Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Анонимов Алексей: " Завет Нового Мира " - читать онлайн

Сохранить .
Завет Нового Мира Алексей Анонимов

        Старый мир ушел в небытие, а новый оказался не всем по зубам. Только сильный, смелый и бескомпромиссный выживет в нем. И лишь убивая бешеных и мутировавших животных, собрав вокруг себя таких же людей, как сам, есть шанс не только выжить, но и возвыситься. Так гласит завет нового мира.

        Алексей Анонимов
        ЗАВЕТ НОВОГО МИРА

        Пролог

        Тяжела жизнь студента, да к тому же выходца из села «а хрен его знает где». Учишься в поте лица 4 года, заканчиваешь с отличием, получаешься заветную корочку и идешь искать работу. Открываешь доску объявлений, а там везде требуются либо с опытом работу, либо с высшим образованием, либо и с тем и с другим.
        Но вот ты находишь подходящий вариант и едешь в отдел кадров, а тебе говорят:
        — Мы уже взяли человека.
        Совсем молоденькая девушка, чуть старше меня, а уже начальник отдела по работе с персоналом. Либо папа-мама помогли пробиться на вершину пищевой цепочки, либо сама попкой кресло себе выторговала. А она у нее что надо. Верхний этаж, к слову, тоже в порядке. Я бы вдул.
        — А другие варианты есть? Не обязательно по специальности,  — с надеждой спрашиваю я.
        — Охрана труда обязывает нас брать на работу только квалифицированных сотрудников. А по вашей специальности, увы, свободных единиц нет.
        — Ну что поделать, спасибо за уделенное время,  — разворачиваюсь и ухожу.
        Через пару дней нахожу новое объявления. Смутило, что заработную плату не указали. Но все равно еду, и меня сразу принимают. Чую подвох.
        — А зарплата какая?  — интересуюсь я.
        — Первые три месяца испытательный срок. Ну, Вы понимаете.  — Я киваю. Понимаю. Залезет вот такой неуч как я под напругу, тыкнет куда не надо, и кааак шандарахнет, что ни ему, ни охране труда мало не покажется.  — На это время зарплата будет фиксированной и составит 5350 рублей в месяц до вычета НДФЛ. Зато потом будете получать 7000 рублей плюс премия 50 %.
        Я так прикинул, что даже если каким-то образом протяну эти три месяца, будет у меня потом выходить 10500. Вычитаем из этой суммы подоходный налог и получаем 9135 чистыми. И это если не депремируют. А у меня только на оплату жилья ежемесячно 5500 выходит. Да и то только потому, что на пару с другом задрипанную двушку у черта на куличках снимаем.
        «А матери скоро на пенсию, и она не сможет мне помогать»,  — вспоминаю ее тонкий намек в последний наш разговор.
        — Ну так что, оформляться будем?  — спрашивает меня ОКашница с самодовольной улыбкой.
        С тяжелым сердцем, пришлось ей отказаться. С радостью бы получил здесь необходимый опыт, но боюсь, на улице жить не смогу.
        Неделю я искал подходящую работу, но так ничего не нашел. Мама уже начала волноваться. Пока вдруг случайно не переключил однажды на новости, а там как раз говорили о новой инициативе президента по привлечению молодежи на работу в селах и деревнях под названием «Новый рассвет».
        Идея мне понравилась. Тебя отправляют в село, селят, кормят и поят, да еще и зарплату хорошую обещают. А я по профессии техник-электрик, так что двух зайцев одним выстрелом убью — и так нужный опыт работы получу, если в обслуживающий персонал попаду, и денег скоплю. Буду у дяди Вани какого-нибудь с характерным запахом изо рта уму разуму набираться. Эх, красота!
        Решено. Не жду до завтра и сразу еду на биржу труда. Не хотелось мне снова пролететь с местом.
        Простояв в кабинет № 107 длиннющую очередь, спустя 2 часа приходит мой черед. Вхожу в просторный кабинет, осматриваюсь и сажусь за свободный стул. Напротив меня сидит женщина лет сорока с короткими черными волосами и фигурой, указывающий на сидячий образ жизнь, совокупный с вечной ленью похода в спортзал.
        Быстренько изучив бумаги, что я с собой приволок, она зачитывает приговор:
        — Могу предложить Вам только должность разнорабочего.
        — Почему?  — удивляюсь я.  — Неужели нигде не требуются электрики?
        — Требуются,  — отвечает она.  — Но без корочек я не могу рекомендовать Вас на работу с высоким уровнем травмоопасности.
        «Плохо, конечно, что с опытом работы меня опять прокатили. Но мне нужна работа. Нужна!» — А что по деньгам выходит?
        — 11500 и 6 тысяч премия. Проживание и питание оплачивается.
        «Получается, в месяц будет выходить чуть больше пятнашки и никаких расходов?» — Я согласен.
        Подписываюсь под всем, что она мне дает, а после, указав на дверь, говорит, что отъезд назначен на завтра на 6 утра от автовокзала. Забрав свой трудовой договор, я со спокойной душой отправляюсь домой, собираю сумки и вечером с друзьями прощаюсь. А на утро, разбуженный трелью будильника, прибываю заранее на отправление.
        Еще час ждать, а народу уже полно. Все молодые, полные жизни. Но если внимательно приглядеться, послушать, о чем говорят, понимаешь, что львиную долю из них заставили предки, чтобы дети занялись наконец делом, а не штаны дома просиживали в ожидании работы мечты — за столом, занимаясь ничего не деланием, да с баснословной зарплатой. Не бывает такого, однако мечтать им никто не мешает.
        Смотрю, уже и в группы по интересам стали сбиваться, весело болтают, предвкушая незабываемые приключения в диких краях. Городские, что с них взять? Кур и свиней, поди, ни разу в жизни не видели. Для них все экзотика с большой буквы «Э».
        Путь предстоял длинный, так что я решил последовать их примеру и подыскать компанию. Найти родственные души оказалось несложно. Парень с девушкой, что стояли поодаль от основной массы, также как я с презрением наблюдали за подростками, вгрызающимися в шаурму, когда совсем рядом торгуют свежей выпечкой. На том и сошлись.
        Двое из ларца приходились братом с сестрой. Близнецы, почему-то совсем не похожие друг на друга. У Маши волосы были черные, у Мишки соломенная голова, у нее форма лица овальная, у него вытянутая, у нее мозги работают как надо и хрупкая как цветок, а у него ветер в голове, да силушка богатырская.
        — Может тоже закупимся?  — предлагаю я им, наблюдая картину, как наши будущие коллеги один за другим выныривают из магазина с гремящими пакетами в руках.
        По глазам вижу, что они со мной солидарны. Однако с наличкой у них, судя по всему, беда, потому и помалкивают. Прикинув в уме, что сигарет мне на месяц хватит, чай, сахар, зубная паста и т. д. и т. п.  — вроде все есть. Так-то можно немного из заначки потратить на благое дело.
        — Я угощаю.
        Мишка, простецкая душа, сразу просветлел. Халяву все любят, и он не исключение. Маша же, напротив, нахмурила брови. Не любила она, когда за нее платят. Особенно тот, с кем недавно познакомилась.
        — Давай лучше вскладчину,  — предлагает она.
        Брат вопросительно на нее смотрит, на что она достает из сумочки пластиковую карту. Зеленую, не серую. Кредитную. Лицо у Мишки при взгляде на нее перекосилось. На карту, не на сестру.
        Сам я не был большим любителем кредитов в любом форме. Коробит меня просыпаться по утрам с мыслью, что кому-то что-то должен. Однако других я не осуждаю. Да и нужно же как-то офисному планктону, который ничего своими руками сделать не может, даже кран починить или засор в ванне прочистить, присосаться к трудягам и буквально тянуть деньги из воздуха.
        — Хорошо,  — легко соглашаюсь я и говорю: — Тогда пойдем?
        — Пойдем,  — отвечает она.
        И мы втроем заходим в универмаг. Путь предстоит долгий, так что набираем достаточно. Но не с излишком.
        Мишка, что покрепче, на дух не переносит. Сестра с ним в этом была солидарна. Ну а я последовал мнению большинства, и так наша тележка оказалась загружена в основном пенным и соответствующими закусками. Обычная еда и напитки у каждого были свои.
        В назначенное время к толпе подростков, если так можно назвать группу людей в возрасте от 18 до 25 лет, подъезжает туристический двухэтажный автобус. Народ как обычно ломанулся вперед, но открывается дверь и оттуда выходит молодая, чуть полноватая девушка в удобном спортивном костюме, которая перегораживает собой проход и громко объявляет:
        — Меня зовут Алла, и я ваш провожатый. Заходим организованно, по спискам. Не забываем готовить паспорт,  — и, достав из папки листок бумаги, стала зачитывать фамилии: Абрамова Наталья Сергеевна, здесь?  — из толпы поднимается тонкая белая ручка и, сверив паспортные данные, она пускает ее в автобус.  — Асташкин Иван Геннадиевич… Бахвалов… Белый Алексей….
        Услышав свою фамилию, я не даю ей закончить и высоко поднимаю руку, выхватывая у Мишки пакеты:
        — Здесь.
        Сверившись с паспортом, она пропускает меня, и я сразу поднимаясь на второй этаж. Поднимаюсь, а там уже сидит Наташа, заняв сумками соседнее кресло. Пройдя мимо нее в хвост автобуса, сажусь у окна, а на двух соседних местах ложу свою сумку и пакеты. Моих новых знакомых с фамилией Яшкины ждать придется долго. Как-никак, последняя буква алфавита.
        Когда автобус наконец загрузился и тронулся с места, я не отлипал от окна следующие полчаса, пока мы выезжали за черту города. Прощался с городом на долгие полгода. Именно столько по условиям контракта я обязан отработать в селе Малые Дубки, прежде чем смогу вернуться обратно. Если, конечно, мне там так не понравится, что захочу остаться.
        Ехать до Малых Дубков предстояло почти два дня. Автобус шел плавненько, убаюкивал, и многие уснули, невзирая на орущий плазменный телек и гудящую толпу подростков. Завидую им. У меня самого чуткий сон, любой шум и проснусь.
        Алла, оставшись внизу, пыталась запретить всем знакомиться исконно-русским способом. Говорила, что не будет каждые 15 минут останавливать автобус. Увы, даже надавив на самый слабый человеческий орган — мочевой пузырь, ей не удалось этого сделать. Так что добирались мы весело, но долго. Так как останавливались не раз в 3 часа, как должны были, а каждый час, особенно долго задерживаясь на бензоколонках, ожидая, пока народ простоит очередь в туалет и пополнит запасы.
        Когда автобус повернул за указателем «Малые Дубки», меня раздирали противоречивые чувства. Все-таки следующие полгода я проведу вдали от города, ставшего родным, буду скучать по друзьям и клубу исторического фехтования, в который ходил каждую неделю последние 3 года.
        Тогда я еще не знал, что в ночь дня приезда произойдет нечто из ряда вон выходящее, и я буду благодарен судьбе за то, что в тот момент не оказался в городе с миллионным населением.

        Глава 1. Малые Дубки

        По приезду всех нас устроили в одном месте — в оставшейся еще с советских времен старой пятиэтажке-общаге. Парней поселил на втором этаже, а девушки заняли третий и частично четвертый этаж. Как я понял, завтра подъедет вторая партия и будет полна горница.
        В комнате стояла только кровать на пружинах, тумбочка, да небольшой шкаф в углу. Как-то сразу повеяло воспоминаниями, когда я каждое лето ездил в лагерь «Солнышко», пока мать не сократили с завода, и про бесплатные путевки пришлось забыть.
        На каждом этаже в конце коридора располагался туалет с железными кабинками и дыркой в полу, ржавыми умывальниками, а за смежной дверью — душевая с выцветшей плиткой и всего одной лейкой с наполовину забитыми соплами.
        Когда народ понял что к чему и пошел жаловаться на бесчеловечные условия быта, оказалось, что жаловаться вроде как некому. Алла уехала вместе с автобусом, а смотрителю общаги, которому она сдала нас с рук на руки, до наших претензий не было никакого дела.
        Хотя я не понимал, что именно их не устраивает? Ну да, не Хилтон, но жить можно. Спальным местом нас обеспечили, холодная и горячая вода есть, глянул мимоходом меню — кормят вообще обалденно. Что еще для счастья надо?
        Не успел я устроиться, как в дверь постучали. Открываю, а за ней целая делегация собралась. Морды кислые, от них так и разит праведным гневом.
        — Через 5 минут собираемся внизу,  — безапелляционным тоном заявляет мне блондинистая красотка с роскошной грудью. Ей, конечно, доить коров в хлеву — работа мечты.
        — Рановато вы на обед собрались, не находишь?  — ехидно улыбаюсь я ей, уставившись в разрез платья.
        — Какой еще обед?!  — воскликнула она.  — Мы будем требовать, чтобы нас устроили как полагается.
        — А как полагается?  — не понимаю я.
        Как собственно и она меня:
        — Что?
        — Я говорю, а как нас полагается устраивать? У каждого отдельная комната с кроватью, туалет с душем в конце коридора, кормить вас никто не отказывается. Так чего Вам, собственно, не хватает?
        — Ты что, дурак?  — выступает стоящий за ней худосочный рыжеволосый имбецил под два метра ростом.
        Не думаю, что он хотел меня оскорбить, но и пропускать такое мимо ушей нельзя. Промолчишь, и будут ведь принимать подобные обращения как данность.
        — Как ты меня назвал?  — говоря низким голосом, оскаливаюсь я и переступаю порог.  — А ну-ка повтори. Может я, что не так понял?
        Я был ниже него, к тому же один против двоих. Девчонки не в счет. Но, и это очень большое НО, это еще ничего не значит. По одежде могу судить, по словам, по поведению, что их воспитывали как типичных представителей городской молодежи — гонора через край, грудь колесом, а как отвечать за свои слова, так сразу идут на попятную. Им не ломали носы, не выбивали зубы, не разбивали головы битой. Они жили спокойной, размеренной жизнью и хороши только в одной драке — словесной.
        Рыжий отпрянул, сделал шаг назад. Вот он — признак слабости. Осталось надавить и….
        — Довольно мериться,  — так не вовремя влезла между нами блондинистый вожак и, повернувшись к своим, махнула рукой: — Пойдемте. Того не стоит, связываться с гопотой.
        Гопота — броское слово, которое так часто слышат в свой адрес те, кто предпочитает улицы сиденью в кресле напротив компа, у кого нет айфона и кому он даром нам не нужен, кто не умрет за 2 часа без инета, кто не ходит по ночным клубам и не закупается в магазинах, когда на рынке вещи ничуть не хуже, но на порядок дешевле. Я этот список могу продолжать бесконечно.
        — За соседней дверью Вам тоже будут не рады,  — бросаю ремарку вслед агитаторам.  — Там мой друг, такой же гопник,  — и, хищно улыбнувшись на прощание рыжику, громко захлопываю за собой дверь.
        Как я потом выяснил от Маши, смотритель общаги оказался пенсионером с богатым армейским опытом и, спокойно выслушав их, попросить подать жалобу в письменном виде. А когда доверчивые души накатали ему целую поэму, он взял листок и прямо у них на глазах, скомкав, выбросил в мусорное ведро, заявив:
        — Впредь все претензии прошу складывать в мой ящик для предложений. Начальство в срочном порядке рассмотрит ваши ходатайства, и примет соответствующие решения. А теперь, прошу расходиться. Не хочу из-за вас, сопляков, сериал пропустить.
        Я этого мужика только видел и еще не успел пообщаться, но очень хотелось бы послушать его истории из жизни. Вот у кого у кого, а у таких людей всегда найдется чему поучиться.
        Обед почему-то многие пропустили, как собственно и ужин. В столовой собиралось от силы треть личного состава. А зря, очень вкусно кормили. На обед — овощной салатик с майонезом, наваристые щи, пюре с ежиком, сладкая булочка и компот из сухофруктов. На ужин же — запеканка, макароны с котлетой и все тот же компот с булочкой.
        Обедал я в гордом одиночестве, а вот на ужин соблаговолили спуститься брат с сестрой.
        Подождав, пока я отложу вилку, Мишка спросил у меня:
        — Какие планы на вечер?
        Первый рабочий день начинался завтра ни свет ни заря, так что в планах у меня было как следует отдохнуть.
        — Почитаю книжку и баиньки. А у вас?
        — Схожу, прогуляюсь. Посмотрю, что здесь да как,  — ответил он за себя.
        — А ты?  — посмотрел я на Машу, заботливо перекладывающую на тарелку брата свою котлету.
        — А меня Алина к себе пригласила.
        Кто такая Алина, я спрашивать не стал. Лучше увидеть, а там, если понравится, и интерес появится.
        — Книжка, серьезно? Давай лучше со мной, по девкам. Не по нашим, разумеется, а по деревенским,  — предложил мне Мишка, неотрывно следя за котлетой.
        Ослабив бдительность, он сказал лишнего в присутствии сестры, за что удостоился уничижающего взгляда и надменного хмыканья, подкрепленного нешуточной угрозой:
        — Я когда маме звонить буду, обязательно передам твои слова.
        Каким бы взрослым сын не был, для матери он навсегда останется ребенком, которого нужно постоянно учить уму-разуму.
        — Валяй. Пускай порадуется, она ведь внуков хотела,  — отшутился он, зная, что ничего она ей не скажет.
        Покончив с ужином, я решил удалиться:
        — Ну, я пошел. Увидимся завтра после работы.
        — Давай,  — махнул мне рукой Мишка, принимаясь за котлету.
        — До завтра,  — попрощалась и Маша.
        Вернувшись в свою комнату, я вышел на балкон покурить. Были все-таки вдали от города свои приятности. Закат, например. Среди тысяч тонн бетона и стали, шума сигналок и ругани алкашей, доносящейся из рыгаловки через дорогу, ревущих моторов и свистящих шин, здесь закатом можно было наслаждаться бесконечно.
        Отбросив щелчком пальца бычок, я оставляю открытым окно и, не раздеваясь, ложусь на кровать. Полежав немного, беру с тумбочки книгу и с первых страниц погружаюсь в удивительный мир меча и магии.
        За что люблю фэнтези, поставив себя на место героя, глазом не успеешь моргнуть, как забываешь обо всех проблемах мирских.
        Час пролетел незаметно. Расслабившись, глаза нет-нет закрываются, и только заставив себя, мне удается дочитать главу до конца. Ложу книгу на тумбочку, глубоко вздыхаю и бессильно откидываюсь на подушку, закрывая глаза. Вырубает мгновенно.

        Глава 2. Первое убийство

        Знаете ли Вы, что такое галактическая радиация? Да, правда? Ну ладно. А как тогда она воздействует на организм человека? Сразу скажу, что нет. Даже ученые не до конца знают, а они этим на жизнь зарабатывают.
        Галактическое излучение в его первозданном виде — это много тяжелых заряженных частиц, порожденных взрывами сверхновой, деятельностью пульсаров, квазаров и других аномальных звездных тел, воздействие которых под зонтиком магнитного поля Земли ощущается крайне слабо. Но что если не станет защитного зонтика? Что если кому-то или чему-то из самых глубин космоса такое под силу?
        Влияние таких частиц, скажем в 1000 мЗв за 5 лет, на критические органы человеческого тела станет причиной потери памяти и вызовет ненормальные поведенческие реакции, агрессию. А что если доза будет ударной и составит не 1000, а 5000 или даже 10000? Что тогда с нами станет?
        Где-то на Земле был день, где-то полдень, а где-то ночь, когда высоко в небе внезапно образовались воронки, сквозь которые на нашу планету стала проникать галактическая радиация. Как волшебная пыль, а она и впрямь была волшебной, ибо воронки образовались при помощи магии, и искрясь, радиация с добавлением магии, медленно опускалась на землю, и все живое, к чему она прикасалась, будь-то человек, животное или птица, отключалось примерно на 30 секунд. Казалось бы, всего полминуты, а за это время умерли десятки — сотни тысяч. И это только людей. Они захлебывались в ваннах, бассейнах, гибли под колесами машин, в авариях, разбивали себе головы при падении и еще десятки других вариантов смертей.
        А когда эти 30 секунд истекли, подавляющая часть живых существ на нашей планете очнулись иными. У млекопитающих, например, в частности человека, умерли миллиарды мозговых клеток большого мозга, отвечающие за высшие функции и выполнении самых важных задач, связанных с произвольными сознательными действиями, когнитивными и познавательными процессами.
        Оставшаяся же часть отвечала за сокращение всех мышц и агрессию. Люди превратились в монстров, неутомимых, нечувствительных к боли, смысл существования которых сводился к одному — сеять вокруг смерть и разрушения.
        Из царства снов меня выдернул пронзительный женский крик. Чуть было с кровати не упал. Проморгавшись, я прислушался. Никакого крика, но что-то странное творилось у соседа — будто головой об стену бьется. Не в Мишкиной комнате, а с другой стороны. Там толи Димка, толи Данила. Как-то так.
        Но все отошло на второй план, когда я почувствовал что-то тяжелое в своей руке. Опустил взгляд и офигел. В ладони лежал длинный, почти что кинжальный нож с полуторной заточкой и роговой рукоятью без упора.
        Осматривая нож неверящим взглядом, на лезвии вдруг стали проступать сияющие зловещим алым светом буквы и как бегущая строка сложились в текст:

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 1
        Сила: 8(8)
        Ловкость: 9(9) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 8(8)
        Дух: 7(7)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ: нет
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ: нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Нож познания 1 уровень
        УСИЛЕНИЯ: нет

        — Я еще сплю, так ведь?  — вырвались у меня мысли вслух.
        В стену сразу забарабанили с такой силой, что штукатурка посыпалась. Чует мое сердце, что-то неладное творится, и никакой это не сон. Сначала женский крик разбудил меня посреди ночи, затем неведомо откуда взявшийся нож, теперь это.
        Как говорится, не посмотришь — не узнаешь. Прихватив с собой нож, я обулся и встал у двери. Снаружи доносился какой-то шум. Я решил пока не выходить, и приложился ухом к двери. Кто-то топтался за ней, тяжело дыша и издавая низкий рычащий звук.
        «Жаль, глазка нет»,  — внутренне сокрушаюсь я.
        Отойдя от двери, перевел дыхание и посильнее сжал нож. Протягиваю руку к замку и осторожно поворачиваю защелку. Раздается негромкий щелчок, и я резко открываю дверь.
        Вместе с потоком воздуха в комнату врывается размытая тень. Она тут же набрасывается на меня, схватившись за плечи, и пытается повалить. Однако я не первый раз оказываюсь в такой ситуации, и знаю, как на нее реагировать.
        Используя силу противника против него самого, тяну на себя и, быстро повернувшись к нему спиной, бросаю через плечо. Получается так себе, приемы из самбо мне не знакомы. Но результат на лицо. Тень с грохотом врезается в стену, и до моих ушей доносится характерный хруст.
        Когда человек ломает себе кости, он кричит, извивается, даже плачет. Боль такая, что побороть ее попросту невозможно. Но он и виду не подает.
        В свете луны показалось лицо, и я его узнаю:
        — Рыжик?
        Да-да, тот самый рыжий детина, что обозвал меня дураком. Это был он.
        Он не реагирует. Точнее не так, как должен был. Не сказа ни слова, он зарычал как дикий зверь, и бросается мне в ноги. С ним явно что-то не так.
        Ударом ноги пытаюсь его успокоить. Но он и этого не замечает. От удара только дернулась голова, да на пол брызнула капелька крови из разбитой губы, и вот он снова лезет ко мне. Пытается достать руками до ноги и, разинув пасть, укусить.
        «Убей или убьют тебя»,  — неожиданно раздается в моей голове громоподобный бас.
        От звука этого голоса сама биология, сами инстинкты, запрещающие человеку убивать человека, оказываются бессильны. Нож в руке оживает и молниеносно устремляется вниз. Лезвие с хлюпаньем погружается в основание шеи, разрезая спинной мозг. Мгновенная смерть без шанса на спасение.
        Стоя на коленях перед человеком, которого только что убил, я не мог поверить, что сделал это. Руки трясутся, дыхание перехватило. В голове набатом бьет кровь, давит чувство вины и медленно разгорается паника:
        «Что я наделал? Боже, что я наделал?!».
        Как вдруг из спины парня вырывается голубой шар света. Зависнув на секунду в воздухе, из него выпадает черная книжечка, после чего, подобно метеору, влетает мне в грудь. Энергия мгновенно впитывается в меня без остатка, и по всему телу разливается волна бодрящего тепла, а на лезвии ножа загорается новая надпись:

        Поздравляем, Вы совершили свое первое убийство. Первый шаг самый важный, и не должен оставаться без награды.

        Следом за этим сообщением нож засиял и выплюнул, по-другому и не скажешь, белую прямоугольную коробочку, перевязанную крест-накрест черной ленточкой. На автомате подбираю и ее, и книжечку.

        Глава 3. Усиление и активный навык

        Во время борьбы я произвел много шума, и весь этаж заходил ходуном. В двери забарабанили с такой силой, словно марширующий барабанный оркестр вдруг заиграл.
        «Он не человек. Они не люди. Ты один. Беги, убивай, выживай»,  — снова заговаривает со мной тот повелительный голос.
        Двери в комнатах сделаны из ДСП, да к тому же старые, а значит, приложив достаточно усилий, их несложно будет сломать. Потому меня не сильно удивило, когда к глухим ударам добавился треск.
        Бросаюсь к двери и закрываю ее на замок. И только потом понимаю, что если они способны выбить свои двери, то и с моей справятся. Но хотя бы выиграю себе немного времени.
        Кинувшись к шкафу, достаю старую армейскую форму, что осталась мне от отца. Она удобная, прочная, а берцы так вообще неубиваемые. В ней я собирался завтра идти на работу. Придется облачиться чуть раньше.
        Быстренько переодеваюсь, и сажусь на кровать, закрывая лицо руками. Надо успокоиться, привести свои мысли в порядок и подумать, что делать дальше. Кто понял жизнь, тот не торопиться.
        Всего пара-тройка секунд, и в моих глазах загорается странный блеск. Без промедления беру коробочку и тяну за ленту. Все, можно открывать, но я медлю. Почему, и сам не знаю. А к черту! Собравшись с духом, делаю глубокий вздох и открываю.
        Тотчас вырвавшийся из нее поток белого света, словно вспышка слепит глаза. Проморгавшись, с удивлением обнаруживаю, что коробочка-то исчезла, оставив после себя небольшой красный камушек неправильной овальной формы и гладкий как стекло.
        «Сожми руку в кулак»,  — приказывает мне голос.
        Не в силах ему противиться, я сжимаю камушек в кулаке. Ничего не происходит.
        «Сильнее».
        Сжимаю, что есть сил. Камень поддается, хрустит, и сквозь пальцы просачивается ровный малиновый свет. Я прямо чувствую, как в венах кровь закипает.
        Характеристики пропадают, и на лезвии ножа появляется сообщение:

        Малая руна мощи успешно поглощена. Усиление +1 Сила.

        Теперь очередь за книгой. На черной бархатной обложке, под рисунком свернувшейся в клубок змеи, золотистыми буквами написаны слова на неведомом мне языке. Тем не менее, я как-то смог их прочесть:

        Дар скорости 1 ранг.

        Открываю книгу. Страницы в ней исписаны какими-то черточками, закорючками и загогулинами. Тарабарщина. Но я и их понимаю, читая первые строчки:

        Дар скорости 1 ранг. Активный навык скоростного типа. Увеличивает характеристику Ловкость на 15 пунктов на 10 секунд. Активация навыка потребляет 3 пункта Выносливости и 1 пункт Ловкости. Перезарядка навыка составляет 20 секунд. Возможность улучшения навыка до Дар скорости 2 ранга представляется на….

        Не успеваю дочитать до конца, как по буквам пробегает мелкая рябь, и в следующий момент они оживают. Чернила сходят со страниц книги и невесомо поднимаются в воздух, закручиваясь в спираль. Получившаяся черная змейка, зловеще шипя, совершает быстрый, резкий бросок и жалит меня в правую руку, мучительно больно просачиваясь под кожу.
        Делали себе когда-нибудь татуировку? Помните боль, когда стальная игла, раз за разом, протыкает кожу? Помножьте это на десять и поймете, каково мне было.
        Еле сдерживаюсь, чтобы не закричать. Слезы боли текут по щекам, зубы скрежещут как стертые тормозные колодки. Затем начинает кружиться голова, подташнивает, и становится трудно дышать.
        Но я стойко переношу все мучения, не издав при этом ни звука. А наградой за это мне стала маленькая татуировка змеи на подушечке между большим и указательным пальцем. Вместе с татуировкой приходит и знание, как использовать полученный навык.

        Глава 4. Второй уровень

        Распахнув настежь окно, всматриваюсь вдаль. Из-за деревьев видна лишь малая часть села, но и по увиденному можно судить, что плохи наши дела. Наши — в смысле всех людей, а не меня и моего воображаемого друга.
        По горящим улицам носились бешеные, как я решил их после для себя называть, крушили все вокруг и нападали на нормальных людей, после чего зверски убивали. Так я стал свидетелем того, как тучный мужик повалил на землю маленькую девочку детсадовского возраста, придавил ее всей массой своего тела и, взяв в руки булыжник, без зазрений совести размозжил череп.
        Однако на этом он не остановился. Он снова и снова молотил ее камнем по голове, пока совсем не расплющил, щедро орошая землю кровью и серым мозговым веществом. Только тогда он угомонился, и побежал дальше.
        Но не прошло и пары минут, как на смену ему прибежала взъерошенная черная собака, разорвала зубами одежду девочки и принялась поедать ее плоть.
        От такой жуткой сцены меня чуть не вывернуло наизнанку. Еле удержал в желудке остатки вчерашнего ужина.
        Можно было бы прихватить с собой вещи, но что-то мне подсказывает, что лучше себя не ограничивать. Был бы рюкзак — другое дело. Закинул за спину, и не мешает. А у меня, дурака, только сумка и была.
        Пришлось довольствоваться сигаретами, которые я рассовал по карманам. Курильщики ведь как наркоманы, без дозы никотина долго не протянут. Особенно когда вокруг твориться такое дерьмо, и чем-то нужно будет успокоить расшатавшиеся нервы.
        Заткнув нож за пояс, залезаю на подоконник, осматриваю место приземления и прыгаю. Второй этаж, так что высота сравнительно небольшая. И не с такой прыгал.
        Приземлившись, сильно пружинят ноги, перекатываюсь через плечо и, вскочив, уже собираюсь бежать, как вдруг окно на третьем этаже распахивается, и на всю округу раздается душераздирающий женский крик:
        — Помогите! Кто-нибудь, помогите!
        Смотрю на нее, и смутно припоминаю лицо. Мелькали среди толпы эти забавные золотые косички.
        — Помоги мне, прошу!  — заметив меня, высовывается она из окна.
        «Конечно. Сейчас только забегу через центральный вход, пробегусь до третьего этажа и мигом тебя спасу» — Заткнись, и прыгай!  — кричу я принцессе в башне. Хотя какая она принцесса. Так, на троечку.
        Златовласка колеблется. Высота все-таки приличная, немногим меньше 10 метров. Так прыгнешь, и ноги себе сломаешь. А правильно прыгать ее, думаю, никто не учил. Но какой у нее выбор? Я отсюда слышу, как дверь в комнате ломают.
        — Прыгай, и умрешь!  — пытаюсь я ее мотивировать.
        Промедление смерти подобно. Эти золотые слова завещал нам Петр Великий. Правда, немного в другой формулировке.
        В итоге, она упустила момент. Из комнаты донесся сильнейший грохот и, закричав, она в спешке забирается на подоконник. Но было уже поздно. Она почти прыгнула, почти, когда кто-то в последний момент схватил ее за ногу.
        Этот кто-то выбрал крайне неудачный момент. Она подалась вперед и выпала из окна, утянув за собой другую, рыжеволосую девушку, которая и не думала отпускать ее ногу.
        Когда видишь, как два человека падают вниз головой с третьего этажа, сердце замирает. Уши режет истерический визг, прервавшийся, впрочем, уже через секунду, когда обе падают на асфальт. Звук был такой, будто мешки с цементом упали, а не люди. А ведь совсем немного до земли не дотянули, буквально полметра.
        Я замираю. Ни одна из девушек не шевелится. Достаю нож и медленно к ним приближаюсь.
        Золотые локоны все измазаны кровью, бьющей тонкой струей из перерезанной торчащей плечевой костью сонной артерии. Голова вывернута неестественным образом, и ужас навеки застыл в остекленевших глазах. Она мертва.
        Что до второй, та еще дышала. На стесанном до кости черепе образовалась глубокая вмятина, и окровавленная кость торчит из левой вывернутой руки. Кашляя, из ее горла вылетают кровавые сгустки. Я не доктор, но думаю, ребром пробило ей легкое. Лишь вопрос времени, когда она умрет.
        Подхожу ближе и присаживаюсь рядом на корточки. Близко, но не так чтобы очень. Осторожность — прежде всего.
        Она в любой момент может испустить дух, а все пытается меня достать. Бешеная — лучшего названия и не придумаешь. А что у нас делают с бешеными собаками? Правильно, их усыпляют.
        Рука заметно дрожала, когда я перерезал ей горло. Тяжело мне все-таки дается убийство человека. Если их, конечно, еще можно так называть. Как по мне, они больше походят на диких зверей, чем на людей.
        — Что происходит, скажите на милость?  — в поисках ответов, устремляю я свой взор в бескрайнее темное небо.
        Ответа, естественно, не последовало, зато я заметил две пары безумных глаз, уставившихся на меня из того злосчастного окна. Не прыгают, значит что-то в подкорке от человека у них еще осталось.
        Бешеная истекает кровью, а вместе с ней утекает из тела жизнь. Веки медленно закрываются, и из нее вылетает голубой шар энергии, который без остановки, ничего после себя не оставив, влетает в меня. Снова приходит это бодрящее чувство, и снова пропадают характеристики, а на их месте появляется надпись:

        Поздравляем, Вы перешли на 2 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Дочитав до конца, на лезвии вновь появляются характеристики с пульсирующими красными плюсиками напротив Силы, Ловкости, Выносливости и Духа. В своем время, как любой нормальный подросток, я загонялся компьютерными игрушками, и потому догадываюсь, за что каждая из них отвечает.
        Так Сила увеличивает силу физической атаки и, основываясь на описании Дара скорости, требуется для активации навыков силового типа. Ловкость увеличивает скорость передвижения и реакцию, а также требуется для активации навыков скоростного типа. Выносливость, скорее всего, отвечает за то, как быстро я буду уставать и в большей степени, нежели остальные характеристики, требуется для активации навыков. Ну и последняя — Дух, увеличивает силу магической атаки и требуется для активации навыков магического типа. Учитывая наличие у меня атрибута Тьмы, я сделал вывод, как бы дико это не звучало, что магия вполне реальна.
        Я нажал пальцем на плюсик напротив Ловкости. Две по цене одной, кто ж от такого откажется?

        Вы уверены, что хотите вложить 1 очко свободных характеристик в Ловкость?
        Принять: да/нет.

        Я нажал «да», и в появившемся окне характеристик рядом с Ловкостью теперь стояла не девятка, а 11. Вместе с тем по спине пробежала дрожь, и мне показалось, что тело стало чуточку легче. Я также вложил второе очко в Ловкость, и 11 сменилось тринадцатью. И снова по спине пробежала дрожь, сопровождаемая легкостью во всем теле.
        Я встал, хмуро посмотрев в сторону Малых Дубков, накрытых сейчас оранжевым маревом бушующих пожаров, и побежал туда. Бежал, кстати, намного быстрее обычного.
        Ветер хлыстал по щекам и в ушах нарастали предсмертные крики людей, а на лице у меня играла довольная улыбка.

        Глава 5. Полицейский участок

        За каким чертом меня туда понесло? Хороший вопрос. А ответ на него прост — оружие. Еда, вода и медикаменты — три из четырех главных забот выживальщика. Их раздобыть гораздо проще, чем четвертое — оружие. Все-таки в России власть имущие и богатеи, которые внаглую разворовывают страну, наплевав на закон и мораль, побаиваются вооружать холопов. Мы ведь вечно чем-то недовольны, а с оружием в руках можем и вспомнить, что такое раскулачивание.
        Раздумывая в свое комнате, я припомнил, что когда мы проезжали через село, в окне мелькнула голубая вывеска «ПОЛИЦИЯ». Точного места я не запомнил, да и проникнуть в оружейку будет непросто. Но будем решать проблемы по мере их поступления.
        Приблизившись к селу, перехожу на шаг и крадучись, между делом наблюдаю за поведением бешеных. Ведь недаром говорят: информация — ключ к успеху. Чем лучше ты знаешь врага, тем проще будет его победить.
        Никакой явной системы в их поведении я не заметил. Бешеные они и есть бешеные. Что видят — бросаются и уничтожают, будь то человек, машина или беседка рядом с песочницей. Где проходили бешеные, не оставалось ничего целого. Кроме, конечно, того, что своими силами они в принципе разрушить не могут.
        Также я понял, что почуять меня бешеные не могли. Никакого суперслуха, звериного обоняния или типа того, у них не было. Только старое доброе — что увижу, то убью.
        Изредка в домах, после того как туда забирались бешеные, раздавались ружейные выстрелы. Все-таки село — не город, здесь почти в каждом доме на стене висит гладкоствол.
        Я мог бы зайти в один из таких домов, когда бешеные уйдут, но не хотел понапрасну тратить время. Если с оружейкой не выгорит, тогда другое дело — придется изгаляться.
        Я помнил, что располагался полицейский участок где-то в центре. Хоть и село, а большое, собака! Пришлось минут 20 плутать, прежде чем добрался до места назначения.
        Наблюдая за торцом трехэтажного административного здания, я выжидал подходящего момента для проникновения. Несколько раз порывался, но как назло мимо прибегал какой-нибудь бешеный или чертова собака с зажатой в пасти оторванной кистью. Так что пришлось ждать, пока дву- и четвероногие угрозы не скроются из виду.
        Ждать пришлось долго. Один уходил, другой приходил. Но вот подходящий момент настал. В зоне прямой видимости никого не было, и я выбираюсь из салона разбитого вусмерть логана.
        Озираясь еще раз по сторонам — никого. Произношу вслух название навыка, татуировка змейки загорается ровным зеленым светом и начинает пульсировать с частотой раз в секунду, и я влетаю в полицейский участок на максимальной скорости, в три раза превышающей себя прежнего. Ощущения были просто фантастические.
        Внутри участка темно и тихо. Все до единого светильники разбиты, а пол усыпан тонной макулатуры. Не рискнув идти дальше впотьмах, я достал зажигалку, чиркнул, и оранжевый круг света зажегся вокруг меня, немного подрагивающий от сквозняка.
        Пройдя мимо стола с перевернутыми стульями, стоящего под двумя зарешеченными окнами с табличкой «Дежурная часть» между ними, весь пол был залит размазанной кровью с многочисленными следами ботинок, а по воздуху витал слабый запах пороха и испражнений. Источник последнего я вскоре нашел.
        Дальше по коридору в углу лежал молодой человек немногим старше меня. Одет он был, как полагается: темно-синий ментовский костюм с красными полосочками, шеврон и погоны на плечах, а под сердцем сверкает золотой жетон. Затоптанная и перемазанная кровью форменная бейсболка лежала рядом.
        Убивали доблестного стража порядка долго и с присущей бешеным особой жестокостью. Избивали ногами, руками и возможно чем-то еще. Лицо — один сплошной синяк, кровь текла из всех отверстий: рта, носа, ушей и даже глаз. Одного глаза, кстати, не хватало. Выдавили, наверное.
        Однако умер он не от этого. Горло перекушено. Представляете, голыми зубами кадык вырвать? Зверье.
        Кобура оказалась пуста, и сколько я не искал пистолет, поблизости его не нашел. Надеюсь, бешеным не хватит мозгов пользоваться оружием. В противном случае дела наши не просто плохи, они хуже некуда.
        Зажигалка к тому времени сильно накалилась. Прикурив, пришлось отпустить рычаг подачи газа, и тьма сгустилась надо мной.
        «Эх, была бы у меня зиппа. Или лучше фонарик»,  — мечтательно закатил я глаза.
        Тлеющий уголёк давал совсем немного света. Но лучше уж так, чем бродить в темноте. Заодно нервишки успокою, да запашок перебью.
        Сквозь треск табака, шелест бумаги и звуки собственных шагов, краем уха улавливаю сдавленное похрипывание. Резко торможу и весь напрягаюсь. Здесь кто-то есть, определенно.
        Но кто, бешеный или нормальный? Если крикну, бешеный может прийти на шум. Ладно, с одним я еще справлюсь. У меня все-таки нож, а у него или нее — руки, ноги и зубы. Шансы определенно на моей стороне. Но что если их будет больше, двое или скажем трое? Не хотелось бы проверять.
        Затушив сигарету об стену, я снова зажег зажигалку. Освещенный коридор был пуст, пол истоптан все теми же кровавыми следами.
        На свет никто не вышел, так что вариантов, где скрывается кряхтун, было столько же, сколько дверей — четыре. Три из них были открыты и только одна закрыта.
        Я решил начать с открытых дверей. Сделав глубокий вздох, быстро заглядываю за первую дверь. Кабинет перевернут, пол усыпан битым стеклом, но внутри никого. Входить не стал. Если зайду, а в это время в проеме появится бешеный, у меня не останется ни пространства для маневра, ни пути отступления.
        Заглядываю за вторую, и кабинет также разгромлен. Однако внутри кое-кто был. Подпирая дверь, лицом вниз лежал тучный полицейский с проплешиной на затылке. Под ним собралась большая лужа крови.
        Мои глаза победоносно блеснули, когда я заметил висящую на поясе кобуру с выпячивающей пистолетной рукояткой — коричневый пластик с пятилучевой звездой. Без сомнений, это знаменитый пистолет Макарова или сокращенно ПМ. Самозарядный, магазин на 8 патронов, калибр 9?18 мм, прицельная дальность — 50 метров, а убойная — 350.
        Всегда мечтал из такого пальнуть, и вот моя мечта сбылась. В нетерпении опускаюсь рядом с телом, снимаю кобуру и вешаю себя на пояс. Ощущаю приятную тяжесть. Пистолет придает уверенности, чувство защищенности.
        По лицу расплывается хищная ухмылка:
        «Пускай теперь попробуют меня сцапать — умоются кровью».
        Переложив нож в левую руку, правую занимает ПМ со снятым предохранителем. Я себя знаю — сейчас не сниму, точно потом забуду.
        Передергиваю затвор и, не снимая пальца с курка, заглядываю в последнюю отрытую дверь. Кабинет не тронут, нет тела, ни даже кровавых следов на полу. Кто-то, наверное, успел сбежать и бешеные последовали за ним, после чего уже не вернулись. В противном случае, здесь все было бы перевернуто вверх дном.
        «Значит там, да?».
        Убираю нож, протягиваю руку и медленно опускаю ручку двери, держа пистолет наготове. Слышу, как сжимается пружина, как отходит засов. Тяну на себя и…. Хрен на постном масле! Дверь закрыта.
        Других мест, где можно было бы спрятаться, и откуда я услышал бы этот звук, просто нет. А значит, он или она внутри. Вот только вряд ли у бешеного хватит ума закрыться изнутри. Да и зачем ему это? Нет, внутри скрывается такой же, как я — нормальный.
        — Эй, там, внутри, ты меня слышишь? Не бойся, открывай. Здесь кроме меня никого,  — говорю я громко, но так, чтобы с улицы не услышали.
        Томительные секунды ожидания, но вот щелкает замок и дверь открывается.

        Глава 6. Ева

        В просвете двери показалась детская мордашка. Глаза испуганные, заплаканные, волосы, цвета воронового крыла, в беспорядке, а на щеке застыла капелька крови. У меня племянница примерно одного с ней возраста.
        — Позволишь?  — спрашиваю я у нее разрешения войти.
        Она отстраняется. Я вхожу и осматриваюсь, слыша, как за мной закрывается дверь на замок. Небольшой кухонный гарнитур с чайником и микроволновкой, холодильник, стол, пара стульев и кожаный диван в углу. Ах да, прямо посередине комнаты лежит мальчик с ножом, торчащим из груди.
        — Твоя работа?  — оборачиваюсь я к ней.
        Она молчит, и лишь одинокая слезинка бежит по щеке. Принимаю, как «да».
        Я подхожу к ней, опускаю ладонь на плечо и успокаивающим голосом говорю:
        — Не кори себя, так было надо. Если бы ты его не убила, он бы убил тебя и еще бог знает сколько народа. Ты поступила правильно, слышишь?
        Она поднимает голову и заглядывает мне прямо в глаза.
        «Нет, она себя никогда не простит»,  — понимаю я и, всковырнув ногтем застывшую кровь, спрашиваю у нее: — Как тебя зовут?
        — Евангелина,  — тихо-тихо отвечает она.
        — Ева, значит? Пойдём-ка Ева на диванчик, присядем, и ты мне все расскажешь, хорошо?
        Она кивает, соглашаясь, и мы усаживаемся на диван.
        Ева зашла издалека, а я как бы и не был против. Пускай выговориться, глядишь, успокоится.
        История началась с того, что они с младшим братом 2 года тому назад потеряли обоих родителей в автомобильной аварии, и дядя вынужден был взять их к себе. Сам он был не женат, с детьми обращаться не умеет, так что справлялся он так себе.
        Работая региональным инспектором при МВД, его по долгу службы отправили сюда в командировку. Кто-то сильно накосячил, и он должен был разобраться, пока из мухи не раздули слона. Но вот беда, детей оставить не с кем, одним им тоже оставаться нельзя — у младшего температура, вдруг что случиться, а взрослых рядом не будет. Так что он взял их с собой.
        Они должны были приехать сегодня с утра и уехать вечером, без ночевки. Но вмешалась судьба. Две фуры столкнулись на трассе, перевернулись и перегородили дорогу. По обочине не проедешь, а объездной дороги нет. Пробка протянулась на многие километры, и пока ждали МЧС, пока те расчистили путь, они потеряли в ней 5 часов, да еще по прибытии какая-то нестыковка возникла. Вот почему дети посреди ночи оказались в комнате отдыха полицейского участка.
        Дойдя до часа Х, Ева вдруг замолчала и я спросил:
        — А где твой дядя?
        Спросив это, я только сейчас додумался взять одеяло с дивана и накрыть им тело ее брата. Повернувшись к ней спиной, тем самым закрывая обзор, я не забыл вытащить нож из тела, как две капли воды похожий на мой.
        — Не знаю,  — опустила голову Ева.  — Он часа 3 назад с кем-то уехал, сказав, чтобы его не ждали и ложились спать…. С тех пор я его не видела.
        «Знаем мы, куда органы надзорные посреди ночи уводят.» — Ясно,  — вот и все что мог я на это ответить.
        Бросив взгляд на школьный рюкзак, лежащий рядом с диваном, я спросил у нее:
        — Не против, если я его у тебя одолжу?
        — Нет,  — и прошептала себе под нос.  — Он все равно не мой.
        Хороший такой рюкзак, вместительный и полно карманов, помимо двух боковых на сеточках. Для меня, так идеальный вариант. А теперь к тому, ради чего я собственно сюда заявился.
        — Оставайся здесь и забаррикадируй дверь. Если я через час не вернусь…. Вот, возьми,  — и протягиваю ей нож.  — Вглядись в лезвие, в нем отразятся твои характеристики. Убьешь еще одного бешеного и получишь второй уровень. Вкладывая полученные очки в характеристики, повысятся твои реальные возможности. А выпадет книга навыков — изучай. Вот, в общем-то, и все, что я пока знаю,  — и, помолчав немного, добавил: — Я все понимаю, ты еще ребенок. Но что-то происходит, что-то ужасное, и если ты не будешь сильной и отважной, то умрешь. Докажи себе, что его смерть,  — указываю я на завернутое в одеяло как в погребальный саван тело мальчика, ее брата,  — не была напрасной. Живи ради него, за место него. Ясно?
        — Д-да,  — заметно дрожал у нее голос.
        И, закинув рюкзак на плечо, я ушел.
        «Но я вернусь. Я обязательно за ней вернусь»,  — даю себе слово.

        Глава 7. Крысы

        За спиной захлопнулась дверь, и вот я снова в темном, пустом коридоре.
        Вход в оружейку нашелся довольно-таки быстро. Как оказалось, в коридоре было не четыре, а пять дверей. Просто последняя спряталась хорошо.
        В тусклом свете так сразу и не заметишь железную дверь, слившуюся со стеной в сплошную линию и выкрашенную вместе с ручкой в тот же цвет. Если бы рядом не было полукруглого, зарешеченного наполовину окошка со специальной задвижкой, сейчас закрытой, я бы, наверное, вернулся к тем двум с вывеской дежурная часть. Хотя так и так пришлось вернуться.
        Дверь была закрыта. Но оно и понятно, оружейка все-таки. А у кого ключи от нее обычно хранятся? Наиболее вероятные кандидаты — начальник и дежурный персонал. Ну а раз на дворе ночь-полночь, остается всего один вариант — дежурный.
        В фильмах часто показывают, как простреливают замок и он открывается. А возможно ли это в реальном мире? Фифти-фифти. Но только самые простые замки, годные разве что от ветра и идиотов.
        «Мне повезло»,  — думал я,  — «кто-то поскупился на нормальный замок и врезал самый дешевый»,  — и приготовился к своему первому в жизни выстрелу.
        Плохо, конечно, что в армии не служил, но там говорят сейчас солдаты всего раз или два оружие в руках держат.
        Прицелившись в личинку замка, я напряг руку и нажал на курок. Тудух! Раздался громкий, гулкий хлопок, и рука дернулась назад и чуть вверх. В нос ударил сильный запах пороховых газов.
        Оценив результат своей работы, глубоко вздохнул в разочаровании. Пуля угодила не в замок, а в косяк. Это ж надо, в упор не попасть!
        Но так оказалось даже лучше. Ведь попади я куда хотел, щель замка просто деформировалась бы и залипла свинцом. А так косяк разворотило, и сквозь проделанное пулевое отверстие выглядывал запор. Еще пару таких «метких» выстрелов, дверь откроется и с запертым замком.
        Произведя выстрел, я знал, что надо поторапливаться, пока гости не нагрянули. Так что, дважды нажав на спусковой крючок, на этот раз попал куда хотел, схватился за ручку и стал тянуть на себя. Раз, другой, третий. Расшатывая, дверь понемногу отходила, выплевывая мне под ноги щепки.
        Хрусть! Косяк сдался и дверь открылась. Внутри никого, снаружи вроде бы тоже никто не бежит. Вхожу и даже осматриваться не нужно, сразу вижу самодельную вешалку для ключей. Целых восемь штук висят на крючках.
        «И какой из них мой?»,  — останавливаюсь я в недоумении.
        Крючки не подписаны, номерков или брелков нет. Придется брать все, а там подберу нужный. Жаль забыл посмотреть, какой формы замочная скважина. Удалось бы сократить список.
        Сметя ключи подчистую, я вернулся обратно к железной двери. Однако подойдя к ней, странное чувство вдруг охватило меня. Словно грозовая туча нависла над головой и давит, и давит, и давит.
        Сбросив наваждения, подбираю ключ под так называемый сувальный ключ с бороздой на левом крыле. Таких оказывается два. Один одиночный, другой в связке. Беру тот, что висит один-одинешенек. Вставить вставил, а кручу — прокручивается, а дверь не открывается. Вставляю другой и вуаля, щелкает замочек.
        Со скрипом несмазанных петель открываю дверь. За ней сплошная решетка из толстых прутьев на навесном замке, а дальше спуск в подвал. Теперь понятно, зачем нужны остальные ключи. Один чтобы открыть решетку, другой для чего-то еще.
        Но только я взял в руки замок и погремел ключами, как из подвала донесся шум. Какое-то шебуршание. Отхожу от решетки, убираю ключи в карман и вытаскиваю из кобуры пистолет. А с ножом я и не расставался. Без ножен рано или поздно изрежу себе всю одежду.
        Я готовился встретить бешеного или нормального, хоть и понятия не имел, как кто-то из них мог там оказаться. Запереться изнутри? Вариант, но зачем? Чтобы вздремнуть на работе? Это ни комната отдыха, а оружейка. А отреагировать на столь внезапные изменения и укрыться в самом надежном месте…. Ну я даже не знаю, звучит как-то нереально.
        Все оказалось куда проще. Из подвала выползла крыса и уставилась на меня почему-то красным глазками-бусинками. Ее черная шерсть без единого серого, белого или коричневого волоска, опять же странный окрас, внезапно встопорщилась, и она издала пронзительный писк, режущий слух как лезвие бритвы.
        Крысы бояться людей — это факт. Но все изменилось. Под действием магической косморадиации не только люди подверглись ее воздействию, запустив совершенно новый виток эволюции, но и животный мир. Первый этап мутация включал в себя увеличение агрессии и подавления инстинкта самосохранения, а затем для половины из них наступал второй этап — изменение строения тела и внутренних органов. Что до третьего этапа, его достигали немногие. Лишь 1 из 100 мутантов второго формы превращался в биологическую машину убийства, способную на такое, что страшно представить. В будущем их назовут Королями. Был еще и четвертый, наиболее ужасающий этап мутации, который проходил всего 0,01 % представителей третьей формы мутации и имя впоследствии им будет дано — Владыки.
        Бешеный грызун помчался на меня, широко раскрыв челюсть и явив миру обе пары своих удлиненных резцов. Из курса биологии я вспомнил, что зубы у крыс необычайно крепкие и могут с легкостью прогрызть кирпич, бетон и даже металл. Всего один укус, и она вырвет у меня изрядный кусок плоти.
        Стрелять в нее из пистолета, вспоминая замок, оставшиеся пять пуль изведу и то не факт, что попаду. Но вот в чем я был уверен, так это в знании основ рукопашного боя и владении холодным оружием.
        Дождавшись, когда крыса подойдет достаточно близко, я выбрал момент и пнул ее носком ботинка. Попал и, отлетев как мяч, она врезалась в стену. С таким крохотным тельцем получить армейским ботинком, после чего вмазаться в стену…. Крыса, барахтаясь на полу, жалобно пищала.
        Нож пронзает ее насквозь. Крошечный шарик небесного света отделяется от бьющегося в агонии мохнатого комка и влетает в меня.
        Слегка взбодрившись, я только полез за ключами, как из подвала одна за другой, беспрерывно пища, полезли крысы. Одна, пять, десять….
        «Эээ не»,  — развернулся я и побежал.
        Залетев в ближайший кабинет, я в темноте чуть было не споткнулся об труп того полицейского, у которого забрал пистолет и с разбегу вскочил на стол.
        Есть у крыс один серьезный недостаток — это зрение. Оно у них не только плохое, но и имеет небольшой угол обзора, всего 16 градусов, что вынуждает животных постоянно вертеть головой. Поэтому, стоило взбесившимся грызунам вбежать за мной в кабинет, как они сразу увидели труп, но не меня, и их приоритеты быстро сменились. Крысы всем скопом набросились на него и, разрывая одежды, вгрызались в мертвую плоть.
        «Повезло»,  — улыбнулся я и, спрыгнув со стола, опрометью побежал обратно к решетке.
        Достав нужный ключ, я быстренько открыл замок, вошел и запер за собой железную дверь.
        Я полагал, что крыс здесь больше не осталось. Но ошибался. Услышав за спиной новое шебуршание, гораздо громче предыдущего, резко обернулся и увидел…
        — Мать моя женщина!  — не сдержал я внутри удивленного возгласа.
        На меня неслась крыса размером с большую кошку, а ее задние резцы в форме долота были такими же длинными как мой указательный палец. Такая дура не только кусок плоти откусит, она мне кость запросто перегрызет.

        Глава 8. Бой с Крысом

        Тудух! Тудух! Тудух! Произведя на эмоциях три быстрых выстрела, только два из них угодили в цель. Раскаленный свинец мигом прожег толстую шкуру и вгрызся в плоть, однако увяз в туго сплетенных канатах мышц. Под воздействием мутации второго этапа крыса не только сильно увеличилась в размерах, наравне с уровнем и характеристиками, но и была усилена ее естественная защита. Теперь это была не просто крыса, а злой и ужасный Крыс.
        Ощутив жгучую боль, Крыс пришел в ярость. Готов поклясться, в глазах у него промелькнул убийственный огонек. Разинув пасть еще больше, хотя, казалось бы, куда еще больше, он вдруг резко ускорился и нацелился на мою правую ногу.
        Я активировал свой скоростной навык и тут же сместился вбок. Хорошо, что подстраховался. Нога с зубами разминулась буквально на пару сантиметров.
        Крыс промахнулся, однако все равно сомкнул пасть и перекусил стальной прут решетки. От такого у кого угодно душа в пятки уйдет, сердце замерло. Но я понимал, что если ничего не делать, меня ждет только смерть.
        Воспользовавшись заминкой Крыса, я подлетел к нему и со всей силой вонзил нож в спину. С чавкающим звуком лезвие погрузилось в плоть, но, как и в случае с пулей, далеко не зашло. Острие едва углубилось, а дальше уперлось, словно в камень.
        Я сразу отпрыгнул, так как Крыс уже разворачивался.
        «Ладно, попробуем по-другому».
        Уязвимые места есть у всех. Слуховой проход или, например, глаза. Но лучше, конечно, глаза. В них и попасть проще и если лезвие не достанет до мозга, так хотя бы ослеплю. Проблема в том, что глаза находились рядом с пастью, на одном уровне с этими жуткими зубами. Не ровен час, и без руки остаться можно.
        И только я собрался исполнить задуманное, как Крыс, разворачиваясь, ударил меня хвостом по ноге. На втором этапе мутации, к слову, совсем недавно начавшемуся и далекому до завершения, он у него вымахал до полуметра, а кольцевидные чешуйки, покрывавшие его, стали твердыми как сталь и слегка приподнялись заостренным концом вверх.
        Прорезав штанину, хвост на раз содрал мне кожу и, вырвав полоску мяса, из рваной раны потекла кровь. Проигнорировав боль, сейчас не время распускать нюни, я перенаправил ее в более продуктивное русло, раздувая огонь ярости, поднимающейся из груди.
        Дрожа всем телом от выброса адреналина, я молниеносно опустил нож, метя в правый глаз твари. Однако верткая мне попалась гадина. В последний момент Крыс дернул мордой, и я промахнулся, попав между глаз.
        Кто бы мог подумать, что смазанная атака окажется настолько удачной. Мутация не успела еще добраться до костного скелета, так что плотность черепа Крыса осталась все той же — тонкой и достаточно хрупкой. Прорезав шкуру и слабый защитный слой мышечной ткани, нож уперся в кость. Силы удара оказалось недостаточно, чтобы ее пробить.
        Я не думал, я действовал на инстинктах. Отпустив рукоять, заношу ногу для удара и бью по тыльнику, вбивая нож в череп. Раздается сочный хруст, и лезвие проникает глубоко в мозг.
        Крыс пискнуть не успел, упал как подкошенный. Шар голубого света, гораздо больше предыдущих, влетает в меня, роняя по дороге целых два предмета, а на лезвии ножа под сводом черепа меж тем загорается надпись:

        Поздравляем, Вы перешли на 3 уровень! Пожалуйста, распределите 2 свободных очка характеристик.

        Вытащив и стерев кровь с лезвия, я заметил, что получил новый уровень и также хотел вложить оба очка в Ловкость. Но, вложив один, задумался:
        «Интересно, если бы у меня было больше Силы, смог бы я с первого раза пробить череп Крыса?».
        Покрутив пальцев вокруг плюсика Ловкости, все-таки перескакиваю на Силу и вкладываю туда оставшееся очко. Ловкость и так идет у меня с двойным бонусом, так что ничего страшного, если попутно буду качать еще и Силу.
        Закончив разбираться с характеристиками, подбираю выпавшие с Крыса предметы. Ими оказываются книга навыка, но с голубой, а не черной обложкой, и короткий меч с искривленным лезвием, длинной рукоятью, обмотанной полосками черной кожи, навершием в форме рыбьего хвоста и прямого перекрестия с концами плеч, загнутыми в сторону клинка.
        Я так-то хорошо знаком с мечами, но такого уродца прежде не видел: лезвие явно принадлежало фальшиону, однако по весу он был раза в полтора легче, а рукоять так вообще от двуручного меча.
        Взяв меч, пару раз его крутану, сделал финт, и как ни странно, лежал он в руке достаточно удобно и совсем не чувствовалось никакого дисбаланса. Разве что с длинной рукоятью ощущался странно. Примерно как когда покупаешь новую машину и постепенно привыкаешь к ее габаритам. С другой стороны, выбор у меня невелик. Все лучше, чем ножом орудовать.
        К слову о ноже. Странное дело, когда я ногой вгонял его в череп Крыса, кончик должен был обломиться. Ну или хотя бы трещина появиться или скол. Но нет, даже царапины не осталось. И это не считая того первого раза, когда я в исступлении вонзил нож в позвоночник рыжего.
        Сколько я не вглядывался в лезвие меча, характеристик так и не увидел. Из чего я сделал вывод, что отображаются они только на ноже, а значит, терять его ни в коем случае нельзя. Без него, даже если я получу уровень, как вкладывать характеристики, а?
        Спрятав нож в рюкзак, подумав, засунул туда же и книгу, попутно выбрасывая все ненужное, вроде тетрадей, учебников и альбома для рисования, от души пнул бездыханное тело Крыса и, прихрамывая, спустился в подвал.

