Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Мир героев Николай Андреев

        Звездный взвод #0 Они были мертвы - но вернулись к жизни. Они убивали - и будут убивать вновь. Но теперь они служат не мелким земным князькам, а всесильной сверхцивилизации. Они покоряют неизвестные миры, населенные чудовищными мутантами.
        Прочь с дороги - звездный взвод наступает!
        Это НЕ ПРОДОЛЖЕНИЕ цикла Звездный взвод, это ДАЙДЖЕСТ всех 17 книг цикла.
        Вспомни приключения Храброва и его друзей! Впереди тебя ждёт новый цикл приключений в мире придуманном Николаем Андреевым!

        Николай Андреев
        Мир героев

        Глава 1. ЛУЧШИЕ ИЗ МЕРТВЫХ

        Странна бывает порой человеческая жизнь. В один миг богатый, купающийся в роскоши патриций становится жалким и бесправным рабом. А рядом нищий забитый крестьянин оказывается во главе восстания и вскоре восходит на трон. И да воздастся каждому по делам его. Бог видит все, и за все душа в ответе.
        Тот жаркий июльский день Олесь запомнил хорошо. Прямо к княжеским хоромам прискакал гонец с северной заставы. Недобрую весть принес гонец. После набегов татар на северо-восточные земли ослабла Святая Русь.

        - Нельзя врагов к Новгороду пустить,  - произнес князь.  - Завтра с утра выступаем на врагов.
        Олесь уже два года служил князю. Его отец за свою отвагу и смелость получил прозвище Храбрый. Часто молодого человека звали Храброго сын, и это звание приходилось оправдывать.
        Всю ночь готовился Новгород к походу.
        Приподнявшись в седле, Олесь увидел лагерь иноземцев. Каждый раз ты ждешь атаки, и каждый раз сигнал неожидан. Запели рожки, завыли берестяные трубы, загремели бубны, и конница с шумом, гамом, криками выскочила из леса. Русичи не щадили никого. Однако вскоре иноземцы пришли в себя. Сколько продолжался бой, сказать было трудно, но уже начало темнеть. Всюду лежали тела убитых и раненых свеев. В этот миг русич и увидел рыцаря. Он гарцевал на черном коне, удачно отражая атаки пеших новгородцев. Олесь ударил коня, громко закричал и поскакал на рыцаря. Они столкнулись, и при первом же ударе новгородец почувствовал силу противника. Свей дрался отчаянно, нанося удары все сильнее и сильнее. Новгородец держался, и держался неплохо. Силы обоих соперников были на исходе. В какой-то миг рыцарь обернулся, и новгородец тотчас двинулся вперед, нанося сокрушительный удар по шлему. Противник защититься не успел, но резким и коротким движением провел мечом снизу вверх. Лезвие миновало щит, рассекло кольчугу и вошло в левый бок. В глазах Олеся все потемнело, мелькнули верхушки деревьев, круп лошади и угасающее
солнце. Выронив меч, русич рухнул в высокую траву. Вскоре сознание молодого человека померкло.
        В темноте наступившей ночи мокрые от пота и крови воины молчаливо собирали на поле брани убитых и раненых. В этой суматохе никто не обратил внимание, как над лесом почти бесшумно пролетел черный диск. Он двигался медленно, рывками, словно что-то искал. Это продолжалось около десяти минут, пока аппарат не завис. Тотчас в днище корабля открылся люк. Несколько человек в черных облегающих костюмах на тонких тросах спустились вниз.

        - Сюда! Здесь двое раненых…
        На ее зов моментально откликнулась вся группа. Их оказалось пятеро. Мужчины склонились над Олесем и поверженным свеем.

        - Как раз то, что нам нужно. Вызывайте немедленно эвакуационное оборудование.
        Проклиная тяжелые латы, неизвестным наконец удалось поместить беднягу в ящик, и вскоре вся группа вместе со своей добычей оказалась внутри диска. Тотчас закрылся люк, корабль плавно двинулся над лесом, быстро набирая скорость и высоту.
        Уже четыре долгих месяца космическая экспедиция Алана находилась возле Земли. Они вращались по орбите этой дикой планеты в поисках битв, сражений, стычек. И как только начиналось кровопролитие, руководитель группы ученых Барт Делонт поднимал своих людей, и они неслись на катере к месту событий. Самыми удачными походами Делонт считал те, когда раненых удавалось откачать и поместить в анабиозные камеры.
        Как только варвары были раздеты донага, их поместили в специальные капсулы и с помощью автоматики отправили в операционные. Там бедняг уже дожидались хирурги высочайшего класса.
        В целом, земляне останутся прежними людьми, со своими достоинствами и недостатками, просто поднимется сразу на несколько ступеней их информационный уровень. Во-первых, можно будет свободно с ними разговаривать: курс аланского языка - основа программы. Во-вторых, им не надо будет объяснять, что такое планеты, звезды, космические корабли, машины, парсеки.
        Итак, Алан получает хорошо подготовленную армию. С ее помощью возможен захват нужной планеты. Программа аланских ученых вызывала уважение и чуть ли не мистический страх. Еще бы - начать колонизацию Тасконы, бывшей метрополии, могучей и великой… Этот захват планировалось осуществить с помощью землян.
        Трудно описать, что происходило в мозгу Олеся. Сначала была темнота, затем свет, радужные пятна и странный, отливающий серебром туннель. Казалось, еще немного, и Олесь увидит солнце. Но вместо этого в мозг хлынул поток информации. Появились какие-то буквы, цифры, формулы. Поначалу это казалось полным бредом, сумасшествием. Однако постепенно все приобретало смысл, значение.
        Эксперимент ученых Алана подходил к своему логическому завершению.
        Олесь оторвал голову от подушки и медленно сел.
        Новгородец задрал рубаху и увидел свежий, заживающий рубец. Итак, все ясно - швед его тоже достал. Больше воспоминаний не было, но русич это знал и так. Его подобрали ученые Алана и перенесли в свой космический корабль. Без всякого сомнения, они спасли ему жизнь. Но вот вопрос - зачем столь могущественной цивилизации понадобилось спасать простого русского дружинника? Это загадка!
        Теперь он попытался более взвешенно осмыслить свое положение. И первое, что отметил Олесь - это увеличение своих знаний. Русич понимал и оценивал мир совсем по-другому. Исчезли суеверия, догадки, ошибки. Как это ни удивительно, но юноша прекрасно представлял себе структуру галактики, что такое звезды, планеты. Он даже знал, куда летит их корабль. Русич понял - он стал совсем другим человеком. Нет, Олесь по-прежнему землянин, со своими достоинствами, недостатками, убеждениями, и все же теперь юноша оказался на порядок выше своих соплеменников. Ему известны такие истины, какие человечество будет постигать веками. Для своей родной планеты он стал чужой…
        Стенка, прямо напротив кресла, отъехала в сторону. В проеме стояла молодая симпатичная девушка.

        - Как вы себя чувствуете?
        Юноша от неожиданности чуть не задохнулся.

        - Да, конечно,  - наконец ответил Олесь.
        Русичу показалось, что аланка облегченно вздохнула, в ее глазах исчезла тревога, уступая место любопытству.

        - Что вас беспокоит сейчас?

        - Моя голова,  - усмехнулся русич.  - Она неузнаваемо изменилась. Либо ее заменили, либо напичкали разного рода информацией, которую я пока еще толком осмыслить не могу.

        - Вы совершенно правы,  - сказала она.  - Сейчас ваш мозг перегружен, а потому не очень его загружайте. Все необходимые знания появятся сами собой. У вас началась вторая жизнь. Забудьте старую и начните все как в первый раз.
        Она ушла, а русич прилег на кровать и даже задремал. Но вот кто-то подтолкнул молодого человека в плечо. Олесь открыл глаза и увидел перед собой высокого темноволосого мужчину лет сорока. Тот чуть снисходительно усмехнулся и проговорил:

        - У тебя крепкие нервы, землянин.
        Спустя минуту он уже двигался за своим проводником. Они оказались в большом квадратном зале со сторонами около десяти метров. Первое, что сразу бросалось в глаза,  - Олесь здесь не один землянин. Еще семь человек стояли в ряд возле стены, на расстоянии шага друг от друга. Возле крайнего русич увидел небольшой белый кружок на полу. Движение его взгляда заметил и проводник.

        - Это ваше место,  - произнес он.  - Займите его.
        Ни слова не говоря, молодой человек встал на указанную точку. Напротив пленников находилась большая группа аланцев. Но вот вперед вышел стройный худой мужчина с жесткими, слегка угловатыми чертами лица. Он еще раз осмотрел пленников и произнес:

        - Я приветствую вас, земляне, на борту корабля Алана…

        - Я посвященный Великого Координатора Барт Делонт. Именно я возглавляю эту экспедицию и сейчас поясню, как и зачем вы оказались здесь. Во-первых, если бы не мы, то никого из вас уже не было бы в живых. Во-вторых, когда вы находились в коме, наши ученые поработали с вашими мозгами. Плоды уже налицо. Вы прекрасно понимает аланскую речь и даже то, что находитесь на борту космического корабля, вас не шокирует. Из дикарей, варваров мы сделали цивилизованных людей…
        В вашу программу входило знакомство с ситуацией в районе звездной системы Сириуса,  - продолжил аланец.  - Вы знаете, что наша планета могущественна и сильна. И все же… Алан - слишком перенаселенная планета, наш мир нуждается в новых территориях. Вам выпала великая миссия - начать экспансию в космическом пространстве. Прежде, чем я объясню цель задания, давайте все же познакомимся.
        Из строя вышел на шаг вперед высокий светловолосый мужчина лет сорока. Чуть приподняв голову и заложив руки за спину, землянин громко проговорил:

        - Я граф Генрих Кайнц, мне тридцать восемь лет…
        Между тем аланец сделал жест, приглашающий второго пленника представиться. Вперед шагнул среднего роста юноша, с длинными, густыми волосами, распущенными по плечам.

        - Я рыцарь Освальд Ридле.
        Следующим за Ридле стоял высокий, стройный, черноволосый мужчина с утонченными чертами лица. Со стороны могло показаться, что он мягок и покладист. Однако едва уловимая улыбка снисхождения показывала ум и смелость.

        - Я маркиз Жак де Креньян, двадцать семь лет. Четвертым оказался среднего роста японец.

        - Я Тино Аято, самурай великого сегуна Минамото. Следующим был тоже азиат.

        - Я Талан Агадай, сотник непобедимого хана Батыя, внука властителя мира Чингизхана.
        Почти тотчас шагнул вперед еще один землянин. У него была смуглая кожа, густые черные волосы и окладистая борода. Держался он уверенно, но почтительно. Сложив руки на груди мужчина ровным, монотонным голосом сказал:

        - Я Асер Салах, воин пророка нашего Магомета. Тридцать пять лет от роду, двадцать из которых сражаюсь с неверными.
        Не успел араб вернуться назад, как с места сдвинулся сосед русича. Высокий, атлетического телосложения мужчина с русыми, длинными волосами. У него было мужественное, чуть грубоватое лицо, прямой нос и серые, жесткие глаза.

        - Барон Свен Лунгрен, рыцарь короля Швеции. Двадцать шесть лет,  - произнес землянин.

        - Олесь Храбров, дружинник князя новгородского Александра,  - сказал русич, выйдя из строя и повернувшись вполоборота.  - Двадцать лет. И пожалуй, мне сказать больше нечего.

