стороне бедолаги как раз были расположены один глаз, нос и рот, что позволяло углубиться с их хозяином в культурный разговор. Или не очень культурный.
        - Нет, всё великолепно, мать твою! - огрызнулся тот. - Я с самого детства мечтал работать в дружной, сплоченной команде. И вот моя мечта наконец-то осуществилась!
        - Дядя, тебе сильно больно? - спросила любопытная Машка, тыкая "кирпич" в нос. До чего ж она любит совать свои пальцы, куда не следует.
        - Доча, я не чувствую тела уже десять лет! - "кирпич" скосил глаз на девочку. - Я без понятия, испытываю ли я физическую боль или нет. Вот моральную - сколько угодно! Особенно когда какая-нибудь скотина решает опереться своей задницей о забор. Я же как раз на уровне поясницы...
        - А за что Барон вас так всех? - полюбопытствовал Сергей. - Чем-то провинились?
        - Кто как... - вздохнул "кирпич". - В основном должники. Задолжали Барону круглую сумму, да в срок не успели отдать. Теперь вот кирпичами отрабатываем. Мы и физическая защита, и духовная. Наши астральные тела совместными силами генерируют мощное защитное поле, оберегающее усадьбу Барона от любых магических атака.
        - Понятно... Крепись, мужик. Как вернусь, выпью за ваше здоровье, - пообещал "Тёмный лорд". - И это... Тебе, конечно, тяжело, но бывают и ситуации намного хуже. По сравнению с которыми кирпич в заборе - не так уж страшно.
        - Какие, например? - в голосе "кирпича" прозвучал откровенный скепсис.
        - Ипотека на двадцать лет, - пояснил Сергей.
        ...На "контрольно-пропускном пункте" у высоких стрельчатых ворот в заборе образовалась небольшая очередь. Множество самых разнообразных существ и духов стремятся попасть на мероприятие, но строгая охрана заворачивала многих назад. Что было совсем не удивительно. Например, один из желающих попасть к барону напоминал огромного, размером со слона слизня. У него была человеческая голова, сочащаяся гноем и тоненькие ручки, которые он то и дело заламывал. Ещё он очень сильно потел. Пот его быстро трансформировался в весьма неприятные по запаху испарения, от которых стошнило даже благообразную чету пожилых некромантов.
        - Я потомственный Слизняк дома Розовых Соплей! - возмущённо булькал он, разбрызгивая серо-розовый пот с трясущихся щёк. - Мой род на протяжении столетий поставлял дому барона только самые лучшие сопли и слизь, собранные вручную! С любовью к семейному делу с соблюдением вековых традиций и техник, проверенных временем! Почему я должен стоять в очереди???
        Охрану на входе пламенная речь гостя не впечатлила. Возглавлял "контрольно пропускной пункт" мерзкого вида гуманоид, похожий на жабу в камзоле и с пышным жабо. Голос у него был мерзкий и квакающий, вдобавок он постоянно брызгался слюной при разговоре и тряс здоровущими бородавками.
        - Правила едины для всех! - не менее яростно булькал он, разбрызгивая свои слюни по сторонам. - Перед Бароном все равны! Ни у кого нет преимуществ!
        Ещё чуть-чуть и эти двое устроят мини-потоп, и свадьба накроется медным тазом. Особо впечатлительные гости даже упали в обморок. Сергей пригляделся к "жабу", желая узнать, кто же он такой.

        ДУХ-ПРИСЛУЖНИК, УРОВЕНЬ 21

        Не домовой, ни дворовой, ни кто-либо ещё? Просто прислуга? Какое-то очень обобщённое название. Без конкретики. Так и должно быть? Есть какая-то особая причина?
        Вопрос с благородным Слизнем кое-как разрешился. Тот, недовольно бурча под нос, обещая всех утопить в чане с соплями, уполз в конец очереди. А "жаб" тем временем переключился на новую жертву - жутковатого вида духа в образе скелета в элегантном чёрном платье. Судя по всему, женщину. Или когда-то бывшим ею. Скелет... скелетесса?... протянула духу-прислужнику пропуск в виде чёрной бумажки с руническими символами, но это не помогло ей.
        - Вы слишком полны, леди, это против правил, - категорически заявил он, лишь мельком глянув на протянутый ему пропуск. - Похудейте!
        - Но во мне только одни кости! - опечалилась "костлявая" дама. - Я второе десятилетие сижу на диете, и всё никак не могу попасть к Барону на приём!
        - Сожалею, но правила есть правила, - проквакал "жаб", вытирая свои слюни накрахмаленным платочком. - Общий вес тел гостей не может превышать ста килограмм, что указанно на нашем сайте в интернете!
        - Но мои кости весят меньше восьми килограмм! - возопила несчастная дама. - Я худела изо всех сил! За что такая несправедливость?!
        - Сожалею, леди, но ничем не могу помочь, - "жаб" нервно оттянул пальцем воротник. - Учитывается общий вес как вашего физического, так и вашего астрального тела. Суммарный вес ваших тел превышает сто килограмм.
        - Но почему? - воскликнула дама. - Почему моя душа так много весит? Средний вес души всего двадцать грамм![1]
        - Не имею чести знать-с, - "жаб" развёл руками. - Рискну предположить, что вы... э-э-э... духовно богатая женщина. Гордитесь.
        - У моей души просто кость широкая! - отчаянно простонала гостья, но жаба оставалась непреклонной.
        Слуги увели рыдающую навзрыд "духовно богатую" леди.
        "Интересно, на какую диету нужно сесть, чтобы похудело духовное тело? - подумал Сергей. - Перестать смотреть сериальчики и Дом-2? Переключится строго на канал "Культура"? Забросить детективы, лыры, литрпг, читать только библию и учебники по физике? А если читать литературу про спорт, душа будет не жирная, а накаченная?"
        Вскоре подошла очередь Сергея и Машки. "Жаб" окинул новоприбывших таким недовольным взглядом, словно уже прикидывал, под каким предлогом вышвырнуть их.
        - С кем имею честь говорить? - проквакал дух-прислужник, пуча на Сергея глазища. На близком расстоянии "Тёмный лорд" заметил, что внутри водянистых глаз "жаба" плавают какие точки с хвостиками. Приглядевшись, он понял, что это головастики!
        Чуден и необычен ты, мир духов.
        - Лорд. Тёмный лорд, - представился он. - Тёмный лорд Сергей.
        - Ваше приглашение? - не моргнув глазом, спросил дух-прислужник и протянул Сергею склизкую лапку ладошкой вверх. На белой материи рукава с золотой запонкой, "Тёмный лорд" заметил несколько капель слизи. Как "жаб" ни старался выглядеть чисто и аккуратно, но его болотная природа брала своё.
        - Мне назначено, - пояснил Сергей, игнорируя лапку.
        - На сколько?
        - На двенадцать часов. Я немного опоздал.
        - Ничего себе немного! - воскликнул "жаб". Он вынул из кармана исписанный блокнот и принялся изучать его содержимое. - Опоздали на целых двадцать минут! Заставили ждать самого Барона! Что вы себе позволяете? Посетители столетиями не могут попасть к нему на приём, стоят в очереди годами, а вы опаздывать себе позволяете!
        Очередь духов за спиной зашумела, осуждая подобное легкомыслие.
        "Если бы не русалки, монахи, дворовые и разные любопытные девочки я бы точно пришёл вовремя", - подумал Сергей. Но отступать уже было поздно.
        Тем временем "Жаб" нашёл новый повод придраться.
        - Эта девочка с вами? - прислужник скосил глаза на Машку.
        - Да, она моя служанка, - пояснил Сергей.
        Машка окинула "жаба" таким важным взглядом, словно являлась как минимум прямой наследницей Тёмного лорда, а вовсе никакой не служанкой. Вернее, примазавшейся спутницей на птичьих правах.
        Мимо «жаба» пролетело маленькое существо, похожее на помесь стрекозы и маленького пушистого котика. Стрекотали слюдяные крылышки, блестели сверкающие глазёнки, шевелились вибриссы и уши… дух-прислужник, не отрывая взгляда от Сергея, распахнул пасть, длинный язык мелькнул в воздухе розовой лентой, впился в маленького духа и утянул его прямо в глотку. Бедолага даже не успел пикнуть.
        По горлу «жаба» от подбородка до основания шеи прошёлся комок, проталкивая добычу в желудок по пищеводу. Мысленно Сергей брезгливо скривился. Проглотил даже не жуя, зараза! Очередь отреагировала на выходку секьюрити… никак. Полное равнодушие. Словно здесь подобные выходки в порядке вещей.
        - Осознаете ли вы, что с вами будет, если ваша слуга совершит нечто... неприемлемое в сей обители? - равнодушно поинтересовался дух-прислужник, облизывая длинным языком губы и даже глаза.
        Более чем ясный намёк.
        Сергей повернулся к своей мелкой спутнице. У него возникла идея, как минимизировать возможные проблемы от наглой шпенди.
        - Поклянись мне в верности, - потребовал он. - Присягни искренно от чистого сердца.
        - А? Чего? Зачем? - Машка вытаращила на него свои огромные сверкающие глазищи. - Зачем присягать?
        - Мне так будет спокойнее, - пояснил Сергей.
        - Я не хочу никому присягать, - буркнула девчонка, скосив глаза на землю. - Никогда никому не присягала.
        - Тогда прости, но с собой себя не возьму, - отрезал Сергей. - Жди с наружи.
        - Бяка ты! - фыркнула Машка, резко дёрнув головой. Из её глаз вылетел снов искр то ли слёзы, то ли визуализированный гнев. Кто ж этих духов разберёт.
        В очереди послышались недовольные крики и даже рёв. «Ждунам» явно не нравилось, что продвижение застопорилось. Прозвучали угрозы и даже проклятия. Машка, помявшись, таки неохотно произнесла:
        - Ладно… так и быть… присягаю тебе на верность, Серёжа… зараза ты такая.
        У ВАС НОВЫЙ ПОСЛЕДОВАТЕЛЬ! ТЕКУЩЕЕ ЧИСЛО ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ 326
        Похоже, Машка была серьёзна в своих намерениях. Интерфейс расценил её клятву как искреннюю.
        - Мы готовы, - сообщил Сергей духу-прислужнику.
        - Идёмте, лорд, я провожу вас к Барону, - сказал «жаб» и, обратившись к одному из духов-стражников, попросил подменить себя на время отсутствия.
        Особняк Барона напоминает старинное готическое здание с высокими шпилями, острыми деталями и изгибами, формируя некую особую зловещую атмосферу мрачности и таинственности. У Сергея возникло странное ощущение, что если долго смотреть на здание, можно уколоть глаз. Настолько строение выглядит колючим и негостеприимным. Каменные морды на фасаде пристально следят за гостями, их глазные яблоки с едва различимым скрипом поворачиваются в орбитах. Вниз изредка сыпется каменная крошка.
        А гостей на лужайке перед домом много и все настолько не похожи друг на друга, что глаза разбегаются. Просто целый зоопарк чудиков прямиком из «Звёздных войн», фильмов от «Марвел», мифов Древней Греции, Скандинавии и прочего народного фольклора. Тут тебе и сатиры с фавнами, и жуткие люди со змеиными хвостами вместо ног, и привидения со скелетами, и утончённые господа с длинными клыками. И даже парочка великанов есть! Не смотря на такое видовое разнообразие и разницу в пищевых предпочтениях, ведут гости себя очень прилично и культурно. Ходят между столами с едой, разговаривают, общаются, словно на какой-нибудь человеческой светской богемной тусовке. Хотя многие бросают друг на друга откровенно злобные взгляды, даже местами людоедские. Лишь грозное имя хозяина этих земель да страх перед его гневом удерживает их в рамках приличий.
        Грибы и мох исчезли сразу же, как только Сергей ступил на внутреннюю территорию поместья. Никаких тебе растений-паразитов, только аккуратно подстриженная зелёная лужайка… нет, никакая не лужайка, а целый парк с аллеями, деревьями и подстриженными кустиками. Красота. Везде стоят столы с едой и напитками, повсюду носятся слуги, а духи-гости вальяжно прогуливаются по аллеям, развлекая себя светской беседой. Островок спокойствия и порядка посреди океана хаоса потустороннего мира.
        Еды и напитков очень много, выглядят они вполне цивильно, привычно для взгляда Сергея. Жаренные поросята, фазаны, куры, нарезки, салаты, фрукты, виски, вина, ликёры и многое другое. Никаких тебе экзотических продуктов вроде человеческих глаз или печёнки. Всё-таки общество духов при всей своей дикости и необузданности не является злом воплоти, хотя и явно недолюбливает людей и мир живых. Впрочем, те отвечают им по большей части взаимностью.
        Тот тут, то там снуют духи-прислужники в чёрных ливреях, сверкая золотым шитьём. В руках держат подносы с едой и напитками. И если духи с физиологией, похожей на человеческую, особых проблем не испытывают, то их сородичам с… нестандартной формой тела приходится несладко. Вот например дух, похожий на огромного таракана, или дух, являющийся по сути огромным комком слизи. Ливрея на них смотрится, мягко говоря, комично. Но нет, терпят, даже не думают снять с себя мешающие тряпки. Тут явно угадывается воля хозяина - всё слуги обязательно должны быть одеты по форме! Ибо престиж!
        На возвышении несколько десяток духов играют на музыкальных инструментах, в основном струнных и духовых, необычных для Сергея конструкций. Видимо, местные аналоги скрипок, контрабасов и тромбонов. Музыка чем-то отдалённо напоминает «Реквием» Моцарта - такая же тревожная, мрачная и трагичная.
        Чувствуется, что Барон - не уроженец мира духов, а бывший человек. Многие привычки и порядки из человеческого общества он перенёс в своё новое место обитания. Не особо поинтересовавшись мнением коренных духов.
        На ливреях Сергей заметил символ - очень похожий на знак, украшавший плащи «Кривых когтей», птицу на фоне косого креста. Это же герб де Биль! Что он делает у слуг Барона?
        Полученная информация заставила разум Сергея генерировать весьма интересные теории на счёт происхождения хозяина здешних мест.
        - Сэр, не желаете ли вина? - спросил один из лакеев, поравнявшись с ним. В руках слуга держит поднос с целой пирамидой из хрустальных бокалов к красным вином. Двигается дух-прислужник так мягко и аккуратно, по-кошачьи, словно летит невысоко над землёй, что жидкость практически не шевелится. Лишь слабая рябь изредка пробегает по её поверхности.
        Вот она, наглядная разница между физиологией духов и людей. Права была баба Фёкла. Эти существа во всём превосходят человечество. Если бы боги не ввели определённые правила и ограничения… как знать, на что походил бы сейчас мир.
        - Нет, спасибо, - отказался Сергей, покачав головой. Он крепко запомнил один из главных советов ведьмы - никогда и ни за что, ни под каким предлогом ничего не есть и не пить в мире духов. Даже если очень хочется. Съешь хотя бы маленький кусочек - пропадёшь.
        - Не задерживаемся, - недовольно буркнул топающий впереди «жаб». - И без того опоздали. Барон будет в ярости, ой в ярости…
        Машка с большим любопытством вертела головой по сторонам. Глаза у неё были восхищённые, как у кошки, вокруг которой водили хоровод с десяток новогодних ёлок. Выросшая в лесу девочка впервые видела подобное великолепие и столько высокородных, приближённых к самому Барону духов в одном месте.
        - А это что? А это зачем? А почему? - то и дело задавала она вопросы, тыркая Сергея под локоть. Задавала шёпотом, поэтому строгий «жаб», у которого явно были проблемы со слухом, не одёргивал её.
        «Тёмный лорд» кое-как отвечал в меру своих сил. Знания его, по большей части ограничивались парочкой статей из интернета, да отечественными и зарубежными фильмами и сериалами. Но Машке хватало. Её знания так и вовсе стремились к нулю. Например, она не знала, что такое столовые приборы и думала, что вино - это такой сок. Типа ягодного.