        Глава 9. Оружейка

        Открыв ключом стальную дверь, в глаза ударил белый свет и на миг ослепил меня. Это лампы с установленными на потолке датчиками движения автоматически зажглись, когда открылась дверь. Хоть и звучит дорого, на самом деле такие лампы гораздо дешевле светильников и имеют собственный источник питания.
        Проморгавшись и убрав белые пятна, что застилали глаза, я вошел в комнату три на пять метров, стены которой наполовину были выкрашены зеленой матовой краской, а на вторую побелены. В комнате стояло всего два железных шкафа и стеллаж с отсеками под оружие.
        Я сразу двинулся к стеллажу, влекомый запахом смазки и блеском оружейной стали. Глаза на мгновение загорелись страстным желанием, вскоре сменившимся разочарованием.
        Оружие было, но слишком уж мало. В верхнем отсеке лежал всего один автомат — АКС-74У, он же укорот, он же ксюха. Из его достоинств перед калашами сотой серии стоит отметить разве что небольшой вес, с магазином не превышавший 3 килограммов, и удобство использования в замкнутых пространствах за счет укороченного ствола и складывающегося приклада.
        Помимо автомата, в среднем отсеке лежали в ряд три пистолета ПМ. А в нижнем пять коробочек с патронами: три цветных картонных с надписью транслитом «Makarov», одна вскрыта и ополовинена, однако две других запечатаны, так что в сумме выходило порядка 40 патронов; и парочка металлических болотного цвета с черными выпуклыми буквами «7,62 БПГС», обе нетронуты, в каждой по 600 штук, итого получается 1200.
        Повесив автомат на грудь, я дозарядил ПМ и все содержимое стеллажа смел в разом потяжелевший рюкзак. И так с Кромсателем в правой руке, название меча я узнал из своих характеристик, болтающимся на груди автоматом и школьным рюкзаком забитым далеко не детскими игрушками, покинул подвал и вернулся к решетке.
        Приложив ухо к двери, ничего не услышал и потому решился ее открыть. Кромсатель держал наготове. Ни бешеным, ни зверям-мутантам, ни тем более людям, которые в страхе за свою жизнь способны на все, никому не дам застать себя врасплох.
        Щелкнул замок, и я тут же отпрыгиваю от двери. Приготовившись действовать, с замиранием сердца наблюдаю за образовавшимся в двери просветом.
        Напряженные секунды ожидания, и капельки пота стекают по лбу. Тишина. Не отрывая стопы, перемещаю ведомую ногу вперед и толкаю дверь. Тишина. Аккуратно выглядываю, в коридоре, насколько хватает света от зажигалки, чисто.
        Странно, что бешеные не прибежали на звуки выстрелов. Да и крыс что-то не видно. Объяснить это я могу лишь везением. Хотя в душе чувствую одновременно и облегчение, и сожаление. Да, бешеные и мутанты опасны. Однако убивая их, получаешь шары, а вместе с ними растет уровень и характеристики, в действенности которых я успел убедиться. Прятаться от опасности — не выход, только силой можно от нее защититься. А сила не дается просто так, ее добиваются.
        Пройдя по коридору до нужной двери, стучусь и тихо говорю:
        — Ева, это я. Открывай.
        Внутри послышались торопливые шаги и вскоре дверь открывается. Я даже не стал заходить внутрь. Протянул ей пистолет со словами:
        — Знаешь, как им пользоваться?
        На что Ева ответила, мотнув головой:
        — Нет.
        — Все просто. Поднимаешь флажок вверх, наводишь и нажимаешь курок,  — говоря это, я каждое действие ей показывал.  — В момент выстрела будет сильная отдача, так что напряги руку. Ясно?
        — Да,  — взяла она пистолет дрожащей рукой.
        — Дай мне еще два часа и уходи. Попытайся найти безопасное место или взрослых. Но помни, остерегайся бешеных людей. Как увидишь их, сразу прячься.
        Я уже собирался уходить, когда Ева неожиданно схватила меня за рукав и спросила:
        — Могу я пойти с тобой?
        — Нет!  — категорически возразил я ей.  — Я не уверен, что себя-то смогу защитить. Но вот найду других выживших и тогда мы вернемся за тобой. Обещаю.
        — Я буду ждать тебя столько, сколько потребуется, и никуда не уйду,  — взяла она меня за руку.  — Так что прошу, возвращайся. Обязательно возвращайся.
        — Я данное слово не нарушаю, так и знай — тепло улыбнулся я Еве, и только тогда она, чуть помедлив, отпустила мою руку.
        Проводив меня взглядом, Ева быстро закрыла за собой дверь и села на диван, крепко сжимая двумя руками пистолет.

        Глава 10. Во тьме ночной

        Выглянув наружу, я не увидел ровным счетом ничего. Сегодня было новолуние, и если по дороге сюда еще светили фонари, худо-бедно освещая дорогу, то сейчас весь поселок погрузился во тьму, разгоняемую лишь немногочисленными очагами возгорания.
        «Электричество все-таки вырубилось»,  — тяжело вздохнул я.  — «Но есть и приятная сторона — если я их не вижу, значит, и они меня не видят».
        С пистолетом в одной руке и Кромсателем в другой, я смело выхожу на улицу.
        Прежде чем вернуться в общагу, мне надо было наведаться в еще одно место — аптеку. Видел одну по дороге сюда, но тогда передо мной стояла другая задача.
        Сейчас же без лекарств рана, нанесенная Крысом, если воспалиться, может меня убить. А еще, будучи в полном неведении относительно того, что за нахрен вообще происходит, я боялся, что уже заразился и стану бешеным. Как в тех фильмах про зомби, когда всего одна царапина отделяет человека от превращения, и нет от этого никакого лекарства.
        Перебегая от укрытия к укрытию, я медленно приближался к намеченной цели. По дороге видел множество бешеных. Чаще в группах, слишком больших для меня одного. Редкий случай, когда они бродили по улицам в одиночку, выискивая себе жертву. Причем, не обязательно живую. Все что разрушить — разрушали. Все что могли убить — убивали.
        Убивали и разрушали до тех пор, пока я их не останавливал, получая драгоценные шары. Правда, только троих успел убить и даже уровня не получил. Зато выпало бронзовое колечко с бирюзовым камнем в оправе на +1 Духа.
        Я видел много смертей. Мужчин и женщин, взрослых и детей. Покидая дома, в которые вламывались бешеные, немногие из них убегали. Чаще их догоняли, точнее, загоняли, и убивали с особой жестокостью. Спокойное время со всей этой электроникой и научным прогрессом подавило в людях дух воина, так что теперь мы для них легкая добыча.
        Однако не только бешеные охотились на людей. Животные от них не отставали. Собаки, например, догоняя, кидались на беззащитных людей и вгрызались им в глотки, после чего сразу же устраивали себе трапезу. Они, казалось, были ненасытны и, поедая плоть, росли прямо на глазах. Не все, конечно, но многие, даже хиленькие дворняжки, постепенно превращались в натуральных волкодавов.
        Кошки же объединялись в группы и забирались в такие места, куда ни бешеные, ни собаки попасть не могли. Я был в шоке, наблюдая за тем, как два десятка четвероногих диверсантов вскарабкались по стенам на крышу и через открытое окно мансарды одна за другой проникли в дом.
        Оттуда сразу послышались истошные крики, а через минуту облепленная кошками женщина выбила собою окно. Кошаки успели обглодать ее лишь наполовину, прежде чем прибежала огромная, без малого два метра в холке и весом под центнер, борзая и, взревев прямо как тигр, прогнала их.
        Я мог бы вмешаться и даже убить пару-тройку бешеных, спасти людей и прослыть для них героем, которого они будут холить и лелеять. Так в книгах обычно поступает главный герой, видя творящиеся безумия.
        И вот такой герой появился. Не я, разумеется. У меня слишком развито чувство опасности и инстинкт самосохранения, чтобы бежать и спасать тех, кого я даже не знаю. Но не у этого парня. Коренастый мальчишка, лет 15 -16, со спины подбежал к бешеному толстяку и вонзил ему Нож Познания в шею, тем самым спасая от неминуемой гибели невысокую девушку.
        Разглядеть я ее толком не сумел. Она вся была в крови старика, который до последнего защищал… внучку, наверное, от нападок бешеного, пока тот не вцепился зубами ему в шею и, вырвав кусок мяса, забивший алый фонтан не окатил девушку с ног до головы.
        Герой, убив супостата, помог ей подняться, и они уже собирались бежать, как вдруг, смотрю, к ним помчалась группа из трех заметивших их бешеных. Эта троица пробежала совсем рядом с моим укрытием — трансформаторной будкой. Повезло, что не заметили.
        Герои только в книгах хорошо кончают. В реальном же мире они, как правило, умирают, разорванные на части. Собственно как и принцесса, которая быстро оставила своего спасителя, но не сумевшая далеко убежать.
        Дождавшись, когда все трое уйдут на поиски новой жертвы, а к останкам не подтянуться ненасытные животные-мутанты, я активировал свой скоростной навык и подобно ветру пронесся рядом с трупом горе-героя, подбирая на ходу нож. С 30 очками Ловкости я, не напрягаясь, мог бы и Хусейна Болта обогнать.

        Глава 11. Усиление тьмой

        Влетев на полном ходу в ближайшие кусты, я сбросил со спины рюкзак и засунул туда подобранный Нож Познания. И уже собирался двинуться дальше, но тут вдруг к трупам прибежала группа кошек-мутантов, голов эдак в 30 -40. Пришлось затихариться, не то еще заметят или услышат бряцанье железа в рюкзаке и поминай как звали.
        Наблюдать за их трапезой было до тошноты противно, поэтому, чтобы не терять времени даром, осторожно порывшись в рюкзаке, достал книгу навыков, полученную от Крыса, и раскрыл ее.

        Усиление тьмой 2 ранг. Активный навык магического типа. Позволяет усилить оружие силами Тьмы, со следующей атакой увеличивая его пробивную мощь. Активация навыка потребляет 5 пункта Выносливости и 2 пункта Духа. Перезарядка навыка составляет 10 минут. Возможность улучшения навыка до Усиление тьмой 3 ранга представляется на….

        И снова мне не дали дочитать описание до конца, прервав на том же месте. Буквы также собрались в иссиня-черную воронку, набивая на левой руке новую татушку — по размерам немного больше предыдущей, рисунок сгустка пламени, опоясывающий прямой, остроконечный меч с крылатой гардой.
        У любого другого без атрибута Тьмы после изучения навыка Усиление тьмой 2 ранг не проявилось бы никакого меча. А обозначал он усиленный навык, отразивший в моих характеристиках как Усиление Тьмой 2 ранг (+1), который был на 20 % мощнее оригинального, и это усиление сохранялось даже после улучшения навыка.
        «Навык бесспорно хорош. Но я и без всякого усиление Кромсателем срубаю головы бешеным…. Хотя…»,  — вспомнилась мне бесполезная стрельба по Крысу,  — «Но блин, 5 Выносливости и 2 духа…? Слишком много, слишком».
        По дороге сюда, вынуждено иногда пересекая открытую местность и убивая бешеных, я часто прибегал к помощи скоростного навыка и в результате остался совсем без Выносливости, которую, в отличии от Ловкости, не повышал.
        И вот когда она закончилась, ноги подкосились, и я упал. Словно парализованный, лежал, нюхая землю, и пальцем пошевелить не мог. Хорошо хоть никто меня не нашел и через 10 минут, когда восстановилось очко Выносливости, оцепенение спало.
        Кошки довольно быстро расправились с трупами, обглодав их до кости, и единым потоком хлынули дальше по улице. Среди них особенно выделялась дюжина особей, подросших до размера питбуля, и одна просто огромная: полтора метра в высоту, три с чем-то в длину, с утолщенными лапами и кинжальными когтями с характерным отблеском стали.
        «Они… мутируют»,  — подобрал-таки подходящее слово,  — «слишком уж быстро. Такими темпами у нас, людей, не останется ни единого шанса на выживание»,  — размышляя об этом, я твердо решил для себя: — «Надо ускориться. Не убивать бешеных по одному, а идти на риск и вырезать малые группы».
        Когда кошачий прайд скрылся из виду, я выбрался из кустов и, сжимая до хруста в костяшках Кромсатель, все также продвигался к аптеке, выискивая теперь не только одиночных, но и небольшие скопления бешеных.
        «Нет, ну что за гадство?! Когда не надо — вот, пожалуйста, а когда надо — хрен тебе на постном масле!»,  — внутреннее сокрушался я вселенской несправедливости.
        Лишь раз мне попался одинокий бешеный. Все остальные действовали либо в группах от пяти и более бешеных, либо рядом крутились мутировавшие животные, с которыми я пока не готов иметь дело.
        «Наконец-то! Вот он — мой шанс!»,  — чуть было не воскликнул я, завидев в отдалении трех бешеных, неистово ломившихся в дубовую дверь роскошного трехэтажного дома.

        Глава 12. Хет-трик

        С тех пор как покинул полицейский участок и до этого момента, я всего дважды пускал в ход огнестрельное оружие. Первый, когда выстрелов в голову прикончил первого попавшегося бешеного. Но из него не вылетел шар голубого света, и тогда я кое-что понял — получить опыт за убийство бешеного и мутанта можно только убив его Ножом Познания или другим выпавшим оружием. Предметом экипировки — недолго думая, придумал я им подходящее название.
        А второй раз, когда решил проверить одну теорию. Подкрался к бешеному, активировал скоростной навык и, выскочив сбоку от него словно призрак, прострелил коленную чашечку. Бешеный тут же упал, лишившись одной опоры, и я резким взмахом Кромсателя обезглавил его, получая голубой шар.
        Отрубить голову одним ударом не так-то просто. Это не фильм, лишь тяжелым двуручным мечом или умелой рукой палача такое в прошлом было возможно. Однако Кромсателю на это было глубоко наплевать. Острейшее лезвие резало плоть и кости как лист бумаги, и также как Нож Познания совсем не тупился.
        Пока бешеные были увлечены выламыванием двери и ничего вокруг себя не замечали, я подлетел к одному, самому большому из них, со спины и поставленным движением отрубил ему голову. Голова с застывшей маской безумия упала мне под ноги, а из шеи фонтаном забила кровь. Голубой шар, не оставив подарка, влетел мне в грудь.
        Не мешкая, я активировал скоростной навык, и резко ускорившись, сместился в сторону следующей цели. Прогремел выстрел, и из дула макарова поднялась змейка белесого дыма, а бешеный, стоящий посередине — худощавого телосложения мужичок под сорокет с проплешиной на затылке, получив пулю в позвоночник, рухнул парализованным ниже пояса. Его я добью, разобравшись с оставшимся бешеным, самым слабым из них.
        Третий, точнее третья, успела оказать мне хоть какое-то сопротивление. С глазами полными безумия рыжеволосая молодая девушка с вздернутым носиком и веснушками на пухловатых щеках бросила на меня, намереваясь выколоть глаза. Если бешеные мужчины прибегали к грубой силе, то слабые женщины нацеливались на уязвимые места — выкалывали глаза, пуская в ход острые наманикюренные коготки, хватались за волосы или набрасывались со спины, впиваясь в жертву мертвой хваткой.
        Сверкнула сталь и тонкие белые ручонки плюхаются на землю, отрубленные по локоть. В глазах бешеной ни удивления, ни страха, ни боли. Смещаюсь вбок, выворачиваю запястье и Кромсатель, сверкнув, перерезает девушке глотку, обнажив на секунду шейные позвонки, после чего ударом ноги отправляю ее в полет.
        Чувствую, как что-то тянет штанину, и опускаю взгляд. А это недобитый бес пытается меня схватить. Меняю хват, острие Кромсателя смотрит вертикально вниз, и я с силой опускаю меч на голову бешеного, протыкая череп вместе с мозгом насквозь.
        Голубой шар света, прежде чем впитаться в меня, роняет наземь высокие кожаные ботинки. Черная блестящая кожа, без каблука на тонкой подошве и заостренный носок с серебряной накладкой в форме оскаленной волчьей морды.
        Переобуваться нет времени. Скоро сюда нагрянут полчища бешеных и мутировавших животных, привлеченные стрельбой и запахом свежей крови. Знаем, плавали.
        Дождавшись третьего шара, я вложил пистолет в кобуру, подхватил сапоги и уже собирался бежать, как вдруг окно на втором этаже распахнулось и оттуда высунулось миловидное личико с голубыми как океан длинными волнистыми волосами и бронзовым загаром.
        — Постой, не уходи. Помоги мне, пожалуйста,  — взмолилась жалостливым голоском девочка-подросток лет 16 -17 с серьгой-алмазом в носу.
        «Что ж они все из окон-то высовываются, а?»

        Глава 13. Лиза

        — Прыгай,  — тяжелым взглядом я уставился на нее. Она задумалась, в глазах читаются сомнение и страх. Пришлось рявкнуть: — Сейчас же!  — и для острастки добавил: — Не то уйду.
        Вздрогнув, она поспешила залезть на подоконник и, сделав глубокий вздох, выпрыгнула из окна. Увидев пустые руки, я не успел ей сказать, чтобы взяла с собой нож.
        И вот приземлившись, она вместо того чтобы податься вперед, завалилась назад, плюхнувшись на мягкое место.
        У меня скривилось лицо. Не от того как она приземлила, а от того во что была одета. Тонкая полупрозрачная бледно-розовая сорочка, такие же штанишки по колено и шлепанцы. А ведь у нее было достаточно времени, чтобы подготовиться. Все-таки больше часа уже прошло.
        «Обуза»,  — сразу заключил я.  — «Мордашка симпатичная, фигурка что надо, а в голове ветер дует сквозняком».
        Схватив обузу за руку, я помог ей подняться и потянул за собой подальше отсюда. С радостью перешел бы на бег, однако, в такой обуви она за мной не угонится.
        «Нет, так не пойдет. С этим срочно что-то надо делать».
        Решившись, я утянул ее то ли в сарай, то ли в коровник с выбитой дверью и тут же принялся переобуваться в кожаные сапоги. Размер подошел идеально, и сидели они как влитые.
        — На вот, переобуйся,  — бросил я ей свои берцы, все перемазанные кровью и грязью, а сам полез доставать Нож Познания, проверяя характеристики.

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 3
        Сила: 10(10)
        Ловкость: 18(18) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 8(8)
        Дух: 7(7)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Усиление тьмой 2 ранг (+1)
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ: нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Нож познания 1 уровень
        Кромсатель 2 уровень
        Сапоги скорости 1 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        Поморщившись, она взяла кончиками пальцев грязные берцы, благоухающие внутри далеко не розами и, подтянув их к себе, задумчиво на них посмотрела.
        — Я тебя на руках не понесу, так и знай. А отстанешь, ждать не стану,  — поморщившись, но по другой причине, предупредил я ее.
        Смотрю, переобувается.
        — Лиза,  — закончив, представилась она.
        — Алексей,  — дозарядив обойму и загоняя патрон в патронник, отвечаю я.
        — Откуда у тебя оружие?  — с искорками в глазах переводила взгляд Лиза с пистолета на автомат.
        — Не сидела бы дома в ожидании спасателей, глядишь, тоже что-нибудь путное раздобыла,  — ухмыльнулся я и спросил у нее: — Скажи, какие у тебя вообще планы на будущее? Со мной пойдешь или отправишься своей дорогой?
        — С тобой, конечно,  — подернулись у Лизаньки плечики.
        — А ты хоть знаешь, куда?
        Ее ответ меня убил наповал:
        — Полагаю, в безопасное место?
        «Полагает она»,  — Безопасное место, шутишь что ли? Оглянись вокруг, сейчас нигде не безопасно.  — «Хотя, что я ей говорю? Что она вообще могла увидеть из окна своего особняка, окруженного высоченными лиственными деревьями? Парочку бешеных, и все».
        — Тогда куда?  — неуверенно спросила она.
        — По дороге в старую общагу наведаюсь в аптеку и магазин, а после в полицейский участок и лесом буду выбираться отсюда,  — выложил я карты на стол.  — Однако! Если ты хочешь отправиться со мной, тебе придется взять в руки оружие и сражаться. Также без вопросов следовать всем моим приказам.
        Даже сквозь загар было видно, как Лиза побелела, а в широко распахнутых глазах застыл леденящий душу страх.
        — А ты что хотела?  — удивился я.  — Думала, я тебя за собой хвостиком водить буду? Рисковать жизнью, защищая и добывая для тебя еду? Мне нужны полезные люди, а не дармоеды. И если ты не готова рисковать своей жизнью, то наши пути разойдутся здесь и сейчас.
        — Я… я могу готовить, стирать, убирать. Я готова на все, только… только не сражаться с ними. Я… я не смогу,  — говоря, Лиза без конца заикалась.
        Я нахмурился:
        «И на кой черт тогда она мне сдалась?».
        Догадавшись, о чем я подумал, Лиза не на шутку перепугалась. Быстро приняв для себя решение, она пододвинулась ко мне вплотную.
        — Я готова на все. Абсолютно на все,  — сказав это, она взяла мою руку и положила себе на колено, понемногу продвигая ее все выше и выше.
        Я опешил. Вот так без стеснения отдавать себя незнакомцу, лишь бы он от тебя, бесполезной не отказался, не бросил? Это было выше моего понимания.
        Лиза же в этом отношении мыслила куда проще. Когда она ездила к матери в город, будучи избалованной дочкой богатых родителей, то все ночи проводила в клубах, где случайные связи без обязательств были в порядке вещей. Наркотики, алкоголь, распущенность и вседозволенность неблагоприятно сказываются на молодежи. Подумаешь, не дотягивает до ее стандартов, зато под защитой такого сильного человека, она не лишится куда более важного, чем какая-то гордость — жизни.
        Сглотнув вставший ком в горле, я посмотрел на нее совершенно другим взглядом, нежели прежде. Стройное тело без грамма лишнего жира, пышная грудь и нежная кожа.
        Решив, что в любом случае ничего не потеряю, я поднялся и объявил:
        — Вставай, пора двигаться дальше…. Но мы еще вернемся к этому разговору.

        Глава 14. На грани

        Дорога до аптеки заняла куда больше времени, чем я рассчитывал. И не потому, что бешеные чинили нам препятствия, это я взял в расчет, а потому, что скорость Лизы оставляла желать лучшего.
        А еще она была жуть как неуклюжая. Такое чувство, будто под ноги совсем не смотрит, и в результате часто падала. Один раз так вообще посреди дороги запнулась и своим промедлением чуть нас обоих не погубила.
        Но вот, наконец, мы добрались до промежуточного пункта назначения — аптеки. Одноэтажное здание из белого кирпича, незамысловатой вывеской «Аптека» и железной дверью, сейчас настежь открытой.
        «Плохо дело»,  — нахмурился я, слыша доносящиеся изнутри грохот и звуки бьющегося стекла.
        Лекарства, бесспорно, необходимы. Без них любая царапина может обернуться смертью. Что уж говорить о серьезных ранах и заболеваниях. Сейчас как никогда будут востребованы перевязочные материалы, обезболивающие, обеззараживающие, противовирусные и прочие препараты.
        И даже если мне самому они не понадобятся, среди выживших наверняка найдется полно диабетиков, аллергиков, сердечников и других нуждающихся в постоянном приеме лекарств. Все это добро при необходимости можно будет выгодно обменять.
        Но и риск, бесспорно, велик. В аптеке может находиться сколько угодно бешеных или, что еще хуже, мутантов. Так войдешь, и можешь уже не выйти.
        — Жди меня здесь,  — сняв рюкзак, бросил я Лизе и, крадучись, направился прямо к аптеке.
        Жаль, окон не было. Так бы заглянул и прикинул, а стоит ли оно того? Но чего нет, того нет.
        Бросив скептический взгляд на ПМ, решаю в этот раз задействовать тяжелую артиллерию. Воткнув в землю меч, который был слишком острым, чтобы носить его без ножен за поясом, я с автоматом наперевес врываюсь в аптеку.
        Внутри царит темнота. Но по едва заметным мельтешащим силуэтам понимаю, что не напрасно взял с собой автомат. Не снимая пальца с курка, открываю по ним шквальный огонь, и в ярких вспышках дульного пламени засуетились десятки бешеных.
        Расстреляв всю обойму за секунды, отбрасываю дымящийся автомат и, применив скоростной навык, выбегаю наружу. Подхватив по дороге Кромсатель, резко разворачиваюсь, приготовившись с боем встретить преследователей, которые не заставили себя долго ждать.
        Вскоре из аптеки, толкаясь и мешая друг другу, высыпалась гурьба выживших после обстрела бесов.
        Бросившись к ним с пятикратно превосходящей скоростью, бритвенно острое лезвие так и мелькало в воздухе. Целясь в жизненно важные органы и уязвимые места человеческого тела, я уворачивался, смещался от встречных ударов и так убил пятерых из шести противников, провожаемый голубыми шарами энергии.
        И лишь на последнем, шестом, уверенный в скорой победе, заканчивается действие навыка и меня настигает мощный удар кулаком в грудь, роняя на землю. От резкой вспышки боли из ослабевших рук вылетает Кромсатель.
        Превозмогая ноющую боль, тянусь к кобуре, и щелкает кнопка-застежка, но не успеваю вытащить пистолет. Стремительный как у змеи бросок, и бешеный придавливает меня к земле всеми своими 80-тью килограммами и, обхватив шею мозолистыми руками, начинает душить.
        Ощущая сильное давление на гортань, я в панике пытаюсь вытащить пистолет, однако бешеный всячески мешает мне до него дотянуться. В его глазах я замечаю проблески разума. Или мне так только кажется?
        И пока одна рука тянулась к пистолету, другая активно шарилась по земле в поисках Кромсателя.
        Кислородное голодание с каждой секундой ощущалось острее. Движения стали вялыми, зрение помутилось, а в груди нестерпимо жгло.
        «Это…конец?» — приходит осознание неизбежного.
        Я сдался. Сопротивляться уже просто не было сил. А бешеный, почувствовав это, усилил нажим, и веки начали медленно опускаться. Ощущая близость смерти, тело расслабилось, готовясь погрузиться в беспробудный сон.
        Кап, кап, кап. Вдруг на куртку закапала кровь, и бешеный с торчащим из груди Кромсателем заваливается набок. Оковы с шеи спадают, и я делаю жадный, глубокий вздох.
        Склонившись надо мной, стоит крепко сбитый парень лет 25 -26 с волевыми чертами лица, пронзительными карими глазами и роскошной шевелюрой кудрявых, белокурых волос.
        Протянув руку, чтобы помочь мне подняться, он спрашивает:
        — Ты как, парень, в порядке?
        — Жить буду,  — отвечаю я, хватаюсь за руку и поднимаюсь. Не отпуская руки, представляюсь и говорю: — Лёха. Похоже, теперь я твой должник.
        — Валентин. Приятно познакомиться,  — крепко сжимает он мою руку и возвращает Кромсатель. Как положено, рукоятью вперед.  — Рад слышать. Мне как раз нужна помощь,  — сказав это, в небе сверкнула молния, и пошел дождь.
        Стремительно набирая обороты, дождь вскоре перерос в ливень и задул сильный, почти штормовой ветер.

        Глава 15. У аптеки

        Как люди прячутся от дождя, так и бешеные пропали с улиц, стоило начаться дождю. Почему они панически боятся воды, как знать. Но эта их особенность в будущем спасет сотни тысяч, если не миллионы человеческих жизней.
        Скрываясь в аптеке, я наблюдал с порога за обстановкой на улице, пока Лиза с Валентином набивали найденные здесь же пакеты медикаментами. После буйства бешеных многое пропало, однако кое-что осталось. Но даже этого «кое-что» нам за глаза.
        — Давайте шустрее. Они могут прийти в любой момент,  — поторапливал я их, крепко сжимая Кромсатель, и без конца косился на приставленный к стенке калаш.
        — Готово,  — первым подошел ко мне Валентин с пухлым пакетом в одной руке, заимствованным у меня Ножом Познания в другой, а карман его брюк оттягивал пистолет.
        — Лиза, блин, поторапливайся!  — прикрикнул я на копошащуюся впотьмах девушку, и обратился к нему: — Мы до тебя через магазин пройти сможем?
        Немного подумал, он закусил губу и ответил:
        — Да, но придется сделать небольшой крюк. Может, лучше на обратном пути заглянем?
        Он не хотел терять ни минуты, боясь, что бешеные в это время заберутся к нему в дом и убьют всю семью. Я его понимаю, и обещал помочь. Все-таки он спас мою жизнь. Но, и это очень большое но, есть пара нюансов:
        — Я все понимаю, правда. Но ты подумай вот о чем. Допустим, мы заберем твою семью и сразу двинемся к магазину. Сколько мы тогда потеряем, минимум полчаса? А сколько, по-твоему, продуктов уцелеет? Сколько еды бешеные затопчут, разорвут или, не дай бог, к херам магазин спалят? Чем ты детей кормить тогда будешь? А я своих людей? Чтобы выжить, нам потребуются бойцы. Один в поле не воин. А голодный боец — плохой боец. Так что прошу, потерпи. Уверен, с ними все будет в полном порядке.
        — Тебе легко говорить. У тебя-то здесь никого,  — упрекнул он меня.
        — Твоя правда, никого. Все кто мне дорог за тысячи километров отсюда и я никак не могу им помочь,  — при упоминании близких, я завелся.  — Но есть одна девочка, которой я обещал помочь. И знаешь, что она мне сказала, когда я уходил? Что будет ждать меня столько, сколько потребуется. Девочка, собственноручно убившая младшего брата, осталась одна с его телом в пустой, темной комнате. Рядом с ней нет ни мамы, ни бабушки, а дядя, заменяющий ей отца, скорее всего мертв. Либо, что еще хуже, превратился в одного из них. Так что не говори, что мне легче. Это не так.
        В комнате на секунду воцарилось молчание.
        — Прости, я не хотел,  — вот и все, что он смог мне на это ответить.
        Вспыхнула молния, освещая улицу.
        «Черт!»,  — Приготовься, к нам гости,  — бросил я Валентину, заметив во вспышке, как из-за поворота вылетела не просто большая, а гигантская собака.
        Полтора метра в холке, четыре в длину. Шерсть встопорщена и отдает серебром. А лапы такие, что одним ударом запросто все кости переломает.
        «Почему она одна? Где остальные?»,  — сколько не высматривал, других угроз не заметил.
        Еще ни разу мне не попадались мутировавшие собаки без стаи. Нехорошее предчувствие поселилось в груди.
        — Возьми автомат,  — сказал я Валентину,  — Я действую, ты прикрываешь. Скажу стрелять, стреляешь. Все ясно?
        — Предельно,  — коротко ответил он, и взял в руки ксюху.
        Со скоростью в 3 раза превышающей скорость обычного человека, я помчался к мутанту с Кромсателем наперевес, привлекая его внимание. После убийства пятерки бешеных, я перешел на 4 уровень. Так что, вложив одно очко в Ловкость, а другое в Выносливость, чтобы после активации обоих навыков не обессилеть, теперь моя главная характеристика достигла 20 пунктов. И это не считая Дара скорости и тех 15 пунктов, что он дает.
        Заметив меня, мутировавшая собака оскалилась и бросилась навстречу. Скорость ее была сопоставима со скоростью ипподромного жеребца, и силуэт без того нечеткий стал совсем размытым.
        Не на шутку перепугавшись, я активировал свой скоростной навык и стал почти вполовину быстрее. Но даже так, по-прежнему уступал мутанту. И если бы по счастливой случайности не поскользнулся на мокрой траве и не упал, пропуская над собой взвившуюся в полете тушу мутанта, сегодняшний день, возможно, стал бы для меня последним.
        — Стреляй!  — прокричал я, и в ту же секунду раздался стрекот автоматной очереди.
        Валентин не мог стрелять прицельно, и потому, довершившись мне, выпустил в моем направлении очередь, опустошившую половину рожка. Глядишь, попадет.
        И ведь попал, Ворошиловский стрелок! Пуля со стальным сердечником угодила мутанту в переднюю левую лапу.
        Увы, глубоко она не проникла. Шерсть мутировавшей собаки изменилась вместе с ней. Волоски покрылись тонким слоем вещества, твердым словно сталь, которые более чем наполовину снизили кинетическую энергию пули. В результате чего калибр, способный прошить человека насквозь, лишь на пару-тройку сантиметров углубился в плоть мутанта.
        Для такой туши это все равно, что комариный укус. Так что на Валентина он даже внимания не обратил.
        «Кромсатель может и не справится с такой броней».
        Вскочив как ужаленный, я впервые активировал навык Усиление Тьмой, и по лезвию побежали языки кристально-черного пламени. Кромсатель гулко завибрировал и, тотчас бросившись к замедлившемуся мутанту, который как раз разворачивался для новой атаки, меч со свистом разрезаемого воздуха врубается в голову твари.

        Глава 16. Загрузка интерфейса

        Острейшая сталь с покрывающим ее черным пламенем разрезала серебристую шкуру мутанта, добралась до свода черепа и как нож сквозь масло прошла через кость, погружаясь в податливый мозг. Такова была разрушительная сила навыка 2 уровня усиленного на +1.
        Не последнюю роль в этом сыграло и то, что мутация 2 этапа была не завершена. Как и в случае с Крысом, она не успела добраться до костного скелета.
        Остановленный моей рукой, Кромсатель застрял в голове мутировавшей собаки. Он застыл подобно каменному изваянию и, простояв так пару секунд, рухнул как подкошенный.
        Шар голубого света покинул бездыханное тело и, выбросив по дороге скрученный в несколько слоев рулон серебристо-серой материи, влетел в меня.
        Не успел я извлечь Кромсатель, как в голове вдруг раздался перезвон колокольчиков и заговорил тихий женский голосок:

        Поздравляем, Вы перешли на 5 уровень! Процесс адаптации завершен. Загрузка системного интерфейса «Эксельдерот» начнется через 3, 2, 1….

        Доведя счет до нуля, мозг будто взорвался. Лоботомия и электрошоковая терапия в одном флаконе.
        Тело забилось в конвульсиях, температура мгновенно подскочила до 40 градусов, и рот раскрылся в безмолвном крике. А внутри только боль, разрывающая душу на части.
        Сколько я провалялся в отключке, не знаю. Секунда, минута, час. Время для меня в адских муках как бы перестало существовать.
        Но вот наваждение спало, и я открываю глаза. Ощущаю кожей приятную прохладу от падающих на лицо капель дождя. Успокаивает разгоряченное тело и душу.
        Секунда спокойствия, и женский голос в голове снова дает о себе знать:

        Системный интерфейс «Эксельдерот» успешно загружен. Степень интеграции — низкая. Степень визуализации — низкая. Способ управления — голосовой. Доступные команды: статус, инвентарь, база знаний, группа, аукцион и карта мира. Системный интерфейс «Эксельдерот версия 2.0» станет доступен на 10 уровне. Желаем удачи и приятной игры.

        «Игры?»,  — скривился я.
        — Ты как? Где болит?  — склонилась надо мной Лиза. Вид у нее был встревоженным.
        — А? Что? Нет, нигде,  — заметив нечто странное, я вытянул руку и помахал над ее головой взад-вперед, так словно муху отгонял.
        В воздухе над ней как бы плавала надпись с горящими ярким зеленым светом буквами:

        Елизавета Нестерова
        Класс: нет
        Уровень: 1

        — Твоя фамилия случайно не Нестерова?  — неожиданно спросил я у нее.
        У Лизы глаза на лоб полезли. Она точно помнила, что не называла свою фамилию.
        «Так как он узнал?»,  — ясно читалось в ее глазах.
        — Да,  — промедлив, все-таки ответила она.
        — Любопытно,  — пробубнил я себе под нос.
        В теле все еще ощущалась слабость, так что поднявшись при поддержке Валентина, над которым, кстати, висела похожая надпись, я осмотрелся по сторонам и взгляд мой упал на Кромсатель, торчащий из головы мутанта.
        Как и над Лизой, над мечом витала надпись:

        Кромсатель, оружие ближнего боя 2 уровня

        Также я заметил лежащий подле трупа сверток:

        Защитный костюм, броня 1 уровня

        С загоревшимися глазами, я подобрал его первей оружия и развернул. И на вид, и наощупь, защитный костюм был в точности как гидрокостюм.
        Желая тут же его надеть, я тем не менее поумерил пыл и, выдернув из черепа мутировавшей собаки Кромсатель, мы поспешили убраться отсюда.
        Бежать в темноте уже непросто, а в ливень и подавно. Так что удалившись достаточно далеко от аптеки, я ударом ноги вышиб заросшую вьюном калитку и через разбитое окно мы по очереди залезли в пустующий на вид летний домик.

        Глава 17. Новые возможности

        В доме почти не было мебели, а то немногое что есть, накрыто полиэтиленовой пленкой с тонким слоем пыли на ней. Никого, по идее, здесь быть не должно. Но лучше, как говориться, перебдеть.
        Обойдя все комнаты, и не обнаружив следа чьего-либо присутствия, и я говорю не про людей, а про крыс там или кошек, вернулся к остальным и объявил:
        — Никого.
        Заметно расслабившись, Валентин сразу отправился на кухню.
        — Может, что пожрать найду,  — бросил он мне, уходя.
        А Лиза тем временем сдернула пленку со стоящего рядом старенького дивана и, чихнув от поднявшегося облака пыли, неуклюже плюхнулась на него, давая отдых уставшим ногам.
        Ее ночнушка под дождем насквозь промокла и, прилипнув к голому телу, выставляла напоказ свою красоту. Хорошо хоть под ней был лифчик, а то бы у меня возникли проблемы с самоконтролем. А сейчас для этого не время и не место.
        Вздымая немаленькую грудь, она поймала на себе мой несколько похотливый взгляд и, призывно посмотрев, стрельнула глазками:
        — Здесь хватит места на двоих.
        Замерев на секунду, я подобрался и стал снимать одежду. Отцепив кобуру и вытащив пояс, снял с себя сначала ботинки, затем куртку со штанами. Гордиться в плане мускулатуры мне особо нечем, но и краснеть не приходится. Хотя….
        «Мне кажется, или мышцы чуть-чуть подросли?».
        Раздевшись до трусов, я медленно к ней подошел. Встретив лукавой улыбкой, Лиза слегка подвинулась, освобождая для меня достаточно места. Я же, улыбнувшись в ответ озорной улыбкой, накинул на нее мокрые штаны с курткой и, развернувшись, бросил через плечо:
        — Будь скромнее и люди сами к тебе потянутся…. Ведь есть к чему.
        Фыркнув мне вслед, она выжала камуфляж, и нарочито медленно снимая с себя ночнушку, выгибаясь как ластящаяся кошка, стала переодеваться.
        «Эх, если бы еще не эти синие волосы…. Но будем решать проблемы по мере возникновения способа их решения. Я во что бы то ни стало, сделаю из нее нормального человека».
        Обработав рану на ноге перекисью и облачившись в Защитный костюм 1 уровня, я подпоясался ремнем с кобурой, и полез было в рюкзак за Ножом Познания, чтобы проверить изменения, как вдруг вспомнил, что сказал мне тот голос. В частности, про команды.
        — Статус,  — неожиданно сказал я, чем привлек внимание Лизы.
        — Чего?  — спросила она.
        Однако ответа не дождалась, потому как я уже с головой погрузился в изучение новых возможностей.

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 5
        Сила: 10(10)
        Ловкость: 20(20) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 14(14)
        Дух: 7(7)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Усиление тьмой 2 ранг (+1)
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ: нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень
        Сапоги скорости 1 уровень
        Защитный костюм 1 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        «Ого, целых 5 очков Выносливости! Неплохо, неплохо».
        После проверки статуса, я одну за другой стал произносить вслух команды.
        Сказав «инвентарь», передо мной выскочило прямоугольное окно с 10-тью пустыми ячейками. Достав из рюкзака Нож Познания, я так подумал, подумал, и дотронулся до него кончиком лезвия.
        Сразу высветилось сообщение:
        Поместить Нож Познания в инвентарь?
        Принять: да/нет.
        Нажав «да», нож на миг обволокло белое сияние, после чего он просто исчез, а в левой верхней ячейке появилось его изображение.
        Наблюдая за мной с дивана, Лиза ойкнула при виде этого чуда. Вскочив, она рысью подбежала ко мне и устроилась рядом.
        — Что это было? Магия? Как… как ты это сделал?  — прижавшись грудью к моей руке, допытывалась она.
        — Потом расскажу,  — отмахнулся я от нее и, немного подумав, добавил: — Конечно, если будешь себя хорошо вести и помалкивать.
        Не обращая на нее более внимания, следом решил положить в инвентарь пистолет. Однако….

        Внимание! Недопустимые действия.

        Хмыкнув, я попробовал снова.

        Внимание! Повторные недопустимые действия. Инвентарь заблокирован на 30 минут.

        Окошко инвентаря как ветром сдуло, и на команды он больше не отзывался.
        Цокнув языком, ведь Нож Познания остался внутри, я убрал пистолет обратно в кобуру и перешел к следующей команде:
        — База знаний.
        В воздухе материализовалась книга. Черная кожаная обложка с изображением золотого круга, большая и толстая как все тома «Война и мир» разом, дотронулся — твердая, а сдвинуть с места не могу.
        Тут возвращается Валентин с целлофановым пакетом в руке, забитым печеньем и конфетами.
        — Нашел,  — радостно улыбнулся он, демонстрируя не только находку, но и голливудскую улыбку.
        Живот уркнул, кушать требуя. Но сказав ему «позже», спрашиваю у Валентина:
        — Ты видишь что-нибудь здесь?  — и поводил рукой перед книгой.
        — В смысле?
        Он явно не понимал, о чем это я.
        — Ясненько,  — киваю головой и открываю книгу.
        Первый лист был почти пуст. Всего 5 строчек исписано, и под каждой изображение в миниатюре.

        Зараженный 1 ранг 1 уровень
        Мутировавшая крыса 1 этап 1 уровень
        Мутировавшая крыса 2 этап 1 уровень
        Зараженный 1 ранг 2 уровень
        Мутировавшая собака 2 этап 3 уровень

        «Это ж все те, кого я убил».
        Второй лист чист, третий чист, четвертый, пятый, шестой….
        «Понятно»,  — тяжко вздыхаю я и, откусив кусочек предложенного Валентином печенья, произношу следующую команду: — Группа.
        Книга пропала, и появилось полупрозрачное голубое окно с пятью графами и только одной заполненной:

        Алексей Белый 5 уровень
        Отсутствует
        Отсутствует
        Отсутствует
        Отсутствует

        — Чем это он занят?  — присев рядом с Лизой, поинтересовался у нее Валентин.
        — Не знаю,  — вытянула она губы.  — Но как только закончит, обещал рассказать.
        Тыкнув пальцем во вторую строчку, ничего не произошло. Произнес имя и фамилию Валентина, у которого тут же вытянулось лицо — ноль реакции. Задумавшись, как это может работать, других вариантов на ум не пришло, так что я решил не ломать себе голову и разобраться с этим позже.
        — Аукцион.
        Аукцион начнет работу через 22 часа 17 минут 34 секунды.
        «Ну что поделать, через сутки так через сутки»,  — шумно выдохнул я через нос и вызвал последнюю команду: — Карта мира.
        Огромный черный шар метра 2 -2,5 в диаметре, вращаясь против часовой стрелки, заполнил все видимое пространство передо мной.
        Шар сделал пол-оборота и, заметив единственную белую точку, я по наитию дотронулся до нее. Он резко остановился и начал раскрываться с противоположной стороны, преобразуясь в квадрат, после чего точка стала стремительно расширяться и на белом фоне проступили краски.
        «И впрямь карта»,  — довольно потирал я руки.
        На зеленом фоне были отмечены дороги и здания, в большинстве которых двигались красные точки. А там, где их не было — зеленые.
        Карта была схематичной, не самой подробной, тем не менее, угадывались отличительные черты, по которым стало понятно, что изображены на ней Малые Дубки.
        У меня от открывшихся перспектив дыхание перехватило. Информация во всем ключ к успеху.

        Глава 18. Личный Синки

        Край галактики, система Келендия. На планете Серайс обитала самая древняя, сама развитая раса во вселенной — серкасы.
        Сверхразумные существа, чей срок жизни исчислялся десятками тысяч человеческих лет, развилась до предела. Для них больше не осталось вселенских загадок. А без стремлений к неизвестному, жизнь становится скучна и однообразна. Вот и коротают они века за всевозможными развлечениями, и самым популярным у них считается Шакшу.
        Найденные планеты с разумными формами жизни для них превращаются в очередную игровую площадку. Создавая крайне суровые условия жизни для обитателей этой планеты, они разобщают их и стравливают, наделяя частичкой магических сил.
        А чтобы забаву подкрепить азартом, делают на любимчиков ставки. Если у кого-то возникает спор, либо же хочет покрасоваться, в дуэли сражаются не сами серкасы, а их избранники — Синки. Как гладиаторы в древнем Риме сражались на потеху толпе от имени своего ланиста, так…. Да нет, даже в более худшем положении оказались сейчас все выжившие с Земли.
        В покое и уюте своего обиталища, в окружении невообразимых растений и цветов, склонившись над неглубоким прудом, сидел молодой серкас, не разменявший еще первую тысячу лет. Звали его Асел Кан Тири.
        Асел был единственным сыном 7-го старейшины, был красив, влиятелен и пользовался уважением среди соплеменников. Однако похвастаться ему, кроме своего положения, было нечем. В трех последних Шакшу он ошибался с выбором. Ставил на Синки, которые быстро проигрывали.
        Не будь Асел потомком великого рода, над ним бы открыто смеялись другие серкасы. А так, только за спиной потешались, не смея высказать все в лицо. Кроме, конечно, высших. Равные равны во всем.
        Не сводя всех трех глаз с хрустального пруда, где отображался список незанятых Синки, он тщательнейшим образом выбирал личного Синки.
        Остановившись в итоге на трех кандидатах, Асел изучал их жизнь с рождения и по сей день, а также оперировал к данным, предоставленной системой «Эксельдерот», к которой, как высший, он имел прямой доступ.
        «Я не могу ошибиться. Только не снова»,  — как мантру, повторял он себе.
        Ширли Майклс, 26 лет. Спортивное телосложение, рост 171 см, вес 58 кг. Умения: кикбоксинг, аналитический склад ума, сильная воля. Уровень 5, талант Ловкости, 1 активный навык и 1 усиление, 2 предмета экипировки 1 уровня и 1 предмет экипировки 2 уровня.
        Адабуди Окойе, 37 лет. Спортивное телосложение, рост 183 см, вес 66 кг. Умения: бывший солдат повстанческой армии, крайняя степень жестокости. Уровень 5, Талант Выносливости, 1 активный навык, 1 пассивный навык и 2 усиления, 4 предмета экипировки 1 уровня.
        Елена Крейг, 19 лет. Худощавое телосложение, рост 162 см, вес 57 кг. Умения: инициативность. Уровень 6, элемент Воздуха и элемент Огня, 2 активных навыка и 2 усиления, 3 предмета экипировки 1 уровня и 2 предмета экипировки 2 уровня.
        Согласно Эксельдероту, Елена являлась среди них бесспорным лидером. Но, как для себя уяснил Асел на основе трех неудачно сделанных выборов, не стоит опираться только на начальную силу Синки.
        Уверившись в своей исключительности, такие Синки либо умирали в безрассудном стремлении наращивания собственной силы, либо порабощали более слабых сородичей и забывали об оной, либо сталкивались с превосходящим по силе врагом и спасались бегством, после чего охотились лишь на слабых противников, что неминуемо приводило их ослаблению и как итог поражению.
        Асел уже собирался сделать выбор, предпочтя ум и волю, жестокому и инициативному кандидатам, когда почувствовал дуновение ментальной силы, и по водной глади побежала мелкая рябь.
        — Асел, почему ты еще не выбрал Синки? Через 3 кри в игру вступят низшие и лишат тебя этого преимущества.
        В водной глади появилось размытое лицо старшей сестры Микхо Кан Тири, чье Синки, в отличие от его, всегда выбирались из 1-го круга, а некоторые из 2-го и даже из 3-го.
        — Я собирался, но ты меня прервала, сестра,  — спокойно ответил он, несмотря на нравоучительный тон Микхо, с которым она к нему обратилась.
        — Правда?  — высокомерно скривила губы Микхо и с хитринкой в голосе сказала: — Тогда не смею мешать. Надеюсь, в этот раз тебе повезет.
        — Даже не сомневайся,  — одарил он ее насмешливой улыбкой.  — Отец передал мне право на свое сокровище.
        — Что?  — расширились у нее глаза от удивления, а лазурный цвет кожи стал на два тона светлее. Но быстро взяв себя в руки, она с нескрываемым сарказмом в голосе поинтересовалась: — И на кого же пал твой выбор?
        Ухмыльнувшись и собираясь отправить ей описание выбранного Синки, у него внезапно расширились глаза, а лицо окаменело, что не укрылось от внимания Микхо.
        — Что такое?  — вкрадчиво спросила она.
        — Его… его только что выбрали,  — ошарашено ответил он, и вспыхнувший тотчас гнев неизбежно должен был бы пролиться на корень всех бед — сестру, прервавшую его, если бы она не предвидела такую реакцию и не разорвала связь, поставив ментальный блок, через который ему не пробиться. Двух тысячелетняя разница в возрасте сказывалась.
        Вернувшись к списку в расстроенных чувствах, Асел обнаружил, что система поставила на замену выбранного им Синки другого кандидата со схожими параметрами из недавнего пополнения.
        Алексей Белый, 20 лет. Спортивное телосложение, рост 178 см, вес 71 кг. Умения: историческое фехтование, сильная воля. Уровень 5, талант Ловкости и элемент Тьмы, 2 активных навыка и 1 усиление, 2 предмета экипировки 1 уровня и 1 предмет экипировки 2 уровня.
        Асел крепко задумался.

        Глава 19. Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона

        Наблюдая издалека за магазином, в котором, если верить карте, находилось четверо бешеных, либо мутантов, передо мной внезапно выскочила уведомление:

        Вам оказана великая честь стать личным Синки Асел Кан Тири. Получен бонус Синки: +10 % к получаемому опыту,  — 25 % налога аукциона и обменника, становятся доступны новые команды — Арена и Рейтинг Синки. Получен подарок от старейшины Тири Кан Феллут: Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровня, Зелье мгновенной регенерации х3, 5000 опыта и 1000 купонов.

        Не успел я удивиться, как последовала еще серия сообщений:

        Поздравляем, Вы перешли на 6 уровень!
        Поздравляем, Вы перешли на 7 уровень!
        Баланс аукциона пополнен на 1000 купонов.

        — Что за хрень?!  — процедил я сквозь зубы, а потом подумал: — «Ну и что с того? Синки так Синки, чтобы это не значило. Зато у меня теперь целых 6 очков и пора бы их раскидать».
        — Что?  — зачем-то шепотом спросил у меня залегший рядом Валентин.
        Но мне сейчас было не до него. Проигнорировав вопрос, я сразу полез в характеристики:
        — Статус.
        Выносливости у меня пока хватало, Дух не требовался, так что я вложил 2 очка в Силу, а оставшиеся в Ловкость, поднимая характеристику до 28 пунктов. Теперь даже без активации навыка моя скорость и рефлексы в 4 раза превосходят таковые у обычного человека, а с ним — в 6 раз.
        «Ну же, давай. Беги время, беги»,  — отсчитывал я секунды, оставшиеся до истечения срока блокировки инвентаря.
        В очередной раз вызвал команду, инвентарь наконец-то открылся. В соседней с Ножом Познания ячейке лежала пара перчаток. На вид как из кожи крокодила, только белые, с пышной бахромой и черным узором, ни на что не похожим, с тыльной стороны ладони. А по соседству, в третьей ячейке, лежали три грушевидной формы пузырька с непрозрачной желтоватой жидкостью и латинской циферкой «3» в правом верхнем углу.
        Немедля вызвав перчатки касанием пальца и подтвердив соответствующее действие во всплывшем окне, кроме названия и уровня предмета никакой дополнительной информации не поступило.
        Я сразу надел их и открыл статус:

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 7
        Сила: 22(22)
        Ловкость: 28(28) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 20(20)
        Дух: 7(7)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Усиление тьмой 2 ранг (+1)
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ: нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень
        Сапоги скорости 1 уровень
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        Всего один предмет экипировки увеличил мою Силу вдвое, а Выносливость подскочила до 20 пунктов.
        Косясь на перчатки, Валентин со странным блеском в глазах спросил:
        — Откуда они у тебя?
        Улыбаясь во все 32 зуба, я просто ответил:
        — Подарок судьбы,  — но быстро вернув себе прежне серьезное выражение лица, сказал: — Ты идешь со мной. Держись позади, и если представиться случай — стреляй. Но только одиночными и не убивай. Целься в ноги, живот, а я добью,  — и дальше Лизе: А ты ждешь нас здесь. Вот, на всякий случай,  — достав из инвентаря, бросил я ей Нож Познания. Теперь он мне без надобности, только место занимает.
        Махнув Валентину рукой, мы короткими перебежками направились к магазину. Он с автоматом, я с Кромсателем.
        — Стой,  — остановил я его за десяток метров от входа.
        Очистив разум от посторонних мыслей, я громко свистнул и встал перед Валентином, чтобы бешеные сосредоточились только на мне. И в тот же миг, как первый бешеный выбежал из магазина, я активировал Дар скорости и на безумной скорости помчался ему навстречу.
        Над головой у него зловеще алела надпись:

        Зараженный 1 уровень

        Блеснула хищно сталь, и на груди бешеного появляется длинный, глубокий порез. Разрубив со скрежетом ребра, Кромсатель поразил одновременно и сердце и легкие. Умер он мгновенно.
        Следом за первым бешеным, из магазина высыпалась остальная троица. Двое из них также имели 1 уровни, а вот третий стоял ступенькой выше — 2 уровня.
        Решив испытать на нем силу Усиления Тьмой, черное пламя окутало лезвие, и Кромсатель пустился в завораживающий танец смерти. Прежде оставив на теле бешеного глубокую рану, с Усилением Тьмы клинок разрубил его надвое и при этом ничуть не замедлился. В воздухе расцвел и опал кровавый бутон.
        «Ох-ре-неть!»,  — с восхищением и ужасом в глазах, провожал я взглядом взвившуюся в воздух верхнюю половину тела бешеного.
        Кромсатель не остановился и продолжил полет, на излете снимая голову с плеч одного из бешеных 1 уровня. Вместе с энергетическим шаром ко мне устремился последний бешеный.
        Но с ним разобрался Валентин. Выхватив Нож Познания, он подобрался к нему со спины и вогнал лезвие в основание шеи.
        Получив причитающийся шар голубого света, Валентин перешел на 2 уровень, и на лице у него заиграла самодовольная ухмылка. Я же напротив, нахмурился. Он не только меня не послушался, но и заграбастал мою добычу. Нет, ну хочешь поднимать уровни — ты только скажи. Зачем вот так-то, исподтишка?
        — Как я его, а?!  — бахвалился он передо мной, потрясая окровавленным ножом.
        — Молодец, молодец,  — без особого энтузиазма, похвалил я его.
        Из убитых мной бешеных ничего не выпало, и я еще сильнее разозлился на Валентина, когда он нашел в траве бронзовое кольцо с волнистым узором вдоль ободка.
        Узнав от меня как проверять характеристики предметов, он надел кольцо на палец и, заглянув в Нож Познания, просиял:
        — Кольцо духа 1 уровня. Единичка Духа в плюс.
        «И чего радуешься? Без магических навыков он бесполезен»,  — узнав, что это за кольцо, я немного успокоился.  — Поздравляю,  — выдавил из себя скупую улыбку и сказал ему, махнув рукой Лизе: — А теперь пора старой доброй мародеркой заняться.

        Глава 20. Привал

        Лиза наблюдала за входом, пока мы с Валентином выгребали остатки того, что уцелело после устроенного бешеными погрома. Брали только самое необходимое — высококалорийные продукты, продукты с длительным сроком хранения и не забыли про средства гигиены.
        Так ко мне в рюкзак отправились все шоколадные батончики, в которых полно углеводов — главного источника энергии, и минеральная вода, а в втрое сложенные пакеты — консервы, крупы, соль и сахар, туалетная бумага и прочее, и прочее, и прочее. И как итог, набралось у нас целых десять пакетов. А считая те, что мы вынесли из аптеки, получается дюжина полных пакетов на троих человек.
        Управившись за рекордные 10 минут, мы в спешке покинули магазин и, как я обещал, отправились за семьей Валентина. Ориентируясь по карте, мы успешно избегали крупных скоплений красных точек, а малые, которых прямо на глазах становилось все меньше, уничтожали. Валентин снова и снова добивал последнего бешеного, а я снова и снова молчал.
        Лиза, обливаясь потом, несла тяжелые пакеты столько, сколько могла, пока примерно через 15 минут совсем не выбилась из сил. Чтобы снять с нее нагрузку, Валентин взял дополнительные пакеты. Даже у меня в свободной руке появилось три пакета. И хотя весь у них был приличным, нагрузка почти не ощущалась. Вот что значит, трехкратно превосходящая сила.
        — Так, еще немного и привал,  — объявил я, заметив подходящее место.
        Старый полуразрушенный коровник, бетонный каркас с частично целой крышей, со всех сторон был окружен живой изгородью из разросшихся кустов, и не единой красной точкой не было на сотни метров вокруг.
        Устали все. Кто-то больше, кто-то меньше, кто-то самую малость. Лиза цветом лица и еле ноги волоча походила на зомби, Валентин без конца утирал пот со лба, а у меня немного побаливали ноги и спина. После обильного дождя твердая земля превратилась в грязь, да еще поклажа на троих была рассчитана на шестерых. Одним словом, тяжело.
        Лиза, устроившись у меня на плече, тяжело, прерывисто дышала и волосы у нее насквозь промокли не только от дождя.
        Посмотрев на Валентина, она с мольбой в голосе спросила:
        — Долго еще?
        — В таком темпе? Минут 15, может больше,  — отведя взгляд от лезвия ножа, ответил он и снова уткнулся в него.
        — Леш, я больше не могу,  — захныкала она. Пока дошли досюда, я дважды это уже слышал и ничего.  — Давай оставим пакеты здесь. Хотя бы часть. А позже вернемся и заберем.
        Я всерьез задумался:
        «На удивление дельная мысль. Мне все равно возвращаться за Евой, так почему бы и нет? А даже если не получится забрать, будет заначка»,  — Ладно,  — кивнул я, соглашаясь.  — Оставим здесь часть медикаментов и четыре пакета с едой.
        — Спасибо,  — сказала она и, устроившись у меня на коленях, с упоением закрыла глаза.
        — Вставай, пора собираться,  — через 10 минут потряс я ее за плечики и, спрятав добро в дальнее стойло коровника, мы продолжили путь.