        - Итак, теперь вы знаете друг друга,  - начал свою речь Делонт.  - Для нас вы все
        - земляне. Земляне-воины! Как я уже говорил, Алану нужны новые территории. В системе Сириуса несколько планет, пригодных для жизни. И одна из них - Таскона. Не буду скрывать от вас, именно на ней и зародилась жизнь в нашей системе. Алан когда-то был освоен людьми с этой планеты и долгое время служил колонией. Но двести лет назад материковые кланы Тасконы что-то не поделили между собой, и разразилась война. Спустя неделю некогда могущественная цивилизация перестала существовать. На долгие десятилетия поверхность планеты была заражена, на ней погибло все живое. Аланцы, лишенные космических технологий, были вынуждены развиваться обособлено. На Тасконе сейчас много пустого пространства, и будет справедливо, если Алан восстановит на планете былой уровень культуры.
        Таскона все же не пустынна. Сейчас на ней бродят сотни банд головорезов и убийц. Я уже не говорю о разного рода мутантах. И на планете процветает каннибализм.
        Проблема в том, что большие транспорты, перевозящие батальоны солдат и технику, не могут сесть где попало. Им нужны хорошие космодромы. И такие на Тасконе есть. Нам надо провести разведку. Мы высадили четыре разведгруппы, но они исчезли. Объяснение простое - вооружить своих людей современными лазерными карабинами мы не можем. Это оружие может попасть к бандитам. Поэтому наши разведчики взяли лишь самое примитивное оружие. Но, увы, владеют они им не в совершенстве. И тогда мы решили найти людей, которые умеют воевать гораздо лучше.
        Была подготовлена группа из четырех человек. Это специалисты по геологии, строительству, связи и так далее. В их обязанности входит определение годности космодрома для посадки и подача нужного сигнала. Задача землян провести их целыми и невредимыми по территории материка Оливия. Но мы не можем безрассудно доверять солдатам удачи. Поэтому мы введем в организмы землян специальное вещество. Ровно через тридцать суток это вещество начинает распадаться. Происходит общее токсическое заражение организма. Смерть длительная и очень мучительная. Чтобы остановить этот процесс, надо ввести специальный стабилизирующий препарат, а он останется на базе.
        Кроме землян в разведгруппу входят лейтенант Том Виола, специалист по связи. Сержант Линда Салан, специалист по геологии. Олис Кроул, главный специалист по внеаланским связям. Сержант Слим Бартон, специалист по космодромам и строительству. Есть еще вопросы?
        Пока землянам было все понятно.
        Новейший тяжелый крейсер «Гигант» быстро приближался к системе Сириуса. Пилот и техники с тоской смотрели на звезду. Большинство офицеров и солдат не являлись посвященными. Они родились и выросли на космических станциях и базах. Называя себя аланцами, эти люди никогда не бывали на Алане.
        Условия жизни на станциях вполне сносные. В конце концов, им доступны все блага современного общества. Судьба распорядилась так, что они не поддаются посвящению.
        Совсем другие мысли занимали сейчас Барта Делонта. Посвященный не раз тайком наблюдал за землянами. Ничего не скажешь, отличные бойцы. Крепкие здоровые тела, быстрая реакция, огромная физическая сила. Аланцы уступали им по всем параметрам. От внимания Делонта не ускользнул тот факт, что несколько варваров увлеклись чтением книг. Дикари должны вести себя соответствующим образом. Что-то он упустил. Поэтому следует посоветоваться с Великим Координатором.
        При общении с правителем Делонт испытывал трепет и смятение. Ученый буквально чувствовал, как холодные щупальца проникают в мозг и считывают всю информацию.

        - Рад видеть тебя, Барт,  - донесся откуда-то издалека приятный бархатный голос.

        - И я вас,  - почтительно нагнул в поклоне голову посвященный.  - Задача оказалась не такой простой, как казалось в начале. Земляне необычайно агрессивны.

        - Оправдались ли наши надежды?

        - На мой взгляд, полностью,  - молниеносно отреагировал посвященный.  - Великолепные экземпляры.

        - Ты меня заинтриговал,  - иронично произнес Великий Координатор.  - Подключи компьютер к блоку связи, хочу взглянуть на наемников и оценить их возможности лично.

        - Сейчас сделаю,  - отчеканил Делонт, подсоединяя нужную аппаратуру к голографу. Минут на десять в каюте воцарилась тишина.

        - Действительно, отменные воины,  - продолжил правитель.  - В их мозгу нет страха и сомнения. В случае необходимости, они готовы убить кого угодно. Именно такие люди нам и нужны.

        - Земляне как-то чересчур легко перенесли информационную «атаку»,  - заметил Барт.  - Их мозг впитывает сведения, как губка. Меня это настораживает. По уровню интеллекта они сейчас мало в чем уступают многим членам экипажа корабля, а в быстроте реакции и скорости мышления значительно превосходят их. Мы получили не только совершенных убийц, но и очень умных солдат. Я заметил, что некоторые из них увлеклись чтением. Наемники изучают географию, астронавигацию, физику, описание устройств крейсера.
        Путешествие по Тасконе добавит им впечатлений. Выполнив задачу, воины потребуют объяснений…

        - Пусть только попробуют…  - зловеще вставил правитель.  - Без инъекции стабилизатора дикари не протянут и трех декад. Если возникнут проблемы, то умертвим варваров.
        Тяжелый крейсер «Гигант» быстро приближался к родной звездной системе. Таскона ждала своих первооткрывателей.
        Три дня пролетели как одно мгновение. В эти часы земляне отдыхали на полную катушку. Кто-то играл в кости, кто-то спал, кто-то читал. Последнее было не очень популярно, но Храбров, Аято и де Креньян увлеклись этим занятием серьезно. Каждый день, вооружившись палками, они шли в тренажерный зал. Как ни странно, лучшим бойцом признали Ридле. Де Креньян, Аято, Лунгрен и Храбров были примерно одного уровня. Чуть хуже сражались Кайнц, Агадай и Салах. Каждый из землян имел свой стиль, присущий его народу, племени или семье. В тренировках они обогащали друг друга, показывая тот или иной прием. Спустя три дня Олесь усвоил не менее полутора десятков новых способов защиты и атаки.
        Затем их провели в комнату, где на огромных столах лежали мечи, сабли, кинжалы, топоры, копья. Чуть в стороне размещались доспехи, щиты, шлемы. Еще дальше находились луки, арбалеты, стрелы.
        Им предложили переодеться и лейтенант первым принялся за дело. Легкие просторные штаны, высокие ботинки на шнуровке, рубаха, плечевая и нагрудная кираса, а сверху пятнистая сине-зеленая куртка. Надо сказать, что большинство снаряжались примерно так же. Лишь Олесь, Агадай и Аято надели кольчуги. Кроме того, каждый взял с собой металлические наручи и кольчужные перчатки.
        Вслед за этим пришлось взять рюкзаки с продовольствием. Но вот наконец солдаты добрались до оружия. Храбров взял тонкий, длиной около метра обоюдоострый меч, короткий кинжал, небольшой боевой топорик и двухметровое копье. Кроме этого, он приторочил к рюкзаку тугой лук и три колчана со стрелами, в каждом по тридцать штук.
        Экипировка завершилась щитом и шлемом.
        Когда спустя двадцать минут в комнату вошел Делонт, он был поражен. Перед ним стояли не те, прежние земляне, растерянные, слегка испуганные, не справляющиеся с собственными мозгами. Это были воины, готовые снести любую преграду на своем пути, и помешать им вряд ли кому удастся.

        - Через полтора часа стыковка, десантный модуль уже готов. Желаю вам удачи и жду сигнала об обнаружении космодрома.
        Протяжный, завывающий звук раздался неожиданно для всех.

        - Стыковка произошла.
        Перед ними открылся шлюзовой люк станции, и они прошли внутрь.
        Увидев землян, из-за модуля вышел седовласый мужчина в форме полковника разведывательной службы.

        - Отлично выглядите, ребята,  - вымолвил полковник.  - Я уже отправил отсюда четыре группы, но пока толку от наших разведчиков было мало. А теперь возьмите карты местности и размещайтесь в модуле.
        Солдаты получили от какого-то лейтенанта топографические карты. Вверху ярким шрифтом было напечатано: «Оливия. Центральный район. Конганская равнина, 3125 год.» В правом нижнем углу стоял небольшой синий крестик.

        - Это предполагаемое место высадки,  - пояснил аланец.  - От него вы видите синюю пунктирную линию. Это ваш маршрут. Путь почти в точности повторяет маршрут третьей группы, пропавшей около года назад…
        Вскоре открылся входной люк модуля, и наемники начали размещаться.
        Посадка закончилась. Последним сел Салах и плотно закрыл за собой люк.
        Честно говоря, Храбров не видел ничего. Его вжало в кресло, тело налилось нечеловеческой тяжестью, перед глазами поплыли цветные круги. Он оглянулся и посмотрел налево. Состояние Аято было ничуть не лучше. У японца текла кровь из носа, и он упорно пытался ее остановить.
        В этот момент люди почувствовали, как начала нагреваться обшивка. Они вошли в атмосферу со слишком большой скоростью. Корабль начало отчаянно трясти.
        Спускались они несколько секунд, но землянам они показались вечностью. Наконец модуль с силой ударился о поверхность и замер.
        Постепенно, один за одним, десантники вылезали из модуля. Как оказалось, аппарат упал у самого края небольшого озера.
        Наемники начали вытаскивать снаряжение. После того, как группа подготовилась к походу и уже собралась двигаться, неожиданно для всех заговорил Аято:

        - Мы здесь все равны,  - вымолвил японец.  - Но я хороший воин, и знаю, что воевать без командира неразумно. Кто-то, пусть и советуясь, должен принимать решения. В противном случае, мы превратимся в стадо баранов.
        Обсуждение много времени не заняло. При голосовании победил Кайнц.
        Развернув карты, солдаты начали ориентировку.

        - Интересно, сколько лет этим картам?  - удивленно спросил Ридле.

        - Двести шесть,  - спокойно и без эмоций ответил Виола.

        - Тогда все понятно,  - усмехнулся немец.  - За это время материки могли затонуть, не то что деревья вырасти. Не думаю, что эти бумажки нам здорово понадобятся.

        - Однако космодромы никуда не исчезнут,  - возразил Бартон.
        Как оказалось, с момента начала операции прошло уже больше десяти часов. Если подумать, что совсем недавно наемники находились на борту «Гиганта» - это мизер. Если же вспомнить о препарате в организме, то кошмарно много.
        Перекинув за спину рюкзак, Олесь взглянул на компас и быстро зашагал к лесу. Вслед за ним двинулся и Тино. Спустя примерно полтора часа, разведчики вышли на странную просеку. Минут через пять на просеку вышла вся группа. Земляне с интересом смотрели на дорогу, а Бартон сразу приступил к делу. Вытащив из рюкзака маленькую лопатку, он начал разрывать слой земли. Уже на глубине в десять сантиметров сержант наткнулся на что-то твердое.

        - Великолепно. Мы надеялись на успех, но такого даже предполагать не смели. Шоссе в отличном состоянии. За двести лет его лишь слегка занесло землей, и все. Ни трещин, ни повреждений. Потрясающе. Тасконцы в те времена умели строить.
        Наемники быстро перекусили и начали собираться в дальнейший путь. По истечении двух часов Кайнц остановил всю группу.
        Все солдаты с облегчением побросали рюкзаки на землю. Прошедший день оказался слишком насыщенным и трудным. Тем не менее, все наемники принялись за работу. Оставаться на шоссе никто не рискнул, и потому лагерь разбили немного в стороне.
        В это время где-то совсем рядом раздался странный и неприятный вой. Все солдаты потянулись к оружию.
        Из ближайшего куста выпрыгнул мохнатый зверь-тапсан, высотой не менее метра. Оскалив острые зубы, он в два прыжка преодолел поляну, бросаясь в гущу людей. Еще в полете сразу два меча, де Креньяна и Аято, пронзили его тело. Издав предсмертный вой, зверь рухнул на траву. Но почти тут же раздался отчаянный человеческий крик.
        Один из тапсанов напал прямо с шоссе и застал врасплох Бартона. Бедняга успел выставить руки. Этим он спас себе жизнь, но лишился левой кисти.
        Прежде чем хищник успел повторить свое нападение, Ридле мощнейшим ударом копья пригвоздил его к земле.
        Животное умерло мгновенно. Аланец находился в шоке, и девушки начали приводить его в чувство.
        Бартону сделали укол обезболивающего, и он забылся тревожным сном. Остальные десантники до сих пор не могли прийти в себя от пережитого испытания. Они подошли к костру и устроились рядом с землянами.
        Но вскоре разговор начал затихать. Сон и усталость сломили даже аланцев. Сначала уснула Кроул, затем Салан и Виола. Храбров поднялся со своего места и тихо подошел к Олис. Присев на колени, он внимательно рассматривал девушку. Мягкие, приятные черты лица, высокая грудь, стройная идеальная фигура. Сняв с себя куртку, Олесь накрыл аланку.

        - Что, хороша?  - улыбнулся Тино.

        - Не то слово,  - честно признался русич.

        - Завидую я тебе,  - вымолвил японец.  - Влюбился даже здесь. Смотри, не упусти ее, Олесь. Я неплохо разбираюсь в женщинах - эта тебе подойдет. Она слишком много напускает на себя тумана, но душа у нее чиста.

        - Ты спятил,  - горько усмехнулся Храбров.  - Она из другой цивилизации, и, по-моему, высокого положения. А я кто? Полураб, полунаемник. Нет, Тино, эту дурь надо выбрасывать из головы. Ты прав - я молод, но не дурак.