        - Нет, нет и ещё раз нет! - строго сказал ей Сергей, когда непоседа протянула ручонки к бокалам с алкоголем. - Ты ещё слишком маленькая! Для тебя это пока что яд!
        - А пасяму? - спросила Машка, глядя на него огромными голубыми глазищами.
        - Потому, - дал Сергей самый универсальный ответ на любые детские вопросы. - Вырастешь - поймёшь.
        - Я хатсю посмотреть на невесту, - Машка оглядывалась по сторонам, надув губки.
        - Где она?
        Вот же угораздило взять ему с собой малявку! Теперь он не просто Тёмный лорд, а Тёмный лорд детского сада…
        Внутри особняк Барона точно такой же как и снаружи - тёмный, мрачный, с гнетущей атмосферой. Словно дизайнером помещений пригласили Тима Бёртона. Стены нависают, словно надгробные плиты, а высокие потолки теряются в полумраке. Окна скрыты портьерами из тяжёлой ткани, не пропуская в помещение ни единого лучика. Единственные источники света - редкие подсвечники да люстры. Их не особо много и большая часть комнат и коридоров утопает в полумраке. Из темноты иногда доносятся шорох и странные звуки, однако при приближении оказывается, что там никого нет.
        Несколько раз Сергею попадались большие, во всю стену портреты высокого бородатого мужика. На его одежде или доспехах, на вид весьма дорогих, неизменно красуется герб в виде птицы на фоне перечеркнутого креста. Взгляд у него крайне суровый и жгучий, словно прямо сейчас прикажет отправить тебя на конюшню и всыпать плетей так сто. Для разогрева. Окладистая борода и густые брови отлично дополняют образ властного помещика-самодура.
        Однозначно Барон. Собственной персоной. По крайней мере - его человеческий облик при жизни. В образе духа Сергею не попалось ни одного портрета. Может, после смерти он сохранил подобие физической оболочки?
        - Прошу сюда, - чопорно проквакал «жаб», приоткрывая створки высокой двери, охраняемой двумя дюжими упырями в доспехах. Лицо Сергея обдал сильный сквозняк, словно в следующем помещении настежь распахнули окна, а до слуха донёсся гул приглушенных голосов.
        Он оказался в зале, чьи стены полностью скрыты гобеленами с гербом де Биль. Горит несколько каминов, наполняя помещение теплом и уютом… ладно, просто теплом, уют развеивается практически сразу из-за мрачной и тяжёлой атмосферы. Вдоль стен выстроились вычурно и богато одетые духи. Видимо, наиболее приближённые к Барону чиновники и члены его семьи.
        В центре зала на возвышении стоит огромный дубовый трон с красивой резьбой на спинке и подлокотниках в виде разномастных птиц. На нём сидит огромный - не менее трёх с половиной метров! - дух, похожий на нечто среднее между человеком, медведем и деревом. Общими очертаниями больше похож на человека, очень мощного и широкого, одетого в долгополую, как у древнерусских бояр, шубу. В её длинных рукавах разрезы, через них выглядывают руки… нет, скорее медвежьи лапы с когтями, покрытые короткой грубой шестью. Мелкий дух, похожий на миниатюрного человечка с стрекозиными крыльями, как раз напряжённо, высунув язык, обрабатывает один из оттопыренных когтей напильником. Из-под подола шубы выглядывают уже самые настоящие медвежьи лапы с когтями, над ними напильником трудится ещё один дух. Шею Барона согревает пушистый воротник, похожий на лисий хвост. Довольно большой воротник, его былая хозяйка-лисичка при жизни явно могла загрызть белого медведя. А то и двух. Лицом Барон похож на свои портреты, только кожа его больше напоминает древесную потрескавшуюся кору, а борода, брови и усы - жёсткие прутья. Волосы на
голове чуть тоньше, чем на других участках лица, очень длинные и зачёсаны назад, падают Барону куда-то за спину. Ещё одна немаловажная деталь - веки. Они у Барона, прямо как у Вия, огромные, длинные и опускаются аж до усов, почти касаясь их. Третий слуга-дух намазывает сухую кожу лица Барона некой белой субстанцией из баночки.
        Хозяин здешних земель сидит, подперев щёку кулаком. Грудь его размерено поднимается и опускается в такт тяжёлому дыханию - слышно аж у самого входа в зал. Возможно, он спит? Тогда почему его никто не разбудит? Вон сколько народа кругом. Только все духи какие-то напряжённые. Стоят на месте по стойке смирно и преданно едят глазами своего лорда. Только периодически по залу пробегает едва уловимый шепоток.
        Перед троном лицом к Барону стоит ещё один дух, одетый в нечто напоминающее военный парадный мундир. Похож на человека с бульдожьей головой. Он что-то быстро говорит на неизвестном Сергею языке, больше смахивающим на тявканье, его щёки трясутся, роняя на пол одну за другой нити слюны. Белые, словно сахар, клыки обнажены - дух-песьеголовый чем-то очень недоволен.
        «Жаб», просив почтительный взгляд на Барона, подошёл к притаившемуся у входа церемониймейстеру и что-то тихо проквакал ему. Тот, прокашлявшись, громко, на весь зал объявил:
        - Тёмный лорд Сергей прибыл! Земли, владения, занимаемые должности и титулы отсутствуют!
        Придворные, все как один, повернули головы в сторону входа. Десятки, сотни взглядов скрестились на Сергее, безошибочно вычислив в нём гостя. Даже песьеголовый прекратил тявкать и обернулся, заинтригованный внезапным объявлением. «Тёмный лорд» почувствовал себя неуютно под таким пристальным вниманием. Кроме того, здесь все одеты нарядно, при полном параде, а он, как говорится, с голым тазом пришёл. Не "по-лордьи" как-то.
        Барон недовольно всхрапнул - скорей всего он таки спал - и поёрзал на троне. Три крылатых духа-прислужника отлетели в стороны, опасаясь, как бы гигант не зашиб их.
        Барон наморил кожу лица, отчего та пошла глубокими трещинами, из под пор брызнул сок, похожий на древесный, и потёк вниз, щедро орошая бороду и усы.
        - Поднимите мне веки, бл**** дети! - прохрипел он. Его хриплый, булькающий голос больше напоминает грохот камней, срывающихся с водопада в окружении белой пены. Пена тоже не замедлила появиться - засочилась тонкой струйкой из уголка рта, каплями из утробы вылетела наружу и оросила пол перед троном. Значительная часть её угодила на песьеголовца, забрызгав его парадный мундир. Дух сначала покраснел, потом побледнел, явно не ожидав такой реакции на свою речь.
        Крылатые слуги притащили необычного вида шесты с рогатками на конце. Подцепив веки своего господина, они, натужно махая крылышками, закинули эти куски одеревеневшей плоти Барону на макушку.
        Налитые кровью глаза, огромные, размером с кулак заворочались в орбитах с оглушительным скрипом. Словно деревом изо всех сил тёрли по дереву. У всех придворных разом перекосило лица - звуки были крайне отвратительны. И только Сергей перенёс испытание с как обычно равнодушным выражением лица. Он не испытывал отрицательных эмоций от неприятных звуков - одно из преимуществ нового тела.
        Крылатые прислужники поспешили закапать Барону в глаза целебные капли из огромных пипеток размеров с человеческие пальцы. Правитель повращал глазами в орбитах, размазывая жидкость по всем окружностям.
        - Что за дерьмо… - проворчал он, с недовольной рожей оглядев собравшихся. - Я опять заснул? Почему никто не разбудил?
        Придворные постарались стать как можно более невидимыми и неслышимыми, прятались друг другу за спины, пытались вжаться в стены. Суровый взгляд Барона скользил по их рядам, заставляя придворных каждый раз вздрагивать, если глаза хозяина задерживались на ком-либо.
        - Милорд, - один из крылатых служек подлетел к Брону поближе и пропищал в волосатое ухо. - Если вас разбудить, вы гневаетесь вельми. В рыло можете нещадно заехать. Али ещё в какое мягкое место. Люди опасаются…
        - Опасаются они… ишь! - фыркнул Барон, ёрзая на троне. Когти случайно вонзились в подлокотник, оставив в нём длинные и глубокие царапины. Придётся менять трон на новый? Или в мире духов само всё восстановится и зарастёт? - Принеси что-нибудь горло промочить.
        Сергей в очередной раз убедился в истинности слов бабы Фёклы. Попасть в мир духов относительно легко. А вот выбраться - уже намного труднее. Место это крайне опасное и непредсказуемое. Вон, даже местные высокопоставленные духи- придворные как дрожат, боятся слово вымолвить против рассерженного господина.
        Духи притащили Барону здоровый, размером с кастрюльку, металлический кубок с вином. Лорд жадно приник к нему, словно жаждущий путник в пустыне к оазису. Вино частично пролилось на бороду, смешавшись с целебной мазью и пеной. Придворные и Сергей заворожено наблюдали за процессом.
        - Этот дурацкий мир духов, - с отвращением произнёс Барон, оторвавшись от кубка. - Здесь всё фальшивое. Ненастоящее. Подделка. Не вино, а ослиная моча.
        - Милорд, простите мою дерзость, это эталонное вино из элитных сортов винограда, собранное на склонах Рифагорских гор… - начал было крылатый служка, но Барон жестом прервал его.
        - Да знаю я, как называется эта моча, - прорычал он и опрокинул кубок себе в рот, залпом поглотив оставшееся содержимое. - Рифагорское или ещё какое… в мире духов всё портится! Истлевает. Становится прозрачным. Призрачным. Подобием жизни. Всё не то… всё тлен… Налейте ещё! И побольше!
        Дух-псоглавец, о котором все успели забыть и который по прежнему стоял перед троном, осторожно тявкнул, осмелившись привлечь к себе внимание. Барон посмотрел на него так, словно впервые видел.
        - Да что ты говоришь? - иронично воскликнул лорд и скрипуче рассмеялся. - И что твои хозяева от меня… ха-ха… требуют?
        Псоглавец, немного приободрившись, выдал целую тираду из гавканья, поскуливания и рычания.
        Барон слушал, слушал, не перебивая… а потом как запрокинул голову, да как затрясся всем телом в приступе дикого хохота! Придворные подобострастно захихикали следом. Причём Сергею показалось, что многие даже не понимали причину веселья. Впрочем, это нормально.
        Барон прекратил смеяться также внезапно, как и начал.
        - Серьёзно? - он насмешливо посмотрел на псоглавца. Тот сильно покраснел, то ли от стыда, то ли от гнева. Сергей даже издалека со спины заметил, как побагровела его кожа, благо шерсти на голове у духа почти не было. - Значит, вот как твои хозяева заговорили… Изумрудную долину им отдать, ага…
        Интонация Барона изменилась. Исчезли сварливые нотки, голос звучал практически спокойно. Но одновременно с этим в помещении словно стало значительно темнее, хотя свечи и камины продолжали гореть.
        - Ты совсем не отдаёшь себе отчёт, с Кем разговариваешь, - сообщил духу- пёсьеголовому Барон. - И твои хозяева явно тоже не осознают… Передай им… а нет, не стоит. Вы там думаете, что я просто одряхлевший самодур, маринующийся на троне. Давай, я прямо сейчас наглядно покажу…
        Барон широко распахнул рот, демонстрируя ряды острейших клыков. Одеревеневшая кожа на щеках треснула, разрывы добрались аж до ушей, демонстрируя жуткий баронский оскал во всей красе. Глубоко в глотке Барона что- то заклокотало, заворочалось, и оттуда на свет показалась… ещё одна пасть с длиннющими клыками! Чужой нервно курит в тихом уголке космоса. Выглядит пасть очень необычно, по цвету темнее, чем обычное мясо, и при этом имеет в некоторых местах годовые кольца, как у деревьев! Словно живую плоть и древесину слили в нечто единое.
        В помещении послышались испуганные крики, кто-то даже сиганул в окно, а особо бесплотные сущности утекли сквозь стены. Одна нематериальная дама так и вовсе упала в обморок и провалилась прямо сквозь пол. Похоже, баронский фокус показался перебором даже для ко всему привычных духов.
        Дополнительная пасть, словно на дрожжах, начала стремительно увеличиваться в размерах. Верхняя часть головы Барона отделилась от нижней челюсти и под давлением растущей древоплоти поднялась высоко над туловищем. На лице лорда по-прежнему оставалось насмешливое выражение. Он явно наслаждался реакцией посетителей и придворных.
        Псоглавец, испуганно завизжав, развернулся и бросился в сторону выхода.
        - Бежа-а-а-ать взду-у-у-умал, пё-ё-ё-ёсик? Охо-хо-хо-хо… - растягивая слова, произнёс Барон. Голос его изменился, стал медленным и более тягучим, словно болотная жижа. - Не уйдё-ё-ё-ёшь…
        Из дополнительной пасти с клокотанием показалась… ещё одна пасть. А из неё вылезла третья… а из третьей четвёртая… Сергей очень быстро сбился со счёта. Пасти Барона вместе напоминали уже скорее огромное щупальце с кучей зубов, торчащее из горла и груди Барона. Туловище его под напором древоплоти разломилось надвое, лицо отломилось от головы и съехало куда-то на самый кончик «щупальца», ближе к передним зубам. Руками Барон крепко-прикрепко вцепился в подлокотники кресла-трона, удерживая огромную древомассу в равновесии. Кресло оказалось мало того, что очень крепким, так, по-видимому, ещё и было прикручено к полу. Конструкция скрипела, дрожала, но не падала.
        Судя по довольному выражению лица Барона, он наслаждался происходящим.
        Устремившись за псоглавцем, «щупальце» настигло его у самого выхода. Беглец, тяжело дыша, уже распахнул створки, как сзади его накрыла огромная зубастая тень. Щёлк! - клацнули зубы и бедолага скрылся в бездонной утробе. Короткий визг быстро сменился монотонным похрустыванием и чавканьем.
        Сергей стоял рядом с дверью, очень близко к «щупальцу», вжавшись в стену. Всё произошло так быстро, что он просто не успел ничего предпринять, кроме как прижаться к холодному камню стены.
        Глаза на лице Барона со скрипом повернулись в сторону Сергея. «Тёмному лорду» показалось, что сердце его вытекло из грудной клетки на пол. А нет, это Трус, Балбес и Бывалый, прятавшиеся всё это время в грудине хозяина, от ужаса слились в однородную аморфную массу и решили притвориться холодцом из эктоплазмы.
        Некоторое время Барон с постным выражением разглядывал Сергея, словно над чем-то раздумывал. Затем «щупальце» из клыкастых пастей со скрипом и скрежетом втянулось обратно в тело Барона. Половинки его туловища срослись обратно, как ни в чём не бывало. Разделённая на три части голова тоже соединилась и вернулась на подобающее ей место. Ухмыльнувшись, целёхонький Барон закинул ногу на ногу и принялся ковыряться в зубах острым когтем.
        Среди придворных и гостей, тех, кто не разбежался, дрожали ещё два псоглавца в мундирах. Видимо, коллеги-послы скушанного бедолаги.
        - Запомните, щенки, - обратился к ним Барон. - Я есть Древний. Так и передайте вашим хозяевам. Если будут и дальше гнуть свою линию - сожру всех вместе с блохами. Всё ясно?
        Древний? Сергей глубоко задумался. Это явно не прилагательное. Скорее существительное, имя собственное. Что скроется за этим словом? Прозвучало весьма зловеще и угрожающе.
        Испуганно поскуливая, псоглавцы, провожаемые насмешливыми взглядами Барона и его лизоблюдов, покинули залу.
        - Так, где этот сукин сын, который Тёмный лорд? - рявкнул Барон и поднял с пола железный кубок. - Почему он опоздал? Почему у меня вино кончилось, и никто не подлил?