        Глава 21. Другая группа

        Без четверти 4 утра. Восход солнца ознаменовал начало нового дня. Дня после, дня вечной скорби, дня, когда раскрылась истинная природа человека. Каждый называл этот злополучный день по-разному.
        Сверяясь то и дело с картой, мы медленно, но верно приближались к намеченной цели. Порой бежали, порой залегали, а порой давали кругаля.
        В бой с бешеными я больше не вступал. Не представилось случая. Да и желания, если честно, особого не было. Выше 2 уровня бешеных все равно не было, а с моим 7 уровнем за них вряд ли дадут много опыта. В играх ведь так — чем сильнее твой герой, тем сильней противника он ищет. А все это, что если не игра?
        Другое дело мутанты. Я видел и 3-тьи, и 4-ые, и 5-ые уровни. И никто из них пока не развился выше 2 этапа, что не может не радовать. Вот на них-то мне и стоит поднимать уровень. Проблема в том, что стаи разрослись до десятка-двух особей, и связывать с ними всеми для меня сейчас верная смерть, а одиночек, как назло, что-то не видно.
        Когда до дома Валентина оставалось всего 1,5 -2 километра, я резко остановился и согнул руку в локте под прямым углом и сжал в кулаке. В каком-то фильме, вроде даже документальном, видел, что так делают спецназовцы, вот и взял их сигнал на вооружение.
        — Сколько?  — спросил у меня подошедший со спины Валентин.
        «Раз, два, три…»,  — Четырнадцать,  — насчитал я.
        — Тогда…, обходим?
        — Нет, идем им наперерез,  — ответил я.
        Он опешил:
        — Что?! Да их же….
        — Спокойно,  — перебил я его.  — Точки зеленые, не красные. Значит там такие же, как мы — выжившие,  — тут же бросив пакеты на землю, я повернулся к ним и сказал: — Оставайтесь здесь и никуда без меня не уходите,  — после чего достал из инвентаря Кромсатель и помчался к ним на полном ходу.
        Свист ветра в ушах. Трава шелестит под ногами. Разделявшие нас две с половиной сотни метров я преодолел меньше чем 10 секунд.
        С людьми надо всегда держать ухо востро, ведь они такие… разные. По улицам ходят-бродят, казалось бы, обычные добропорядочные граждане. И большинство из них вправду таковыми являются. Но есть среди них и педофилы, и садисты, и даже маньяки.
        Страшась наказания, они скрывают свое истинное обличие, подавливают натуру. Нелюдь легко может оказаться твоим соседом, коллегой, другом.
        Но кто их сдержит теперь, когда все пошло под откос? Когда вокруг хаос, смерть и неопределенность. Кто защитит нас от зверей в обличии людей? Кто, если не мы?
        А если вспомнить пороки? Зависть может толкнуть их на мое убийство только ради пистолета и экипировки. А гордыня? Их вожак, а в какой стае нет альфы, ведь воспримет меня как угрозу своему лидерству. Все любят власть, большую и маленькую.
        А еще, конечно же, страх. Страх толкает людей на отчаянные, порой даже бессмысленные поступки.
        Вот вам показательный пример. Случай произошел в баптистской церкви в 80-х годах прошлого века. Во время воскресной службы двое мужчин что-то не поделили, и кто-то прокричал: «файт» (драка). А старушка, слабая на слух, не так расслышала и подумала «файр» (пожар). Она подхватила, за ней повторили, и поднялась такая паника, что в давке погибло 46 человек.
        Мужчины, женщины и дети были затоптаны насмерть без явной угрозы для жизни. Что уж говорить про сегодняшний день, когда смерть может поджидать тебя буквально за следующим поворотом.
        Я осторожно выглянул из-за дерева и присмотрелся к выжившим. В авангарде шли 3 взрослых мужика средних лет, в перемазанных кровью и грязью одеждах. Лица напряжены, а взгляд суров и цепок. У двоих из них были Ножи Познания, а у третьего топорик с прорезиненной рукоятью. Шли настороженно, оглядывались по сторонам и изредка назад, чтобы проверить остальных, и нет ли хвоста.
        А состояли остальные из двух женщин, семерых подростков и троих детей.
        Одна из женщин была блондинкой, с длинными вьющимися волосами цвета молодой пшеницы с красивым лицом и притягательными формами. Ей было где-то 33 года, одета в короткий красный халатик и тапочки. В правой руке был длинный кухонный нож с широким лезвием, а левой она держала за руку маленькую девочку, и волосами и лицом и цветом глаз похожую на нее.
        Другая женщина была чуть старше, лет 35 -36. Выразительное лицо, чернильно-черные короткие волосы с зачесом и мушкой над верхней губой. Слегка пухловатые, но в хорошем смысле этого слова, формы обтягивали потертые джинсы и розовая маячка с сердечком. Оружие у нее не было. За руки она держала двух мальчиков, на глазок 4 и 6 лет.
        Подростки от 14 до 19 лет скучковались и держались обособленно от мамаш. Вооружены они были кто чем: два рослых парня с бритыми головами и орлиными носами Ножами Познания; еще один, рыжий дрищ с прыщами по всему лицу сжимал ржавую трубу; три девчонки — низенькая и худенькая с косичками простым кухонным ножом, высокая и стройная с длинными прямыми волосами цвета «ледяной блонд» хромированной колотушкой с рифленым байком, и обычная во всех отношения с каштановыми волосами, представляете, с вилами.

        Лишь один из мужиков имел 3 уровень, да и вооружен я был лучше. Так что для меня эта группа не представляла серьезной опасности.
        Открыв карту и убедившись, что поблизости нет красных точек, я покинул свое укрытие и неторопливой походкой вышел на середину дороги, с улыбкой спросив:
        — Здорова, народ. Куда путь держите?

        Глава 22. Разделение

        — Ты кто?  — вышел вперед тот самый 3 уровня, держа наготове Нож Познания.
        Ростом он едва не дотягивал до 2 метров, весил более центнера. Его развитое загорелое под ультрафиолетовыми лучами тело возвышалось подобно скале, а мышцы груди, раздувшись, чуть не разорвали рубашку. Видел таких в тренажерном зале. Тягают железо до посинения, пьют протеин и еще бог знает что принимают. Маньяки, жертвы современной культуры тела.
        Имел он волевые черты лица, жесткий, пронизывающий взгляд из под густых бровей, и аккуратную бородку-эспаньолку, обрамляющую точеную челюсть. А звали этого гиганта Дмитрий Сергеев.
        «Мартышка в шляпе, блин?! Не видно разве?»
        — Такой же, как вы — выживший.  — Я легко сдержал на себе его тяжелый взгляд и повторил вопрос: — Так куда направляетесь? Возможно, нам по пути?
        — Пистолет,  — уставился качок на кобуру у меня на поясе.  — Откуда он у тебя?
        — Позаимствовал в полицейском участке,  — не таясь, ответил я.
        — Ясно…, - задумался он о чем-то своем.  — Мы к трассе, а там на машине до Благовещенска. Хочешь к нам присоединиться?  — он не предлагал, только спрашивал.
        «Значит, не по пути. Ну, не больно то и надеялся»
        — Думаешь, в городе ситуация лучше?  — осторожно начал я.  — Когда это власть о нас, простых смертных заботилась или могла хоть что-то полезное сделать?
        — А какие еще варианты?  — нахмурившись, спросил он.
        Я просиял:
        — Навскидку? Остаться здесь. Чтобы двигаться дальше, надо точно знать куда направляешься, и иметь место куда отступить. Вот что я предлагаю. Зачистим бывшую общагу и будем обороняться, а выходя наружу, кроме еды и воды искать других выживших. Поверь, их еще много по чердакам да подвалам прячется. Как по мне, это наилучший вариант в сложившейся ситуации. А для ваших семей, жен и детей, и подавно.
        Дмитрий долго не думал. Он уже все для себя решил и потому ответил отказом:
        — В Благовещенске базируется воинская часть. Им вполне по силам отбить город или хотя бы организовать безопасную зону. А здесь… нет, здесь нам не удержаться.
        «Наивный. У солдат, между прочим, тоже есть семьи, любимые и друзья. Но твое мнение, конечно же, только твое.»
        — Как знаешь. И что же, все с тобой согласны?  — обвел я каждого изучающим взглядом, и, заметив у многих тень сомнения, заговорил: — Люди, очнитесь! Мы в России живет, не в штатах. Здесь нет места торжеству демократии. Никто о нас, кроме нас самих не позаботиться. Всем на нас глубоко наплевать! Но если так хотите, идите,  — не стал настаивать я и отошел в сторонку, освобождая проход. Но я не закончил: — Однако, если кто захочет остаться…, - и выставил напоказ Кромсатель, вместе с тем поправляя на поясе кобуру с макаровым.
        Я не угрожал. Я давал им выбор. Хочешь остаться с человеком, вооруженным одним ножом, который ведет тебя в надежде, что где-то там солнышко светит, птички поют, или предпочтешь следовать за тем, у кого меч и пистолет, и у кого есть план «здесь и сейчас», без всяких авось? Тебе решать. Каждый сам кузнец своего счастья.
        Дмитрий никак это не прокомментировал. Его взгляд был красноречивее любых слов. Да только не ненависть в них была, а радость. Радость избавиться от обузы. Нет, не от женщин и детей. А от стайки бесполезных подростков, которые никак не помогли им, когда напали бешеные. Как своим бездействием они погубили его соседа и друга Серегу с женой, оставив их сынишку Валерку без обоих родителей.
        Авангард группы тронулся. Проходя мимо, мужик с топориком пробежался по мне цепким взглядом и в задумчивости остановился. Это не укрылось от внимания Дмитрия.
        Он остановился и спросил у него:
        — Денис, ты же не…?
        Не дав ему договорить, Денис ответил:
        — Дим, паренек в чем-то прав. Даже если мы доберемся до Благовещенска, а это еще под большим вопросом, что нас там ждет? Мы ведь ни черта не знаем и идем, по сути, вслепую! Прости, но ты меня знаешь. Я так не могу.
        Вот теперь у Дмитрия взгляд изменился. Он им дырку во мне пытался просверлить.
        «Лед тронулся, господа присяжные заседатели»,  — приподнялись у меня уголки губ.
        Отделившись от своей группы, Денис подошел ко мне и сказал:
        — Я с тобой.
        Осматривая нового бойца, который уже встал от меня по правую руку, взгляд упал на простенькое кольцо с белым камнем в оправе.
        Указав на него, я спросил у Дениса:
        — Что за кольцо?
        — Кольцо скорости. Дает +1 к Ловкости,  — настороженно ответил он, видимо думая, что я его у него заберу.
        В глазах у меня загорелось желание.
        — Меняю его на ПМ с полной обоймой,  — тут же предложил я.
        — Идет,  — криво улыбаясь, Денис бросился снимать с пальца кольцо.
        Я вытащил пистолет из кобуры и под ошарашенные взгляды остальных состоялся обмен.
        «Идиот!»,  — подумал наблюдавший за этим со стороны бритоголовый подросток, у которого под рубашкой на груди была выбита нацистская свастика.
        «Вот придурок!»,  — согласился с ним брат и единомышленник, с точно такой же татуировкой под сердцем.
        Перекинувшись парой слов, они отделились от группы, и подошли ко мне.
        Старший спросил:
        — Нас с братом возьмешь?
        — Приму всех желающих,  — громко и четко, чтобы все слышали, ответил я.
        И так, один за другим, ко мне перешли все подростки кроме рыжего.
        Дмитрий смотрел на Дениса с лютой злобой в глазах, а тот на него с вызовом, считая, что поступает правильно.
        Когда Дмитрий со своей сильно поредевшей группой уже собирались уходить, провожая невинных детей жалостливым взглядом, я его остановил:
        — Постой, тебе надо кое-что знать.
        — Что еще?  — не скрывая раздражения, выплюнул он.
        Потеря одного из бойцов стала для него тяжелым ударом. Не только по боеспособности, но и по гордости.
        Не обращая на это внимания, я предупредил его:
        — На следующем повороте Вам стоит свернуть направо, не то лоб в лоб столкнетесь с тремя десятками бешеных или мутантов.
        — Откуда ты…?
        Не успел он задать свой вопрос, я ответил, не вдаваясь в подробности:
        — Просто знаю, поверь.
        — Поверь,  — пробурчал он уходя.
        Возвращаясь к Лизе и Валентину с пополнением, я через карту следил за движением группы Дмитрия. Дойдя до поворота, скопление зеленых точек некоторое время не двигалось, а потом пошли. Прямо, не сворачивая.
        «Глупец»,  — стиснул я до скрежета зубы.
        Взрослых мне ничуть не жаль, но вот дети…. Прямо сердце кровью обливается. В чем их-то вина? В том, что родители безголовые?
        Издалека вдруг послышался ужасающий рев и женские крики, и все кроме меня обернулись. У девчонок стал пепельным цвет лица и увлажнились глаза, а у парней рты пооткрывались и было видно, что руки тряслись.
        — Слушайтесь меня и выживете,  — пообещал я им, и чтобы вывести из оцепенения пришлось прикрикнуть: — Ну что встали как истуканы?! Пойдем, не то следующими мутантам на стол попадем!
        Перестав всхлипывать и позакрывав рты, все молча пошли за мной. Только одна из всей девичьей тусовки не пролила и слезинки. Та обычная, что с вилами. Произошедшая трагедия ее, казалось, вообще нисколько не тронула.
        «Лида, да? Надо бы к ней присмотреться».

        Глава 23. Выбора нет

        — Это твой дом?  — удивленный видами трехэтажного особняка из красного кирпича и вставками из черного мрамора, да с кованым забором 3-х метров в высоту, спрашиваю я у Валентина.
        — Да,  — спокойно ответил он.
        Я должен был спросить:
        — Ты чем на жизнь зарабатываешь?
        — Рыбок развожу,  — натянуто он улыбнулся.
        — Как скажешь.
        Я не поверил ему, хотя он сказал чистую правду. У Валентина был свой бизнес по продаже экзотической водной флоры и фауны. И деньги там крутились немалые. Так рыбка под названием арован или рыба-дракон стоит от 5000 долларов за штучку. И даже 20 % прибыль будет как три средних зарплаты по области. А ведь есть еще карпы кои, рыбы-ангелы, скаты мокоро и многие другие. Он занимался только эксклюзивным товаром и не всегда поставлял его в страну легально.
        Скат мокоро, кстати, был в доме Валентина. Как-то раз он даже ужалил его в руку и впрыснул через иглу дозу нервнопаралитического яда. Онемение началось с ладони, но уже через 10 минут дошло до локтя, потеряв надежду что само пройдет, он вызвал скорую, сказав дежурному: «Приезжайте по адресу…. Меня ужалил скат».
        Несколько раз переспросив, чтобы убедиться, что ему не послышалось, дежурный отправил к нему машину. Так врачи, гады, вместо того чтобы лекарство какое ему дать, первым делом пошли заценить ската. Только когда онемение дошло до плеча и Валентин начал их ебукать, наложив жгут и что-то вколов, его погрузили в машину и отправили в областную больницу. Вот такие пироги.
        Натянутая улыбка исчезла с лица Валентина и, посмотрев на стаю мутировавших собак, выглядевших как прайд сереброгривых львов, он с тяжелым сердцем спросил у меня:
        — Ты ведь сдержишь свое обещание, да?
        «Хотел бы я сказать „нет“. И плевать, что ты мне жизнь спас! Вести себя как мудак, забирая мою добычу… мой опыт… МОЁ! Но…».
        В той стае было шесть мутировавших собак 1 этапа 2 уровня, три 1 этапа 3 уровня, две 2 этапа 3 уровня и одна 2 этапа 5 уровня, шкура которой посреди серебра имела золотые вкрапления.
        — Сдержу,  — легонько кивнул я.  — Но и ты должен мне кое-что пообещать.
        — Что угодно,  — не задумываясь, ответил он с разгорающейся надеждой в сердце.
        — Если со мной что случиться…. Маша Ростова,  — назвал я имя.  — Если найдешь ее живой в общежитии, позаботься о ней.
        — Обе….
        — Это еще не все,  — грубо оборвал я его.  — В полицейском участке меня дожидается девочка… Ева. Забери ее оттуда, во что бы то ни стало.
        Подождав немного, мне было больше нечего добавить, и он наконец-то сказал:
        — Обещаю.
        Сидевшая рядом со мной Лиза была мрачнее тучи. Но она промолчала.
        Заглянув Валентину в глаза, я понял, что он говорит правду. Ну, или….
        «Надеюсь, я в нем не ошибся».
        Достав из рюкзака все имеющиеся патроны к Калашникову, передаю их Валентину и обвожу всех присутствующих тяжелым взглядом.
        «Выбора нет».
        Остановившись на бритоголовых братьях, я поочередно указал на них и сказал безотлагательным тоном:
        — Вы двое, пойдете со мной.
        Не нравились они мне. Я смутно ощущал исходящую от них угрозу. И если выбирать, из кого сделать пушечное мясо — выбор для меня очевиден.
        — Чего?! Да щаз, бл…ть! Какого х…ра мы должны…!  — взбрыкнули братья в один голос.
        «Противиться вздумали?»
        — Это не просьба,  — спокойно отреагировал я и со всей ловкостью освободил ПМ из кожаной клетки. Наведя на них ствол, я сказал Валентину: — Забирай остальных и уходите. Спрячетесь с другой стороны дома и как только мутанты уйдут, хватай своих и сразу валите оттуда. Все ясно?
        — … Да,  — помедлив с ответом, он тем не менее быстро взял себя в руки.
        — Быстро!  — поторопил я менее расторопных, оцепеневших при виде оружия, которое должно было их защищать, и которое теперь обратилось против них самих.
        Братья не шевелились. Они на подсознательном уровне чувствовали, что я не шучу. Что если будут брыкаться, я и глазом не моргну, их обоих убью.
        Кто-то назовет это аурой, кто-то инстинктом. Но суть в том, что все видели в тот момент во мне зверя, а не человека и тем более не защитника. Люди вообще склонны к поверхностным суждениям. Однако они ведомы страхом. А кто защитить от зверя лучше, чем другой зверь?
        Я бы и в самом деле их убил. Разве что способ выбрал бы менее шумный. Пистолет мной был использован лишь потому, что огнестрельного оружия люди боялись больше, нежели холодного.
        Когда все лишние удалились, я обратился к ним с долгоиграющей улыбкой:
        — Ну что ж, братцы-кролики, у вас есть всего два варианта. Первый, вы умрете здесь и сейчас. А второй, вы идете со мной, будете слушаться и не пререкаться, и тогда у вас есть шанс выжить. Предупреждаю сразу, меня устроит любой вариант.
        Собравшись с духом, тот что постарше, смачно выругался:
        — Сука!
        — Еще какая,  — не стал отпираться я.  — Но внутри этого дома сейчас двое детей, а один я не справлюсь. Ради их спасения, и отчасти ради данного обещания, я готов на все. Даже своей жизнью рискнуть, не то что вашими.
        Перекинувшись многозначительными взглядами, старший брат сказал:
        — Второй. Мы выбираем второй вариант.
        — Правильный выбор,  — с двоякой улыбкой качнул я вверх-вниз головой и скомандовал: — Идите вперед. Дернитесь, и пущу пулю в спину. Умирать вы будете долго и мучительно, заживо пожираемые сворой собак.
        Братья не брыкались. Шли молча, изредка оглядывались на меня. Через три сотни метров я их остановил. Прошло пять минут.
        — Пора,  — решил я, что достаточно ждал и, окинув презрительным взглядом смотрящих на меня с ненавистью братьев, спросил их: — Готовы?
        — Готовы для че…?
        Вопрос старше утонул в реке крови из перерезанного Кромсателем горла, который, не замедлившись, отправил к праотцам и младшего из разрезанного надвое черепа.
        «Хм. А я думал, застрянет. Все дело в подросшей Силе?»,  — задумался я, убирая в рюкзак Ножи Познания.
        У меня не было полной уверенности в том, что мутанты учуют запах крови, и способны ли они вообще на это, тем более с такого расстояния, так что я поднял пистолет над головой и нажал на спусковой крючок.
        По округе эхом пронесся громкий звук выстрела и мутанты, бесцельно бродящие по улице рядом с домом Валентина, навострили покрывшиеся серебряным мехом уши. Их вожак, мутировавшая собака 2 этапа 5 уровня, бывшая в шаге от перехода на следующий уровень развития, издала гортанный, раскатистый рык.
        Вожак сорвался с места подобно гепарду — быстро, плавно и грациозно, и стая погналась за ним, развивая скорость, не оставляющую обычному человеку ни единого шанса спастись от них бегством.

        Глава 24. Видеоролик

        4:32 утра. Здание бывшего общежития. Восемь парней, одиннадцать девушек и старик с длинной седой бородой, морщинистой кожей и холодным как лед взглядом баррикадировали центральную дверь. Столы, стулья, тумбочки и кровати подпирались вешалками и швабрами. В дело шло все, что под руку попадалось.
        Навалив целую гору, старик деловито осмотрел баррикаду и заявил:
        — Сойдет. Так, теперь окна.
        Обливаясь потом, невысокая девушка с колыхающейся грудью 3-го размера, длинными янтарными волосами, в обтягивающей футболке с надписью стразами «Cherry» и коротких шортиках, возмутилась:
        — Глеб Анатолиевич,  — уважительно она к нему обратилась,  — окна-то зачем? Там высота под 3 метра, им до них не достать.
        — А тебе почем красавица знать, куда им достать, а куда нет?  — деловито осведомился старик.
        Рядом с ней сидел парень лет 20 -22, коротко стриженный, худой как тростинка, с рытвинами на впалых щеках. Вид его казался измученным, даже болезненным. Но это не так. Он был полон сил, как никогда раньше. Только тщательно это скрывал. Глеб Дементьев, так его звали, и имел он самый высокий уровень из всех. Чтобы добраться до 3 уровня, он убил больше половины всех бешеных в общаге. Он был тем, кому многие обязаны жизнью.
        Со скрипом сжимая рукоять своего Ножа Познания, Глеб заговорил ровным, спокойным голосом:
        — Анатолич, ну спрячемся мы, и что дальше? Еды у нас мало, воды еще меньше. Было б электричество, другое дело. А так…. Что будем делать, когда придется выйти наружу? К тому моменту бесы уже уничтожат все запасы продуктов и машины в селе. Мы ослабнем, и бесы придут за нами. Если, конечно, раньше друг друга не поубиваем, когда из-за голода рассудком тронемся. Так чего напрягаться? Зачем нам эти фортификации? Уходить надо, пока еще можем.
        Его слова вызвали цепную реакцию. Кто-то был с ним согласен, кто-то нет. Завязался спор, начались крики.
        — Отставать панику!  — видя все это, рявкнул на них Анатолич.  — Никто не умрет. Армия-то никуда не делать. Рано или поздно, но они доберутся до нас. А бесы, как ты их называешь,  — укоризненно посмотрел он на Глеба,  — по сути, обычные люди. Они не выстоят против военных. Куда им с голыми руками против автоматов и техники? Нам остается только дождаться их, и все случившееся покажется вам страшным сном.
        Тяжело вздохнув, Глеб повернул голову вправо и обратился к одному из парней:
        — Вить, ты загрузил тот ролик?
        — Ага,  — кивнул слегка полноватый парень одного с ним возраста и длинными взлохмаченными волосами. Одет он был в потертые джинсы и черную майку с символом бэтмена на груди.
        — Покажи его Анатоличу.
        Витька достал из кармана 4-ый айфон и включил его. Когда телефон загрузился, он первым делом проверил связь.
        «Черт, все еще не появилась!».
        Тогда он зашел в папку «Загрузки», пролистал в конец списка и включил видео, скаченное с ютуба, пока еще был интернет. Кружок загрузки сделал полный оборот, и Витька передал смартфон Анатоличу.
        С первой секунды слышны были крики и звуки автоматных очередей. Полоска просмотра по миллиметру сдвигалась в правую сторону, и взгляд Анатолича становился все мрачней и мрачней.
        На видео была Москва. Орда бешеных перла нескончаемым потоком на заслон, устроенный военными и представителями силовых структур. Пистолетные хлопки, автоматные очереди и стрекотание пулеметов не смолкало ни на миг. Рапсодия смерти 21-го века.
        Но сколько бы защитники не стреляли, сколько ящиков патронов не изводили, меньше бешеных от этого не становилось. Горы изрешеченных окровавленных трупов возвышались перед ними подобно редутам, через которые перелезали все новые и новые бешеные.
        Защитники медленно отступали, шаг за шагом. Солдаты, полицейские, бойцы национальной гвардии и вооруженные резервисты погибали от их рук и зубов.
        Но вот на сцену вышел новый герой — чернее черного носорог со светящимся бледно-голубым светом рогом. Он протаранил заслон из мертвых бешеных, и в пролом за ним ринулась подоспевшая армада мутантов.
        Многочисленные собаки, кошки, крысы и мыши перемешались со львами, пумами, медведями, волками и прочими сбежавшими из зоопарка животными. Все они без исключения выросла в габаритах в 3 -4 раза, а некоторые и вовсе в 5 -6. К тому же не стоит забывать про способности, которые им даровала мутация.
        Белый медведь встал на задние лапы и теперь доставал до окна 4-го этажа, а в его густой цветочно-белой шкуры увязали даже крупнокалиберные патроны станкового пулемета. Лишь реактивный снаряд, выпущенный из РПГ, смог нанести ему неглубокую рану.
        Стая макак, каждая размером с орангутанга, подскакивали к вооруженным людям, ударами кулаков проламывали им черепа и, заливаясь своим обезьяньим смехом, тут же принимались поедать их мозги.
        Двухметровый, весом более полтонны, тигр, шкура которого казалось сделана из металла, словно тень скользил между рядами защитников, и каждым взмахом когтистой лапы с 15-тью сантиметровым когтями разделял человека надвое. Кишки, печень и почки вывалилась на асфальт из рассеченного торса. Но что самое страшное, некоторые люди еще какое-то время были живы. Через 2 -3 секунды они умирали, видя перед смертью свои отрезанные нижние конечности.
        Ролик продолжительностью в 15 минут подходил к концу. К этому моменту все защитники уже либо бежали, либо были убиты, и мутанты пировали на их телах, а нескончаемый поток бешеных двинулся дальше по направлению к Кремлю.
        Оставалось всего 10 секунд, когда айфон в очередной раз пикнул и дисплей потемнел.
        — Экран потух,  — возвращая, протянул Анатолич смартфон пухляку. За все время просмотра он не проронил ни слова.
        — Батарея сдохла,  — забрал Витька телефон и ответил с сожалением.  — А зарядить не получится, электричества нет,  — но тут у него в голове мелькнула идея, и он обратился к присутствующим: — Эй, народ! Ни у кого в вещах случайно внешнего аккумулятора не завалялось?
        Все молчали. Кроме него и Глеба никто этого ролика не видел, так что неудивительно, что они потеряли всякую надежду.
        Никто не придется их спасать. Они это поняли только сейчас. И это понимание тяжким грузом легло на сердце. Психика человека легко ломается, а уж у современного человека, молодых парней и девушек, которые не видели ужасов войны, жили в достатке и были далеки от зверств южноафриканских гражданских войн, она подобно стеклу без закалки — надави, и треснет.
        — Ну что теперь скажешь? Все еще думаешь, что кто-то придет нас спасать?  — посмотрел на Анатолича с вызовом Глеб.
        Провоцируя его, он шаг за шагом добивался своей цели — стать сильнее. Но он понимал, что один не справится с мутантами. Только если… только если мутант не будет чем-то отвлечен. Например, пожиранием кого-нибудь из них. Но как мутанты до этого кого-нибудь доберутся, прячась здесь? Вот-вот, их надо было вытолкнуть наружу. Вытолкнуть, и использовать.
        От прежнего тихони, доброго и милого мальчика, не осталось и следа. Вся скромность и доброта будто бы выжглась, когда он убивал одного бешеного за другим.
        Ответить Анатолич не успел. В дверь вдруг забарабанили с такой силой, что вся тяп-ляп конструкция заходила ходуном.
        — Здесь есть кто-нибудь? Впустите нас!  — раздался из-за двери громкий мужской крик, за которым последовали другие, в основном женские: — Откройте, пожалуйста, дверь! Впустите нас!
        — Скорее, разбирайте баррикаду,  — скомандовал Анатолич, и все тут же повскакивали на ноги.

        Глава 25. Вызов на дуэль

        Наблюдая с безопасного расстояния за пирующими мутантами, я узнал кое-что новое. Во-первых, самые сильные особи получают лучшие куски, а самым слабым остается обгладывать кости. Во-вторых, при появлении конкурентов, в данном случае ими оказалась группа мутировавших кошек, всеобщей грызни за добычу не следовали.
        Как в древности, когда противоборствующие армии отправляли на бой лучшего воина, представляющую ее, чтобы не проливать понапрасну кровь или понизить боевой дух солдат, так с одной стороны отделилась одна из мутировавших собак 2 этапа 3 уровня, а с другой грациозной походкой вышла мутировавшая кошка того же этапа и уровня. Вожаки обоих стай, как и цари прошлого, не участвовали в этом. Их жизнь была слишком ценна.
        Битва была долгой и яростной. На месте схватки земля обильно пропиталась кровью, куски плоти вырывались из мечущихся тел и разлетались в разные стороны. И хотя мутировавшая кошка оказалась быстрей своего оппонента, а силы их были примерно равны, именно она осталась лежать бездыханной на изрытой когтями земле.
        Издав грозный рык, вожак мутировавших собак прогнал претендентов, и у него и его стаи, помимо главного блюда — человечины, в меню появился десерт — поверженная кошка. Плоть мутантов не так сильно способствует последующей мутации как человеческая, но все-таки способствует.
        Наблюдая за всем этим действом, я периодически открывал карту, чтобы проверить, как обстоят дела у Валентина. Семью он вытащил, три зеленых точки быстро покинули дом, и повел остальных к общаге. В соседних домах прятались выжившие, но они так и не вышли из них. Кто-то прятался в подвалах и просто не видел Валентина, а другие предпочли не покидать безопасного, по их мнению, дома или боялись доверить вооруженному человеку.
        На пути у Валентина была не много препятствий. Всего два крупных скопления красных точек и одно среднее. Крупные он обошел, а вот в среднее вляпался.
        Располагались пять красных точек сразу за поворотом, и когда они к нему подходили, те неожиданно выскочили из-за угла. Напали вероятнее всего бешеные, так как с мутантами Валентин вряд ли справился. А если бы и справился, жертв было бы больше. Не знаю кто, но одна зеленая точка потухла.
        «Надеюсь, не Лиза»,  — подумал тогда я, так как у меня на ее счет были планы.
        Когда от братьев остался лишь голый костяк, и стая ушла, вернувшись на прежнее место, я покинул свое укрытие и направился к общаге. Быстренько все проверю, если Маша жива, возьму ее с собой и сразу отправлюсь за Евой.
        Мой маршрут отличался от маршрута, выбранного Валентином. Так выходило чуть дольше, зато пролегал он вдоль леса, буквально кишащего красными точками. Там их были сотни, если не тысячи.
        Нет, понятно, что все эти красные точки мутанты. Но какого они вида? Увидеть этап и уровень, я проверил опытным путем, можно было только с расстояния, не превышающего 30 метров. Но я не настолько глуп, чтобы подходить к лесу так близко. Это слишком опасно.
        Меня волновало нечто другое. Не вся же фауна мутировала? Если так, то нам полный швах. Ведь животный мир гораздо многочисленнее людского. Только видов насчитывается порядка 10 миллионов.
        «Птицы и насекомых вроде не затронуло, но вот все остальные…»,  — пришел я к неутешительному выводу в ходе наблюдения через бинокль за лесными обитателями.
        Кстати, чтобы найти этот несчастный бинокль, мне пришлось обшарить три дома. С другой стороны обзавелся и другими, не менее полезными для меня вещами.
        Так в одном из домов я нашел туристический рюкзак и немедленно избавился от этого непрактичного школьного. Раздумывал взять еще палатку и коврик, но не стал. Слишком уж много места занимает палатка, а с пристегнутым ковриком неудобно будет бежать.
        Да и зачем они мне? В лес я теперь в обозримом будущем ни ногой. Видели бы вы этих белочек…. Размером с взрослого питбуля, глазища красные-красные, шерсть встопорщилась и превратилась в игольчатую защиту как у ежика, причем иглы имели металлический блеск. И грызла белочка не орешки, а голову мутировавшего крота, стремясь добраться до ее содержимого.
        Помниться, вожак мутировавших собак тоже первым делом сожрал у братцев мозги. По-видимому, это у них считается деликатесом.
        Однако наибольшую опасность в лесу представляли змеи. И пугала меня не столько их численность, хотя не без этого, сколько размеры. Словно я не в России, блин, а в лесах Амазонии. По земле ползали твари от 4 до 8 -9 метров, а обхват их тел достигал полутора метров. Чешуйчатая шкура змей блестит на свету как алмаз, и что-то мне подсказывает, что она не сильно уступает ей в твердости. А во рту у них были сотни острых загнутых зубов, длина которых составляла порядка 11 сантиметров. Для сравнения, такая же высота у алюминиевой баночки 0,33 литра.
        До общежития оставалось пройти не более километра, когда передо мной неожиданно выскочило сообщение:

        От лица Шири Фат Мелун Фредерик О'Коннор вызывает Вас на дуэль.

        Сообщение почти сразу пропало и появилось другое:

        От лица Асел Кан Тири Алексей Белый принимает вызов.

        — Какого ху…
        Вспышка белого света озаряет округу, и меня уже нет на том месте.

        Глава 26. Битва до смерти

        — …я!
        Только что мои ноги утопали в высокой сырой траве и солнечный свет бил в глаза, а секунду спустя я уже стою посреди просторного каменного зала, освещенного расставленными вдоль стен железными постаментами с горящим в них лазурным огнем. С высокого потолка свисают бледно розовые сталактиты-сосульки, воздух влажный, чуть солоноватый. И абсолютная тишина стоит в зале из камня. Ни воя ветра, ни шороха, ни даже стука собственного сердца в ушах. Ничего.
        «Так это место и есть арена?».
        Через секунду высветилось сообщение, объясняющее все и даже больше:

        Добро пожаловать на арену. Ознакомьтесь с основными правилами и в бой.
        Правила арены:
        На бой отводится 10 минут. В случае, когда время заканчивается, а победитель не определен, обе стороны считаются проигравшими. Наказание проигравшего — смерть.
        На время боя время восстановления всех навыков и классовых способностей обнуляется. Расход характеристик при этом остается неизменным.
        Правила ведения боя отсутствуют. Вы можете использовать любые средства для достижения цели — победы над противником.
        Противник считается побежденным только в случае смерти.
        Награда победителя включает в себя: 10 % от суммарного опыта проигравшей стороны, 20 % от баланса аукциона (после смерти все предметы экипировки, расходные материалы и прочее имущество проигравшей стороны будет продано через обменник аукциона), случайный предмет в зависимости от уровня победителя (1-10 уровень — 1 уровня, 11 -20 уровень — 2 уровня, 21 -30 уровень — 3 уровня, 31 -40 уровень — 4 уровня, 51+ уровень — 6 и выше уровня).
        Бой ведется до смерти одной из сторон или истечения времени боя.

        Странно, но я не почувствовал страха. Поджилки не тряслись, холодный пот не застилал глаза. Возможную смерть я воспринял совершенно спокойно.
        Так же обстояло дело с совестью и виной. Когда я приносил в жертву братьев, я не почувствовал ровным счетом ничего.
        Мне бы насторожиться, ведь раньше я не был таким хладнокровным. Но я не переживал. Ни грамма. В нынешних условиях отсутствие сострадания, чувства вины и страха — не недостаток, а преимущество. Все эти добродетели будут только мешать.
        Не дожидаясь появления противника, я достал из инвентаря Кромсатель и закрыл глаза, продумывая различные варианты атаки и нападения. Иметь план хорошо, а иметь десяток планов еще лучше.
        Прошло 5 минут, и я уже начал терять терпение, как вдруг под потолком загорелось огненное облако. Не в смысле цвета, облако состояло из огня.
        Разделившись и уплотнившись, огненные облачка собрались в ярко-оранжевые цифры «10:00».
        Не сложно было догадаться:
        «Таймер с обратным отсчетом. Те самые 10 минут».
        Когда огненные цифры окончательно сформировались, перед глазами появилось сообщение:

        Бой начнется через

        Сообщение моргнуло и появилось окно со сменяющими каждую секунду большими красными цифрами:

        3
        2
        1

        На таймере пропала одна цифра, и стало «9:59». В тот же миг в 50 метрах от меня на пустом месте возник человек.
        Я быстро осмотрел его. Надпись с именем и уровнем отсутствовала, но кто это мог быть, если не тот самый Фредерик О'Коннор?
        Фредерик был невысокого роста и имел крепкое телосложение. Его длинные, густые волосы изливались подобно волнам черного моря. Черты лица грубые, кожа сморщенная и покрыта пигментными пятнами. Один его глаз был голубым с коричневатым оттенком, другой болотно-зеленого как нефрит. Он был безоружен.
        — You are…, - закричал через весь зал Фредерик, обезоруживающе улыбаясь.
        Но не успел он закончить фразу, как я выстрелил собой по направлению к нему, поднимая Кромсатель и всем своим естеством излучая убийственные намерения. Правила арены были предельно просты — выживет только один из нас. И им буду я.
        Он глуп, раз до сих пор не обнажил оружие, и в наказание я должен убить его с одного удара. Одно движение, одна атака, и мои руки обагрятся кровью. Кровью не врага, но вынужденной жертвы.
        Но я не был беспечен и не сводил с него глаза. Возникнет хоть малейший намек…. Это же…? Активировав Дар скорости, мои скорость и рефлексы увеличились еще на 50 %, и на лезвии Кромсателя заиграли язычки черного пламени. Я использовал все свои козыри.
        Фред стиснул зубы. В начале у него был только пассивный навык 1 уровня, увеличивающий характеристика Дух на 20 %. Развивайся он без активных навыков, рано или поздно допустил бы ошибку и умер. Но убив своего первого бешеного и получив подарок, Фреду неимоверно повезло — он стал обладателем магического навыка 2 уровня Огненный шар.
        Магические навыки обладают огромной разрушительной силой. Это их сильная сторона. Но есть у них и недостаток — время активации навыка. Так Огненный плевок 1 уровня требовал 1,5 секунды на активацию и был способен прожечь сквозное отверстие в груди бешеного. Но его старший брат Огненный шар 2 уровня требовал уже 3 секунды на активацию, а сила была такова, что может уничтожить даже мутанта 2 этапа.
        Три секунды. За пустой болтовней Фред хотел выиграть время, но этот русский не повелся. Он быстро, даже слишком быстро приближался к нему, и вполне возможно, что Фреду не хватит времени активировать свой убийственный навык. От осознания этого факта, сердце его сковало льдом.
        Но все было еще хуже. На середине дистанции, когда Фред активировал Огненный шар, русский внезапно ускорился и это черное пламя, появившееся на клинке…. По позвоночнику Фреда прошла дрожь, и страх перерос в тихий ужас. Он чувствовал на себе дыхание смерти.
        Пока в его правой руке формировался Огненный шар, в лучах белого света левой появился Нож Познания. Фред страшился этой безумной скорости, этого жуткого черного пламени, но он не мог ничего не делать.
        Я заметил шарик пламени в его правой руке и улыбнулся:
        «А магические навыки не так уж и страшны».
        Он был таким маленьким, что я просто не мог воспринимать его всерьез. Однако уже через секунду шарик размером с боб неожиданно вздулся до размеров теннисного меча. Ощущение опасности забило тревогу, так что я сразу активировал Дар скорости и Усиление тьмой.
        Вторая секунда и теннисный шар раздулся до размеров футбольного мяча, а оранжевое пламя стало насыщенно багровым. Спина у меня мигом взмокла.
        «Но почему он его не использует? Почему тянет время? Неужели это не вся его мощь? Или… не может? Что если магические навыки как заклинания и требуют времени на подготовку? Тогда…».
        На исходе третьей секунды я добрался до Фредерика и Кромсатель, оставляя за собой черный шлейф, устремился к нему под острым углом. Я целил в голову, но на пути меча встал Нож Познания. С моей трехкратной силой и Усилением тьмой, даже если я его не разрушу, то уж точно отброшу, и Кромсатель вдоволь напьется крови.
        Но этот огненный шар, он выстрелил в меня в тот самый момент, когда сталь столкнулась со сталью. Его скорость была невероятна, и на такой близкой дистанции даже со всей своей Ловкостью я не смог бы от него увернуться. Лишь немного сместиться, чтобы он попал в плечо, а не грудь.
        Огненный шар разорвался на моем левом плече, распускаясь подобно бутону прекрасного алого цветка. Защитный костюм не выдержал и руку сразу оторвало. Плоть и кости в месте разрыва обуглились, осыпаясь с краев белым пеплом.
        Тем не менее, я достал Фредерика. Кромсатель столкнулся с Ножом Познания. Высекая из металла искры вперемешку с черными всполохами, казавшееся неуязвимым лезвие не выдержало и сломалось.
        Не останавливаясь и только стряхнув с себя черное пламя, Кромсатель срезал холмик плеча и располовинил Фредерику голову. В разрезе показалась кость черепа и вскрытый мозг, заливаемый тонкими струйками крови. Пошатнувшись, стоящий труп сложился как карточный домик.
        Одновременно с ним я упал на холодный каменный пол. Организм выбросил в кровь весь адреналин какой только мог, и все равно я корчился от боли. Меня била судорожная конвульсия, я кричал, я заливался слезами, а сознание целиком поглотила боль.
        Я бы, наверное, умер от шока, если бы сталактит надо мной вдруг не засиял и в меня не ударил тонкий луч розового света. Он избавил меня от боли и притянул оторванную конечность, приживляя ее, как ветвь вяжут к древу. Меньше чем через минуту вместе с плечо вместе с защитным костюмом вернулось в первозданный вид. Я в неверии пошевелил рукой и она слабо, но двигалась.
        Лежа в луже чужой крови, я тяжело дышал и не мог поверить, что еще жив. И не просто жив, а цель и невредим, отделавшись лег… сильнейшим в своей жизни испугом.
        Когда я корчился от невыносимой боли на полу, система видимо посчитала, что мне будет не до чтения сообщений и отложила их до того момента, пока я не приду в норму. Посчитал я так потому, что смерти Фреда прошло больше минуту, а победу объявили только что.

        Поздравляем, Вы одержали победу над Фредериком О'Коннором! В награду Вы получаете: 487 опыта, 38 кредитов и Кольцо мощи 1 уровня.

        Если от такой награды у меня едва приподнялись уголки губ, то от последующей я улыбался как безумный:

        Время победы над противником составило 4, 47 секунды. На данный момент это лучший результат и Вы поднимаетесь до 1 места в Рейтинге Арены.
        В связи с тем, что Вы занимаете 1 место в Рейтинге Арены и до тех пор, пока будете не смещены с занимаемого места, Вам даруется уникальный титул «Чемпион арены». Эффект титула: +25 % к получаемому опыту, + 10 % к шансу выпадения предметов, пассивный внеуровневый навык Аура сильнейшего.
        Возврат в исходный мир через 3, 2, 1….

        В лучах того же белого света, я исчез из каменного зала арены.

        Глава 27. Аура сильнейшего

        Очутился я на том же месте, откуда меня выдернули на арену и первым делом вызвал команду:
        — Статус.
        За первое место в Рейтинге Арены меня наградили титулом «Чемпион Арены» и вместе с другими замечательными эффектами, такими как 25 % повышение набора опыта и 10 % шанс на выпадение предметов экипировки, была еще Аура сильнейшего.
        Пассивный внеуровневый навык, что он мне даст? Я надеялся понять это по изменениям в характеристиках. Но оказалось, что Аура сильнейшего никоим образом не влияет на них. Она усиливает навыки.

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 7
        Сила: 23(23)
        Ловкость: 29(29) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 20(20)
        Дух: 7(7)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг (Импульс тела 2 ранг)
        Усиление тьмой 2 ранг (+1) (Величие тьмы 3 ранг (+1))
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Аура сильнейшего вне ранга
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень
        Сапоги скорости 1 уровень
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        У меня перехватило дыхание. Насколько теперь увеличится моя Ловкость после активации Импульса тела? А какова будет мощь Величия Тьмы?… Черт, а как же Выносливость?! Хватит ли мне теперь на активацию обоих навыков? А вообще…. Когда получу новый уровень, можно будет вложиться в Выносливость и всего делов.
        «До тех пор, пока Вас не сместят с занимаемого места…»,  — припомнил я вдруг текст сообщения и нахмурился: — «Пока есть такая возможность, нужно использовать ее по максимуму».
        В глазах вспыхнул стальной блеск, и я открыл карту. В трехстах метрах от меня по улице двигалась группа из шести красных точек.
        «Сойдет».
        Я не забыл про Машу и Еву. Одну я найду, вторую заберу. Но был для меня гораздо более важный человек — это я сам. Пока у меня есть Аура сильнейшего, пока моя боевая мощь на порядок выше, пока я получаю на треть больше опыта, пока предметы экипировки будут падать чаще — нельзя терять ни минуты.
        Я не закончу прокачку, пока у меня есть Аура сильнейшего. Я должен постоянно сражаться, получать новые уровни, выбивать экипировку и книги навыков. Я не должен обходить опасности стороной. Я должен идти им навстречу и становиться сильней.
        «Всего лишь бешеные».
        Если раньше я облегченно вздыхал, когда сталкивался с бешеными, а не мутантами, то сейчас все было с точностью до наоборот. Логично ведь будет предположить, что не только уровень играет роль в количестве получаемого уровня, но и этап у мутировавших зверей или ранг у зараженных.
        Я напал на них со спины. Но прежде чем активировать Импульс тела, открыл окно статуса и засек время. Без точного знания предела своих возможностей можно замахнуться на гору, которую тебе не одолеть и упасть с большой высоты.
        Среди бешеных самый сильный был 3 уровня. У него была широкая спина и мощные плечи, а рукава полосато-синей майки стягивали рельефные мышцы трицепса.
        «Не лучший кандидат для проверки навыка, но другого у меня нет».
        После активации Импульса тела Выносливость упала на 5 пунктов, а Ловкость возросла до 59 пунктов. И так со скоростью почти в 9 раз превышающей скорость обычного человека, я в считанные секунды преодолел разделявшие нам 30 метров и, принеся с собой сильный поток ветра, оказался от него на расстоянии вытянутой руки.
        На лезвии Кромсателя зажглось черное пламя. Языки его стали гуще, а цвет насыщенней. Но в целом никаких кардинальных изменений по сравнению с Усилением тьмой не произошло.
        «Что с его кожей?».
        Я не сразу заметил на открытых участках кожи этого бешеного редкие островки на два тона темнее обычного, которые как чешуйки рыбы слегка поблескивали на свету. Позже я узнаю, что это была отличительная черта начальной формы развития бронированного типа, которая еще не переросла во 2 ранг.
        Даже Усиление тьмы было способно располовинить обычного бешеного, так что на нем нельзя было проверить предел Величия тьмы. Активировав навык сейчас, я лишь надеялся на какой-нибудь дополнительный эффект, и в результате не был разочарован.
        Черное пламя еще до контакта сошло с лезвия Кромсателя, устремившись в спину бешеного со скоростью пули. Потоки черного пламени вмиг обуяли его.
        Кожа зашипела и расплавилась, плоть обуглилась дочерна. Все мелкие косточки в его теле потрескались, а внутренние органы сварились. Он умер, не успел даже обернуться.
        Однако на этом сюрпризы не кончились. Остатки пламени перекинулись на соседнего бешеного и также превратили его в уголек. Два шара голубого света влетели в меня с интервалом в секунду.
        Четыре взмаха меча как росчерки молнии обезглавили оставшихся бешеных первого уровня. Используя весь доступный потенциал скорости, вкупе с поразительной остротой Кромсателя и приложенной трехкратной силой, а также имея богатый опыт в тренировочных сражениях на мечах, такие противники для меня не угроза.
        Три выстрела голубого света врезались мне в грудь. Один шар замешкался, выбросив по дороге знакомое кольцо.
        «Кольцо скорости? Шикарно!»,  — просиял я и тут же надел его на палец.
        — Карта.
        Впереди в двухстах с лишним метрах была еще одна группа. На этот раз больше — восемь красных точек окружили дом на соседней улице.
        Мне все-таки хватило Выносливости на одновременную активацию навыков. Импульс тела потреблял 5 пунктов Выносливости, а Величие тьмы 12 пунктов. Но после ее оставалось всего 3 пункта, так что я не решился бы сразу вступать в новое сражение.
        «Вот восстановлю хотя бы 6 пунктов, тогда можно будет и Импульс тела активировать, и без сил не свалиться».

        Глава 28. И восемь против одного — ничто

        «Хм. Они не окружили дом. Они его охраняют».
        Когда я прибыл на место, то ожидал увидеть, как бешеные будут изо всех сил ломиться в дом, но никак не это. По двое было с боков, трое стояли на задворках и один у входной двери. Бешеные, которых я видел, несвойственно вытянулись по стойке смирно, не шевелились, и даже по-моему не моргали.
        И это были не какие-то там слабые бешеные. Те что дежурили у стен имели 3 уровни, а у входа на страже стоял немного ни мало 5 уровень. Но что меня больше всего поразило, так это что в руках у него был Нож Познания.
        Идти даже с половиной запаса Выносливости против пятерки самых высокоуровневых бешеных, каких я только видел, было бы глупо. И это еще неизвестно, что из себя представляет троица за домом. Так что сидим и ждем, пока Выносливость не восстановится.
        Я даже мысли не допускал, чтобы отступить, и не столько из-за того, что решил идти только вперед. Я должен узнать, что же такого особенного в том доме. Что или кто (хотя это маловероятно, учитывая, что внутри нет ни одной красной точки) скрывается в нем.
        Двадцать минут. Минута в минуту и Выносливость восстановилась до максимума.
        «Пора».
        В правой руке во вспышке белого света появляется Кромсатель, левая тянется к кобуре. Срываюсь с места и без активации Импульса тела несусь к двери под охраной бешеного 5 уровня.
        Он меня замечает. Но не стремится навстречу, как поступил бы на его месте любой другой бешеный. Словно какая-то невидимая сила держит его на коротком поводке, одергивая каждый раз, когда он пытался отдалиться от дома.
        Нож Познания дергается в его руке, каждый мускул напряжен, а в глазах бушует яростный огонь.
        Я резко останавливаюсь и поднимаю ПМ. Между нами от силы 30 метров. Но так как стрелок из меня никудышный, когда раздается выстрел, только щепки выбивает из косяка рядом с его правым плечом.
        Делаю поправку и произвожу еще два выстрела.
        Тыщ! Тыщ!
        В этот раз оба попадают в цель. Одна пуля насквозь прошивает плечо и попадает в дверь, а другая опускается несколькими сантиметрами ниже и застревает в ключице. Из двух маленьких дырочек сочатся тонкие алые струйки. С такими ранами он еще не скоро ослабнет от кровопотери.
        «Только зря патроны перевел».
        Он не чувствует боли и для бешеного это нормально. Но что ненормально — после попаданий у него даже плечо не дернулось. А ведь сила двух летящих со скоростью 315 м/с кусочков свинца весом 6 грамм должна была передаться телу и заставить его, по меньшей мере, отступить на шаг.
        А в это время семерка бешеных уже бежала ко мне. Их, судя по всему, ничего не сдерживало. Они без промедления прошли невидимую линию, которую не мог пересечь их старший собрат.
        Пистолет вернулся в кобуру. Их было слишком много, а в обойме оставалось всего пять патронов, и они мне еще пригодятся.
        Их скорость была выше среднего примерно на 70 -80 %. Тогда как у меня, даже без активации Импульса тела, было 300 %. Разница просто огромная.
        Если честно, я ожидал от них большего. Взять хотя бы мутантов такого же уровня. С другой стороны, что еще ожидать от зверей. Они изначально опаснее людей. Они быстрее, сильнее, их восприятие куда лучше и многообразнее нашего. Мы только потому все это время находились на вершине пищевой цепочки, что у нас есть технологии. Даже если бы весь животный мир в какой-то момент взбунтовался и пошел на нас войной, у него бы просто не было шансов. У нас есть автоматы, танки, ракеты. У нас есть средства коммуникации и спутники. А что есть у них, клыки и когти?
        Я мог бы разобраться с ними и со своей скоростью. Но зачем рисковать? Выносливости у меня достаточно, так зачем ее экономить?
        Я активировал Импульс тела и на безумной скорости отправился рубить бешеным головы.
        Но правда в том, что какая бы у тебя не была безумная скорость, лежа на земле толку от нее почитай никакого. Любой из бешеных мог бы случайно или воспользовавшись моей ошибкой задеть меня и повалить, и когда бы на меня навалились всем скопом, я бы уже не поднялся. Так что я хоть и был уверен в себе, расслабляться не собирался.
        Диагональный удар и грудь первого бешеного раскрывается, обнажая белоснежные ребра. Второй, и блеск стали отделяет голову от тела. Третий, уклонение, четвертый. Красная ковровая дорожка расстилается за мной.
        Резко смещаюсь и пропускаю перед собой особо шустрого пятого, который выждал момент, и когда я самую малость замешкался, бросился мне в ноги. Вытянутая рука с растопыренными пальцами прошла в считанных сантиметрах от бедра.
        Так как он упал и остался позади, я не стал возвращаться, чтобы прикончить его. Успеется, впереди есть еще два противники и они на своих двоих.
        Лезвие необычайной остроты входить в грудь бешеной и выходит из спины. Быстро извлекаю Кромсатель и отклоняюсь, пропуская удар кулака, летящий мне в челюсть. Поднятый им поток ветра щекочет нос.
        Кромсатель выписывает в воздухе замысловатую восьмерку, и красный крест появляется на спине последнего бешеного. Но не умирает сразу, и я его добиваю. Отрубленная голова как резиновый мячик скачет по измазанному кровью травяному ковру.
        Ан нет, не последнего. Чуть не забыл, что оставил одного позади.
        А вот он, видимо, про меня не забыл. Весь перемазанный в грязи и крови, с разинутой в безмолвном крике пастью, и вязкая слюна льется через край. Он бежит на меня. Он хочет разорвать меня на куски.
        Время действия Импульса тела было такое же, как у Дара скорости, так что в запасе у меня оставалось еще 3 секунды. Не правильно выразился, целых 3 секунды.
        Одна за другой сверкнули три вспышки. Первым взмахом меча я отсек ему обе руки по локоть. Вторым прочертил ровную горизонтальную линию на животе и выпустил кишки. А третьим, финальным, обезглавил.
        Это была чрезмерная жестокость. Убить бешеного можно гораздо проще и не так кроваво. Но что-то внутри меня не желало просто. Оно хотело растянуть удовольствие. Прежде чем убить, оно желало его изуродовать. А я не сопротивлялся.
        Действие Импульса тела закончилось. Десять секунд, и восемь трупов лежало передо мной в растекающихся лужицах крови. Восемь трупов, что прежде были сильнее, быстрее и выносливее меня прежнего. Восемь не чувствительных к боли сверхлюдей умерли, даже пальцем до меня не дотронувшись.
        В этот момент я почувствовал, что живу. Наконец-то живу, а не существую. Теперь мне ни к чему каждый день ходить на работу, жениться и заводить ребенка, а затем развестись раз, возможной другой, и умереть, так ничего по-настоящему значимого в жизни и не добившись.
        Теперь каждый день для меня будет последним, и я возьму от новой жизни все. Я буду убивать бешеных и мутантов, и становиться сильнее. Я буду брать что захочу. Я не буду себя ни в чем ограничивать. Я буду свободным. Я буду живым.
        Я обернулся. Он стоял у двери как прежде — бешеный 5 уровня с Ножом Познания в руке.
        Он ждал меня. Он ждал, когда я подойду ближе. В глазах у него не было ничего кроме ярости. Она не угаснет после того, как он меня растерзает. Она никогда не угаснет. Она не имеет пределов.
        Я не торопясь прошелся и собрал все выпавшие предметы экипировки. Их на удивление было много. Четыре из семи — много даже для повышенного шанса.
        Но за великим везением последовало великое невезение. Ни один из предметов не представлял для меня интереса, так что в инвентаре стало на четыре ячейки меньше.
        Прошло двадцать секунд, и Импульс тела был готов. Я хищно улыбнулся, смотря на него.
        — Ну что, поиграем?  — с издевкой спросил я его и активировал навык.

        Глава 29. Браслет тиранической силы

        На крыльце лежало изуродованное тело с пронзенным насквозь горлом. На теле были видны десятки глубоким и поверхностных резаных ран.
        Кровь была повсюду. Казалось, здесь ее пролилось намного больше, чем каких-то жалких 5 литров. Но это была лишь видимость.
        Я стоял над телом и улыбался. Все лицо было в крови, и оттого улыбка казалась дьявольской.
        Он оказался на удивление достойным противником. Раз даже чуть не меня порезал, и дважды заставил разорвать дистанцию.
        Он был намного сильнее и быстрее прошлой семерки. Кромсатель без труда резал его плоть, но не мышцы. Так и не скажешь, что разница между ними была всего в 2 уровня. Словно каждый полученный уровень увеличивал силу бешеного наполовину.
        Я мог бы активировать Величие тьмы и разобраться с ним намного быстрее. Но я не стал этого делать. Мне впервые попался такой сильный экземпляр, так что я намеренно затягивал сражение.
        Я изучал его, выявляя сильные и слабые стороны. Рассчитывал предел силы, скорости и рефлексов, степень защиты. И надо сказать, все было на достойном уровне.
        Стоя над телом, я улыбался не потому, что победил его. В этом я нисколько не сомневался. Хотя стоит признать, было весело. Причина моей радости заключалась в долгожданном сообщении и предмете, который он после себя оставил.

        Поздравляем, Вы перешли на 8 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Я открыл статус и вложил все в Ловкость. Теперь моя чистая Ловкость составляла 33 очка, а после активации Импульса тела вырастала до 63, что эквивалентно 5-ти и 9-кратной скорости обычного человека.
        Я не мог не задаться вопросом:
        «Интересно этого хватит, чтобы сравниться в скорости с вожаками-мутантами, которых я видел?».
        Ответ я получу скорее, чем думал.
        Что до предмета экипировка, который выпал после его смерти, им оказался гладкий как стекло цельнометаллический браслет с застежкой-бабочкой. На нем были выгравированы таинственные символы, испускающие тусклое ядовито-зеленое свечение.
        По одному виду браслета можно было сказать, что это точно не предмет 1 уровня. Скорее 2-го или даже 3 уровня. К тому же у меня до этого не было браслета. Так что считай, двойной бонус.
        Я защелкнул браслет на запястье и открыл характеристики:

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 8
        Сила: 28(28)
        Ловкость: 33(33) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 22(22)
        Дух: 7(7)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг (Импульс тела 2 ранг)
        Усиление тьмой 2 ранг (+1) (Величие тьмы 3 ранг (+1))
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Аура сильнейшего вне ранга
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень
        Сапоги скорости 1 уровень
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        Мои надежды, что браслет увеличит Ловкость, не оправдались. Но и 7 дополнительных характеристик не так уж и плохо. Особенно 2 очка Выносливости.
        Я не стал пока входить в дом. Громкие выстрелы в этом царстве тишины привлекли внимание нескольких десятков красных точек. Других, возможно, сбило эхо, и они побежали не в том направлении. По разности в скорости их передвижения я определил, что по крайней мере шесть из них были мутантами.
        Открыв дверь заранее, чтобы в случае чего было где спрятаться и переждать, я вышел на середину улицы и приготовился к бою.
        Если единственный мутант, которого я убил до этого, оказался настолько щедрым, чтобы поделиться со мной защитным костюмом 1 уровня, то что же я получу за убийство шестерых таких? Прямо неймется узнать.
        Я неотрывно смотрел на карту и видел, как одна из красных точек постепенно вырывалась вперед. Вскоре она уже должна была показаться, так что я свернул карту и сделал глубокий вздох.
        «Второй этап, да?».
        Разминаясь как обычно, я повертел плечами и головой. Послышалась череда легких щелчков, и мышцы будто налились свинцом.
        Ночка и впрямь выдалась тяжелой. Я сражался, я бегал, я толком даже не отдыхал. А еще этот стресс, нервы, давление. Все разом навалилось, и я чувствовал усталость. Не так чтобы очень, но….
        «И все-таки эта сила не безгранична. Мне по-прежнему требуется отдых и психологическая разгрузка».
        Теперь грандиозные планы сражаться до тех пор, пока не прекратится действие Ауры сильнейшего, казались уже не такими реальными. Через час-полтора, если раньше навык не пропадет, мне придется прерваться. Нельзя допустить, чтобы тело подвело в бою. Ведь цена ошибки — смерть.
        Я проверю общагу и убежусь что там безопасно, а после вернусь туда с Евой. Надеюсь, Маша будет жива. Я как бы планировал передать девочку ей на попечение. А сам тем временем буду сражаться, сражаться и еще раз сражаться.
        Раздался звериный рев, а секунду спустя на горизонте показалась мутировавшая собака с серебряной шерстью. Расстояние было большим, и я не мог видеть ее этапа и уровня, но она ненамного уступала в размерах мутировавшей собаке 2 этапа 5 уровня.
        «Определенно 2 этап. Третий, возможно четвертый уровень»,  — прикинул я. А когда тварь приблизилась достаточно близко, узнал наверняка: — «Все-таки четвертого».
        Я активировал Импульс тела и бросился мутанту навстречу.
        «Ну, давай. Посмотрим, кто кого»,  — обнажил я белоснежные зубы в коварной ухмылке и нанес удар мечом с черным пламенем на нем.