        - Что ж, судьба нас рассудит,  - сказал Аято, поглядев на часы.
        Через пятнадцать минут Олесь разбудил Салаха и лег на его место. Сладкая дремота сковала веки, и мозг погрузился в благодатный сон. Организм отдыхал и готовился к новым испытаниям.
        С первыми лучами Сириуса, Кайнц начал поднимать людей. Это оказалось нетрудно. Все земляне были неизбалованны судьбой и могли довольствоваться малым. Между тем Кайнц дал на завтрак всего десять минут, и люди быстро принялись за еду. Именно в этот момент к Олесю подошла Кроул и как бы случайно уронила на землю куртку. Не привлекая внимания остальных, девушка тихо произнесла:

        - Я не нуждаюсь в вашей помощи и попрошу в дальнейшем этого не делать.
        Храбров поднял голову, внимательно посмотрел в глаза Олис. Нет, она лжет. Той надменности и высокомерия больше нет. Аято прав - Кроул говорит не то, что думает. По всей видимости, девушка ждала каких-то оправданий, но Олесь молчал. Мало того, он улыбнулся, добродушно и весело.

        - И все же, спасибо,  - вымолвила Кроул более мягко, отходя в сторону.
        Завтрак закончился, и группа готовилась к выходу. Впрочем, еще на пять минут они задержались из-за тапсанов. Всем хотелось посмотреть на этих хищников в утреннем свете.

        - До первого космодрома еще около двадцати километров, первые сутки после вкалывания препарата истекают через два часа. Хорошо, если наша разведка увенчается успехом, а если нет?  - сказал граф.
        Немец сделал небольшую паузу и сам же ответил:

        - Тогда мы будем вынуждены идти ко второму космодрому, до которого двести пятьдесят километров. Это не менее семи суток быстрого марша. Чтобы совершить его, все солдаты должны быть здоровы. Любая драка или столкновение могут привести к ранениям. Кругом враги, и церемониться мы не собираемся. В любом случае, человек, не способный двигаться дальше, будет оставлен, живой или мертвый. Другого выхода у нас нет. Иначе погибнет вся группа.
        Экспедиция выбралась на шоссе и двинулась по запланированному маршруту. Наемники медленно, внимательно осматриваясь по сторонам, шли по мертвому городу. Строили тасконцы очень хорошо, и потому даже два века забвения не смогли разрушить многие строения. Но терять времени на осмотр развалин земляне не стали. Группа быстрым темпом выходила из города. Олесь увлекся своими мыслями настолько, что не заметил, как напарник отошел в сторону. Лишь спустя пару минут русич огляделся, но Аято нигде близко не было. Тревожно свистнув, русич повернул назад. К Олесю подбежали Лунгрен и Ридле.
        Перехватив поудобнее копье, русич спустился с шоссе, направляясь к ближайшему дому. Осторожно заглянул в проем.
        В том, что увидели солдаты, было действительно какое-то демоническое предзнаменование. На полу комнаты лежали аккуратно в ряд пять человеческих скелетов.

        - Это наши предшественники, Генрих,  - улыбнулся самурай.  - И как видишь, далеко они не ушли.
        Ни слова больше не говоря, он подцепил на шее аланца тонкую цепочку, вытаскивая наружу небольшой медальон. Следующим был Бартон, и процедура повторилась в точности. Благоразумная Салан сама вытащила из-под одежды этот атрибут. Лишь у Олис ничего подобного не было.

        - Что это такое?  - проговорил японец.

        - Личный медальон. На нем имя, фамилия, принадлежность к воинскому подразделению, группа крови и так далее. Но как это влияет на…

        - Самым прямым образом,  - сказал Аято, протягивая Виоле еще один такой же металлический кружок.
        Руки аланца дрогнули, но медальон он взял.

        - Крис Колен, пятая десантная рота, третья группа крови,  - начал читать Виола.

        - Боже, третья разведгруппа,  - вырвалось у Линды. Наемники начали спускаться вниз.
        То, что вскоре увидели земляне, впечатляло и более цивилизованных людей. Космодром был просто огромен.
        Где-то совсем рядом, раздались странные крики. С шоссе, по которому они недавно двигались, на стартовую площадку вышли четыре человека.
        Вся эта группа держала в руках широкие, но не очень длинные мечи. Они шли небыстро, внимательно оглядываясь по сторонам. Однако, несмотря на свою осторожность, люди попали в засаду. Из развалин двух ближайших домов начали выскакивать вооруженные люди. Грязные, с длинными спутанными волосами, они довольно профессионально окружили свои жертвы. В какой-то момент один из парней в синем бросился вперед, ловко отбил удар воина и вонзил свой меч в грудь врага. Тот рухнул, но и юноша вернуться к своим не успел. Высокий воин с огромным топором в руке сделал неуловимое движение, и бедняга с перебитым позвоночником повалился на землю.
        Он был еще жив, когда следующий бандит разрядил в него свой арбалет. Первая стрела в горло, вторая - в сердце. Прикончить остальных троих нападавшие не спешили. Они явно растягивали свое садистское удовольствие.
        Храбров и Аято решили помочь оставшимся.
        Аято первым перелез через небольшую стену и двинулся к месту боя. Храбров тотчас последовал его примеру. Ни один из землян не сомневался в успехе. Они шли молча, чуть расслаблено, держа щит и копье в полудвижении.
        Бандиты были так увлечены своим занятием, что не сразу заметили приближающуюся опасность, и лишь по реакции окруженных начали оборачиваться. Гигант с топором ехидно ухмыльнулся и произнес:

        - Вот это удача. Мы их ищем, а они сами к нам идут. Какая приятная встреча…
        Несмотря на расстояние в двадцать метров, Олесь сильно и точно метнул копье. Бандиты закричали, но было уже поздно. Началась схватка.

        - Проклятье! Один ушел,  - выругался Аято и повернулся к тасконцам.  - Вы могли бы его прикончить, а не стоять, как истуканы.
        Люди, к которым он обращался, еще не пришли в себя. Им плохо верилось, что они живы, а эти двое легко и непринужденно расправились с пятью бандитами. Все происшедшее чем-то напоминало чудо. Наконец, пожилой тасконец, убрав меч в ножны, произнес:

        - Я Крик Саунт, потомок одного из древнейших родов Оливии. Благодарю вас за помощь, вы спасли нам жизнь. Это были воины арка Яроха. Боюсь, что теперь у вас будут неприятности. Ярох не прощает подобных оскорблений.
        Самурай повернулся к Храброву и негромко сказал:

        - Иди за остальными, а я поболтаю с тасконцами. Не опасаясь больше нападения, русич преодолел этот
        километр всего за несколько минут и вышел на группу почти точно.

        - На космодроме была засада,  - сказал Олесь.  - Ждали нас, а попали в нее какие-то тасконцы. Они не имели ни одного шанса выжить. И мы подумали - лучше иметь живых друзей, чем живых врагов.
        Группа решила вернуться на космодром, быстро собрала вещи и начала выдвижение. Пока группа выдвигалась, Аято продолжал беседу с тасконцами. Он выяснил, что они не испытывают любви к Алану. И еще десять лет назад в центральной Оливии не существовало никакого арка. А потом пришел Ярох. Откуда-то с запада. Около двухсот отчаянных головорезов, десятки мутантов. Ярох захватывал город за городом, при этом превращая всех жителей в рабов. Четыре года назад союз городов дал битву арку. Был заключен мир. Все северные территории отошли к Яроху, юго-восточные принадлежали независимым городам. Примерно два года назад договор соблюдался, но затем у Яроха появился странный советник. Человек очень умный, коварный и безжалостный. Именно он начал новую войну с независимыми городами, но войну необъявленную.
        Аято уже заметил группу и быстро направился к своим.

        - Что за люди?  - спросил Лунгрен.

        - Потомки оставшихся в живых тасконцев. У них здесь по всему материку построены маленькие городки. Однако справиться с нашествием армии бандитов они не могут. И судя по всему, мы мешаем именно этому клану убийц.
        За оставшиеся тридцать метров японец подробно изложил рассказ Саунта. Складывалась весьма не радужная картина. Постоянные войны, отряды головорезов, рыскающих в поисках врагов, да и просто шайки бандитов, ищущих добычу. Разведывательная группа попала в самый центр адского котла.
        Подойдя к тасконцам, граф громко проговорил:

        - Я Генрих Кайнц, старший этой группы.

        - Я Крик Саунт,  - сказал тасконец, улыбаясь.  - Один из вождей рода лемов. Наш город примерно в тридцати километрах к югу. За вашу помощь мы готовы предоставить вам ночлег и защиту. Но кто вы? В союзе городов таких воинов нет.

        - Мы,  - начал Кайнц несколько растерянно, но быстро сообразил и ответил.  - Мы путешественники. Ищем хорошие земли в Оливии.
        Граф вскоре достал карту и вместе с Криком начал сверять ее с действительностью.
        Неожиданно раздался возглас Салаха.

        - Сюда, сюда,  - кричал араб.
        Земляне подбежали к Асеру. Оказалось, что один из бандитов был еще жив. Приподняв голову, он внимательно смотрел на наемников. В его глазах не было страха. Бандит усмехнулся и произнес:

        - А ведь вы не аланцы! Я уже две такие группы кончал и хорошо знаю их. Болтуны и слабаки! Они практически ни разу не оказали толкового сопротивления. Вы другие. Солдаты! Причем профессионалы. Даже Коун не сравнится с вами. Я уважаю таких людей.
        К счастью, весь допрос происходил в стороне от тасконцев. Ни один из них не слышал слов бандита и не подозревал о принадлежности группы к Алану.
        Кайнц махнул рукой, собирая всю группу.

        - Итак, наши предположения подтвердились,  - начал Генрих.  - На группу развернута охота. Кроме того, из рассказа Саунта следует, что у местного царька Яроха есть советник, который слишком много знает об Алане. Значит, версия о предательстве тоже верна. Мы не пойдем старым маршрутом ко второму космодрому, а двинемся напрямик, через лес, через город лемов к третьему. Иначе на всем протяжении пути мы будем постоянно натыкаться на засады.
        Земляне помогли тасконцам похоронить товарища. Несколько минут все молчали.

        - Теперь, если не возражаете, мы начнем осмотр зданий,  - сказал Крик.  - Нам очень важно найти здесь что-нибудь. Город изможден блокадой.

        - Конечно,  - произнес Кайнц.  - Мы даже вам поможем в этом.
        Вокруг космодрома было не меньше двух десятков разрушенных строений.
        Взглянув на часы, Тино проговорил:

        - Нам пора, задерживаемся уже на десять минут.
        Японец двинулся к выходу, заодно позвав Сола. Следом за ними пошел и Олесь. Но по дороге он нашел две книжки с хорошо сохранившимися страницами. На одной была надпись «Журнал контроля рейсов и грузов кораблей с космодрома „Звездный“». На второй другая: «Техническая документация космодромов А11». Сам ее зная почему, но обе книги Олесь спрятал под куртку. До поры до времени он не хотел делиться своей находкой с остальными.
        Осмотр остальных зданий ничего существенного не принес, а измерения аланцев закончились раньше времени. К сожалению, их выводы были неутешительными.
«Звездный» без генеральной реконструкции не мог принимать космические корабли.
        Спустя несколько минут, вытянувшись цепочкой, группа двинулась за тасконцами.
        Линк Коун получил известие о странном объекте, спускающимся с небес, находясь в свободном городе Кардуэл. Это значило лишь одно - новая группа идет по третьему маршруту. Линк приказал собрать как можно больше людей, чтобы отправиться в район космодрома и расправиться с незванными гостями.
        Невольно Линк усмехнулся. Алан никак не хочет успокоиться. Пятые смертники за два года - многовато для столь миролюбивой планеты.
        Коун вместе со своими головорезами ранним утром двинулся в сторону космодрома. Все эти убийцы и мародеры беспрекословно подчинялись ему. Сейчас их было чуть меньше восьмидесяти. Неплохая армия для налета на какой-нибудь городок.
        За четыре часа отряд преодолел восемнадцать километров. Остановившись на небольшой поляне, Линк объявил привал. Улегшись в тени развесистого куста, Линк задремал. Сколько продолжался его сон, сказать трудно, но вскочил он от странных криков в лагере. Тотчас подбежали два его телохранителя - Корст и Хиндс. Последний тяжело дышал и с трудом вымолвил:

        - Вернулся Вокс, он весь оборван и рассказывает какие-то чудеса. Ясно лишь одно
        - Токс и Гар убиты.
        Уцелевший после боя бандит сам спешил к главарю. Он упал на колени и проговорил:

        - Убиты все… Там, на космодроме…
        И он подробно описал все, что произошло.
        Линк обхватил голову руками. Что-то не так! Аланцы догадались об объявленной им войне и направили на планету совершенно других людей. Но где они их взяли? Ясно одно - этот противник гораздо опаснее, чем все предыдущие группы вместе взятые. Коун чувствовал, что эта разведгруппа доставит ему много хлопот.
        Отдохнув около получаса, земляне начали собираться в дальнейший путь. Именно в этот момент Виола и спросил:

        - Скажите, Саунт, а за последние год-полтора вы не встречали людей в такой же одежде, как и мы. Несколько наших друзей пропали в этом районе.
        Лицо тасконца помрачнело. Он рассказал, что в такой одежде им доводилось видеть воинов арка. А Сол был свидетелем убийства трех мужчин и двух женщин бандитами советника Коуна. И, что удивительно, Коун знал этих людей. Один из них плюнул Линку в лицо. Этих бедняг распяли на крестах на одном из холмов.
        Разведчики отправились туда, сняли останки с крестов и похоронили их.
        Дольше всех молчал Виола. Наконец, когда группа начала выдвигаться, он подошел к Бартону и тихо проговорил:

        - Я вспомнил. Знакомое имя - Коун. Так и вертелось на языке. А теперь все ясно. Он был инструктором по рукопашному бою в Центре подготовки разведгрупп. На Таскону Коун ушел добровольцем в первом потоке. Похоже, что земляне правы - здесь действительно опасный и подлый предатель.
        Спустя еще два с половиной часа разведчики вышли из леса. Саунт их ждал.
        Лемы вышли на проселочную дорогу и направились к уже видневшемуся вдали городу.
        Первое, что увидели разведчики, был высокий деревянный частокол. Осмотрев стены и многослойные, крепкие ворота, де Креньян поднял большой палец.