        [1] Данное предположение основано на экспериментах доктора Дункана МакДугалла, взвешивавшего умирающих до и сразу после смерти. Датчики неизменно фиксировали снижение масса тел в среднем на двадцать граммов.

        ГЛАВА 11: Испытание Ужасом

        Перво-наперво Сергей сказал себе успокоиться. Подумаешь, адская пасть кого-то съела. Баба Фёкла заверяла, что ничего Барон ему не сделает. Не может сделать. Потому что Сергей больше человек, нежели потусторонняя сущность, хотя интерфейс и привнёс в его тело и душу нечто «тёмнолордовое». Не может нечистая сила просто так взять и погубить человека. Никак. Особенно, если тот знает, как себя вести.
        И потом, Барон выглядит, конечно, жутко, но всё, что сейчас произошло… не слишком ли постановочно и демонстративно оно выглядит? А что если это всего лишь спектакль для одного зрителя? Для Сергея. С целью запугать его, дезориентировать и потом с лёгкостью вить верёвки.
        Хочется верить, что так оно и есть… Что Барон не может просто взять и убить его, бросить в темницу или просто схарчить с маянезиком. Баба Фёкла, не подведи.
        Сергей внимательно посмотрел на пространство над головой Барона.

        ДРЕВНИЙ ЛЕШИЙ, УРОВЕНЬ ???