        Глава 30. Шкатулка

        Мутант оттолкнулся от земли и взмыл в воздух. Его протянутые ко мне мощные передние лапы с длинными, острыми как бритва когтями выглядели особенно устрашающе в отблесках падающих солнечных лучей.
        Если сравнивать только Ловкость, то я превосходил в этом мутанта. Ненамного, но все-таки превосходил. А если бы нет, как знать, получилось бы у меня сделать это.
        Когтистые лапы неумолимо быстро приближались ко мне, но на их пути встал Кромсатель, и в тот момент, когда они почти сблизились до точки столкновения, черное пламя соскользнуло с клинка.
        Дождавшись этого момента, я сразу бросился наземь. В лобовом столкновении у меня просто не было шансов. Сколько я вешу, и сколько он? Да от меня бы мокрого места не осталось.
        Я упал, и сильный поток воздуха всколыхнул мне волосы. Если бы я хоть немного промедлил, то остался бы без головы.
        Я не видел, но слышал как мутировавшая собака взревела. Это черное пламя врезалось ей в морду, сжигая шкуру, плоть, и наконец добралось до кости. Однако раньше, чем пала эта преграда, мозг твари спекся и превратился в кисель. Все это произошло, пока она еще была в воздухе.
        Позади меня раздался грохот. Я обернулся и увидел неподвижно лежащую тварь. Она не стонала. Она уже была мертва, приняв на себя всю мощь усиленного навыка 3 ранга.
        От черного пламени ничего не осталось. Либо навык истратил все силы, либо поблизости просто не было другой жертвы. Лично я склонен считать, что первый вариант ближе к истине. Это все-таки не бешеный, а мутант 2 этапа.
        Шар голубого света, вырвавшись из мертвого тела мутанта, на мгновение завис в воздухе, выбрасывая небольшую черную шкатулку, после чего влетел в меня. Я тут же вскочил и побежал к ней.
        «Взято-то взял, а что с ней делать дальше? Логичней всего было бы открыть и посмотреть, что внутри. Но…».
        Черная металлическая шкатулка размером с детский кубик наощупь была жгуче холодной. Как горячую картофелину я перебрасывал ее из одной руки в другую, и уже собирался положить на землю, чтобы открыть, как вдруг вспомнил, что это еще не конец. Что пять мутантов послабее скоро будут здесь.
        Я убрал шкатулку в инвентарь и обратил свой взор в конец улицы. Мутанты доберутся сюда меньше чем через полминуты, и мне надо было срочно решать, что делать дальше — отступить или сражаться.
        После того как я надел Браслет тиранической силы, Выносливость выросла на 2 очка. Так что теперь после одновременной активации навыков у меня оставалось не 3, а 5 пунктов Выносливости.
        «Может стоило вложить очки за уровень в Выносливость, а не Ловкость? Тогда бы хватило еще на одну активацию Импульса тела и не парализовало»,  — подумал я, но тут же отогнал эту мысль: «Нет, я все правильно сделал. В любой момент Аура сильнейшего может пропасть, и навыки станут прежними. Тогда мне не понадобится столько Выносливости, и получится, что я потратил их зря. Ловкость — вот моя главная характеристика и сильнейшее оружие. Я должен развивать ее настолько, насколько возможно».
        Ловкость для меня была на первом месте. Без нее бы я здесь сейчас не стоял. А на втором месте у меня, естественно Выносливость. Все навыки потребляют Выносливость, и чем выше их уровень, тем больше ее требуется.
        И третье место получает, барабанная дробь, Сила. Если бы у меня не было пробивающего защиту навыка, тогда другое дело. Сила, вполне возможно, даже вытеснила бы Выносливость. Ну, или хотя бы разделила с ней второе место. Но пока мне и Усиления тьмой хватает. К тому же, как выяснилось, Силу можно неплохо поднять и экипировкой. Вот перчатки с браслетом добавили целых 15 очков.
        Ну и, наконец, Дух. С ним все сложно. У меня вроде как и нет магических навыков, но Усиление тьмой все-таки связано с ним. Неспроста же помимо 5 пунктов Выносливости, навык для активации требует также 2 пункта Духа?
        Но стоит ли повышать еще одну характеристику только ради этого непонятного усиления одного навыка? Как по мне, если только экипировкой и без вреда для остальных трех характеристик.
        Я уже понял, что не получится развиваться всесторонне. Что-то будет важнее, что не очень, а на все не хватит.
        На самом деле, все просто. Если идешь по пути скорости — твой выбор Ловкость. Если прибегаешь к грубой силе — качай Силу. Если интересна магия — наращивай Дух. Выбери что-то одно, а экипировка в какой-то мере компенсирует твои слабые стороны.
        Пятерка мутировавших собак двигалась быстро. Но не так быстро как та тварь, что лежит у меня за спиной. Они уступали ей не только в скорости, но и в размерах. Все они были на 1 этапе мутации.
        «Справлюсь ли я с ними своими силами? Без Импульса тела, без Величия тьмы?».
        Сложно было сказать наверняка. С одной стороны, их скорость и без Импульса тела уступает моей. К тому же на мне защитный костюм 1 уровня, который даже Нож Познания не может порезать. Специально проверял, но не рискнул проделать подобное с Кромсателем. С другой стороны, мутантов все-таки больше, и не стоит их недооценивать. Так что риск, безусловно, велик.
        «Эх, если бы я только мог использовать Импульс тела…. Но я не могу».
        Я решил пока отступить в дом. Через стальную дверь им не пробиться, а окна находятся слишком высоко. Вот восстановлю достаточно Выносливости, выйду и всех их перебью.
        Заодно внутри осмотрюсь. Глядишь, чего-нибудь полезно найду. Неспроста же его так хорошо охраняли?

        Глава 31. Разлом

        Щелк! Щелк!
        Дважды щелкнул замок и четыре стальных штифта въехали в пас.
        Не успел я отойти от двери, как ее начала сотрясать серия гулких ударов. Стены вибрировали, косяки натужно скрипели, и с натяжного потолка просыпалось немного пыли.
        — Ну-ну, удачи,  — пожелал я им через дверь и отправился исследовать дом.
        На 1 этаже было три комнаты. За первой дверью стоял бойлер и насос. Пространство в 4 кв. метра нельзя было назвать комнатой, скорее подсобное помещение. Я закрыл дверь и пошел дальше.
        За второй дверью располагался общий санузел. На полу и стенах белая плитка с цветочным узором, зеленый резиновый коврик лежал у порога. Я не слишком разбираюсь в сантехнике, но душевая кабина и унитаз с раковиной выглядели дорого, из чего я сделал вывод, что хозяин дома явно не бедствовал.
        «Ну, раз уж я здесь…».
        Воспользовавшись и тем и другим, я вышел в коридор с раскрасневшим лицом и чистым, без единого пятнышка крови, защитном костюме. Усталость навалилась с новой силой, но я лишь тряхнул головой и разогнал сонный туман.
        За последней двойной дверью находился зал. Метражом как однушка, евроремонт и плазма в половину стены. Удобные кресла, мягкий диван, журнальный столик с мраморной столешницей и искусной резьбой. Все в этой комнате кричало о роскоши.
        Когда видишь такие излишества, в душе щемит тоска от осознания, что никогда ты не будешь жить как они. Как люди, которые сидят в своих просторных кабинетах, обдуваемые кондиционерами и просиживая в безделии жопы в кожаных креслах, трахая после работы секретутку и возвращаясь потом в своей роскошный дворец.
        Одетые в дорогие костюмы, жрут столько и двигаются так мало, что распухшие животы заслоняют мужское достоинства, рассекают на иномарках за сотни тысяч долларов и столько же километров в час, и плевать им на всех на дороге, они короли. Они разграбляют богатства родины, покупают и банкротят заводы, чтобы не платить огромные кредиты, взятые якобы на их развитие. Этих уродов вся страна ненавидит, и я в том числе.
        Чтобы выместить вспыхнувший в груди гнев, Кромсатель пришел в движение и разрезал дорогущую плазму напополам.
        Закончив с 1 этажом, я прошел в конец коридора и поднялся по винтовой лестнице из лепнины на 2 этаж.
        Весь 2 этаж был одной большой спальней. Каждый элемент интерьера в ней отображал богатство хозяина. Начиная с кровати королевских размеров и заканчивая изысканной керамической вазой на столике из красного дерева.
        «Кто же здесь жил?».
        Я конечно слышал про микрорайоны богачей, облюбовавших участки близ лесного массива, да вдали от городской суеты. Там они строили шикарные особняки, оснащенные по полной программе школы и больницы. У них было все, город в городе. Они создавали свой маленький уголок рая, и нам простым смертным туда доступа не давали.
        Убранство этого дома было возможно ничуть не хуже ихнего. Но зачем неизвестный хозяин построил его в такой глухомани? И почему спартанский стиль маскировал королевский дворец?
        Тут я вспомнил дом Валентина и другие дома на той улице:
        «Как-то слишком много их для простой деревеньки. Надо будет спросить у него, в чем тут дело?».
        Если бы меня вчера привели в эту комнату и сказали: «бери, что хочешь», я бы без раздумий взял все. Но сейчас ни один из этих предметов, сколько бы десятков, если не сотен тысяч каждый из них стоил, не представляет для меня ценности.
        Я вернулся к винтовой лестнице и поднялся на 3 этаж.
        Жилая мансарда использовалась как игровая комната. Здесь стояли бильярдные столы под русский бильярд и пул, вокруг которых полукругом были расставлены удобные кожаные кресла. Рядом с каждым из них стоял стеклянный столик с кальяном и коричневым глиняным чайничком на подставки из среза ствола дерева. На одной стене висел дартс, а на другой широченная плазма, которая была даже больше чем в зале.
        Когда я увидел бар и стоящие в нем бутылки, то испытал шок. Хоть я и половины названий не слышал, но одно знал наверняка — чтобы купить самую дешевую из этих бутылок, мне пришлось бы отработать по этой чертовой программе минимум полгода и ни копейки из зарплаты не потратить.
        На секунду я даже забыл, как дышать. Далмар 50, Маккалан 1939, Дженсен Аркана, Шато Лафит 1963, Донпериньон и прочее. Стоимость такого бара будет исчисляться сотнями тысяч… долларов.
        Но вместе с тем я почувствовал и разочарование:
        «Неужели я ошибся, и ничего по-настоящему ценного они не охраняли? Да быть того не может! Что-то должно быть. Не может не быть».
        Образ каждого этажа пронесся у меня перед глазами, и я кое-что вспомнил:
        «Та дверь…. Это должно быть подвал. Только там, больше просто негде».
        Прихватив с собой пару понравившихся бутылок из бара, я вернулся на первый этаж. Первоначально, я не придал значения двери за лестницей. Думал, что это опять какое-нибудь подсобное помещение или же кладовая. Но теперь я надеялся, что ошибся.
        Толкнув дверь, за ней оказалась лестница, плавно уходящая вниз. Преисполненный оптимизмом, я стал спускаться в подвал.
        Внизу было темно. Я прощупал стену слева — ничего, справа…. Бинго! Щелкнул выключатель и зажегся ослепляющий люминесцентный свет.
        Проморгавшись, я осмотрелся. Беговая дорожка, скамья и штанга для жима лежа, стойка с гантелями и грифами, боксерская груша и многое другое. Полный набор культуриста.
        Ах да, чуть не забыл. Посреди комнаты в полу зиял разлом. Длинная трещина раздвинула бетонный фундамент на 5 -6 сантиметров, и плотный кроваво-красный туман поднимался из ее бездонно-темного нутра.
        Один лишь взгляд на разлом и страх словно материализовался, пронзая сердце стальной иглой. Этот укол был столь болезненным, что я сразу отвел от бездны взгляд, пока она не заглянула поглубже.
        Впервые с того момента как покинул общежитие со мной заговорил этот громоподобный голос:
        «Войди в разлом».
        Это был не совет и не просьба. Это был приказ, которому я не мог противиться.
        В голове слышны были крики: «Нет, не подходи!», а ноги все равно шли вперед. Медленно, шаг за шагом, я приближался к разлому.
        Спина взмокла, сердце бешено колотилось. Я дрожал всем телом как осиновый лист на ветру, когда сделал последний шаг и вошел в область с красным туманом.

        Войти в мистическую область 1-30 уровня Проклятая Башня?
        Принять: да/нет

        Я подумать не успел, а рука уже поднялась и нажала за меня «да».
        Столб красного тумана вырвался из разлома и окутал меня с головы до ног. Он закружился как торнадо, а затем вместе со мной втянулся обратно.

        Глава 32. Пепельный мир

        Я словно нырнул в безбрежное море полное крови. Красная вода холодила, лаская нежно кожу. Было даже приятно.
        Но потом стало трудно дышать. Я понял, что тону. Легкие горели, сознание медленно угасало. Я рефлекторно открыл рот, и начал захлебываться. Мир вокруг потемнел.
        Я видел мимолетный сон. В нем огромный скелет в черном драном балахоне стоял у меня за спиной и своей костлявой рукой сжимал мне плечо. От этого прикосновения по телу разлилась волна нестерпимого холода. Это было знаменитое касание Смерти.
        Оно бы высосало из меня душу, оставив лишь пустую оболочку бренной плоти, если бы над нами не зажглась ослепительно-белая звезда. Он выстрела в Смерть лучами чистого света, опаливая желтые кости и прожигая в балахоне новые дырки.
        Смерть разжала костлявые пальцы. Она отступила. Пока. Но она еще вернется. Она всегда возвращается.
        Холод исчез. Кровавое море исчезло. Я стоял на твердой земле и дышал полной грудью.
        — Я в царстве смерти? Я не сбежал от нее?
        Вокруг, насколько хватала глаз, простирался пепельный мир. Здесь не светило солнце, на небе без облаков его вообще не было, и тем не менее я отлично все видел в черно-белых тонах. Только черное и белое, других красок здесь не было. Ведь они олицетворяют жизнь, коей нет в царстве мертвых.
        Я наклонился и зачерпнул пригоршню пепла с земли. Однако это оказался не пепел, а крошечные белые песчинки. Я раскрыл ладонь, но ветер их не унес. Его здесь тоже не было.
        В пепельном мире не было не только солнца и ветра, но и дорог. Так что я понятия не имел, куда мне идти.
        — Карта.
        Я произнес команду, но карта не открылась. Попробовал еще раз, и еще, и еще. Результат был один — ничего.
        Вызвав все доступные команды, только инвентарь и статус откликнулись.
        — Фух,  — испустил я вздох облегчения.
        Если бы и инвентарь не открылся, я был бы безоружен. Пистолет с кобурой таинственным образом исчезли после перемещения, а Кромсатель и Нож Познания лежали в инвентаре.
        Не только это. Пропало все, кроме предметов экипировки. Рюкзак, часы и даже трусы с носками.
        Я не мог не подумать:
        «Без еды и воды я протяну от силы три дня, и если к тому моменту не выберусь…».
        Север, юг, восток и запад. Куда не посмотри, всюду белая пустыня. А раз ориентиров нет, и карта не работает, придется положиться на удачу. Надеюсь за сегодня, я не всю ее исчерпал.
        Без солнца и луны нет смены дня и ночи, так что время текло незаметно. Я точно не знаю, сколько прошел. Пять, шесть часов? А может уже полдня прошло? Или день? Или два?
        Не так хотелось есть, как пить. Губы пересохли и потрескались, из горла при вздохе раздавались хрипы, и с каждым пройденным шагом становилось все трудней и трудней сделать следующий.
        Я вымотался и уже собирался присесть, перевести дыхание и отдохнуть, когда вдалеке вдруг показалась красная точка. Единственный цвет кроме черного и белого, который я видел с тех пор, как сюда попал.
        У меня будто открылось второе дыхание. Усталость мгновенно ушла, энергия хлестала через край, и я побежал что есть силы.
        Красная точка росла и ширилась, и вскоре обрела характерные очертания. Это была башня, как Пизанская, не Эйфелева, и судя по всему, просто огромная.
        Чем ближе я подходил, тем больше она вырастала, и когда я наконец до нее добрался, смог оценить всю высоту:
        «Навскидку…. Ну, даже не знаю. Метров двести, наверное. А в ширину…»,  — посмотрел я сначала налево, затем направо, и соотнес: — «где-то тридцать — тридцать пять метров».
        Стены башни были сложены из красных каменных блоков, разделенных по оттенку на ярусы-этажи. Первый ярус возвышался на высоту около 20 метров и был светло-красного морковного цвета. Второй еще на 50 -60 метров и рубиново-красным. Ну а третий занимал все оставшееся пространство и был темно-бардового цвета. Тон-два и был бы уже черный.
        Я обошел башню по кругу, но так и не нашел входа. Не зная, что еще можно сделать, я решил поискать потайную дверь. Типа как в детективах, нажать на нужный камень и проход откроется.
        По самым скромным подсчетам блоков, до которых я мог дотянуться, насчитывалось порядка четырех тысяч. И ведь не факт, что я прав. Вполне возможно, впустую уйму времени потрачу.
        «Но что поделать? Других вариантов у меня нет»,  — устало выдохнул я и дотронулся до первого блока.
        Касание и….

        Войти в Проклятую Башню?
        Принять: да/нет.

        — «Боже, как же все на самом деле оказалось просто!».

        Глава 33. Первый этаж Проклятой Башни. Теневой демон

        Первое что я увидел, стоило перенестись в башню, это потрескавшаяся, частично разрушенная неудержимым течением времени белокаменная статуя русалки неземной красоты, из открытой ладони которой била тоненькая струйка прозрачной воды.
        Я бросился к ней и жалко впитался в ладонь губами, и все пил и пил, не в силах оторваться. Вода была ледяной и зубы дано уже онемели, но как я мог отказаться от такого блаженства?
        Нет ничего важней в этом мире для человека, чем вода. Вода — есть жизнь. Из нее мы состоим и без нее мы умрем. Власть, богатства, слава, любовь красивых женщин — ничто из этого для умирающего от жажды не ценнее простого глотка воды.
        Напившись так, что просто уже некуда, я наконец отстранился от статуи и осмотрелся по сторонам. Под ногами лежал толстый слой пыли, и стена потрескалась во множестве мест. То тут, то там по полу были разбросаны кости — большие и малые, человеческие и нечеловеческие.
        А впереди лишь тишина и зловещая темнота. Если бы не шарик белого света, зависший высоко над моей головой и освещавший все вокруг на десятки метров, я бы блуждал здесь в полной темноте.
        Достав из инвентаря Кромсатель, я направился прямо вглубь Башни. Шел медленно, не торопясь, смотрел куда наступаю. Был шанс, что здесь есть ловушки.
        Я шел осторожно, считая шаги:
        «Десять, двадцать, тридцать… восемьдесят? Девяносто?! Сто?!! Как… как такое возможно?».
        Причина моего удивления заключалась в том, что я шел только прямо и уже должен был дойти до конца. Основание башни круглое, а я еще снаружи определил, что ее ширина не превышает 35 метров, и это есть ничто иное как внутренний диаметр окружности. Встает вопрос: как так вышло, что через сотню шагов я все еще не уперся в стену?
        «Пространство внутри гораздо больше, чем снаружи».
        Это было единственное логичное объяснение, которое я нашел. Хоть и противоречащее законам физики.
        Хрусть!
        Я замер. Это был первый звук, который я услышал в этом царстве тишины.
        Хрусть! Хрусть!….
        Частота звуков увеличилась, и они становились громче. А я все стоял и ждал, когда их источник войдет в мое пространство света.
        Я был весь в нетерпении:
        «Что же, или кто же производит этот звук? И один ли у него источник?».
        На краю области света возникла человекоподобная фигура. Она внезапно выросла из тьмы, и беспросветный черный дым окружал ее. Два светящихся рубиновых глаза недобро смотрели на меня из-под этого дыма. А в руках, также окутанных тьмой, это существо держало костяную дубинку из шейных позвонков.
        В воздухе над ним витала бледно-красная надпись:

        Теневой демон (монстр 1 уровня).
        Ранг: обычный.

        «Теневой демон? Стремная херня. Особенно глаза. Но он всего лишь 1 уровня, и логично предположить, что он не должен быть сильнее того же бешеного 1 уровня. А я их убиваю только так».
        В следующее мгновение я оказался рядом с ним и быстрым взмахом меча рассек тело из темного дыма пополам. Он даже поднять свою костяную дубинку не успел.
        Я не почувствовал сопротивления, из раны не брызнула кровь. Он не был из плоти и крови. Черный дым просто рассеялся, унесенный и изодранный поднятым Кромсателем порывом ветра.
        Возникший на месте теневого демона шар белого, не голубого света влетел в меня, и сразу выскочило сообщение:

        Теневой демон мертв. Вами получено 1 ед. опыта и 1 очко небесного светила.

        Что такое очко небесного света и с чем его едят, мне забыли рассказать. Но у меня была теория, и позже я ее подтвержу.
        Область света продвинулась вместе со мной и осветила еще десяток теневых демонов, все 1 уровня. Не останавливаясь, я бросился к ним.

        Глава 34. Первый этаж Проклятой Башни. Волны

        Блеснула сталь и черный дым развеялся.

        Теневой демон мертв. Вами получено 1 ед. опыта и 1 очко небесного светила.

        Кромсатель уничтожил очередного теневого демона и остановился. Это был последний.
        Я прислушался, но не услышал больше хруста, который издавала дубинка теневых демонов, и опустил Кромсатель.
        «Что-то мне подсказывает, что это только начало».
        С этой мыслью я двинулся дальше. Но не прошло и пары минут, как снова все вокруг захрустело.
        «В этот раз их будет больше».
        Интуиция меня не подвела. Появился один теневой демон, следом за ним другой, и еще один, и еще. Все они были 2 уровня и не намного сильней предыдущих, но их было в два раза больше.
        Когда я убил последнего, сердце бешено колотилось в груди и дыхание сбилось.
        «Проблема не в качестве, а в количестве, и что нет времени нормально отдохнуть. Если все так пойдет и дальше, я просто выбьюсь из сил».
        Но хуже всего было то, что я не видел света в конце туннеля. Если есть цель, если знаешь где выход, ты можешь заставить себя бороться до конца.
        А что есть у меня? Кружок света в океане тьмы, из которого лезут и лезут теневые демоны, с каждым разом сильнее и в два раза большим числом.
        «Ладно. Посмотрим, что будет дальше»,  — решил я раньше времени не впадать в панику.
        Но все было в точности так, как я думал. С третьей волной пожаловали теневые демоны 3 уровня, и их было больше пятидесяти. С четвертой волной — 4 уровня и числом близким к ста. Пятая волна, и пришли почти полторы сотни теневых демонов 5 уровня. Каждый раз мне на отдых давалось не больше пара-тройки минут.
        Но был во всем этом и лучик света. Буквально. Шар белого света, кружащий над моей головой, понемногу увеличивался в размерах, а вместе с ним расширилась и область света. Это всего лишь теория, но если она верна, то когда свет охватит весь этаж, теневые демоны перестанут появляться. Они выходят из тьмы, нет тьмы — нет демонов. Как-то так.
        Была всего одна проблема — если сейчас будет шестая волна, я почти уверен, что умру. Во-первых, мне дважды пришлось активировать Импульс тела, так что Выносливости на две сотни теневых демонов 5 уровня точно не хватит. А во-вторых, я жуть как устал, и под конец пятой волны хренов демон вскользь огрел меня по голове костяной дубиной. Теперь меня слегка мутит, и кровь стекает в правый глаз.
        Но кое-кто в критический момент подсказал мне решение:
        «Прими зелье».
        Не мешкая, я достал из инвентаря Зелье мгновенной регенерации. Щелчком большого пальца отправил пробку полетать и залпом выпил содержимое.
        Я пил и не мог остановиться, хоть оно и вызывало у меня рвотные позывы. Вкус был преотвратнейшим. Одновременно горький, кислый и сладкий.
        Зелье обжигало горло как чистый спирт, а когда добралось до желудка, кишки скрутило в тугой узел.
        Но все продлилось не дольше секунды, и боль ушла, сменившись наслаждением. Из области живота по всему тела начала распространяться волна живительного тепла. Энергия переполняла меня, кровь бурлила и всю усталость как рукой сняло.
        — Ух!
        Вдруг нестерпимо зачесалась рана на голове. Рефлексы сработали раньше здравого смысла, и я естественно ее почесал.
        «А-а? Не болит?».
        Струпья засохшей крови сыпались с волос, и когда я это обнаружил, то прощупал место, где голова ранее встретилась с костяной дубинкой.
        Я был поражен. От раны не осталось и следа. Будто ее никогда и не было.
        «Раны исцелились, Выносливость полностью восстановилась, и энергия бьет ключом. Вот так чудо-зелье».  — Хи-хи-хи. И у меня их еще два.
        Момент неописуемой радости был омрачен опостылевшим звуком.
        Хрусть! Хрусть!….
        Подоспела шестая волна.

        Глава 35. Первый этаж Проклятой Башни. Монстр-босс

        С шестой волной произошли разительные изменения. Меня не стали ставить в абсурдную ситуацию, где придется сражаться с двумя сотнями теневых демонов 6 уровня. Я бы может и справился, все-таки они даже близко не так сильны как мутанты, но седьмую волну точно не пережил.
        В круг света вошел теневой демон. Он выглядел совершенно иначе. Его темный дымчатый покров сверкал изнутри крошечными дугами странных фиолетовых молний. Так же рука у него теперь была не одна, а две, и в каждой по костяной дубинке.
        Изменилась не только внешность теневого демона, но и надпись над его головой:
        ?

        Элитный теневой демон (монстр 5 уровня)
        Ранг: редкий

        ?
        «Пятого, не шестого? Это не новая волна?»
        Пока я недоумевал, демон взревел, и фиолетовые молнии, как осколки гранаты, разлетелись во все стороны.
        Как бы ни была высока моя скорость, я не был быстрее молнии. В результате, одна фиолетовая змейка попала мне в левое плечо, другая в правое бедро, и еще две в грудь. Однако большая часть была поглощена Кромсателем. Хвала всевышнему, создавшему электрические поля и напряженность, что особенно велика возле острых проводников.
        Защитный костюм в местах удара не прожгло, а вот меня парализовало. Левая рука висела мертвым грузом. Хорошо, что не ведущая. Правая нога подогнулась, и я опустился на одно колено как рыцарь перед королем. А разряды, попавшие в грудь, рассеялись и нарушили работу сердца и легких, спровоцировав аритмию и затруднив дыхание.
        «Положение вдруг стало тяжелым, а бой еще даже не начался».
        Элитный теневой демон, взмахнув парой костяных дубинок, не мешкая, бросился ко мне. Его скорость была не намного ниже моей.
        Я пытался подняться, но нога не давала. А биться из положения «сидя» не слишком удобно.
        Однако я не паниковал. У меня для демона был приготовлен сюрприз. Уверен, ему… не понравится.
        Боль — лучший стимулятор возобновления движения. Не раздумывая, я прикусил язык до крови. Резкая вспышка боли усилила импульс, посылаемый мозгом к поврежденной конечности, и мышцы начали постепенно сокращаться. Нога дернулась.
        «Не идеально, но для поддержания равновесия сойдет»,  — сделал я вывод, слегка на ней приподнявшись.
        Демон приближался. Пятнадцать метров, десять, пять, три. Он подобрался вплотную и занес надо мной костяные дубинки.
        Это был идеальный момент для контратаки. Он открыт, и не в том положении, чтобы успеть ее заблокировать.
        Спружинив ногами, я резко поднялся и направил Кромсатель по широкой дуге. Холодная сталь, проходя через призрачное тело демона, унесла с собой весь черный дым. Костяные дубинки, постукивая, покатились по полу.
        Но когда я подумал, что все уже кончено, произошло нечто неожиданное. Черный дым на полпути оторвался от лезвия и, вернувшись на прежнее место, сформировался в нового демона. Или в того же самого?
        «Нет, не того же»,  — убедился я, заметив отличия. Еще до того, как прочитал надпись.
        ?

        Высший теневой демон (монстр-босс 5 уровня).

        ?
        «Монстр… босс?».
        Он был чуть выше элитного теневого демона. Глаза немного больше и убийственный цвет, кажется, слегка насыщенней. В руках у него не было оружия. Но, как оказалось, оно ему и не нужно.
        Череп словно сдавили невидимыми тисками. Окружающий мир вдруг померк и пропал.
        Я очутился в мире огня. В языках багрового пламени была объята земля, небеса и все что между ними. В том числе и я.
        Я чувствовал, как плавится кожа. Вдыхал горячий воздух с запахом паленой плоти. Я понимал, что все вокруг — ненастоящее, иллюзия. Но что мне дает это знание? Боль-то была вполне реальная.
        Как ранее с парализованной ногой, чтобы разрушить иллюзию, я сразу прибегнул к стимуляции болью. Однако ничего у меня не вышло. Эта боль не шла ни в какое сравнение со сгоранием заживо.
        Если бы все было по-настоящему, я бы уже умер бесчисленное количество раз. Но когда плоть сгорала, она тут же восстанавливалась, и все начиналось сначала.
        Я сходил с ума. Пытался кричать, но огонь проникал в горло и сжигал меня изнутри. Пытался бежать, но бежать было некуда. Молил о смерти, но она не приходила.
        «Обуздай боль и выберешься отсюда».
        Как всегда кстати, возник в голове этот таинственный голос. Однако он не был громким и не мог мной командовать. Он был бессилен. Его словно глушили.
        «Обуздай боль. Обуздай боль»,  — цепляясь за остатки сознания, без остановки это я себе говорил.
        Я снова и снова повторял эти два простых слова. Действуя как сердечная мантра, они немного успокоили разрываемое бесконечной болью сознание. Но одного это было недостаточно, чтобы вырваться из плена иллюзорного мира.
        А в этом время в реальном мире высший теневой демон склонился над лежащим без сознания телом юноши, высасывая из него жизненные силы. Тонкая струйка зеленовато-желтого дыма, подрагивая, тянулась от его сердца к лапам демона. С каждой секундой цвет его лица становился все бледнее.

        Глав 36. Покидая Проклятую Башню

        Занятый высасыванием жизненной силы юноши высший теневой демон не заметил, что у него дернулась рука, на безвольно раскрытой ладони которой лежала рукоять Кромсателя. Он не заметил это и следующее, и следующее движение.
        Юноша пробуждался. В мире огня он нашел ответ, как разрушить иллюзию. Успокоив разум, он нашел единственно верное решение — использовать ярость. Он не знал, но если бы его уровень был, ниже чем у демона, и это бы не помогло.
        В некоторой степени поборов агонию, он смог заглянуть глубоко в себя. Он вспомнил всю злость, все обиды, всю сдерживаемую законами и моралью ярость, и разом вытащил их на поверхность. А семя зла, посаженное в него и других с обретение сверхъестественной силы, которое растет вместе с ней, используя людские благодетели как пищу для роста, пустило корни еще глубже.
        Когда цветок распустится, даже святой станет первым грешником в глазах обычных людей. Но для таких же как он, кто убивал мутантов и зараженных, поставив перед собой цель обретения силы для защиты других или собственного выживания, такое поведение будет в порядке вещей.
        Пальцы юноши неожиданно крепко сжали рукоять меча, и он открыл глаза. В них оставалось еще полно ярости, требующей немедленного выхода.
        Рука юноши пришла в движение. Кромсатель устремился к телу демона. Однако нынешняя скорость его атаки не шла ни в какое сравнение с той, что была прежде. Она была очень медленной, его руку будто сковало льдом.
        У меня округлились глаза:
        «Что?!».
        Я не мог понять причину. Хотя если бы открыл статус, все сразу встало бы на свои места.
        ?

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 8
        Сила: 28(5)
        Ловкость: 33(6) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 22(4)
        Дух: 7(1)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг (Импульс тела 2 ранг)
        Усиление тьмой 2 ранг (+1) (Величие тьмы 3 ранг (+1))
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Аура сильнейшего вне ранга
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень
        Сапоги скорости 1 уровень
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        Высший теневой демон легко избежал бы этой атаки, не будь он поглощен высасыванием жизненной силы. Он не сразу заметил, что юноша открыл глаза, и летящий в него сбоку меч. А когда все-таки заметил и прервался, было уже слишком поздно.
        Луч зеленовато-желтого света исчез, и демон отпрянул от юноши. Одновременно с этим Кромсатель проник в черный дым. Еще бы секунда, и они разминулись.
        Кромсатель легко сдул черный дым. В этот раз он развеялся. Однако если бы тело демона было материальным, хотя бы как у бешеного того же уровня, лезвие меча, не смотря на всю остроту, не проникло бы глубоко. Этой атаке не хватало не только скорости, но и силы.
        Огромный шар белого света, гораздо больше предыдущих, возник на месте растаявшего черного дыма, и впервые за все время, проведенное здесь, прежде чем влететь в меня, он обронил какой-то предмет.
        ?

        Высший теневой демон мертв. Вами получено 500 ед. опыта и 500 очков небесного светила.

        ?
        Стоило шару скрыться в моей груди, выскочило это сообщение, и мой «маяк» резко увеличился в размерах, излучая ослепляющий свет, охвативший все пространство первого этажа от стены до стены.
        «Все-таки я был прав».
        А раз я оказался прав в этом, то и с прекращением появления теневых демонов мог угадать. Отчасти поэтому я не стал использовать драгоценное зелье.
        Вместо этого я с трудом приподнялся и ползком направился к выпавшему предмету. Им оказался предположительно кусок горного хрусталя: грубо обработанный под куб, мутноватый и холодный наощупь.
        Почувствовал исходящий от него холод, как-то сразу вспомнилась шкатулка. А ведь со всем этим… стрессом, я совсем про нее забыл.
        Но только я его коснулся, как появилось сообщение:
        ?

        Поздравляем, Вы прошли первый этаж Проклятой Башни! Теперь у Вас есть выбор: перейти на следующий этаж или выйти из Проклятой Башни.
        Перейти/Выйти

        ?
        Убрав хрустальный куб в инвентарь, с едва заметной улыбкой я выбрал вариант «Выйти». Мне и первого этажа хватило за глаза. Боюсь представить, что будет на втором.

        Глава 37. Разбор трофеев

        Возникший на ровном месте кроваво-красный вихрь поглотил меня. Я боялся, что сейчас опять придется пройти через утопление и встречу со Смертью. Но нет, я закрыл глаза, а когда журчащий звук прекратился, пропустив фазу кислородного голодания, снова их открыл и увидел стойку с гантелями.
        Это был тот самый подвал — тренажерный зал. Я оглянулся. Позади разлом, а до границы красного тумана достаточно было сделать полшага и полетишь прямой наводкой обратно в пепельный мир Проклятой Башни.
        Я быстро сделал два шага вперед. Однако, завершив движение, вдруг почувствовал слабость и присел на скамью.
        Голова гудит, мир кружится — похоже на сильное опьянение. Пониженные характеристики здесь были не причем, это последствия потери жизненных сил. Я этого не знал, но и без этого сделал правильный выбор, когда решил пока не перенапрягаться и немного отдохнуть.
        Ну а раз у меня появилось свободное время, можно провести его с пользой для дела.
        — Инвентарь.
        Открыв инвентарь, я достал шкатулку и хрустальный куб. Была бы это экипировка, узнать их назначение не составило бы труда. По сути, у нее всего два назначения: оружие убивает, а остальная либо просто повышает характеристики, либо и характеристики дает и дополнительную защиту обеспечивает.
        Откинув крышку шкатулки, внутри на подушечке из красного бархата лежала снежно-белая жемчужина.
        Я дотронулся до нее. От жемчужины совсем не исходило холода. Это шкатулка выполняла роль мини-холодильника.
        Вытащив жемчужину, я повертел ее в руках. Смотрел и так и эдак, понюхал и даже лизнул. Но как ни посмотри, это была обычная жемчужина.
        «Что же мне с тобой делать?»,  — задумался я и хихикнул: — «Может, и в самом деле проглотить?».
        Если бы не вовремя данный совет-приказ, как знать, может я и в самом деле ее проглотил бы. Но, слава богу, этого не произошло. А то была бы такая потеря!
        «Это камень зачарования оружия. Положи его на лезвие меча».
        Я удивился и не удержался от сарказма:
        «Надо же. Даже сказал, что это».
        Вытащив Кромсатель из инвентаря, я положил его себе на колени и поместил жемчужину на середину лезвия. Стоило ей коснуться металла, как она начала плавиться, а образовавшаяся жижа, и цветом и консистенцией похожая на ртуть, впитывалась в лезвие.
        Не прошло и трех секунд, как жемчужина расплавилась и полностью впиталась. Лезвие Кромсателя стало испускать тусклое серебристо-голубое свечение, напоминающее лунный свет.
        — Статус.

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 8
        Сила: 28(8)
        Ловкость: 33(10) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 22(7)
        Дух: 7(2)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг (Импульс тела 2 ранг)
        Усиление тьмой 2 ранг (+1) (Величие тьмы 3 ранг (+1))
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Аура сильнейшего вне ранга
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень (+1)
        Сапоги скорости 1 уровень
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила

        Теперь все встало на свои места:
        «Вот почему атака была такой медленной».
        Вместе с улучшенным Кромсателем в инвентарь отправилась шкатулка. Пускай объем невелик, ее замораживающие свойства мне могут еще пригодиться.
        Я взял в руки следующий предмет — хрустальный куб. Ну покрутил, ну повертел. Нет, не имею ни малейшего понятия.
        «Эй, диктатор! Что мне с ним делать?»,  — впервые я обратился к этому голосу.
        Вот честно, думал не ответит. Или того хуже разозлится и заставит меня своей джидаевской силой голову в задницу запихнуть. Есть в нем садистские наклонности.
        Ан нет, ответил. И как подробно-то все изложил. Просто не верится.
        «Это телепортационный куб. Установи его в нужное место и пролей каплю своей крови. Когда будешь в опасности или потребуется срочно вернуться — просто пожелай этого и ты окажешься там. Но учти, каждая телепортация будет отбирать у тебя частичку силы. Это может быть любая характеристика или даже предмет экипировки. Так что используй его осмотрительно».
        У меня давно назрел этот вопрос, и раз уж он разговорился, я решил его задать:
        «Скажи, что ты такое?».
        А в ответ тишина.
        «Запал погас, да?».
        Молчит как партизан.
        «Ну и ладно»,  — решил я отказаться от этой затеи и встал со скамьи.
        Слабость прошла, да и характеристики вроде бы начали восстанавливаться. Такими темпами через 20 -30 минут я приду в норму, и можно будет двигаться дальше.
        «Но перед этим, оставлю-ка здесь кое-что».
        Я нашел укромное место и положил туда куб. Порезав палец, стряхнул на него капельку крови, и он сразу покраснел. Капнул еще — без изменений. Значит, одной было достаточно.
        Закончив с установкой точки телепортации, в ожидании восстановления характеристик я еще раз прошелся по дому. Если бы здесь была кухня, цены бы ему не было. Не только как месту, куда можно сбежать, но и в качестве базы сгодится.
        Однако с этими неудобствами я могу смириться. Тем более без газа и электричества толку от нее все равно было бы мало.
        Проходя мимо окна, я случайно бросил на него взгляд и решил пойти посмотреть, ждут ли меня еще. Раз солнце светит, значит меня не было целый день. О том, что в Проклятой Башне время могло течь иначе и на самом деле прошли не часы, а минуты — такой вариант я даже не рассматривал. Лишь немного переживал, как там Ева.
        «Может, уже ушли?»,  — выглянул я в окно.
        Но сразу увидел бешеных. Один из них также увидел меня и побежал к окну. Секундой позже остальные последовали за ним.

        Глава 38. Приоритеты

        Под окном лежали окровавленные трупы бешеных и мутантов. Если бы у них были мозги и инстинкт самосохранения, они не умерли бы так глупо. В бесплотных попытках забраться-запрыгнуть в окно, я перебил их легко и просто даже со сниженными характеристиками.
        Хотя не так уж сильны они были и снижены. Совсем скоро должны были полностью восстановиться. Да и Кромсатель после улучшения показал себя с лучшей стороны. Он резал плоть как бумагу, а кости как каталку колбасы нарезал.
        Ни с кого ничего не выпало, и я просто закрыл окно.
        Прежде чем уйти отсюда нужно сперва найти ключи. Не хотелось бы мне телепортироваться в дом, в котором могут легко обосноваться другие. Был еще вариант выйти через окно, но и этот вход я не хотел оставлять. Хоть добраться до него будет сложно, но не невозможно.
        Пока я искал ключи, то раздумывал, куда направиться прежде — в общагу или за Евой?
        Открыв карту, я убедился, что и там и там есть зеленые точки. С одной стороны к общаге стягивалось все больше красных точек. Рядом с самим зданием крутилось полтора десятка и в два раза больше, если судить по направлению, двигалось к ним.
        С другой стороны Ева (сомнительно, что единственная зеленая точка в полицейском участке это кто-то другой) тоже не была безопасности. Две красных точки бродили внутри и еще три неподалеку снаружи. А сколько их было по дороге…. Даже больше, чем по пути и вокруг общаги. И это не минус, это большой плюс.
        «До общаги ближе, но…».
        У Евы все-таки было меньше шансов выжить. Да и что греха таить, выбирая между одним ребенком и десятком-другим взрослых, при прочих равных я всегда выберу первый вариант. Дети не только слабы, в них еще и наше будущее. Их всего спасают первыми пожарные, полицейские и простые люди, оказавшиеся в нужном месте в нужное время. Умирает взрослый — с кем не бывает, умирает ребенок — трагедия. И я с этим полностью согласен.
        Ключей я так и не нашел. Так что пришлось мне, чтобы не оставлять дверь открытой, покинуть дом вторым по популярность способом — через окно. Однако выбрал я для этого окно не первого, а второго этажа.
        По дороге к полицейскому участку я не избегал скоплений мутантов, а тем более бешеных. Для меня они теперь ходячий опыт. Убивал всех, даже бешеных 1 уровня, хотя был уверен, что опыта за них давали всего ничего. Как говорится, с миру по нитке.
        Один лишь раз мне пришлось обойти группу мутантов стороной. С дюжиной мутировавших кошек 1 и 2 ранга со 2 по 4 уровни я может быть и справился бы, активировав Импульс тела, но вот с их вожаком 2 ранга 7 уровня….
        Его шкура казалась чистым серебром, скорость и рефлексы были на порядок выше моей. А увидев, как он взмахнул лапой, и когти прорезали стальную дверь, погрузившись внутрь на 5 -6 сантиметров, у меня поджилки затряслись. Даже с двумя своими клонами я не был уверен, что смогу его одолеть.
        В общей сложности я убил с полсотни бешеных и два десятка мутантов. Навыки применял редко, старался по большей части справляться своими силами. Иногда, конечно, приходилось активировать Импульс тела, но Величие тьмы ни разу и не использовал. Не нашлось того, кто бы выдержал удар Кромсателя версия 2.0.
        Предметы падали не так часто как хотелось бы, нередко попадались и те, что у меня уже были, однако кое-что новенькое и кое-что старенькое я к своей экипировке все-таки добавил.

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 9
        Сила: 30(30)
        Ловкость: 44(44) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 22(22)
        Дух: 8(8)
        Свободных очков характеристик: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг (Импульс тела 2 ранг)
        Усиление тьмой 2 ранг (+1) (Величие тьмы 3 ранг (+1))
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Аура сильнейшего вне ранга
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень (+1)
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Сапоги пустынного преследования 2 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна духа +1 Дух
        Малая руна мощи +1 Сила

        Кольцо мощи дало мне +1 Силы, а Сапоги пустынного преследования +7 Ловкости. Еще выпали две руны усиления — одна духа, другая мощи, которые я тут же использовал. С учетом полученного 9 уровня и вложенных в Ловкость удвоенных очков характеристик, всего за 40 минут я и доброе дело для местных сделал (часто приходилось слышать звуки урчащих моторов и окрики людей у себя за спиной), и себя усилил 14-тью дополнительными характеристиками, а также до Евы добрался.
        Все кто могли, пытались сбежать из деревни. Многие звали меня с собой. Но как по мне, все они дураки.
        Я собираюсь здесь задержаться. Убью всех кого смогу, заберу все что смогу, и только тогда двинусь дальше. Путь мне предстоит долгий, и без серьезной подготовки не обойтись.

        Глава 39. Преследователи и преследуемые

        Поворачиваю за угол, и в поле зрения попадает полицейский участок. От трех красных точек, болтающихся у входа, осталась всего одна, да и та оказывается бешеным 3 уровня. Хотя странно, что он не влился в группы. Одиночек, как бешеных, так и мутантов, сейчас редко встретишь.
        «Легче легкого».
        Но только я делаю шаг вперед, как появляется сообщение:

        Ваше место в Рейтинге Арены понижено с 1 до 2. Вы лишаетесь титула «Чемпион Арены» и соответствующих бонусов.

        Открываю статус. Аура сильнейшего пропала из списка пассивных навыков, а вместе с ней Импульс тела и Величие тьмы вернулись к изначальным Дар скорости и Усиление тьмой.
        «Сутки продержался. Ну, тоже неплохо».
        Хотя на самом деле прошли часы, а не дни.
        Но я не переживал из-за потери титула, а вздохнул с облегчением. Временные навыки имеют серьезный недостаток — они временные. Каждый раз, активируя Импульс тела, я боялся, что действие навыка в решающий момент может прерваться.
        Не знаю точно, как это работает. Может Ловкость была бы просто снижена в процессе. Тогда все не так плохо. Но что если бы бонус совсем пропал? Тогда, потеряв неожиданно скорость, я бы как минимум удивился. А это промедление, которое в бою не на жизнь, а на смерть, буквально смерти подобно.
        Так что хорошо, что навыки вернулись к прежнему уровню не в разгаре сражения. Не пришлось проверять. Жаль только терять дополнительный опыт и шанс на выпадение предметов. Ну да ничего, как-нибудь переживу.
        Избавиться от этого бешеного своими силами не составило труда. С моей скоростью он двигался так медленно, что обернуться не успел, отреагировав на шум шагов, как остался без головы.
        Не сбавляя темпа, я ворвался в полицейский участок. Коридор до поворота освещен светом с улицы. Однако дальше — темнота. А они скрываются там.
        Досадно, что здания на карте отображаются всего лишь квадратиками. Если бы можно было приблизить так, чтобы проступила внутренняя схема, можно было бы определить их точное местоположение.
        С другой стороны, если гора не идет к Магомеду, то Магомед идет к горе. Я в этом примере гора, если что.
        Триньк! Триньк! Триньк!
        Заскользило лезвие Кромсателя по прутьям решетки, оставляя на них насечки.
        Однако этого мне показалось мало, и я прокричал:
        — Эй, твари! Выходите, не прячьтесь! Я знаю, вы здесь!
        Перехватив поудобней Кромсатель, я застыл в ожидании противника.
        Долго ждать не пришлось. Спустя каких-то пару секунд из-за поворота вылетел мужик в рваной, покрытой кровавыми разводами белой майке. Резко затормозив, жир в его теле всколыхнулся, и по пузу прокатилась волна. Штанов, как собственно и трусов, на нем не было.
        Заметив золотое кольцо на безымянном пальце правой руки, губы сами собой изогнулись в улыбке:
        — Сочувствую твоей жене.
        Провоцировать бешеных бессмысленно, они и без того злые как черти. Но я просто не мог удержаться от остроты. Только не тогда, когда видишь червячка, а не сардельку.
        Он взревел. Но не потому, что его задели мои слова. Бешеные всегда орут перед тем, как броситься на тебя.
        Гора сала пришла в движение. В узком коридоре не оставалось пространства для маневра. Так что увернуться от него здесь я не смог бы при всем желании.
        Если только перепрыгнуть. Но такое разве что в фильмах возможно. А в реальности он просто схватит меня за ногу или еще что.
        Можно было бы отступить на улицу, и тогда он потерял бы это преимущество. Тем не менее, я решил остаться и встретить его атаку лоб в лоб.
        Я чуть согнулся, напряг мышцы ног, и перехватил Кромсатель двумя руками.
        Подготовка окончена. Остается только надеяться, что у меня хватит Силы, чтобы его сдержать и не дать себя повалить. Он конечно уже будет мертв, но если такая туша на меня упадет, костей потом не пересчитаешь.
        Впервые я решил положиться на Силу, а не на Ловкость.
        Я подпустил его ближе, не сводя прицела глаз с сердца, и выбросил вперед Кромсатель. С чавкающим звуком лезвие погрузилось глубоко в грудь бешеного, пробивая сердце насквозь, и вышло с другой стороны.
        Удерживая заваливающуюся на меня тушу весом в полтора центнера, я если честно удивился, с какой легкость мне это удалось.
        Удерживая его от себя Кромсателем на вытянутых руках, я оступился на полшага и резко вытащил меч. Толстяк грохнулся на пол, вызвал локальное землетрясение. Под ним быстро растеклась лужа крови.
        Замерев на месте, я не сводил глаз с конца коридора. Но время шло, а второй все никак не хотел появляться.
        «Странно это»,  — закралась во мне тень подозрения.
        Я снова открыл карту.
        — Да нет, здесь,  — пробурчал я себе под нос.  — А может…?
        Я осекся на полуслове. К полицейскому участку с востока приближалась группа зеленых точек.
        «Один, два, три… десять. Десять человек».
        А следом за ними двигалась толпа красных, раз так в 5 больше. И они быстро их нагоняли.
        Продолжая наблюдать через карту за развитием событий, я не забывал присматривать и за своей притаившейся угрозой. Если он все-таки здесь…. Один глаз не сводил с конца коридора.
        Вдруг одна из зеленых точек остановилась. Видимо кто-то упал. Рядом с ней остановились две других и вскоре они вместе продолжили движение. Но преследуемые из-за этого сильно отстали, а преследователи нагоняли.
        «Не успеют»,  — прикинув расстояние и их скорость, сделал я вывод.
        Так и произошло. Примерно через 20 секунд толпа красных поглотила их. Три зеленых точки потухли почти одновременно. Некоторые красные точки остались, а остальная часть продолжила преследование.
        Но их смерть не была напрасной. Они выиграли время другим.
        «Скоро должна появиться».
        Поворачивая голову то влево, то вправо, я и коридор контролировал, и поглядывал на улицу через дорогу, откуда вот-вот должна была появиться первая зеленая точка.
        Я уже сделал о ней некоторые выводы:
        «Кто-то хорошо прокачал Ловкость. Он или она в два раза быстрее преследователей. Если бы еще не останавливалась, давно бы уже была здесь».
        Она появилась. Лет 16 -17, рост метр семьдесят, короткие русые волосы. Черное спортивное трико по колено сжимали упругие ягодицы. Такая же черная майка в обтяжку скрывала два небольших холмика на груди. Единственные предметы экипировки, которые я на ней заметил, это уже знакомые Ботинки скорости и какой-то кинжал, излучающий бледный лунный свет.
        «Такое же улучшенное оружие как у меня?»,  — удивился я.
        Пытался еще увидеть ее уровень, но было слишком далеко.
        Она меня заметила. Я не махал ей, мол, скорее сюда. Куда хотят, туда пускай и бегут. Я лучше подожду их преследователей, и если пойму, что смогу с ними справится — нападу и может быть даже 10 уровень получу.
        Еще две зеленых точки приближались к ней. Ими оказались взрослые мужчина и женщина. Мужчине на вид было лет 35, высокий, подтянутый. Блондин, волосы короткие, грубоватые черты лица. Одет был в красный спортивный костюм.
        Женщина выглядела чуть младше него и ростом на полголовы ниже. Фигура слегка полноватая, но в целом приятная, не отталкивающая. Одета как и он в спортивный костюм. Только белого, а не красного цвета.
        Они недолго разговаривали, и побежали ко мне.
        Приблизившись достаточно, я смог разглядеть их уровни. Девушка с сочной фигурой имела самый высокий — 3 уровень. Мужик был 2-го, а женщина 1-го.
        Чем ближе они становились, тем больше деталей я рассмотрел. У девушки, например, на пальцах было несколько колец. Судя по камню, на Ловкость и Дух. У мужика что-то тяжелое и острое оттягивало карман, и так же было кольцо на Силу. Лишь у женщины ничего не было.
        — Здесь еще кто-нибудь есть?  — подбежав ко мне первой, спросила девушка.
        «Ни здрасте, ни как зовут.»
        — Кроме меня? Кто-то, наверное, есть,  — улыбнувшись, ответил я.
        — В смысле?  — слегка нахмурила она брови.
        — Кто-то наподобие тех, кто вас преследует. Только вот он что-то не торопиться выходить. Так что возможно, и нет.
        Она глядела на меня, а я на нее. Она изучала мою экипировку, а я без зазрения совести рассматривал ее тело. Ну что поделать, если так и приковывает взгляд.
        — Твой уровень…. Я его не вижу.
        «Интересно.»
        — У меня девятый,  — не стал скрывать я.  — А вот и твои друзья.
        При ближайшем рассмотрении, они мне сразу не понравились. Их взгляд, обращенный на мой меч и костюм, был наполнен завистью и алчностью, и ощущалось в них что-то…. Даже не знаю, как объяснить. Что-то неправильное. В общем, не понравились мне эта парочка.
        — Кто вас преследует?  — перевел я разговор к делам насущным.
        — Чертовы свиньи Свирлова!  — сплюнул мужик себе под ноги.
        Видя мое замешательство, девушка пояснила:
        — Свиньи-мутанты.
        «Что-то новенькое. Но вообще, этого стоило ожидать.»
        — А уровни у них какие?
        — В основном вторые, но я видела и третьи. Проблема в том, что их много.
        В компьютерных играх, в частности MMORPG, чем выше уровень персонажа, тем выше уровень должен быть у тех, на кого он охотиться. Это не значит, что на слабых противниках нельзя поднять уровень. Просто требуемое количество придется набивать намного дольше.
        «Как жаль. За них много опыта не дадут»,  — цокнул я языком.
        Однако девушка не правильно меня поняла, и склонила голову:
        — Прости. Мы не думали, что здесь кто-то есть.
        — Я не это…, - хотел я сказать, что не это имел в виду, а вместо этого: — Опа! Еще одного из ваших сожрали. И их осталось шестеро.
        Все трое от неожиданности пооткрывали рты. Мужик первым вышел из ступора и задал мне вопрос:
        — Откуда ты это знаешь?
        Я не торопясь сошел по ступеням.
        — Секрет фирмы не для всех,  — ответил я и, подмигнув девушке, прошел мимо него. Как бы случайно, слегка толкнул его плечо. За спиной послышалось шипение.  — А теперь позвольте-ка пойти поприветствовать незваных гостей.
        Остальные их спутники уже скоро покажутся. Если кто не понял, говоря о незваных гостях, я подразумевал мохнорылых мутантов. Людей убивать без надобности нет смысла. За них опыта не дают. Проверено.