        - Отлично сделано,  - произнес маркиз.  - Однако хочу посоветовать вам вырыть ров глубиной метра четыре и шириной около восьми. Тогда город будет неприступен для Яроха.
        Два охранника, завидев Саунта, немедленно открыли ворота. Плотной группой земляне вошли в город. Лендвил изменил взгляд разведчиков на лемов. Они поняли, что цивилизация еще жива. И есть люди, которые хотят ее сохранить.
        Между тем лемы остановились возле длинного прямоугольного здания, слегка похожего на барак. Саунт сказал, что это своего рода гостиница и предложил располагаться. Через час принесли ужин.
        Утром, когда все разведчики вышли из здания, на столе уже был накрыт легкий завтрак. Саунт был прав, лемы выполнили закон гостеприимства по полной программе. Саунт с мрачным выражением лица направился к разведчикам. Выждав небольшую паузу, он произнес:

        - Только что мои дозоры заметили воинов арка. Они движутся тремя колоннами всего их около пятидесяти. На всякий случай я поднял своих людей по тревоге.

        - Напрасно,  - вымолвил Лунгрен.  - Эти ребята ищут нас. Лендвил их вряд ли интересует.
        Разработав план, поправив рюкзаки, оружие, земляне начали выдвигаться к воротам. А провожали их печальные, обреченные взгляды лендвилок. Они прекрасно понимали, что эти мужчины идут на смерть. Сюда воины больше не вернутся.
        Линк вел своих людей к Лендвилу по знакомой тропе. Год назад он разбил здесь лагерь, раз за разом отлавливая поисковые группы противника и уничтожая их. Сейчас Коун шел тем же путем. Изменения, произошедшие на вершине, советник заметил сразу. Взглянув на срубленные кресты и свежевырытую могилу, Линк удивленно усмехнулся. Целый год покойников никто не трогал, а эти сразу нашли их и даже похоронили. Значит, кто-то знал местонахождение крестов. Кроме того, Коун уже догадался, что разведчики обнаружили засаду не случайно. Внезапного нападения теперь не получится.
        Повернувшись к своим людям, советник произнес:

        - Они ушли в Лендвил и будут там ночевать. Это нам на руку. Мы догоним их и прикончим.
        Погоня началась.
        Группа ворвалась в лес. Отвлекающий маневр удался. Однако надеждами себя никто не тешил. С таким грузом за спиной от бандитов не уйти.
        Не успела группа пройти и двухсот метров, как чуть правее на вырубку выскочили бандиты.
        Вскоре из толпы выдвинулся высокий черноволосый мужчина лет тридцати пяти. Он уверенно направился к разведчикам. Остановившись примерно в десяти шагах, бандит проговорил:

        - Я Линк Коун, советник великого арка Яроха. Вы нарушили наши территориальные границы, а значит, подлежите пленению и разбирательству…

        - Это ложь!  - воскликнул Том. И в данном случае вторглись как раз вы. Говоря же о тебе лично, сволочь, знай - ты предатель, трус и ублюдок! Именно по твоему приказу убили третью разведгруппу.
        Коун иронично прищурился, высматривая говорившего, а затем с улыбкой вымолвил:

        - А, знакомые все лица, лейтенант Виола! И ты, бедняга, решил посетить Таскону? Напрасно. Очень негостеприимная планета. Ты совершенно прав, это я прикончил третью разведгруппу, скажу больше - и первую, и четвертую. Лишь вторая сама размазалась о горы на юге. А вы обречены, у меня больше тридцати солдат. Сейчас подойдут еще. Предлагаю вам сдаться, и тогда, возможно, я сохраню вам жизнь.

        - Вот тут ты заблуждаешься,  - усмехнулся Генрих.  - Даже воюя за Святой Престол, окруженный сарацинами, я не думал о плене. Лучше умереть с мечом в руке, чем с веревкой на шее. Придется, Коун, твоим людям повоевать.
        Линк пожал плечами. Он уже обернулся к ждущим сигнала воинам, как вдруг его осенило. Святой Престол, сарацины - это же из отчета исследований на планете Земля. Так вот откуда эти бойцы!

        - Земляне!  - вырвалось у советника.

        - А ты не дурак, Коун,  - произнес де Креньян.  - Догадался…
        Советник пожалел, что они враги. Воины такого уровня в его армии заняли бы весьма высокое положение. С ними Коун наверняка скинул бы Яроха с престола.
        За время переговоров бандиты заняли позиции для атаки. Земляне готовились к бою. Сверкали начищенные щиты, мечи, шлемы. Один вид их приводил противника в трепет: конусообразные, круглые, горшковидные, с рогами, орлами, массивными забралами… Большинство землян сняли куртки, обнажая кольчуги и латы.

        - Бог мой, да они в броне,  - вырвался чей-то возглас. Коун повернулся и увидел в глазах большинства бандитов нарастающее чувство страха.
        Медлить было нельзя. Вскинул меч, Линк громко закричал:

        - Вперед! В атаку! Убейте всех!
        Толчок был дан, и бандиты бросились вперед.
        Тотчас все разведчики натянули тетиву луков и арбалетов. Бандиты не успели пробежать и десяти метров, как первый рой стрел обрушился на них. А земляне, словно автоматы, посылали в противника стрелу за стрелой. Уже через пять секунд атака захлебнулась, и бандиты начали отступать. Земляне вошли в раж, кромсая бандитов направо и налево. Спустя десять секунд группа прорвалась на юг и начала уходить к лесу. Стоило бандитам приблизиться, как их настигали стрелы. Потеряв еще несколько человек, противник прекратил преследование.
        Разведчики очень быстро добрались до леса и остановились только здесь. У них были потери: в бою был убит Асер Салах.
        Спустя минуту разведчики двинулись на юг. Лес становился все выше и темнее. Порой наемникам приходилось даже прорубать себе дорогу в зарослях. Однако никто не просил привала. Все понимали - от бандитов надо уйти как можно дальше.
        Советник сидел на небольшом пне и усиленно смотрел в одну точку. Такого исхода он никак не ожидал. Земляне оказались не только хорошими бойцами, но и отличными стратегами.
        Кто мог знать, что сюда пришлют землян! Как хорошо все начиналось. Он добровольцем вызвался лететь на Таскону. И несмотря на показную активность, Коун постоянно ждал удобного момента, чтобы начать новую жизнь. И такой шанс подвернулся. Группа наткнулась на поисковый отряд арка. Начался бой. Аланцы побеждали, хотя и потеряли пятерых.
        И в этот миг Линк понял: он упускает свое счастье. Удара с тылу разведчики не ожидали. Двоих Коун прикончил сам, а оставшихся двоих добили бандиты. Линк потребовал, чтобы его отвели к самому главному.
        Коун рассказал арку свою историю. И несмотря на невеликий ум, Ярох сумел оценить надвигающуюся опасность. Высадка большого десанта неминуемо приведет к войне. И повелитель понял, что нуждается в таком человеке, как Линк. Ярох даст ему богатство и власть, а он будет ограждать государство от разведывательных групп. Так между арком и Коуном появилось устное соглашение. Вскоре Линку присвоили титул главного советника. И надо сказать, он не терял времени понапрасну. С группами разведчиков Линк расправлялся практически без усилий.
        Два долгих года Коун наслаждался богатством и властью. Линк уже не боялся аланских разведчиков - он расправлялся с ними слишком легко. Но, видно, Великий Координатор просчитал эту ситуацию. У него не осталось в подчинении классных солдат, и он нашел их на стороне.
        Без всякого сомнения, земляне на два порядка лучше, чем любой воин Яроха. А ведь за этими могут последовать другие. Надо что-то решать, решать кардинально. Но как аланцы заставили землян сражаться на своей стороне? Один из воинов сказал, что они рабы и прикованы цепями. Объяснение одно - их поджимает время. Стоп! Советник понял, что находится у разгадки. Мысль отчаянно крутилась в голове. Цепь и время. Вот основа…

        - Ну, конечно!  - воскликнул Линк, не обращая внимания, что говорит вслух.
        Перед самой отправкой на Таскону Коун нелегально забрался в секретные коды научных исследований. Какая-то группа ученых разработала препарат, совершенно безвредный на протяжении нескольких суток, а потом без специального антидота это вещество убивало все живое. Похоже, что исследования увенчались успехом. Во всяком случае, теперь Линк знал, о каких цепях идет речь.
        Часа через два после полудня появился отряд Алонса. Разведчики, конечно, уйдут далеко, но имея такого следопыта, как Алонс, Линк не сомневался, что найдет их. Их надо остановить любой ценой.
        Олесь проснулся раньше остальных и с наслаждением вдыхал прохладный утренний воздух.
        Приподнявшись на локте, русич увидел сидящих у костра де Креньяна и Ридле. Охрана не дремлет, а значит, можно еще полежать.
        Завтрак длился, как всегда, недолго, однако на этот раз Кайнц, прежде чем им начать движение, разрешил получасовой отдых. Все разведчики облегченно вздохнули. Между тем, граф разложил на земле свою карту с поправками Саунта.
        Саунт подробно рассказал ему маршрут экспедиции. Нужно будет спуститься по реке до города Аусвил. Люди здесь живут обособленно, не подчиняются никому. Саунт сказал даже пароль, благодаря которому группа беспрепятственно пройдет по землям города.
        Преодолев отвесную стену, группа вышла к реке.
        Уже через десять минут в крепких уверенных руках заработали топоры. Услышав глухие далекие удары и взглянув на свою карту, Линк догадался, что разведчики строят плот. Строительство было окончательно завершено за два часа до захода Сириуса. Отплытие назначили на утро. Чтобы подстраховаться и обезопасить себя от Коуна разведчики решили оставить для прикрытия Олеся и Бартона. Между тем совсем недалеко от лагеря разыгрывалась драма. За всю ночь Агадай еще ни разу не закрыл глаза. Он думал. Зачем ему помогать аланцам, когда Талан их ненавидит? Жалкие трусы и слабаки. Талан привык воевать, грабить, убивать, превращать людей в рабов. И здесь, на Тасконе, его место рядом с Коуном. Вот это действительно мужчина. Монгол привык держать судьбу в своих руках. Еще днем, стоя у края скалы, он сделал свой выбор. Он дождался смены и уговорил Храброва вернуться. На удивление, русич легко согласился. В этом монгол увидел благосклонность духов. Они поощряли его выбор. Выждав около часа, когда Олесь и Освальд наверняка дошли до лагеря и уснули, монгол начал действовать.
        Бартон дремал, прислонившись плечом к каменному выступу. Талан тихо приблизился, а затем, ловко закрыв рот жертве рукой, нанес удар кинжалом в сердце. Слим дернулся и тотчас обмяк. Дело было сделано. Откинув труп в сторону, монгол вытер лезвие об одежду аланца и убрал оружие в ножны. Сириус еще не поднялся из-за горизонта, но небо на востоке уже начинало светлеть. Надо было спешить.

        - Эй, внизу,  - крикнул Агадай.  - Я хочу поговорить с Коуном.