        И снова Древний… Интересно, подумал Сергей, получается, что Барон под этим словом подразумевал… свою видовую принадлежность? Дескать, древний, страшный и до чёртиков могучий, не связывайтесь со мной, пущу на удобрения. Или же что-то ещё кроется за этим словом? Второй, третий смысл? Ведь Древний - явно не возраст. Не настолько Барон старый, чтобы называться ископаемым. Сколько ему лет? Сто, двести, триста или все пятьсот? Слишком мало для Древнего, недостаточно. Тут счёт должен на тысячелетия идти как минимум.
        Может, древний леший - это просто очень крутой леший? Владеет самым лучшим лесом с лучшими деревьями и зверьём. Ну а что, индустриализация ещё не началась, деревья под нужды прогресса рубят не особо активно. Большая часть государственных земель - неосвоенный лес. Крестьяне туда особо с вырубкой не лезут, если земли не плодородные. Вот лешие и борзеют.
        Надо будет разобраться. Загуглить… или Заимперить. Потом. Попозже. Когда будет уверен, что из его бренной тушки не понаделают сахарных косточек.
        - Ну где он там? - раздраженно рявкнул Барон. Ему наполнили кубок до краёв, и он неторопливо пригубливал напиток. - Подходи, не бойся. Я не кусаюсь. Мы, урождённые де Биль, выше такого.
        Он расхохотался, словно нереально смешно пошутил. По рядам придворных прокатился подобострастный смешок.
        Ага, не кусается. Сразу глотает. Знаем, видели, проходили.
        Собравшись с духом, Сергей отлип от стены и двинулся к трону. Шаг твёрже, челюсть вперёд, на морде тупое и наглое выражение… насколько это вообще возможно для черепа. Глаза горят красным на полную иллюминацию. Багровый свет скользит по каменным плитам пола, костюмам и лицам придворных. Многие отворачиваются, не выдерживая напора Власти.
        Тёмный лорд тоже не лыком шит.
        Трус, Балбес и Бывалый призрачной свитой летят за ним, гордо блестя чёрными глазёнками на местных. Дескать, мы элита, а вы отстой.
        Барон, глядя на «Тёмного лорда», издал недовольный хриплый звук. Троица духов тут же спряталась в Серёгиной черепушке, испуганно дрожа.
        - Приветствую, барон де Биль. Я прибыл по твоему приглашению, - сказал он, остановившись перед троном. Барон нависал над ним словно исполинский дуб, недовольно хмуря брови. «Тёмный лорд» кланяться не стал - не по статусу. Серьёзно, он позиционирует себя как лорда, а значит и вести себя должен соответствующе. Как себя поставишь - так к тебе и будут относиться. Заскромничаешь, зажмёшься, дашь слабину - просто не будут уважать и считаться.
        - Сожалею, что не успел вовремя. В пути возникли непредвиденный трудности. Надеюсь, это маленькое недоразумение не создаст разлад между нами?
        Барон с интересом разглядывает его, словно невесть какую диковинку. Очень пристально и внимательно. Почти что под микроскопом. Хотя, возможно, что и под микроскопом или неким аналогом. Кто знает, какая у древних леших физиология? Может, он себе вырастит какую-нибудь природную линзу? Разглядывает сейчас микротрещины на костях Сергея и выводы делает.
        Боже, о чём он только думает? Мысленно «Тёмный лорд» глубоко вздохнул. Да, нервишки пошаливают. Разум ищет спасение в раздумьях на левые темы, всё как обычно.
        - Приветствую… Тёмный лорд или как ты там ещё назвался… - неторопливо произнёс Барон, хлебнув из кубка. - Не припоминаю, чтобы я посвящал тебя в лорды. Я вообще тебя впервые вижу, костлявый. Кто ты и откуда? Какого рода? Чья кровь в тебе течёт? Кто твой отец?
        Сергей задумался. Вот как ответить? Соврать? А если будет неубедительно?
        - Учти, мне дан дар слышать ложь в словах человеческих... и нечеловеческих тоже,
        - с усмешкой произнёс Барон. - Советую говорить всё без утайки. Будет очень неловко, если хвалёный Тёмный лорд осквернит себя ложью и окажется самозванцем.
        Что ж, Баба Фёкла предупреждала о возможности подобной ситуации. Духи крайне не любят, когда им врут. Последствия могут быть самыми непредсказуемыми. Единственный выход - сказать правду. Или же почти правду…
        - Зовут меня Сергей, - сказал он. - Я из благородного рода Хомяковых. Угодья мои расположены на пересечении Шоссейной улицы с улицей Гурьянова. Владею божественной двушкой с газом, водопроводом и электричеством. Отец мой Евлампий Хомяков - потомственный электрик в третьем поколении. Я же решил, по его словам, немного деградировать и пошёл на программиста, что опять же, по его словам, почти электрик, только дым пожиже, труба пониже. В ваших краях пошёл на второе высшее, на некроманта.
        С каждым его словом густые баронские брови поднимались всё выше и выше на дубовый лоб.
        - Не чувствую лжи… Видать, ты совсем из дальних краёв. Половина твоих слов мне непонятна, - сказал Барон. - Электрики, программисты… это маги что ли?
        - Многие нас так и называют, - выкрутился Сергей. - Наша деятельность чудна и загадочна в глазах простых обывателей. Хотя для нас обычная рутина.
        - И в чём же ваша магия заключается?
        - Делаем то, что больше никому не под силу. Заключаем силу молнии в предметы, усмиряем и заставляем служить людям…
        - А-а-а-а, - протянул Барон, не скрывая разочарования. - Значит, ты из благородной ветви потомственных стихийный магов-артефакторов-некромантов. Недурно, недурно. Я-то думал, ты просто выскочка, но похоже я ошибался... Что ж, в таком случае добро пожаловать в мой дом! - он широко улыбнулся, демонстрируя два ряда острейших зубов… четыре ряда… шесть рядов… восемь…
        - Будь моим гостем, чувствуй себя свободно, как на родине в своих владениях.
        Что-то в интонации Барона Сергею очень не понравилось... да и оскал этот жуткий...
        - С удовольствием воспользуюсь предложением, - кивнул Сергей. - Но будет ли хозяин этого прекрасного дома столь любезен, что расскажет и о себе? Много разных слухов ходит о тебе, барон де Биль, но веры им нет. Хотелось бы услышать не искажённую молвой правду из уст того самого Барона.
        - Это долго, скучно и неинтересно, - древний леший лениво потыкал когтем потрескавшийся подлокотник кресла. - Проклятье, опять менять придётся… Оно же дорогое, зараза…
        - А вы бы поаккуратнее, милорд, гнев свой выпускали, тогда и имущество целее было, - заметил один из крылатых служек, стремительно сверкая слюдяными крыльями на значительном расстоянии от Барона. Два других духа-служки негромко хихикнули.
        Барон допил вино и запустил в болтливого духа кубок. Малявка ловко увернулась, кубок сбил с ног парочку расфуфыренных придворных и, позвякивая, откатился в дальний угол зала. Двое из трёх крылатых слуг устремились за ним. Третий, самый болтливый, остался висеть в воздухе, преданно едя хозяина глазами, словно и не он только что позволил себе дерзость.
        - Ух, так и пришиб бы наглого холопа, - Барон погрозил ему кулаком. - Ну ка, быстро расскажи гостю про меня, чего он там хочет! Да без утайки! Лучше горькая, но правда! Чем приятная, но лесть. Только если эта лесть снова будет не бог весть… - он строго посмотрел на служку и выразительно провёл когтем по горлу. - Болтуна за эдакую «правду» остаётся только съесть.
        - Всё, Барон заговорил стихами… - услышал Сергей чей-то испуганный голос из рядов придворных. - Он уже на грани… Ща буянить пойдёт, да бошки откусывать…
        - Слушаюсь, милорд, - наклонился служка, старательно пряча улыбку. Он не выглядит испуганным, ни чуточки. Похоже, баронские угрозы в его адрес - пустое сотрясание воздуха. Крылатые служки имеют иммунитет к Баронским наказаниям и не боятся его? Если сила древнего лешего им не страшна, это объясняет, почему именно они прислуживают ему. Из-за вздорного характера лорда обычных слуг пришлось бы менять слишком часто.
        - Давай, а мы послушаем, - Барон подпёр щёку рукой. - Не понравится, что ты там наплетёшь - сожру.
        - Как вам будет угодно, милорд, - кивнул служка, перевёл взгляд на Сергея и начал свой рассказ.
        История жизни Барона оказалась весьма интересной. Родился он, как и предполагал Сергей, лет триста-четыреста назад в благородной семье де Биль. Старшим сыном. От своих высокородных ровесников особо не отличался. Турниры, состязания, бабы, крестовые походы, карты, куртуазный мордобой на дуэлях - всё это будущий Барон любил и практиковал. Но больше всего обожал он охоту. Приняв от одряхлевшего отца бразды правления, начал устраивать данное мероприятие как минимум раз в месяц. И как водится, смерть настигла его во время любимого дела. Взбесившийся вепрь помчался прямо на него, перепуганная лошадь сбросила всадника. Егеря отогнали вепря, но было уже слишком поздно - от полученных травм лорд скончался на месте, душа его отошла в мир иной.
        Но на этом история Барона только начиналась. Жажда жизни удержала его на кромке между миром живых и миром мёртвых - в царстве духов. Гордыня и гнев на судьбу за собственную смерть подпитывали Барона, заставляя его действовать. Он начал с самого нуля, с самого дна мира духов. Не гнушался никакой работы, переступив через свою гордость. И в конце концов жгучее желание вернуть утраченный статус вновь вознесло его на вершину. Барон преобразился. Страсть к охоте, любовь к времяпрепровождению на природе превратили его в могучего лесного полудуха-полумонстра. Он занял если не вершину пищевой цепочки в мире духов, то весьма близкое к ней тёплое местечко. Спустя всего какие-то сто лет он властвовал над весьма значительным куском мира духов, но и этого ему показалось недостаточно.
        Он обратил свой взгляд на мир живых. Туда, куда правители духов традиционно не совались. Но Барон любил делать то, на что никто не осмеливался. Он лично нанёс визит своим потомкам де Биль, по прежнему заправлявшими в родовых землях. Те несколько… удивились, когда к ним на огонёк нагрянул давно почивший прапрадедушка и предложил признать его как своего сюзерена. В очень категоричной форме предложил.
        Потомки несколько замялись, но природное обаяние Барона, его харизма, умение вести переговоры, а также улыбка «Lacalut style» убедили их принять прапрадедушкины условия.
        Таким образом, из-за неугомонного характера Барона и его нелепой смерти сложилась очень интересная ситуация. Даже парадоксальная. Частью мира духов и частью мира живых фактически управляла одна и та же личность! Неслыханно!
        Знает ли про Барона инквизиция? Скорей всего знает. Однако Барон каким-то образом всё ещё здравствует. То ли он щедро делится информацией и приносит слишком большую пользу, то ли уничтожение его мини-империи просто не стоит затраченных на неё ресурсов. А может, у инквизиции просто дел по горло - надо справляться с куда более опасными монстрами. В конце концов, Барон никому головы не промывает, опасные ереси не распространяет. Напротив, он сам очень уважает Императора и способствует распространению веры в Его Сиятельство в мире духов.
        - Теперь ты понял, кто я? - усмехнулся Барон, жестом оборвав заболтавшегося служку. - Твоё любопытство удовлетворено? Знай, «Тёмный лорд», ты говоришь с урождённым де Биль. И как властвовал я этими землями при жизни, так и сейчас управляю всем, что происходит в тени, скрытой от глаз человека. Моё слово - закон, как я решу - так и будет.
        - Что ж, весьма интересная история, но... - сказал Сергей, но Барон перебил его, не дав закончить мысль.
        - Как думаешь, нужен ли мне в моих землях кто-то, зовущий себя Тёмный лорд?
        Только что предлагал чувствовать себя как дома... а теперь такие провокационные вопросы задаёт. Воистину правду в народе говорят: "Минуй нас пуще всех печалей и барский гнев, и барская любовь". То одно на уме, то другое, то третье. Или это намеренная игра? С целью запутать и дезориентировать? Плохой и хороший следователь в одном лице? Вернее, морде.
        - Я знаю, что ты заставил присягнуть себе моих крепостных, - скучающе сообщил Барон, лениво глядя на Сергея, подперев рукой щёку. - Обратил в зомби моих верных воинов. И, наконец, ты отобрал законную добычу у моего придворного счётовода Цинцинната Пакувия. Не очень хорошее начало для добрососедских отношений, не находишь?
        В рядах придворных началось некое шевеление. Между ног у стоявших в первых рядах проскочила... крупная белка! Она приблизилась к трону и замерла у его подножия. На Сергея она бросила жгучий, полный злорадства взгляд, и "Тёмный лорд" вспомнил, где видел её раньше - это был улрых господин Цин собственной персоной. Ранее он напал на Настю и её молодого человека.
        Такое ощущение, что это произошло лет сто назад.
        - Верно, я говорю, Цин? - спросил Барон у улрыха, ласково улыбаясь. Ну, насколько это было возможно в его случае. Белка перевела взгляд на своего господина, уголки её губ с некоторым трудом приподнялись. Кажется, улрых боялся Барона как и все остальные. Однако ненависть к Сергею жгла его куда сильнее, чем страх перед древним лешим.
        - Всё как есть, милорд, - подтвердил господин Цин. - Этот негодяй отнял в свою пользу мою законную добычу, а потом устроил непотребства в деревне... э-э-э... Мелких Импиков! Перебил множество ваших воинов, выживших зомбировал! А крестьян под страхом смерти заставил присягнуть себе! Я всё видел собственными глазами, наблюдал издалека!
        Вот же маленькая гнида, а? Врёт и не краснеет, паразит. Барон кивает, соглашаясь с каждым словом своего подручного. Походу, они всё обсудили заранее, чуть ли не отрепетировали, чтобы выставить Сергея гадом и нарушителем законов. И предъявить ему обвинения.
        - Я не претендовал на тех детей как на добычу, - спокойно ответил "Тёмный лорд". Он подкрепил фразу щепоткой Власти, и его голос, низкий и глубокий, эхом заметался по помещению, отражаясь от стен. - Я просто спас их и предоставил самих себе.
        - Врёт, милорд! Всё врёт! Как есть врёт! - взвыл улрых, припав к ноге Барона... точнее, к его когтистому мизинцу. - Я лично видел, как он спустя некоторое время превратил мою девчонку в демона! Она теперь покрыта чешуёй и летает! А тешит себя тем, что коровники с разгона сносит!
        Барон с нарочитым сожалением покачал головой, громко цокая языком.
        - Будешь отрицать, "Тёмный лорд"? - спросил он, укоризненно глядя на Сергея.
        - Мне пришлось превратить её, иначе бы она умерла, - ответил Сергей, понимая, что находится в плохой позиции. Его заставляют оправдываться, а оправдания - путь к поражению. Нужно подумать, как самому перейти в атаку. - Среди духов не принято ведь отбирать друг у друга добычу?
        - Абсолютно верно, - подтвердил Барон. - У нас приняты цивилизованные отношения друг с другом и добыч... людьми. Есть я, есть ярлыки на охоту, которые я выдаю, есть охотники, есть добыча и есть правила. Правил необходимо неукоснительно придерживаться. Это основа здорового процветающего общества, где все относятся друг к другу с уважением. Будет весьма печально, если в наши благоденствующие земли без разрешения придёт некто, назовётся «Тёмным лордом» и начнёт портит охоту моим вассалам, - Барон развёл руками. - Как думаешь, при всей моей терпимости и миролюбии какое наказание для нарушителя будем самым подходящим?
        - Ты забыл об одном важном нюансе, - возразил Сергей, скользя взглядом по рядам придворных. Те отводили глаза, не в силах выдержать давление багровых буркал. - Я не дух, и не нечисть.
        - А кто же ты? - полюбопытствовал Барон.
        - Человек, - после небольшой паузы ответил Сергей.
        Барон оглушительно расхохотался, придворные поддержали его робкими смешками.
        - Да-да, человек, расскажи, - древний леший смахнул с век несуществующую слезинку. - Расскажи, что там за лютый голодомор в твоих краях свирепствовал, что ты так похудел? До состояния, я бы сказал, что аж рёбра видны! Что ты несколько... просвечиваешь и через тебя противоположную стену видно!
        "Бада-бум, тссс..." - Сергей невольно припомнил интернет-мем про неудачные словесные каламбуры. Ну как обычно, важный разговор, а в голову всякая чушь лезет.
        - Отрадно, что чувство юмора не оставляет тебя даже во время важных переговоров, - похвалил "Тёмный лорд" Барона. - Но это не меняет главного. Я принадлежу к миру живых. И ты не можешь судить меня, как одного из своих подданных.
        Барон смерил его тяжёлым взглядом, барабаня когтистой лапищей по подлокотнику. Тык-тык-тык, тык-тык-тык. Придворные как завороженные наблюдают за мелькающими когтями, а звуки эхом разносятся по залу. Даже у Сергея невольно засосало под ложечкой. Уж очень напряжённое молчание. И атмосфера приближающихся проблем...
        - Ну а что ты скажешь про деревню... как её там... Мелкие Чертятинки? - спросил Барон. - Он принадлежит благородному роду де Биль. А ты просто взял и забрал её! Отнял чужое имущество. Деревню, скотину, плодородные поля, реку, рыбу и самих крестьян! Как какой-нибудь разбойник!
        - Ты что-то путаешь, - Сергей окончательно понял, к чему клонит Барон. - "Кривые когти" напали на Маленькие Бесятинки, загипнотизировали их жителей и собирались убить их всех. Самым кошмарным образом. А командир их Альп - тот самый печально знаменитый Утончённый Убийца, за которым долго и безуспешно гоняется инквизиция.
        По рядам придворных прокатились испуганные "охи", "ахи". Брови Барона сошлись над переносицей, на его лбу собралась вертикальная морщина, послышался треск, из морщины потёк древесный сок. Крылатые служки, озабоченно попискивая, принялись вытирать ранку платочками и замазывать целебными мазями. Со стороны выглядело бы смешно, если бы не было так страшно.
        - Это очень серьёзные обвинения, - медленно произнёс Барон, смотря на Сергея так, словно хотел пронзить его взглядом. - И они нуждаются в не менее веских доказательствах.
        - А они у меня есть, - прохрипел в ответ Сергей. Если бы у него было сердце - оно сейчас со страшной силой колотилось бы о грудную клетку. - У меня есть связь- кристалл, который раньше принадлежал Альпу. Я успел изучить его во всех деталях. Содержимое его, весьма... шокирующее. И кровавое. Множество фотографий и видеозаписей. Доказательств более чем достаточно.
        Глаза Сергея вспыхнули особенно ярко, окрасив Барона в багровые тона.
        - Крестьяне, безусловно, принадлежат де Биль, но я не припомню, чтобы в своде законов Империи разрешалось скармливать их упырям по собственной прихоти. Де Биль, вы знали, что приютили под крылом опасного преступника, разыскиваемого инквизицией? Или он ввёл вас в заблуждение?
        Густая тень легла на лицо Барона, состарив его разом лет на двадцать. Он устало откинулся на троне и выпустил воздух через плотно сжатые клыки. Счетовод Цин в облике белки, поняв, что владыке сейчас не до мелких проблем, поспешил затеряться среди толпы, предварительно бросив на Сергея сочащийся ядом и злобой взгляд.
        Удивительно, насколько по-людоедски могут выглядеть пушистые белочки, если под шкуркой прячется обиженная нечисть.
        - У тебя с собой этот кристалл связи? - спросил Барон. Смотрел он на Сергея так, словно хотел раздавить взглядом. А то и разорвать.
        - Нет, конечно, - ответил тот. - Кристалл в надёжном месте. Где его никто не найдёт.
        Кристалл он оставил под охраной Витольда (А Витольда под охраной Насти). Не самый лучший кандидат на роль сейфа, но лучший из имеющихся. Не наивной Насте же оставлять кристалл, и не бабе Фёкле с её тараканами. Эти клуши положат куда-нибудь, а потом сами не вспомнят куда именно.
        - Будет очень неловко, если данный кристалл попадёт к инквизиторам, - добавил Сергей. - Они могут начать задавать вопросы. Местами не очень удобные. Вроде того, а знал ли Барон о том, кого приютил у себя под крылом?
        Он понимал, что сейчас играет с огнём. Но другого варианта не было. Барон очень толсто намекнул, что присутствие и деятельность Сергея ему крайне не по душе. И он бы хотел решить проблему не самым приятным для "Тёмного лорда" способом. Что ж... когда тебя бьют, надо атаковать в ответ!
        - Ты появился совсем недавно. Но за короткое время успел перебежать дорогу двум моим вассалам, - наконец сказал помрачневший Барон.
        Крылатый дух служка напомнил господину:
        - Альп не ваш вассал, милорд. Он присягал вашему потомку из де Биль... Альберту.
        - Цыц! - шикнул на него Барон. Сергей едва не дёрнулся от неожиданности. - Холопам слова не давали.
        Дух проглотил обиду и ничего не сказал. Только гневно сверкнул глазёнками на своего хозяина, когда тот отвернулся.
        - Что ж, Тёмный лорд... - Барон посмотрел прямо на Сергея. - Ты весьма сообразителен и даже храбр, раз явился сюда, да ещё смеешь мне угрожать. Ты явился без приглашения… в день свадьбы моей дочери… Говоришь дерзко и непочтительно.
        - Вообще-то как раз по приглашению, - напомнил Сергей. - Вашему же. Сам бы я в мир духов добровольно не...
        - Ты мне нравишься, - сделал Барон неожиданный вывод и улыбнулся. В этот раз - одними губами.
        Придворные схватились за сердца, Сергей - мысленно - за голову. Что это ещё за хитрый финт ушами?
        - Да, именно так, - подтвердил Барон. - Ты мне нравишься. Смышлёный парень, да хваткий. Наделал, конечно, глупостей, но это всё больше от незнания. Вот, что я тебе скажу - хочешь под мою руку? Освоишься в мире духов, послужишь роду де Биль, разберёшься в обстановке, а там дальше сам определишься, чего хочешь… Что скажешь? Ответа прямо сейчас не требую. Поразмысли, не торопясь, подумай хорошенько на светлую голову. А там уже пошлёшь весточку, если что надумаешь.
        Придворные одобрительно загалдели, поддерживая мудрое решение своего господина. Сергей же несколько растерялся. Понятно, что Барон хочет сохранить лицо. Как будто бы он так с самого начала и планировал. Только вот наверняка он задумал некую подлянку.
        - Кристалл-связь и его содержимое можешь оставить себе, - Барон снисходительно махнул рукой, как будто речь идёт о завалящей безделушке. - На память о тех событиях. Только очень не советую показывать его инквизиторам. Крайне не советую. Я-то переживу, хоть и не без трудностей, а вот ты... - он зловеще прищурился. - Заставишь меня пойти на меры, к которым я не хотел бы прибегать.
        - Я надеюсь, что до этого не дойдёт, - сказал Сергей, стараясь говорить спокойно и размеренно, ничем не выдавая волнения. - Договориться всегда намного лучше, чем выяснять отношения.
        - Договориться - это хорошо, - кивнул Барон, азартно потирая руки. - Хорошие сделки я завсегда уважаю. И так уж вышло, что есть у меня для тебя одно задание, с которым справится, пожалуй, сумеешь только ты. Из-за твоих... особых магических умений. Я же в свою очередь готов простить тебе твои прегрешения. Более того, даже уступлю тебе Крохотные Кикиморки. У меня таких деревень - сотни, если не тысячи. До всех руки не дотягиваются. Если наладишь жизнь хотя бы в одной из них - наш край только выиграет.
        Как-то довольно быстро Барон из гневающегося барина переключился на Барона- бизнесмена. Неужели он с самого начала знал про кристалл-связь и просто разыграл сценку, чтобы проверить Сергея? Альп вполне мог ему рассказать, что потерял телефон.
        - Звучит неплохо, - признал "Тёмный лорд". - Что от меня требуется?
        - Видишь ли... - Барон, опёршись локтями о подлокотники, немного наклонился в сторону Сергея. - Я правлю безраздельно как родовыми землями де Биль, так и областями далеко за их пределами. Однако есть одно место... очень нехорошее место даже по меркам мира духов. Лишний раз туда никто не ходит. Его обитатели весьма странные и независимые существа - подчиняться мне не желают, а усмирить их силой по некоторым причинам... не совсем подходящий вариант. Вот если бы ты что-нибудь придумал... - Барон оценивающе взглянул на Сергея и потёр подбородок. - Договорился бы с ними... запугал бы... заставил бы принять мою власть! Вот тогда бы мы с тобой, Тёмный лорд... - впервые он произнёс это слово без издевки. - Зажили бы душа в душу! А если ты еще и подданство моё согласишься принять, вообще станешь мне чуть ли не родным сыном! Парень ты головастый, смелый, одарённый, все дороги тебе открыты. Далеко пойдёшь! Особенно под мудрым руководством.
        Ну точно Дональд Трамп... Сначала угрозы, запугивания, обещания разбомбить всё живое... а потом сделки, мир во всём мире и "взаимовыгодные" договоры.
        - Предложение интересное, - признал Сергей. - Что за таинственные независимые сущности? Где их искать?
        - С сущностями пока не торопись, - Барон успокаивающе показал Сергею ладонь.
        - Обитают они недалеко от города Безнадёгинск. Тебе в любом случае надо отправиться туда, чтобы зарегистрироваться в местном департаменте. Хоть ты и называешь себя... хе-хе... человеком, тебе всё равно необходимо пройти регистрацию. Ты же не хочешь, чтобы о тебе думали как об опасной нечисти? Да ещё и, страшно сказать, без документов?
        - Что ж, - вздохнул Сергей, вспомнив о своём задании пройти в данном городе регистрацию. - Все дороги ведут в Безнадёгинск.
        - Можешь также восхититься моей осведомлённостью, - невзначай бросил Барон.
        - Я много ещё что про тебя знаю. Возможно даже то, что не знаешь ты сам.
        Старый интриган, подумал Сергей. Навёл тут туману, вот-вот сам задыхаться начнёт.
        - Попроси, чтобы зарегистрировал тебя дознаватель Зульфус, - сказал Барон. - Его в Безнадёгинске знает каждая вторая собака, найдёшь легко. Зульфус не работает на меня, я бы даже сказал, что он из конкурирующей конторы, но мы достаточно тесно сотрудничаем по ряду вопросов. Он введёт тебя в курс дела.
        - Понятно, - кивнул Сергей. - Дознаватель Зульфус, регистрация, Безнадёгинск, таинственные сущности, договор... Как два пальца...

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «ДОЗНАВАТЕЛЬ ЗУЛЬФУС»!
        НАЙДИТЕ ДОЗНАВАТЕЛЯ ЗУЛЬФУСА В БЕЗНАДЁГИНСКЕ. НАГРАДА: 50 ОЧКОВ ОПЫТА.
        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «НЕПОКОРНЫЕ»!
        РАЗУЗНАЙТЕ ПРО НЕПОКОРНУЮ НЕЧИСТЬ И УБЕДИТЕ ЕЁ ПРИСЯГНУТЬ БАРОНУ НАГРАДА: 10 000 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Некоторое время они с Бароном уточняли детали и особенности их будущих деловых отношений. Несколько раз Барон как бы невзначай предложил ему попробовать элитного вина из барских погребов, на что Сергей благоразумно отвечал отказом. Он прекрасно помнил совёт бабы Фёклы о том, что в мире духов лучше соблюдать строгий пост.
        - Ну вроде бы и всё, - Барон осушил... уже наверное десятый кубок. Слуги регулярно подносили ему наполненные до краёв и уносили пустые. Однако Барон словно бы и не пьянел. То ли большой опыт, то ли железный организм. Ну или деревянный. Как тесно алкоголь дружит с крахмалом и целлюлозой? - Постарайся справиться с заданием, Тёмный лорд. От этого зависят наши с тобой будущие отношения. Не стоит портить их в самом начале.
        - Ага... не стоит, - согласился Сергей.
        ...Двигаясь в сторону выхода, "Тёмный лорд" ощутил чей-то очень злобный взгляд. Повернув голову, он увидел господина Цина, пучащего на него своих жуткие глазища с горизонтальными козлиными зрачками. Уши, похожие на крылья летучей мыши, да и вообще все тщедушное тельце улрыха трясётся, словно он вот-вот забьётся в припадке. Забытый цилиндр валяется на полу около ног хозяина.
        - Ты... - прошипел он. - Я с тобой не закончил!
        - Зато я с тобой закончил, - сказал ему Сергей. - Лучше подыши свежим воздухом.
        Улрых разразился проклятиями, но Сергей даже не смотрел в его сторону. "Тёмного лорда" не покидало ощущение, что он о чём-то забыл. О чём-то довольно важном. Или даже о ком-то...
        Когда тяжёлые дверные сворки захлопнулись за его спиной, память наконец прояснилась. Машка! Мелкая приставучая финтифлюшка! Он уже давненько не видел её. С самого момента, когда вошёл в зал к...
        Из тронного зала донёсся разгневанный вопль Барона. Створки двери распахнулись настежь, не сдержав мощнейшую звуковую волну. Часть придворных духов вынесло из зала воздушным потоком и раскидало по коридору.