        Глава 40. Возвращение к исходной точке

        Тук-тук-тук.
        Постучал я в дверь комнаты отдыха.
        — Ева, это я. Открывай.
        За мной стояла Кристина (девушка с зачарованным кинжалом и Огонь-фигуркой), следом чета Кузнецовых — Михаил и Елена (та парочка, что мне сразу не понравилась, и все еще не нравится) и пришедшая на финиш последними троица (две женщины около сорока и мальчик 10 -11 лет).
        Никто из них далеко от меня от Кристины не отходил. Красная точка еще здесь (я не уточнил, что в здании, чтобы не расслаблялись), и может напасть в любой момент.
        Подозреваю, что она может прятаться в подвале. Но не исключено, что и в одной из квартир над нами. Второй вариант, кстати, даже более вероятен.
        За дверью послышался стук, затем топот шагов и щелкнул замок.
        Ева, услышав его голос, впервые за сегодня улыбнулась. Она спрыгнула с дивана и побежала к двери. Открыв и увидев его лицо, все страхи и тревоги, что поселились в ее сердце, ушли. Она бросилась к нему, заключив ноги в объятия. Хотела бы заплакать от радости, да не могла. Слезные протоки пересохли.
        Я погладил ее по головке, растрепав волосы, и тепло улыбнулся:
        — Прости, что заставил ждать. Ты, наверное, проголодалась? Все-таки целые сутки не ела. Вот, держи,  — и как классический педофил-извращенец протянул ей золотого петушка (леденец на палочке, а не то, что вы подумали). Специально взял его для нее, найдя в магазине.
        Ева приняла угощение, но как-то странно на меня посмотрела, и непонимающе захлопала густыми ресницами.
        — Что такое?  — спросил я, изумленный ее реакцией.
        — Сутки?  — переспросила она.
        — Ну, да,  — ответил я.
        — Прошло… 6 часов,  — немного неуверенно, сказала она и еще раз взглянула на часы.
        В отличие от моих часов, на этих были и время и дата.
        «Получается…?».
        Я быстро сложил два и два. Единственное место, где я мог бы так ошибиться со временем, была Проклятая Башня.
        «Но тогда… это же… классно!».
        За убийство теневых демонов на первой волне давали 1 единицу опыта, и с каждой следующей волной значение увеличивалось соответственно уровню монстра. Я не уверен, много это опыта или мало. Но думаю, второе.
        Теперь зайдем с другой стороны. Если время там течет иначе, то когда я стану достаточно сильным, чтобы без труда проходить все волны и убивать босса, с которого надеюсь, будет падать экипировка, можно будет до поры до времени забыть про охоту на бешеных и мутантов.
        — Ева,  — обратив на кое-что внимания, начал я.
        — Да?
        — Постой рядом с Кристиной, пока я займусь твоим братом.
        При упоминании ее брата, она опустила голову.
        Я подтолкнул Еву к Кристине и зашел в комнату, закрыв за собой дверь. Не стоит ей этого видеть. А когда вышел, там, где раньше лежало накрытое одеялом тело маленького мальчика, осталась только кучка пепла.
        Пришлось дважды использовать Усиление тьмой, чтобы сжечь тело полностью, однако я не жалел о потраченной Выносливости. Это надо было сделать.
        Вернувшись к входу, я открыл карту и сел на ступеньки изучать возможные маршруты до общежития. Если идти той же дорогой, по которой сюда пришел, то придется столкнуть всего с двумя группами красных точек. Была еще третья. Но ее лучше обогнуть. Там тот зверюга-кошак 7 уровня.
        Она была безопаснее, но я решил идти другой дорогой. Маршрут петлял, и выходило дольше. Да и кто-нибудь из хвоста может погибнуть. За всеми не уследишь. Однако опыт и предметы лишними не будут.
        — Вот, надень это,  — перед выходом протянул я Еве несколько предметов экипировки из своих запасов.
        Среди них были Сапоги скорости, чтобы увеличить шансы на побег, если вдруг возникнет такая необходимость. Ведь чтобы убежать от медведя, не обязательно быть быстрее него. Достаточно обогнать того, кто бежит рядом.
        Также я отдай ей недавно выбитый из мутировавшей свиньи защитный костюм 1 уровня. Он убережет ее от клыков и когтей мутантов 1 этапа.
        Кристина тоже получила от меня несколько предметов — Перчатки мощи и Кольцо мощи. Последнее я и сам бы с радостью одел, но как оказалось, пятое кольцо хоть и расширялось, налезая на большой палец, бонусов, увы, не давало. Потому я его и отдал.
        Колец, кстати, я заметил, падает больше, чем остальных предметов экипировки. На Кристине и Михаиле были кольца, у меня теперь полный комплект (кроме Кольца мощи, выбил со свиней еще и Кольцо скорости).
        Однако отдал я ей это все не по доброте душевной. Чтобы сосредоточиться на предстоящих сражениях, мне нельзя отвлекаться. А как тогда присматривать за Евой? До остальных мне особо дела нет.
        Вот и нашлось решение — Кристина получает от меня предметы и глаз с нее не сводит. Хотя уверен, она и без этого за ней присмотрела бы.
        Кристина вообще странный человек. Как я понял, она одна защищала эту группу трусов и лентяев. Встречая бешеных, всегда первой рвалась в бой и никто не прикрывал ей спину.
        А эта Елена, которая Кузнецова. Не нравится мне, как она с ней разговаривает. Командирский тон, поучает, смотрит косо. Если вздумает со мной такие кренделя выписывать, я ей язычок-то быстро укорочу. А муженек вмешается, повезет, если бошки не лишиться.
        Такая забота о девочке, которая осталась совсем одна, и так похожа на родного для меня человека, может показаться вполне естественной. Но было еще кое-что. У Евы обнаружился весьма полезный навык. Назывался он Боевой настрой, и при его использовании на другого человека повышались характеристики Силы, Ловкости и Выносливости на 5 % в течение 2 минут.
        Казалось бы, не такое и большое усиление. Для меня прибавка составит: 2 очка Ловкости; 1,5 (если есть десятые), а так 1 или 2 очка Силы; и 1 очко Выносливости. Замечу ли я их?
        Но это сейчас. А что будет дальше? Не только когда мои характеристики вырастут, но и если увеличить уровень навыка.
        И такая возможность должна быть! В RPG ведь, как правило, растут не только уровни персонажа, но и уровни навыков.
        В общем, на Еву я возлагаю большие надежды. Помогу прокачаться, и буду отдавать ей все книги навыков с усиливающими эффектами. А если есть излечивающие раны и болезни навыки, будет еще и целителем.
        Полагаю узнать о том, что за навык содержится в книге, получится не открывая ее. Уже сейчас с системой Эксельдерот, или на 10 уровне после загрузки новой версии.
        Или через тот же аукцион, открытия которого я с нетерпением жду. Не будет же покупатель брать книгу навыков с расчетом «а вдруг попадется что нужно». Это не лотерея. Он должен точно знать, что покупает.
        Но это только мое видение. А что там будет на самом деле — время покажет. Будем надеяться, хоть в чем-то я прав.
        — Вы точно с нами не пойдете?  — спросил я в последний раз.
        Когда я сказал, что направляюсь в общагу, и позвал всех с собой, кое-кто не принял моего предложения. Две женщины решили остаться, а вместе с ними и мальчик, сын одной из них.
        Эти две клуши собираются ждать здесь прихода спасателей. Полицейских или военных, кто первый придет.
        — А что, если это только у нас так?  — ответили они, когда я об этом спросил.
        Вот и попробуй им что докажи, когда нет убедительных доказательств обратного. Да я бы и не старался, если бы не невинная жертва их беспросветной глупости.
        — Нет, мы останется,  — твердо ответила одна.  — Но….
        — Но, что?
        — Не могли бы вы убрать… его?  — отвернувшись, показала она на труп толстяка дрожащими руками.
        «Боишься, что вернуться те, кто сожрал тех двоих?».
        Трупы в коридоре и кабинете. Когда я уходил отсюда, тела были целы. Одного слегка крысы подгрызли, пальцы рук обглодали до кости, но в общем цельный труп. А когда вернулся, от них остались только кости и разодранная одежда. Кто-то их сожрал, и кусочка плоти не оставил.
        Крысы? Возможно. Но почему тогда они не сожрали труп брата Евы и ее не попытались? Насытились и ушли? Не знаю, не знаю.
        — Не вопрос,  — ответил я и подошел к трупу.
        А вообще правильно. Я убил, мне и убирать. Нечего детям на это смотреть. Каюсь, не подумал.
        Кузнецов предложил мне помочь. Он оценил вес трупа и думал, то один я не справлюсь. Логично, если бы не одно «но» — у меня силы в 4 раза больше нормального.
        Как же он удивился, когда я не волоком его потащил, а вынес на спине и бросил за углом.
        — Ладно, уходим. Все кто со мной — на выход. Все кто остается — увидимся в следующей жизни.
        Так я недвусмысленно намекнул, какая судьба их ожидает. А вдруг в последний момент передумают, когда вот-вот останутся одни?
        Надежды не оправдались. Мы вышли, но они так и не переступила порога. Смотрю на их лица и вижу, как с твердой уверенностью в своей правоте, они подавили страх и волнения в сердце.
        «Кто бы что ни говорил, а мы всегда считаем себя умнее других»,  — печально вздохнул я.  — «Может убить их и забрать пацана?»,  — вдруг промелькнула у меня шальная мысль. Но я сразу от нее отказался: — «Убивать без веской причины? Только потому, что считаю что прав, убивать мать на глазах сына? Да что со мной не так?!».
        Я развернулся и пошел дальше. Но спустившись с лестницы, услышал звук закрывающейся двери за спиной и обернулся.
        «Дверь в принципе крепкая. Может им повезет, и все обойдется. Ну, да. До тех пор, пока нужда не погонит на улицу».
        А в это время с крыши того же задания за ними наблюдал особенный бешеный. Он провожал их взглядом желтых глаз с вертикальным как у рептилии зрачком. Его кожа имела бронзовый оттенок и по крепости ненамного уступала одноименному металлу. Такую броню ни мелкокалиберной пулей не пробить, ни обычным, ни Ножом Познания не пробить.
        Дождавшись, когда сильные люди уйдут, его рот изогнулся в подобии улыбки. В проявившемся оскале сверкнули заостренные зубы в два ряда как у акулы, и вывалился язык на порядок длиннее человеческого и сужающийся от основания к кончику.
        Круговыми движениями он облизнул пересохшие бледные губы и на полной скорости, близкой к мутантам 1 этапа 5 -6 уровня, бросился к двери, ведущему к открытому люку, и спрыгнул на площадку 5 этажа. От его приземления откололась плитка, которая служила верой и правдой десятки лет, и еще столько бы прослужила.
        Что было дальше, можете себе представить. Скажу лишь, что дверь полицейского участка хоть и была крепкой, не выдержала его натиска и быстро сдалась.

        Глава 41. Новый противник

        Беря в расчет расстояние от полицейского участка до общежития, я не учел скорость движения группы, отличную от моей, и в результате мы добирались в полтора раза дольше.
        Что до групп мутантов и бешеных, попадавшихся нам на пути, зная их точное местоположение и проводя предварительную разведку, неприятных сюрпризов удалось избежать.
        Ева накладывала на меня Боевой настрой, и я врубался в их ряды, каждым взмахом Кромсателя, оставляющего за собой красивый серебристо-голубой след, гарантированно оставляя за собой изрубленный труп на земле.
        В сражении с бешеными я не использовал навыки. Не было необходимости тратить Выносливость, да и над техникой меча стоит постоянно работать, повышая свое мастерство. Будь на месте Кромсателя обычный меч, он бы уже давным-давно пришел в негодность. Из-за обилия ударов, попадающих в кость под неверным углом, десяток раз успел бы сломаться.
        У меня есть основы и сотни часов практики за спиной. Однако никто не учил меня, как убивать. Как ставить удары, куда лучше бить. Оттого все еще выходит немного коряво.
        Ведь инстинкт убийцы, как еще его называют, можно отточить только в реальном сражении, где ставка — жизнь. Что в современном цивилизованном обществе в принципе невозможно. Если, конечно, не хочешь в тюрьму.
        А навыки, облегчающие эту задачу, мне будут только мешать.
        Другое дело с мутантами. Если мутанты 1 этапа не могут со мной конкурировать и без навыков, то с мутантами 2 этапа без усиления тягаться гораздо сложнее.
        Они быстры, быстрее меня без Дара скорости, и от их ударов не спасет защитный костюм. Ценой этого знания стало драгоценное зелья регенерации.
        Каждый раз уничтожая группу бешеных, я оставлял одного в живых. Отрубал ему или ей руки и ноги, и пока тварь не истечет кровью, преподносил на блюдечке Еве.
        В первый раз убить бешеного она не смогла. Прошлый раз, совершенный в состоянии аффекта, не в счет. Там сработал инстинкт самосохранения, а не целенаправленное намерение убить.
        Пришлось мне действовать ее руками. Буквально. Ева закрыла глаза, и я, взяв ее руки в свои, вонзил Нож Познания в сердце.
        Шар голубого света вошел в ее тело. Однако 2 уровня она почему-то не получила. Что странно, ведь на ее счету было два трупа. Как у меня когда-то.
        Во второй раз пришлось действовать так же, и Ева все-таки получила 2 уровень. Выяснив, что для активации Боевого настроя требуется Выносливость и Дух, я посоветовал ей вложить по одному очку в каждую характеристику. Двойного бонуса на характеристики у нее не было, так что можно разделить и поровну.
        Третье убийство Ева совершила уже самостоятельно. Зажмурилась, попала мимо сердца, но все-таки убила.
        И за этот подвиг ей полагалась награда. Даже не награда, а скорее утешительный приз. Выпавшее из бешеного Кольцо мощи ей, в общем-то, было не нужно. Но лишним точно не станет.
        Сражаясь с бешеными и мутантами, я действовал в одиночку. Кристина порывалась мне помочь, и не раз, но была вынужденно остановлена моим криком, где я напомнил, в чем состоит ее задача — оберегать Еву. За это она получила от меня достойную плату, и не должна была отлынивать от обязанностей.
        Хотя на самом деле я просто не хотел делиться с ней опытом. Кроме Евы, остальные могут уйти от меня в любой момент. Тогда какая мне польза от того, что они будут поднимать уровни и становится сильнее, если я не могу направлять эту силу себе во благо?
        А Кузнецовы могли бы, но не хотели участвовать в сражениях. Хорошо, конечно, что не пришлось чинить им препятствия, выдумывая причину.
        Однако чувствовал я себя от этого странно. Словно я их личный телохранитель, рискующий жизнью, дабы защитить нанимателя. Только мне за это еще денег не платят.
        Раздражение от этого потихоньку накапливалось, пока не нашло выход, когда ко мне подошел Михаил с важным видом и таким вот нескромным предложением:
        — Маленькой девочке это кольцо ни к чему. Как думаешь, не лучше ли, если я его возьму?
        Звучало, конечно, логично. Но если кому его и отдавать, то только Кристине. Она рвется в бой, в ближний бой с бешеными и даже мутантами. Вот ей бы кольцо пригодилось.
        — Если Ева кому-то захочет его отдать, то я не буду против,  — ответил я, как он хотел.  — «Ухмыляешься, да? Думаешь, все будет так просто. Думаешь, дам тебе на ребенка давить, урод?!».  — Но это будет только ее решение. А начнешь ее уговаривать, в следующем сражении с мутантами пойдешь в авангарде. Докажешь ей не словом, а делом, что в твоих руках оно принесет больше пользы.
        Говорил я спокойно, но в каждом слове так и чувствовалась издевка. Я этого и не пытался скрыть. Выражение его лица было ценнее золота.
        А когда речь зашла о сражении, и не с бешеными, а с мутантами, и более того в первых рядах, он развернулся и молча ушел.
        Если бы я был слабее, он бы этого не стерпел. Но он видел, как я сражаюсь, на что я способен, и не рискнул лезть на рожон. Ведомый страхом, слабый телом и духом всегда пресмыкается перед сильным.
        После этого я ловил на себе полные ненависти взгляды Кузнецовых. В прошлом что муж, что жена, занимали высокие должности на предприятии, где я должен был работать. Они сидели в просторных кабинетах, когда другие гнули спины. Перед ними лебезили и ходили на цыпочках. Ясное дело, они привыкли к таком обращению. А тут какой-то сопляк относится к ним как к грязи…?!
        До общежития, где сейчас вовсю гасли красные точки, собравшиеся в одну кучу и начавшие штурм, оставалось преодолеть последнее и самое большое препятствие.
        Я поначалу обрадовался. Огромная толпа в три десятка бешеных, среди которых были даже 5 уровня. Легкий противник, опыт и предметы. Мне такое по душе.
        «Вот он, мой билет на 10 уровень».
        Но только я собрался на них напасть, как заметил кое-что странное. Точнее кое-кого.
        На первый взгляд, он ничем не отличался от других. Ну, крупный — да, ну загорелый. Подумаешь, качок и любитель бронзового загара превратился в бешеного. От этого никто не застрахован. Однако в шапке у него отличался не только уровень.
        Зараженный 2 ранг 6 уровень
        Со спины он был похож на обычного бешеного. Зато когда повернулся, отличия были на лицо.
        Или лучше сказать — на лице. Глаза как у крокодила. Рот открылся, и показались зубищи, далекие от человеческих. А кожа блестела на свету подобно блеску доспеха.
        «И хочется, и колется. Не пробьет Кромсатель, сожгу Усилением тьмы. А сожгу? А если его скорость окажется выше моей. Ну, сбежать-то — сбегу. Через телепортацию. А как же Ева…? Оставить? Нет и еще раз нет».
        Рисковать собой — это одно, а вот другими…. Причем не безразличным мне людьми. Да и из Кристины толк выйдет. Пока, по крайней мере, она мне поводов для сомнения не давала.
        Вернувшись к остальным, я им вкратце обрисовал ситуацию, а под конец сказал:
        — Я пойду,  — однако поймав взгляд Кристины, явно желающей составить мне компанию, поспешил добавить: — Один.
        Промолчали все кроме Евы, которая своим тоненьким голоском спросила меня:
        — С тобой точно ничего не случится?
        — Конечно же, нет,  — с теплой улыбкой ответил я ей, легонько ущипнув за щечку.
        Лера, моя племянница, когда я вот так ее щипал, надувалась, вытягивала трубочкой губки, и всяческими способами выражала свое недовольство. Как же забавно это выглядело. Прямо сразу поднималось настроение.
        Однако Ева — не Лера. Или может ситуация неподходящая? Она выдавила из себя скупую улыбку и попросила быть острожным.
        — Кристина, если…, - хотел я было ее попросить.
        — Конечно,  — ответила она, не дав мне закончить.
        Поблагодарив ее кивком головы, я развернулся и побежал испытывать свои силы в бою с новым, неизвестным противником.

        Глава 42. Бронированный

        Я быстро прорубался через нестройные ряды бешеных, стараясь при этом не попасть в окружение. Особенно внимательно следил за дальними флангами, чтобы никто по широкой дуге не подобрался ко мне со спины.
        Насколько бы сильным я не стал, глаз на затылке не отрастил. Достаточно пропустить одного даже самого слабого бешеного, он может напасть на меня сзади и повалить. Ну а там, как говорится, приплыли. Навалятся всем скопом, и поминай как звали.
        Сосредоточенный на противниках спереди и с боков, я между тем ни на секунду не спускал глаз с неподвижно стоящего за их спинами бронированного. Назвал я его так по понятным причинам — кожа у него была как металл, живая броня.
        Тела без голов или с рассеченной грудиной падали грузно на землю один за другим. Даже без активации навыка, скорость моего продвижения была молниеносной.
        Сейчас я не тренировался в обращении с мечом, а берег Выносливость. И хотя уровень моих навыков понизился после потери титула чемпиона арена, а вместе с ним и расход, потребуется мне, и если да, то сколько раз, помимо Дара скорости, активировать Усилением Тьмой. Если Кромсатель не пробьет его кожу, то только так я смогу его победить.
        Шары голубого света, вслед за трупами, врезались в меня один за другим. Три, пять, девять, одиннадцать.
        А на двенадцатом выскочило сначала первое, и следом второе сообщение:

        Поздравляем, Вы перешли на 10 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик и 1 очко навыка.
        Подготовка системного интерфейса «Эксельдерот версия 2.0» к установке.
        5….

        «Вот черт!».
        Поздно я вспомнил, что случилось со мной в прошлый раз, когда загружалась система. Да и думал я, если честно, что получу его под конец сражения.
        Даже половины того эффекта будет достаточно, чтобы бешеные перехватили инициативу и сделали из меня фарш.

        4…

        «Надо бежать. Срочно» — Дар….
        Я уже собирался активировать Дар скорости и бежать со всех ног, но тут произошло неожиданное. Бронированный развернулся и сам побежал от меня. А вместе с ним и остальные бешеные.
        Я не мог в это поверить:
        «Как… какого…?!».
        Бронированный был одним из немногих, кто первым перешел во 2 ранг эволюции, и изменился не только телом, но и сознанием. Он начал осознавать себя. Не тем, кем был в прошлой жизни, а себя нынешнего.
        Тем не менее, ярость никуда не ушла. Она по-прежнему толкала его на путь разрушения и убийства.
        Но теперь он испытывал еще и голод. Постоянное желание вкусить свежего мяса, упиваться теплой соленой кровью. Начиная поедать жертву, он не останавливался, пока от нее не останутся только кости.
        Бронированный во всех видел пищу: в людях, мутантах, и даже собратьях бешеных. Если он не будет питаться, он умрет. А умирать он не хотел.
        Впервые еда сама пришла к нему. Человек был сильным, и так просто не дастся. Однако пока разница в силах составляла 3 уровня, он его не боялся.
        Но вот прямо у него на глазах уровень человека исчез. Вместо числа появились три вопросительных знака. В голове у него сработал встроенный защитный механизм: «Бежать!».
        Он отдал телепатическую команду остаткам своей свиты, и помчался от объекта опасности на максимальной скорости. Человек его не преследовал.
        Все мутанты и бешеные 2 ступени и выше на 4 и более уровней станут убегать от человека. И только если он их догонит — начнет сражаться.
        Сделано это было для того, чтобы исключительные особи, способные эволюционировать или мутировать, не гибли понапрасну, а продолжали развиваться. Только достигнув предела силы, иначе говоря, набрав максимальный уровень, они получат полную свободу действий.

        Глава 43. Обновленная система

        Пять секунд истекли, и подготовка к установке системы была окончена.

        Установка обновления начнется через 3, 2, 1….

        Напрасно я переживал о последствиях. Я не только не отключился, у меня даже голова не разболелась. Лишь легкий гул стоял в ушах.
        А через 10 секунд всплывает сообщение:

        Установка системного интерфейса «Эксельдерот версия 2.0» успешно завершена. Степень интеграции — средняя. Степень визуализации — средняя.
        Обновление включает в себя: Дополнен функционал распознавания объектов. Расширение инвентаря до 12 слотов. Возможность реорганизации группы в рейд. Приоритет при продаже и покупке предметов поднят до бронзового ранга. Внесены изменения в действующую карту мира. Добавлены новые команды — Сильнейшие мира и Справка.
        Системный интерфейс «Эксельдерот версия 3.0» станет доступен на 15 уровне. Желаем удачи и приятной игры.

        «Для начала, главное» — Статус.

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 10
        Сила: 30(30)
        Ловкость: 45(45) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 22(22)
        Дух: 8(8)
        Свободных очков характеристик: 2
        Свободных очков навыков: 1
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Усиление тьмой 2 ранг (+1)
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Кромсатель 2 уровень (+1)
        Защитный костюм 1 уровень
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        Кольцо мощи 1 уровня
        Сапоги пустынного преследования 2 уровень
        Кольцо скорости 1 уровня
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна духа +1 Дух
        Малая руна мощи +1 Сила

        Здесь после обновления ничего не изменилось.
        Оба очка характеристик я вложил в Ловкость, и она возросла до 49. Единички не хватило до полтинника.
        А вот с очком навыка я решил не спешить. Это надо хорошенько обдумать. Его все-таки не каждый, а один раз в 10 уровней дают.
        С одной стороны, Даром скорости я пользуюсь значительно чаще, нежели Усилением тьмы. А с другой, Ловкость можно повысить как экипировкой, так и вложением характеристик, полученных за уровень. Тем более у меня на нее двойной бонус. Да еще руна усиления, по типу мощи и духа, наверняка существует.
        В общем возможностей, как мне повысить Ловкость, полно. Тогда как атакующий навык, способный пробить защиту там, где Кромсатель не справится, у меня всего один, и повышать его кроме как очками навыков — других вариантов я просто не вижу.
        Вот если бы я убедился, что Кромсатель не пробьет защиту бронированного, тогда и думать бы не пришлось. Сразу вложился бы в Усиление Тьмы.
        «Эх…. Знал бы, что никаких последствий во время загрузки не будет, догнал бы его и проверил…. Кстати, а чего это он вообще от меня убежал? Неужели его испугал мой внезапно приобретенный 10 уровень? Похоже на то. Но тогда… получается…. Бешеные что, могут испытывать страх? Вот это новость!».
        Водя пальцем вверх-вниз между призывно мигающими плюсиками напротив Дара скорости и Усиления Тьмы, я никак не мог определиться. Хотелось и того, и другого. Но, увы, очко навыка всего одно. Так что и придется выбирать что-то одно.
        «Все-таки, наверное, правильней выбрать улучшенный навык».
        Тык!

        Ваш навык Усиление тьмы 2 ранг повысился до Величие тьмы 3 ранг.

        «Такое важное решение и даже подтверждения не спросили».
        Возвращаясь к Еве и остальным, я не бежал, а шел неторопливым шагом, впитывая новые знание и изучая перспективы.
        Так, например, проверив карту, я был приятно удивлен, обнаружив, какие возможности она открывает. Как я и хотел, словно мысли прочитали, открылось внутреннее устройство зданий, да и сама карта при достаточном увеличении стала более детальной. А над красными точками писали, мутант это или зараженный, его этап/ранг и уровень.
        Теперь маршрут можно построить без сюрпризов, и не обязательно проводить разведку. Выбрал подходящий вариант, и вперед.
        Однако лучшее нововведение — это, без сомнения, шестой пункт. Команда Сильнейшие мира открывала таблицу со списком имен, уровней и стран со всего мира. Пролистал в самый низ, и оказалось, что позиций в ней было сто тысяч.
        В первых рядах стояли в основном азиаты: Корея, Япония, Китай. Ну, это понятно. У них был день, и их много. К тому же азиаты известны как заядлые геймеры. Причем немного с привет. Они играют не часами, а сутками. А еще не стоит забывать про их миллионные экземпляры ранобэ, новелл и маньхв в жанрах реалрпг, постапокалипсис, которые должны были послужить для них отличным пособием к выживанию.
        Значились в этом списке и мои соотечественники. Дмитрий Харитонов занимал 104 место со своим 12 уровнем. Хотя разрыв с 1 место Сунь Джинь Паком на самом деле был невелик. Разница составляла всего 2 уровня.
        Была в Сильнейших мира и такая функция как поиск. Введя туда свое имя и фамилию, я ожидал, что окажусь там. Однако приятным сюрпризом стало занимаемое место.
        — 479?
        Я входил в первую тысячу Сильнейших мира. Мира! И не в конце, а в середине списка. Списка, составленного из миллиардов людей.
        С этим у меня появился дополнительный стимул. Кто же не хочет, быть в чем-то лучшим? Да и бонусы, такие как у меня за 1 место в Рейтинге арены, наверняка предусмотрены.
        Что касается справки, то это вообще что-то с чем-то. На любой насущный вопрос в ней найдется ответ. Если тебе не понятно, допустим, как пригласить человека в группу — вводишь в поисковик свой вопрос и тебе все по полочкам разложат.
        Но были и вопросы, на которые я не смог найти ответы.
        Почему появились зараженные и мутанты?
        В чем смысл этой игры?
        Кто и зачем ее создал?
        Ответ для всех них был одинаков.
        Не найдено результатов по запросу….
        «Отвечают только по существу. Вроде техподдержки»,  — сделал я соответствующие выводы и закрыл командное окно.
        Ева, Кристина и Кузнецовы, завидев меня, по-разному изменились в лице. Ева просияла, у Кристины едва приподнялись уголки губ, а у Кузнецовых смешались противоречивые облегчение и досада.
        «Дополнен — это еще слабо сказано».

        Кристина Малышева (талант Ловкости)
        Класс: нет
        Уровень: 3
        Отношение: нейтральное
        Сила: 8(8)
        Ловкость: 22(22) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 9(9)
        Дух: 7(7)
        «Интерфейс просто нечто! Поскорее бы 15 уровень».

        Глава 44. План в разработке

        Забравшись на середину хвойного дерева, я устроился удобно на толстой ветке и «наслаждался представлением». С радостью бы им помог. Из-за опыта в основном и трофеев. Однако мутантов было слишком много.
        Если бы только бешеные, то и количество не проблема, и два бронированных не препятствие. Но вот мутанты, а в особенности их вожаки — мутировавшая собака 2 этапа 7 уровня, мутировавший кот того же этапа и уровня, и мутировавшая крыса 2 этапа 6 уровня, вымахавшая до размеров теленка. Да еще в окружении десятков своих сородичей 2 этапа…. Сожрут меня, и пикнуть не успею.
        Когда в участке решил идти сюда, их было в два, а то и три раза меньше. Знал бы тогда, что здесь такое начнется…. Да нет, все равно бы пришел. Внутри еда и медикаменты, дети, и возможно Маша.
        Но эта троица…. Черт! Без них был бы шанс.
        Защитники рано или поздно поубивали бы всех тварей, истыкав их самодельными копьями из деревянных черенков от швабры или лопаты с примотанными к концу скотчем Ножами Познания либо простыми кухонными.
        «Оказывается, и так можно. Есть о чем задуматься».
        Обладатели штык-Ножей Познания получали за их убийство опыт. Это было видно по влетающим в окна-бойницы голубым шарам света.
        Однако даже остроты лезвия Ножи Познания не хватало, чтобы пробить крепчайшую шкуру мутантов 2 этапа. А дверь, судя по тому, как ее все сильней и сильней сотрясает после каждого таранного удара, долго не выдержит.
        «Есть один способ, как безопасно их вывести. Но, сука, рискованный. Я и сам могу умереть».
        Основные силы мутанто-бешеной армии штурмовали центральный вход, и этот путь для меня закрыт. Но можно ведь зайти и сзади. Подстерегающих на задворках мутантов в разы меньше.
        Людям внутри не сбежать, повыпрыгивав с окон. Приземлиться, встать — на это им потребуется время. Время, которого им не дадут. Их будут ждать, набросятся и разорвут.
        Только если кто-нибудь им не поможет извне. Кто-то вроде меня, кто справится с ними. Величием Тьмы подкоптить мутировавшую собаку 2 этапа 4 уровня, а остальное уже дело техники.
        Я продолжил размышлять:
        «Но сделать все надо быстро. А без согласованности действий этого не добиться. И кто-то должен остаться. Если они вдруг прекратят отбиваться, твари, хоть и не большего ума, могут догадаться что к чему».
        «Допустим, я смогу привлечь их внимание. Камушком там кому в лобешник запулю или еще что. Но как потом с ними общаться? Языка жестов я не знаю. Да и если бы знал, не факт, что внутри кто-то знает. Кричать? Так меня первым же и прикончат. Думай, головушка. Думай, родная».
        ….
        Ничего не шло в голову, но тут, подумав на отвлеченную тему, меня озарило:
        «Постойте-ка! А не проще ли…».

        Глава 45. Переломный момент

        10 минут спустя. В общежитии.

        Глеб Анатолиевич, взлохмаченный и усталый, сидел на полу, опираясь спиной на стену, и наблюдал за молодежью, в поте лица орудующей копьями с ножами-наконечниками.
        Эта идея принадлежала его теске Глебу. Мальчишке, который убил больше всех зараженных и спас многих из них. Он был у них вроде лидера, сильный и спокойный. К его мнению прислушивались.
        «Если бы не я, старый дурак, они не оказались бы в такой опасной ситуации»,  — восстанавливая силы, занимался он не свойственным ему самобичеванием.
        Если бы после просмотра ролика Глеб Анатолиевич согласился, что надо уходить, они бы сейчас не стояли в шаге от смерти. Так он считал.
        Хотя излишне было обвинять только себя. Пришлые, Валентин и другие, то же сказали, что останутся здесь и в красках описали, что твориться снаружи. У них была еда, лекарства и оружие. Еще был человек, который, с их слов, убивает зараженных и мутантов, только щурься. Он-то и сказал им идти сюда.
        К тому же он сильно заблуждался, думая, что у них был шанс уйти. Еще в момент просмотра того видео, вокруг общежития, не считая зараженных, уже кружили как коршуны два десятка мутантов, треть их которых были 2 этапа. Если бы они вышли, их совершенно точно ждала бы только смерть. Никто бы не спасся.
        — Бл…ть! Он схватил….
        Один из парней хотел сказать, что мутант схватил зубами его копье. Но не успел. Резкий рывок, и его вместе с копьем выдергивает из окна. Снаружи послышался крик, полный страха. А следом за ним, боли.
        Однако орал он недолго. Сложно кричать, когда вместо горла у тебя мешанина, и ты захлебываешься кровью.
        Это был уже третий раз, когда мутанты вырывали оружие. Но первый, приведший к смерти. Остальным хватило ума вовремя отпустить копье, и сейчас они, оставшись без оружия, вносили свой вклад другим способом — подпирали баррикаду, готовую вот-вот развалиться.
        Каждый из присутствующих сегодня уже видел смерть. А некоторые чуть ее не испытали. Так что, когда его утянуло, отреагировали они слабо: девушка вскрикнули, а у парней побелели лица.
        Один лишь Глеб оставался спокоен. Он, казалось, этого даже не заметил. Сосредоточенный на получении опыта, только это его сейчас волновало.
        Глеб Анатолиевич, заглянув в лезвие Ножа Познания, криво улыбнулся. У него восстановилось достаточно Выносливости для активации навыка.
        И хотя он не мог поразить им мутанта 2 этапа, и это никак не изменит их положение, он решил, что заберет с собой в могилу как можно больше этих тварей. Ничего другого ему не оставалось. Только сражаться до конца и умереть.
        Глеб Анатолиевич подошел к окну и, вытянув руки, выбрал в качестве цели мутировавшего кота 1 этапа 3 уровня, отвлеченного пожиранием внутренностей утянутого наружу парня.
        Прошло совсем немного времени, а от трупа уже почти ничего не осталось. Его руки и ноги вырвали из суставов и осталось одно туловище. Череп расплющен до состояния кашицы. А грудная клетка вскрыта, и разрыв тянулся от кадыка до паха.
        По-настоящему жуткое зрелище. От увиденного особо чувствительные натуры едва не лишились сознания. Многих стошнило, а у некоторых ослабла хватка и выпало оружие.
        Глеб Анатолиевич же видел на войне вещи и пострашней. Но даже его произошедшее не обошло стороной. Впервые за очень долгое время впал в ступор. Ненадолго, он быстро взял себя в руки, но все-таки.
        Не сводя прицела рук с выбранного мутанта, его губы зашевелились, произнося название навыка.
        Тут же поднялись холодные ветра и закрутились в конусообразный вихрь. Быстро-быстро вращаясь и постепенно сжимаясь, вихрь конденсировал влагу из воздуха и моментально ее замораживал.
        Вскоре с приглушенным хлопком потоки холодного ветра исчезли, и в воздухе осталась висеть, поблескивая на свету, прозрачная бледно-голубая сосулька.
        Сужаясь от основания к кончику, тонкому и острому словно игла, она не достигала и 10 сантиметров в длину. Но была такой крепкой, и летела с такой скоростью, что полностью оправдывала свое название — Ледяная пуля.
        Лед как сталь. Скорость, что невидима глазу. Голубая вспышка пронзила навылет череп мутанта, и тот, подернувшись напоследок всем телом, упал, накрыв собой истерзанный труп пацана.
        Вожак мутировавших кошек взревел и бросился к павшему собрату. Но не оплакивать или мстить человеку, убившему его, а урвать лучший кусок.
        Ни в мутантах, ни в зараженных не осталось и крупицы духа товарищества. Вожак лишь хотел сожрать его мозг, еще на шаг приблизив себя к 3 этапу мутации.
        В Глеба Анатолиевича влетел шар голубого света, и перед ним высветилось сообщение:

        Поздравляем, Вы перешли на 4 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Обычно люди старшего поколения не в ладах с компьютерной техникой и интернетом. Они не сидят в контактах и одноклассниках, не смотрят фильмы и сериалы онлайн, и конечно не играют в обычные и онлайн-игры.
        Обычно, но не всегда. Исключения есть, и Глеб Анатолиевич один из них. Скучно работать охранником, газетки да журналы почитывать, и дочка подарила ему на день рождения ноутбук.
        Осваивал он это чудо техники долго и тяжело. Некоторое время даже, не научившись дважды кликать по иконке, он делал клик и нажимал Enter.
        Затем, когда достаточно освоил ПК, влекомый любопытством и приевшимся разложением пасьянса, Глеб Анатолиевич купил модем и полез в интернет. В контакте он открыл для себя группу бывших сослуживцев, восстановил связь со старыми и завел пару-тройку новых друзей. Ну а там пошли фильмы, сериалы и конечно же игры.
        Начав с простеньких браузерных, он вскоре перешел к клиентским и многопользовательским онлайн-играм. Играл в них Глеб Анатолиевич правда недолго. Но кое-что успел для себя вынести. И вот эти знания, казавшиеся тогда бесполезными, сейчас ему пригодились.
        Глеб Анатолиевич вложил 2 свободных очка характеристик в Дух. Во-первых, на него шел двойной бонус, и с двух очков он получил четыре. А во-вторых, покопавшись в памяти, он вспомнил, что в играх магические атаки усиливаются Интеллектом. А раз такой характеристики нет, значит Духом. Да и для активации Ледяной Пули он требовался. Хоть и не так сильно, как Выносливость.
        В данной ситуации лучше бы он вложился в Выносливость, чтобы раньше активировать навык, скажите Вы. Только вот при вложении повышается максимальное значение характеристики, и действующее не сдвигается. Так что не имеет значения, будет у него 10(1) или 12(1).
        Глеб Анатолиевич перехватил свое импровизированное копье, сделанное из черенка лопаты и Ножа Познания, и выбрал целью зараженного 2 уровня. Он дождался подходящего момента и нанес удар.
        Не так-то просто было убить зараженного таким способом. Они же не стояли на месте как истуканы, а постоянно двигались. Не сложно промазать. Особенно когда у тебя в этом опыта ноль.
        Да и мутанты вечно крутились где-то поблизости. И не проявив должной осторожности, они могут перехватить копье, и останешься ты без оружия. Или даже лишишься жизни, как тот парень недавно.
        Тем не менее, Нож Познания с первой попытки достиг цели. Лезвие вошло точно в горло зараженного, и по шее к груди побежали тонкие струйки крови.
        Извлекая копье, Глеб Анатолиевич не медлил. Мутировавший пес уже открыл пасть и готовился к прыжку, чтобы схватить палку зубами и вытянуть недосягаемую добычу из окна.
        Мутанты быстро учатся. Обезьяна видит — обезьянка делает.
        Краем глаза он заметил, как дернулись за скамейкой растущие вдоль дорожки кусты и протяжно выдохнул:
        «А они все прибывают».
        Когда мутанты и зараженные только пошли на штурм, их было куда меньше. Но время шло, и их становилось больше. Вот так же, все пребывая и пребывая, очень скоро их число перевалило за сотню, а затем и за полторы.
        Так что Глеба Анатолиевича нисколько не удивило появление новых тварей. Он даже не расстроился. Погоды они все равно уже не сыграют. Им и этого за глаза.
        Однако он ошибался. Это был не мутант и не зараженный. Из кустов выпрыгнул молодой парень, одетый почему-то в гидрокостюм. В каждой руке у него было по стеклянной бутылке с торчащей из горлышка горящей тряпицей.
        — Сдохните твари!  — прокричал он, и забросил в наиболее крупные скопления мутантов и зараженных сначала один, а затем и другой коктейль Молотова.
        Бутылки еще были в полете, когда он развернулся и побежал. С такой скоростью, что у Глеба Анатолиевича глаза на лоб полезли.
        Он сразу все понял:
        «Сколько же у него Ловкости?».
        Всего за пару секунд парень добежал до поворота и скрылся за ним.
        Огонь охватил трех зараженных и двух мутантов, среди которых оказался мутировавший кот 2 этапа 4 уровня, и только он выжил из всей пятерки. Его шкура местами сгорела, один глаз лопнул и вытек. Мутант распластался на асфальте, дергался, его грудь медленно вздымалась и опускалась.
        Безрассудная атака. Но результативная. И не столько в плане убийства, сколько в отвлечении внимания. Ведь вдогонку за ним бросились многие мутанты и зараженные. Лишь треть осталась у общежития.
        Глебу Анатолиевичу было жаль парня. Он быстрый, но не быстрее двух мутантов 2 этапа 7 уровня. Тем не менее….
        «Зато пока они не вернуться, оставшиеся не смогут пробиться через баррикаду. Не знаю, сколько у нас есть времени, но нужно как можно скорее ее укрепить. Или… попытаться сбежать».

        Глава 46. Отвлекающий маневр

        Я был молод и горяч. Да и кто бы на моем месте не захотел использовать коктейль Молотова по прямому назначению? Это же так красиво! Бутылка летит, крутясь и издавая звуки «вжук-вжук». Затем она разбивается, «фух», и жидкий огонь разливается по асфальту. Оранжево-желтый столб вздымается вверх, и языки пламени яростно бросаются на свою добычу.
        И хотя я собирался лишь привлечь к себе побольше внимания, не только эффект получится что надо, но и удачный бросок получился в итоге. Пару-тройку тварей точно прожарил до хрустящей корочки.
        Ловкость после активации Дара скорости выросла до 64 очков. 8-кратная скорость. С ней я мог не бояться, что кто-либо из той высокоуровневой троицы меня догонит.
        Ага, как же! Да, мутанты ниже 2 этапа 5 уровня и впрямь заметно отстали. Но вот те, кто был выше, в особенности парочка четвероногих питомцев 7 уровня, довольно быстро меня нагоняли.
        Хорошо еще, что я изначально не планировал от них убегать. Это бы плохо кончилось. От меня лишь требовалось отвести их как можно дальше и телепортироваться.
        «6… 7… 8…» — Дар скорости.
        Обновив действие навыка, я резко обернулся посмотреть, как далеко от меня преследователи. Основная масса отставали на сотни метров. Но вот элита….
        «Ближе, чем хотелось бы. Еще одна, нет, две активации и телепортируюсь. Остается только надеяться, что Кристине хватит этого времени».
        Пейзажи сменялись так быстро, как при взгляде из окна едущей по трассе машины. Я даже толком не видел, куда бегу. Глаза к такому еще не привыкли.
        Все внимание было сосредоточено на дороге и препятствия на ней. Одна ошибка — споткнусь, отступлюсь или поскользнусь, и при падении, если шею себе не сверну, всю кожу стешу и точно что-нибудь сломаю.
        Вот она — оборотная сторона скорости. Если бежать, а не сражаться. И чем дальше, тем сложнее приходится.
        «Это… карьер?».
        Незаметно, я выбрался за пределы деревни и впереди, по ту сторону трассы, показался карьер. Или как местные его называют, золоотвал.
        Он простирался так далеко, что не видно было конца. Глубокий — поставь на дно пятиэтажный дом, и только крыша будет выходить на поверхность. А еще резкие, сыпучие склоны. Чернильно-черный капкан.
        Выбраться оттуда будет ой как не просто. Карабкаясь наверх, щебень будет сыпаться под ногами и тебя утянет назад.
        «Лучше не придумаешь»,  — ухмыльнулся я и бросился к нему.
        А добравшись до края, резко затормозил и, спрыгнув, заскользил по склону как на сноуборде. Только без доски.
        Ловкость увеличивало не только скорость передвижения, но и реакцию с координацией. Без них я бы сразу потерял равновесие и кубарем покатился вниз.
        А так с трудом, но спустился на дно карьера целым и невредимым. Ну, почти на дно. Буквально пары секунд не хватило, чтобы его достигнуть. И все из-за хвоста, дышавшего мне в спину.
        Обернувшись на подозрительно близкий шум клацающих зубов, стало понятно, что тянуть больше нельзя.
        Прокусив до крови большой палец правой руки, я отчетливо произнес:
        — Телепортация.
        Миг, и меня нет. Ни тебе кровавых вихрей, ни вспышек белого света. Просто раз, и исчез, оставив с носом брызжущих слюной мутантов.

        Глава 47. К месту встречи

        Вы воспользовались Телепортационным кубом. Обновление способности произойдет через 23:59:59. Прочность предмета понижена. Количество оставшихся переносов: 4.

        ?
        — Оставшихся? Вот же, гад! Чего не предупредил-то?
        Негодуя в голос, обратился я к Его советчество. И ни ответа, ни привета.
        «Ладно, не до того сейчас.» — Карта.
        Открыв карту, я с удивлением обнаружил, что две зеленых точки близ общежития остались снаружи. Догадаться кто именно было не сложно.
        «Кузнецовы. Как обычно себе на уме. Ну, ничего. Раз такие самостоятельные — будете у меня тогда на самообеспечении. Посмотрим, как запоете. А начнете залупаться, я вас мигом отправлю на вольные хлеба».
        Не в первый раз и думаю далеко не в последний, я жалею, что принимаю всех без разбора.
        Изначально я планировал действовать из общежития. Но, как и со всеми планами, вечно что-то пойдет не так.
        «Надо бы привести это место в порядок. Но перед этим начну с себя».
        Я поднялся наверх и отправился в ванную. В бойлере еще оставалось немного воды и даже не самой холодной. Так что я быстренько привел себя и одежду в порядок, смыв всю кровь и налипшую грязь.
        Что поделать, люблю я чистоту и порядок. Почти до невроза. Долгий душ с утра и вечером. Одежду каждый день меняю. А если пропотел или хотя бы чуть испачкался, то два или более.
        И оттого стиральную машинку почти не выключаю. Счет за воду порой приходит больше, чем за электричество и газ. Хотя за электричество выходило бы больше, разорись хозяева квартиры на счетчик. А так по тарифу.
        Кап. Кап. Кап.
        Кран пересох и с последней каплей, упавшей на дно ванны, в голову мне пришла одна идея:
        — Колодец. Найду поблизости колодец, и проблема решена. Таскать, конечно, гемор будет. Но не мне же этим заниматься, так что пофиг.
        «Так, а теперь к насущному. Дверь вроде крепкая — подвести не должна. А вот окна укрепить не мешает».
        Для этих целей я использовал стенку и шкаф. Передвинул и закрыл ими окна. Затем нагрузил всем, чем только мог.
        На первом этаже сразу потемнело.
        До второго этажа ни мутантам, ни тем более бешеным не добраться. Только если крылья себе отрастят.
        Вспомнил бронированного. Шутки шутками, а меня бы это не удивило.
        «Надо будет еще грифы от штанги приспособить. Найти там сварочный автомат и приделать к перилам у входа. Мутанты здоровые — хрен пролезут. Снести — другое дело. Но на этом им потребуется время».
        — Карта.
        Зеленые еще не покинули здание общежития. А вот команда красных уже выбралась из карьера и направляется обратно в деревню.
        «Чего телитесь-то?! Валите оттуда, дурни!».
        За Кристину и Еву я не переживал. Перед уходом дал им четкие указания: «Забирайте только тех, кто захочет уйти. Минута, больше не задерживайтесь. Все понятно? Тогда встречаемся у полицейского участка».
        Возвращаясь той же дорогой, они не должны были ни на кого нарваться. Я давно заметил, что мутанты и бешеные как бы разделили территорию деревни на сектора, и если все тихо, они их не покидают.
        «Но лучше, как говорится, перестраховаться»,  — подумав, решил я.  — «К тому же та красная точка никуда не делась. Чего нельзя сказать об оставшихся зеленых»….  — «Эх, и снова дети».
        Не успел я выйти во двор, как одна за другой зеленые точки стали покидать общежитие и собираться у ближайшего дома через дорогу.
        «Только один остался? Не маловато ли?».
        С другой стороны, а чего я хотел? Сам бы на такое в жизни не пошел. Да и кто вообще захочет умирать ради других, по сути незнакомых людей? Времена нынче не те. Вымерли герои, как мамонты.
        Хотя не факт, что прям умирать. Если хорошенько спрятаться и тебя не найдут — считай, пронесло. Не думаю, что они станут долго там караулить. Шанс сбежать появится обязательно.
        Взяв низкий старт, я бросился к полицейскому участку. Найду и убью этого гада, чтобы глаза не мозолил. Тем более я теперь знаю, кто это и как его найти.
        ?

        Зараженный 2 ранг 5 уровень.

        ?
        2 ранг…. Либо бронированный, либо какая другая разновидность. В любом случае у меня двукратный перевес в уровнях и он один. Уверен, я быстро справлюсь.
        Однако стоило мне добраться до участка, как бешеный заметил меня и затихарился. Красная точка замерла на месте. А когда я пошел за ним — чем ближе подходил, тем дальше он отходил. Он повел себя так же, как тот бронированный, когда я только получил 10 уровень — скрывался от меня.
        «Наверняка дело в разнице уровней. Но если мутанты 7 уровня меня не испугались, тогда…. Хотя за ними и 6-го и 5-го следовали. Либо на них это не распространяется, либо в группе не должно быть того, у кого разница со мной меньше 4-х уровней».
        Поймать бронированного оказалось сложнее, чем я думал. Умные были твари, а я и не подозревал.
        Я зашел в подъезд с уличной стороны и этаж за этажом стал подниматься наверх.
        Без обновленной карты пришлось бы долго его искать. Многие квартиры оставались запертыми. А взламывать каждую….
        Ранее я говорил, что в функционале карты добавилась внутренняя схема здания. И если с одноэтажными строениями все было просто, то с многоэтажными приходилось изгаляться — на каждом этаже сдвигать изображение с вертикальной проекции на фронтальную.
        Пролет за пролетом, я добрался до последнего этажа. Однако и здесь его не было. Оставалось только одно место, где он мог прятаться — крыша.
        Но это может быть опасно. Открыв люк, стоя на лестнице, я не смогу должным образом защититься, если вдруг бронированный меня за ним поджидает.
        «Да и черт с ним! Успею спрыгнуть, если что».
        Взлетев по проступи (лестница, ведущая на крышу), я толкнул люк.
        Однако стоило мне это сделать, как бронированный побежал к противоположному краю крыши и перепрыгнул на соседнее здание. Просвет между ними был небольшим. Всего-то 2 — 2,5 метра.
        «Ах ты, су…!».
        Я помчался вниз по ступенькам и выбежал на улицу. Но он, казалось, надо мной издевался. Ведь когда я добрался до третьего этажа соседнего дома, он перепрыгнул обратно.
        Как же меня это взбесило:
        «Дураком меня выставлять вздумал?! Ну, погоди у меня, подлый трус!».
        Я добежал до верхнего этажа и вылез на крышу. А он юркнул в люк. Я перепрыгнул и полез за ним. А он уже выбежал на улицу и помчался прочь.
        «Думаешь, нае…л меня?! Держи карман шире!».
        Удаляющуюся красную точку на карте я отметил маркером. Теперь, где бы он ни был, в какую бы поганую дыру ни забился, мне достаточно открыть карту и найти на ней мигающий поплавок.
        «Рано или поздно свидимся вновь. Это я тебе обещаю».

        Глава 48. Сбор

        На пути сюда у них все-таки возникли проблемы. Группа из восьми мутантов, среди которых трое были 2 этапа, до этого мерно бродящие вдоль своей улицы, неожиданно пересекли ее и вышли на их маршрут.
        Я уже собирался бежать им на помощь, но тут они вдруг слегка изменили направление, двигаясь по которому, легко бы их обошли.
        «Откуда они узнали?».
        Ответ на этот вопрос, после недолгих раздумий, мог быть только одни — кто-то из тех, кто прятался в общежитии, достиг 5 уровня и загрузил Эксельдерот. Не интуиция же им подсказала, в самом-то деле?
        Когда они подходили к участку, я спокойненько сидел на крылечке и считал количество красных точек, оставшихся в деревне. Цифра выходила приличная — 380±5.
        Как ни странно, впереди шла не Кристина, а какой-то парень со смутно знакомым лицом.
        «Вроде выдел его в автобусе».
        «Хм. Теперь понятно, кто».

        Глеб Дементьев (талант Духа и Выносливости)
        Класс: нет
        Уровень: 5
        Отношение: нейтральное
        Сила: 11(11)
        Ловкость: 13(13)
        Выносливость: 16(16) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Дух: 17(17) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)

        «Двойной талант? Как интересно. Характеристики то же вроде выглядят неплохо. Если еще и навык хороший есть…».
        За ним шла Кристина, держа за руку Еву. Следом Валентин с семьей, Лиза и остальные.
        Маши среди них не оказалось. Зато были Кузнецовы, будь они неладны. Плелись с самодовольными лицами в середине колонны.
        Все 14 взрослых и 3 детей. Итого 17 человек. И только пятеро из них могут быть мне по-настоящему полезны: Глеб, Кристина, Ева, Денис и, как ни странно, Света. Последняя — та самая невысокая блондинка с большой грудью, которой, наверное, и поднимала «восстание». Она была 3 уровня и имела талант Силы, в которую, судя по значению, и вкладывала все свободные очки характеристик.
        «Остальные — балласт. Рты, которые нужно кормить. Но и для них у меня найдется работа».
        — Глеб,  — протянул он мне руку и представился.
        Зачем только, не понятно. Знает же, что я вижу его имя и фамилию.
        «Ну, раз тебе так хочется.»
        — Алексей,  — ответил я рукопожатием и сразу спросил: — Видел девушку лет 20, стройную, брюнетка. Вот такого роста,  — и показал на уровень своих глаз.  — Машей зовут. У нее еще брат такой, здоровый и шабутной.
        — Прости, не видел. Не среди убитых, не среди зараженных.
        — Ясно. Спасибо,  — поблагодарил я его и пошел к Еве.
        — Не за что,  — донеслось из-за спины, и после недолгого молчания, прозвучал вопрос: — Слушай, а какой у тебя уровень?
        — Десятый,  — не оборачиваясь, ответил я.
        Скрывать не было смысла. Пускай знает, и надеюсь, правильно распорядиться этим знанием.
        — А я не сомневался, что выживешь.
        В такой вот манере вышел меня поприветствовать, обогнав Кристину, Валентин. Он даже не потянулся к ремню, чтобы снять с плеча автомат. Ну, не больно-то и надо.
        — Ага,  — ответил я и, обведя остальных беглым взглядом, скомандовал: — Не останавливаемся, идем дальше.
        — Куда?  — спросила Кристина.
        — В безопасное место. Здесь недалеко.

        Глава 49. Дальнейшие планы

        В удобных кожаных креслах устроились двое парней и одна девушка.
        — Выпить никто не желает? Как видите, у нас этого добра навалом,  — предложил я, слегка улыбнувшись.
        И это была не шутка. Я предлагал на полном серьезе. Для всех сегодняшний день стал настоящим испытанием, полным потрясений. Так что фронтовые сто грамм, чтобы успокоить нерву и дать организму наконец хоть немного расслабиться, лишними не будут. Да черт, не одному же мне пить!
        — Нет, спасибо,  — вежливо отклонила предложение Кристина.
        Не потому, что несовершеннолетняя. Это и раньше никого не останавливало. А потому, что в принципе не пила. Ни разу в жизни.
        И начинать не собиралась. Кристина видела, к чему это приводит. Как отец, напиваясь, бил ее мать. Как лежал он на полу в луже собственной мочи. Как человек медленно угасал и, в конце концов, умер от цирроза печени в сорок с небольшим.
        А ведь она помнила его и другим: добрым, заботливым, любящим свою семью отцом.
        А вот Глеб напротив, согласился:
        — Только если по чуть-чуть.
        — Само собой,  — ответил я и спросил у него, вставая: — Что будешь?
        — Без разницы.
        Зайдя за барную стойку, я пробежался задумчивым взглядом по рядам цветастых бутылок и остановился на виски, ценой в десятки тысяч рублей.
        Взял с подставки два широких, неглубоких стакана и наполнил их на треть. Добавив немного содой, я вернулся обратно и протянул один Глебу, после чего плюхнулся в свое кресло.
        Сделал глоток, и лицо перекосилось:
        «И за что такие деньги, понять не могу? Что это, что в магазине за 700 рублей — одна фигня.»
        — Ладно, вот что я думаю. Во-первых, я предложил укрепить оборону дома. Благо, рабочей силы у нас для этого хватает. А материалы найдем — не проблема. К тому же все должны быть при деле, чтобы не оставалось времени придаваться тягостным раздумьям.
        Во-вторых, прокачка. Проще всего было разделиться на две группы и выходить попеременно. В первую я включил себя, Кристину и Еву. Что ребенку не место, я даже слушать не стал. А во вторую вошли Глеб, Денис, Света и Валентин.
        Так же я добавил, что когда количество людей, достигших 5 уровня, возрастет, можно будет создать и третью, и четвертую группу. Настаивать мы не станем, и будет она формироваться из желающих.
        Несогласных с тем, что кто-то с картой непременно должен оставаться в доме, не нашлось.
        — А что насчет еды? У нас не так много запасов,  — поинтересовался Глеб.
        «У вас? У меня, вообще-то. Вы с собой только шмотки принесли.»
        — Это не все, что мы вынесли из магазина. Часть продуктов пришлось оставить. Заберем, и если будем экономно расходовать, на неделю должно хватить.
        — На неделю? А что потом?
        Я не стал ничего скрывать, и выложил все как есть:
        — А это уже не мои проблемы. Через неделю меня здесь не будет.
        Молчавшая до этого момента Кристина нахмурила лоб и спросила меня:
        — Ты хочешь уехать?
        — Я должен,  — ответил я.  — Семья.
        — Ты….
        Кристина хотела еще что-то сказать, но ее перебил Глеб:
        — Ты не сможешь уехать.
        — Почему это не смогу? Еще как….
        — Зона не позволит.
        — Зона? Какая такая зона?  — одновременно спросили мы с Кристиной.
        Глеб принялся объяснять:
        — Витька, пока не пропал интернет, не вылезал из ютуба. Там много интересных роликов залили, в том числе и про зоны. Это вроде невидимых куполов, накрывающих площадь в 100 -150 кв. километров. Через них не пробиться, как не старайся. В купол из танка стреляли, на него даже самолет падал — все бестолку. Уверен, мы сейчас под одним из них.
        «Это все меняет.»
        — Эти ролики, он случайно их не скачал?
        — Скачал. Но у него разрядилась батарея на телефоне, так что….
        — Не страшно. Придумаем что-нибудь.
        «Зоны…. Если все так и через неделю они не исчезнут, придется мне здесь задержаться. На две, три недели. А может даже на месяц. Но точно не навсегда.»
        — Тогда,  — начал я и посмотрел на Кристину,  — один магазин мы обчистили, а других, насколько мне известно, поблизости нет. Отсюда вопрос: где нам взять столько еды, чтобы прокормить почти два десятка человек? Шесть пакетов, под завязку забитых продуктами — это только кажется много. На самом деле, даже если вводить рационы, надолго их не хватит.
        Кристина задумалась.
        Ее молчание затянулось, и Глеб предложил:
        — Можно обыскивать дома. Тогда не только едой себя обеспечим, но и другими необходимыми вещами.
        — Себя-то мы может и обеспечим,  — хмыкнул я, имея в виду нас троих.  — Это раньше в деревнях запасались продуктами на месяц вперед. В каждом доме был огород, живность всякую разводили. Сейчас ничего этого нет. Сходил в магазин, закупился на два-три дня, сожрал все и снова пошел в магазин. Но в принципе…. Ладно, пускай будет планом «Б».
        — Кемпинг,  — сказала всего одно слово Кристина.
        — Что, прости?
        — Кемпинг в 30 километрах отсюда. Там на постой много фур останавливается. В том числе Магнита и Пятерочки. Если нам повезет, о еде можно будет еще долго не волноваться. А если и нет, там кафе есть. С пустыми руками в любом случае не уйдем.
        — А что, звучит неплохо,  — согласился я.  — Только идти надо ночью. Глеб,  — обратился я к нему,  — тогда вы сегодня на дежурстве. Вернемся, и вас сменим.
        Он промедлили, но все-таки кивнул.
        — Кристина, пойдешь со мной. Еву брать не станем. Лучше пару крепких мужиков возьмем.
        — Хорошо,  — ответила она.
        — Ну, вроде все,  — сказал я и, допив остатки виски, поднялся с кресла.

        Глава 50. Ночная вылазка

        Основная масса народа устроилась на втором этаже. Те же, кому не хватило места, обосновались на первом. Сидеть в темноте, конечно, не сахар, зато не придется задницами толкаться.
        Оставалась еще мансарда, однако всех, кто решил на нее покуситься, я разворачивал. Не для себя старался. Спустив оттуда вниз весь алкоголь, игровую комнату заняли дети и их родители. Ева осталась там же под присмотром Кристины. А если ее не будет заменяющей Лизе.
        Сам я обосновался на первом этаже под винтовой лестницей и положил матрас так, чтобы перекрывал вход в подвал.
        — Там опасно,  — отвечал я всем, кто спрашивал.
        Но люди по натуре любопытные создания и кто-нибудь непременно спуститься вниз, воспользовавшись моим отсутствием. Остается только надеяться, что предупреждение вкупе с жутким кроваво-красным туманом, вытекающим из разлома, достаточно сильно их напугает. Ну а если нет, одним ртом станет меньше и одним свободным местом больше.
        Лиза устроилась рядом со мной. Вещей у нее было немного и зная, что скоро я выхожу, попросила меня по возможности кое-что ей принести.
        Список получился немаленьким. Но я не отказался. Все равно придется пару-тройку домов на обратном пути обойти. Может, что и прихвачу. А за благодарностью дело не станет, как она сказала.
        Кристину подобные просьбы так же не обошли стороной. Всем что-нибудь было нужно.
        Вышли мы сразу с заходом солнца. Изначально планировали идти вчетвером (я, Кристина и двое парней покрепче в роли носильщиков — выбор пал на Славу и Виктора), но со всеми этими «заказами» пришлось взять еще одного.
        — Я пойду,  — вышел вперед Денис.
        Все что-нибудь просили, но только он один вызвался. Не считая, конечно, Глеба и Валентина. Однако первого я еще раз попросил остаться, а второму жена что-то шепнула на ушко, указав на детей, и усадила обратно.
        Таким вот составом мы вышли из дома и под покровом ночи, не без помощи карты, скоро добрались до трассы. Мутантов и бешеных избегали. Сделаем дело и сразу обратно. Завтра будет тяжелый день.
        Непривычно было идти в полной тишине по неосвещенной дороге, когда ни одной машины не проносится рядом, оставляя за собой облако пыли и воющий ветер.
        Не будь у меня карты, все сидели бы на измене — вглядывались в дрожащие кусты, и каждый раз замирали, стоит луне скрыться за проплывающими по небу облаками.
        Лес кишел мутантами. В основном 1 этапа, но было много 2-х и даже несколько 3-го. Все не ниже 4 уровня, а максимальный, который я видел — 12 уровень.
        Чем больше по ходу движения открывался на карте лес, тем неспокойнее на душе у меня становилось:
        «Если то, что их сдерживает, перестанет действовать — нам всем конец».
        Соотношение 50 к 1 не переплюнуть. Да, мы становимся сильнее. У нас есть навыки и экипировка. Но и мутанты не стоят на месте. Причем каждый из них развивается, тогда как у нас лишь единицы готовы рискнуть своей жизнью, борясь с ними и бешеными.
        Расслабило все-таки нас мирное время. В жвачных животных превратило. Все думаем, что нас защитят. Что нас обязаны защищать.
        Я резко остановился.
        — Что такое?  — шепотом спросила меня шедшая рядом Кристина.
        — Так не пойдет,  — погруженный в свои мысли, сказал я.
        Денис напрягся и довеском к Ножу Познания достал пистолет, который получил от меня в обмен на Кольцо скорости.
        Слава и Виктор встали у него за спиной. У одного в руках появился топорик, другой сжимал Нож Познания.
        Под непонимающие взгляды остальных, я молча подошел к краю дороги и по щебенке соскользнул вниз.
        Шаг, другой, третий. Я все ближе подходил к невидимой черте, за которую не заступали лесные мутанты.
        Зашуршали кусты, и в лунном свете отражаясь, показалась пара лиловых глаз. Я вытянул Кромсатель, его сияньем освещая голову пришедшего мутанта.
        Густая черная шерсть топорщилась как иглы ежа. Пара слегка изогнутых клыков выпирали из пасти на полметра, если не больше. Его глубоко посаженные глаза находились на одном уровне с моими. А ведь он, в отличие от меня, стоял на четырех ногах.
        Мутировавший кабан 2 этап 8 уровень
        Он смотрел на меня, а я на него. И смотрели мы друг на друга с одним явным намерением — убить. Разница лишь в том, что кабан хотел меня сожрать, а я получить с него опыт и предметы.
        В моих глазах блеснул холодный свет.
        — Величие тьмы.
        На лезвии загорается черное пламя и Кромсатель приходит в движение. Однако рефлексы у кабана оказались что надо, и морда сразу ныряет обратно в кусты.
        Языки черного пламени отрываются от клинка и оседают на листьях. Кусты в считанные секунды обращаются в пепел, и огонь перескакивает на соседние заросли, сжигая и их, пока не израсходовал всю энергию.
        В образовавшемся прогале стоит кабан. Теперь уже в полный рост. Словно у быка перевито его тело тугими канатами мышц, да и размерами он недалеко от него ушел. От такого красной тряпочкой не отмахнешься. Собьет с ног и пригвоздит к земле клыками или просто затопчет.
        Но был он там не один. Рядом стояли мутанты поменьше. Еще один кабан 2 этапа только 6 уровня и шестеро кабанят 1 этапа 4 -5 уровня.
        Вот восполню Выносливость, и можно будет попробовать снова. А не справлюсь, выбегу из леса и ничего они мне не сделают. Или….
        «Эх, была бы у меня дистанционная атака».
        Обладателю подобного навыка здесь есть, где развернуться. Правда, предметы так просто не подберешь. Ведь для этого придется зайти в лес, где тебя будут ждать привлеченные шумом мутанты.
        Только убивая и двигаясь с места на место, в лесу можно будет качаться и собирать выпавшие трофеи. Но если нацелен исключительно на получение опыта — лучшего места для прокачки не найти.
        Первым ко мне спустился Денис. Следом за ним Кристина, а там уже и ребята подтянулись.
        — Ты вроде говорил, что будет их избегать?  — спросила меня Кристина.
        — Говорил,  — подтвердил я.  — Но передумал. Сейчас только Выносливость восстановлю.
        Я не собирался убивать их всех разом. Будь здесь всего один мутант 2 этапа, тогда другое дело. Взяв его на себя, Кристина с Денисом позаботились об оставшейся мелочи.
        А так придется активировать Дар скорости и, выпустив в вожака Величие Тьмы, сразу отступить. Затем уже, когда он умрет, избавиться со всеми от остальных.
        Но и тут меня постигло жестокое разочарование. Главный кабан словно прочитав мои мысли, или просто устал ждать, развернулся и вместе со своей стаей ушел вглубь леса.
        — Хм. Не уловка,  — проследил я за ними по карте.  — Ладно, потом.
        Пришлось вернуться обратно на трассу, и вскоре мы добрались до кемпинга. Кристина не обманула — фур здесь стояло действительно много. И на одной из них большими красными буквами было написано: «МАГНИТ».
        Двери фуры были закрыты на навесной замок. Но разве для меня это проблема? Выбив сноп искр, Кромсатель без труда разрезал обод замка.
        Ожидали найти клад, а получили…. Открыв створки двери, в лицо ударил морозный воздух с характерным рыбным душком.
        Все видимое пространство внутри было заставлено серыми картонными коробками, покрытыми тонким слоем инея. А внутри свежемороженая рыба, закатанные в пластиковую упаковку полуфабрикаты и ни одной коробки старых добрых консервов.
        Вот так засада! Срок хранения у них и так невелики, а без холодильника все и вовсе пропадет за два-три дня.
        — Давайте посмотрим, что в других,  — предложил я.
        Таким же образом мы вскрыли еще семь фур, и ни в одной не нашлось ничего стоящего. Итальянская мебель, водонагреватели, стальные двери и прочие дорогостоящие, но для нас абсолютно бесполезные вещи.
        — Загружайтесь рыбой,  — дал я отмашку ожидавшим грузчикам, которые споро взялись за работу. Затем обратился к Кристине с Денисом: — А вы тогда проверьте кафе,  — и предупредил.  — Судя по карте, там никого, но не теряйте бдительности.
        — А ты?  — спросил Денис.
        — А я в лес по грибы,  — шутя, ответил я.
        Тогда он предложил:
        — Может, мне с тобой?
        «Вот будет уровень повыше.»
        — На обратном пути,  — пообещал я ему, и более не задерживаясь, скрылся среди стволов ветвистых деревьев.