        - Кто ты такой и что тебе надо?  - спросил советник.

        - Я Талан Агадай, сотник великого хана Батыя. Мне надоели эти трусы,  - произнес монгол.  - Ты обещал антидот. Это правда?

        - Само собой,  - ответил Коун, торжествуя.  - Ученые арка найдут его максимум дней за пять.

        - Хорошо,  - согласился Агадай.  - Я перехожу на твою сторону. Грабить и убивать - это работа для меня. Можете подниматься, там уже есть вбитые карабины и клинья. Поторопитесь, скоро придет смена.
        Между тем, первые воины уже начали подниматься. Вскоре там уже скопилось около двенадцати человек. Только тогда наверх поднялся и Линк. Первым делом он направился к стоящему в отдалении землянину. Агадай, заложив руки за спину, спокойно наблюдал за действиями недавних врагов.

        - Ты здорово нам помог,  - вымолвил Коун.  - Другого подъема здесь нет, и группа бы далеко ушла от нас. Я у тебя в долгу. Расскажи мне все об этой разведгруппе. Как вы, земляне, попали в ее состав? Кто остальные? Их сильные и слабые стороны.
        Повернувшись на восток, Талан с тревогой проговорил:

        - Боюсь, что сейчас не время для бесед. Сириус уже показался из-за горизонта. Скоро Кайнц начнет поднимать людей. Спешите их прикончить, пока они спят.
        Вскоре бандиты исчезли в чаще леса, а из трещины поднимались все новые и новые солдаты.
        Храбров просидел возле Олис больше часа. Наступило утро. Не желая задерживать товарищей, Олесь решил сменить Агадая. Русич прошел километра три, когда услышал первый хруст. Затем звук еще одной сломанной ветки, чей-то тихий окрик. Уже спустя несколько секунд он увидел тени людей. Сомнений в том, кто эти люди, у русича не возникало. Храбров бросился к лагерю. Объяснив Аято в чем дело, они разбудили остальных. Обрушив десятки стрел на передовой отряд Линка, группа отступила к реке и отчалила от берега.
        Советник понял, что его люди вновь упустили хороший шанс. Теперь придется продолжать погоню.
        Монгол еще раз убедился, что не ошибся в выборе. Он находился среди подобных ему людей. Он рассказал Коуну о разведчиках все, что знал.
        Плот быстро плыл по реке, и беснующиеся от неудачи бандиты все удалялись и удалялись. Вскоре место лагеря стало совсем не видно.
        Только сейчас разведчики окончательно пришли в себя. Они, наконец, осознали, что в одну ночь лишились двух товарищей. Один, наверняка, был убит, второй, скорее всего, стал предателем.
        Гораздо важнее другое - бандиты снова преследуют группу. Через восемь-десять часов они построят плоты и устремятся в погоню.

        - Да, мы упустили отличный шанс отделаться от этих мерзавцев,  - проговорил Аято. Но есть еще одна проблема. Теперь Коун знает о нас все. Любой следующий шаг группы будет известен бандитам. А что-либо изменить мы уже не в состоянии.
        Плот подплывал к странному месту все ближе и ближе. Вскоре все увидели огромный шест, воткнутый в землю у самой воды, а на его макушке висел изрядно пожелтевший человеческий череп.

        - До города осталось всего шесть километров,  - сказал граф.  - Чтобы не вызывать у местных жителей подозрений, лучше преодолеть их по суше.
        На всякий случай наемники затащили плот на сушу. Он мог еще пригодиться. Быстрая разгрузка, короткий обед, и группа не спеша двинулась на юго-запад.
        Когда они вышли на поляну, на другой стороне ее появился стройный воин. На очень чистом тасконском языке, практически без акцента, произнес:

        - Кто вы?

        - Я хочу поговорить с вождем Лостом,  - выкрикнул граф.
        Несмотря на выдержку, сразу было видно, что дол удивлен. Он опустил копье и негромко ответил:

        - Вождь Лост умер семь лет назад.

        - Кажется, у нас неприятности,  - произнес Жак.

        - Тихо,  - скомандовал Кайнц, а обращаясь к долу произнес: - Тогда я хочу поговорить с его преемником.
        Воин кивнул головой и вымолвил:

        - Хорошо. Ждите здесь и не двигайтесь.
        Спустя еще пять минут из леса вышел седовласый старец с длинной узкой бородой. Вождь долов опирался на резной посох. Внимательно посмотрев на чужестранцев, он зычным голосом сказал:

        - Я Мласт, верховный правитель долов. Зачем вы меня спрашивали?
        Кайнц выступил чуть вперед и произнес:

        - Мы путники, идем далеко на юг. В земли долов пришли не случайно. Я знаю пароль, но скажу его только тебе.
        Землянин наклонился поближе к долу и что-то тихо произнес. Почти тотчас Мласт повернулся к лесу и громко вымолвил:

        - Это гости. Стин, ко мне, все остальные занимаются своими делами.
        Разглядывая снаряжение солдат, Мласт одобрительно кивал головой.

        - Вы отлично подготовлены к походу,  - похвалил вождь.  - Люди, приходившие до вас, не имели таких доспехов и оружия. Много лет минуло с тех пор. Саунт еще жив?

        - Да. Он возглавляет род лемов. Сейчас они отстраивают город, укрепляют его. К сожалению, в лесах на севере появилось много врагов,  - ответил Кайнц.

        - Законы гостеприимства долов требуют, чтобы путники обязательно провели ночь в городе, но время их пребывания не должно быть больше суток.  - сказал вождь.

        - Что ж, мы уйдем завтра утром,  - мгновенно отреагировал Кайнц.
        Путь от поляны до Аусвила оказался несложным. Прямо посреди поля они увидели огромный серебристый купол. Возле него было несколько построек из камня, бетона и пластика. Некогда яркая окраска выцвела, и все же комплекс выглядел потрясающе. Складывалось впечатление чего-то нереального, неестественного, чужого. Казалось, еще мгновение, и мираж исчезнет. И земляне, и аланцы замерли в восхищении. Заметив это, воин протянул руку и лаконично вымолвил:

        - Аусвил.

        - Так значит, ваш город находится как раз в научно-исследовательском институте!
        - вырвалось у Виолы.  - Удивительно, как все здорово сохранилось.
        На вопрос почему вокруг Аусвила нет защиты, дол показал на крепкие стволы высотой до трех метров, огромное количество ветвей, а на них, помимо листьев, острые десятисантиметровые шипы. Все это переплеталось в плотную, непроходимую массу.

        - Если враг упадет на ограду,  - пояснил Стин.  - то будет проткнут, словно десятком копий. Смерть неминуема.
        Пройдя около полукилометра, разведчики вышли к реке. Именно здесь и находился единственный мост через ров. Сразу за проходом проводник свернул направо и остановился у нескольких деревянных лачуг.

        - В вашем распоряжении три дома,  - Стин указал рукой. Располагайтесь, а я побеспокоюсь об обеде.
        Тем временем, Стин ушел. Подходило время обеда, и разведчики были рады, что их ждет маленькое пиршество.
        Коун сидел на переднем плоту и в душе проклинал тот день, когда упустил разведгруппу у Лендвила. Пока это был самый реальный шанс. Все последующие события приносили лишь неприятности.
        Наконец, отряд Линка вышел на тропу. Как-то незаметно Алонс вышел к небольшой поляне с огромными красивыми цветами. Он уже хотел сделать шаг вперед, когда увидел в двадцати метрах от себя полуобнаженного воина.

        - Путники,  - неожиданного громко сказал незнакомец.  - Ваш отряд нарушил границу земель долов. Вы вооружены и представляете угрозу для Аусвила. Нам дороги наши люди, а потому мы предлагаем вам немедленно покинуть эту территорию. Только так вы сможете сохранить себе жизнь.
        Бандиты в ответ расхохотались. Выйдя из-за могучего плеча телохранителя, следопыт спросил:

        - А здесь случайно не проходила пять часов назад группа из десяти человек? Мы их друзья…

        - Я ничего не знаю. Если через пять секунд вы не начнете убираться отсюда, мы атакуем,  - ответил воин.
        Алонс моментально из фразы вычленил главное. Дол сказал «мы». Значит, он не один. Тасконец дернул советника за рукав.

        - Линк, остановись. Мы не можем воевать здесь. Это их лес, они знают его гораздо лучше.
        Телохранитель поднял копье, но дола уже не было. А спустя пару секунд из-за листвы на бандитов обрушился град стрел, копий, топоров. Воины попали под перекрестный обстрел с двух сторон, не имея надежного тыла.

        - Отходим по тропе. Немедленно!  - закричал Линк, закрывая голову щитом.
        Только после перевязки советник сделал перекличку. Из западни вырвалось сорок пять человек.

        - Черт бы их подрал,  - выругался советник.  - Земляне слишком коммуникабельны. Сначала лемы, теперь долы. Меня настораживает этот народ. Очень опасные люди. Как же их теперь достать? К городу нам не подойти…

        - И не надо,  - произнес Алонс.  - Долго в Аусвиле группа не пробудет. Их поджимают сроки. Конечная цель экспедиции нам хорошо известна. Минуя земли долов, мы сразу двинемся к третьему космодрому. Рано или поздно наши пути пересекутся.
        Лицо Коуна просветлело. Конечно же, его люди обгонят разведчиков и подготовят достойную встречу. Группа сама придет к нему в руки.
        Линк спешил. У него появился шанс опередить своих врагов.
        Храбров уже долгое время искал способ полистать журнал, найденный на космодроме
«Звездный». Однако всякий раз вокруг находилось много людей, а раскрывать свою тайну раньше времени юноша не хотел. Сейчас представился наиболее удобный случай. Аято Олесь доверял полностью и не опасался его. Самурай умел молчать.
        Олесь бросился к своему рюкзаку и достал первую книгу, ярко-красную, в переплете с золотистой надписью «Журнал контроля рейсов и грузов кораблей с космодрома
„Звездный“».
        Журнал велся с первого дня три тысячи сто двадцать шестого года, до того момента, когда на Тасконе разразилась катастрофа. То есть несколько месяцев. Можно сказать, что это была стенограмма последних дней перед концом света.

        - Что-то я никак не пойму,  - вымолвил Олесь.  - Эти парни довольно спокойно, без опасения раскрывают тайны своего государства на страницах журнала. А ведь Оливия и Аскония явно скрывают создание флота у планеты Клон…

        - Журнал читали только тасконцы, имеющие на это право,  - ответил Аято.  - Гораздо больше меня интересует Алан. Уже двести лет назад там правил Великий Координатор. Кто он? Судя по всему, это не совсем человек.

        - Может быть, это просто титул?  - предположил Храбров.

        - Вряд ли. Слишком могуществен. В короткий срок подчинить себе всю планету не может ни один, даже самый мудрый правитель. Это загадка, которую, судя по всему, не разгадали и тасконские ученые.

        - Как бы там ни было, но оливийцы готовились к массовому бегству с планеты,  - произнес русич.  - Тино, тебе не кажется, что они знали о катастрофе?

        - Да, похоже на то,  - согласился японец. Слишком много загадок для конца света.

        - Это уже напоминает агонию,  - проговорил горестно Аято.  - Теперь я понимаю, зачем была нужна такая секретность. Правители Тасконы боялись общей паники. Даже столь подготовленные люди, как дежурные, находятся на грани срыва. Видеть, как планету покидают твои товарищи, а самому оставаться на погибель - слишком тяжело. Именно поэтому большинство людей и находилось в неведении.

        - Но кто же им угрожал?  - спросил Храбров.

        - Судя по резким репликам Саунта, оливийцы грешат на Алан.

        - Значит, Крик был прав,  - произнес русич.

        - Непонятно, как это удалось Великому Координатору? Ведь его держава не имела даже космических кораблей. Это загадка…

        - Еще более удивительно, что тасконцы знали о грозящей им катастрофе, но что-нибудь изменить уже не могли. Давай же читать дальше. Времени у нас немного, а посвящать аланцев в тайны этого журнала пока не стоит.

        - Но к сожалению, мы так и не узнали, кто стал виновником катастрофы,  - произнес Храбров. Хотя теперь понятно, как это произошло. Тасконцы потеряли контроль над собственными ядерными ракетами. Может быть, какой-нибудь маньяк-ученый?
        Аято отрицательно покачал головой.

        - Нет, вряд ли. Он, конечно, мог захватить систему управления одного государства, но не трех же. Кроме того, человек физически не мог контролировать целую планету. На это способен лишь сверхмощный компьютер. А именно…

        - Великий Координатор,  - выдохнул Олесь.