        ГЛАВА 12: Пленница

        Сергей уж не знал, что и думать. То ли Машка незаметно гвоздь подсунула его благородству Барону под седалище, то ли главный де Биль просто вспомнил, как неудачно пошутил двести лет назад и попал в неловкое положение... Реальность оказалась куда прозаичнее.
        Барон издал второй вопль, уже куда более членораздельный. Крик расставил все точки над "i" и заодно вымел остатки придворных из помещения.
        - А-а-а-а-а-а-а-альп! - орал владыка земель "духовных". - Сюда, ко мне, на ковёр, сукин сын, быстро!
        - Никто не знает, где он, милорд, - послышался писклявый голос одного из духов- служек. - На свадьбе его не видели. Кажется, он со вчерашнего дня вообще не показывался.
        - Найти! Разыскать! Обшарить весь замок! - зарычал Барон и видимо, заколотил руками по подлокотникам, вызвав небольшое землетрясение. По полу прошла вибрация. перекинулась на кости Сергея и заставила его челюсть некоторое время отбивать чечётку. - Всыпать тысячу плетей на конюшнях! А потом привести ко мне!
        - Милорд, может, сначала привести к вам, а потом уже всыпать плетей? - предложил служка. - А то, боюсь, после тысячи плетей даже вампир не сразу разогнётся. Не говоря уж о внятных ответах на вопросы. Особенно если лупить его будет наш тролль-конюх.
        - Ты сомневаешься в разумности моих приказов, холоп??? - пуще прежнего завопил Барон.
        Сергей поспешил убраться от тронного зала подальше. Попадёт ещё под горячую руку... Нет, не то чтобы Сергей боялся Баронского гнева... в крайнем случае он снова соберётся в единое целое из отдельных косточек. Но усугублять ситуацию в любом случае не стоит, не стоит... Главное сейчас найти Машку, чтобы она ничего не натворила. Выбраться из поместья и двинуть в сторону выхода из мира духов. Да, именно так. Тихо и мирно, никуда не влезая, тёмными углами протараканить в родные Малые Бесятинки...
        - Ты мелкую девчонку не видел? - спросил Сергей у стражника, прижатого к полу огромной тушей духа-придворного. - С длинными светлыми волосами и огромными глазищами. Со мной на приём пришла, а потом куда-то делась...
        - Туды побежала... - прохрипел стражник, указав глазами направление в сторону каменной винтовой лестницы. - Наверх...
        - Большое нечеловеческое спасибо, друг! - сердечно поблагодарил его Сергей. - Тебе помочь?
        - Не, не надо, - пропыхтел охранник, стараясь, чтобы его слова звучали небрежно. Вышло неубедительно. Туша, похожая на желе, накрыла его практически полностью. Придворный дух, похожий на слонёнка в камзоле с пышным жабо, жалобно скулил и гундел что-то неразборчивое. - Я сам... уэх-х-х-х-х... По уставу помощь принимать не положено... ы-х-х-х-х...
        - Как же я тебя понимаю, друг, - вздохнул Сергей. - Ох уж эти командиры с их тупыми указаниями... Удачной службы, солдат.
        - Спасибо...
        Поднявшись по лестнице, Сергей увидел аж четыре узких коридора, разбигающихся в разные направления. Не долго думая, он приказал Трусу, Балбесу и Бывалому взять след. Они уже успели "попробовать" Машку на вкус и, словно, науськанные гончие вполне могли её отыскать.
        - Найти Машку! - приказал Сергей. - След! Найти Машку!
        Духи укоризненно взглянули на него - дескать, хозяин, мы ж не настолько тупые, чтобы два раза повторять. Но к полу послушно спикировали и громко засопели, втягивая носами мельчайшие гранулы запахов. Несколько секунд Сергей провёл в томительном ожидании, затем духи одновременно весело завыли и унеслись в один из коридоров.
        - Помедленней! - закричал "Тёмный лорд" и, гремя костями, поспешил за духами.
        Однообразные тёмные коридоры, комнаты, пролёты, галерки, лестницы нескончаемым потоком мелькали у Сергея перед глазами. Изредка ему встречались духи-слуги - они тут же вжимались в стены, почти размазывались по ним тонким слоем, испуганно пуча на "бегуна" глаза. Весьма удобно, надо признать, иметь призрачное или полупрозрачное тело, позавидовал духам Сергей. Можно легко спрятаться - скатал себя в рулончик, забился в трещину и лежишь себе, депрессируешь, никто не мешает.
        Архитекторы мира духов явно особо не заморачивались с дизайном замка Барона. Как будто лорд дал им примерно такое задание: "Сделайте помрачнее и поготичнее, чтоб стены нависали и давили, чтоб мои портреты везде, чтоб мебель бархатная и массивная, чтоб даже вампиры чувствовали себя неуютно и некомфортно!". Ну архитекторы взяли и сделали. Что им, архитекторам, главное, чтобы деньги платили... Сейчас, пробежав через значительную часть дома, Сергей воочию в этом убедился. Ощущение, что тут живёт не барон де Биль, а сам граф Дракула.
        Интересно, зачем любопытной девчонке Машке переть одной через весь замок? Она явно пёрла очень незаметно, не попадаясь на глаза слугам и стражникам. Иначе те бы очень быстро завернули её саму в рулончик.
        Один раз Сергей столкнулся со странной девушкой. Странной по меркам средневековья, пусть и фэнтезийного. Выглядит она так, словно только что явилась... с дискотеки! Во-первых, у неё дреды сине-кислотного цвета! Во-вторых, одежды неприемлемый минимум - розовый топик и обрезанные джинсы… очень сильно обрезанные джинсы, почти не скрывающие ягодиц. Он налетел на неё со спины и затормозил только в последний момент. Сманеврировав, он бросил на девушку быстрый взгляд. Та обернулась, Сергей увидел странные глаза с вертикальным зрачком и с ярко-красной радужкой.
        Крайне необычная девушка. Что она тут делает? Одна из гостей? "Тёмному лорду" было не до неё. Если Машка что-нибудь натворит... Отношения с Бароном, с трудом выстроенные, могут быть слиты в трубу.
        - Эй! - возмущённо крикнула странная девица ему вслед. - Ты куда, горячий парнишка? Запал на жопку, увидел личико и сразу по тормозам?
        В другое время Сергей бы остановился и точно бы переговорил с девицей, одетой самым современным образом. Быть может, она что-то знает о том, как вернуться в его мир? Конечно, одежда сама по себе ничего не означает. Между их мирами очевидно есть связь и какие-то модные тенденции могли перетечь с его родины сюда... Ладно, в любом случае времени нет.
        След Машки привёл его к одной из угловых башен поместья. По винтовой лестнице Сергей вслед за духами поднялся на самый верх. Здесь дизайн помещений несколько изменился. Все намёки на некий стиль и готичность исчезли. По сути остались просто каменные стены, освещаемые факелами в держателях. Словно здесь поработали совсем другие архитекторы. Либо они просто не успели по каким- то причинам добраться до этой части замка. Либо им просто запретили.
        Либо Барон просто не втиснулся в какую-нибудь дверь или не вписался в поворот. И разозлился немного.
        Коридор закончился массивной дубовой дверью с встроенным замком. Приоткрытой. Лучик света, видимо от свечи, дрожит на полу. Из-за двери чувствуется лёгкий сквозняк - в помещении приоткрыто окно.
        Духи просочились через щель. До Сергея долетел их восторженный вой, словно они нашли добычу. Потом тишину разорвали три звучных шлепка, после чего опечаленные духи пулей вылетели наружу и спрятались Сергею за спину.
        - Маша, ты тут? - "Тёмный лорд" постучал в дверь костяшкой пальца. - Я вхожу.
        - Да, я тут! - послышался голос малявки. - Вам, дядя Серёжа, можно!
        Сергей толкнул дверь и вошёл в помещение. Оно оказалось неожиданно уютным и тёплым. Ничего общего с мрачной атмосферой замка. На полу и стенах тёплые ковры, есть камин, где потрескивает огонь, есть широкая дубовая кровать с меховыми одеялами. На полу разбросаны глянцевые журналы и книги, которые выглядят так, словно их написали в современной типографии.
        Подозрительно. Очень подозрительно. Особенно эта импровизированная верёвка, сделанная из разнообразной одежды и наволочек. Одним концом привязана к дубовой ножке кровати, а другим уходит в широко распахнутое окно.
        Дверь за спиной Сергея сама по себе захлопнулась. Щёлкнул замок.
        Довольная Машки сидит на кровати, укутавшись в волосы, и разглядывает журнал с надписью "Cosmopolitan". Детские наивные глаза с двойной радужкой широко распахнуты - глянцевый блеск и лоск журнала потихоньку покоряет неокрепший разум...
        - Два вопроса, Маша, - спросил Сергей, осторожно присев на край кровати. - Зачем ты убежала и что тут делаешь?
        - Я не убежала! - девчонка возмущённо опустила журнал на кровать и возмущённо взглянула на "Тёмного лорда". - Вы когда вошли в тронный зал, я увидела барона и он мне показался каким-то страшным. И скучным. Я думала, он такой будет таинственный красавчик в мундире с длинными эполетами и ресницами, а он какой- то старый пенёк... В общем, я решила прогуляться по замку. Посмотреть, что тут есть интересного. И нашла эту комнату. А в ней была странно одетая девушка и читала эти странные штуки из волшебного сверкающего материала, - она указала на стопку журналов. - Я ни слова не понимаю, что в них написано, читать не умею, но они такие краси-и-и-и-ивые...
        - Что за странно одетая девушка? - Сергей вспомнил свою недавнюю встречу с девицей с ядовито-синими дредами.
        - Её зовут Юля, - пояснила Машка. - Очень необычное имя, но мне нравится. Мы тут с ней обсудили много всякого интересного, она столько мне всего рассказала! А ещё она сказала, что её здесь держат силой! - в голосе девчонки послышалось возмущение. - Такую красивую и умную девушку... и силой! Я возмущена! поэтому я ей помогла!
        - Помогла? - Сергей почувствовал себя несколько неуютно.
        - Ага! - Машка перевела взгляд обратно на глянцевый журнал. - Дядя Серёжка, а что такое оргазм?
        Она снова посмотрела на него, наивно хлопая глазами.
        Минуточку, она же сказала, что не умеет читать! Тогда как же она... Да по фиг, есть вопросы поважнее!
        - Так! Как твой лорд, я тебе запрещаю читать эти журналы, - строго сказал Сергей.
        - Ню-ю-ю-у-у-у, - Машка надула губки.
        - Никаких "Ню". Смотреть тоже запрещаю. Они точно не для маленьких девочек. Расскажи про девушку! Как ты ей помогла? Куда она делать?
        Впрочем на второй вопрос ответ уже есть - самодельная верёвка, привязанная к ножке кровати очень красноречиво намекает...
        - Ну весь коридор и комната были пропитаны такими синими невидимыми ниточками, - пояснила девчонка. - Девушка сказала, что они сковывают её силы и мешают выбраться отсюда. Я эти ниточки разорвала! Не всё, правда, некоторые были очень прочны... но девушка сказала, что этого ей более чем достаточно, что выбраться самостоятельно, - судя по интонации, Машка была очень горда собой. - В награду она оставила мне эти журнальчики.
        Сергей тем временем выглянул в единственное окно. Комната располагалась на четвёртом этаже, а верёвка доставала максимум до второго. По ходу, пленница спустилась по ней до второго этажа, спрыгнула и затерялась среди гостей в тёмных рукотворных аллеях.
        Ну в общем-то, это не его дело. Пусть пленница сама решает свои вопросы. У него своих проблем по горло. Барон, конечно, засранец тот ещё, раз удерживает девчонок из его мира в плену, но такова се ля ви... Всем и всегда не помочь. Хотя поговорить с этой пленницей всё равно было бы не лишним. Вдруг она что-то знает о том, как вернуться назад в родной загазованный мир стекла и бетона...

        НОВОЕ ЗАДАНИЕ «ПЛЕННИЦА»!
        НАЙДИТЕ ТАИНСТВЕННУЮ ПЛЕННИЦУ БАРОНА И ВЫЗНАЙТЕ ЕЁ СЕКРЕТЫ. НАГРАДА: 400 ОЧКОВ ОПЫТА.

        А-а-а-а... Речь тут как тут со своими квестами. Никак не хочет ему жизнь упрощать. Хотя идея и правда хороша. Поговорить с соотечественницей точно будет не лишним. Главное, чтобы их не спалили вместе... И чтобы Барон не узнал, кто именно её выпустил.
        В коридоре раздались шаги.
        - Юля, открывай, - послышался голос из-за двери. Знакомый голос, он принадлежит той самой странное девушке с дредами. - Либо одно из двух... Жду не дождусь рассказать тебе всё, что я думаю о твоей бетонной родине.
        Сергей понял, что действовать нужно незамедлительно.
        - Маша, ты же понимаешь, что никто не должен знать, что именно ты выпустила пленницу? - быстро спросил он, положив девчонке руку на плечо. - Особенно Барон.
        - А что будет? - спросила девочка, наивно хлопая глазёнками.
        - Секир башка тебе будет, - вздохнул Сергей. - За освобождение особо важной пленницы.
        - Ой... - Машка испуганно посмотрела на него. Похоже такие простые мысли детскую головёнку не посещали.
        - Барон разозлится, даст по шее тебе и мне, - продолжил он. - Так что быстро драпаем отсюда и прячемся. Ты же умеешь прятаться?
        - Лучше всех!
        - Высоты не боишься?
        - Неа!
        - Тогда за мной.
        Прихватив один из глянцевых журналов, Сергей сиганул в раскрытое окно.
        Падение длилось недолго, но эффектно. "Тёмный лорд" успел несколько раз перевернуться в воздухе, чиркнуть пару раз черепушкой о стену, заметить в окне принимающую ванну даму... много чего он успел, прежде чем рухнуть в кусты терновника. Кости после удара разлетелись не на километр, а чуть поменьше. Метров на десять. Всё-таки человеческие кости весят не много, около десяти килограмм.
        С хрустом и постукиванием кости Сергея собрались в единое целое. Он быстро скользнул под пышную крону липы, чтобы его не заметили любопытные глаза из окон.
        Машка пешком сбежала прямо по отвесной стене, шлёпая босыми пятками по камню. Словно сила гравитации тащила её не вниз, а куда-то в горизонтальном направлении.
        Тоже неплохой вариант спуска, хотя, конечно, до Серёгиного варианта очень далеко.
        Девчонка нырнула к нему под крону липы. Трус, Балбес и Бывалый последовали за ней. Кажется, к Машке у них особые гастрономические чувства. Хоть и не взаимные.
        - Какой у нас план, дядя Серёжа? - спросила девчонка с самым боевым настроем. Словно хотела замять свой косяк и демонстрировала истовое рвение.
        "Тёмный лорд" молча протянул духам глянцевый журнал.
        - След, - приказал он. - Найдите пленницу.
        Трус, Балбес и Бывалый быстро сообразили, что от них хотят. Три дымчатых сгустка углубились в тёмные аллеи, полные духов и монстров. Сергей и Машка поспешили за ними.
        Одно про пленницу "Тёмный лорд" мог сказать точно - следы она заметала мастерски. Ни сломанной веточки, ни упавшего листочка... деваха что, привидение? Или летать умеет? Или вообще владеет какой-нибудь хитрой магией ассассинства?
        Если это так, надо будет подумать о том, что говорить девахе при встрече. Вариант "Да мы тут просто квест выполняем, не беспокойтесь!" не прокатит. Девушка на нервах, долго сидела в плену - может не оценить рвения Серёгиной команды.
        След привёл их к живой стене из духов-кирпичей. В ней красовался внушительных размеров проём, достаточный, чтобы прошёл человек. Часть "кирпичиков" аккуратно вынули на волю и разложили рядом с проломом вдоль стены. Судя по довольным рожам духов, они явно обрадовались внеплановой передышке.
        - О-о-о-о, хорошо... первый отпуск за последние сто ле-е-е-ет... - с удовольствием тянул один "кирпичик".
        - Мои поздравления, - сказал ему Сергей. - А кто тут проходил и вас разобрал?
        - Думаешь, мы вот так раскроем карты? - недовольно покосились на него духи. - Выдадим нашего благодетеля какой-то костлявой роже? Держи карман шире!
        Спорить с ними Сергей не стал. Явно бесполезно. Не говорить же, что он с самыми благими намереньями? А ну как среди этих ребят окажутся соглядатаи? Всё растрепят первым встречным, расскажут, кто именно следовал за пленницей.
        Мир духов за пределами поместья Барона встретил их отборными мхом, грибами и галлюциногенным северным сиянием в небе. Сергея на секунду аж ностальгия пробрала. Ну, в обществе грибов всяко лучше и спокойнее, чем в обществе Барона. От грибов, по крайней мере, знаешь, что ожидать.
        Когда они отошли от забора метров на сто, Машка заметила во мху следы от кроссовок! Девчонка, конечно, понятия не имела, что это такое, но вот Сергей сразу же узнал характерные отпечатки. Такие ни с чем не спутаешь, тем более с простенькой средневековой обувкой.
        Причём начала у следов не было. Они буквально выныривали ниоткуда, словно их обладательница умела летать. Хотя почему словно? Очень даже может быть. Что если она такая же как и Сергея, "счастливая" обладательница интерфейса от Речи? Быть может, она сумеет поведать ему что-то интересное обо всём этом дерьме?
        - Судя по следам, - произнесла Машка. внимательно разглядывая отпечатки. - Она сначала шла более менее спокойно. Возможно решила, что в безопасности. Либо просто устала, пока двигалась через поместье и таскала "кирпичи" из стены. Но потом... - девочка сделала короткую паузу. - припустила так, словно за ней сам Барон гнался. Даже десять Баронов.
        - Может, так оно и было? - предположил Сергей. - В смысле, за ней кто-то увязался.
        - Других следов я не вижу, - сказал Машка. - Возможно, этот кто-то умеет летать. Девчонка указала на довольно крупный гриб, переломанный пополам.
        - Тут вот даже след от коленки есть, - сказала девчонка. - Она со всего разгона налетела на гриб, сломала его и даже ничего не заметила. Даже скорость почти не сбавила.
        - Да ты хороша, Маша-следопыт, - похвалили Сергей. - Значит, наша пленница очень и очень напугана... Это плохо... Как бы ничего с ней не случилось...
        - Ну да, Юлька не произвела на меня впечатление человека, знакомого с лесом, особенно с лесом мира духов, - ответила девчонка.
        - Юля, значит... - задумался Сергей. Когда Машка в первый раз назвала это имя, он как-то не обратил внимание, что имя самое что ни на есть русское. Ну по крайней мере популярное в России. Имена "Настя" и "Фёкла" не то, чтобы тоже сильно "эльфийские", но...
        - Ага, ей подходит, - подтвердила девчонка. - Хотя, конечно, до моего нового имени сильно не дотягивает. Да и до старых вроде "Изыди, исчадие" тоже...
        - По идее, ей сейчас очень страшно, - сказал Сергей. - Думаю, она всё же что-то понимает в магии, но мир духов опасен даже для волшебников.
        "Ну или у неё есть интерфейс от Речи, - мысленно закончил он мысль. - Нельзя, что она такая же как я. Одаренная Речью, так сказать".
        - Да, как бы она с перепугу чего не натворила, - добавила Машка. - Ну или не вляпалась.
        За спиной в направлении поместья Барона Сергей услышал странные звуки. То ли шуршание, то ли многоголосый хор, то ли ещё что-то наподобие... Звуки постепенно приближались и усиливались, заглушая даже мысли в голове.
        Сергей хотел было обернуться, но тут его как током ударило. Он понял, что именно так напугало Юлю. И почему она так быстро ломанула прочь от поместья.
        Баба Фёкла предупреждала о возможности подобной ситуации. Поместье Барона - это не просто территория, это особый духовный центр потустороннего мира, сосредоточие энергии, некого мысленного коллективного сознания. И ведёт оно себя зачастую... очень странно и нелогично с точки зрения человеческого разума.
        Например, когда покидаешь поместья Барона, Ни В Коем Случае нельзя оглядываться назад. Что бы ты не услышал. Что бы не творилось у тебя за спиной. Хочешь вернуться домой живым и здоровым - не оглядывайся. И помни, что мир духов сделает всё, чтобы искусить тебя нарушить правило. Баба Фёкла в ходе разговора несколько раз повторила это, чтобы Сергей наверняка запомнил.
        - Бежим! - рявкнул "Тёмный лорд" и первым подал пример - рванул так, что из-под костяных пяток полетел мох. Машка, ловко перепрыгивая с одной шляпки гриба на другую, последовала за ним, не отставая. Впереди мчались Трус, Балбес и Бывалый, испуганно подвывая.
        Голоса за спиной хохотали, плакали, грозились и всячески провоцировали остановиться и обернуться. Их сопровождали громоподобные звуки, словно порождённые шагами великанов, и треск грибов, лопающихся под тяжёлой поступью. Позже к ним добавился лай собак, чей-то злобный рык и прочие жуткие звуки, сливающиеся в невероятную какофонию.
        Сложно понять, на самом ли деле это всё происходит или просто злой морок опутал сетями разум... Единственный шанс выяснить наверняка - обернуться. А этого делать как раз таки нельзя. Хотя очень хочется. Как бы быстро Сергей и Маша не бежали, "преследователи" судя по звуками постепенно настигали их. Крики и шаги становились всё ближе и ближе.
        Но в какой-то момент неожиданно стали чуть тише.
        - Серёжа... - услышал "Тёмный лорд" за спиной голос... очень знакомый голос. - Зачем ты ушёл... зачем ты оставил меня?
        Танюха? Здесь? Сергей сразу же узнал голос своей бывшей жены. Ага, держи карман шире. Дома она у себя, в Москве, с мамой своей сидит. Вероятность её появления здесь стремится к нулю. Это просто морок, наваждение. Хотя голос похож, пугающе похож. Откуда местные духи знают, как говорит его бывшая жена?
        - Ты сама ушла, - не выдержав, ответил он. Ход не сбавил. - Сказала, что я неудачник, собрала вещи и свалила.
        - Ты ведь сам хотел, чтобы я ушла, не так ли? - продолжала настаивать "Танюха".
        - Тебя ведь начала тяготить семейная жизнь. Букетно-цветочный период прошёл, и ты понял, что повседневные отношения отличаются от романтических коренным образом. У девушек есть не только "парадная" сторона...
        - "Фасадная" сторона Танюхи меня тоже вполне устраивала, - хмыкнул Сергей. - Хватит лезть мне в голову, фантомная херь! И Таньку тоже оставь в покое!
        Голоса за спиной снова оглушительно захохотали, перемежая смех с собачьим лаем своры гончих.
        - Сколько не беги, а от себя не убежишь... - заявил некто голосом Тани, только уже сильно искажённым, словно его пропустили через программу обработки звука. Как будто говорил робот, а не живой человек. - Ты вроде бы хочешь вернутся в родной мир, но признай, новая жизнь хоть и пугает тебя, но нравится куда больше. Ты ведь всегда мечтал о таком, шансе начать всё заново, неудачник в своём родном мире. Но ты думаешь, что здесь тебя ждёт успех и сладкая жизнь? В мире магии всё намного страшнее, чем в мире технологий, и в случае неудачи ты будешь страдать вечно...
        - Пошёл к чёрту! - заорал Сергей, едва поборов искушение обернуться и влепить в наглую рожу морока залп из Сжигателя. Благо амулет всегда при нём, лежит вместе с волшебными травами в сумке, привязанной к бедру.
        Сбоку послышался испуганный писк Машки. Хрупкое тельце ничком упало в мох, крепко обхватив себя ручками за плечи и поджав ноги к подбородку.
        - Мама... - услышал Сергей заплаканный голос Машки. - Мама... Мамочка!
        Не долго думая, он подхватил девчонку и принялся перебирать костяшками ещё энергичнее. Машка, как оказалось, весила совсем немного, даже меньше, чем он сам. Неудивительно, с такой-то лёгкостью прыгала по шляпкам грибов и бегала по отвесным стенам.
        Злобные голоса не отпускали, продолжали долбили в черепушку изнутри, пытаясь вскрыть его разум, погрузит в пучину отчаяния и безумия. И наконец заставить обернуться...
        Но Серега неожиданно нашёл решение. Глупое, но всё же способное помочь. Отключив свой мозг, он принялся начитывать молитву программиста, подсмотренную на просторах интернета за авторством некого Docma.