        Глава 51. Рыжая бестия

        Сквозь пышные кроны деревьев пробивалось совсем немного лунного света. Бывало вытянешь руку, и не видно ее до локтя.
        Слава богу, у меня была карта. Без нее пришлось бы бежать уже через пару минут, напоровшись на неприметный холмик, оказавшийся на поверку свернувшимися в клубок мутировавшими змеями, среди которых были сразу три мутанта 2 этапа выше меня уровнем.
        Змеи, белки и кабаны составляли основную часть лесной армии. Брали как количеством, так и средним уровнем.
        Встречались, конечно, и другие звери. Ежи там, лисы и даже волк, один раз промелькнувший на карте. Но их было слишком мало, чтобы брать в расчет, и вместе они не собирались.
        Хотя тот же волк был одним из немногих мутантов 3 этапа и имел 12 уровень. Наши пути, благо, не пересеклись. Если вспомнить мутировавших собак, младших братьев волков, представить страшно, в какую зверюгу мог превратиться этот свирепый зверь.
        Сражаться ночью в лесу было опасно. Не единожды когти и клюки оставляли на моем теле неглубокие раны. Но плоды победы окупали все риски сторицей.
        Экипировка падала с каждого пятого мутанта 1 этапа и через раз с мутантов 2 этапа. Так я стал гордым обладателем запасного комплекта защитного костюма 1 уровня, Роговым луком 2 уровня (хотя не понятно, что с ним делать без стрел), двух колец на Дух и одного на Силу.
        Не забывал я присматривать и за обстановкой близ кемпинга, и при первых признаках опасности (реальной, вроде мутантов 2 этапа) добрался бы туда за минуту-полторы. Отчасти поэтому я не заходил слишком глубоко в лес.
        Меньше чем за 10 минут они закончили приготовления и теперь собрались у кафе, ожидая меня.
        Но я не торопился возвращаться. Как можно, когда еще немного и сорву куш?
        Кушем была мутировавшая лиса 2 этапа 10 уровня. Она одна и я один, и уровни у нас равны. В противном случае, я бы не рискнул на нее нападать.
        «Победа будет за мной. Определенно за мной»,  — настраивался я перед боем.
        Одно мне не давало покоя — ее скорость. Уж больно быстро перемещалась точка по карте. А ведь это вроде как мой конек.
        С другой стороны, мне надо попасть только раз. От Величия тьмы ей не спастись. Проверено на многих мутантах 2 этапа.
        Она была быстра, эта рыжевато-желтая шкурка с двумя длинными хвостами поверх нескольких сот килограмм мышц, плоти и костей. Но не быстрее меня под Даром скорости. Может на равных, но не быстрей.
        Выждав подходящий момент для атаки, я активировал одновременно Дар скорости и Величие тьмы, и бросился ей наперерез, вылетев из кустов, в которых прятался.
        Свистнула сталь, покрытая огнем темнее ночи. Я выбрал идеальное место и время. Я был быстрее, и черное пламя поглотило лисицу.
        Все шло точно по плану. Засада, неожиданная быстрая атака и Величие тьмы ставит жирную точку.
        И все-таки я ошибся — недооценил противника. Его-ее решимость. За что и поплатился.
        Черное пламя действовало быстро, но не мгновенно. А расстояние между нами было совсем небольшим. Так что лисица вместо того, чтобы бросить все силы на борьбу с пожирающим тело огнем, как это делали остальные мутанты, бросилась на меня. И даже когда я поймал ее в полете Кромсателем, пронзив насквозь грудь, она не остановилась и ударила меня лапой.
        Только тогда рыжая бестия испустила дух, когда ее когти погрузились в теплую нежную плоть.

        Глава 52. Последствия

        От плеча, вкусившего когти лисицы, живого места не осталось. Стальная хватка мутанта, не ослабшая, а даже, казалось, напротив усилившаяся после смерти, напрочь раздробила мне кости, а плоть и мышцы превратились в однородную кашицу.
        Но что хуже всего, какая уж там проходит артерия с ни сном, крови натекло подо мной знатно, и ручеек не пересох. Если срочно не остановить кровотечение, жить мне, боюсь, осталось недолго.
        Так-то это не проблема. Благо сохранилось чудо-зелье. Ждет своего часа последний флакон живительной жидкости в инвентаре. Но соображать нормально или что-то сделать из-за адской боли, я не мог.
        Где был шок? Куда подевался весь адреналин? На что оставил меня организм одного бороться с агонией, терзающей тело и душу?
        Как, и сам не помню. Наверное, вездесущий голос постарался, и своим джидайским приемчиком заставил меня открыть инвентарь и принять зелье. Кстати, когда я вскользь упомянул об это при Кристине и Глебе, без подробностей, их взгляды ясно дали понять, что я один такой.
        Не в бессознательном же состоянии я все это сделал? Хотя….
        То ли где-то прочитал, то ли слышал от кого, в общем купался мужик поздно ночью, а вокруг ни души, и ногу у него свело судорогой и пошел он ко дну. Пытался выплыть, но не сумел и отрубился, когда закончился кислород.
        Утонуть должен был, а он возьми и очнись на берегу. Не спасали его, это точно, сам как-то выбрался.
        Так что все в этом мире возможно, и ничего о себе мы на самом деле не знаем. Не знаем пределов, не знаем границ. Только верхушку айсберга, и то наполовину, захватили.
        Очнулся я, а кожа бела как лист бумаги. И сил совсем нет — ни рукой, ни ногой пошевелить не могу.
        Хоть говорить могу, и то соль. Вызвал карту, а моих и след простыл. Долго меня, наверное, не было. Подумали видать, что умер. Вот и ушли. А ведь и правда, как так вышло, что меня не сожрали?
        «Все хоть добрались-то?».
        Задумавшись, я хотел сместить область и навести дом на карту. Но только и получилось, что слегка приподнять руку.
        Подвижность постепенно возвращалась ко мне, и примерно через 5 минут даже встать получилось. Правда, сделал я всего шаг и сразу упал. Но начало положено. А остальное — лишь вопрос времени.
        Думаю, крови в организме маловато. Я как машину, едущая на парах. И в подтверждение, съев несколько батончиков, чем больше розовела кожа, тем лучше мне становилось.
        Дважды, пока восстанавливался и не мог убежать, смерть дышала мне в спину. В первый раз, когда стая мутировавших кабанов буквально в последний момент сменила направление. Я их мог даже видеть. А во второй мутировавшая змея так вообще проползла рядом со мной. Если бы загодя не накрылся травой и палой листвой, и не забыл как дышать, переваривался бы сейчас у нее в брюхе, вместо поджаренного трупа лисицы, который она проглотила и поползла дальше. А места там и на двоих бы хватило с лихвой.
        Полчаса. Оказывается целых полчаса я пролежал без движения в лесу, полным мутантов, потом еще двадцать минут, и выжил. Это даже не везение, а самое настоящее чудо.
        Я давно заприметил и гипнотизировал предмет, оставшийся после лисицы, и вот, наконец, смог его подобрать. Толстая медная пластина треугольной формы с изображением креста на такой же толстой медной цепи. Я-то навообразил себе, а там….
        Если это и была экипировка, ни через Эксельдерот, ни в перечне название не отображалось, и характеристик она не давала. А я эту штуковину, между прочим, куда только не цеплял: и на шею вешал, и вокруг запястья обматывал, и даже подпоясываться пробовал, но длины не хватило, и, конечно, голос спрашивал — все бестолку.
        В конце концов плюнул и положил в инвентарь. Потом разберусь. А сейчас пора домой. И чтоб я еще хоть раз в этот лес, да после того, что предстояло увидеть.

        Глава 53. Дорога домой

        Выйти из леса оказалось сложнее, чем я думал. Во-первых, я все еще был слаб. Что, кстати, отразилось на характеристиках. Напротив действующих значений в фигурных скобках стояли проценты с отрицательным знаком.
        Интересно то, что у каждой характеристики процент был различен. Так меньше всего отрицательный эффект затронул Дух [-15 %], а больше всего Выносливость [-47 %].
        Во-вторых, мутанты не могли выбрать лучшего момента, чтобы впасть в безумие. А я все гадал, как они повышают уровни, и не подумал, что могут охотиться на другие виды, и поедать своих мертвых.
        Но нельзя винить меня за тупость. Ведь кошки с собаками прекрасно уживаются и с друг другом, и с бешеными.
        А тут прямо межвидовая война по всем фронтам развернулась. Кабаны бросались на змей, нанизывая на клыки. Те в свою очередь их опутывали, сковывая движения, и душили. Вон белки и зайцы сцепились, только шкурки летят. И так множество локальных столкновений по всему лесу. Все против всех.
        Я действовал предельно осторожно, но меня все равно чуть не прибило упавшим стволом дерева, который снес, взяв разбег и промазав по предводителю змей, мутировавший кабан 3 этапа.
        Вот так зверюга, скажу я Вам. В страшном сне не приснится. Размерами с Камаз, клыки как у мамонта бивни, а шкура такая прочная, что у меня не возникло и тени сомнения, что ни Кромсатель не сможет ее пробить, ни Величие тьмы прожечь.
        Сила, скорость, защита — все это было у него на высшем уровне. И я был уверен, что никто в этом лесу ему не угроза. Пока не увидел воочию волка.
        Если лев — король прерий, то волк — наш лесной повелитель. Его скорость была такова, что я просто не успевал за ним уследить. Я! С пятью десятками Ловкости! А рефлексы — да он от пули увернется. А когти, а сила — да он ствол дерева метров пять в обхвате с одного удара срубил.
        Единственное, что как у лисы, защита у него явно хромала. Если от мутантов 1 этапа шкура еще защищала, то после случайных попаданий мутантов 2 этапа, даже ниже него уровнем, оставалась глубокая кровавая рана.
        Правда, недолго из нее текла кровь. Мутировавший волк обладал просто сумасшедшей регенерацией, способной излечиться за десяток-другой секунд, в зависимости от степени повреждений. Его кровь начинала пузыриться как кислота и прижигала рану, после чего образовывался рубец, которой быстро зарастал новой шерстью.
        Шерстью, кстати, не черной, не серой или каким другим приземистым цветом, а насыщенным красным с бриллиантовым блеском. Словно каждый волосок на теле волка был покрыт лаком и блестками. В темном лесу он за версту светился как новогодняя елка.
        Из-за всего этого творящегося вокруг безумия и сниженных характеристик, мне пришлось выбираться из леса в три раза дольше, чем я сюда забирался. Но в конечном итоге я ступил на асфальт, дорожку цивилизации, относительно целым и невредимым.
        Все-таки зелье не до конца исцелило рану. При движении плечом чувствовалась некая скованность. А про внешний вид и говорить не приходится — кожа съежилась, загрубела и не порозовела, оставаясь все такой же блёклой.
        Пока шел не торопясь по трассе характеристики понемногу восстанавливались. Так что когда дошел до поворота в деревню штрафы не превышали 20 %. А еще через 15 минут, которые я решил подождать, и вовсе пропали.
        Ну и что, что чуть не умер? Делать-то дело надо. А именно — по домам побродить, добро поискать.
        Чего только люди не хранят в своих домах. И что надо, и что не надо. Вот на самом деле, эпоха потребителей.
        Вот скажите мне, зачем покупать ни один, ни два, а целых три ноутбука семье из двух человек? Ну, скорее всего, из двух. На фотографиях, развешенных по всему дому, только два лица и мелькали. А нет, вру — двух человек и собаки. Так ведь у них еще и компьютер есть, и два планшета.
        Первый дом, который я посетил, этот вот напичканный электроникой, оказался самым удачным в плане находок. Многое из своего списка нашел, и часть из Лизкиного.
        Но, как оно обычно бывает, самого нужного не было. Ни в этом, ни в трех следующих домах не нашлось стационарного аккумулятора, накопителя, или как там его.
        Уж больно сильно мне хотелось посмотреть те видюшки, скачанные другом Глеба. Слышать — слышал, но увидеть не помешает. Да и мониторить сеть не повредит. А как же, вдруг связь появится? Шансы не то чтобы невелики, они ничтожны. Но мало ли, всякое бывает.
        Еще три дома оставил позади. Итого уже семь обшарил, однако так и не нашел искомой приблуды.
        «Ладно, пора закругляться»,  — решил я, глянув на часы.
        Скоро должен открыться аукцион, а изучить ассортимент мне хотелось бы основательно и в спокойной атмосфере. Да и обрадовать стоит честной народ, что не покинул их герой, надежда и опора в это непростое для всех время.
        А то ведь русский народ — он такой, мигом у меня весь алкоголь выжрут, психику свою поправляя. Шутка! Или нет….

        Глава 54. Открытие аукциона

        — Да уж, не слабо тебя так приложили,  — заценив мое плечо, хмыкнул Глеб.
        Сейчас мы с ним сидели на крыше и коротали время, разговаривая и попивая из высоких стаканов дорогое немецкое пиво, в ожидании открытия аукциона.
        И снова я не увидел разницу между этим и нашим крафтовым пивом за сотку-другую. Я, конечно, не сомелье, моя хлеборезка не застрахована на сотни или даже миллионы долларов. Но вкус, блин, один!
        — А это зелье, сколько их у тебя?
        — Было три,  — глоток.  — Осталось ноль.
        — Ясно….
        — Да, Теперь дважды подумаю, прежде чем лезть на рожон. А может и лучше качаться на слабых. Тише едешь — дальше будешь.
        — Тише, говоришь…. Боюсь, не получится тише. Слишком уж быстро они растут.
        Что правда, то правда. За день средний уровень мутантов подскочил до шестого. Лесных и того больше.
        Радуют бешеные. Немногие из них перешли во 2 ранг или поднялись выше 5 уровня. И хотя я не смог оценить силу бронированных, дважды облом, одно ясно точно — умные они, твари. А это, между прочим, проблема: умный противник — сложный противник.
        Когда до открытия аукциона оставалась всего минуты разговор сошел на нет, а пиво быстро допито.
        «5,4,3,2,1…».
        — Аукцион,  — почти одновременно произнесли мы команду.
        Всплыло окно невзрачного светло-серого цвета размером с карту. В первом столбце в шапке стояло название «Предметы», а под ним разделы: «Экипировка», «Расходные материалы» и «Прочее». Во втором столбце было «Наименование», в третьем «Ставка», а в четвертом «Выкуп». Отдельно в левом нижнем углу висела иконка «Обмен», а в правом «Баланс» с моей тысячей.
        «Вроде все просто. А теперь, к главному».
        Выбрав раздел «Экипировка», столбец растянулся, устремившись вниз, и затолкав два другим на самое дно, вылезли подразделы: «Оружие» с вкладками «Ближнего боя», «Дальнего боя» и «Магическое»; «Броня» с названиями частей тел, куда она, собственно надевается; и «Аксессуары» с «Серьги», «Медальон», «Браслеты» и «Кольца».
        Зашел во вкладку оружия ближнего боя, и сразу под столбцом с наименованием появился перечень товаров, а под ставкой и выкупом сумма в валюте «куп.».
        Вся первая страница была забита Ножами познания. А всего страниц было пять, судя по зеленой стрелочке указывающей вправо и серой влево, и стоящей перед ней нумерации — 1/5.
        Листаем дальше. Вторая страница интереснее, но тоже ничего для меня полезного. Всевозможные кинжалы, одноручные и двуручные мечи, секиры, булавы и прочее оружие 1 уровня стоило в два, а то и в три раза дороже Ножей Познания и с 20-ти, а не 10 % надбавкой в выкупе.
        Ах да, суммы. Ножи познания стоили 10 купонов ставкой с выкупом за 11 купонов. Тогда как самый дешевый товар на второй странице — кинжал 1 уровня, стартовал с 19 купонов и выкупом в 24 купона. А самый дорогой — прикольненькая такая позолоченная глефа 1 уровня, оценивалась в 32 купона ставкой и 38 купонов выкупом.
        Третья страница. Вот это уже интересно. Первые лоты, видимо не уместившиеся на второй странице, были оружием 1 уровня и не самым дешевым, а вот дальше шло оружие 2 уровня.
        В принципе, зачем мне менять шило на мыло? У меня Кромсатель то же 2 уровня.
        Но Вы только прочтите описание этого красавца:

        Пронзающий пустоту
        Тип: меч, двуручное оружие
        Описание: необычайно острое оружие ближнего боя, способное разрезать стальную пластину толщиной до 10 мм.
        Вес: 2,7 кг. Длина лезвия: 136 см. Прочность: 50/50
        Эффекты: Сила +6, Выносливость: -2
        Дополнительные эффекты: нет
        Уровень: 2

        Как не говорил про описание? Правда? Тогда прошу прощения. Тыкнув на название предмета, сбоку от него выскакивало окно с уменьшенным изображением внешнего вида, описанием и характеристиками.
        Не впечатлил Пронзающий пустоту? Тогда как насчет вот этого меча с четвертой страницы:

        Лунное око
        Тип: меч, одноручное оружие
        Описание: легкое и удобное оружие ближнего боя со средней проникающей способностью. Имеет встроенный навык с автоматической активации после выхвата из ножен. Перезарядка навыка: 30 мин.
        Вес: 1,3 кг. Длина лезвия: 68 см. Прочность: 100/100
        Эффекты: Ловкость +7, Выносливость +2
        Дополнительные эффекты: Активный навык Ослепление 2 ранг, навыки с атрибутом Света +1.
        Уровень: 3

        Вот и все, выше 3 уровня оружия на аукционе не было. И судя по ценам, тысяча купонов, которые я получил ни с того ни с сего — сумма немаленькая. Самое мощное оружие, подходящее мне идеально, стоило 475 купонов ставкой и 630 купонов выкупом. Оружие 3 уровня! Одно из мощнейших!
        Я хотел его, сразу же. Но решил не торопиться. Деньги любят счет. А таких богатств, как у меня, тех, кто может позволить себе купить этот меч, думаю, немного. Вон Глеб для примера, когда спросил его про Синки, непонимающе покачал головой. А значит, популяция у нас не поголовная, и от уровня не зависящая. А у них, в смысле не Синки, соответственно бедная.
        Ставка. Тык!

        Хотите сделать ставку на лот 475 Теневой разрез?
        Принять: да/нет.

        Ставку принял, и осталось у меня после вычета 525 купона. Любопытства ради залез в дальнобойное и магическое оружие. Там картина была схожей, разве что страниц меньше из-за отсутствия Ножей познания. Да и цены, если с дальнобойным оружием были примерно равны, ну может чуть выше, то магическое стоило раза так в полтора больше.
        Прежде чем идти дальше, я полюбопытствовал у Глеба, насколько он там обнял.
        — 76 купонов,  — ответил он печальным голосом.
        А ведь это я ему еще некоторые из своих вещей дал для обмена. В долг, разумеется, и далеко не самые лучшие. Усилить бойца можно, но в меру. А то еще, не ровен час, почувствует силу и командиром себя возомнит. Не хотелось бы его убивать почем зря.
        После его слов решил проверить обмен, заодно и свое все ненужное сдать. Не так много у меня этого ненужного было, но вещички вроде бы неплохие, а лук так вообще 2 уровня, и все равно удалось выручить за них лишь 113 купонов. Так что теперь у меня стало 638 купонов.
        В броне я первым делом полез за недостающей экипировкой. Выбор был меньше, чем в том же оружии, но так же 1 -3 уровня.
        Для защиты головы взял лучшее из представленных — Светочь, шлем 3 уровня, обеспечивающий защиту головы вплоть до выстрела автоматным патроном в упор, бонусы Дух +5 и Выносливость +2, и имеет встроенный пассивный навык Ночное зрение. Сделал ставку за 290 купонов.
        Затем зашел в костюмы. Защита головы и туловища прежде всего. Объяснять почему, думаю, не стоит. И вот тут меня ждало легкое разочарование.
        «Жаль, третьего уровня нет. А цены-то, цены какие! Грабеж среди бела дня».
        Но делать нечего, надо и все тут, так что отдал я почти все свои купоны за защитный костюм 2 уровня. Хотя, мне грех жаловаться. По описанию можно предположить, что ничего мне теперь мутанты 2 этапа сделать не смогут. Только если очень сильные еще могут навредить. А остальные зубки с когтями пообломают.
        А костюмчик ко всему прочему и кинетическую силу удара гасит на 25 %, и целых 10 Выносливости дает. Вот придет обновочка — разгуляюсь, так разгуляюсь.
        Осталось у меня после этой ставки 69 купонов. Была штука, даже больше, и вот ее не стало.
        В броне, как и в аксессуарах, еще много чего хотелось. Были б купоны. Так что пришлось мне ограничиться малым — сделал ставку на недостающие медальон и серьги 1 уровня, причем не самые лучшие, и осталось у меня ровно ноль целых ноль десятых.
        Для общего ознакомления прошелся по расходным материалам и прочим. Под расходными материалами понимались бинты, зелья и настои. В общем все, что позволит сохранить жизнь или на время увеличить характеристики. В зельях, кстати, нашел Зелье мгновенной регенерации, и стоило оно по 200 купонов за пузырек.
        В прочих товарах нашлось много всего интересного. Во-первых, книги навыков 1 -3 уровня. Стоили дорого — от 100 за 1 уровня до 2500 купонов за 3 уровня.
        Приятном сюрпризом стало наличие профессий в этой «игре». Во вкладках прочего присутствовали такие, как «Металлы», «Кожа» и «Травы» но что главное — «Рецепты». А это значит, что если купить рецепт, цена на которые начиналась с 50 купонов и заканчивалась 1350 купонами, можно создать предмет экипировки, зелье или настойку. Правда, там требовалось наличие профессии и как ее получить, я пока не знаю.
        — Я все,  — закончив изучать аукцион, сказал я Глебу.  — Пошел спать.
        — А? Что?  — отвлекся он, и с загоревшимися глазами спросил меня: — Что купил?
        «Не, нафиг. В койку.»
        — Завтра придет, тогда и расскажу и покажу. А сейчас, я спать пошел,  — встал, оперевшись на его плечо.  — Чего и тебе советую,  — и ушел.
        В мансарде дети спали крепким сном, а вот взрослые не все. Боятся засыпать. Не за себя, за детей боятся.
        — Завтра,  — жестом остановил я приподнявшуюся Кристину.  — Лучше спать ложить. Силы тебе завтра понадобятся.
        На ней был надет защитный костюм 1 уровня. Охрана у Евы не должна ходить в обносках, вот и отдал ей лишний. Да и мне за это отношение с нейтрального до дружелюбного повысилось. Хотя я проверил, на обмене через аукцион за него можно было получить 65 купонов.
        — Спать,  — отстранил, а после прижал к себе как подушку, дожидающуюся меня в одной майке Лизу, и уже для себя, засыпая, дал указание: — Спать.

        Глава 55. День второй

        Ранним утром, часиков эдак в шесть, группа из четырех человек тихо вышла из дома. Глеб, Валентин, Денис и Виктор, который друг Глеба, и на участии которого он настоял. Хотя по тому было видно, что энтузиазмом он не пылал.
        Вчера я обещал Глебу, что не оставлю его снова дома, и сдержал свое обещание. Однако помимо прокачки группа «Б» преследовала и другие цели, такие как поиск припасов, которых много не бывает, да при той толпе народа, что я собрал, и налаживании контактов с другими группами выживших. Всего таких групп набралось шесть общей численностью 76 человек, и одиночек еще полтинник с мелочью. Вот и все население, что осталось от Малых Дубков, которое еще сутки назад насчитывало в десять раз больше.
        Звать выживших к нам я их не просил. Дом все-таки не резиновый. Но контакты наладить стоит. Да и не думаю я, что сильно проситься будут.
        Сам я тем временем сидел на крылечке и через карту наблюдал за их успехами. В одной руке дымящаяся сигарета, в другой холодный кофе. Это раньше нажал кнопку на чайнике и заваривай, а сейчас только костер разводить. Вот бы спиртовых таблеток найти и железную кружку….
        Одним своим уровнем я отпугивал мутантов не выше 6 уровня и бешеных, от других избавлялся, а от третьих, где шансы были не всецело на моей стороне, рисковать не стал — прятался в доме и пережидал.
        Сражался я с одними мутантами, так как только они имели нужный уровень, и получила опыт. Но не весь. Шары голубого света разделялись на три равные части, два из которых залетали в дом, проходя сквозь стены подобно призракам, и находили покой в груди Евы и Кристины.
        Сегодня я впервые создал группу и оттого получил только треть опыта. Два других ее участника, соблюдая условия, вычитанные мной в справке, находились от меня на расстоянии не более 30 метров и получали столько же опыта, не рискуя. Зато все трофеи мои и только мои.
        Более того, все полученные группой трофеи автоматически падают в инвентарь лидера, так что их даже собирать не нужно. Это будет особенно полезно, когда, отступая, нет времени их подбирать.
        Так как уровень убитых мутантов превышал шестой, даже дробясь, девочки получали много опыта и их уровень рос как на дрожжах. Кристина достигла 5 уровня ближе к полудню, а через два часа и Ева подоспела. Я же остался при своем. Но думаю, немного осталось.
        Глеб с остальными вернулись под вечер. С ними пришли еще шестеро: двое мужчин, три женщины и девочка одного с Евой возраста. Из одиночек их приволокли, я с них, то есть с карты глаз не спускал. Так что для меня их приход не стал сюрпризом.
        И хотел бы им отказать, мы тут сами ютимся. Но ребенок…. К тому же мужик один среди них боевой был — 4 уровень, защитный костюм 1 уровня и секира большая такая двухлезвийная.
        Ева со Светой — так звали пришлую девочку, после знакомства быстро нашли общий язык. Как и я с Сергеичем — ее отцом, бывшим военным, а ныне секиробошкосрубателем. Он мне, так говоря спасибо, подарил свое Кольцо скорости, которое я тут же заменил на Кольцо мощи и отдал ему. Отнекиваться он не стал, что мне в нем сразу понравилось.
        Глеб, кстати, хорошо постарался. Он со своей группой не только по домам шесть полных рюкзаков барахла и еды насобирал, но и со всеми выжившими на контакт вышел, а еще себе два уровня взял и другим по три.
        Друг его Виктор и зарядку для своего андроида нашел. Так что у меня сегодня вечер кино, и чтобы не откладывать дело в долгий ящик, ночь любви.
        Так вот и прошел второй день. Без проблем, без забот, да с двумя ночными приятностями под конец. Хотя приятности технически к следующему дню относятся, но не суть.

        Глава 56. В одиночку

        Устроившись у меня на груди, Лиза мирно сопела, согревая «постель» теплом своего обнаженного тела. Судя по тому, что она вытворяла, натуральный цвет волос у нее должно быть рыжий.
        Я же не спал. Весь день мониторил аукцион на случай перебива моих ставок и на финишной прямой тормозить не собираюсь.
        И ведь не зря. Пытались у меня свистнуть шлем с ночным видением. Перебили, и ставка выросла на 1 %. Не обменяй я кое-что из того что выбил на страже дома, и пришлось бы мне либо с себя продавать, либо другой шлем искать.
        Как знал, что расслабляться не стоит. Чуть не увели у меня из-под носа все тот же шлем. Еще бы 7 секунд, и служил бы он другому хозяину. А другого такого на аукционе не было. Там с самого начала вся экипировка выше 1 уровня была в единственном экземпляре. И если 2 уровня еще худо-бедно пополнялась через обмен, то 3 уровня ни один дурак не выложит.
        Обменяв заранее на такой случай свои и отданные Глебом в уплату долга предметы, когда сыграла последняя ставка, на балансе у меня оставалось 147 купонов, и чтобы не лежали они у меня мертвым грузом, решил пустить в дело.
        На экипировку 3 уровня этого было недостаточно, а покупать что-то ниже считаю нерациональным. Вещь должны служить долго. Так что, зайдя в раздел «Прочее», приобрел за 40 купонов две настойки, повышающие Ловкость в течение 30 минут, конкретно насколько — в описании не сказано, а на оставшиеся взял Среднее зелье исцеления. Высшее зелье исцеления стоило 150 купонов и мне на него и до покупки настоек не хватало, а проверенное Зелье мгновенной регенерации, как было сказано ранее, и того больше — 200 купонов.
        Когда утром я все это надел и проверил характеристики, то мягко говоря, офигел:

        Алексей Белый (талант Ловкости, элемент Тьмы)
        Уровень: 10
        Сила: 31(31)
        Ловкость: 53(53) (двойной бонус с каждым вложенным очком характеристик)
        Выносливость: 34(34)
        Дух: 13(13)
        Свободных очков характеристик: 0
        Свободных очков навыков: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Величие Тьмы 3 ранг (+1)
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровень
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        Сапоги пустынного преследования 2 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Теневой разрез 3 уровень
        Светочь 3 уровень
        Защитный костюм 2 уровень
        Знак зверя 1 уровень
        Серьги братства 1 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна духа +1 Дух
        Малая руна мощи +1 Сила

        С чем с чем, а с Выносливостью у меня теперь проблем нет. И с защитой, и с оружием, и с навыками. Чувствую, долгий у меня сегодня будет денек. Не уйду ведь пока…. Даже не знаю, что меня может заставить уйти.
        Сегодня решил никого с собой не брать. И дело не столько в эгоистичном желании захапать себе весь опыт, а в том, что подавляющее большинство слабых противников уже вынесли. Остались в основном одиночки мутанты 3 этапа и большие, больше пятнадцати особей, группы и стаи. Кристина может и не беспомощна, но рисковать Евой я не намерен. Вот завтра на страже дома останусь и на залетных их покачаю.
        Сражаться в новой экипировке было одно удовольствие. Особенно Теневой разрез: легкий; такой острый, что шкуру мутантов 2 этапа на раз вскрывает; а уж встроенный навык — Дыхание теневого дракона активируется раз в полчаса и на минуту клинок покрывается черный дымом, обращающим все, к чему прикасается, в тлен. Да и защитный костюм 2 уровня хорошо себе показал. Только мутанты 2 этапа 7 уровня и выше теперь представляли для меня угрозу. Но в борьбе с ними я просто включал Дар скорости и не давал им себя достать.
        Отбросив защиту и сосредоточившись на атаке, я быстро уничтожал любого противника. Ну, почти любого. С мутантами 3 этапа, а таких на весь поселок набралось, слава богу, всего четверо, я дел не имел и в обозримом будущем не собираюсь. Только если нужда заставит.
        Я видел мутанта 3 этапа в деле. От их атак не спасет защитный костюм 2 уровня, и с моими возможностями от них можно разве что убежать. Если не оторваться, то хотя бы использовать их огромные размеры против них самих.
        Час спустя. Как я и думал, до нового уровня оставалось немного.

        Поздравляем, Вы перешли на 11 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Еще три часа спустя.

        Поздравляем, Вы перешли на 12 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        И за час до заката.

        Поздравляем, Вы перешли на 13 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Меня было не остановить. По идее, это они должны охотиться на нас и, убивая, получать удовольствие, а не наоборот.
        Но охотился и получал удовольствие я. И какое удовольствие — словами не передать. Это чувствую, когда отбираешь чужую жизнь… бешеных, которые так похожи на людей, и даже мутантов… оно одурманивает. Азарт, адреналин и радость, когда с них что-то выпадает. Это что-то с чем-то.
        А эта скорость…. Вложив все 6 очков в Ловкость, она возросла до 66. Целых 66 Ловкости! В восемь раз быстрее и проворнее обычного человека, а с Даром скорости и во все десять. Это… это…. Как ветер режет кожу, как теплая кровь растекается по лицу….
        Новая экипировка, новые уровни. Теперь мне понятно, почему стали так популярны компьютерные, многопользовательские, а в особенности онлайн-игры. Почему люди тратят на них столько сил и времени, порой в ущерб себе. Почему вкладывают в пиксели, набор единичек и нулей, не игровую валюту, а вполне реальные деньги. Тысячи часов, тысячи рублей, миллионы из дома не выходят, предпочтя мир виртуальный реальному.
        А тут и в реальности такое. Ощущения многократно возрастают, и смерть происходит не персонажа, а собственная — без воскрешения, без сохранения.
        Подзадержался я, сильно подзадержался. Однако 14 уровень так и не получил. Зато пару рун выбил, и инвентарь с рюкзаком забил под завязку. Экипировкой и парой предметов, назначения которых, как того медного треугольника с крестом, так и не понял.
        Хотя есть у меня одна мысль, как узнать. Придется, правда, впустую потратить купоны. И сколько именно — пока не проверю, не узнаю. Но способ есть, и это главное.
        А заключался он в том, чтобы сдать предмет в обменник, затем найти его на аукционе и проверить свойства. Если вещь полезная, то выкуплю, а на нет и суда нет.
        С этим меня, конечно, опередить могут. Возьмут, и выкупом заберут. И пускай, шансы невелики. Это надо еще попасть удачно и нужную сумму иметь. Но они есть.
        Еще вчера темнота мне давно бы с улиц прогнала. Но теперь у меня есть Светочь, в котором видно как днем, только в зелено-сером свете. И если бы у меня оставалось свободное место, боюсь, что на всю ночь здесь задержался бы.
        — Ну все, теперь точно пора возвращаться,  — пыхтел я, с трудом запихивая в рюкзак Сапоги скорости 1 уровня.
        Все, по моему мнению, ненужное, я уже сбагрил через обменник, а в инвентаре и рюкзаке остались вещи, которые собираюсь раздать. Еву одену по полной программе, многое Кристине и Глебу перепадет, и кое-что с недавнего времени включенную в список Лизу.
        На Лизу у меня вообще отдельные планы. Будет у меня не только… ну, Вы понимаете, но и целителем, раз сражаться не хочет. Книга, правда, стоит дороговато — 200 купонов за навык 1 уровня и 350 купонов за 2 уровень. Зато будет у меня в группе не только баффер, но и хиллер. Докачать их только до 10 уровня надо будет, чтобы очко навыка получили.
        А еще танк нужен. Но это Сергеич, без сомнений. Защитный костюм 2 уровня выделить, дуршлаг какой-нибудь на голову нацепить и готова груша для битья, которая и в ответку неслабо ударить может. На аукционе и навык подходящий есть, усиливающий агрессию всех живых существ в радиусе 5 метров. Если возьмет, надо будет во время активации от него подальше держаться, а то еще сам разозлюсь и прихлопну ненароком.
        Так, кто там еще в стандартном варианте? Группа ведь на пять человек рассчитана, а нас пока только четверо. Не порядок. Еще один атакующий, или, как Глеб говорил, ДД. Тогда желательно с дальней дистанции, чтобы нас с Сергеичем не мешался. Кристина? Да, пожалуй. Мага из нее делать будет дорого — не только магическое оружие, но и книги навыков для них стоят больше. А вот лук со стрелами дать и дать команду вперед, вражин в дикобразов превращать.
        «Может, не стоило лук продавать?»,  — подумал я, переступив порог дома.

        Глава 57. Разговор на крыше

        Впереди нас ждали двое суток вынужденного сидения в доме. Чертов пес засел неподалеку, и уходить явно не собирался. А рисковать лезть на мутанта 3 этапа 11 уровня я не стал.
        С обонянием у мутантов не лучше, чем у обычного человека. Хотя что-то важное после мутации они потеря. Но они не слепые. А значит, заметил кого-то вчера, вот и пасет теперь нас.
        Но тут я сам виноват. Оставил наблюдателем ненадежного человека, который, как мне кажется, не больно-то и следил. Хорошо хоть не умер никто. Долбанный недобэтмен!
        С другой стороны, а мне-то? У меня вон в подвале Проклятая Башня — нескончаемый источник опыта. А вот других я туда не пускаю. Умрут ведь, а группа там не работает.
        Я проверил, и потерял одного из ребят. Как знал и самого бесполезного взял, который нытьем своих всех достал. Так на меня теперь косо смотрят. Да и виноват-то я…. Не, ну нормально, блин?! Я им жизни спас, защищаю, а они ко мне задом поворачиваются. Неблагодарные.
        — Глеб,  — сидя на крыше со стаканом в руке и початой бутылкой виски в ногах (да, спиваюсь потихоньку от безделья), неожиданно заговариваю я с ним после длительного молчания,  — так не может больше продолжаться. Проблему пора решать. Еды у нас много, а вот с водой напряженка.
        Воды у нас оставалось всего на день, а к колодцу идти — верная смерть. Псина бдит и днем и ночью, и ужин, который сам идет к ней в лапы, не пропустит.
        — Может, завтра уйдет?
        Крайняя степень неуверенности в голосе. Но я его нежелание понимаю. Это псина и на меня страх наводит, а я хоть убежать смогу. Наверное.
        — Я бы не был так уверен. Слишком уж мы лакомый кусочек, учитывая, что пирога почти не осталось, а едоков еще достаточно.
        Дело в том, что за последние два дня с карты исчезло 70 % зеленых точек, не считая нас. А у мутантов потребность в еде больше нашего. И не только из-за размеров. Полагаю, мутации сжигают огромное количество энергии.
        — А мы вообще справимся?  — спросил Глеб, протягивая пустой стакан.
        — Можно попробовать минимизировать риски. «Заинтересовался.»
        — В три этапа,  — загнул я мизинец и большой палец, после чего начал перечислять, загибая оставшиеся по одному: — Жертва, ловушка и совместная атака.
        — Жертва?  — нахмурился Глеб. Но как по мне, больше наигранно.
        Раз пояснять, так уж весь план сразу:
        — Шаг первый — заговорщиков в расход. Этим я лично займусь. Пускай лучше меня боятся, чем фыркают в спину. Страх во все время считался отличным манипулятором. А без их уважения я как-нибудь проживу. Шаг второй — трупы оставляем под окном, и когда песик придет полакомиться, он будет уязвим, чем мы и воспользуемся. А вот с третьим, это уже как повезет. Забросаем морду коктейлями Молотова, и если попадем в глаза — со слепым щенком, думаю, как-нибудь справимся. Но если нет…, - и замолчал. Что будет в этом случая, я оставил на волю его воображения.
        Под заговорщиками я подразумевал Кузнецовых. Но это он и так понял. Гаденыши даже не скрывались. Я бы еще понял, если бы они шушукались по углам. А так кричали, чуть ли не на весь дом, какой я плохой и как без меня будет лучше.
        Ну да, а с тем, что еды им полагается меньше, так как у нас действовало одно железное правило: кто не работает, тот не ест — это как бы с этим не связано? Раньше-то их слова мало кого заботили, но потом парень не вернулся из разлома и завертелось.
        Если думали, что у меня на них рука не поднимется, что не сможет пацан хладнокровно убить двух человек, то они серьезно просчитались. Убью, и глазом не моргну. Более того, возможно даже улыбку подавить не смогу.
        — Кому-то это может сильно не понравится,  — задумчиво покачал головой Глеб, подперев кулаком подбородок.
        — Так я никого не держу,  — отмахнулся я.  — Могут уйти, когда пожелают. А вообще, ступил я. Надо было спасать тех, кто хочет спасаться, а не чтобы их спасали.
        — Сурово,  — хмыкнул он, и добавил серьезно: — Но логично.

        Глава 58. Избавление от угрозы

        Не буду рассказывать, как все было. Долго это и муторно. Но подвести итоги могу.
        В целом, все прошло на удивление удачно. Мозолящие глаза Кузнецовы умерли быстро и безболезненно. Они и понять-то толком ничего не успели. Я все-таки не садист и убиваю только по необходимости. Как животновод, пускающий на мясо свинью. Хотя сравнение, пожалуй, не слишком подходящее.
        Вступиться за них никто не вступился. У меня не только личная сила, но и все бойцы, пускай с недовольными хмурыми лицами, рядом стояли. Они понемногу меняют свое мировоззрение, и уже скоро будут думать как я — выжить любой ценой.
        Осуждать меня потом, конечно, станут. Особенно наивные сердобольные женщины, которых я вместе с детьми отправился наверх в мансарду и предупредил, чтобы носа оттуда не показывали. Но ответ у меня для всех будет один: не нравится — уходите, я силой никого не держу.
        А начнут права качать — сам выгоню. Показательный пример остудит горячие головы. Ну а если вернутся, поняв, что снаружи одним ловить нечего, так и быть пущу обратно. Кнут и пряник, кнут и пряник.
        Затем мы подложили приманку под окна, а когда пес накинулся на еду, пустили в ход коктейли Молотова. Три из четырех попали в морду и только один разбился на хребте. Но цели мы своей добились — от жара пламени лопнули глазные яблоки и мутант ослеп.
        Взревев от боли, он впал в неистовство. Огромная туша снова и снова таранила стену дома. Пол дрожал, люстра ходила ходуном. Если бы я первым на него не набросился, показывая пример остальным, то они, скорее всего, так и не решились бы начать действовать.
        Убивали мы его долго. Оружие 1 уровня не пробивало защиту мутанта, а 2 уровня оставляло лишь легкие раны. Без меня у них ничего бы не вышло. Он раньше их всех перебил бы, чем сдох от потери крови. А так мы только одного бойца потеряли и троих сильно ранило. Но слабо и не могло — противник не того уровня.
        Как лидер группы, нанесший больше всего урона, вся добыча упала ко мне в инвентарь. Не один, не два, а целых три предмета: магический посох 2 уровня, защитный костюм 2 уровня и книга навыка Неприступный 3 уровня.
        Посох, увеличивающий Дух и Выносливость, а так же усиливающий магические атаки на 17,5 %, к коим относятся и навыки исцеления, я передал Лизе. Ей, как единственному нашему целителю, еще предстоит лечить раненых, так что пускай побудет пока у нее. А может, и насовсем останется. Магов-то среди нас нет, если не считать Витька с Огненным плевком. Но этому лошпеду, заснувшему на посту, от меня еще не скоро что-нибудь обломиться.
        Защитный костюм ушел Сергеичу, а свой он тут же снял и отдал Глебу. С моей подачи, стоит заметить. Я все понимаю, дочери хотел его отдать. И это нормально — защита детей дело святое. Но не стоит жмотиться, когда тебе две трети добычи уходит.
        Именно, книга тоже досталась Сергеичу. А давал этот навык, представьте себе, неуязвимость. На целых 6 секунд он делал владельца невосприимчивым к любым физическим и магическим атакам. Мне стало любопытно, и сначала я проверил Ножом познания, затем Теневым разрезом — ни царапинки. Хотел еще Величие тьмы вжарить, но он своим глазами видел, как действует навык и сразу пошел в отказ.
        Однако были у навыка и недостатки. Во-первых, сойти с места после активации не получится. Именно сойти, а не двигаться. Ноги словно прирастают к земле, и стоишь ты как истукан. А во-вторых, время перезарядки составляет ни много ни мало 8 часов. Самый длительный откат, который я видел. То есть всего три раза в сутки его можно использовать.
        Когда мутант был повержен, все получили по 1 -2 уровня. Все, кроме меня. Но оно и понятно, разница между нашими уровнями все-таки велика. Вот бы еще понять, насколько. А пойму я это, надеюсь, на 15 уровне, когда Эксельдерот в очередной раз обновится.
        Какая-то несправедливая система все-таки получается. Я больше всех урона нанес, а получил столько же, сколько Ева с Лизой, не внесший в сражение никакого вклада. Да-да, знаю, что до этого и сам был этому рад. Но блин, столько опыта потерять. Обидно немного.
        В общем, как-то так. Избавились мы от угрозы, как по мне, малой кровью, все подняли уровни, а Сергеич теперь не только на словах танк. Мне бы радоваться, но что-то меня с утра не отпускало плохое предчувствие. Что-то сегодня будет. Что-то, что мне не слишком понравится.

        Глава 59. Сон или не сон?

        — Сколько и кто?  — нахмурившись, спросил я.
        — Шестеро,  — ответил Глеб.  — Андрей и Наталья с детьми, Виктор и эта, ну как ее, блондинка такая с кривым носом.
        Если честно, не ожидал, что кто-нибудь на самом деле захочет уйти. Для простых не усиленных людей это ж все равно, что подписать себе смертный приговор. Шансов выжить даже меньше, чем выиграть в лотерею. А вернулся с прокачки и вот тебе на — нашлись, оказывает, идиоты. Никого важного так-то не потеряли. Но опять же, дети.
        — Следил за ними? Далеко ушли?  — спросил я, быстро сориентировавшись в ситуации и поняв, как извлечь из нее пользу.
        На что Глеб кивнул, а затем медленно покачал головой:
        — До соседней улицы,  — и уточнил: — Никто не выжил.
        — И на что надеялись, интересно?
        Вопрос был риторическим, но он взялся и на него ответить, философски:
        — У страха глаза велики.
        «Это он сейчас меня имел в виду? А хотя, пофиг» — Все, надеюсь, в курсе, что с ними стало?
        — Да. Мы и тела подобрали, чтобы похоронить. Точнее то, что от них осталось.
        «Хм, а я ведь об этом даже не подумал» — Вот и отлично.
        Все-таки Проклятая Башня была не лучшим вариантом для прокачки, и за прошедшие два дня я сильно отстал в развитии от всего остального мира. Скатился в рейтинге аж до 1761 места.
        Устранять этот непорядок пришлось весь оставшийся день и всю ночь. У меня даже толком времени поесть и отдохнуть не было. Вдох-выдох, глоток воды и вперед дальше качаться. Под конец пришлось даже в лес заходить. Но так, по краюшку. Далеко даже в новой экипировке я не рискнул заходить.
        Только когда мой ранг вернулся в ТОП-500, я решил вернуться домой и выспаться. Ну, как выспаться. Четыре часа и снова на охоту. На этот раз со своей группой. А там, может и 15 уровень возьму.
        — Ну, я пойду?  — спросил Глеб, переминаясь с ноги на ногу.
        Теперь, когда я вернулся, его очередь идти на охоту. Боюсь только, что нелегко им придется. Бешеных почти не осталось, а в каждой группе мутантов обязательно найдется пара-тройка 2 этапа. Чтобы получить опыт теперь придется рискнуть.
        — Иди уже,  — опустил я его с легкой улыбкой и добавил: — Не забудь, жду тебя в полдень. И не опаздывай.
        Кое-как добравшись до «кровати», я с ходу упал на лежак, зарылся головой в подушку и тотчас уснул.

        Свежий воздух, ясное синее небо над головой, и густой зеленый ковер стелется под ногами. А впереди, насколько хватает глаз, простирается бескрайняя равнина. Чистая красота, не замутненная отходами варварской цивилизации.
        И посреди всего этого великолепия на высоком троне из чистого золота, украшенного драгоценными камнями и искусной резьбой, сидело существо, похожее на человека. Две руки, две ноги, голова — все как у нас. Только синяя кожа под стать небу и третий глаз во лбу отличали его от меня.
        — Подойди, мой Синки,  — сказало оно, поманив меня пальчиком словно какую-то собачонку.
        Речь этого существа состояла преимущественно из щелчков и странных потрескивающих звуков, и тем не менее, я прекрасно его понимал.
        Я не хотел идти, но ноги меня не слушались.
        В голове воцарился сумбур:
        «Как… как тот голос. Неужто…? Нет, не он. Не похож, да и…. Но эффект…? Нет, все равно не он. А это вообще взаправду?».
        Остановился я только в трех метрах от трона. Посмотрел на него, а он на меня. Я с интересом, а он как на рыбку в аквариуме.
        «Сон или не сон?».
        — Я твой хозяин — Асел Кан Тири.
        «Знакомое имечко» — Ясно,  — ответил я без особого энтузиазма.
        Вид у него был недовольный:
        — На колени, недостойный.
        И я опустился. На оба колена, не на одно. Не хотел, но опустился.
        Складки у него на лбу распрямились, и он продолжил:
        — Ты слишком слаб.
        Я промолчал.
        — Брось этих людей. Без них ты станешь сильнее.
        Я снова промолчал.
        — Отвечай мне,  — повелел он, добавив металла в голос.
        Противиться в этот раз я не мог, так что пришлось отвечать:
        — А не пошел бы ты нахер, смурфик!  — и ехидненько так улыбнулся.
        Ох, зря я это сказал. Его третий глаз дернулся, и меня окутала тьма.
        Это были страхи. Они накатывал волнами. Первой волной стали змеи. Они были повсюду, ползали по мне, опутывали конечности своими склизкими телами. И кусали. Снова и снова, без остановки.
        Затем был огонь. Я сгорал заживо и умирал. После чего возрождался и снова сгорал. Далее шли утопления, голод и изощренные пыток. А вишенкой на торте видения, как всех моих любимых долго и мучительно истязают, а в конце придают жуткой смерти.
        Сколько это длилось — не знаю. Но по ощущениям, казалось, целую вечность. И все было более чем реально: запах горящей плоти; агония от свежевания и голод, выворачивающий кишки наизнанку; как разрывается сердце, когда видишь, как твою племянницу…, но не можешь закрыть глаза.
        — Хватит, или еще?  — выдернул меня из плена иллюзий его властный самовлюбленный голос.
        Вокруг все та же равнина, и он возвышается надо мной, встав со своего трона.
        А я все еще злился, но хотя бы хватило ума промолчать:
        «Снизошел, сука?!».
        — Знаешь,  — начал он, изогнув губы в насмешливой улыбке,  — чтобы тебя услышать, мне вовсе не нужны слова.
        И все повторилось. А затем еще, и еще, и еще. Только после пятого раза он остановился.
        — Как жаль, что наше время на исходе. А я ведь только вошел во вкус. Но надеюсь, ты меня понял?
        — Д-да,  — ответил я, обливаясь потом и тяжело дыша.
        — Вот и отлично. А это будет служить тебе напоминанием,  — взмахнул он рукой, и ладонь на левой руке с шипением обожгло.
        Всего за секунду на ней появилось клеймо, которое выжигали на рабах господа раскаленным железом. Рисунок, чем-то напоминающий бутон распустившейся розы, и шрам, казавшийся таким старым, словно ему не один год.
        — Это Шекшен,  — пояснил он с легкой улыбкой.  — Священный цветок и символ рода Тири. Он будет мотивировать тебя следовать приказам своего господина, то есть меня. А станешь противиться — умрешь в страшных муках. Мне, как Вы люди любите выражаться, не нужна бешеная собака.
        «Мотивировать? Что это значит?».
        — Скоро поймешь,  — бросил он напоследок и исчез как рябь на воде.
        Вместе с ним стали исчезать и равнины, и синее небо, и вскоре весь мир исчез, погрузившись во тьму.

        Глава 60. Вынужденный уход

        — Это был не сон,  — первое, что я понял, когда проснулся.
        Клеймо на ладони жгло нещадно, распространяя волны жара по всему телу: в каждую клетку, в каждую косточку. А еще его голос раздавался у меня в голове:
        — Брось их. Брось их, и боль уйдет.
        Это был не тот приказ, которому нельзя противиться, но и терпеть боль я долго не смогу. С каждой секундой она становилась сильнее, и это только вопрос времени, когда я его послушаюсь.
        Никто на меня не обращал внимания. Старались даже не смотреть. После того, что случилось с Кузнецовыми, и теми, кто решил после уйти, никто не хотел злить меня и, будучи изгнанными, разделить их судьбу.
        Я не мог просто взять и уйти. Ева должна знать, почему я так поступил. Что мне пришлось ее оставить. И что буду за ней присматривать, ни смотря на что.
        Но дойти до мансарды — легче сказать, чем сделать. Меня уже на втором этаже скрючило в три погибели, и наружу попросились остатки вчерашнего ужина.
        Кто-то подошел ко мне, положил руку на плечо и что-то сказал. Но я не ответил. Не мог. Все силы уходили на то, чтобы вытерпеть боль.
        Да и слышать я ничего толком не слышал. Не только боль, голос тоже усилился, заглушая все прочие звуки.
        Голова разрывалась на части, мышцы сводило судорогой. Не дойду я до мансарды в таком состоянии. А если даже дойду, если выдавлю из себя хоть что-то, боюсь, что получится бессвязная речь и меня попросту поймут.
        Оттолкнув кого-то, и полагаю, не рассчитав силы, я еле-еле доковылял до открытого окна и перевалился через него.
        Бам!
        Если падение со второго этажа и было болезненным, то боль от клейма заглушила ее. А дальше ползком-ползком подальше от дома, и чем дальше я уползал, тем лучше мне становилось.
        В какой-то момент боль ушла, а голос перешел на легкий шепоток:
        — Стань сильнее. Стань сильнее,  — без конца повторял он.
        Сделав глубокий вдох, я поднялся и открыл карту. Оценив расстояние, выходило, что уполз я где-то на полкилометра.
        «Фух, повезло».
        Встреться мне по дороге хоть один мутант и дело приняло бы скверный оборот.
        «О чем он только думал, ставя на меня это клеймо? Так ведь и умереть недолго».

        От лица Асел Кан Тири Вы вызывает Хитоши Амакеру на дуэль.

        — Да ты издеваешься, блин?!

        От лица Саргат Ам Ди Хитоши Амакеру принимает вызов.

        — Зашибись.
        Во вспышке белого света меня перенесло на Арену.

        Глава 61. Битва на истощение

        Арена была не такой как в прошлый раз. На смену замкнутому пространству пещеры пришла открытая местность ледяных пустошей.
        Под ногами хрустел рыхлый снег. Поблескивая на свету, он походил на россыпь алмазов. Вскопал немного носком сапога, а под ним обледенелая земля. Задул сильный ветер и в считанные секунды покрыл костюм тонким слоем инея. И солнце слепит, но не греет. Сибирь, что ли?
        Противник был уже здесь. Он стоял напротив меня в полсотни метрах.
        Ну что сказать, типичный азиат: низкорослый, щуплый, черноволосый. Парню на вид было лет 14 -15. Хитоши — наверное, японец.
        Маленький, да удаленький. Характеристик не видно, но тело прикрывает защитный костюм 2 уровня, что уже говорит о многом. Голову защищает шлем, который я видел на аукционе. Названия, правда, не помню. Зато помню, что он 3 уровня, добавочные характеристики выше, чем у моего Светоча, и есть встроенный пассивный навык увеличивающий дальность зрения.
        В правой руке, упираясь заостренным концом в землю, он держит длинный, выше него на две головы, резной посох из красного дерева с прожилками-венами и рубином размером с кулак в навершии, испускающим слабое серебряное свечение. Перчатки, ботинки, браслеты, медальон болтается на груди. Парнишка упакован по полной программе.
        Взгляд Хитоши из-под густых бровей метал молнии. Он знает, что на кону. Что цена ошибки — смерть. Что только один сегодня отсюда уйдет.
        Обратный отсчет приближался к нулю (странно вообще-то, ведь в прошлый раз мой противник появился, когда обратный отсчет уже закончился), а я пытался угадать его действия. Да что действия, хотя бы какую магию он использует.
        Изучая книги с магическими навыками на аукционе, я выделил восемь основных атрибутов — четыре стихийных и столько же элементных, и шесть смешанных. У каждого атрибута были свои достоинства и недостатки.
        Начнем со стихийных. Магия Огня имела самый большой урон, но в тоже время активация у нее длится дольше всех.
        Магия Воды, напротив, имела низкий урон, однако и время каста у нее было меньше. А многие навыки так вообще мгновенные. Плюс к тому эффекты контроля, в основном снижение скорости передвижения и рефлексов.
        Магия Земли — чисто защитная магия. Земляной щит, Гряда, Каменный доспех и прочие навыки, обеспечивающие как личную защиту пользователя, так и массовую.
        Магия Ветра взяла от трех других стихий всего понемногу и представляла собой нечто среднее, универсальное. Ветряная коса была как Огненный шар, но чуть слабее. Торнадо, как вода, активировалось быстрее, но со средним уроном и слабым эффектом снижения дальности видения. А Ветряной покров обеспечивал защиту, но не такую надежную, как навык того же 3 уровня Каменный доспех.
        Элементная магия была представлена атрибутами Света и Тьмы, Молнии и Металла. Навыков у них было меньше, чем у стихийных, да и действие их было различно. В чем-то они похожи на магию Ветра, но без присущей этой стихии вариативности. Так в атрибуте Молнии были навыки и с контролем, и защитные, и атакующие. Но чаще все вместе в ослабленном состоянии. Для примера возьмем Громовой доспех 3 уровня. Он парализовывал при касании, прикрывал тело дугами молнии и ими же время от времени постреливал.
        Со смешанными атрибутами, думаю, все понятно. Разве что связки в них брались только из стихий. Но на всякий случай поясню. Связка Земли и Воды образовывала навык Опутывающие стебли, обездвиживающий противников в радиусе 10 метров и наносящий им периодический урон шипами. Из Земли и Огня получался Падение метеорита — навык с большим уроном по площади и эффектом, варьирующимся от оглушения до дезориентации в зависимости от удаленности цели от эпицентра взрыва. Вода и Ветер создавали Ледяную бурю, Земля и Ветер — Буран, и так далее и тому подобное.
        Но что самое интересное, все они были массовыми и единственными представленными на аукционе навыками 4 уровня. И дорогими — ставка от 3500 до 10000 купонов. Представляю, сколько будут стоить навыки 5 уровня.
        Но вот отсчет закончился. С завыванием ветра через дыхательные отверстия в шлеме и хрустом снега под сапогами начался бой.
        Под Даром скорости я стремительно приближался к Хитоши с мечом окутанным тьмой. А он спокойно стоял и улыбался, отчего у меня возникло плохое предчувствие. Малец явно что-то задумал. Но что?
        Водная пуля мгновенно сформировалась у него на ладони и выстрелила в меня. Увернуться от нее с такого расстояния было попросту невозможно.
        Врезавшись в грудь, защитный костюм выдержал, но от силы удара меня опрокинуло. Затылок с гулким звуком врезался в обледенелую землю. Если бы не шлем, вполне возможно, что подо мной бы уже растекалась лужа крови из трещины в черепе.
        Таким вот незамысловатым способом Хитоши обернул мою скорость против меня. Будет мне уроком на будущее, чтобы в бою с магами двигался не по прямой, а зигзагами, сбивая им прицел.
        Умный противник — опасный противник. Это он подтвердил и следующим своим действием, когда магия Земли, которая, по моему мнению, была сугубо защитного типа, неожиданно атаковала меня.
        Навык 2 уровня Гряда выросла прямо подо мной. Представляла она собой вырастающий из земли островок скал протяженностью от 5 до 15 метров и от 3 до 5 метров в высоту в зависимости от значения Духа.
        Так вот, Хитоши додумался использовать заостренные вершины скал, чтобы насадить меня на них как мясо на шампур. И если бы на мне был защитный костюм 1 уровня, то у него бы это даже получилось.
        Было больно. Ну, очень больно. Что-то даже, по-моему, хрустнуло. Но не смертельно.
        — А значит, хватит нюни распускать,  — разозлившись, сказал я себе.  — Лучше иди и изруби его на кусочки.
        Все произошло за секунды, и должно было по идее меня ошеломить. Однако эффект получился диаметрально противоположным. Никогда в жизни я еще не был так сконцентрирован.
        Упав со скал, я тут же ушел перекатом, чтобы в меня не прилетела какая-нибудь бяка. И как в воду глядел: за спиной взорвался Огненный шар, жар которого ощущался даже через костюм. А следом в спину ударил Шквал из магии Ветра. То же, кстати, навык 2 уровня.
        Чему я неслабо удивился:
        «Это что же, у него минимум четыре магических навыка?».
        И это вполне понятно, учитывая их стоимость. А ведь экипировка у него о-го-го сколько стоит! Выбил? Сомнительно. Из моих знакомых только мне и Сергеичу довелось получить книги навыков и все три предназначались для ближнего боя. Книги купил, а экипировку выбил? Возможно, возможно. Но это ж каким везучим сукиным сыном надо быть, чтобы такие вещи падали?!
        Шквал откинул меня от него метров на двадцать. Но что для меня двадцать метров — секунд, полторы? Сейчас я быстренько….
        Еще одна попытка прорыва окончилась неудачей. Он снова отбросил меня Шквалом и в довесок запустил Огненный шар.
        В этот раз я еле встал. По ощущениям у меня сломаны ребра, выбито левое плечо, вся бочина один сплошной синяк и ссать мне теперь неделю кровью с мочой.
        Как бы я ни старался, не мог к нему подобраться. Но и Хитоши не может меня убить. А ведь Выносливость с Духом у него не бесконечные.
        Теперь вопрос на миллион: выдохнется ли он раньше, чем у меня сосуд в голове лопнет, сломанное ребро проткнет легкое, откроется внутреннее кровотечение или еще что? Иначе говоря, это битва на истощение. Кто раньше сломается, тот здесь и останется.
        — А ничью объявить уже поздно?  — ухмыльнулся я и, скривившись от боли, снова пошел на сближение с Хитоши, в руках которого формировался новый Огненный шар.