        - Правильно,  - подтвердил японец.
        Спустя полчаса вся группа была уже на ногах. Тотчас появился и Стин. С легкой усмешкой он наблюдал за подъемом разведчиков. Однако воин знал, что все это время двое чужеземцев не спали, а значит, охраняли своих друзей. Это говорило о профессионализме гостей, и Стин, как хороший солдат, ценил подобные поступки.
        Все оставшееся время до наступления темноты группа с интересом осматривала город долов. Он значительно отличался от Лендвила. Вскоре группа повернула обратно к своим домикам. Именно в этот момент раздался непонятный шум возле ворот.

        - Что случилось?  - спросил Кайнц.

        - Точно не знаю, но кто-то из наших воинов погиб. Я отчетливо слышу звуки прощальной песни. Ее всегда поют друзья погибшего, когда несут тело в город,  - ответил проводник.
        Но вот из-за спин воинов не спеша вышел Мласт.

        - Долы! На нашу землю посмел ступить большой отряд чужеземных воинов. Они жестоки и злы. Наши предупреждения были грубо отвергнуты. И тогда мы покарали наглецов.
        Правитель махнул рукой, и тотчас восемь воинов подняли тела обоих погибших. Мласт повернулся к одному из воинов и негромко сказал:

        - Лекаря сюда. Немедленно. Наск умирает.
        Тем временем старик подошел к разведчикам. Взглянув на их мечи, кинжалы, доспехи, он произнес:

        - У вас сильный враг. Смелый, решительный, жестокий. Их в пять раз больше, чем вас. На что вы надеетесь?
        В это время вперед выдвинулась Салан и тихо произнесла:

        - Разрешите, я его посмотрю. Я врач.
        Линда разрезала повязку, взглянула на большую рваную рану. Она оказалась довольно глубокой.
        Она работала, как настоящий профессионал. Спустя примерно сорок минут, Линда поднялась с колен и с усталой улыбкой вымолвила:

        - Надеюсь, у вас найдется горячая вода, чтобы отмыть кровь с рук?

        - А он?  - произнес старик.

        - Будет жить,  - ответила аланка.
        Продолжать тему правитель не хотел, а потому произнес:

        - Ваши враги отброшены на восток. Однако их еще очень много. Более четырех десятков. Они движутся на юг. Мои наблюдатели постоянно следят за ними, так что утром я, возможно, скажу, как вам лучше уйти из Аусвила.
        До наступления полной темноты было еще около часа, и разведчики, разложив походные одеяла, расположились на небольшой поляне. Храбров лежал на спине, положив руки под голову и закрыв глаза. В какой-то миг он даже потерял ощущение грани между сном и реальностью.
        В этот миг его и толкнул Аято. Японец удивленно смотрел на своего молодого товарища и тихо спросил:

        - Я думал, что ты уснул?

        - Так и было,  - ответил Олесь, приподнявшись на локтях.

        - Тогда интересно, что тебе снилось?  - не успокаивался японец.

        - Ерунда какая-то,  - пожал плечами русич и вкратце рассказал свой сон.
        Приподняв голову, Тино с серьезным видом сказал:

        - Это не просто сон - это вещий сон. Теперь я уверен, что нас ждет засада с Агадаем во главе.

        - Все успехи группы так или иначе связаны с тобой. Встреча и помощь лемам. Благодаря этому мы без проблем дошли до Аусвила. А ведь там, на скале, когда ты должен был остаться - бог миловал тебя и заставил идти вместе с группой. Я уже не говорю о журналах. Пока их роль не ясна, но то, что ты их нашел - это не случайно.

        - Что-то в тебе есть особенное, душевное, светлое. Ты можешь забыть мои слова, но я прошу - все сны рассказывай только мне.
        Ранним утром, с первыми лучами Сириуса группа уже выдвигалась из города.
        Как всегда, разведчиков сопровождал Стин. Разведчики долов указали им, где расположился лагерь Коуна.
        Агадай, посланный Аинком для поиска землян, обнаружил их и пошел по их следам. Одного из бандитов он послал к советнику с докладом.
        Аинк услышал странные звуки на просеке позади отряда. Вскоре и остальные бандиты услышали хруст веток и приближающиеся шаги человека. Еще мгновение, и из-за поворота, навстречу следопыту выполз совершенно измученный Корк,  - воин оставленный с Агадаем.
        Спустя всего двадцать минут отряд Аинка повернул назад. Вскоре они миновали свой ночной стан и повернули на запад. Именно туда шла тропа Агадая. Аинк уже был уверен в успехе.
        После столь продолжительного отдыха группа шла гораздо быстрее. Группа целый час искала развилку, но все усилия были тщетны.
        После привала двинулись дальше. Правда, почти тотчас Аунгрен заметил едва видную развилку. Экспедиция ускорила шаг и спустя несколько минут вышла к очень быстрой, порожистой реке. Но Юлан знал, куда направлять группу. Тропа поднималась на небольшой холм, резко разворачиваясь у воды. Именно там и было положено огромное толстое бревно. Тем не менее, это была вполне надежная переправа.
        Последним шел де Креньян. Он шутил, постоянно заигрывал с Аиндой. Расплата последовала незамедлительно. На холм, с которого они только что ушли, выбежал Агадай и еще трое бандитов. Монгол уже снимал лук, доставал стрелу, а Жак находился лишь на середине бревна. Рука монгола дрогнула, стрела сорвалась, и тетива со страшной силой впилась в бедро де Креньяна. Группа была готова к отражению атаки, и рой смертоносных стрел обрушился на нападавших. Ридле и Аято подхватили Жака под руки и оттащили его в безопасное место. Рана оказалась не очень опасной, но стрела задела кость. Быстро передвигаться де Креньян больше не мог.

        - Что-то надо делать,  - вставил Аято.  - Нога вряд ли заживет в ближайшие дни.

        - Даже думать забудьте,  - возразил маркиз.  - В начале похода мы приняли решение. Закон есть закон. Я буду сдерживать группу, а потому должен остаться.
        Все земляне опусти головы и молчали. Однако Жак был прав. Выбора у них не оставалось.
        Чтобы оторваться от Агадая, решили сбросить бревно в воду.
        Взвалив на спину рюкзаки, разведчики в последний раз проверяли снаряжение. Чуть в стороне, прислонившись к дереву, стоял де Креньян. Жак понимал, что обречен.
        Друзья подходили к французу, прощались с ним, хлопали по плечу, желая удачи. Как и следовало ожидать, последней была Салан. Девушка обняла де Креньяна и сунула ему в левую руку маленькую продолговатую коробочку.

        - Препарат для продления жизни,  - улыбнулась Линда.  - Об этом знаю только я и Виола. В коробке две дозы - твоя и Салаха. Ему она уже не понадобится. Прощай, я сделала все, что могла.
        А Линк со своими бандитами подошли к реке, но моста уже не было. Им пришлось ждать до утра.
        Прошли еще одни сутки после переправы. По всей видимости, бандиты не успели перебраться через реку в тот же день, а потому отстали от разведчиков часов на восемь. До космодрома оставалось чуть больше ста десяти километров. Но беда не приходит одна. Рядом завелись тапсаны.
        С первыми лучами Сириуса, наспех позавтракав, разведчики двинулись в путь.
        Неожиданно для всех со звериным рыком из-за деревьев выскочило волосатое человекоподобное существо. Казалось, что еще мгновение, и эта полуобезьяна бросится на землян. Однако инстинкт самосохранения оказался сильнее. Издав громкий вопль, существо обратилось в бегство.

        - Мы допустили ошибку, что не пристрелили чудовище. Эта образина нас выслеживала. Стин говорил о стаях диких. Возможно, мы находимся рядом с одной из них,  - сказал Кайнц.
        Что-что, а убегать группа уже научилась профессионально. За пару минут были собраны рюкзаки, снаряжение, оружие. Генрих подал команду на выдвижение.
        К сожалению, самые мрачные прогнозы Кайнца и Аято подтвердились. Вскоре Линда вскрикнула и указала рукой на несколько волосатых чудовищ, двигающихся параллельно группе. Однако земляне вовсе не были напуганы. Они лишь искали подходящее место, где можно с достоинством встретить нападение деградировавших мутантов. На это ушло около двадцати минут, пока Аято не заметил небольшую поляну. Именно туда группа и двинулась.
        Дикие тем временем приближались и приближались.
        Впрочем, уже через несколько минут дикие испуганно отхлынули назад, оставив на земле больше десятка тел. Три здоровых родича тотчас бросились на раненого, добили его и, отрывая большие куски мяса, начали пожирать.

        - Надо уходить,  - произнес Аято.  - Эти чудища голодны. Еще немного, и они бросятся снова. Мы оставляем им царский обед.
        Наемники миновали опасную зону, взяли свои вещи у аланцев и бегом устремились прочь от поляны. Смотреть на кровавое пиршество, развернувшееся там, никто не хотел. Ни один из землян ни разу не обернулся.
        Около часа все шли молча, стараясь не вспоминать эту бойню. Но погони не было. Дикие остались далеко позади и занимались своими делами. Они уже больше не были людьми, хотя отчасти и сохранили человеческий облик. После катастрофы эволюция пошла вспять, у этих существ развились все возможные и невозможные атавистические органы и придатки. Порой природа бывает ужасно слепа…
        Как и предполагал Алонс, переправа оказалась весьма сложной.

        - Проклятье,  - вымолвил он.  - Мы потеряли четыре часа на эту переправу. Теперь придется попотеть, чтобы догнать аланцев.
        Агадай хотел что-то ответить, но его опередил Хиндс. Переминаясь с ноги на ногу, телохранитель тихо произнес:

        - Господин, у меня плохие новости. Запасов продовольствия хватит от силы на двое суток. А что нас ждет впереди, ты знаешь лучше меня. Там мы пищу нигде не раздобудем.

        - Вот дьявол,  - воскликнул Коун.  - Нам определенно не везет.

        - Если не уничтожим группу в районе третьего космодрома, они наверняка двинутся дальше на юг. А там пустыня. Ужасное, убийственное место. Года два назад я так и не смог ее преодолеть.
        Воины вслед за Коуном двинулись в погоню. Следы разведчиков Алонс нашел без труда.
        Коун подгонял своих людей почти беспрерывно. По словам Алонса, отряд непрерывно приближался к разведчикам. Он определял это по следам.
        Бандиты осторожно двинулись дальше. Спустя несколько минут они вышли на поляну, где еще совсем недавно развернулась кровавая драма. Около десятка наиболее слабых особей доедали остатки. После страшного пиршества поляна была буквально залита кровью.

        - Ну почему, почему нам так фатально не везет?  - воскликнул Коун.  - Эта группа почти без потерь выходит из любого переплета. Это ненормально, неестественно! Я никогда не верил в бога, но сейчас я начинаю сомневаться…
        Неудачи уже начали ломать Аинка.
        Группа преодолела еще восемьдесят километров. После столкновения с дикими группа шла довольно быстро, стараясь оторваться от преследователей и достичь цели вовремя. По расчетам Аято, бандиты были где-то в семи-восьми километрах позади. То есть, всего час пути.
        Через десять минут снова вышла на большое поле. Даже в наступивших сумерках разведчики без труда увидели внизу на пологом склоне остантки разрушенных строений. Взглянув в бинокль, Виола с облегчением произнес:

        - Это космодром. До него не более двух километров.
        Откуда только у людей силы берутся? Высоко поднимая колени, размахивая оружием, наемники и аланцы буквально ворвались на космодром. Несмотря на усталость, все члены группы были готовы к работе. Быстро поужинав в свете маленьких карманных фонариков, разведчики разбрелись по космодрому. Виола, Салан и Кроул занялись обследованием покрытия, а Ридле, Аунгрен, Аято и Храбров осматривали развалины зданий.
        Спустя тридцать минут наемники наконец обнаружили шоссе.
        Оба землянина присели на колени, и юноша раскрыл книгу. На титульном листе оказался повтор ее названия - «Техническая документация космодрома А11». Аегкое движение руки, и перед землянами предстал стандартный план космодрома А11. Именно его и искали наемники. Быстро просматривая чертежи зданий, русич находил уже знакомые ориентиры.
        Наемники шли по правой стороне космодрома в южном направлении. И пока все развалины в точности соответствовали плану. Совпадали даже примерные размеры, хотя определить это мешала темнота. Приходилось постоянно считать шаги, вместо того, чтобы идти сразу к цели.
        Развернув книгу и чертежи, юноша измерил расстояние от гостиницы до блока. Двадцать семь метров. Обернувшись к японцу, юноша сказал:

        - Склад должен начаться здесь. Пусть уничтожено верхнее здание.
        Успех пришел довольно быстро.