        CИ НАШ, СУЩИЙ В ПАМЯТИ!
        ДА КОМПИЛИРУЕТСЯ КОД ТВОЙ;
        ДА ПРИИДЕТ ЦАРСТВИЕ СОФТА ТВОЕГО;
        ДА БУДУТ ДЕЙСТВИТЕЛЬНЫ УКАЗАТЕЛИ ТВОИ И В ОЗУ, КАК НА ЖЕСТКОМ ДИСКЕ;
        МАССИВ НАШ НАСУЩНЫЙ ПОДАВАЙ НАМ НА КАЖДЫЙ ДЕНЬ; И ПРОСТИ НАМ ВАРНИНГИ НАШИ,
        КАК И МЫ ИЗБАВЛЯЕМСЯ ОТ ОШИБОК НАШИХ; И НЕ ВВЕДИ НАС В БЕСКОНЕЧНЫЙ ЦИКЛ,
        НО ИЗБАВЬ НАС ОТ ВИНДЫ.
        ИБО ТВОЕ ЕСТЬ ЦАРСТВО И СИЛА И СЛАВА ВО ВЕКИ. ЭНТЕР.

        Не то, чтобы он верил в чудодейственную силу "молитвы", но она однозначно позволила ему занять разум и отвлечься от безумных голосов. А может на самом деле божества программирования услышали Серёгину молитву и придали ему стойкости в борьбе с нечистой силой.
        Голоса за спиной постепенно затихли, гигантские шаги тоже смолкли. Некоторое время Сергей бежал по инерции. Лишь когда лунная лодочница в очередной раз неспешно погрузила весло в небесную гладь, он решился остановиться и оглянуться.
        Ничего. Ни поломанных грибов за спиной, ни следов преследователей на земле, только его собственные отпечатки. Ни посторонних запахов, ни звуков. Только плеск воды в реке Злобинке, шорох мха под ногами, да потрескивания огоньков в окружающем тумане. Похоже, вся эта жуть с преследованием действительно творилась исключительно в их головах. Наверное...
        Не стоило забывать, что они находятся в мире духов, а не в мире "странных чудиков". Да, многие духи сами являются бывшими людьми и в своём поведении руководствуются человеческой логикой. Но не стоит думать, что это справедливо для всех. Стоит тебе решить, что мир духов прост и умещается на ладони, как наказание за легкомыслие последует неизбежно...

        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЗА ПРОЯВЛЕННУЮ ХРАБРОСТЬ И СИЛУ ВОЛИ ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДЕСЯТЬ УДЕР (УНИВЕРСАЛЬНЫХ ДЕНЕЖНЫХ ЕДИНИЦ РЕЧИ). НАПОМИНАЕМ, ЧТО ИХ ВЫ МОЖЕТЕ ПОТРАТИТЬ В МАГАЗИНЕ РЕЧИ, ДОСТУПНОМ ВАМ ПО ЩЕЛЧКУ ИНТЕРФЕЙСА.

        Приятная новость. Вот, значит, как можно получить эти самые УДЕРы. Надо будет заглянуть в магаз, вдруг там что новенькое появится. Но попозже.
        Трус Балбес и Бывалый кружат вокруг него словно электроны вокруг ядра атома. Машка хнычет и смотрит на "Тёмного лорда" заплаканными глазами.
        - Мама... - прошептала Машка. - Она говорила со мной...
        Несколько искр сорвались с её ресниц и, скатившись по предплечью Сергея, затерялись среди грибов и мха.
        - Она сказала, что это я виновата, - девчонка всхлипнула. - Она бросила меня... по моей же вине...
        - Глупости! - строго сказал ей Сергей. - Это была не твоя мама, а злые духи. Они чувствуют твоё ощущение вины и пытаются сбить тебя с толку. А как всё обстоит на самом деле они и понятия не имеют. Мне они тоже пытались голову заморочить, я даже голоса знакомых людей слышал.
        Машка громко разревелась в ответ. Похоже, тема мамы для неё реально больная. А из Сергея детский психолог примерно как из скелета-манекена в кабинете биологии. Можно, конечно, дать ему диплом, надеть халат и посадить в кабинет, но толку-то?
        Он снова двинулся вперёд, пытаясь что-то нежно и успокаивающе нашёптывать Машке своим хриплым голосищем. Получалось не очень, девочка хныкала и звала маму. Но имевшийся в наличии дядя Серёжа заменить её не мог.
        Трус неожиданно подлетел с самому уху Машки. "Тёмный лорд" хотел уже было шугануть его, решив, что дух хочет оттяпать кусочек энергии. Но тот повёл себя странным образом. Он что-то успокаивающе побулькал девчонке на ухо. Та неожиданно прекратила реветь, закрыла глаза и... уснула, громко засопев.
        Под Машкины рулады Сергей озадаченно уставился на Труса. Такого финта он не ожидал от голодного духа, который недавно смотрел на девчонку как на источник белков и протеина.
        Трус в ответ сверкнул чёрными глазёнками и издал что-то вроде "Ыуауауау".
        - Ыуауауауа, - подтвердил Сергей. - Полный Ыуауауауа.
        Он вновь приказал духам искать следы Юльки-беглянки. Те бросились выполнять приказ и неожиданно быстро нашли отпечатки на земле. Девчонка, как и Сергей с Машкой, придерживалась берега реки Злобинки, осознанно, либо по слепой случайности. Человеку вообще свойственно придерживаться реки. Там и питьевая вода, и пожрать можно добыть, и на деревню наткнуться. Вполне логичное поведение.
        Судя по следам, девчонка тоже сбавила ход - она, как и Сергей, преодолела морок. "Тёмный лорд" боялся представить, что творится у неё в голове. Одна, в непонятном мире, за спиной погоня, злые голоса нашёптывают всякую гадость и подначивают обернуться. Обычная девушка уже бы скуксилась, залегла в канавку и затопила бы её горючими слезами... но только не эта Юлька. Госпожа Юленция прёт как терминатор, целенаправленно и несгибаемо.
        Размышления Сергея были прерваны криками и рычанием за спиной. Нет, не той фантасмагорической жутью, что долго преследовала их. Вполне себе обычные человеческие вопли, чутка искажённые немного другим строением гортани: "Вон они!", "Мы нашли их!", "Господин Цин, они у реки!".
        Обернувшись, Сергей увидел несколько тёмный теней, снующих среди грибов. Одна напоминает огромного кролика размером с телёнка. У зверя светящиеся в темноте багровые глаза... в большом числе расположенные по всему телу, в самых неожиданных местах, даже на лапах и ушах. Красная пасть напоминает вход в жерло ада, полна острейших клыков, сделавших бы честь любому волку. Есть дополнительная пасть на спине, огромная, расположенная вдоль позвоночника, от шеи до хвоста. Ведёт, похоже, напрямую в желудок. Другая тварь напоминает огромную мохнатую сороконожку с человеческой головой. Только вместо лапок у неё - человеческие руки с острыми когтями, а вместо сочленений панциря - человеческие тела. Все остальные твари выглядят не менее жутко.
        В общем, сегодня на приём к "Тёмному лорду" в очередь выстроились самые симпатичные и милые представителей царства духов.
        - Я сегодня не принимаю! - Сергей поспешно перешёл на бег. Похоже, спокойно вернуться обратно в мир живых ему не дадут.
        - Забавное совпадение! - услышал он сбоку знакомый голос. - Нас послали вернуть пленницу, а тут уже кто-то идёт по её следу! Уж не вы ли помогли ей сбежать?
        Повернув голову, Сергей увидел маленькую белочку со злыми глазками, буравящую его взглядом со шляпки соседнего гриба. Господин Цин собственной персоной! Сколько лет, сколько зим!
        - Я поймаю и тебя, и пленницу! И принесу ваши головы Барону! - кровожадно улыбаясь, белочка устремилась следом за беглецами. Двигалась она намного быстрее и Сергея, и преследователей - белка же - и очень быстро поравнялась с "Тёмным лордом".
        - Ты не забывай, что у меня договор с Бароном, - напомнил ему Сергей.
        - Так то между тобой и Бароном! - заявил господин Цин, быстро перебирая лапами, и захохотал. - А со мной у тебя договорённостей нету! Уж, понаделаю я из тебя сладких сахарных косточек и буду грызть, добрым словом их хозяина поминая! Уха-ха-ха! А костяшки непростые, в них скорлупки золотые! Ядра цельный изумруд...
        Пушкин, блин, нашёлся.
        Цин внезапно бросился на Сергея, широко распахнув пасть - так широко, что в неё пролез бы волк. Или худой человек. Беличьи зубы в красных недрах ротовой полости размножились аж на несколько рядов и начали с огромной скоростью выбивать чечётку друг о друга.
        Сергей не растерялся, активировал Поглощение жизненной энергии. Трус, Балбес и Бывалый поддержали лорда, тоже присосавшись к белке. Господин Цин, издав громкий вопль, отпрянул от них со скоростью ошпаренной кошки. Каналы поглощения к разочарованию Сергея разорвались. Пока слишком небольшая дистанция связи, слишком маленький уровень.
        - Ладно, я подожду... - злобно прошипела белка, прыгая по шляпкам грибов следом за Сергеем. - Скоро мои ребятки тебя догонят... ох уж мы попируем!
        "Ребятки" поддержали Цина такими кровожадными воплями, что Серёга начал перебирать костяшками в два раза интенсивнее. А Машка продолжала тихо-мирно сопеть. Здоровый детский сон, что сказать. Хоть какие-то плюсы в текущей ситуации.
        Можно жахнуть из Сжигателя, только толку-то? Амулет быстро перегревается и после убийства пары тварей станет бесполезным. У Цина слишком много подручных, вон даже в реке мелькают длинные вытянутые тени, отрезая спасительный путь на другой берег. Не хватит на всех огневой мощи. Впрочем, пара тузов в рукаве у Сергея есть, спасибо бабе Фёкле. Хочется верить, что её волшебная трава сработает так, как бабуся обещала...
        Сунув руку в мешочек, он вытащил пучок чудо-травы и кинул за спину.
        Первые несколько десятков секунд ничего не происходило. Сергей уже успел удалиться от места "минирования" на значительное расстояние, когда земля в том месте неожиданно задрожала. Да так, что вибрация повалила множество крупных грибов, а остальные заставила пригнуться. Да что там, даже "Тёмный лорд" от неожиданности едва не навернулся. Тряхнуло его, может, и не так сильно, но малый вес тела давал о себе знать.
        Когда первые духи-монстры добрались до "места минирования", земля снова вздрогнула и распахнулась, словно исполинская пасть. Чёрный разлом, дно которого терялось в беспросветной бездне, преградил путь преследователям. Некоторые не успели вовремя затормозить и сорвались с обрыва. Их перепуганные вопли ещё долгое время отражались от стен пропасти, пугая случайных духов. Монстры замерли на краю обрыва, поглядывая то на его дно, то в спину беглецам. Господин Цин возмущённо завыл, костеря Сергея по чём свет стоит.
        Впрочем, радовался "Тёмный лорд" не долго. Монстры довольно быстро нашли решение. "Человеческая сороконожка" используя свою внушительную длину, словно мост перекинулась через обрыв, крепко вцепившись в края руками-лапами. Остальные, весело и злорадно подвывая, перебежали по ней на другую сторону.
        - Что ж, это просто означает, что нам нужна трава поядрёнее, - Сергей, не теряя духа, снова сунул руку в сумку.
        На землю упал очередной пучок. Земля в том месте в прямом смысле разжижилась, забурлила, превратившись сначала в некое подобие кипящего болота, а потом - в бурлящие воды реки. В небо устремились густые клубы пара, смешиваясь со сверкающим мистическим туманом мира духов. Кипящая вода влилась в реку Злобинка. Преследующие Сергея по воде тёмные тени забились в конвульсиях - высокая температура пришлась им не по душе.
        Но кипяток был лишь первой ласточкой. Среди пара и водяных брызг мелькают маленькие юркие тени, слышно клацанье тысяч зубов. Мелкие рыбки, похожие на пираний, с бездонной ненасытной утробой сожрут всё, что попадёт в досягаемость их бритвенно-острых зубов. Воды Злобинки окрасились кровью - пираньи накинулись на своих более крупных собратьев-духов, пожирая их живьем. Те без боя сдаваться не пожелали, и воды Злобинки вспенились от бьющихся в агонии тёмных гибких тел.
        Пираньи оказались очень даже эффективны. Сергей, конечно, предпочёл бы доты с пулемётами, но рыбки тоже были вполне съедобны.
        Сухопутные духи-монстры, как выяснилось, тоже считали пираний вполне съедобными. Немного потоптавшись на берегу, они отважно полезли прямо в кипяток, где и вступили с бешеными рыбёшками в ожесточённую схватку. Многие, оказавшись недостаточно сильными, безжизненными тушками опустились на самое дно. Они стремительно лишались плоти и превращались в обглоданное подобие музейного экспоната. Но большая часть чудищ через какое-то время преодолела и кипяток, и пираний. Выбравшись на берег, преследователи продолжили погоню.
        Сергей снова сунул руку в сумку. Остался последний пучок, самый мощный по словам бабы Фёклы. Пользоваться им нужно было очень осторожно, чтобы самому не пострадать. Он практически гарантировал спасение, но в тоже время мог стать причиной серьёзных проблем.
        Лекарство, которое и лечит и калечит.
        Сергей бросил пучок под ноги, однако тот... не долетел. У самой земли его в длинном прыжке перехватил... господин Цин! Беличьи зубы сомкнулись вокруг пучка, крепко удерживая его, не давая упасть ни одному высушенному стебельку.
        - Ах ты ж... - "Тёмный лорд" потерял дар речи. - Вот же маленькая гнида!
        Цин, приглушенно хихикая, ловко увернулся от кинувшихся на него голодных духов. Обогнав Сергея на пару десятков метров, урлых обернулся, злорадно сверкнул глазёнками и кинул пучок на землю.
        Прямо на пути беглецов.
        "Тёмный лорд" понял, что дело дрянь. Не сказать хуже.
        В этот раз земля не затряслась. Зато растущие на ней грибы задрожали за десятерых. Их грибная плоть пошла буграми, вспучилась, распирая ствол и шляпку. Они принялись стремительно расти, с огромной скоростью высасывая из земли и мха полезные вещества, словно какие-нибудь вампиры. Мох за секунды превратился в высушенное сено, а обнажившаяся земля потрескалась, словно в степи после засухи.
        Как бы эти грибы за людей и животных не принялись, когда подчистят закрома почвы. Впрочем, сейчас это наименьшая из проблем Сергея.
        Грибной лес вырос перед ним непроходимой стеной. Ни протиснуться, ни просочиться, ни подкопаться. А за спиной щёлкает зубами и когтями голодная орда. Урлых хохочет с верхней шляпки одного из грибов, довольный собой. Его победа близка как никогда.
        Сергей потыкал кулаком в толстое грибное пузо. Удивительно прочное, упругое на ощуп, да ещё и гладкое. Забраться не получится, хоть тресни. Эх, и почему у грибов нет веток? Или хотя бы коры?
        Есть вариант пожертвовать телом, и приказать духам унести отсюда его черепушку. Всяко лучше, чем умереть. Да и летающих тварюк среди преследователей не видно, не догонят. Если только Цин во что-то летучее не превратится. Только что делать с малявкой? Вряд ли её пощадят, ведь в глазах духов она его сообщница.
        - Машка! Машка, очнись! - сказал он и встряхнул её. Бесполезно. Девчонка негромко сопит и просыпаться даже не думает.
        Использовать Власть? Сомнительно, что он сможет подчинить или хотя бы запугать такое количество чудищ, многие из которых куда выше его уровнем.
        Дать Машке демонический дар, надеясь. что у девчонки прорежется что-то убойное? О-о-очень сомнительное решение, результат не гарантирован, не говоря уж о моральном аспекте. С Настей была совсем иная ситуация - вопрос жизни и смерти.
        Сергей бросил отчаянный взгляд вдоль грибной стены и неожиданно для самого себя обнаружил небольшой узкий проход среди толстых стволов, едва заметный! И совсем недалеко, метров сто! По какой-то причине небольшой пятачок остался обделён вниманием жадной грибницы. Приободрившись, он побежал в сторону слабо забрезжившей надежды. Цин, проследив направление его бега взглядом, злобно оскалился и завопил:
        - Быстрее, олухи! Отрежьте ему путь! Не дайте уйти!
        Монстры злобно завыли, но они и так уже бежали на пределе своих сил. Вдобавок зудели и кровоточили раны, полученные от пираний. Да и тяжёлое брюхо, полное тех же пираний, не способствовало быстрому бегу.
        В общем, Сергей успевал. У него уже созрел коварный план. Пробежать через просеку и Сжигателем повалить один из грибов, перегородив преследователям путь. Не факт, конечно, что амулет сработает на растении-переростке, он ведь заточен на борьбу против нечисти, и на, скажем, людей не действует. Но будем честны, грибы - часть мира духов. Есть шанс, что Сжигатель распознает в них врагов.
        Судьба, как известно, любит преподносить неприятные сюрпризы. Добежав до прохода, Сергей встал как вкопанный. Он сразу понял, по какой причине грибы в этом месте не росли. И эта причина была во много раз хуже и страшнее, чем все гнавшиеся за ним монстры вместе взятые. Даже умноженные на сто.
        Монах-инквизитор и выжженная земля вокруг него.
        Святой отец находится всё в той же коленопреклонной позе, в какой Сергей его и оставил. Что-то бубнит себе под нос, кротко опустив голову. Верхнюю часть лица скрывает низко надвинутый капюшон, виден только острый, свободный от волос подбородок.
        Грибы вокруг святого отца сильно обгорели, многие лишились изрядной части ствола. На условный выжженный круг не смог пробраться ни один из них.
        - Э-э-э... вечер добрый, - поздоровался Сергей. Ну а что, правила вежливости ещё никто не отменял. - Святой отец, а можно мы пройдём? Мы тихонечко, мешать не будем.
        Ноль реакции. Монах молится, и для него кроме разговора с богом ничего не существует. Как говорится, и пусть весь мир подождёт.
        Сергей обернулся. Монстры уже совсем близко, выстроились дугой, берут его в кольцо. Сверху Цин на шляпке гриба заливается злорадным смехом. Опрокинулся на спину, обхватил передними лапами живот, а задними дрыгает в воздухе. Трус, Балбес и Бывалый кружат рядом и испуганно подвывают. Дескать, хозяин, ну что же ты! Бросай эту малявку и полетели! Она тебе и так кучу проблем доставила! И в будущем доставит ещё больше! По факту, это из-за неё за нами гоняться! Сама виновата - сама пусть и расхлёбывает!
        Сунув руку в сумку, Сергей нащупал шершавую поверхность амулета. Верный Сжигатель, словно револьвер в кобуре, готов в очередной раз сделать то, для чего был создан - истреблять нечисть. Он даже едва заметно вибрирует, словно чувствует скопление монстров совсем рядом.
        Машка на руках слабо заворочалась и приоткрыла глаза.
        - Дядя Серёжа? - слабым голосом произнесла она. - Где мы?
        - Слава богу, ты очнулась, - обрадовался он. - Двигаться можешь? За нами погоня.
        - Нет... - простонала Маша. - Слабость... ничего не могу... тело почти не слушается...
        Она кое-как пошевелила пальцами на ноге. На большее её сил не хватило.
        - Дядя Серёжа... - она посмотрела на него своими огромными печальными глазами. - Мы умрём?
        Мир вокруг замер, словно кто-то нажал на паузу. На самом дне Машкиных глаз Сергей увидел отражение своей костяной физиономии. На глазах физиономия начала изменяться, обрастать мясом, сухожилиями и кожей. Всего пара секунд - и вот на Сергея смотрит его старое лицо, которое он в прежней жизни наблюдал каждый день поутру в зеркале. Хотя нет... лицо немного не такое. Оно более старое, покрытое шрамами. И взгляд такой циничный и снисходительный. Как у интернет-тролля, терроризирующего пару форумов.
        - Что ты творишь? - укоризненно произнёс Сергей из будущего, настоящий Тёмный лорд. Ну или же косящий под него злой дух. - Бросай малявку и спасайся, идиот. Или ты думаешь в одиночку забороть такую толпу?
        - Детей на растерзание зверям не бросаю, - коротко ответил Сергей.
        - О, так ты решил в благородство поиграть до конца? - злой двойник расхохотался.
        - В мире духов такие, как эта девчонка, сотнями рождаются каждый день из фантазий и желаний людей. И сотнями же умирают. Это естественный процесс и ты ничего не можешь с ним поделать. Слабые мысли и идеи становятся кормом для более сильных и жизнеспособных.
        Сергей не ответил. Он мучительно соображал и искал решение, пользуясь нежданной паузой.
        - Либо ты умираешь вместе со слабыми, либо бросаешь малявку и прыгаешь в нежные объятия Тьмы, - пояснил Тёмный Сергей. - Смерть твоя будет крайне мучительная и неприятная. Это звери сожрут не только твоё тело, но и душу. Боль тебя ждёт такая, что словами не передать. Я вижу в их рядах несколько матёрых Кошмаров, Отчаяний, Разбитых Надежд и Безысходностей... Ого, а вон даже Безответная Любовь вместе с Френдзоной ползут... бр-р-р-р, жуткие твари. Неплохую свору собрали по твою душу, кто-то тебя очень сильно не любит. Так просто они тебя не отпустят. Говорю, чтобы ты понимал, что именно тебя ждёт, если ты решишь пожертвовать собой. Советую выбирать Тьму и спасаться самому. Первое время будет тяжёло, грех будет жечь твою душу огнём. Но потом ты привыкнешь! Все привыкают. Сложно только первое время. Потом даже начнёшь получать удовольствие. Как я в своё время. А потом все эти грехи превратятся в такую унылую опостылевшую рутину, что сам удивишься, как терзался из-за таких мелочей.
        - Пошёл к чёрту, - Сергей даже разговаривать с ним не хотел. Будет ещё его этот циничный ублюдок жизни учить, ага, щ-щас!
        - Щенок и позер, - хмыкнул Тёмный Сергей. - Посмотрим, как ты сейчас будешь хорохориться. У тебя всего десяток секунд.
        Он исчез, а течение времени снова возобновило свой ход. Монстры, жадно щёлкая зубами, вновь бегут на Сергея, а Цин злорадно хохочет. В одном Тёмный Сергей прав - ситуация безвыходная. И как выкручиванья - абсолютно непонятно.
        Если только не совершить нечто безумное. Чего от него никто не ждёт.
        Амулет Сжигатель! Сергей всё же решил использовать его. Только он направил оружие уничтожение не на наступающую орду, а на... молящегося инквизитора!
        - Изыди! - рявкнул Тёмный лорд.
        Идея была так себе, очень сомнительная, и не гарантирующая результат. Но ничего лучше он не успел придумать.
        Яркая вспышка ослепила Сергея и даже орду наступающих монстров, заставив их немного притормозить шаг. Световой импульс прошёл сквозь монаха и бесследно растёкся по грибным стволам, не возымев никакого эффекта. Хотя нет, кое-что всё же изменилось.
        Молитва прервалась.
        Монах поднял голову, продемонстрировав худое измождённое лицо аскета, и посмотрел в сторону Сергея. Ну как посмотрел... глаза его оставались закрытыми. Однако у "Тёмного лорда" возникло стойкое ощущение пристального взгляда.
        Монстры были уже совсем рядом и были уже готовы впиться в тело Сергея всеми когтями и зубами. Но вдруг Цин, внимательно наблюдавший с верхотуры, испуганно заорал:
        - Стойте! Стойте! Назад, идиоты! Быстрее! Бегите!
        Монстры и чудища притормозили и принялись удивлённо переглядываться. Они не понимали, о чём это толкует их лидер. Столько времени гнались за добычей, почти поймали. А теперь отпустить?
        В общем, интеллектом они явно не отличались.
        Монах поднялся и неторопливо двинулся в сторону незваных гостей, шаркая по земле босыми ногами. Он открыл глаза, и яркое белое пламя вырвалось из-под век, принялось лизать виски, лоб и нос. Особо озорные языки огня даже пытались забраться куда-то в ноздри.
        Сергей почувствовал исходящий от монаха жар и поспешил убраться с его пути. Он крепко прижался к белому бочку гриба, голодные духи забились ему куда-то под черепушку, а Машка замерла на руках, словно зверёк в норке, боясь пискнуть. Монах прошёл мимо, удостоив их лишь мимолетным взглядом. Сергею показалось, что языки огня из глаз святого отца инквизитора буквально ощупывают его кости, собирая информацию и передавая хозяину.
        Духи-монстры, игнорируя вопли беснующегося Цина, подались вперёд, жадно глядя на монаха. Свежее мясо, само пришло!
        Святой отец размашисто осенил зверьё святым символом и звучным, резким голосом - такой отлично подошёл бы фронтмену рок-группы - произнёс:

        ОТ ВЗГЛЯДА МОЕГО
        ЗЕМЛЯ ТРЯСЁТСЯ
        ТРЕЩАТ ВСЕ КОСТИ.
        КОГДА МОИ ГЛАЗА УВИДИШЬ ТЫ,
        УДАРИТ ГРОМ С НЕБЕС
        И ЖИТЬ ТЕБЕ ОСТАНЕТСЯ НЕДОЛГО... [1]

        И действительно, как сказал монах, безоблачное небо разорвали ослепительные вспышки. Воздух прорезали сверкающие тела ветвистых молний. Ударили одна за другой десяток раз подряд, целя аккурат в духов-монстров. Те даже не успели взвыть, взвизгнуть или зарычать, как небесный огонь объял их тела и моментально обратил в прах. Оглушительные раскаты грома волной обрушились на землю, развеяв пепел по ветру.
        Из-за горизонта высунулся краешек тучи-монстра, настороженно блестя жёлтыми глазами. Лунная лодочница повернула голову в сторону Земли, на её прекрасное лицо легла лёгкая тень обеспокоенности. Что за шум, что за гам? Сергей уже было напрягся, ожидая новых, куда более глобальных проблем, но туча, издав странный гул, поспешила скрыться за горизонтом. Лодочница разглядывала Сергея, монаха и прочих чуть дольше, но тоже вернулась к своим делам.
        Что это было? Почему такая реакция? Все боятся и уважают инквизицию? Или что?
        Рядом с Сергеем в траву что-то упало. "Тёмный лорд" перевёл взгляд и увидел кусочек дымящейся беличьей шкурки - господин Цин тоже не избежал живительного удара небесным электрошоком.
        Поделом, любитель несовершеннолетних девочек.
        В его голове прозвучал снисходительный голос Тёмного Сергея:
        - В этот раз ты выкрутился... Но вечно бегать от Тьмы не выйдет. Рано или поздно тебе придётся сделать выбор.
        - Пошёл ты, - стиснув зубы, шёпотом ответил Сергей. Так, чтобы даже Машка не услышала.
        Монах тем временем кротко наклонил голову и осенил себя защитным жестом.
        - Нечестивое... - услышал "Тёмный лорд" его голос, печальный и раскаивающийся.
        - Да будет нечестивое уничтожено нечестивой мощью. Во Имя Императора.
        Инквизитор развернулся в их сторону. Белый огонь в его глазах потух... нет, скорее спрятался, ожидая, когда его снова призовут. Некоторое время монах молча смотрел на Сергея. А затем перевёл взгляд на замершую ничком Машку.
        Брови святого отца сурово сошлись на переносице...

        [1] Manowar - Thunder in The Sky, перевод Desdichado

        ГЛАВА 13: Епитимья

        У Сергея что-то испуганно ёкнуло в районе сердца. Машка ведь дух, такой же как испепелённые монстры. Хоть и добрый. Пусть и вредный. Умеет ли инквизитор отличать добро-вредных духов от злобных? Или ему без разницы, и все они подлежат хорошей прожарке в священном солярии?
        Хороший вопрос.
        Этот инквизитор, возможно, умеет. Его лицо разгладилось, вернулось прежнее постное выражение.
        - Здравия тебе, сын мой, - обратился он к Сергею. - Хоть и выглядишь ты несколько... истощавшим, я решил помочь тебе в твоей беде.
        - И вас здравия, святой отец, - поблагодарил инквизитора "Тёмный лорд". - Ваша помощь оказалась очень кстати. Если не секрет, почему вы не тронули нас двоих? Или пятерых...
        Считать ли Труса, Балбеса и Бывалого за полноценных членов команды? А за одного или сразу за троих?
        - Я не почувствовал зла, в ваших сердцах, - смиренно ответил монах. - В отличии от тех, кто гнался за вами. Их переполняла злоба и тьма, разве что не сочилась наружу. Император учит помогать тем, кто нуждается в помощи. Кто я такой, чтобы подвергать сомнению Его слова?
        - Сугубо правильный подход, - одобрил Сергей. - Император глупости не скажет.
        - Полагаю, вы сильно устали после погони, - сказал монах. - Будьте моими гостями. У меня, конечно, не богато, но зато безопасно... к слову, можете звать меня отец Константин.
        - Рад знакомству, отец Константин, - кивнул "Тёмный лорд". - Зовите меня Сергей... просто Сергей.
        Про свой титул он решил не упоминать.
        По мановению руки инквизитора в центре выжженного круга разгорелся костёр. Из ниоткуда возник котелок с водой, подвешенный над огнём при помощи нехитрой конструкции из прутьев. С бытовой магией у отца инквизитора всё в порядке.
        - Любишь грибной супчик, сын мой? - спросил монах у Сергея. Он присел на корточки перед небольшим скоплением маленьких грибов, не попавших под воздействие травы бабы Фёклы. - Из местной растительности можно порой сварить очень вкусную похлёбку. Вот например этот грибочек... - отец Константин нагнулся и аккуратно выкрутил гриб из земли, стараясь не повредить грибницу. - Вырос из чьих-то светлых воспоминаний. У человека, который прошёл в этом месте в реальном мире, было очень хорошее настроение. Возможно, он думал о доме и о своей семье. Такие грибы по моему опыту самые вкусные.
        Сергея, не смотря на чудесное спасение и дружелюбие спасителя, не отпускало нехорошее предчувствие. Непонятно, почему инквизитор вдруг решил помочь им, а не уничтожил вместе с прочими духами. Эти его слова... про чистые сердца... что-то уж очень напоминает некую стандартную отмазку. Когда не хочешь выдавать свои истинные мотивы.
        - Святой отец... - Сергей бросил взгляд на Машку. Девчонка, которую он уложил в импровизированную колыбель из грибных шляпок, сонно поглядывала на них, навострив остроконечные ушки. - А почему вы всё-таки нам помогли? Разве инквизиторы не должны истреблять... всё непонятное? Вне зависимости от чистоты сердца этого самого непонятного...
        - Сын мой, - отец Константин, продолжая разглядывать грибы, тяжело вздохнул. - Если тебя что-то смущает... Я давным-давно снял с себя бремя данной должности и вернул братьям свою инсигнию. Сейчас я всего лишь скромный отшельник.
        Сергей бросил взгляд поверх головы отца Константина. Нет, система по прежнему опознаёт его как инквизитора пятого ранга неопределённого уровня. Инквизитор однажды - инквизитор навсегда? Или святой отец чего-то не договаривает?
        - Возможно, я лезу не в своё дело... - Сергей склонился над ближайшим к нему скоплением грибов и принялся изучать их. Как отец Константин отличает одни грибы от других? Какие выросли от добрых дел, а какие - от злых? А какие и вовсе от серой унылой повседневности? На вид все абсолютно идентичны. - Но если не секрет, что вы делаете в мире духов?
        - Моё пребывание в данном осквернённом мире - епитимья[1], наложенная за страшное прегрешение, - буднично ответил отец Константин, продолжая перебирать грибы, стараясь найти самые лучшие. - В скорби и суровом самоограничении ищу я смысл жизни.
        - Епитимья... кем наложенная? - Сергею стало любопытно.
        - Мной самим.
        - Ого... А надолго?
        - До скончания времён.
        Сурово... Сергей даже на пару секунд завис, обдумывая полученную информацию. Да уж, правду говорят, что инквизиторы могут так отжечь, что мало не покажется никому. Без послаблений даже для самих себя. Скорее к себе они относятся даже более сурово, чем к кому-либо.
        Больше на эту тему отца Константина он не допытывал. Тот явно не горел желанием ворошить собственное прошлое. Ну и ладно. Нам чужие тараканы не особо нужны. Своих бы вытравить.
        Грибы были отобраны, а грибной супчик - сварен. Инквизитор и его гости расселись в кружок вокруг костра. У святого отца нашлась даже соль и ложка. Интересно, это он специально для гостей держит, или всё таки иногда делает перерывы в своём суровом самоограничении?
        Машка с невероятным удовольствием на моське уплетала ложкой супчик. По её словам, она никогда не ела термически обработанной пищи. Новое кушанье пришлось ей по вкусу. Хардкорная сыроедка-вегетарианка, блин... Отец Константин и Сергей молча наблюдали, как насыщается девчонка. Один не ел потому, что епитимья, другой потому, что нет желудка. Да и особого желания тоже.
        Мир духов вокруг как-то попритих. Если раньше его спокойствие периодически нарушали разные звуки - шорох, вой, свист ветра и другие - то сейчас на эти края опустилась тишина, словно после бури. Или перед бурей, чёрт его знает. Самым зловещим звуком сейчас было чавканье Машки - девочка абсолютно не умела вести себя "за столом". Никто её не обучил в своё время таким нюансам.
        Когда ложка начала скрести по дну котелка, инквизитор поинтересовался, как именно Сергей попал в мир духов, поскольку на типичного обитателя призрачного измерения он не похож. "Тёмный лорд" решил сказать правду - примерно такую же, какую он поведал Барону. Дескать, выпил, упал, очнулся - склеп. Начал разбираться со свалившейся силой. А там упыри напали на деревню, ну он и вмешался. Теперь приходится с Бароном разбираться. А тот зараза та ещё. И упырей своих выгородить хочет, и самому под удар инквизиции не попасть, если та решит действовать жёстко.
        Отец Константин слушал внимательно, не перебивая.
        - Твой случай очень и очень любопытен, - наконец произнёс он. - В старые времена я бы очень внимательно отнёсся к тебе. Возможно даже начал бы полноценное расследование.
        "А заодно и устроил допрос с пристрастием... - додумал Сергей. - А по результатам допроса либо путёвка на костёр, либо в другое не менее хорошее место".
        - Но я давно уже не инквизитор и далёк от мирских дел, - сказал отец Константин.
        - Скажи, сын мой, а не смущают ли тебя голоса демонов? Не подговаривают ли ступить на тёмную дорожку?
        Сергей уже хотел было сказать, что нет, всё хорошо, но вспомнил о своей Тёмной ипостаси из будущего... А ведь по сути "Тёмный Сергей" делает именно работу Змея Искусителя - подталкивает в объятия Тьмы, на скользкую дорожку.
        - Да, - признался он. - Один демон... говорит, что он - это я из будущего. Что моё падение во Тьму неизбежно. Как бы я не старался, не сопротивлялся, зло поглотит меня без остатка.
        - Демоны порой принимают разные обличья, чтобы извратить людей, - отец Константин с сочувствием посмотрел на Сергея. - Способы их искушения воистину многообразны. Я прекрасно понимаю, что ты испытываешь, сын мой. У меня ведь тоже есть свой личный демон, уже много лет терзающий мою душу... - взгляд монаха на секунду затуманился, словно он вспоминал события давно минувших дней. - Не слушай голоса демонов, сын мой. Твёрдо иди по намеченному пути, оставаясь человеком. Но если почувствуешь, что твоя ноша слишком велика, и ты уже не выдерживаешь - приходи сюда. Я всегда готов поддержать страждущих добрым словом и делом. Если тебе покажется, что отчаяние погружает твой разум во тьму и выхода нет... - он улыбнулся. - Я буду рад взять себе нового послушника. Вечность вдвоём коротать немного веселее, чем одному...
        - Самоотречение и строгий пост помогут усмирить внутренних демонов? - с сомнением спросил Сергей. Он крайне скептически относился ко всей этой религиозной тематике.
        - На всё воля Императора, - последовал ответ. - Нельзя исключать, что внутренние демоны продолжат терзать твою душу. Но по крайней мере, они не вырвутся наружу и не навредят ни в чём неповинным людям.
        Сергей крепко задумался. А в словах монаха действительно есть зерно здравого смысла. Если чувствуешь, что превращаешься во что-то страшное и не можешь с собой совладать... почему бы не посадить себя в клетку, полностью подавить все чувства и эмоции, сосредоточившись на сдерживании внутренних демонов?
        Хочется верить, что до такого не дойдёт. Что он всё же справится своими силами и обманет судьбу, подготовленную для него Тьмой.
        Сергей продолжил свой рассказ и постепенно дошёл до бабы Феклы. Услышав о ней, отец Константин снова нахмурил брови - точно так же, когда в первый раз увидел Машку.
        - Верить на слово ведьме… - он разочарованно покачал головой. - Как же ты ещё молод и наивен, Сергей.
        - Ну знаете, благодаря её советам я здесь выжил! - заметил "Тёмный лорд". Он считал себя обязанным бабе Фёкле жизнью. Неуважение к бабусе категорически отрицал.
        - Благодаря её советам… - усмехнулся монах. - Благодаря её советам ты ведь здесь и очутился, верно?
        Сергей открыл рот… и закрыл. С такой точки зрения ситуацию он не рассматривал. Ведь если подумать… чего он вообще полез в мир духов? В пасть ко льву, в обитель Барона. Потому что по сути да, поверил бабе Фёкле, что с местным потусторонним лордом надо договориться. Иначе он сделает бо-бо-бо за неуважение. Ситуация, конечно, вырулила на позитивные рельсы, с Бароном он договорился и даже целый и невредимый выбрался… почти выбрался... если не считать инцидента с пленницей. Но что если Фёкла и Барон играют на одной стороне? Запудрила бабуся Серёге мозги, заставила поверить себе, а всё для того, чтобы заманить его сюда… Нет, возможно у него на самом деле просто паранойя разыгралась. Бабуся не производит впечатление умелой актрисы и обманщицы. Да и не проще ли ей просто травануть его каким-нибудь целебным берёзовым соком из болота, если она в союзе с Бароном? Нет, это точно паранойя разыгралась на фоне стресса.
        Мысленно он оправдал бабу Фёклу. Но неприятный осадочек после слов отца Константина всё равно остался.
        - А можно один небольшой вопрос, в целях общего образования? - спросил Сергей, когда он закончил рассказ и отец Константин полностью удовлетворил своё любопытство.
        - Конечно, спрашивай, - разрешил монах. - Я с радостью отвечу, если смогу.
        Сергей вспомнил загадочную фразу Барона «Я есть Древний». Может, это всего лишь баронские понты да желание нагнать страху… но что если за этой вроде бы безобидной фразой кроется нечто большее? Вряд ли какая-то прямо совсем страшная тайна, способная привлечь внимание инквизиции. Иначе бы Барон так просто подобными словечками не разбрасывался, а держал бы рот на замке. И остальные несколько десятков ртов тоже… В конце концов, информация о произошедшем на приёме уже должна разлететься по всему миру духов. И не только по нему. Через каналы связи, через осведомителей и соглядатаев она точно дойдёт до важных и серьёзных людей, в том числе и до инквизиторов.
        В общем, если Сергей расскажет монаху о тайне Бароне (такой уж ли тайне?), ничего принципиально не изменится.
        - Кто такие Древние? - спросил он, выделив слово интонацией. Чтобы сразу стало понятно, о чём речь.
        Постное выражение лица отца Константина не изменилось. Он лишь сокрушённо вздохнул и закатил глаза, словно ожидал от Сергея более интересного вопроса. А тот о всяких глупостях спрашивает...
        - Ты где-то от кого-то слышал фразу «Аз есьм Древний» или «Я есть Древний»? - спросил наконец отец Контантин.
        - Ага, - кивнул Сергей. Монах точно знает, о чём идёт речь!
        - Это довольно забавная, относительно безобидная ересь, - равнодушно… нет, с лёгким едва заметным неодобрением пояснил бывший... или всё же действующий?... инквизитор. - Весьма в ходу у демонов, духов и прочей нечисти. И даже у некоторых ведьм, магов и чародеев. Увы, школы и академии магии - рассадники вольнодумства, и любая ересь приживается среди студентов-магиков очень хорошо, - он скорбно вздохнул и осуждающе покачал головой. - Суть в чём… Как тебе скорей всего известно, наш мир был создан Творцом, великой, могущественной и непознаваемой сущностью. Сотворив наше измерение и оставив его под опёкой богов, он убыл в неизвестном направлении, выдумывать и творить иные измерения. Шло время, боги повелевали людьми, и мир был дик и необуздан, пока на него не пролился свет надежды Императора… - инквизитор осенил себя защитным жестом и немного помолчал. - Так вот, данная ересь утверждает, что всё это - ложь.
        - О как… - хмыкнул Сергей. - Вот это поворот…
        - Согласно еретическому лжеучению, наш мир создал вовсе не Творец, - продолжил инквизитор. - А некие могущественные и жутковатые сущности, преследующие известные лишь им одним цели. Называют их как правило Древние, хотя в ходу и иные имена. Со временем эти сущности то ли померли в некой катастрофе, то ли покинули наш мир. Но обещали вернуться. В общем, очередная сказочка, чтобы запудрить людям мозги, - пояснил монах и пренебрежительно махнул рукой. - Многие, особенно разные нечистые духи вроде Барона, в неё верят. Стоит им достигнуть определённого уровня сил или раскопать старинный могущественный артефакт, то всё, сразу начинают кричать, что они избранные, Древние и кто-то там ещё… - монах хохотнул. - Такие у них, прости Император, порядки и традиции. Получил высокий статус - сразу назовись Древним. Иначе не будут уважать. А по сути как были они нечистыми духами, врагами рода человеческого, так и остались.
        Вот оно что, подумал Сергей. Древние - обычные дешёвые понты у всяких
        «Баронов». Как малиновые пиджаки у «новых русских» в девяностые. Хорошо, если так оно и есть. Прямо от сердца отлегло.
        - А я вот не враг рода человеческого, - неожиданно заявила Машка. Девчонка, доев грибной супчик, всё это время молчала, как партизанка. Только внимательно слушала разговор взрослых дядь, да разгоняла тьму сиянием из неоновых глазёнок. - Хотя многим от меня изрядно досталось… но это были плохие дяди!
        Монах перевёл взгляд на девочку и улыбнулся.
        - Твои слова наполняют моё сердце радостью, дитя. Продолжай в том же духе, и однажды Император вознаградит тебя, как и других истинно верующих.
        - А я не хочу верить в вашего Императора! Я его не знаю! - заявила Машка и показала инквизитору язык.
        Сергею на секунду показалось, что у него сердце прихватило. Он незаметно легонько шлёпнул девчонку по бедру - дескать, что ты несёшь, доча? Не понимаешь, кто перед тобой сидит? Инквизиторы бывшими не бывают!
        - Детской душе свойственно скороспелое суждение, - монах кротко опустил глаза. Он, к облегчению Сергея, не собирался карать девчонку за дерзкие слова. - Однажды ты поймёшь.
        - А вас не смущает, что моё происхождение нечисто? - продолжала напирать девчонка. - Что я нечистый дух по вашим же понятиям?
        Сергей отчаянно просигнализировал ей замолчать, уже довольно грубовато шлёпнув её. Да простит его Роскомнадзор... Но «Остапа» уже понесло…
        - Не мы решаем, кем и как нам родится, дитя, - по-прежнему кротко отвечал монах.
        - Но в наших силах выбрать, кем мы станем.
        - То есть я должна стать человеком? - не успокаивалась Машка, с вызовом глядя на дядю-инквизитора.
        - Зачем же? Если твоё сердце откроется добрым делам и вере в Императора, этого будет вполне достаточно.
        - Девочка перенервничала, девочка говорит глупости, девочке скоро пора сказать спокойной ночи, малыши, и идти спать, - Сергей, пытаясь улыбаться, зажал Машке рот. Та, возмущённо запищав, тяпнула его за костяные пальцы и лягнула в рёбра.
        - Ничего страшного. Она ещё очень молода. Подрастёт - помёт. К слову о Древних,
        - монах снова перевёл взгляд на Сергея. - Возможно, за этой ересью всё же что-то стоит. Что-то, прячущееся в тени, и достойное самого пристального внимания и изучения, дабы минимизировать потенциальный вред.
        Тон монаха изменился, стал более серьёзным. Сергей почувствовал себя неуютно.
        - Да уж... эти самые Древние "понты" жуть какие таинственные, прямо как у Лавкрафта, - усмехнувшись, сказал "Тёмный лорд". - Ктулху, Ньярлатхотеп, Шаб- Ниггурат, Йог-Сотхотх и прочая адская братва…
        Он осёкся, поймав внимательный… даже напряжённый взгляд отца Константина!
        - Откуда тебе известны эти имена, сын мой? - спокойно спросил он. Что-то в его голосе Сергею очень не понравилось.
        - Да так… ничего особенного… в книге прочитал одной, - пояснил он, стараясь говорить спокойно и расслабленно. Хотя на душе скреблись кошки.
        - Какой книге? - мягко продолжал допытываться инквизитор.
        - Электронной… в интернете… - честно признался Сергей. - Кто-то выложил. Чтобы другие почитали. Это художественная литература, если что! Не религиозная. И не магическая. И даже не оккультная.
        Некоторое время монах сверлил его пристальным взглядом. Затем устало вздохнул.
        - Меньше читай подобных книг, сын мой. Даже художественных, - посоветовал он.
        - Крепче сон будет. Лучше почитай житие святого Луки…
        Мысленно Сергей стукнул себя по лбу. Дебил! Надо же додуматься сыпать всякими непонятными словами перед инквизитором! Все-таки ему повезло, и отец Константин оказался весьма добрым и снисходительным представителем профессии. Очень, Очень Добрым и Очень, Очень Снисходительным. Да ещё и в хорошем настроении. Улучшившимся после сожжения действительно опасных духов. А может у него просто энергия закончилась в бензобаке… или что там за топливо у инквизиторов. Вера? Праведный гнев?
        - Я слышал, сын мой, что некто Конрад, известный как Тёмный лорд, в своё время очень интересовался легендами о Древних и проводил исследования в этом направлении, - пояснил инквизитор. - Если тебе вдруг удастся что-то найти из его наследия… что покажется тебе непонятным или даже ужасающим… обратись к брату Зульфусу, что проживает в Безнадёгинске. Он обладает исключительными познаниями в области древней истории и легенд. Он поможет тебе принять верное решение.
        И снова Безнадёгинск. Который раз уже всплывает этот город. Все, ну просто все, от Баронов и инквизиторов до Речи, очень хотят, чтобы Сергей туда прогулялся. И брат Зульфус... знакомое имя... где он его уже слышал... Точно, его же Барон упоминал! Дознаватель Зульфус, работающий на конкурирующую организацию по словам Барона. Уж не на инквизицию ли случаем?
        - Брат Зульфус... Он инквизитор? - спросил он. Святым отцам «Тёмный лорд» всё же не доверял до конца и опасался их. Одного более менее адекватного в лице брата Константина он встретил, но на счёт остальных уверенность отсутствовала.
        - Нет, он дознаватель, - монах покачал головой. - Помогает инквизиторам с расследованиями, собирает информацию и выполняет задания. Он надёжный честный человек и терпимо относится к духам. Пока те соблюдают приличия.
        - Хорошо, спасибо за информацию, - кивнул Сергей. - Значит, дознаватель Зульфус… У него заодно спрошу и про Конрада, и про Древних.
        Шло время. Машка постепенно восстановила силы, и пришла пора продолжить прерванный путь. Трус, Балбес и Бывалый за время перерыва слетали в известном им одним направлении и вернулись потучневшие, с лоснящимися боками и довольными сальными глазками. Похоже, оприходовали некого духа-бедолагу.
        Прощались с отцом Константином очень тепло, словно старые друзья. Только Машка враждебно косилась на монаха и дулась. Инквизиторы ей Очень не нравились, хоть ты тресни!
        - Это плохой дядя! - заявила девчонка, когда выжженная полянка инквизитора и её хозяин-отшельник осталась далеко позади. - Очень плохой.
        - Он нам жизнь спас, - устало сказал Сергей, устало перебирая ногами. После пережитых приключений кости зудели по всему телу и плохо слушались. Кажется, он потратил слишком много энергии. И моральной и магической. Нужно побыстрее добраться до Башни колдовства и зарядиться. - А ещё кое-кого накормил супчиком.
        - Это был невкусный супчик! - Машка скрестила ручки на груди.
        - Кое-кто ел супчик плохого дяди так, что аж за ушами трещало.
        - Неправда!
        - Своими глазами видел. И ушами слышал... Громко чавкать - некрасиво.
        - Всё равно дядя плохой, - настаивала девчонка. - От него веет... чем-то нехорошим! Чем-то бесконечно враждебным мне и миру духов! Хотя он утверждает обратное!
        - Что поделать, он инквизитор, - вздохнул Сергей. - Они там в инквизиции руководствуются принципом "Лес рубят, щепки летят". Мне такой подход, как и тебе, тоже не по душе. Но ведь инквизиторы охотятся на тебе подобных не потому, что они такие плохие и злобные. Вспомни тех лютых зверей, что за нами гнались совсем недавно. Именно из-за них у людей сложилось предвзятое отношение к большинству духов.
        Машка недовольно засопела, не зная, что ответить на предъявленные аргументы. Духи по приказу Сергея улетели далеко вперёд, выискивая следы беглой Юльки. "Тёмный лорд" продолжал надеяться, что та не успела убежать далеко. Не хотелось бы блуждать за ней по всему миру духов. Или, что ещё хуже, обнаружить под кустиком её хладную обглоданную тушку.
        - Знаешь, - обратился Сергей к Машке, задумчивая постукивая костяшкой по подбородку. - Я как-то давным-давно, когда был чуть старше тебя, читал одну книгу. Она мне тогда показалась очень страшной, но интересной. Я осилил её до конца. Там рассказывалось про инквизитора и его ученика. Ученик очень хотел сам стать инквизитором и бороться с демонами, колдунами и еретиками. Защищать род человеческий. Только ему не нравились методы инквизиции, казались ему неоправданно жестокими. Парень думал, что он-то, когда сам станет инквизитором, будет действовать намного гуманнее, легко отличать еретиков от обычных людей и карать только виновных. Однажды они с учителем нашли и сожгли колдуна, терроризировавшего целую деревню несколько лет. Перед смертью чародей успел наложить на своих убийц и выживших крестьян проклятье. Инквизитор и его ученик были защищены против подобного рода чар, а вот крестьян ждала участь много хуже смерти - медленное и мучительное превращение в живых мертвецов. Против порчи существовало лекарство, но находилось оно далеко в соседнем городе. Риск не успеть был слишком велик. Инквизитор
принял решение - безболезненно убить всех крестьян, чтобы те не распространили заразу на другие деревни, тем самым уменьшив число жертв. Однако ученик воспротивился. Он считал, что за жизни людей надо бороться до последнего любой ценой. Инквизитор неожиданно легко уступил требованиям ученика, и они отправились за лекарством. Однако когда они вернулись через несколько дней, проклятье успело взять своё - все крестьяне превратились в живых мертвецов. Более того, они заразили несколько соседних деревень. Большинству несчастных лекарство бы уже не помогло - оно работало лишь на начальной стадии заражения. В наказание за мягкотелость инквизитор заставил своего ученика лично прикончить всех живых мертвецов. Уже много лет спустя ученик, сам ставший полноценным инквизитором, спросил у своего престарелого учителя - почему тот допустил подобный исход? Ведь опытный охотник на нечисть точно знал, что проклятье такого типа развивается в людских телах очень быстро. Они с учителем никак не успели бы с лекарством вовремя. Почему, почему он сознательно позволил тем несчастным крестьянам умереть? Старый инквизитор
ответил, что всё это было частью обучения - пока ученик на собственном примере не познает горький вкус ошибок и их последствий, ему не стать полноценным инквизитором. И не понять простую истину - снисхождение и мягкосердечность ведут к ещё большим жертвам.
        Машка молчала, отвернув от Сергея голову - ей явно не приятно было слушать подобные истории. Но в то же время и интересно, ведь она так и не попросила его замолчать.
        Закончив рассказ, Сергей на секунду завис - он, хоть убей, не мог вспомнить название книги, в которых упоминались вышеописанные события. И кто автор? Перумов? Лукьяненко? Кто-то ещё? Из наших или западных? Память в тщетных попытках дать ответ каждый раз натыкается лишь на пустоту.
        "Не старайся, - внезапно услышал Сергей знакомый голос прямо в голове. - Историю про инквизитора и ученика я только что тебе нашептал, а ты и не заметил. Хорошая история, одна из моих любимых в этом мире! В нашем техническим мире о ней не знают, а зря!"
        Это же голос Тёмного "Я" из будущего! Сергей встал как вкопанный, поймав недоумевающий взгляд Машки. Как? Как этот гад сумел подложить ему свою волю?
        "Да что ты так переживаешь? - снова прозвучал насмешливый голос. - Подумаешь, подбросил тебе пару хороших мыслишек. Ты же сам разрешил мне. Страх, сомнения, гнев отлично подтачивают твою оборону и открывают мне дорожку..."
        "Ты завязывай с такими фокусами! - потребовал Сергей. - Не то..." Он замялся. А не то что? Что он сделает невидимому собеседнику?
        "Ладно, ладно, не горячись, - успокоил его "Тёмный". - Я не собираюсь влиять на принятие тобой важных решений и что-то тебе внушать. Мне это не нужно, ха-ха. Но почему бы не подбрасывать периодически ценную информацию? Особенно если она поможет выжить".
        "Спасибо, не нужно, - отказался Сергей. - Как-нибудь сами. Чертям в аду помогай".
        "С моим характером, меня и из ада выпрут, - "Тёмный" весело хохотнул. - Буду чертей подкалывать и искушать".
        "Не выделывайся. Шкварчи себе на сковородке и песни пой. За хорошее поведение тебе даже форточку приоткроют", - съязвил Сергей.
        "Будем посмотреть, как говорил один переводчик..."
        - Дядя Серёжа, - голос Машки долетел до него словно из другого мира. - Ты, похоже, погрузился в мир духов, уже находясь в мире духов. Новый уровень магии, я бы сказала.
        - Ой, прости, - Сергей помотал головой, отгоняя морок. - Задумался.
        Машка уже приготовилась съязвить, но не успела. Прямо из-под земли выскочили сверкающие золотом призрачные цепи и крепко обвили хрупкое тело девочки-духа! Та испуганно вскрикнула, дёрнулась - но цепи держали крепко. Сергей хотел было помочь ей, но точно такие же призрачные цепи обвились вокруг его ног, сковывая движения.
        В сверкающем тумане впереди возникла тёмная человеческая фигура - вроде бы женская. Она вытянула в их сторону руку, вокруг её запястья соткался из воздуха призрачный золотой диск. По его поверхности по круговым орбитам скользило множество причудливых символов...