        Глава 62. Плоды и ее победы

        Еще дважды Хитоши запустил в меня Огненным шаром и, выставив перед собой посох на манер копья, вынужден был перейти на ближний бой. А вынужден ли? Будь я на его месте, не стал бы спускать весь запас. Что-то мне подсказывает, что Духа и Выносливости у него еще хватит на несколько залпов.
        К тому моменту, как он решился, на меня было жалко смотреть. Костюм весь в гари и местами порвался, меня штормило, голова поникла, и только опираясь на верный меч, воткнутый вертикально в землю, я еще не упал.
        - ??????????, - впервые заговорил со мной Хитоши. Голос его был слегка женоподобным.
        Как же я этого ждал. Копил силы, притворялся ослабевшим. Хотя последнее как-раз-таки несложно. Мне и впрямь было хреновее некуда.
        И Хитоши повелся. Или попросту меня не боится? Все-таки защитный костюм 2 уровня у него не для красоты.
        А кому как не мне знать, насколько сложно его пробить? Даже Теневой разрез, оружие 3 уровня, и тот со скрипом справляется: пробить — пробьет, но глубоко не войдет.
        Я затаил дыхание, незаметно следя за его ногами. Шаг за шагом он приближался ко мне. Еще немного. Еще чуть-чуть.
        «Ну, не подведи» — Величие тьмы,  — выкрикнул я название навыка, и черное пламя зажглось на лезвии меча.
        Хитоши был слишком близко, чтобы от него увернуться. А я слишком быстр, чтобы ему это позволить.
        Он был так удивлен этой атакой, что даже забыл активировать Водную пулю. Насколько мне известно, это его единственный навык с мгновенной активацией. На защитную магию Земли у него точно не хватило бы времени. А может из-за низкой Ловкости его рефлексы просто не поспевали за моими движениями? Ладно, не суть важно.
        Как ток идет по пути наименьшего сопротивления, так и черное пламя, прекратив пожирать костюм, устремилось в прорезь, оставленную Теневым разрезом.
        Он вопил. Он корчился в спазмах, пока магическое пламя пожирало его изнутри.
        Однако страдания Хитоши продлились недолго. На десятый стук сердца он затих, и система тут же возвестила меня о победе:

        Поздравляем, Вы одержали победу над Хитоши Амакеру! В награду Вы получаете: 7248 опыта, 7 кредитов и Клевер удачи 4 уровня.
        Время победы над противником составило 156, 23 секунды. Ранг повысился. Теперь Вы занимаете 28 место в Рейтинге Арены.
        Как сторона-инициатор на следующие 12 часов доступ на Арену для Вас закрыт.
        Возврат в исходный мир через 3….
        Поздравляем, Вы….
        2….
        перешли на 15
        1….
        уровень!

        Глава 63. Эксельдерот версия 3.0

        Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Вторую половину этого и последующие сообщения я читал уже в месте, откуда меня выдернули — в полукилометре от дома.

        Подготовка системного интерфейса «Эксельдерот версия 3.0» к установке.
        5….
        За пять секунд я успел открыть карту и удостовериться, что поблизости не притаилась опасность. В километровом радиусе противников не было. А большего мне и не надо.
        Установка обновления начнется через 3, 2, 1….

        На ноль раздается знакомый гул в ушах. Похоже, последствий первого раза можно больше не бояться.

        Установка системного интерфейса «Эксельдерот версия 3.0» успешно завершена. Степень интеграции — высшая. Степень визуализации — высшая.
        Обновление включает в себя: Дополнена функция распознавания объектов. Расширение инвентаря до 15 слотов. Приоритет при продаже и покупке через аукцион поднят до серебряного ранга. Внесены изменения в действующую карту мира. Добавлены новые команды — Друзья, Таланты и Гильдия. Сняты ограничения на передвижения персонажа.

        В конце сообщения не было, что новая версия Эксельдерота станет доступна на таком-то уровне. А значит, больше никаких обновлений. Все останется как есть. Пока, по крайней мере.
        Быстренько вложив 2 очка в Ловкость и подняв основную характеристику до 74, я в нетерпении полез в инвентарь и, достав трофейный Клевер удачи, случайно ознакомился с первым пунктом обновления.
        Описание медальона было в точности как на аукционе:

        Клевер удачи
        Тип: аксессуар, медальон
        Описание: Древний реликт, наделяющий владельца великой удачей. Дар старейшины рода Ди.
        Прочность: неразрушимый предмет
        Эффекты: Дух +5, Выносливость +5
        Дополнительный эффект: шанс выпадения предметов экипировки + 20 %. Шанс выпадения уникальных предметов +5 %.
        Уровень: 4

        Я даже на секунду подвис, не веря своим глазам. Десяти бонусных пунктов можно было ожидать от экипировки 4 уровня, но дополнительный эффект просто потрясающий. За какие заслуги мне так везет?
        А потом ко мне пришло осознание:
        — Так вот откуда у него….
        Не мешкая, я сменил свой вшивенький медальон 1 уровня на Клевер удачи, воображая себя Скруджем Макдаком. Только вместо гор золота я купался в горах трофеев.
        Расширение инвентаря приятно порадовало, но не более. Что касается серебряного ранга на аукционе, то я и с бронзовым фишки не просек. А поиск — он и в Африке поиск. Вводишь название предмета в графу, и тебе высвечиваются результаты. Карта так же не сильно изменилась. Добавилась пара новых функций, но как по мне, совсем бесполезных.
        А вот команды приятно удивили. Возьмем хотя бы Друзья. Это нечто вроде социальных сетей — добавил друга и общаешься с ним при помощи текстовых сообщений. Удобно. К тому же друзья отображались на карте отдельно. И не точкой, а аватаром.
        Чтобы добавить кого-то в друзья требовалось всего лишь найти нужную точку на карте и отправить запрос. Так с третьей попытке я нашел Кристину, а с седьмой Еву, и отправил им обеим запросы. Правда, ответа ни на один пока не получил. Но может запрос не сразу приходит?
        Таланты. Зайдя туда, передо мной неожиданно высветилось интересное сообщение:

        Пожалуйста, выберите класс персонажа.

        А дальше приведен список длиною в милю с описанием каждого класса:

        Воин — класс персонажа, использующий один или два одноручных меча. Отличается высокой скоростью ударов, но сила ударов у него не велика. Не может носить защитный костюм выше 4 уровня.
        Лучник — класс персонажа, использующий лук и стрелы. Отличается высокой мобильностью, большой силой и большим уроном. Не может носить защитный костюм выше 2 уровня.
        Маг — класс персонажа, использующий посох. Обладает сокрушительными навыками и искусен в контроле противника. Не может носить защитный костюм выше 2 уровня.
        Убийца — класс персонажа, использующий один или два кинжала. Непревзойденный боец, способный справиться с любым врагом. Он быстро перемещается в бою и наносит точные удары по противнику. Не может носить защитный костюм выше 3 уровня.
        Целитель — класс персонажа, использующий посох. Способен исцелять раны и воскрешать поверженных союзников. А также имеет в своем арсенале навыки для снятия негативных эффектов. Не может носить защитный костюм выше 1 уровня.
        ….
        Берсерк — класс персонажа, использующий алебарду или двуручный топор. Обладает большим уроном и уникальными комбо-ударами. Не может носить защитный костюм выше 4 уровня.
        ….
        Призыватель духов — класс персонажа, использующий посох. Этот класс достаточно слаб, поэтому ему приходиться использовать призванных духов. Не может носить защитный костюм выше 2 уровня.
        Рыцарь — класс персонажа, использующий двуручный меч или копье. Обладает множеством защитных навыков и имеет хорошую защиту.
        ….
        ….

        Всего классов насчитывалось шестьдесят четыре. Выбор был большой, и у каждого имелись свои сильные и слабые стороны. Так что мне потребуется время, чтобы принять взвешенное решение. Уж больно оно важное.
        Ну и последняя новая команда — Гильдия. Зашел, и в появившемся окне мне сразу предложили два варианта: вступить в гильдию или основать свою.
        В первом варианте появилось сообщение:

        На данный момент в этом регионе еще не создана ни одна гильдия.

        «Значит, я буду первым»,  — ухмыльнулся и выбрал второй вариант.
        Но оказалось, что для создания собственной гильдии одного желания мало:

        Купить Свиток создания гильдии за 5000 купонов?
        Принять: да/нет.

        У меня глаза на лоб полезли:
        «Пять штук? Да вы охренели!».
        Ответил отказом на столь «щедрое» предложение я банально не успел. Система закрыла это окно и вывела новое:

        Ева Сургучева теперь Ваш друг.

        А секунду спустя еще одно:

        Кристина Малышева теперь Ваш друг.

        Глава 64. Надежное убежище

        Выбор дома занял у меня изрядное количество времени. А все потому, что подошел я к этому дело обстоятельно.
        Во-первых, он должен был располагаться как можно дальше от границы владений мутантов 3 этапа. Я долго за ними наблюдал через карту и заметил, что хоть они и не стояли на месте, а постоянно перемещались в поисках пищи, у каждого были свои охотничья угодья, за пределы которых они обычно не выбирались.
        Обычно, но не всегда. Как тогда, когда обнаружили большую группу людей в общаге. Они объединили усилия, и если бы я не отвлек их внимание, отужинали бы Глебом и остальными.
        Хотя не всегда они в таком случае действую сообща. Вон нас один только караулил. Пожадничал, наверное. За что и поплатился.
        Во-вторых, мой новый дом не должен находиться слишком далеко от старого. Там Ева, там Глеб, Лиза и Кристина. Там мой телепортационный камень, в конце-то концов. Прирос, собака, к полу и боюсь, если попытаюсь его отодрать, он разрушится.
        И, в-третьих, безопасность. Щитовые дома сразу отпадают. Они и мутантов 2 этапа не сдержат. На раз-два стену проломят. Дома из газо- и пеноблоков понадежнее будут. Только вот не уверен, что они выдержат атаки мутанта 3 этапа. А проверять как-то не хочется.
        Были и другие нюансы. Правда, не такие критичные как вышеперечисленные. Если что, можно ими и пренебречь.
        К счастью, потратив полчаса на поиски, я нашел подходящий вариант. Местоположение соответствовало, а в плане безопасности просто идеально: двухэтажный дом из красного кирпича, окружен толстым кованым забором, и все окна на первом этажа закрыты стальной решеткой. Не дом, а настоящая крепость.
        Однако главный сюрприз ждал меня не снаружи, а внутри. На первый взгляд, вроде обычный дом. Ковер, мебель, фотография и картины на стенах — все как у всех. А спустился в подвал и обнаружил….
        Нет, не еще один разлом. А целый, мать его, бункер! Стальная дверь была толщиной около двухсот миллиметров и открывалась только изнутри. В противном случае хозяин вряд ли оставил ее открытой, и мне бы оставалось только лапу сосать, потому что с такой броней я ничего сделать не смог бы.
        Бронеплита целиковая не пустотелая, усиленные петли и запорный механизм из трех пар толстых штифтов. Такие двери обычно в банковских хранилищах ставят. Там, правда, они и помассивнее будут, и открываются снаружи. Но в целом, конструкция идентичная.
        Пространство внутри бункера было небольшим. Размером комната примерно с гостиную и невысоким под 2 метра потолком. Тем не менее, здесь было все необходимое: бетонные стены, два койко-места, стеллаж забитый консервами, компактный биотуалет, бензогенераторная система с тремя полными бочками горючки и СФВиВ (система фильтрации воздуха и воду с изолированными источниками).
        Не знаю как ядерный удар, но бомбежку это убежище точно выдержит. А со всем, что есть внутри и помощи можно дождаться, чтобы, значит, помогли выбраться из завалов.
        Закрыв за собой бронедверь, я не боялся оказаться в ловушке. Мутанты вряд ли станут караулить закрытую дверь, если точно не знают, что за ней кто-то прячется. Да и из них из-за своих габаритов самый сильный противник, который сможет сюда спуститься, это мутировавшая крыса 2 этапа.
        Насчет уровня не уверен. Но это и не важно. Мутант 2 уровня в любом случае для меня не угроза.
        Схомячив две банки тушенки, я принял горизонтальное положение, устроившись на нижней койке, открыл Таланты и снова вернулся к выбору класса.

        Глава 65. Класс персонажа — Мечник

        Отбросив все магические и классы дальнего боя, из шестидесяти четырех классов осталось двадцать два. Большой урон или скорость атаки, защита или контроль, ограничения в защитном костюме? Задумавшись над тем, как именно я буду сражаться, решил остановиться на классах с большим уроном и защитным костюмом выше 4 уровня.
        Список сразу сократился до пяти классов. Из них три владели парными клинками, а в обращении с ними я ничем особенным похвастаться не могу. Так, пробовал пару раз — не зашло.
        Из финалистов оба использовали двуручное оружие. Но меч мне как-то ближе секиры, так что победителем стал:

        Мечник — класс персонажа, использующий двуручный меч. Обладает большим уроном и разнообразием навыков с уроном по площади. Не может носить защитный костюм выше 4 уровня.
        Обратите внимание, что если Вы выберите этот класс, то не сможете использовать никакого другого оружия, кроме двуручных мечей.
        Вы уверены, что хотите стать Мечником?
        Принять: да/нет.

        — А никакого другого мне и не надо,  — предполагая такой вариант, широко улыбнулся я и нажал «да».

        Поздравляем, отныне Вы Мечник! К сожалению, Вы не можете сохранить все ранее изученные навыки. Однако система случайным образом выберет и сохранит один.

        — Что?! Да вы….
        Дзинь!
        Начало моей гневной тирады было прервано звоночком колокольчика и последовавшим за ним системным сообщение:

        Вы сохранили навык Дар скорости.

        — Да бл…ть!  — недоеденная банка тушенки с громким звоном врезалась в стену напротив.  — С…ка! Пи…расы! Почему именно его? Почему не Величие тьмы?
        Удар немного смягчил тот факт, что мне вернули вложенное в Величие тьмы очко навыков:
        Возвращено 1 очко навыков.
        Однако я не стал сразу вкладывать его в сохраненный Дар скорости. Сначала посмотрим, что может предложить нам класс Мечника. А там видно будет.
        — Таланты.
        Наконец-то я добрался до главного. Высветилось окно светло-серого цвета, вверху которого над изображением двуручного меча с крылатым эфесом большими красными буквами было написано: «МЕЧНИК». А под ним три столбца квадратных иконок соединенных стрелочками указывающими вертикально вниз. Это и были таланты моего класса.
        Во всех трех столбцах (ветках талантов) было одинаковое количество иконок — 20. В первой ветке располагались пассивные навыки. Во второй активные и больше половины из них были массовыми. А третья оказалась почему-то заблокированной. Иконки все серые и скованы крест-накрест толстыми цепями с пристегнутым в месте пересечения золотым навесным замком.
        У меня было 15 очков талантов готовых к распределению. Не сложно догадаться, что за каждый давалось, и будет даваться впредь по одному очку.
        Теперь передо мной стоял непростой выбор: вкладывать все имеющиеся очки в одну ветку и прокачивать ее до конца или раскидать на обе ветки.
        С одной стороны, чем ниже располагается навык на ветке талантов, тем он сильнее и тем скорее я доберусь до последнего. В пассивных это Крылья победы, увеличивающие урон от атак двуручным мечом на 30 %. А в активных Меч небес, при активации которого в небе над целью создается гигантский энергетический меч и падает вниз. Врезаясь в землю, от него расходится ударная волна радиусом до 30 метров. Если попал под него — это 100 % смертельный удар, мгновенная смерть.
        А с другой, мне без активных навыков в бою с сильным противником не обойтись. Но в то же время и пассивные станут отличным подспорьем.
        Взять хотя бы первый из пассивных навыков Неукротимый боец, увеличивающий характеристики Сила и Выносливость на 5 %. Или активный навык Огненный клинок по принципу действия похожий на мой теперь уже бывший Величие тьмы.
        Только слабее. Или нет? Атрибута Тьмы у меня ведь больше нет. Точно! Совсем забыл рассказать. Меня же и таланта и элемента лишили. Зато дали другие плюшки, пускай не такие хорошие. Но об этом чуть позже.
        Полбеды было потерять элемент Тьмы, но без таланта Ловкости у меня заметно упала основная характеристика. Хотя какая она теперь основная? Для Мечника важнее Сила, затем идет Выносливость и только потом Ловкость. Дух, как я понял, мне и вовсе не нужен. Ни в одном активном навыке он не требовался и ни один пассивный его не увеличивал.
        Десять минут на обдумывание и выбираю первый вариант. Лучше быть в чем-то лучшим, чем посредственностью во всем.
        Приняв одно решение, придется сделать и другое. Какую ветку качать? Признаться, мне пассивные навыки больше импонируют. Но совсем без атакующих навыков? А может все-таки…. Нет, нет, нет.
        Шестеренки в моем мозгу натужно скрипели. Вот никогда не любил дилеммы. Потому как обычно делал неверный выбор.
        — Ладно, будь что будет.
        Вложив 1 очко навыков, я получил Огненный клинок. Так как до этого нельзя было узнать уровень навыка, пришлось закрывать это окно и лезть в характеристики:

        Алексей Белый
        Класс: Мечник (Бронзовый ранг: +10 % к урону двуручным мечом, +1 % шанс нанести смертельный удар)
        Уровень: 15
        Сила: 30(30)
        Ловкость: 62(62)
        Выносливость: 38(38)
        Дух: 19(19)
        Свободных очков характеристик: 0
        Свободных очков навыков: 1
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Огненный клинок 2 ранг
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровень
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        Сапоги пустынного преследования 2 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Теневой разрез 3 уровень
        Светочь 3 уровень
        Защитный костюм 2 уровень
        Серьги братства 1 уровень
        Клевер удачи 4 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна духа +1 Дух
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна скорости +1 Ловкость
        Малая руна духа +1 Дух

        Второй уровень навыка не так уж и плохо. Но дальше будут навыки получше, да посильнее, так что оставлю-ка очко навыка для них.
        — Таланты.
        Следующим навыком в ветке был Удар полумесяца. Он не только поражал до шести целей в радиусе 10 метров, но и игнорировал 20 % их защиты.

        Вложить 2 очка талантов в Удар полумесяца?
        Принять: да/нет.

        Не один как в Огненном клинке, а целых два очка талантов стали для меня полнейшей неожиданностью. Я-то рассчитывал прокачивать ветку, тратя по одному очку за раз, и к 20 уровню получить Удар небес.
        «Это ж на каком тогда уровне я до него доберусь? На пятидесятом? На сотом?!».
        Потратив еще 2 очка талантов, я стал гордым обладателем навыка…. Хренов 2 уровень! Огненный клинок тоже 2 уровня, а стоил в два раза меньше.
        Ладно, навык все-таки массовый. Да и эффект полезный. Дальше.
        А дальше у нас развилка. Налево пойдешь — Кровотечение получишь. Направо пойдешь, и к Звуковому удару придешь.
        Нанесенная Кровотечением рана вызывала у цели сильное кровотечение и вдвое снижала регенерацию на 30 секунд. Звуковая волна была еще одним массовым навыком, создающим после удара звуковую волну, которая расходится конусом и поражает все цели в радиусе 5 метров.
        Один массовый навык у меня уже есть и не думаю, что он намного хуже Звуковой волны. А если вспомнить с какой скоростью заживали раны мутировавшего волка 3 этапа, а он ведь не один такой, то выбор становится очевиден.

        Вложить 3 очка талантов в Кровотечение?
        Принять: да/нет.

        «Ну хоть не четыре, и на том спасибо. Правда, могли бы навык третьего уровня дать, а не еще один второго».
        После развилки дорожка снова соединялась в навык под названием Дух войны стоимостью 5 очков талантов.
        Но оно того стоило. Активировав Дух войны, Сила, Ловкость и Выносливость повышались на 40 % в течение 10 секунд. Так же во время действия навыка на меня не действовали навыки контроля и отравления. Обалденная вещь. Так что я нисколько не удивился узнав, что это навык 3 уровня.
        У меня оставалось еще 4 очка талантов. А для изучения следующего навыка требовалось в два раза больше.
        Рука так и тянулась к ветке с пассивками. Если предположить, что стоимость у них одинаковая, то я смог бы изучить еще три навыка. Три!
        Соблазн был велик, но я быстро взял себя в руки и отказался от этой затеи. Лучше подожду до 19 уровня и продолжу прокачивать ветку с активными навыками. Как и хотел. Тем более следующий навык выглядел многообещающе.
        Разобравшись с талантами, я вернулся к характеристикам и сразу вложил очко навыка в Дух войны. Навык 3 уровня бесспорно хорош, но четвертого все-таки лучше.
        Активировав навык и заплатив за это 20 пунктами Силы и Выносливости, тело на мгновение окружила серебристая с золотой пылью дымка, принявшая форму длинного до пят плаща невесомо опустившегося мне на плечи.
        Не медля, я проверил характеристики, чтобы выяснить насколько они выросли под влиянием Духа войны 4 уровня. Оказалось, очень даже:

        Алексей Белый
        Класс: Мечник (Бронзовый ранг: +10 % к урону двуручным мечом, +1 % шанс нанести смертельный удар)
        Уровень: 15
        Сила: 48(28)
        Ловкость: 96(76)
        Выносливость: 78(58)
        Дух: 19(19)
        Свободных очков характеристик: 0
        Свободных очков навыков: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Огненный клинок 2 ранг
        Удар полумесяца 2 ранг
        Кровотечение 2 ранг
        Дух войны 4 ранг
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо мощи 1 уровень
        Браслет тиранической силы 2 уровень
        Сапоги пустынного преследования 2 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Кольцо скорости 1 уровень
        Теневой разрез 3 уровень
        Светочь 3 уровень
        Защитный костюм 2 уровень
        Серьги братства 1 уровень
        Клевер удачи 4 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна духа +1 Дух
        Малая руна мощи +1 Сила
        Малая руна скорости +1 Ловкость
        Малая руна духа +1 Дух

        Глава 66. Ранний первый снег

        Лето — пора солнца и пляжей, школьных каникул и сезона отпусков. В это время года всегда стоит жара, иногда лью дожди и завывают штормовые ветра. Но чего летом нет, так это снег. Снег — это зима. Ну, на крайний случай поздняя осень.
        — Мать моя женщина!  — как обычно проснувшись с утра спозаранку, я вышел из дома и не поверил своим глазам.
        Все вокруг было белым бело. Холодный ветер морозил кожу, и сугробы поднимались до колен. Еще вчера было +30, а сегодня уже минусовая температура.
        И ведь даже не осень, лето на дворе. Конец, почти осень, но все-таки еще лето. Неужели…. Хотя не так уж это и невозможно. Погода — вещь непредсказуемая.
        Просыпаюсь я обычно раньше соседей, так что первым делом, отойдя от потрясений, открыл список друзей и порадовал Еву.

        Алексей Белый: Проснись и пой, соня! Выгляну в окошко, и не поверишь своим глазам.

        Ответ пришел не сразу. Пока проснется, пока до окна добежит.

        Ева Сургучева: Снег!!!!

        «Сколько букв столько и восклицательных знаков»,  — улыбнулся я и набросал сообщение.

        Алексей Белый: Не забудь, на улицу можно только с Кристиной. А не послушаешься снова, и подарка тебе не видать!

        Ева Сургучева: Какого именно подарка?

        «Да уж, разбаловал я ее. Спрашивает еще, приценивается. Если не заинтересую, стоит уйти и как пить дать с близняшками убежит. Хотя можно ведь заинтриговать, а там сама додумает».

        Алексей Белый: Скажем так, такого даже у Кристины нет.

        Ева Сургучева: Навык или экипировка?

        «Вот ведь хитрая лисичка! Знает ведь, что экипировка у нее и так лучшая».

        Алексей Белый: Навык. Такого ты на аукционе не найдешь. Он мне вчера с мутировавшей змеи 3 этапа 29 уровня дропнулся. Так что можешь себе представить.

        Ева Сургучева: А ранг?

        Алексей Белый: А это ты узнаешь, когда получишь. Если получишь. Но уверяю, Белка и Стрелка лопнут от зависти.

        Белка и Стрелка в быту Катя и Света Щёлочевы. Вместе с отцом, матерью и старшим братом перебрались к нам месяц назад. Привел, называется, на свою беду две сорвиголовы, которые третью на всякие глупости подбивают.

        Ева Сургучева: Она три часа назад только вернулась. Теперь не раньше, чем к обеду проснется.

        «А ведь точно, она со мной связывалась. И про снег ничего не говорила. Ну точно теперь кто-то артефакт погодный нашел и с дуру использовал».
        Артефакты выпадают довольно часто. Какие-то полезные, какие-то нет. Но это простые, а погодные за последние два с половиной месяца я видел лишь раз. Хотя такие резкие изменения в климате — последствия применения артефакта, происходили трижды. И вот, скорее всего, четвертый.
        В первый раз ровно месяц назад, когда по округе у нас гуляло с десяток смерчей, а Серпухово стерло с лица земли. Кто это был я не знаю, но с того времени он-она больше не балуется.
        Второй раз произошел, когда у меня возник конфликт со смотрящим ИК-4. У него самого уровень и экипировка оставляли желать лучшего, а навыки просто курам на смех. Он только и делал, что бухал и трахался, трахался и бухал. Как, собственно, и его братки. Но сто человек у них только шестеро получили класс персонажа. Я их отлов-команда называл.
        Я бы и лезть к ним не стал, коли не задание на серебряный ранг Мечника. По его условиям от меня требовалось убить по одному персонажу от пяти конкретных классов.
        Три недели я колесил по области в поисках Лучника, Мага, Рыцаря, Берсерка и Призывателя духов. Первых четырех нашел и убил достаточно быстро, а вот с последним возникли проблемы. И почти потерял надежду завершить это задание, но тут одна из попавших в беду прекрасных дам преподнесла мне неожиданный подарок, рассказав, что стало с ее группой.
        Их было шестеро, и одного из них защищал каменный голем, пока духи огня и воды подавляли сопротивление. К гадалке не ходи, мои клиенты. Убивать они, кстати, старались только мужчин, а женщин забирали, связывая и затыкая им рты кляпом. Понятно для чего.
        Ну и что, что я убил парочку его бойцов, а пленных женщин освободил? Не такой уж большой ущерб, можно было и стерпеть. Разве стоило это того, чтобы выследить меня и использовать погодный артефакт, у которого всего три заряда?
        В тот день Малые Дубки битых два часа бомбардировал град размером с грейпфрут. Ни у одного из частных домов не выдержала крыша. Многие умерли, многих тяжело ранило. Да меня самого чуть не прибило.
        После этого сверхстихийного явления в радиусе тысячи километров еще неделю безостановочно шел дождь, и мутанты с бешеными попрятались как тараканы.
        Я зеков, конечно, потом навестил и убил смотрящего, завладев Жезлом водной казни. Но их смерти не вернут к жизни троих детей, которые пали жертвой рукотворного удара стихии.
        С тех пор я взял себе за правило: «если идти убивать, то всех». Не щадить, не позволить сбежать. Убить всех до одного.
        Ну и третий был самым запоминающимся. Десять дней назад мы попали под песчаную бурю, и как дождь после града, стихла она только через неделю. То есть три дня назад закончилась одна катавасия и вот началась другая. И как не вовремя-то.

        Алексей Белый: Уйдешь без Кристины и про подарок можешь забыть, так и знай. Все, мне пора. Будь хорошей девочкой и не пожалеешь.

        «Пора мне, угу. На байке теперь хрен где проедешь, а путь как назло неблизкий».

        Глава 67. Варапаевск

        Крепко сжимая в руках Шипастый меч раскаяния — тяжелый двуручный меч 4 уровня с волнообразным клинком и зубчатой как у пилы режущей кромкой, дающий большой прирост Силы и Выносливости и отравляющий противника мгновенно ослабляя его, я перебежками от угла к углу двигался с окраин вглубь Варапаевска.
        Варапаевск — крупный промышленный город в 218 километрах от Малых Дубков с населением близким к миллионику. Но это тогда, а сейчас здесь руины с легионами бешеных под командованием Королей бешеных. Не удивлюсь, если и Владыка есть.
        В прошлый раз я отсюда еле ноги унес, и не спас бы меня ни высокий уровень, ни множество навыков, ни защитный костюм 3 уровня. Эти чертовы бешеные гнали меня еще километров двадцать, прежде чем наконец отстали. Как вспомню, как грамотно действовали Короли, используя телепатическую связь для координации действий и устройства засад, так в дрожь бросает.
        И рад бы сюда не возвращаться, да не могу. Пока не выполню задание не видать мне золотого ранга и так необходимых очков талантов.

        Задание: «Доказательство отваги»
        Тип: классовое
        Цель: убить Королеву мутировавших пауков по координатам 14325:7124. Нет ограничений по времени.
        Награда: повышение ранга, 10 очков талантов.

        Мне уже доводилось сражаться с мутировавшими пауками, и скажу Вам, это тот еще гемморой. Их паутина крепка, яд без противоядия с аукциона убивает за 30 секунд, а Ловкость у тогда еще 20-ых уровней по ощущениям превышала сто единиц. Если бы я в тот раз был один, то скорее всего там бы и остался.
        Но тогда я был на 21 уровне, и экипировка у меня была хуже и подготовки никакой. А сейчас 35 уровень, кроме защитного костюма весь шмот 4 уровня, полно противоядий, сильнейшие зелья и настойки, а в инвентаре лежит Жезл водной казни на крайний случай.
        Проблема в том, что координаты цели указывают на центр города, а добраться туда нужно без шума и пыли. Стоит мне столкнуться с любым из сотен стоящих на пути отрядов бешеных об этом сразу станет известно всем Королям и на меня начнется охота.
        Тогда мне останется только отступить, переждать пару дней и попробовать снова. А если и со второго раза не выйдет, то будет третья попытка, четвертая, пятая и так далее.
        Еды у меня в рюкзаке хватит на три недели, воды вон под ногами полно. Не уйду, пока не вынудят.
        Но даже тогда не оставлю попыток. Раз нет ограничений по времени, вернусь и буду пробовать снова и снова.
        Опасное это дело — скакать по обледенелым крышам. Но так у них меньше шансов меня обнаружить.
        Хорошо еще, что город не был рассчитан на такой приток населения после строительства крупнейшего в России металлургического комбината ВарСталь и демографического бума материнского капитала. Потому застроен он был достаточно плотно, и спускать с крыш мне приходилось не так чтобы часто.
        Чем ближе я приближался к центру города, тем больше и многочисленней становились патрули бешеных. Мутанты попадались гораздо реже. Многие ушли из-за недостатка еды, то бишь людей.
        Зеленых точек на карте совсем не осталось, и в этом нет ничего удивительного. Даже я — серебряный мечник 35 уровня, 67 место в мире и второй в России, не прожил бы здесь и месяца.

        Алексей Белый
        Класс: Мечник (Серебряный ранг: +20 % к урону двуручным мечом, +3 % шанс нанести смертельный удар)
        Уровень: 35
        Сила: 217(217)
        Ловкость: 104(104)
        Выносливость: 166(166)
        Дух: 28(28)
        Свободных очков характеристик: 0
        Свободных очков навыков: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Огненный клинок 2 ранг
        Удар полумесяца 2 ранг
        Кровотечение 3 ранг
        Дух войны 5 ранг
        Сверхзвуковой рывок 3 ранг
        Железная воля 4 ранг
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Клевер удачи 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Боевые ботинки земли 4 уровень
        Браслеты Геракла 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Защитный костюм 3 уровень
        Плащ несбывшихся надежд 4 уровень
        Маска злого бога 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Шипастый меч раскаяния 4 уровень (+5)
        Рубиновые серьги кровавого побоища 4 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила ? 27 шт.
        Малая руна скорости +1 Ловкость ? 23 шт.
        Малая руна стойкости +1 Выносливость ? 19 шт.
        Малая руна духа +1 Дух ? 2 шт.
        Средняя руна мощи +2 Сила ? 11 шт.
        Средняя руна скорости + 2 Ловкость ? 13 шт.
        Средняя рука стойкости + 2 Выносливость ? 10 шт.
        Большая руна мощи +5 Сила ? 2 шт.
        Большая руна стойкости + 5 Выносливость ? 3 шт.

        Оттого для меня стало полной неожиданностью встретить группу людей в самом сердце города бешеных. И не каких-нибудь крадущихся в поисках припасов разведчиков (куда только не заведет нужда человека в мире всея дефицита — еды, медикаментов, горячего), а бесстрашно вступивших в сражение с бешеными крупный отряд игроков. По меньшей мере сотня бойца теснила три сотни бешеных во главе с Королем 31 уровня.
        Действовали они грамотно, ничего не скажешь. В авангарде стоят бойцы ближнего боя, кромсая врагов мечами, секирами, алебардами и кинжалами. За ними маги кастуют смертоносные заклинания и лучники посылают стрелы одну за другой. А в арьергарде целители сжигают Выносливость с Духом, спасая жизни товарищей исцелением и прикрывая их своими знаменитыми энергощитами, через которые даже у меня пробиться с первого раза не всегда получается.
        Уверен они знают, что кольцо из десятков тысяч бешеных вокруг них быстро сжимается. Не полные же идиоты, кто-то должен посматривать в карту.
        Но почему тогда не отступают? Почему не выходят из окружения, пока еще есть шанс? Какой же куш их может ждать, когда на кону жизнью? Не чья-то, а твоя.
        Они создали для меня идеальную возможность. Не придется больше передвигаться по крышам и тратить зелья, перепрыгивая с четырнадцати на девятиэтажный дом и выворачивая ноги из суставов. А ведь будь у меня поменьше Выносливости, то не вывихом, а раздробленными костями такие прыжки меня награждали. Да я прогулочным шагом до цели дойду, и если быстро со всем разберусь, так же спокойно отсюда свалю.
        Я не герой и не собираюсь сейчас им становиться. Но если все-таки задумываюсь кому-то помочь, прикидываю, а хватит ли у меня на это сил. Согласен, жизнь одного не ценнее многих. Но не моя или моих близких.
        Однако даже думать о том, чтобы победить десятки тысяч бешеных и сотни Королей впридачу — это есть не что иное, как беспросветная глупость. А глупым я себя не считаю. Ну, если только самую малость.
        Самое время было уходить, но мне признаться стало любопытно, что они будут делать дальше. Должен же быть у них какой-то план? Если не победы, так хоть побега. Все дураки давно умерли. Естественный отбор в действии.
        Прошло пять минут, и вот они сражаются, заняв круговую оборону. Не с тремя сотнями, а тысячей, и в десятки раз больше толпятся у них за спинами.
        Ничего интересного пока не происходило. Силы людей таяли прямо на глазах: уже не так часто вступали в бой навыки, а стрелы сумрака Королей обращали их в прах. Такими темпами в течение получаса всех перебьют.
        «Неужели так все и кончится?».
        «Похоже на то».
        «Выходит я ошибся и они одни из этих».
        Мне не впервой было видеть людей от переизбытка сил возомнивших себя чуть ли богами и адреналиновых наркоманов играющих в кошки-мышки со смертью. Всех их ожидал плохой конец. Ведь судьба не любит чересчур самоуверенных.
        Я уже собирался уходить, как вдруг вокруг защитной формации запылало Кольцо огня — навык 4 уровня из огненный ветки Мага.
        Ну, выиграли они себе лишние полминуты. Что здесь такого? Однако это было только начало.
        Белый луч света выстрелил из Кольца огня в небо и в считанные секунды достиг облаков.
        У меня челюсть отвисла:
        — Это же… это….
        Я такое уже видел. Это была активация погодного артефакта.

        Глава 68. Абсолютный холод и жар Бога огня

        Облака закружились, создавая в небе громадную воронку, из которой задул нисходящий поток холодного воздуха. Температура тут же стала стремительно падать и за считанные секунды достигла обратной точки кипения воды. Кто не знает, это -100?С.
        Через пять секунд температура опустилась до -200? (точка замерзания жидкого азота). Еще через пять она добралась -250? (это на 25? выше точки замерзания жидкого кислорода). И не прекращала падать, пока не достигла абсолютного нуля.
        — 273?С — это минимальный предел, который может иметь физическое тело во вселенной. Все бешеные и Короли в радиусе километра заледенели, их тела стали хрупкими как стекло. Энергия теплового движения каждой клетки стала равна нулю. Хаотическое движение частиц прекратилось, и они образовали упорядоченную структуру, занимая четкое положение в узлах кристаллической решетки.
        И только люди выжили в этом ледяном аду. А все потому, что у погодного артефакта есть такая же безопасная область как у бури. Его собственный глаз защищал 10 метров пространства вокруг активировавшего артефакт игрока.
        Я как и тысячи бешеных оказался в эпицентре невероятного стихийного бедствия, и при любых других обстоятельствах не пережил бы этой атаки, если бы не Покровительство Бога огня — одноразовый артефакт, доставшийся мне после смерти первого убитого мутанта 4 этапа. Он тогда стоил жизни троим, так что сейчас просто обязан спасти хотя бы одну.
        Активировав Дух войны, я с размаху вонзил Шипастый меч раскаяния в крышу. Лезвие вошло сантиметров на тридцать в бетон и застряло. Не мешкая, я активировал Удар полумесяца. С взрывом и скрежетом в крыше образовалась большая дыра.
        Спрыгнул вниз и оказался на тех этаже рядом с мотором лифта. Меч в руке во вспышке белого света сменился пожелтевшим пергаментом, сложенным в трубочку и перевязанным красный бархатной лентой. Хрусть! Надломив восковую печать, я размотал свиток и из него с ревом хлынул поток огня, заключая меня в свои объятия.
        Огонь бушевал, раскаляя воздух и сжигая весь кислород. Я сделал глубокий вдох и присел на корточки, уставившись вверх. Теперь от меня ничего не зависит. Остается только молиться, чтобы огонь сдержал бедствие погодного артефакта.
        В дыру невесомо спустилась ледяная смерть. Холод и жар столкнулись, вступив в свое извечное противостояние, и бой между ними разгорелся не на шутку. Все вокруг мгновенно поглотил густой туман и больше я ничего не видел.
        Защипало в глазах и пришлось их закрыть. Шипение резало слух, сердцебиение ускорилось, и кровь бешено стучала в висках. Все лицо под маской было влажным от пота.
        Внезапно я почувствовал холод, что значит, огонь не справляется. Туман опадал, наполнившись сконденсированной влагой. Перчатки промокли насквозь и были полны сапоги, а огненный покров зиял множеством дыр, сквозь которые просачивались белые нити убийственной стужи.
        Меня всего трясло. Зубы отбивали чечетку, рук и ног не чувствовал. Тело неотвратимо покрывалось слоем льда. Корка становилась все толще.
        Тонка грань между жизнью и смертью. Это я знаю не понаслышке.
        Клонило в сон, и я понимал, что если сейчас закрою глаза, то уже не проснусь. И потому боролся, цепляясь за жизнь как никогда раньше.
        А когда стало совсем невмоготу, когда вообще ничего не чувствовал и глаза готовы были закрыться раз и навсегда, задействовал последнюю линию оборону, активировав навык антиконтроля:
        — Железная воля.

        Глава 69. Исору Мару

        При малейшем движении от костюма откалывались кусочки льда. Я попытался встать, но меня повело, и если бы не стена, остановившая мое падение, я бы точно грохнулся. Все-таки страшная штука — эти погодные артефакты. Чтобы чудом выжить в этом ледяном Аду мне пришлось пожертвовать Покровительством Бога огня и использовать навык со временем перезарядки в 24 часа, который, между прочим, должен был стать моей козырной картой в битве с мутировавшими пауками и их королевой.
        А теперь, боюсь, не судьба. Без Железной воли мне не обойтись. Если с ядом еще можно справиться противоядием, то без антиконтроля меня быстренько запеленают в миленький кокон и высосут досуха.
        «Черт! Теперь целые сутки придется ждать, пока навык не перезарядится. И во всем виноваты эти уроды!».
        Я был так зол, что захотелось немедленно выйти на крышу и использовать Жезл водной стихии. Посмотрим, как им это понравится. Они ведь наверняка видели меня на карте. Видели и все равно использовали артефакт.
        Ну да, что им один человек? К тому же незнакомец. Сам виноват, что оказался не в том месте не в то время.
        Ярость придала мне сил. Я оттолкнулся от стены, пошатнулся, но устоял на ногах и восстановил равновесие. Шипастый меч лег в правую руку и вонзился в пол, а в левой появился небольшой пузырек с малиновой жидкостью. Среднего зелья здоровья должно быть достаточно, ни к чему расходовать дорогущее Зелье мгновенной регенерации.
        «Сейчас только восстановлюсь и покажу вам Кузькину мать!».
        Борьба с экстремальным холодом стоила мне не только могущественного артефакта, но и большинства пальцев на руках и ногах. Клетки кожи отмерзли и они почернели. Боюсь даже представить, чтобы со мной стало на открытой местности. Тех секунд, что я промедлил с активацией Железной воли, могло быть достаточно, чтобы совсем без рук и без ног остаться.
        Бульк!
        Залпом выпив зелье, по телу пронеслась волна бодрящего тепла. Чернота мигом сошла с пальцев и к ним вернулась подвижность. А ко мне энергия, чтобы ими двигать.
        В совокупности Сила и Ловкость давали больше трехсот единиц. Так не буду же я подниматься по пожарной лестнице, правильно?
        Взяв короткий разбег, я оттолкнулся от корпуса двигателя и взмыл вверх. Не пришлось даже хвататься за край дыры, я вылетел на крышу, приземлился и….
        Бабах!
        Шмякнулся, поскользнувшись.
        Крыша превратилась в натуральный каток. Ботинки скользят, только щурься.
        Больно не было, но стыдно-то как. И ведь своим же мечом чуть брюхо себе не вспорол. Вот была бы умора, если бы после всего пережитого, я умер ТАК!
        Падение в стиле коровы на льду сильно поумерило во мне пыл. Ярость ушла, сменившись легким негодованием. Воткнув меч глубоко в крышу, чтоб ненароком не грохнуться, я осторожно выглянул через край парапета и осмотрелся.
        Внизу шныряли эти среди сада ледяных скульптур, подбирая добычу и закидывая себе в инвентарь. Все подчистую сметали, ничего не оставляли. Даже экипировку 1 уровня, назначение которой разве что лишнее место в инвентаре занимать. Ее сейчас даже в обменнике аукциона не принимали.
        «Странно»,  — подумал я.  — «По идее лут должен был упасть в инвентарь лидера группы, нанесшей наибольший урон, а все что не влезет — рассыпаться рядом. Может быть только одно объяснение, почему этого не произошло: игрок, активировавший погодный артефакт, не был в группе. А это значит, что он или она получил весь опыт и теперь…»,  — найти его оказалось не сложно, в руках у него был жезл почти такой же как мой,  — «тридцать… восьмой уровень».
        Если быть точным, то серебряный маг 38 уровня. И я его знаю. Это был Исору Мару — некогда четвертое место в России переместившийся теперь на первое место с разрывом в уровень, и к тому же попал в мировую двадцатку. Может и мне стоит нечто подобное провернуть?
        Так совпало или он почувствовал мой взгляд, но наши глаза встретились и….
        «Это же девушка».
        Мешковатая мантия скрыла фигуру, а глубокий капюшон лицо. Очень красивое лицо молодой азиатки с гладкой фарфоровой кожей.
        Убрав жезл и вытянув освободившуюся руку, из другой она не выпускала серебряный посох с кружащими вокруг древка ледяными кристалликами и насыщенной фиолетовой аурой — оружие 4 уровня с заточкой +6, ее тоненькие пальчики быстро забегали по воздуху и вскоре передо мной высветилось сообщение:

        Исору Мару желает стать Вашим другом.
        Принять: да/нет

        А ведь когда-то я всем из топ-100 рассылал приглашения и помню, как получил от нее отказ. Ну да, бог с ним. Кто старое помянет, тому глаз вон.

        Исору Мару теперь Ваш друг.

        Секунд через пять от нее пришло неожиданное сообщение:

        Исору Мару: Владыка — мой!

        Глава 70. Исору Мару. Продолжение

        Все сразу встало на свои места:
        «Так вот ради чего все затевалось».
        Так-то да, насколько мне известно, Владыка явится лично, только если вынудить его. А потеря многотысячной армии и большинства ее командиров наверняка заставит действовать генерала. Но знает ли она, какой это риск обращать на себя его внимание?

        Алексей Белый: Он мне не нужен. Но ты уверена, что справишься с ним? Сам я Владыку ни разу не видел, но слышал, что все они 5 ранга и еще никто никогда их не убивал.

        Исору Мару: Все когда-то бывает в первый раз. Тем более у меня есть это.

        И взмахнула жезлом, едва не убившим меня.
        Я улыбнулся и показал ей свой.

        Алексей Белый: У меня, как видишь, такой же. Однако даже с ним я не рискнул бы лезть на Владыку.

        Между нами было около сотни метров, но даже это не помешало мне разглядеть загоревшиеся искорки в ее узких прищуренных глазках.

        Исору Мару: Это же водный элемент? Сколько в нем осталось зарядов?

        Я ухмыльнулся:
        «Какая, однако, любопытная варвара. И как только еще без носа не осталась?».

        Алексей Белый: Все что есть, все мое.

        Исору Мару: Если больше одного, то я хотела бы купить у тебя одно использование.

        Этого я никак не ожидал:
        «А у нее губа не дура. Двойная атака погодного артефакта с одинаковым элементом, по идее, должна увеличить силу удара. Чтобы убить Владыку этого может и хватит. Только вот…».
        Я задумался, прикидывая варианты. Исору, видя это, меня не торопила.

        Алексей Белый: Допустим, я согласен. Но что ты можешь мне предложить?

        Исору Мару: Минутку.

        Обманула. Минут через пять в чате высветились характеристики двух защитных костюмов 3 уровня и четыре десятка экипировки 4 уровня, среди которых были такие, которые я и сам бы не прочь был одеть.
        Откуда у нее все это добро — понятно. Короли щедры на трофеи, да и с бронированных иногда что-то ценное падает.
        Только этого мало. Я не могу просто отдать ей Жезл водной казни, у него еще два заряда осталось. Так что придется встать рядом с ней. А если что-то пойдет не так и Владыка выживет после нашей совместной атаки? Риск слишком велик для подобного вознаграждения.
        Тщательно все обдумав, я попросил еще кое-что:

        Алексей Белый: Согласен на это и весь лут с Владыки.

        С монстра 5 ранга могла выпасть соответствующая экипировка. Да даже если и книга навыков, у меня в гильдии есть несколько человек без класса, которые смогут ее использовать. Только вот вряд ли она….

        Исору Мару: Я согласна.

        «Как-то быстро она согласилась, нет? Раз дело не в луте, тогда что — опыт? Ну сколько там на двоих, дай бог уровень? По-моему, это того не стоит. Тогда задание? Вот это уже больше похоже на правду. Золотой ранг, да? Какое все-таки забавное совпадение».

        Исору Мару приглашает Вас в группу.
        Принять: да/нет

        Принимая приглашение, меня внезапно осенило:
        «А ведь это первый раз, когда я вступаю в чью-то группу».

        Глава 71. Воспоминания

        В группе состояли только мы двое. Остальные даже не претендовали на получение опыта с Владыки и меня, если честно, это сбивало с толку. Как так-то? Ведь чем выше твой уровень, тем ты сильнее. А сила в это мире — все. Сильный получает все, а слабый ничего. И винить ты в этом можешь только себя.
        Так почему никто из них не возмущается? Гильдия гильдией, но личную силу никто не отменял. Подчиненных нужно поощрять, а то не ровен час взбунтуются. К тому же сегодня гильдия есть, а завтра ее нет. Ты чудом выживешь и остаешься один, что тогда будешь делать?
        — Исору, как так вышло, что все тебе помогают, рискуют жизнями, но ничего не получают взамен? Ты каждому здесь что ли жизнь спасла?  — просто не мог не удовлетворить я разыгравшееся любопытство в томительном ожидании прихода Владыки.
        Все бешеные и Короли уже давно нас окружили, но ближе чем на километр не приближались. Это могло значить только одно. Нет, не страх. Бешеные, что обычные, что бронированные, что призраки не ведают страха. А защитный механизм в них слабее воли Королей. И если Короли прикажут, они без промедления пойдут на смерть. Однако Короли ждали его — своего Владыку, и без него и шагу не сделают.

        Исору Мару: Почему я должна тебе что-то объяснять?

        Ну, я не больно-то и надеялся. Общительным человеком ее точно не назовешь. Уж не знаю, немая она или что, но общается Исору исключительно посредством чата. Или Мару? Понятия не имею, что здесь имя, а что фамилия. У этих азиатов все шиворот-навыворот.
        Меня слегка задело ее пренебрежение, так что я сразу нашел, что ответить, чтобы ее уесть:
        — Короля делает свита. Слабая свита — слабый король.
        По безмятежному как штиль в океане лицу прошла легкая рябь недовольства. Все на секунду, но маска дрогнула.

        Исору Мару: Они мои друзья, а не свита!!!

        «Ого, целых три восклицательных знака. Я что же умудрился разозлить нашу снежную королеву? Неожиданно приятный бонус».
        Я, конечно, знаю Исору не долго. Но кое-какие выводы сделать могу. Ее лицо — это вечная маска спокойствия, словно выточенная изо льда. Ее поведение — холодное и отстраненное. Ее стихия — лед. Чем не снежная королева?
        — Тогда почему никто из них не получил опыт после атаки погодного артефакта? Почему ты отдаешь мне самую ценную экипировку, отбирая ее у них? И снова они не получат ни опыта с Владыки ни лута. А сколько умерло и еще, возможно, умрет, помогая тебе выполнить классовое задание? Я бы так со своими людьми не поступил.
        Переведя дыхание, я продолжил:
        — А раз ты со своими людьми так поступаешь, что мешает тебе избавиться от меня после активации погодного артефакта? Вот почему тебе все же стоит объясниться, чтобы мой меч ненароком не встретился с твоей шеей. Я, знаешь ли, немного дерганный стал с некоторых пор.
        На меня нахлынули воспоминания. Когда я получил 15 уровень и запрет на передвижение был снят, у меня не оставалось ни минуты свободного времени. Изо дня в день я только и делал, что методично зачищал Малые Дубки и окрестности, делая свои владения безопасными и сильными тех, кто будет их охранять. Сражаясь не жалея сил, у меня оставалось всего четыре часа на сон.
        Уровень рос как на дрожжах. За многими пришлось гоняться, от других убегать, заманивая в ловушки. Но я никогда не отступал. Как бы сложно не было препятствие, всегда найдется способ его преодолеть.
        Тяжелей всего пришлось с лесными мутантами. Из леса их не выкуришь, а на обустройство действенных ловушек нам попросту не давали времени. Пришлось рисковать и идти на них в лоб. Оттого я несколько раз чуть не умер, потерял Сергеича, ему даже неуязвимость не помогла, и еще троих человек, в которых вложил много сил и времени.
        Но в конечном итоге я своего добился. В самом поселке не осталось ни единой угрозы и только в лесах еще притаились немногочисленные, однако наиболее опасные его обитатели.
        С мутантами 4 этапа я тогда ничего поделать не мог. Риск был не просто слишком велик, без защитного костюма 3 уровня невозможно было хоть как-то защититься от их атак, а без оружия 4 уровня, хоть удары и стали ощутимо сильнее после становления Мечником, у меня не получалось нанести им существенного урона. Если бы Сергеич нас тогда не прикрыл….
        Закончив с первым этапом плана и вместе с тем развившись до 23 уровня, я перешел ко второму и самому главному. А именно, отправился на поиски своей семьи и друзей. Мать, отец, сестра, племянница, друзья Толик и Светка. Кто-то же должен был выжить?
        Я надеялся на это, хоть и осознавал, что шансы на самом деле не велики. Первым делом после Евы, Кристины и остальных я разослал всем им запросы на добавление в друзья, однако ни одного ответа так и не получил. Это могло значить всего две вещи: они либо мертвы, во что я верить упорно отказывался, либо они не достигли 5 уровня, чтобы загрузить Эксельдерот.
        Найти родителей было проще, так что начались мои поиски с малой родины — захолустной деревеньки вдали от районного центра, Ручеевск.
        Путь туда был неблизким, но очень познавательным. Белаевск, Кашкир, Урюп. Останавливаясь в этих трех небольших городах и близлежащих населенных пунктах, находил выживших, которые охотно делились со мной информацией: о бешеных, о мутантах и их повадках; об артефактах, экипировке и навыках; и, конечно, о своих и чужих судьбах. Я повидал многое, и многое для себя уяснил.
        Все люди разные. Кто-то помогал другим, кто-то их притеснял, а кто-то откровенно над ними глумился. Кто-то отчаянно цеплялся за жизнь, кому-то стало на все наплевать. Кто-то пытался выжить, убивал монстров и добывал еду. А кто-то нападал на других, забирал у них все, мужчин убивал, а женщин и даже детей использовал для удовлетворения своих низменных потребностей. Падение цивилизации сказалось на всех нас по-разному, но в основном не в лучшую сторону.
        Спустя неделю я добрался-таки до Ручеевска. С падением СССР деревни, прежде служившие оплотом, стали стремительно пустеть. Молодежь, оставшись без работы, перебиралась в города, а старики потихоньку умирали. И Ручеевск не стал исключением.
        А раз жителей мало, то и кошек с собаками, как домашних, так и бродячих должно быть немного. Так что переживать из-за большого количества бешеных и мутантов не приходилось. У родителей были все шансы выжить, думал я.
        Но ошибался. Ручеевск кишмя кишел мутировавшими крысами. И никто, ни одна живая душа не уцелела в этом крысином царстве. Даже тел родителей, чтобы похоронить их по-человечески, не осталось. Лишь запекшаяся кровь на обрывках знакомых одежд. Это коричневое с желтым горошком платье и потертые кирзовые сапоги я никогда не забуду.
        Я был так зол, что твердо решил избавиться от всех тварей. Хоть и знал, что родителей это не вернет, а потраченное время лучше использовать, чтобы поскорее добраться до сестренки с племяшкой.
        На следующий же день я убил в одиночку, без ловушек и ухищрений, своего первого мутанта 3 этапа.
        Это была битва на грани. Защитный костюм 3 уровня был пробит во множестве мест, оголяя разорванную плоть, и кровь стекала по дрожащим от напряжения ногам. А левая рука, принявшая на себя таранный удар, висела плетью.
        Тогда я ясно понял, что если бы не получил класс Мечника и остался с прошлым набором навык, то все могло бы кончиться моей смертью. Ведь только Удар полумесяца уберег меня от участи быть поглощенным крысиной волной, и одно лишь Кровотечение способствовало нанесению ощутимого урона мутировавшей крысе 3 этапа 21 уровня.
        Как и у волка, у Короля крысиной стаи была взрывная регенерация. Хотя во всем остальном он ему и уступал.
        Со смертью мутанта я перешел на 25 уровень, и окно с талантами тут же открылось само по себе. В нем, привлекая внимание пульсирующим серебряным светом, появилась новая вкладка под названием Серебряный ранг. И только я в нее перешел, сразу получил задание. Принять не просили, банально всучили.
        Пришлось, правда, его отложить. Тогда для меня на первом месте была сестра и племянница. А все остальное, решил, подождет.
        Позже, когда я выполнил задание и получил серебряный ранг, оказалось, что помимо повышения урона, изменились и навыки. Они стали мощнее и на треть снизилось время перезарядки.
        Сестры и племянницы дома не оказалось. Когда я туда добрался, входная дверь была нараспашку, а внутри царил погром. Но останков не обнаружил и вздохнул с облегчением.
        В груди теплилась надежда. Однако с каждым прожитым в бесплодных поисках днем она медленно угасала.
        С потерей любимых еще можно смириться, мы живем бок о бок со смертью. Таковы жизнь — наши родные, близкие, друзья и знакомые умирают. Естественной и неестественной смертью. Мы их хороним, горюем, но всегда движемся дальше, не забывая о них.
        Незнание меня убивало. Я не мог больше здесь оставаться и потому ушел. Но не один. Многие, кому я помог в ходе поисков, отправились со мной.
        Двадцать три человека, которых я уберег от голодной смерти, вырвал из лап мутантов и бешеных или спас из рабства. Бывшие рабы впоследствии оказались особенно полезны. Чувствуя себя униженными и злыми за собственную слабость, их прогресс был стремительней, нежели у остальных. Они никогда больше не хотели кусать губы до крови, ощущая себя в чужой власти изо дня в день и не быть в силах это изменить.
        Они решили, что со мной они будут в безопасности и не прогадали. Девять из десяти живы и по сей день, так что я по праву так считаю.
        Вместе с личной трагедией и тяготами неизвестности вскоре мне пришлось столкнуться еще и с предательством. Глеб, наверное, долго ждал этого момента и когда представился шанс, без колебаний воткнул мне нож в спину. Даже два.
        Это случилось приблизительно через месяц после моего возвращения в Малые Дубки. Я никак не мог закончить задание на серебряный ранг, и был, мягко говоря, не в духе.
        Тогда же я узнал про место, в котором, скорее всего, можно было найти Призывателя духов. Опасное место, где люди перестали быть людьми, скатившись до каннибализма и прочих изуверств. Их было много и все они были сильны, так что идти туда ради такой малости как задание не стоило. Ведь я тогда даже не знал, какие бонусы дает серебряный ранг. А жизнь у нас одна и рисковать стоит только при необходимости.
        Но я пошел. Собрал сильный отряд и под покровом ночи напал их лагерь.
        Бой был жарким и вот в самый ответственный момент, когда я был ранен и не мог выйти из окружения психов, носящих маски сделанные из черепов своих жертв, ко мне на подмогу подоспел Глеб.
        Мы были в одной группе, и я видел сквозь его невидимость. Он зашел ко мне со спины и подмигнул. Думал, прикроет, улыбнулся и настроился на прорыв.
        Глеб знал, что был одним из немногих, кому я полностью доверял. Я спас его тогда, помогал после. Он оставался главным, пока меня не было. Мой заместитель в гильдии, моя правая рука и, как я полагал, мой друг.
        Его иконка в окне группы внезапно пропала и два блестящих кинжала ударили меня со спины. Это была не простая атака, а навык Убийцы, игнорирующий 30 % защиты цели. Так же любая атака со спины повышала его урон на 20 %.
        Кинжалы пронзили меня насквозь. Я в шоке уставился на окровавленные лезвия, торчащие у меня из живота, и медленно обернулся.
        Его злорадной самодовольной ухмылки я никогда не забуду. Всегда буду помнить и неустанно напоминать себе, что никому в этом мире нельзя полностью доверять. Только себе и никому больше.
        Услышав мои слова, стоящие рядом бойцы Исору синхронно повернули головы и уставились на меня с лютой ненавистью в глазах.
        И хотя их было больше и уровни у них приличные, я их совсем не боялся. У меня есть уверенность в своих силах и пара козырей в рукаве. В противном случае я бы даже не подумал принимать предложение Исору. Какое бы вознаграждение тебе не сулило — жизнь важнее.
        Резким взмахом руки Исору обрубила зарождающийся конфликт на корню. Она задумчиво на меня посмотрела, что-то прикидывая в уме, после чего написала в чате:

        Исору Мару: Чем скорее я получу 40 уровень с золотым рангом, тем больше у меня шансов отправиться в Бездну.