        - Я знал, знал,  - воскликнул обрадованный русич.  - Блок Z-7 находится прямо под нами.

        - Лично меня настораживает другой факт,  - произнес Аято.  - Все здания космодромов сделаны весьма прочно, и после взрыва хоть что-то, но уцелело. Верхняя же часть блока Z-7 разлетелась, словно тростниковая хижина. Это не случайно. Тасконцы не хотели, чтобы люк был завален грудой камней. А значит, они предполагали им воспользоваться.
        Двинувшись к прямо противоположному углу здания, земляне вновь принялись за раскопки. Уже спустя несколько минут лезвие самурая ударилось во что-то металлическое.
        Люк оказался квадратным, со сторонами около полуметра. Металл, из которого он был сделан, оказался весьма прочным и долгостойким. Его не могли победить ни ядерная катастрофа, ни ветер, ни дождь, ни длительное забвение. Вряд ли им кто-нибудь пользовался за минувшие двести лет. Люк изрядно потускнел, в некоторых местах был слегка оплавлен и поражен коррозией, но в целом продолжал служить тем, кто его создал. Самое удивительное, что он совершенно не выступал над полом. Никаких ручек, зацепов, скоб. Как его поднимать, земляне не представляли. После внимательного осмотра юноша заметил прямо по центру маленькую пластину. Со скрипом, туго, но она поддалась, открывая весьма простой и незатейливый кодовый замок.
        Набрать код не составляло ни малейшего труда. Все восемь колесиков крутились довольно легко. И вот нужная комбинация - В115М761. Тягостная тишина, молчание, и совершенно никакого результата. Тасконцы были не дураки и могли поставить другой код.
        Оставив первые шесть знаков без изменений, юноша начал быстро менять последние цифры. Как только получилось число тридцать семь, раздался странный лязг и скрежет. Постепенно люк начал приподниматься с одной стороны.
        Вскоре уже можно было без труда зацепиться за край крышки. Как только механизм остановился, земляне откинули люк назад. Заглянув вниз, Храбров различил в слабом свете ровный бетонный пол на глубине около двух с половиной метров. У самого края была приварена удобная лестница.
        Опасности не было, и Олесь последовал примеру японца. То, что он увидел, его разочаровало. Слабо струящийся от стен свет говорил, что это был действительно складской блок. Пройдя по периметру и не заметив ничего интересного, Храбров с грустью в голосе произнес:

        - Столько усилий, и все напрасно. Даже младенцу понятно, что с момента катастрофы здесь никто не ходил. Иначе остались бы какие-нибудь следы.

        - Тогда зачем закрывать люк на код?  - спросил Аято.  - Непонятно, что, вообще, здесь делали строители. Судя по записям дежурных, они работали несколько дней. Создавали надежное убежище? Но ведь в блоке нет даже скамеек для людей. Триста человек! Женщины, дети, старики - они не могут постоянно стоять. Не на стеллажах же они спали…

        - Вывод только один - никто из персонала этого космодрома не успел воспользоваться убежищем. Именно поэтому здесь так чисто, а люк закрыт на кодовый замок,  - ответил Олесь.

        - Будем люк закрывать?  - спросил Аято.  - Или оставим так…

        - Надо закрыть,  - почти тотчас отреагировал юноша.  - Наши раскопки должны остаться в тайне и от аланцев, и от людей Коуна. Иначе могут возникнуть никому не нужные подозрения.
        Внимательно осмотревшись с помощью фонарей, наемники вскоре нашли маленький рычажок. Именно он и являлся стопором. Тино протянул к нему руку и вдруг замер. Спустя минуту самурай краем рукава очищал внутреннюю поверхность люка. Вскоре на грязно-сером металле появилась аккуратная рельефная надпись - «Космодром
„Кенвил“, 2-й день 4-й декады 3126 года».
        Крышка начала медленно опускаться на место.

        - Довольно простая, но эффективная система,  - вымолвил Аято.  - С ней справится даже человек без большого образования.

        - На это тасконцы и рассчитывали,  - подхватил Храбров.  - По всей видимости, убежище должно было служить домом для оставшихся в живых.
        Быстро забросав люк землей, наемники двинулись к ночному лагерю. Их друзья уже волновались.
        Тино, Храбров и Лунгрен легли спать, а Том остался на посту. Минуло уже одиннадцать суток, как они на Тасконе. Пройдено почти полтысячи километров. Что еще ждет впереди этих людей? Этого никто из них не знал.
        Глава 2. ЯД ДЛЯ ЖИВЫХ

        Как всегда последним дежурил Кайнц. Вместе с первыми лучами Сириуса он начал будить подчиненных. Вставали все быстро, без раскачки, понимая, что в нескольких километрах то же самое делают бандиты.
        Однако уйти пока с космодрома группа не могла. Аланцам надо было закончить последние исследования. Ни одну часть «Кенвила» использовать было нельзя. Спустя всего пятнадцать минут лейтенант развел руками и обреченно вымолвил:

        - Бесполезно. Здесь ничего не удастся восстановить. Надо идти к следующему объекту.
        Взвалив рюкзаки на плечи, разведчики двинулись на юг. Пройдя около двух километров, Аунгрен обернулся и тотчас воскликнул:

        - Коун! Сзади!
        Аланцы и земляне бросились вперед.

        - Смотрите, смотрите! Что это?  - удивленно кричала Кроул, глядя в бинокль.
        Наперерез отряду Коуна двигалась странная группа из пяти человек. Одежда незнакомцев отливала серебром и наверняка включала в себя защитные пластины из сверхпрочного материала. Вскоре между ними и бандитами начался бой.
        Коун спешил, очень спешил.
        Утром, взглянув в бинокль, Коун без труда разглядел маленькую группу разведчиков на южной стороне стартовой площадки. Аинк уже не сомневался в успехе.
        Предложение Кайнца оказалось весьма разумным. Идти ночью было гораздо легче.
        Несколько десятков метров, рывок, еще усилие, и воины оказались на вершине. Буквально в ста шагах от них вдоль бархана бежал мальчик лет четырнадцати. Следом за ним очень быстро двигался огромных размеров человек. Преследователь держал в одной руке копье, а в другой массивную, но отвратительно сделанную палицу.
        Граф взмахнул рукой, и разведчики спустили тетивы арбалетов и луков. Воин беззвучно рухнул назад.
        Подойдя к трупу почти вплотную, мальчик осторожно тронул ногой руку мертвеца. И только теперь началась истерика. Ребенок рыдал навзрыд, поджав губы и с силой нанося удары по телу мутанта.

        - Как тебя зовут?  - проговорила ласково Кроул.

        - Олан,  - вымолвил мальчик, низко опустив голову.  - Яимой брат убежали из деревни после нападения властелинов пустыни. Этого они направили догнать нас и привести обратно. Мутанты питаются людьми, а потому им дорог каждый пленник.

        - Олан, расскажи все по порядку. Где находится твоя деревня? Как туда дойти? Сколько мутантов на вас напало, и как это произошло?  - попросил Тино.

        - Моя деревня называется Клон. Она находится примерно в дне пути от этого места. Вокруг нашего оазиса раскинулась пустыня, и мы всегда жили обособленно. Старики говорят, что Клон не пострадал даже после великой катастрофы.
        Десантники посовещались и решили идти в Клон. Примерно за час до рассвета группа двинулась дальше. Опять наступила ужасающая жара. И тут произошло неожиданное. Олан упал на колени и начал ползать по песку. Он что-то внимательно рассматривал.

        - Бегом за мной, немедленно!  - отчаянно закричал он. Вся группа дружно развернулась на восток и устремилась за подростком.

        - Теперь мы здесь в безопасности,  - выдохнул он.

        - А что нам угрожало?  - спросил Виола, опускаясь на колени.
        Вместо ответа мальчик показал на запад. Разведчики повернулись и удивленно замерли. В том месте, где они находились недавно, образовалась гигантская воронка. С каждым мгновением она росла в размерах.

        - Песчаный червь,  - пояснил подросток,  - он почувствовал людей и начал охоту.
        Все поняли, что без проводника в пустыне делать нечего…
        Отряд Коуна, вытянувшись в длинную цепочку, упорно шел по следам разведчиков. Вскоре бандиты обнаружили следы мальчика и поняли, что у землян появился проводник.
        Пройдя около двадцати километров, Алонс вдруг остановился. Он обнаружил исчезновение следов группы. Спустя пару секунд, с побелевшим лицом, он отчаянно закричал:

        - Советник, песок движется.
        Теперь и Линк понял, что им угрожает.

        - Спасайся, кто может!  - выкрикнул Коун и бросился на юго-восток. За ним последовали остальные.
        Уже через несколько минут воины наткнулись на следы группы.

        - Весьма сожалею,  - вымолвил Алонс.  - Но наши «друзья» вышли из этой передряги без потерь. У них отличный проводник. Он знаком с пустыней и вовремя заметил опасность.
        Разведчики начали движение примерно за два часа до захода Сириуса.
        К счастью, властелины пустыни оказались весьма самоуверенными и дозорных не выставляли. Миновав несколько дюн, воины оказались у огромного бархана. До Клона оставалось не более двухсот метров.
        Клон был действительно великолепен. Белый, режущий глаза песок резко обрывался, и посреди пустыни раскинулось огромное зеленое поле. Оно казалось миражом, выдумкой, сказкой. Олан сказал, что знает как незаметно подойти к деревне.
        Спустя примерно пятнадцать минут наемники ступили на зеленую траву. Оказавшись на улице, Храбров призывно махнул рукой. Пока путь был свободен. Оставив все лишнее под деревьями, группа двинулась к деревне. То, что они увидели, нельзя назвать даже потрясением. Это был шок. Посреди круглой поляны с коротко подстриженной травой горел большой костер. Но самое главное, что на вертеле висело тело человека. Его жарили, словно барана. Возле костра сидело восемь мутантов.
        Наемники перебили всех нелюдей, но и сами потеряли в бою Лунгрена. Бой был закончен. На небольшой лужайке лежали восемь трупов властелинов пустыни и обезображенное тело землянина.

        - Надо помочь клонам и отправляться в путь. Коун не будет нас ждать,  - сказал Ридле.
        Каково же было удивление, когда на площадь вышли семеро воинов. И самое главное, что впереди, сияя от счастья, ступал Олан. Общий возглас радости и изумления прокатился среди людей.
        Вскоре вперед протиснулся седовласый худощавый старец.

        - Я старейшина поселка, Джер Лаун. Клянусь, что мы никогда не забудем ваш героический поступок. Оставайтесь. Клон нуждается в надежных защитниках.

        - Спасибо,  - кивнул Кайнц.  - Мы рады принять ваше предложение, но у нас есть незаконченное дело.
        Ужин протекал довольно спокойно, когда к старейшине подбежал взволнованный мужчина. Он что-то шепнул старцу на ухо, и лицо того сразу изменилось. Подойдя к разведчикам вплотную, клон тихо сказал:

        - Мои люди зарывали тела мутантов в пустыне. И трупов оказалось семь вместо восьми. Видимо один из мутантов не был убит. Оглушенный или раненый, он притворился мертвым, и бежал в пустыню.
        Через десять минут группа начала собираться в поход. Их снабдили припасами и водой, а взамен они оставили все доспехи.
        Ааун предложил группе взяит в качестве проводника Олана.
        Агадай поднялся на бархан и не поверил собственным глазам. Нет, этого не может быть. Таких чудес в природе не существует. Это был действительно оазис. Рай среди огромного ада.
        И бандиты Коуна вошли в Клон, чтобы пополнить свои запасы.
        Тем временем откуда-то снизу раздался возглас одного из бандитов. Возле него тотчас образовалась большая толпа. Аинк взглянул на Хиндса и движением головы направил его разбираться. Вернулся воин уже через несколько секунд.

        - Это надо видеть самим,  - выдохнул тасконец.  - Похоже, разведчики поработали и здесь. Там семь трупов мутантов. Еще совсем тепленькие. Убиты несколько часов назад. Как им это удалось, я не представляю!
        Тем временем Алонс изучил следы разведчиков и понял, что их разделяет не менее шести часов. Он также обнаружил следы того мутанта, котрому посчастливилось уцелеть. Но стоит ли связываться с этими нелюдями?

        - Да,  - кивнул головой Алонс,  - но не в нашем случае. Им все равно, кого убивать. Если мы подвернемся мутантам под горячую руку - разбираться они не будут. Для них враги - все люди.