        [1] Епитимья - церковное наказание, обычно посты и молитвы

        ГЛАВА 14: Безысходность

        - Зачем вы преследуйте меня? - прозвучал высокий звонкий голос, принадлежавший однозначно девушке.
        Быть может, это и есть Юля-беглянка?
        - Девушка, девушка, давайте без агрессии! - Сергей миролюбиво поднял руки "ладонями" в сторону фигуры в тумане. - Тихо-мирно сядем, поговорим, чаю заварим, как в родной России! С грибочками... Вам больше белые нравятся или подберёзовики?
        Тонкий намёк, что "мы с тобой одной крови". В этом же фэнтези-мире нет страны с похожим названием? Очень хочется верить.
        - Юля, это я, Маша! - воскликнула малявка, борясь с призрачными цепями. Те позвякивали, словно настоящие, и, как и положено настоящим, не пущ-щали.
        Сергей с облегчением выдохнул. Ну, сейчас Юлька должна вспомнить Машку. Девушки, которые вместе читали журнал "Космополитан" - сёстры навек, верно? Почти что кровные.
        Женский силуэт свободной рукой крутанул символы на золотом диске, часть их резко ускорилась, иные руны даже перескочили на новые орбиты. Что-то промелькнуло в воздухе между девушкой и Сергеем, невидимое и очень быстрое. "Тёмный лорд" почувствовал сильнейший удар в грудь, кости затрещали, ломаясь и деформируясь под действием невероятной ударной силы. Словно в него кто-то выстрелили из пушки. Артиллерийской. В области груди он услышал странный писк, усиливающийся с каждой секундой.
        Что обычно делают артиллерийский снаряды, когда поражают цель? Верно - они взрываются.
        Туман вокруг силуэта, словно под действием мощного воздушного потока, разошёлся в стороны. Сергей успел разглядеть симпатичную, спортивного вида девушку в джинсах и майке. На вид очень грязную и усталую.
        - Машка, на землю!!! - оглушительно заорал он, пятой точкой почувствовав приближающийся п*****. Он попытался толкнуть девчонку, но цели сдерживали его. Впрочем Маша, как девочка умная, поняла по тону Сергея, что дело серьёзное, и ничком упала на землю. И даже не просто упала, а вроде бы даже погрузилась прямо в неё, словно в жижу. Мир духов защищает свою маленькую частичку от внешних угроз?
        Писк в груди достиг наивысшей точки, и прогремел взрыв. Косточки Сергея разнесло метров эдак на сто в разные стороны. Боли он не почувствовал, зато унижения - хлебнул полной ложкой. Его черепушку разломило на несколько частей
        - челюсть, лицевую кость и всё остальное. Лицевую кость вдавило в толстый грибной ствол, и она намертво застряла в нём. Слава богу, что передняя часть оказалась наружи - а то разглядывать внутренности гриба удовольствие такое себе. Кости рук, ног и туловища, разбросанные то тут, то там, практически сразу зашевелились и начали шустро сползаться к его голове. Всё таки хорошо, что физические атаки против живого скелета практически бесполезны.
        - Что ты творишь, дура??? - заорал Сергей, на всякий случай вложив в свой голос долю Власти. Его глаза, словно прожекторы, пронзили сумерки красными лучами, осветив девушку. - Мы тебе не враги!
        Юля прищурилась, разглядывая его. Выглядит она действительно очень измождённой и усталой, с кучей ссадин и синяков на лице и руках, как будто бежала марафон по пересечённой местности, часто падала и поднималась. В принципе, так и должен выглядеть человек, который думает, что за ним гонятся все черти из ада с Люцифером во главе. Юля ведь тоже пережила воздействие жуткого морока, когда покинула поместье Барона. Хорошо, что она, как и они не оглянулась...
        Стоп! Или же она всё-таки оглянулась? И теперь её разумом владеет не она сама, а нечто... другое?
        Её глаза... это не глаза обычного здорового человека. Слишком холодные, слишком равнодушные. Словно у робота, у живой машины. Лишь на самом дне зрачков сверкает огонёк безумия.
        Вот это действительно проблема.
        - Не трогайте меня-я-я-я! - оглушительно закричала девушка, зажмурившись. Власть Сергея не оказала на неё существенного влияния, лишь ослепила на короткий момент. - Оставьте меня в покое!
        Она резко распахнула глаза и встряхнула левой свободной рукой. Вокруг левого запястья из воздуха соткался ещё один диск с рунами. Девушка вытянула руки перед собой, диски закрутились, руны переползли на свободное пространство между золотыми окружностями, выстроившись в некое подобие... клавиатуры? Девушка убрала руки, но окружности и руны остались висеть перед ней в воздухе, сверкая золотым сиянием. Хрустнув костяшками пальцев, девушка принялась стремительно набирать невидимый текст, едва касаясь рун подушечками пальцев.
        Программистка, едрить её... Если разобраться, то, что делает Юлька, совсем не похоже на магию, которую он ранее видел. Ведьмовство бабы Фёклы, кошмарное оборотничество Барона, жуткие мороки духов-преследователей, способности Машки - все эти явления объединял некий ореол таинственности, загадочности и непонятности. Магия - это ведь не кодинг, её зачастую применяют неосознанно, просто усилием воли. То, что делает Юля, очень похоже на программирование. Программирование реальности. Нажал пару "клавиш" - получил результат.
        Недалеко от Юльки прогремел взрыв, в воздух на несколько десятков метров поднялся земляной столб, словно после взрыва мины. Среди подброшенных комьев почвы затерялось несколько дрожащих костей Сергея. "Волшебница- программистка" продолжала остервенело жать на "клавиши", и на кости Сергея обрушился целый каскад взрывов, один за другим.
        "В порошок, что ли, хочет меня стереть? Получится ли у меня после такого восстановиться? Или до конца жизни буду летать серым облачком очень полезного кальция?" - думал Сергей, лихорадочно ища выход из сложившейся ситуации.
        Под ударами кинетической энергии кости трескались, ломались, но боли Сергей не чувствовал. В общем, некоторое время он ещё потерпит, но вечно так продолжаться не может. Как назло, все эти взрывы не дают его костям собраться воедино.
        Земля за спиной Юли вспучилась бугром, засветилась неоновым огнём. Раскидав верхний слой почвы, наружу выскочила измазанная в грязи Машка. Волосы девчонки сильно растрепались и шевелятся, словно живые. На кончике каждого горит, разбрасывая искры, нечто вроде неонового бенгальского огня.
        - Юля, прости! - запищала Машка и почему-то зажмурилась. Её волосы, напротив, словно змеи, устремились в сторону "волшебницы-программистки", целя в неё "бенгальскими огнями".
        Один из золотистых дисков прыгнул Юле обратно на запястье. Девушка, не оборачиваясь, резко ткнула рукой с диском в сторону Машки. Бедную девчушку, словно порывом сильного ветра, отбросило куда-то далеко в туман. Та даже пискнуть не успела.
        Дело начало принимать скверный оборот. Взрывы не дают Сергею собраться воедино, на Машку надежды нет. Юлия просто на порядок, на десять голов сильнее его по всем параметрам. От единственного козыря - живучести - скоро не будет никакого толку.
        Внезапно Сергей услышал глухой звук, напоминающий то ли стон, то ли вздох. Шёл он откуда-то из-под земли и был настолько мощным, что заглушил даже взрывы "магических мин". Юля немного присмирела и перестала лихорадочно давить на кнопки, прислушалась к неожиданным звукам.
        Стоны несколько раз повторились, а затем земля задрожала и затряслась. Странное ощущение завладело Сергеем - ему показалось, что он едет в лифте на очень большой скорости, поднимается вверх. Да нет, так оно и есть - река Злобинка на глазах стремительно отдалилась и пропала из поля зрения, загороженная пластом земли. Зато стали видны земли за рекой - чуть ли не до самого поместья Барона! И звёздное небо на самую капельку приблизилось.
        В это сложно поверить, но судя по всему целый пласт почвы по непонятной причине поднялся в небеса на довольно приличную высоту. Земля трясётся и периодически кренится то влево, то вправо. Несколько особо крупных грибов вырвало из земли. Подпрыгивая на неровностях, здоровущие "брёвна" одно за другим посыпались в пропасть. Пару раз они едва не сбили гриб, в котором застрял Сергей, но, к счастью, пронесло.
        В очередной раз повторился трубный вой, в этот раз куда ближе. Сергей увидел, как далеко впереди в небо устремилась исполинская чёрная... труба? Башня? Дерево со стволом без веток? Густой туман мешал разглядеть объект в подробностях. Словно прочитав мысли Сергея, "труба", изогнувшись, начала приближать свою верхнюю часть к полю боя. На самом конце "трубы", словно прожекторы, вспыхнули два ярких огня.
        Глаза? Да ладно, не может быть... Нет, точно, глаза. Вон вроде бы и вертикальные зрачки виднеются. Тогда получается, что "труба" - это голова и шея огромного существа или духа. А земля под ногами - не земля вовсе, а туловище, покрытое слоем почвы пополам с грибами и грибницей! Долгое время исполин дремал, возможно даже многие сотни лет, время постепенно покрыло его слоем песка и земли. Юлькины "мины" взорванные в просто диких количествах, разбудили его! Дух поднялся на длинные ноги и теперь пытается выяснить, а кто, собственно, так громко шумит и не даёт ему спать?
        "Труба" оглушительно загудела, обдав Сергея и Юлю ароматом тухлости и гниения тысячелетней свежести. Кто-то явно не любит чистить зубы спросонья...
        - Да ты совсем страх потерял, Пупс! - завизжала Юлька, глядя на "трубу". - Плохой пёс! К ноге!
        Она что, принимает чудище за свою комнатную собачёнку? Если бы Сергей мог, он бы разбил себе лицо ладонью. До какой же степени бывшая пленница сейчас не дружит с реальностью?
        Юлькины пальцы замелькали над "клавиатурой". Руны и диски начали стремительно менять своё положение и собрались в некую трёхмерную фигуру. Одной рукой девушка без видимого труда взвалила фигуру на плечо и прищурила один глаз, словно прицеливалась в голову чудовища.
        Сергей в очередной потерял дар речи. Не сразу, но он распознал в трёхмерной фигуре из рун нечто, напоминающее... ручной противотанковый гранатомёт. Точнее, некую его модификацию, адаптированную под нужды и удобства могучих волшебниц-программисток... чтоб у них контрл, альт и дел залипли одновременно. Нет, ну просто не девушка, а ходячий арсенал убойного смертоносного оружия! Как её вообще Барону удавалось сдерживать? Что там за хитроумные чары наложили на комнату, что Юлька не могла самостоятельно выбраться? Она ж порвёт один на один древнего лешего-пердуна. Вряд ли тот сумеет восстановиться, будучи разорванным на множество кусочков прямым попаданием.
        Из открытого глаза Юлии ударил яркий луч, пронзив на долю секунду окружающий туман золотой нитью. Он чиркнул по морде существа, словно оставил на ней пометку.
        - Эта словоформа научит тебя, как гадить мимо лотка, глупая пупсятинка! - заявила Юлька, нажимая на спусковой крючок.
        Словоформа... новое загадочное слово в мысленном списочке наряду с Древними, Речью и прочими тайнами, с которыми обязательно надо разобраться. Откуда он столько времени-то найдёт?
        Из раструба "гранатомёта" вырвалось сверкающее ядро, состоящее из всё тех же золотых рун, и со свистом понеслось к морде чудовища. Отдачей Юлю опрокинуло на пятую точку. "Гранатомёт" вырвало из её рук, но тот ещё в воздухе разлетелся на руны и диски. Те послушно заняли свои места вокруг запястий девушки.
        Ядро, уменьшаясь в размерах, постепенно приблизилось к верхней части трубы и осветило исполинскую вытянутую харю. По виду что-то среднее между мордой ящерицы и собаки, сильно обросла наростами, похожими на бородавки, и конечно же грибами - куда в мире духов без хороших грибов?
        Исполин, увидев светящийся шарик, среагировал мгновенно - морда рванулась вперёд, пасть приоткрылась, обнажая ряды огромных клыков. Светящийся снаряд моментально исчез в бездонной утробе - инстинкты, призывающие реагировать на всё быстрое и светящееся, сработали, словно отлаженный механизм. Некоторое время ничего не происходило. Монстр неторопливо двигал челюстью, пытаясь распробовать магию программирования на вкус. А затем яркие лучи света вырвались из его глаз, ушей, ноздрей, даже из щелей между зубами...
        Мощнейший взрыв, сильней, чем от ста килограмм тротила, разорвал голову чудовища на множество кусочков, на пару секунд осветив мир духов от горизонта до горизонта. Взрывной волной гриб, в котором застрял Сергей, сорвало с насиженного места и швырнуло куда-то в бесконечного глубокую тёмную бездну...
        Казалось, минула вечность, когда гриб, наконец, с громким чмокающим звуком врезался в землю. Он разлетелся на множество кусочков, одним из которых и был Сергей. "Тёмный лорд" ощутил сильнейший грибной сыроватый запах и возненавидел его от всей души.
        Издалека донёсся глухой мощный звук - словно на землю рухнула целая гора. Разглядеть что-то в подробностях не получалось из-за темноты и густого тумана.
        Всё-таки хорошо, что падение чудища и Юлькины взрывы распугали всех местных обитателей. Если бы по душу Сергея сейчас явилась парочка по настоящему злобных духов, ему бы пришлось тяжко.
        На то, чтобы снова собраться воедино у "Тёмного лорда" ушло несколько часов. Множество его костей застряли под завалами и извлекать их пришлось вручную. Очень хорошо помогли в поисках Трус, Балбес и Бывалый - без них он бы провозился до утра... даже до полудня! Голодные духи, словно послушные псинки, сами разыскали хозяина и принялись усердно собирать его по частям. Они даже приволокли ему амулет Сжигатель - тот каким-то чудом пережил Юлькину "бомбардировку" и сохранил работоспособность. На его деревянной поверхности, правда, появилось несколько новых трещин, однако интерфейс охарактеризовал амулет как работающий.
        Приведя себя в порядок, Сергей начал поиск потерянных девчонок. Им скорей всего нужна его помощь. Машка, как хитрый дух, может и сумела пережить катастрофу без серьёзного для себя урона, то вот Юлька, потерявшая связь с реальностью, вызывала у Сергея серьёзное беспокойство. Первой он приказал духам найти именно её.
        Девушка, к счастью, обнаружилась живой, пусть и сильно помятой. Её придавил к земле большой гриб, не давая пошевелится, однако серьёзных повреждений на её теле Сергей не заметил. Ссадины, ушибы, синяки, кровоподтёки - это да, и в больших количествах, но зато нет никаких переломов, открытых и закрытых, конечности не изогнуты под неестественными углами. Юля просто неподвижно лежит на земле, вытянув руки и ноги, её глаза закрыты, золотые обручи пропали и больше не пытаются взрывать всё, что шевелится. Её рубашка изрядно вымазана в грязи и в нескольких местах разорвана, открывая взгляду нежную розовую кожу.
        Кое-как Сергей откатил гриб в сторону и присел рядом с беглянкой. Что же с ней теперь делать? Может, она уже сбросила оковы морока? Баба Фёкла говорила, что сильный духом человек имеет неплохие шансы самостоятельно выгнать мороки из своей головы, даже если те прочно там укоренились.
        Может, Сереге повезло и девушка сумела превозмочь зло в своей голове?
        - Юля, - позвал он, осторожно похлопал бывшую пленницу по щёкам. - Пора вставать и тихо-мирно уходить отсюда в сторону родного дома.
        Девушка резко распахнула глаза, словно от удара. Она посмотрела на Сергея, и тот от неожиданности чуть не отшатнулся - столько злобы и злорадства он не видел даже в глазах тёщи, а та была тем ещё исчадием ада...
        - Юли здесь больше нет! - злобно оскалившись, сообщила девушка. - Здесь только я!
        Она залилась истеричным смехом и вытянула в сторону Сергея руку, вокруг запястий сверкнули золотые линии. "Тёмный лорд" приготовился к худшему, однако больше ничего не произошло. Золотая иллюминация немного померцала и бесследно погасла, словно села батарейка.
        - Энерджайзер закончился? - поинтересовался Сергей. Он навалился на Юлю сверху, крепко прижав её руки к земле. И хотя весил он не много, его костяное тело обладало весьма впечатляющей силой, превосходящей возможности среднего человека. Одержимая пыталась лягаться и брыкаться, но без особого успеха. Тело девчонки было слишком истощено и уступало Сергею по всем показателям. Не считая своих "волшебно-кодинговых" способностей, Юлька являлась самой обычной девушкой, пусть спортивной и выносливой.
        - Проклятье! - зарычала она, вертясь под Сергеем словно уж на сковородке. Без особого успеха. - Девчонка ослабла! Все силы ушли на исцеление этого тщедушного тела после падения!
        - Вылезай! - рявкнул Сергей. Его глаза полыхнули багровым. - Я, Тёмный лорд, приказываю тебе по праву Власти, данной мне над всеми жителями Ночи! Повинуйся!
        Злобный дух в теле Юльки взвизгнул, но сопротивляться не прекратил.
        - Нет! Она, её душа и тело, теперь принадлежат мне! - девушка захохотала, глядя на Сергея безумными глазами. - И мы неплохо с ней здесь веселимся! Все её маленькие секреты, надежды и страхи теперь принадлежат мне!
        - Быстро вылезай, я сказал! Хуже будет!
        - Тоже мне, очередной тёмный владыка нашёлся! Развелось вас, как собак нерезаных! - Юлька смачно плюнула в него, целя в лицевую кость. Плевок пролетел сквозь глазницу и начал стекать по внутренней стенке черепа. - Кто ты такой, чтобы мне приказывать, лорд самозваный? Не экзорцист ли часом?
        - Нет... айтишник, - неожиданно для себя признался Сергей.
        - Это вроде экзорциста?
        - Да намного круче. Я таких чудовищ изгонял из компов, каких ты и в страшном сне не видел. Пшёл вон, не то Каспера напущу или ещё чего похуже.
        - Всё равно не вылезу!
        Ладно, ладно, нечистый дух. Не хочешь по хорошему, будет по плохому. Сейчас экзорцист... айтишник... экзортишник Серёга тебе покажет.
        Он крепко сжал в костяном кулаке Сжигатель. Амулет ведь безвреден для людей, верно? Действует только на нечисть. На материальную нечисть. А как на счёт нематериальной?
        Яркая вспышка просветила Юлькино тело насквозь, словно лучи рентгена. Та выгнулась дугой и завопила так, что эхо заметалось изнутри по черепушке Сергея. Хорошо, что вообще макушку не снесло. Он крепко прижал девчонку к земле, ограничивая её движения, чтобы ничего себе с дуру не повредила.
        Свет Сжигателя постепенно погас, но дух, хотя ему явно сильно досталось, не спешил покидать тело жертвы. Злая улыбка снова исказила Юлькино лицо. Она злорадно захохотала, радуясь поражению Сергея.
        - Я слишком глубоко в её сознании! - заявил дух. - Сжигателю до меня не дотянуться! Есть ещё тузы в рукаве, экзорцист-неудачник?
        Сергей заскрипел зубами. А действительно, что он ещё может? Власть не помогла, у Сжигателя недостаточно проникающей мощности. Второй раз жахнуть? А тело Юли выдержит? Её и в первый-то раз не хило покорёжило. Организм и без того на пределе.
        - Дядя Серёжа... - услышал он за спиной уставший голос Машки. - Есть один способ...
        Он резко обернулся. Девчушка, чумазая и грязнющая, стоит за его спиной, на первый взгляд вроде бы целая. Волосы, когда-то светлые и густые, теперь больше напоминают маскхалат снайпера. Или просто копну сена. Личико Машки грустное и уставшее, но яркие неоновые глаза горят так же ярко, как и всегда.
        - Ваши хищные питомцы, - она указала на Труса, Балбеса и Бывалого, преданно круживших вокруг Сергея. - Они ведь тоже духи. И тоже умеют проникать в разум человека...
        Сергей понял всё без лишних слов. Клин клином? Так тому и быть.
        - А ну ка, братва лихая... - Сергей кивнул в сторону Юльки. - Он полностью ваш. Фас!
        Трус, Балбес и Бывай словно того и ждали. Утончившись и закрутившись в спирали, они втянулись в тело Юли через приоткрытый рот и ноздри.
        - Эй, что за дела! - громко воскликнула одержимая. - Не думаете же вы, что... эй, щекотно! Что вы творите! Уберите от меня свои слюнявые пасти! Пошли прочь! Вы хоть понимаете, кто я? Ой! Ай! Хватит! Прекратите! На пома-а-а-а-а-ащь...
        Юльку затрясло пуще прежнего. Даже Сергею с его нечеловеческой силой пришлось постараться, чтобы удержать её. Спустя некоторое время изо рта девушки вверх потянулся густой чёрный дым необычного вида - у него имелись три странных пятна, отдалённо напоминающие глаза и рот. Очень злобные глаза и рот.
        - Тебе несдобровать, Тёмный лорд! - зашипел дым на Сергея. - Я всё расскажу Барону! Про тебя и пленницу!
        - Барону лучше оставаться в неведении, - заметил Тёмный лорд. - Нам с ним ещё совместный бизнес строить.
        Следом за Чёрным туманом из Юльки вылетели голодные духи. Словно бультерьеры, они вцепились в чёрную бахрому на "брюхе" морока и принялись исступленно рвать её. Дым жалобно заверещал и попытался спастись бегством, но ему сильно не хватало скорости. Сергей и Машка молча наблюдали за жутковатым зрелищем. Морок сначала угрожал, затем перешёл на жалобы и мольбы, но ему никто так и не ответил. Вскоре голодные духи сожрали его целиком, разорвав на три части. Ошмётки, похожие на чёрный пепел, развеял ветер.
        Система поспешила порадовать Сергея коротким сообщением. Впервые за долгое время.

        ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫСИЛСЯ С ВОСЬМОГО ДО ДЕВЯТОГО!

        Долго же апался до девятого... Хотя, если подумать, он сам практически никого не победил за время путешествия по миру духов. А задания по освобождению пленницы и по переговорам с Бароном будут считаться выполненными только тогда, когда вернётся в мир живых.
        - Ну что? - обратился Сергей к Машке, подняв бесчувственную Юльку на руки. - Потопали? Ты же хочешь увидеть мир людей?
        - Да, - улыбнулась Машка. - Очень хочу. Может, моя мама на самом деле ещё жива и где-то там ждёт меня?
        Со стороны их компания, конечно, впечатляла. Адская скелетина красными лучами из глаз, словно фарами, освещает себе путь, а на руках держит измождённую девушку. Та без сознания, одна рука лежит на бёдрах, другая болтается в воздухе. Головой девушка утыкается скелету в ключицу. Чуть позади костяка топает маленькая голая девочка с огромным неоновыми глазищами с двойной радужкой. Длинные грязные волосы заменяют ей одежду. Словно ища поддержки, она держится за нижнее ребро скелета. Вокруг странной компании, словно электроны вокруг ядра атома, нарезают круги три тучки со злобными тёмными блестящими глазками.
        И всё это на фоне сюрреалистичного пейзажа с огромными грибами, мхом и сверкающим туманом. И исполинской серебряной лодочницей в небе вместо луны. Отличная вышла бы картина, если бы некий безумный художник решился бы нарисовать её.
        Ах, как же сладок воздух родного мира! Реальность встретила их стрёкотом сверчков и совиным уханьем. Вдалеке горели огни Малых Бесятинок, блестели отражённым лунным светом воды Злобинки. Серебряное светило в чёрной вышине, казалось, прошло совсем небольшое расстояние по небосводу. Времени по меркам реального мира прошло всего ничего - в мире духов оно течёт совсем по другим законам.
        Финальный отрезок пути в реальность из мира духов тоже оказался далеко не простым. Проблемой стала узкая нора под дубом, служившая проходом между измерениями. Машка и Сергей легко просочились сквозь неё, а вот Юлька не пролезала ни в какую. Это при том, что она сама по себе была стройной и даже худенькой. Пришлось "Тёмному лорду" вспомнить самое начало своего пути и немного поработать землекопом. Но да, как говорится, где наша не пропадала? Дополнительная профессия в жизни никогда лишней не будет. Не получится в Тёмные лорды - уйдёт в землекопы. Ну а что, практика у него уже о-го-го, осталось только базу клиентов наработать.
        Юля так и не пришла в себя, что в общем-то неудивительно - девушка невероятно истощена, как физически, так и морально. Если она пару дней проспит после всего дерьма, что выпало на её долю - Сергей нисколько не удивится. Дыхание её ровное, спокойное, но глазные яблоки под веками не двигаются - похоже, спит без сновидений, мёртвым сном, так сказать.
        Машка, сунув палец в нос, с любопытством разглядывала реальный мир. Многое казалось ей странным и очень непривычным. Одна луна чего стоит, странный круглый светящийся диск. Куда делась тётя с веслом? Что за дела? Где туман, где красивые разноцветные огоньки? И почему грибов нигде не видно? А хотя нет, есть парочка под ногами! А почему они такие маленькие? А что там впереди за странные маленькие сооружения из дерева? Там живут люди? А чем люди отличаются от духов? Они, как дядя Серёжа, просвечивают и сквозь них можно стену разглядеть?
        Сергей кое-как отбивался от потока вопросов маленькой непоседы, обещая разрешить её любопытство чуть позже. Его сейчас больше интересовали сообщения от интерфейса "Обратная сторона". Едва он пересёк невидимую черту, отделяющую мир духов от мира живых, как на него обрушилась куча оповещений.

        ЗАДАНИЕ «ПЕРЕГОВОРЫ ЛОРДОВ» УСПЕШНО ВЫПОЛНЕНО! ПОЛУЧЕНО: 1500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ЗАДАНИЕ «ПЛЕННИЦА» УСПЕШНО ВЫПОЛНЕНО! ПОЛУЧЕНО: 400 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫСИЛСЯ С ДЕВЯТОГО ДО ТРИНАДЦАТОГО!
        НАВЫК ПОГЛОЩЕНИЕ ЖИЗНЕННОЙ ЭНЕРГИИ ПОВЫШЕН ДО ПЯТОГО(5) УРОВНЯ! НАВЫК ВЛАСТЬ ПОВЫШЕН ДО СЕДЬМОГО(7) УРОВНЯ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ С ЗАВЕРШЕНИЕМ ПРОГРАММЫ ОБУЧЕНИЯ! С ЭТОГО МОМЕНТА ВАМ ДОСТУПЕН ПОЛНОЦЕННЫЙ ПРОСМОТР СОБСТВЕННОГО ПРОФИЛЯ. ТАКЖЕ ВЫ МОЖЕТЕ ИЗУЧАТЬ ПРОФИЛИ ДРУГИХ ОБЪЕКТОВ, ЕСЛИ ПРЕВОСХОДИТЕ ИХ ПО УРОВНЮ, И ПОЛУЧАТЬ О НИХ ДОПОЛНИТЕЛЬНУЮ ИНФОРМАЦИЮ.
        ТАКЖЕ ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВОЕ ДОЛГОСРОЧНОЕ ЗАДАНИЕ "ТАЙНА РЕЧИ". УЗНАЙТЕ, ЧТО ТАКОЕ РЕЧЬ.
        НАГРАДА: 50 000 ОЧКОВ ОПЫТА.

        Сергей аж присвистнул. Пятьдесят тысяч? Вот это ничего себе мотивация! Сколько он уровней разом апнет... ух-х-х-х! Остались сущие мелочи - узнать, что же это за Речь такая и с чем её едят.
        Возможно, Юля, когда очнётся, прольёт свет на тайну.
        От размышлений Сергея отвлекли стремительно приближающиеся хлопки крыльев. Подняв голову, он увидел, как в ночном небе одна за другой исчезают и тут же снова появляются звёзды. Словно их на долю секунды загораживает быстро летящее крупное тело, размером примерно с человека.
        А-а-а, вот и Настя, собственной персоной. Видимо, как-то почувствовала приближение своего начальства, хех... Ждём море радости и щенячьего восторга. Впрочем, Сергей и сам был рад видеть свою самую преданную культистку. К Насте, не смотря на её взбалмошность и непутёвость, он испытывал особые чувства. Как никак, спасённая им лично первая приспешница, присоединившаяся абсолютно добровольно, без всяких там уговоров.
        Недалеко от Сергея на землю упала тёмная фигура, вызвав небольшую воздушную волну. Аж трава пригнулась вокруг места приземления. Огромные кожистые крылья сложились за спиной фигуры и превратились в длиннополый чёрный плащ. Ночной гость тряхнул головой, поправляя спутавшиеся длинные волосы. Лунный свет упал на его лицо, и Сергей сразу же узнал пришельца.
        Это была не Настя.
        - Дядя Серёжа, я боюсь... - Маша спряталась ему за спину.
        - Всё в порядке, я разберусь... - сказал "Тёмный лорд", но в своих словах уверенности не испытывал. Альп, а ночным гостем являлся именно он, самый утончённый маньяк и стример, прибыл отомстить за прошлое унижение. Его серебряные нечеловеческие глаза, не мигая, смотрят прямо на Сергея, и что там за ними твориться, в лабиринтах безумного разума, одному Творцу известно.
        Чёрт... ну никак мир духов не хочет их отпускать! Вечно какие-то подлянки и западни. Хотя казалось бы вот она, финишная прямая! У Сергея на руках бессознательная девушка и малолетняя Машка под боком. А противник просто невероятно силён и уже оправился от ран, полученных в прошлой стычке.
        Но Альп не нападал и не угрожал. Вместо этого он... опустился перед Сергеем на одно колено, склонил голову!
        - Я вам не враг, Тёмный лорд, - ровно произнёс вампир. - Позвольте принести вам присягу. Клянусь в верности вам и вашему роду, и клянусь служить вам до самой смерти.
        Интерфейс отреагировал незамедлительно.

        ЖЕЛАЕТЕ ЛИ ПРИНЯТЬ НОВОГО ПОСЛЕДОВАТЕЛЯ?
        ДА? НЕТ?

        От такого поворота Сергей потерял дар речи...

        Конец первой книги цикла!
        Продолжение - в следующей книге "Тёмный лорд OFFLINE".

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к