        «Бездна? Это еще что, блин, такое?».
        Не успел я спросить, как получил от нее еще одно сообщение:

        Исору Мару: О Бездне мало кто знает и ты, судя по всему, не в их числе. Или я ошибаюсь?

        Я не стал юлить и отрицательно покачал головой.
        «Бездна, да? Чтобы попасть туда нужно иметь 40 уровень и золотой ранг. А раз она сказала: „тем больше у меня шансов“, значит число мест ограничено. Уж не там ли сейчас качается первая пятерка топа? А то как-то больно шустро они в последнее время скачут по уровням».
        Исору перебирала пальчиками, набрасывая текст нового сообщения, как вдруг кто-то впереди закричал:
        — Он здесь! Владыка появился!

        Глава 72. Появление Владыки

        Еще до того, как увидеть Владыку я посмотрел на карту, однако не нашел нужную точку. Между нами и оцеплением бешеных никаких других точек не было. А он тем временем стремительно приближался к нашим позициям, и скоро среди мельтешащих голов мне таки удалость разглядеть его силуэт.
        Трехметровое гуманоидное тело покрывала густая шкура иссиня-черного цвета с седыми прожилками, меж которыми пробегали крошечные электрические разряды. Мембрана глаз была налита кровью, а зрачок представлял собой яркую белую искру, горящую словно звезда в ночном небе. Ни рта, ни ушей, ни носа у него не было. Его длинные по-звериному изогнутые когти были прозрачными как стекло и испускали жуткий бледно-голубой свет.
        Скорость Владыки не была какой-то особенной, а тело не выглядело сильным. Я видел многих мутантов и бешеных, и если бы у меня спросили, оценил бы на глазок его силы в районе 60 единиц Ловкости и 35 -4 °Силы. Но это же ведь невозможно, да? Не может быть у монстра 5 ранга таких низких характеристик.
        Когда он неожиданно остановился в нескольких сотнях метров от нас, то я ощутил исходящую от него ауру безграничной силы. Давление, от которого у меня поджилки затряслись.
        Повернув голову, я посмотрел на Исору. У нее от лица отхлынула кровь, губы дрожали и руки тряслись, передавая вибрации в посох. Вид у нее был словно у напуганного ребенка.
        Это я просто себя не видел со стороны.
        «Еще не поздно уйти»,  — снова переведя взгляд на Владыку, пронеслась в голове спасительная мысль.  — «Можно найти люк и спрятаться в канализации или схорониться в подвале, обвалив за собой проход, и молиться, чтобы меня не нашли. Варианты есть, пока еще есть».
        Ни одного меня терзали сомнения. Исору опустился взгляд, и задумчиво посмотрела на жезл. Справится ли он, отчетливо читалось в ее глазах.
        Тут небо над нами вдруг почернело. Среди облаков заискрили ветвистые молнии, наращивая интенсивность и собираясь в тугой клубок.
        Дурное предчувствие возникло не у меня одного. Исору, затрепетав при виде этого клубка молний, отбросила прочь сомнения и решила атаковать.

        Исору Мару: Сейчас! На счет три.

        Выставив указательный, средний и безымянный палец правой руки, она приготовила жезл. Я, не мешкая, последовал ее примеру.
        Безымянный палец нырнул в кулачек.
        2!
        За ним последовал средний.
        1!
        Весь в напряжении я уставился на последний.
        0!
        Сложенный указательный палец завершил обратный отсчет.
        Я тут же вдавил большим пальцем в выемку Жезла водной казни. Оттуда вылезла серебряная игла и проткнула кожу на подушечке пальца. Капелька алой крови стекла по ней внутрь жезла и он задрожал.
        Таким же способом активировала свой погодный артефакт и Исору. Два энергетических луча почти одновременно выстрелил в почерневшее небо.
        Владыка, увидев это, вытянул шею и свирепо взревел. Его шкура встопорщилась и подобно громоотводу стала притягивать молнии из клубка.
        Тыдыщ! Тыдыщ! Тыдыщ!….
        С громкими хлопками белоснежные молнии терзали Владыку, сжигаю шкуру и просвечивая его тело словно рентгеном. В слепящем сиянии был отчетливо виден скелет с нехарактерным строением.
        Снег и лед вокруг него мгновенно растаял и испарился. Плотный белесый туман скрыл его от нашего взора.
        Секунда, две, три. Клубок молний иссяк.
        Ро-а!
        Звуковая волна от оглушительного рева разорвала туман на куски.
        После многочисленных ударов молний тело Владыки существенно изменилось. Его рост увеличился до пяти метров, а густая шерсть полностью исчезла. Мышцы сильно вздулись и проступили вены. Однако были они не красные и не синие, а светло-голубые. Словно вместо крови по венам текла концентрированная энергия. Когти отрасли и испускаемое ими сияние усилилось.
        В тот же миг небеса разверзлись, и совместная атака двух погодных артефактов явила свою колоссальную мощь. Грозовые облака разошлись, уступая место вихрящейся белой воронке, из которой одна за другой стали сыпаться изумрудные глыбы льда размером с прицеп самосвала.
        Скорость ледяных глыб противоречила законам физики. Она была гораздо выше скорости свободного падения помноженного на массу объекта. Подобно метеоритам они врезались в землю, поднимая ударную волну, сметающую все на своем пути, и оставляя обширные кратеры глубиной порядка 2 -2,5 метров.
        Меня не столько удивила сила этой атаки, хотя, конечно, не без этого, сколько увеличенный до двух километров радиус поражения, в который попали больше половины окружавших нас бешеных.
        Ко мне со всех сторон устремились шары голубого света. Разделяясь на подлете, половина погружалась в грудь Исору, а другая в меня.
        Вжих! Вжих! Вжих!….

        Поздравляем, Вы перешли на 36 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Вжих! Вжих! Вжих!….

        Поздравляем, Вы перешли на 37 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Вжих! Вжих! Бабах!
        Огромная глыба льда упала в метре от внешнего кольца нашей защитной формации и сбила все, включая меня и Исору, с ног.
        Неожиданно безопасная зона погодного артефакта оказалась не такой уж и безопасной. Многих посекли ледяные осколки, их не спас даже защитный костюм 2 уровня и шлемы 3 уровня.
        Отовсюду были слышны крики раненых и стоны умирающих, и холодный лед обагрился теплой человеческой кровью.
        Меня мутило. Но не от вида крови и кишок. Такого я успел насмотреться.
        Звон в ушах и размытое зрение указывало на сотрясение. Шлем 4 уровня Маска злобного бога уберег меня от ледяной шрапнели, однако мозг при ударе взболтало знатно.
        Мысленной командой открыв забрало шлема, я перевернулся на бок и как следует проблевался.
        Вслед за этим с яркой белой вспышкой в руке появилось Среднее зелье здоровья. Вытащив пробку зубами, я прильнул к горлышку влажными от рвоты губами, и поток исцеляющей жидкости проник в организм, убирая головокружение и восстанавливая поврежденные барабанные перепонки.
        Я повернул голову на другой бок и посмотрел на Исору. Ей повезло меньше. Ледяной осколок торчал из ее левого глаза.
        Капюшоны магов не слабее шлемов в плане защиты, но у них имеется один существенный недостаток: они не защищают лицо, это как шлем без забрала.
        «Жаль она пожертвовала защитой в угоду характеристикам. Была бы жива. А я бы не потерял бонус в виде обещанных ею предметов».
        Когда игрок умирает, все предметы из его инвентаря пропадают. Только те, что были с ним в момент смерти, можно забрать.
        Бабах!
        Еще одна глыба приземлилась рядом с нами с другой стороны, унеся жизни еще девятерых человек.
        Я сразу смекнул, что дело табак и зарылся в гору трупов, прикрывшись ими со всех сторон стеной неживых щитов.
        Бабах! Бабах! Бабах!
        Трижды после этого раздавались взрывы от близкого падения ледяных глыб. Трижды у меня замирало сердце.
        А затем все неожиданно смолкло, и поле боя погрузилось в мертвецкую тишину.

        Глава 73. Жив!

        Когда я вылез и осмотрелся….
        Это был Ад. Выжили только трое: я и еще двое. Точнее полтора. У одного руку оторвало нахрен, и голень держалась на кусочке плоти и изодранных мышцах. Кровь из него так и хлыстала, а лицо белее снега.
        Второй выживший с кровоточащей раной на голове, но вроде ничего серьезного, уложил его себе на колени и как сумасшедший заливал в горло одно Базовое зелье здоровья за другим.
        Дурак! Только зря зелья переводит, хоть цена у них и невелика. Такое кровотечение либо несколькими Высшими зельями здоровья останавливать, либо Зелье мгновенной регенерации использовать.
        Трупы устилали созданную погодным артефактом платформу радиусом 30 метров. Безопасная, мать его, зона! Да, глыбы сюда не падали. Только Исору и остальным от этого не легче.
        Пока Айболит латал отрубившегося калеку, я занимался действительно полезным делом — мародеркой. Собирал оружие и защитные костюмы и закидывал их в инвентарь, а что помельче, да полегче, вроде аксессуаров и артефактов, засовывал в рюкзак.
        Со стороны мои действия выглядели, прямо скажем, не очень. Бог с ним с оружием, аксессуарами и артефактами, но когда я раздевал догола трупы, снимая с них защитные костюмы, ноздри Айболита вздулись, а в глазах мелькал стальной блеск. Для него я сейчас осквернял тела погибших друзей и боевых товарищей, когда он отчаянно пытался спасти тяжело раненного.
        — Они им больше ни к чему,  — поймав его взгляд, от моих слов явственно ощущалась угроза.
        Он промолчал. Он никак не мог мне помешать и прекрасно это понимал. Я гораздо сильнее него. А значит, диктую здесь правила.
        Есть только один закон верный для всех, и это закон силы. Кстати о силе.
        «Почему они стоят на месте? Боятся новой активации погодного артефакта?».
        Бомбежка закончилась несколько минут назад, а бешеные не сдвинулись ни на шаг. Вероятно я прав и после всего оставшиеся Короли не хотят рисковать. Их потери и без того велики. К тому же смерть Вла….
        «Стоп! А где уровень? Не хватило опыта или…. Неужели он выжил? Да нет, нево…»
        Нависшую тишину внезапно разорвал истошный рев.
        «… зможно».
        Я посмотрел туда, где последний раз видел Владыку. В кратере, оставленном глыбой-метеоритом, взорвалась гора ледяных осколков, и искрящийся белый занавес скрыл эту область.
        Бззз!
        Низкий гудящий звук доносился оттуда.
        Трх-х! Трх-х!
        Затем послышался странный треск.
        Я не сразу понял, что это. А когда понял, было уже поздно бежать.
        Полдюжины энергетических шаров светло-синего цвета размером с футбольный мяч вылетели из белой завесы и на безумной скорости помчались к платформе.
        Я узнал этот шар. Это умение 3 ранга Шаровая молния. Изучить его могут только маги, прокачивающие активную ветку талантов на 30+ уровне. Это одно из их самых мощных атакующих умений с парализующим эффектом.
        «Столько шаров и все летят в одну точку. Их суммарная сила будет чет…, нет, пятого ранга!».
        Все шаровые молнии вылетели из разных мест, однако по траектории можно понять, что перед ударом они соединятся и образуют мощнейшую атаку, сопоставимую с умением 5 ранга.
        Я видел такое раньше. Правда, только у мутантов. Мутанты 3 ранга одного вида объединяли свои магические атаки для усиления эффекта. Согласно справке, это называется комбинированная атака.
        Как я и думал, шаровые молнии объединились в одну с высотой более метра. Она ревела от переизбытка энергии и, казалось, разрывала само пространство. Смотря на эту огромную шаровую молнию, которая вдруг дернулась и расширилась до двух метров, а затем до трех, у меня замерло сердце.
        От такой атаки невозможно уклониться. Даже если не попадешь под прямой удар, умению 5 ранга хватит и сопутствующих эффектов, чтобы меня прикончить. По силе оно сопоставимо с погодным артефактом, однако действует в гораздо меньших масштабах.
        «Похоже, придется использовать это».
        Амулет кладбища грешников я недавно добыл с финального босса в подземелье Кровавой Зари. Никогда прежде мне не попадался настолько сильный защитный артефакт и никогда прежде я не балансировал так близко к краю.
        Жаль, что использовать его можно лишь раз в месяц и ограниченное количество раз, а активация забирает 1 уровень и 3 единицы Выносливости. Но другого выхода нет. Только он сейчас может спасти мне жизнь.
        Убрав Крушитель черепов в инвентарь, я оттянул перчатку, обнажая запястье, где рядом с браслетом болталась серебряная цепочка, состоящая из тринадцати звеньев в форме крестов с крошечными чернильно-черными камушками в перекрестье.
        — Кладбище грешников, явись,  — произнес я слова активации.
        Цепочка выпустила жуткий могильный холод и крики, наполненные бесконечной болью и страданиями, заполонили округу. От этих криков у меня лопнули барабанные перепонки, и из ушей потекла кровь.
        Дзинь!
        Одно из звеньев ярко вспыхнуло и обратилось в серебряную пыль. Потеряв целостность, цепочка соскользнула с запястья и упала на окрашенную кровью промерзлую землю.
        Земля, словно превратившись в зыбучие пески, поглотила цепочку, и пространство вокруг меня исказилось, преображаясь. Ледяной покров исчез, и на его месте появилась серая потрескавшаяся земля, покрытая островками бледно-зеленого мха с отходящими от меня посыпанными либо пеплом, либо костной мукой дорожками.
        В конце каждой из двенадцати дорожек стояло древнее каменное надгробие, и блестящий серебряный крест с черным призматическим камнем в перекрестье возвышался над ним. Эти камни испускали клубы черного дыма, которые, собравшись вместе, встали стеной между мной и огромной шаровой молнией.
        Черный дым загустел и превратился в нечто похожее на смолу, после чего кристаллизовался до состояния янтаря. Тогда же шаровая молния достигла края платформы и, столкнувшись с барьером, прогремел ужасающий взрыв. От тех двух не осталось даже пепла.
        Земля подо мной вздыбилась. Кристальный барьер гулко завибрировал и покрылся сетью мелких трещин, сквозь которые просачивались волоски чистой голубой энергии и тут же затухали.
        Бдыщь!
        Одно из дальних надгробий взорвалось и трещин стало больше.
        Бдыщь! Бдыщь! Бдыщь!
        Еще три надгробие взорвались за секунду.
        Хрусть!
        Треснуло пятое надгробие, и от кристального барьера отвалился большой кусок.
        Толстые дуги молний устремились на территорию кладбища, взрывая землю и поджигая мох. А так же били в кресты, но оставляли на них лишь темные подпалины.
        Вместе с взорвавшимся пятым надгробие и меня ударила молния. Защитный костюм выдержал, однако полностью магическую энергию не развеял. Хрусть! Со звуком ломающейся кости левое плечо и руку парализовало.
        Бдыщь! Бдыщь!
        Еще две молнии поразили грудь и правую ногу, и я упал.
        Шестое, седьмое и восьмое надгробие взорвались, пропуская внутрь еще больше молний. Они терзали мое тело, ломали кости и жгли кожу, и вскоре после потери девятого надгробия я отключился.

        Глава 74. На прорыв

        Выносливость нужна не только для активации навыков и уменьшения усталости тела. Чем больше у тебя Выносливости, тем слабее будут проявляться негативные эффекты и тем скорее они пройдут. В том числе и потеря сознания.
        Когда я очнулся, пространство внутри барьера не заполоняли молнии, и оставалось еще два целых надгробия. Артефакт все-таки выдержал атаку навыком с силой 5 ранга. Хоть и едва-едва.
        «Слава богу»,  — испустил я вздох облегчения, и тело пронзила острая боль от давления на сломанные ребра.
        Не мелочась и выпив Высшее зелье здоровья, чтобы быстро срастить переломанные кости и залечить обожжённую плоть, я оперся на локти и приподнялся.
        Кристальный барьер восстановил целостность, однако потеря десяти надгробий не могла на нем не сказаться. На нем все еще виднелись трещины, а янтарный слой истончился, и из него ушла почти вся чернота. Еще одной такой шаровой молнии он бы точно не выдержал и рассыпался за доли секунды.
        Я знал, Владыка был еще где-то там, а у меня не оставалось на руках козырей, кроме последнего заряда Жезла водной казни. Но что ему несчастный град, когда не только ледяной глыбопад пережил, но даже так можно атаковал в ответ? Это чудо, что я еще жив.
        «Бежать!»,  — быстро я принял единственно верное решение.  — «Прорвать оцепление и добраться до паучьей территории. Туда они не сунутся. Не должны».
        Вначале мутанты и бешеные действовали сообща, методично уничтожая остатки слабого человеческого рода. Так мне тогда, по крайней мере, казалось.
        Но я заблуждался. На самом деле мутанты, будучи гораздо сильнее бешеных и быстрее развиваясь, просто не обращали на них внимания. Как крокодил, на спине которого спокойно сидит маленькая птичка. Пока крокодил сыт, он в упор ее не видит. Однако стоит ему проголодаться и любая мелкая живность в пределах его охотничьих угодий превращается в добычу.
        Когда людей стало меньше, мутанты обозначили свою территорию и всеми силами не допускали на нее других хищников или постоянно мигрировали. Владыка безусловно силен, но он так же умен и не станет вторгаться на чужую территорию ради одного единственного человека.
        Если бы он знал, что это я использовал погодный артефакт, напав и возможно ранив его, тогда другое дело. Но он не должен этого знать.
        Вооружившись Шипастым мечом раскаяния, я бросился в противоположную сторону от Владыки и, достигнув барьера, отменил действие артефакта:
        — Кладбище грешников, рассейся.
        Серебряный луч света выстрелил из могильной земли под моими ногами. Пройдя сквозь перчатку, он обернулся вокруг запястья и, испуская пульсации, превратился в цепочку из двенадцати потерявших свой блеск звеньев-крестов.
        Барьер и иллюзия древнего кладбища тут же развеялись. Белый мир вернулся и в лицо задул сильный морозный ветер, засыпающий обугленный склон платформы свежим снегом и ледяным крошевом, уже отвоевывая захваченные ранее территории.
        Достав на бегу круглый хрустальный флакон с мутной зеленой жидкостью заполненной наполовину, я отхлебнул немного и быстро спрятал обратно, словно боясь, что его у меня украдут.
        Вы поглотили 23 миллилитра Эссенции божественной силы. Все Ваши характеристики увеличены на 23 %. Эффект продлится 5 часов, 47 минут, 16 секунд.
        Когда на горизонте показались стройные ряды бешеных, я активировал свой сильнейший навык:
        — Дух войны.
        Орел из шести вращающихся золотых мечей вспыхнул над моей головой, увеличивая Силу, Ловкость и Выносливость еще на 60 % на 20 секунд.

        — Статус.
        Алексей Белый
        Класс: Мечник (Серебряный ранг: +20 % к урону двуручным мечом, +3 % шанс нанести смертельный удар)
        Уровень: 36
        Сила: 427(427)
        Ловкость: 205(205)
        Выносливость: 321(321)
        Дух: 34(34)
        Свободных очков характеристик: 2
        Свободных очков навыков: 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:
        Дар скорости 1 ранг
        Огненный клинок 2 ранг
        Удар полумесяца 2 ранг
        Кровотечение 3 ранг
        Дух войны 5 ранг
        Сверхзвуковой рывок 3 ранг
        Железная воля 4 ранг
        ПАССИВНЫЕ НАВЫКИ:
        нет
        ЭКИПИРОВКА:
        Перчатки из шкуры белочешуйчатого дракона 4 уровень
        Клевер удачи 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Боевые ботинки земли 4 уровень
        Браслеты Геракла 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Защитный костюм 3 уровень
        Плащ несбывшихся надежд 4 уровень
        Маска злого бога 4 уровень
        Кольцо мощи 4 уровень
        Шипастый меч раскаяния 4 уровень (+5)
        Рубиновые серьги кровавого побоища 4 уровень
        УСИЛЕНИЯ:
        Малая руна мощи +1 Сила ? 27 шт.
        Малая руна скорости +1 Ловкость ? 23 шт.
        Малая руна стойкости +1 Выносливость ? 19 шт.
        Малая руна духа +1 Дух ? 2 шт.
        Средняя руна мощи +2 Сила ? 11 шт.
        Средняя руна скорости + 2 Ловкость ? 13 шт.
        Средняя рука стойкости + 2 Выносливость ? 10 шт.
        Большая руна мощи +5 Сила ? 2 шт.
        Большая руна стойкости + 5 Выносливость ? 3 шт.

        «Попробуй теперь меня остановить»,  — холодно усмехнулся я, не спуская налитых кровью глаз с возвышающегося над остальными бешеными Короля, который так же смотрел на меня.

        Глава 75. Убить Короля

        Внешне Короли почти не отличались от нас, людей. После перехода со стадии «бронированный» и «призрак», их внешность возвращалась к исходной человеческой за некоторыми незначительными отличиями: кожа была чуть бледнее, зрачки сужены как у наркомана, на теле отсутствует волосяной покров.
        Так же Короли, в отличие от всех остальных, могут носить экипировку и изучать навыки. К счастью не всю экипировку, только оружие и аксессуары, а навыки не выше 3 ранга.
        А еще они любят парить. Не летать, именно парить в 30 -40 сантиметрах от земли. Это у них вроде врожденного навыка, есть у всех.
        Толку от него, правда, никакого. Чистый понт. Но, как говорится, каждому свое.
        У людей тоже вон закидонов полно. Кто-то с плащом за спиной бегает как какой-то супергерой. Кто-то придумывает себе крутые имена, типа Разрушитель и Электра. Я даже знал парня, рассекающего на вороном коне, который жил тем, что спасал других, рискуя своей жизнью. Три недели всего знал, а потом связь оборвалась. Полагаю, погубило рыцаря его благородство.
        Низшие бешеные, бронированные и призраки одновременно бросились мне навстречу. Сотни грязных дурно пахнущих тел создавали такую удушливую волну встречного ветра, что вызывали у меня рвотные позывы.
        «Вот почему я предпочитаю сражаться с мутантами. От них хоть не так сильно воняет».
        Достигнув зоны поражения навыка, я сразу атаковал:
        — Удар полумесяца.
        Светящийся серебряный поток в форме полумесяца сорвался с лезвия Шипастого меча раскаяния и разрезал напополам тела вырвавшихся вперед призраков. Серые туловища взмыли в воздух, фонтанируя кислотно-зеленой жидкостью, а костлявые ноги по инерции еще пробежали несколько метров, прежде чем упасть и задергаться в мышечных спазмах.
        Языки струящегося пламени зажглись на зубастом клинке и я, словно дикий зверь, с ревом врубился в толпу бешеных, используя по полной огромную разницу в характеристиках. Окутанный пламенем меч и фигура, держащая его, слились в одну черно-желто-оранжевую линию.
        Отрезанные головы и другие части тела разлетались в разные стороны. Снег быстро окрасился и таял под ливнем зеленой крови призраков, угольно-черной бронированных и темно-бардовой низших бешеных.
        У меня кровь бурлила в венах, белый пар от прерывистого дыхания вырывался из-под маски, а в глазах плескалось яростное пламя. Таким я был, когда сражался. Всегда.
        Однако, как бы разгорячен боем я не был, купаясь в крови и внутренностях существ, погубивших десятки и сотни людей, их Король всегда оставался в поле моего зрения. Он представлял для меня наибольшую опасность, и потерять его из виду хотя бы на секунду — эта ошибка могла бы легко стоить мне жизни.
        Короли всегда атакуют под прикрытием своих подчиненных. Связать боем, показным бездействием ослабить бдительность и неожиданно атаковать. Это их излюбленная тактика, когда добыча не убегает, а решает показать зубки.
        «Со мной этот номер не пройдет»,  — улыбался я про себя, ожидая этого момента с полной готовностью к контратаке.
        Убивая бешеных одного за другим, я быстро продвигался к Королю. Он следил за мной соколом и в какой-то момент холодный блеск вспыхнул в его глазах.
        С белым сиянием в руки Короля лег рунический костяной лук. Он навел его на меня и плавным движением дотронулся до плетеной золотой нити, натянутой между верхним и нижним плечом. На кончиках пальцев зажглась яркая насыщенно голубая точка, вытягивающаяся в стрелу, пока он натягивал тетиву.
        Я сразу опознал этот навык, потому как уже приходилось иметь с ним дело:
        «Навык 3 ранга Сверхплотная энергетическая стрела. Превосходный навык. Однако ты сильно меня недооцениваешь».
        Голубая стрела загудела, когда Король отпустил тетиву и отправил ее в полет. Сжигая воздух и вызывая искажения от тепловой волны, он стремительно приближалась ко мне. Если не видеть процесс активации и не иметь высокой Ловкости, то ее можно было бы принять за молнию.
        Я сталкивался со многими навыками 4 ранга, видел в действии погодные артефакты, а сегодня чуть не погиб от навыка 5 ранга. Так почему я, зная все это, оценил его как «превосходный»?
        Все потому, что у Сверхплотной энергетической стрелы была одна интересная особенность: от нее невозможно уклониться; попытаешься, и сколько бы Выносливости у тебя не было, она просто изменит траекторию и последует за тобой. Только навыки вроде телепортации магов, невидимости убийц и прочие так называемые навыки ухода способны ее обмануть.
        Мне повезло, у меня есть такой:
        — Сверхзвуковой прорыв.
        Время как бы замирает, и пространство передо мной вытягивается, образуя призрачный коридор. Невидимая сила толкает в спину, и я лечу сквозь него словно пушечное ядро.
        Со стороны в замедленной съемке это выглядело бы, как будто я превратился в призрак, после чего ужался до крошечной черной точки, которая выстрела на 15 метров вперед, преодолев их за сотые доли секунды, и вдруг резко остановилась, трансформировавшись обратно в человека.
        Не счесть сколько раз этот навык спасал мне жизнь. Так что теперь, когда Дух войны прокачан до максимума, возьмусь за него.
        Я не только разминулся с энергетической стрелой, но и появился точно за спиной Короля.
        Он не мог видеть, как черная точка пролетает рядом с ним. Слишком большая у нее было скорость, чтобы глаз успел зацепиться. Тут, наверное, и тысячи Ловкости не хватит.
        Но видимо он что-то почувствовал, раз начал поворачиваться. К несчастью для него, слишком поздно.
        — Кровотечение.
        По лезвию меча расползся густой темно-багровый дым. Он шипел, словно разъедал металл, и хотя после использования навыка на нем не оставалось и следа коррозии, прочность, как мне кажется, расходует быстрей.
        Со звуком рассекаемого воздуха, Шипастый меч раскаяния опустился на спину короля и погрузился глубоко в плоть. Из страшной раны не вытекло и капли крови.
        Шипение, треск ломающихся костей, и Король отлетает от 50-кратной силы удара. Но еще в воздухе его настигает серебряный полумесяц и ложиться поперек только что нанесенной раны.
        Не успело тело Короля приземлиться, как из него вылетел шар голубого света и пустился за мной в погоню. Потому как я, прорвав оцепления и нейтрализовав главную угрозу, уже бежал оттуда без оглядки, направляясь в сторону паучьего логова.

        Глава 76. Шанс

        Почувствовав на себе буравящий взгляд, я обернулся и заметил вдалеке от места прорыва нескольких Королей. Они видели произошедшее, и непременно отправятся за мной в погоню.
        Не догонят, конечно. Дух войны будет действовать еще 8 секунд. Но попытаются загнать меня в ловушку. Группа охотников не испугается одинокого волка; они спустят собак и отправятся за ним в погоню.
        Какого же было мое удивление, когда я еще раз обернулся и увидел их на том же месте, всем своим видом показывая, что не собираются меня преследовать. Нет, я так-то не против, меньше мороки.
        Ну ладно, признаю, немного обидно. Я там скольких бешеных положил, их кровного брата убил, и что, совсем не боятся, что я к ним с тыла зайду и вырежу всех нахрен?! Вот не было бы где-то там Владыка, так бы и поступил.
        Или это ловушка? Снижают бдительность, а сами уже транслируют другим команды к моей поимке?
        Оказалось, что зря волновался. Никто за мной не гнался, никто не сидел в засаде. Они просто хрен нам меня положили.
        Добравшись по карте до площади Ленина, я скоро обнаружил паучье логово. Сложно было не заметить огромную дыру посреди проспекта, у которой, словно караульные, стояли два мутировавших паука: один 2 этапа 23 уровня, другой 3 этапа 29 уровня.
        Я не собирался сразу идти мочить королеву. У меня еще есть мозги. Дух Войны и Железная воля на перезарядке. А без них это все равно, что засунуть голову в пасть льва. Может и успеешь высунуть, но скорее всего нет.
        Тем более, по уму, надо пробраться туда незамеченным. Эх, если бы Сверхзвуковой рывок мог переносить меня не только вперед, но и по другим направлениям. А еще лучше, чтобы я этим мог управлять. Надеюсь на 4-ом или 5 ранге такая возможность появится.
        Забравшись по пожарной лестнице на крышу местной администрации, я выбрал удобную точку для наблюдения и затаился.
        Пока наблюдал, выкурил сигаретку. Через полчаса растопил снег в кружке-котелке, подогрел воду и, бросив туда по привычке таблетку для обеззараживания воды, заварил черный байховый чай.
        Еще через час, когда понял, что это затянется, достал из рюкзака ополовиненный ИРП-Б и перекусил оставшимися галетами, разделив их на две равные части. На одни намазал паштет, а на другие шоколадно-ореховую пасту поверх ломтика фруктового повидла. Для многих выживших подобная еда нынче считается роскошью.
        Вкусно-то как, блин! Жаль, что лафа скоро закончится. Осталось всего четыре сухпая, а потом снова давиться лапшой быстрого приготовления.
        Да пошло оно всё! Как закончу тут, смотаюсь на рынок в Веселовку. А на обратном пути заскочу в Рюбинск, и если минские еще живы, договорюсь с Митяем на недельку-другую забуриться к ним в подземелье Долины Плача, где и добью сороковой уровень.
        Сгущались сумерки, а пауки-стражники все так же дежурили у логова. За все время они даже на секунду не отлучились. Я уже было приготовился здесь заночевать, когда из дворов через улицу неожиданно высыпалось два десятка пауков, судя по размерам 3 этапа, и один просто огромный, никогда такого не видел.
        Я не придал этому большого значения. Ну вернулись и вернулись, что тут такого? Охотились, поди. К ним ведь теперь еда сама в паутину не лезет, приходится, как всем, добывать.
        Разве что гигант меня заинтересовал, и я ждал, когда он войдет в область действия распознавания, чтобы пополнить мою базу знаний.
        Что тут такого? А то, что заметив их, пауки-стражники вдруг завизжали и затрясли своими волосатыми жвалами, разбрызгивая во все стороны темно-зеленые сгустки смертоносного яда.
        «Не похоже, что они им рады».
        Внимательно присмотревшись к тем паукам, я сразу все понял и улыбнулся.
        В целом мутировавшие пауки не отличаются друг от друга: размер, строение, пигмент — все идентично вне зависимости от того, к какому виду они ранее принадлежали. Однако у тех, что пришли сюда, узор на брюшке слегка отличался.
        Разницу сложно заметить: завитушку тут, линия там. Но я глазастый и в свое время хорошо их изучил.
        «Это значит, что у них разные королевы и скоро здесь будет жарко».
        Отряд вторжения тем временем стремительно приближался. Гигант несся впереди аки локомотив, а остальные, растянувшись вогнутой дугой с ним в острие атаки, следовали позади по бокам.
        Кстати, я проверил характеристики гиганта, и это был мутировавший паук 4 этапа 38 уровня. По уровню силы до королевы он, естественно, не дотягивает, но даже так для меня он чрезвычайно опасен.
        Пауки-стражники, перебирая восемью сегментированными лапами, покрытыми толстым хитиновым слоем, смело бросились им навстречу.
        «Двое против двадцати, сколько, интересно, они продержатся? Десять секунд, пятнадцать?».
        Даже рядом не стояло. Гораздо, гораздо меньше.
        Мутировавшие пауки 1 -3 этапа могли только впрыскивать яд, кусая или царапая свою жертву, тогда как гигант, будучи мутантом 4 этапа, развил эту способность до совершенно нового устрашающего уровня. Он еще бежал, когда его брюшко вздулось, метка королевы вспыхнула и стала испускать ровный нефритовый свет, а когда она потухла, из жвал в пауков-стражников вырвалась мощная струя яда.
        Поразив первого паука, гигант повел головой, и струя сместилась вбок, поразив второго.
        Пщщщ.
        Оказалось, что это вовсе не яд, а какая-то супер едкая кислота. Или и то, и другое. Твердый хитин, который даже оружие 3 ранга с десятикратной силой с трудом пробивает, разъедало только так.
        Паук-стражник 2 этапа, первым получив свою порцию кислоты, рухнул и больше не встал. Он попал под прямой удар и защита не выдержала, голова превратилась в кисель за секунду. А вот паук 3-го ранга, хоть и увернулся от струи в последний момент, пожертвовав несколькими глазами и одной передней лапой, которая без хитинового слоя не выдержала тяжести мутанта и с пронзительным хрустом обломилась, продолжил бежать.
        Но тут брюшко гиганта снова вздулось, и ярко засветилась метка.
        «Эта способность у него что, без перезарядки? Да нет, не может быть. Но тогда получается… сколько, полторы-две секунды?».
        Любые атакующие навыки игроков и способности существ, помимо расходов на активацию, имеет одно общее ограничение — у всех них есть время восстановления. Самая короткая перезарядка, которую я когда-либо видел, составляла всего 5 секунд. Однако сегодня этот рекорд был побит. Причем более чем в два раза.
        У оставшегося в одиночестве паука-стражника не было шансов. Вторая струя кислотного яда попала в то же место, куда и первая. Разрушив остатки хитинового слоя, она выжгла ему мозг, и он с грохотом рухнул, заскользив и подняв небольшую снежную бурю.
        Не сбавляя темп, гигант обогнул тела мертвых стражей и спрыгнул в дыру. Один за другим, за ним последовали остальные мутировавшие пауки.
        А я думал, что замес будет снаружи. Что под шумок проскользну и спущусь в логово к королеве. И все равно это….
        «Шанс!».
        От волнения перепроверив навыки еще раз и убедившись, что все они восстановились, я спустился с крыши и осторожно подобрался к дыре.
        Высунул голову за край, сколько ни смотрел, признаков опасности не заметил. Но чтобы наверняка, мало ли, вдруг притаились дальше по коридору, достал светящуюся палочку и, переломив, бросил ее на дно.
        Секунда…
        Пять…
        Десять…
        «Все, можно спускаться»,  — сказал я себе и, призвав Шипастый меч раскаяния, спрыгнул вниз.

        Глава 77. В логове паучьей королевы

        Пролетев пять-шесть метров, я приземлился на дно пещеры и ноги с чавкающим звуком утонули по колени в грязи. Из темноты коридора дул сухой горячий воздух и весь снег, который попадал сюда с поверхности, таял еще в полете.
        Смешиваясь с землей, талая вода образовала грязевое болото, в котором не то что сражаться, по нему просто ходить было сложно. Это могло стать проблемой, если кто-то преградит мне дорогу.
        К счастью, чем дальше я заходил, тем сильнее мельчало болото, и никто не встал у меня на пути. Однако вскоре возникла другая проблема, с видимостью. Излучения от заточки едва хватало, чтобы осветить метр-полтора впереди.
        В такие моменты мне не хватает своего первого шлема, в котором был заложен пассивный навык ночного зрения. А еще был у меня артефакт, Светящийся призматический камень. Но его заряд, увы, давно иссяк. Теперь это любимая игрушка всеобщей любимицы Настеньки — самого младшего члена моего клана, которой на днях исполнился годик. Лишь с тридцатой или около того попытки малышка принял запрос, играя с забавной светящейся штучкой и случайно тыкнув своей крохотной ручонкой в нужное место.
        Коридор был широким и шел вниз под небольшим уклоном. Прямо и только прямо: без развилок, поворотов и тупиков.
        Чем дальше я заходил, тем жарче становилось. Пот лился ручьем, кожа горела, и становилось все трудней дышать. Если бы знал, что так будет, захватил бы больше воды. А не жалкий литр, от которого после десяти минут ходьбы оставалось всего на глоток.
        Разве не наоборот должно быть? Чем глубже под землю, тем, по идее, там холоднее. А такое чувство, что в жерло вулкана спускаюсь.
        Бдыщь!
        Как гром среди ясного неба до меня вместе с резким порывом горячего воздуха донесся оглушительный взрыв. Стены и пол задрожали, а с потолка посыпалось земляная пыль.
        «Плохо дело. Надо поторапливаться. Если королева умрет не от моей руки…».
        До этого я шел осторожно, ни на секунду не ослаблял бдительность. Все ожидал, что кто-то на меня бросится из темноты коридора. Но теперь бежал так, словно от этого зависела моя жизнь. И это не далеко от истины, ведь если королева умрет, а я этому никак не поспособствую — даже не знаю, что будет дальше.
        Когда я получил квест на золотой ранг, на карте сразу появилась отметка, где искать королеву. Но что если она умрет раньше, чем я до нее доберусь? Будет ли это считаться провалом или появится новая отметка? А если не появится и мне придется искать другую королеву? Допустим, я найду ее и убью, зачтется ли тогда квест?
        Подгоняемый нарастающим шумом яростный битвы, я бежал, не смотря под ноги, и потому часто падал. Весь грязный, с меня сошло даже не семь, а штук сорок потов, но я таки добрался до конца тоннеля, который привел меня к огромной пещере в форме котлована размером с два футбольных поля.
        В отличие от тоннеля, пещера была слабо освещена от льющегося через дыру в полотке закатного света. Все видимое пространство было увешено толстыми сетями из паутины, которые рвались под напором безумной схватки мутировавших пауков. А в центре пещеры, неподалеку от бьющихся гиганта и королевы, на насесте из нагромождения всевозможного мусора: покрышек, досок и прочего, лежало восемь ребристых коконов-шариков, похожих на мячики для гольфа.
        Это были паучьи яйца, только вот….
        Внутри коконов мерцал яркий красный с золотистым отливом свет, от которого веяло жаром. Это был источник горячего воздуха в тоннеле. Свет моргал, испуская волны тепла, и затухал, снова моргал и снова затухал. В такт, словно бьющееся сердце. Словно восемь бьющихся в унисон сердец.
        Я не раз видел паучью кладку, но такую — никогда. Что за странный свет и почему коконы испускают жар? Будто бы внутри растет не паук, а огненная саламандра.
        «А гигант-то проигрывает»,  — присмотревшись и заметив на его теле множество разрушенных хитиновых пластин, облегченно вздохнул я.
        Королева превосходила гиганта на целых 8 уровней, а так же его кислотно-ядовитый плевок почти не наносил ей урона. Подобно закаленной стали, ее хитин имел голубоватый отлив, и не уступая ему в прочности, лишь слегка трескался и крошился под действие кислоты. Тогда как сама королева, размахивая передними лапами с острейшими шипами-крючками, в точности как у богомола, оставляла на его теле глубокие рваные раны, из которых сочилась красная-красная кровь.
        Но это не значит, что гигант обязательно проиграет. Если он продержится достаточно времени, то его отряд, который превосходит в численности отряд королевы, убьет их и поспешит ему на помощь. И тогда, как знать, чья еще возьмет.
        К тому же гигант, кажется, пришел сюда вовсе не за головой королевы. По его действиям мне стало понятно, что он нацелился на кладку. Так и норовит обойти королеву и добраться до коконов.
        Чтобы быть готовым вовремя нанести решающий удар, я решил подобраться поближе к кладке с противоположной стороны от сражающихся гиганта и королевы и спрятаться за коконами. Оттуда мне будет легче внезапно напасть и ударить в слабое место всех пауков, в том числе королевы — в брюшко, где у остальных метка, там под тонким слоем хитина скрывается продолговатое паучье сердце.
        Будь я убийцей, пробраться туда незамеченным было бы просто. Ушел в невидимость и бочком-бочком. Мне же придется действовать окольным путем и вспомнить опыт из студенческих годов, когда с одногруппниками после пар частенько захаживал на скалодром.
        Убрав Шипастый меч раскаяния в инвентарь, на его месте появился кинжал, который я подобрал с трупа одного из согильдийцев Исору. И хотя класс Мечника ограничен двуручными мечами, это не значит, что я не могу пользоваться другим оружием. Просто классовые навыки не будут работать, только и всего.
        На стенах пещеры хватало неровностей, за которые можно зацепиться. А там где их не было, в ход шел кинжал, который я использовал как ледоруб. И так, медленно, но верно, при всей своей Ловкости пару раз чуть не сорвался, я добрался до нужного места, спрыгнул вниз и укрылся за кладкой, выжидая подходящего момента для атаки.
        В идеале было бы, если королева убьет гиганта и при этом обессилит настолько, что еле-еле сможет отбиваться от наседающих на нее пауков, а в это время я подкрадусь к ней сзади и убью одним точным ударом. Что до оставшихся пауков, все они 3 этапа и уж под Духом войны я как-нибудь с ними справлюсь.
        Королева атаковала гигантом всем, чем могла: замедляла его, набрасывая на лапы сети из паутины; кусала и впрыскивала яд; резала крючковатыми передними лапами. Ее победа, казалось, предрешена. Как вдруг все резко изменилось.
        Сосредоточенный на пятачке, где сражались королева и гигант, я не обращал внимание на остальное поле боя. А там, между прочим, появилось новое действующее лицо — мутировавшая собака, которая выпрыгнула из тоннеля и меньше чем за минуту убила всех пауков: и королевы и гиганта.
        Она была такая быстрая, что ее силуэт размывался, и из-за цвета шкуры напоминала серебряную молнию. Пауки просто не успевали среагировать на ее атаки. Пролетая рядом, серебряная молния их будто парализовывала, после чего, замерев на секунду, на их телах появлялись длинные темные линии — разрезы, оставленные когтями, и они разваливались на куски.
        Неожиданно появившись, мутировавшая собака сразу вмешалась в их бой. Гигант лишился двух задних лапок и теперь еле стоял, а брюшко королевы осталось без паутинных бородавок, без которых невозможно было выпускать паутину. Развернувшись после атаки, собака остановилась и, оскалив зубы, угрожающе зарычала на них.
        Эта мутировавшая собака была 4 этапа и хоть и ненамного, но превосходила уровнем королеву.
        Ее появление повергло меня в шок. До этого был хоть какой-то план. А теперь что? Если вмешаюсь сейчас, рискую умереть. А не вмешаюсь, могу и не успеть убить королеву. Да уж, дилемма.

        Глава 78. Каждому свое

        Я все-таки решил выждать и посмотреть, как будут развиваться события. Квест квестом и мистическая бездна с ее потенциально безумным ростом уровня, но у меня тут жизнь стоит на кону. А я пока с вшивой парой. Так что колирую и жду еще одну карту.
        Рисковать стоит только тогда, когда исчерпал другие варианты. Так мне однажды сказал один очень умный человек, он вроде преподавателем философии был. Правда, умер он как раз таки от того, что не последовал собственному совету. Так сказать не словом, а действием, подтвердил его правоту.
        К тому же не факт, что Исору сказала мне правду. Ну да, врать ей то же как бы было ни к чему, это нелогично. Может это и сексизм, но это ж, блин, женщины — коварнейшие существа, у которых хрен пойми, что творится в голове. У них какая-то своя, уникальная логика, и подлянку они тебе могут на ровном месте состряпать. Я с таким сталкивался, так что всегда имею это в виду.
        С другой стороны, если будет совсем уж плохо, у меня есть надежное средство избежать смерти. Одно но, если я его использую, ничего подобного у меня в закромах не останется и бог знает, когда появится. Это даже не мой артефакт, я оказался не настолько удачлив и выменян его у согильдийца в добровольно-принудительном порядке.
        Как ни странно, сражавшиеся насмерть до недавнего времени королева и гигант объединились против нового врага. Они либо понимали, что, будучи сильно ранеными, поодиночке не в состоянии тягаться с мутировавшей собакой, которая выше их уровнем и полна сил, либо сыграл внутривидовой фактор перед лицом внешней угрозы.
        К тому же мутировавшие собаки славятся своей скоростью, что делает из них крайне неудобных противников. Ведь необязательно убивать противника сразу, тем более, когда у него такая грозная защита. Можно засыпать его градом ударов, выискивая слабое место, и при этом не давать возможности достать тебя.
        У меня вон 120+ Ловкости и то я вижу лишь ее смазанный силуэт, и даже под Духом войны не уверен, что сравнюсь с ней в скорости.
        Гигант атаковал первым. Он плюнул ядовито-кислотной струей в собаку.
        Однако к тому моменту, как струя достигла того места, собаки там уже не было. Как только жвала паука начали раздвигаться, она отпрыгнула вбок и сразу бросилась в контратаку, двигаясь по широкой дуге, с той стороны, где у гиганта отсутствовало несколько глаз.
        Собака не только предсказала и увернулась от этой атаки, но и атаковала из слепой зоны гиганта. А так как она пришла в движение раньше, плюс к тому ее безумная скорость, вскоре из разорванного брюха гиганта фонтаном вырвалась кровь вперемешку с ошметками мяса.
        В одно мгновение гигант был повержен. Когти собаки со скрежетом пробили хитин и разорвали скрытый под ним легочный мешок. А без воздуха, как всем нам известно, не может существовать ни один живой организм. Мне еще не попадался такой мутант, который мог бы выжить после уничтожения любого из трех органов: мозга, сердца или легких.
        Лапы гиганта подогнулись, и он с грохотом рухнул на землю. Какое-то время он еще будет жить: барахтаться, цепляться за жизнь, однако его песенка спета.
        Я, конечно, предполагал, что гигант долго не продержится, все-таки королева знатно его потрепала, но чтобы так быстро сдуться?
        А ну-ка! Я еще могу допустить, что ее когти легко пробивают защиту мутировавших пауков 3 этапа. Тем не менее, чтобы пробить его хитин так легко, еще и по бокам брюшка, где он крепче всего? Это как-то слишком.
        «Как он…? Стоп! О чем это я? Сейчас не время для раздумий. Королева осталась одна, и боюсь, без своей паутины продержится не намного дольше гиганта».
        Теперь у меня нет другого выбора. Я должен немедленно убить королеву, желательно первой атакой, после чего использовать артефакт побега и свалить отсюда подобру поздорову. Не нравится мне эта псина, с ней определенно что-то не так.
        В бездне, если она действительно существует и работает по такому же принципу, что и подземелья, тогда оттуда никак не выбраться, пока не пройдешь его до конца, убив финального босса. Стало быть, там мне этот артефакт не понадобится.
        Успокаивая себя этой мыслью, я активировал Дух войны, поднимая свои характеристики до максимума. Теперь я может и не превосхожу мутировавшую собаку в скорости, это было бы слишком просто, но хотя бы смогу видеть ее движения и успею отреагировать.
        Тем не менее, меня все еще напрягали ее когти. Они слабо светились, и от них исходил видимый глазу жар, распространяя по воздуху рябь.
        «И все такие интересно, это навык?»,  — подумал я, но тут же отбросил эту идею: «Нет-нет, я же видел прежде других собак 4 этапа, и ни у одной из них такого не было. Может новый вид мутации? Как тот медведь, у которого на голове росли ветвистые рога прямо как у оленя?».
        Была бы здесь Лера, она бы точно сказала, в чем тут дело. От ее глаз ничего не укроется, она видит все.
        Кто такая Лера? Отвечаю. Лера — особенный член моей гильдии и по совместительству одна из моих женщин.
        Она не боец, для этого ей не хватает смелости. Лера ценна другим, ее уникальным навыком, который не получить обычным путем. Его она получила, съев мясо мутировавшего кота.
        Лера тогда голодала и от безысходности решилась выйти из своей безопасной квартиры наружу, где ее, скорее всего, и убили бы. Поиски продовольствия для простых людей в городах почти всегда этим кончаются.
        Однако ей повезло. За своим домом Лера нашла труп мутировавшего кота, срезала с него остатки мяса и, приготовив их дома, съела. Не знаю как, ведь мясо мутантов токсично, но Лера выжила.
        Позже я пытался воссоздать ее опыт. Кормил пленников кошачьим мясом с разной степенью свежести и прожарки, но впустую — все они умерли в муках.
        А Лера не только выжила, после двух дней в горячем бреду, она, очнувшись, получила +10 к Ловкости и навык Разведка.
        Разведка не имеет уровня и его нельзя развивать. Да в этом и нет необходимости, он и так видит все: характеристики, даже если они скрыты; силу и степень защиты навыков и экипировки, выраженные в «ед. урона»; сильные и слабые стороны цели; и даже вероятность победы над ней.
        «Будь у меня такой навык…»
        Королева, увидев рухнувшего рядом смертельно раненого гиганта, сдавленно зашипела на замершую в угрожающей позе собаку и быстро попятилась назад, к кладке. Это был шанс, которого нельзя упускать.
        Перепрыгнув яйцо, за которым прятался, я на огромной скорости понесся к королеве. Она не видела меня, а значит, не могла защититься.
        Во время движения я одним глазом неотрывно следил за собакой. В отличие от королевы, она сразу меня заметила и если решит вмешаться, я буду готов.
        Однако она даже не шелохнулась и, бросив на меня лишь мимолетный взгляд, перевела его на паучьи яйца.
        Под эффектом зелья и Духа войны, я был уверен, что пробью защиту королевы в уязвимом месте и простым ударом. Но решил перестраховаться, активировав Кровотечение, которое, помимо эффекта, имело наибольший урон среди всех моих атакующих навыков.
        Находясь в прыжке, я поднял окутанный красной дымкой меч высоко над головой и, направив острие в середину брюшка, резко опустил его вниз.
        Сталь столкнулась с хитином, высекая сноп белых искр. Пробив его, зубастое лезвие погрузилось в плоть королевы и остановилось, углубившись примерно наполовину. Этого было более чем достаточно, чтобы пробиться через толстый слой плоти и мышц, и поразить сердце.
        Королева умерла мгновенно, и из нее в меня влетел шар голубого света.

        Поздравляем, Вы перешли на 37 уровень! Пожалуйста, не забудьте распределить 2 свободных очка характеристик.

        Также из королевы выпал предмет: круглая металлическая пластина необычного для металла лилово-оранжевого цвета с зубчатым ребром, диаметром около 20 сантиметров и толщиной 1,5 -2 сантиметра.
        Земля в пещере была сухой и достаточно ровной, чтобы, по закону подлости, пластина покатилась к лапам мутировавшей собаки и столкнулась с когтем, привлекая его внимание.
        Переведя взгляд с трупа королевы на пластину, а затем на меня, я ожидал чего угодно только не этого. Собака отошла вбок, сделал шаг, другой, и по широкой дуге стала медленно приближаться к кладке, держась от меня на почтительном расстоянии.
        Я, мягка говоря, был в шоке и не сразу понял, что делать дальше. Только понаблюдав за ней и поняв, что она не собирается на меня набрасываться, от нее странным образом не ощущалось агрессии, и это точно был не страх, я так же медленно, стараясь не делать резких движений, шаг в шаг двинулся параллельно.
        Вскоре каждый получил что хотел: я добрался до артефакта, а собака до кладки.
        Подобрав пластину, я попятился назад под пристальным вниманием мутанта. Первый в своем роде, который не пытался меня сожрать.

        Глава 79. Золотой ранг и Ярость мечника

        Выбравшись на поверхность, я вернулся на крышу здания администрации и, почувствовав себя в относительной безопасности, сразу открыл вкладку талантов.
        Там, подтвердив выполнение задания, с золотым светом, окружившим меня, выскочило сообщение:

        Поздравляем, Ваш класс персонажа повышен с серебряного до золотого ранга! Классовые бонусы также повышены.

        Моя Сила возросла на 20 единиц, а Ловкость и Выносливость на 10. В прошлый раз цифры были меньше, гораздо меньше. Прямо жду не дождусь святого ранга.
        Хотя это с какой стороны посмотреть.
        Как я понял из справки, святой ранг — последний. Затем у меня будет два варианта. Первый, это принять задание на преобразование класса. После его выполнения, я вернусь к 1 уровню и придется качаться заново. Время на выполнение, кстати, ограничено, так что обмануть систему не выйдет.
        Либо второй вариант с отказом от задания. Но в таком случае персонаж замораживается. Это значит, что опыт больше не будет расти, из монстров перестанет выпадать лут, а Эксельдерот откатится до начальной версии.
        Что за преобразование класса, я понятия не имею. Увы, на многие важные вопросы игрокам не дают ответов. Могу лишь предположить, что раз после преобразования игрок возвращается к 1 уровню, это реально крутая вещь. Но поживем — увидим.
        Когда я получал серебряный ранг, кроме информативного сообщения и повышения классовых бонус, ничего больше не было. Наверное потому, что я не стал первым Мечником серебряного ранга.
        Эх, знал бы я тогда, что за это полагается награда, определенно не стал бы тянуть.

        Поздравляем, Вы первый игрок, достигший золотого ранга в классе Мечник и, как сильнейший, получаете звание «Первый мечник»! Пока Вы его не лишитесь: повышение всех характеристик на 10 %; другие персонажи с аналогичным классом наносят Вам только половину урона; так же получен уникальный классовый навык — Ярость мечника.

        «Что за Ярость мечника?»,  — и тут же полез проверять полученный навык.

        Ярость мечника, без ранга. Активный классовый навык. Временный. Жертвуя защитой, сила атаки Мечника возрастает на 200 %, а шанс нанести смертельный удар на 10 %. Активация навыка потребляет 40 пунктов Выносливости и Силы. Время действия — 15 секунд, а время восстановления — 48 часов. По окончании действия навыка на Мечника накладывается отрицательный эффект Обессиливание, который снижает все характеристики на 30 % на 1 час. Данный эффект невозможно развеять.

        Режим берсерка, как я решил его называть, был бесподобен. 200 % к силе атаки! Это же просто нечто! Однако не главное в этом навыке. Главное — это 10 %-ый бонус к смертельному удару. С золотым рангом, дающим мне 5 % шанс, в режиме берсерка с вероятностью 15 % я с тычка убью любого противника. И плевать, какая у него защита или невъеб…тельски клеевые защитные навыки — одно попадание и он труп.
        Но в каждой бочке есть ложка или даже две дегтя. Так и здесь слова: «жертвуя защитой», не могли меня не насторожить. Если речь идет о защитном костюме и той малости, которую, как я заметил, дает игроку Выносливость, это, безусловно, серьезное ограничение. Тем не менее, риск оправдан.
        Однако что если ограничение касается не только экипировки и бонуса от Выносливости? Что если это так же касается навыков и артефактов?
        Ладно защитные навыки, это еще полбеды. У меня самого их нет, а без сторонних как-нибудь переживу. Но артефакты… это ж, блин, такая засада. Если я, допустим, войду в режим берсерка и что-то пойдет не так, я не смогу использовать Амулет кладбища грешников чтобы себя защитить.
        Решив позже обязательно прояснить этот момент, я расслабился и на меня тут же навалилась усталость.
        Веки тянулись вниз, я их усилием воли снова поднимал вверх. Но так не могло долго продолжаться. Ослабив на секунду бдительность, сон подкрался незаметно и нокаутировал меня.

        Глава 80. Прощание

        Проснувшись на следующий день еще до рассвета, я перекусил остатками сухпайка, а затем, прячась и ни на кого не нападая, даже если видел в них лишь халявный опыт, покинул город.
        Сто семьдесят лошадей в стальной оболочке несли меня обратно домой. Только после того, как отдохну день-другой, попрощаюсь со всеми, особенно с одной троицей, и раздам указания некоторым членам гильдии, отправлюсь на рынок, а затем на прокачку до 40 уровня. К этому я пришел, стоя на перекрестке и не решаясь сразу уехать.
        В дороге не возникло проблем. Спокойно поехал, пообщался с Кристиной, и выяснив, что в мое отсутствие не возникло проблем, загнал байк в гараж и вошел в свой теплый, ставший таким родным дом.
        Кроме Леры дома никого не оказалось. Света, как сказала Кристина, ушла в рейд и вернется только через день-два, а Женя сегодня нянчится с детьми.
        Я нашел Леру на кухне. Она была в легком желтом платье, как обычно слушая в наушниках музыку.
        Хитро улыбнувшись, я подошел и крепко обнял ее со спины, сцепив пальца на талии. Однако Лера вздрогнула лишь на секунду. Не первый раз я так к ней подхожу, успела привыкнуть.
        — Как съездил?  — не оборачиваясь, спросила она.
        — Без проблем. Вошел-вышел, никто и не заметил,  — соврал я как всегда и, вдыхая ее аромат, продолжил: — Соскучился только,  — и опустил ладонь ниже.
        Одной рукой приподняв платье, другая нырнула в теплое место и начала легонько ее поглаживать.
        Лера не сказала ни слова. Лишь выключила плиту и откинулась на меня, тяжело дыша. Она быстро намокла, и шаловливые пальчики скользнули внутрь.
        На кухне мы задержались недолго и вскоре переместились в комнату. Больше часа оттуда доносились будоражащие фантазию звуки.
        После этого Лера меня накормила, и я снова пошел к Кристине. Она еще не знает, в прошлый раз я торопился домой, но в мое отсутствие именно ей предстоит рулить гильдией, защищать и искать пропитание для более чем двухсот человек. Вот по чему я точно скучать не буду — по ответственности за судьбы других.
        Разобравшись с этим и другими вопросами, я забрал Женю и мы вместе вернулись домой.
        С Лерой я ранее, можно сказать, поздоровался, а вот позднее, ночью, уже прощался. С обеими. Не единожды. Как будто в последний раз.
        Поутру я прошелся по всем с кем хотел попрощаться. Обещал вернуться, хоть и не знал, вернусь ли.
        А вообще, нынешняя ситуация нисколько не отличалась от любого другого выхода. Да что там выход, любой день может стать для тебя последним на этой земле.
        Даже на базе в окружении сильных игроков ты не можешь чувствовать себя до конца в безопасности. Ведь может завтра к тебе забредет кочующая стая мутантов и уничтожит это безопасное место. Или люди, что порой еще хуже.
        — Я еще вернусь. Так что, давай, держись тут.
        Так я обычно прощаюсь с поселком, но в этот раз в голосе не слышалось прежней уверенности.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к