        - Это точно,  - согласился Коун.  - Однако выбора у нас нет. Надеяться на то, что властелины пустыни прикончат группу - по меньшей мере, глупо. Так рисковать я не могу. Вечером мы возобновим преследование.
        Прошли сутки с того момента, как группа покинула оазис. Позади осталось еще около тридцати пяти километров.
        Олан двигался очень уверенно. Он слишком хорошо знал пустыню, чтобы обращать внимания на мелочи. Пару раз мальчик уводил группу от песчаных червей. Без этого юного клона они не прошли бы и двадцати километров по пустыне Смерти.
        Однако группу настиг ураган. Который продолжался десять суток. Это же задержало и бандитов Коуна. На одиннадцатые сутки урагана песок начал оседать, и вскоре бандиты увидели чистое небо и появляющийся из-за горизонта диск Сириуса.
        Вытягиваясь в колонну, бандиты вновь начали преследование.
        За пять часов пути разведчики преодолели почти тридцать километров. Это был хороший темп. Пройдя около четырех километров, группа попала в огромный каменный мешок. Осторожно пройдя вперед, Аято призывно махнул рукой. Разведчики двинулись вслед за ним и уже через пять минут вышли на большое открытое пространство.

        - Отличное место,  - проговорил граф.  - Здесь и расположимся на полуденный привал. В трещине есть хоть какая-то тень.
        Раскинув лагерь, воины с удовольствием расположились на земле. Затем был обед и долгожданный сон, во время которого Олеся опять посетило видение. Аято растолковал увиденное русичем как предупреждение о грядущей беде.
        До космодрома оставалось около восьмидесяти километров, и приходилось поторапливаться. Миновав долину, разведчики вышли к огромным, высотой не менее семидесяти метров, скалам.

        - Мы прошли семь километров. Еще столько же, и Долина Мертвых скал останется позади.
        Постепенно темнело. Пожалуй, это обстоятельство подгоняло разведчиков еще больше. Брести среди скал во мраке ночи никому не хотелось. И именно в этот момент свершилось то, во что Олесь так не хотел верить. Судьба не знает пощады. По совершенно отвесной скале скользнула мрачная тень и с ходу набросилась на Виолу и Кроул.

        - Это гигантский слип!  - воскликнула Аинда. Несмотря на обстрел, слип забирался все выше и
        выше и вскоре скрылся в огромной пещере в центре скалы. Вскоре из пещеры раздался адский, душераздирающий вопль Виолы. Невольно все разведчики вздрогнули, представив, какая смерть ожидает их товарищей.
        Рискуя жизнью, Олесь спас Кроул от неминуемой гибели и уже через час Долина Мертвых скал закончилась. Аюди вновь почувствовали под ногами песок. До космодрома осталось около шестидесяти километров.
        Стоя перед огромными каменными исполинами, Коун чувствовал себя полным ничтожеством. С огромным трудом, потеряв много времени, бандиты все же нашли следы разведчиков. Преследователи двинулись дальше. Вытянувшись в колонну, бандиты быстро преодолевали километр за километром. Казалось, что еще немного, и Долина Мертвых скал останется позади.
        Над долиной в очередной раз разнесся отчаянный вопль страха и боли. И солдаты увидели гигантского монстра, который тащил наверх их товарища.
        Отряд продолжал движение еще около четырех часов и расстояние до разведчиков сократилось до минимума.
        Ровно в восемнадцать часов Освальд вышел из-под навеса и начал подниматься на бархан. Наступило время его дежурства. Медленно поворачиваясь, Ридле навел бинокль на северо-запад. В первое мгновение он даже не понял, что увидел. Вытерев пот со лба, рыцарь вновь прильнул к окулярам. Теперь сомнений не было - примерно в двух километрах от группы шли какие-то люди. Это были властелины пустыни. Разведчики догадались, что мутанты идут в Морсвил, чтобы перехватить там группу. После короткого совещания разведчики решили двинуться на запад. Они хотели любой ценой обойти город, однако постепенно все же приближались к Морсвилу.
        Пять километров остались позади совершенно незаметно. Вдруг Олан испуганно воскрикнул:

        - Властелины пустыни!

        - Это засада!  - выкрикнул русич.  - Они ждали именно нас!
        Выход напрашивался сам собой. Бегство! И что удивительно, для осуществления этого плана был открыт лишь один путь - в Морсвил. Остановить мутантов можно было только ценой чей-либо жизни. И это решил сделать Освальд Ридле…
        Властелины пустыни, действительно, искали своих обидчиков. Акцию возмездия решил возглавить сам Карс. Карс не стал искать следы обидчиков, а потому карательный отряд двинулся к Морсвилу кратчайшей дорогой. И он не ошибся. Ранним утром он увидел этих людей. Разведчики обратились в бегство. А один из них начал отставать.
        Теперь Карс разгадал план своих обидчиков. Этот парень должен задержать властелинов пустыни, чтобы остальные добрались до города. Именно в этот момент вождь отчетливо понял, насколько опасны подобные люди. Человека, жертвующего своей жизнью ради других, можно убить, но победить нельзя.
        Уже за час до начала марша Коун был на ногах и не давал покоя своим подчиненным. Сделав за ночь лишь один привал, бандиты к утру добрались до Морсвила. Их потрясение от увиденного было не меньшим, чем у разведчиков.
        Полтора часа отряд без особого успеха топтал песок, пока они не увидели трупы двух мутантов и Ридле.
        Бандиты поняли, что властелины пустыни загнали разведчиков в Морсвил. Отряд быстрым шагом двинулся к городу. До Морсвила осталось меньше полукилометра.
        Разведчики достигли первых домов уже на исходе сил. Они вошли в один из домов, в котором повстречали бородатого грязного мужчину - Шона, который предложил им ночлег.
        Во время своего дежурства, Аято решил получше рассмотреть этаж. И действительно в одной из комнат он увидел еще одного морсвилца - это был Сфин.
        Сфин рассказал, что Морсвил искусственно разбит на несколько секторов, в которых правят определенные группы людей, если их можно так назвать.
        В первой зоне обитали только мутанты. Вторая зона находится на востоке и получила название Вампирской. Там живут полулюди, полумутанты. Третья зона так и называется - Трехглазые. Этот сектор самый северный. Зону Чистых, то есть - людей, контролирует шесть банд. Две следующие зоны - Чертей и Непримиримых. Одна находится на западе, другая на юго-западе. Черти - это люди и мутанты, возомнившие себя посланниками дьявола. Сказать что-то вразумительное о зоне Непримиримых он не мог. Были еще две зоны. Самая южная называется зона Гетер. Гетеры создали сильную армию и несколько раз успешно отражали атаки других кланов. И, наконец, последняя зона: самое лучшее место в Морсвиле. Нет войн, банд, драк. Но проживание в ней очень дорого. Приходится платить буквально за все. Полвека назад все кланы, за исключением Непримиримых, решили создать Нейтральную зону. В ней любой человек или мутант должен чувствовать себя в полной безопасности. Нейтралка находится в центре города.
        Разведчики двинулись по проулку к следующей магистрали. Судя по всему, именно она вела на юго-восток, то есть в Нейтральную зону. Однако не прошло и минуты, как из-за домов им навстречу начали выходить вооруженные люди.
        Отряд Коуна вошел в Морсвил спустя полтора часа после разведчиков и мутантов. По дороге они встретили трех еле бредущих людей, которые рассказали, что чужие убили более десятка воинов и, судя по всему, они направляются в Нейтральную зону.
        Коун отдал команду на выдвижение. Нужно было совершить рывок через вражескую территорию… И вот бандиты оказались в Нейтральном секторе. Они отчаянно нуждались в отдыхе. От некогда большого отряда остались лишь жалкие израненные остатки.
        Группа землян уверенно двигалась к центру поселения. До Нейтральной зоны осталось совсем немного. Буквально через три здания показалась знакомая магистраль. После нескольких стычек с чистыми, группа оказалась в Нейтральной зоне.
        Им определенно везло. Еще бы, группа проскочила через заслоны морсвильцев, не потеряв ни одного человека, не было даже раненых. Уже дважды разведчики вырывались из ловушек чистых. Чтобы постоянно держать Коуна в поле зрения, разведчики двинулись по дороге, по которой сутки назад прошел отряд Линка.
        Наконец они достигли центра Морсвила. Сектор явно процветал. Главари многочисленных кланов вкладывали огромные средства в различные структуры Нейтральной зоны. Здесь же оседало все награбленное. Богатый район, окруженный тысячами нищих, голодных, озверевших людей. Но именно здесь правил Закон.
        Заведение «Грехи и пороки» размещалось на самой окраине площадки. Помещение оказалось очень небольшого размера. Возле деревянной стойки сидел мужчина лет сорока. Его внешний вид шокировал своей простотой и цивилизованностью. Белая чистая рубашка с короткими рукавами, светлые шлепанцы на босу ногу и темные очки в великолепной оправе. Морсвилец повернулся к чужакам и улыбнулся.

        - Что желаете?  - произнес он мягким голосом.

        - Нам нужны отдых, еда и безопасность,  - вымолвил Аято, несколько смутившись от столь радушной встречи.
        Морсвилец хлопнул в ладоши, и словно из-под земли появился мальчик лет двенадцати.

        - Элан, отведи наших гостей в комнаты 407, 408 и 409. Ты запомнишь все их просьбы и тотчас выполнишь,  - скомандовал Броун.
        И тут произошло нечто неожиданное. Растолкав большую толпу воинов, к группе устремился какой-то мужчина. Вскоре наемники узнали в нем своего бывшего товарища Агадая.

        - Я же говорил, дьявол меня раздери, что выберутся!  - донесся его голос.  - Эй, Коун, встречай гостей!  - Присоединяйтесь к нам! Олесь, Генрих, Тино, нам осталось жить меньше часа. Воспользуйтесь последним правом приговоренного к смерти.
        До критической точки осталось всего двадцать минут. Японец поднял глаза и увидел, как резко изменилось лицо Агадая. Тело монгола дернулось в судороге, и воин невольно издал стон.

        - Проклятье,  - выругался Талан.  - Уже третий приступ. Адская боль. Просто невозможно терпеть. Такое впечатление, что внутри все разрывается на куски.

        - Препарат впитывается в кровь,  - объяснил самурай.  - Скоро приступы пойдут один за одним.

        - Адская боль,  - еле слышно вымолвил Агадай и опустился на колени.  - Терпеть нет никаких сил. Скорее бы мученья кончились.
        Вытащив из-за пояса кинжал, русич протянул его Агадаю.

        - Это все, что я могу сделать,  - сказал юноша и отвернулся.
        Агадая обещал похоронить Алонс Вилаун, что он и сделал с помощью Олеся. Русич договорился со смотрителем кладбища Кошмарным Долом, что тот разыщет тело Освальда и похоронит с почестями.
        Возвратившись с кладбища, Храбров выпил лишнего и Элан отвел его в номер. Проснувшись утром, он увидел в своей постели молоденькую тасконку - Весту, которую нанял для него Аято. Олесь не мог оторвать взгляд от красивой девушки…
        Утром Линда сообщила, что Линк Коун организовал за ними наблюдение. Олис Кроул, которая видела Весту в объятьях Храброва, вернувшись в номер рыдала от горя.

…Группа спустилась на первый этаж и вошла в общий зал. Слух о прорыве маленькой группы через сектор Чистых уже облетел весь Морсвил. Посетители заведения хотели увидеть столь удачливых воинов. И надо сказать, многие оказались разочарованы. Трое мужчин, две женщины и мальчишка.
        В это время в зал вошли властелины пустыни. Это была группа Карса. Повернувшись к разведчикам, Карс, ничуть не смущаясь, произнес:

        - Я пришел сюда за вашими жизнями. Ваш товарищ убил двух моих лучших воинов, но возмездие свершилось. И так будет всегда. Я заплачу любую цену лишь бы рассчитаться с вами.
        Аято пожал плечами и негромко вымолвил:

        - Могу встретиться один на один с любым твоим солдатом.
        Сразу несколько властелинов пустыни шагнули вперед, но вождь их остановил. Эти чужаки сражались слишком профессионально.

        - Все в свое время,  - с отвратительной гримасой сказал он.
        Шесть дней отдыха пролетели, как одно мгновение. Осматривая кабаки Нейтрального сектора, воины изучали входы и выходы из зоны. Пока выводы были очень неутешительны. За группой постоянно наблюдали два человека из отряда Коуна и один из властелинов пустыни.
        На второй день пребывания в секторе Олесь вновь посетил кладбище. Вместе с ним был Аято, Кайнц и Олан. Там, где сутки назад была одна могила, теперь виднелись два камня. Горбун выполнил обещание. Он сказал, что могилы не должны быть безымянными.

        - Это верно,  - согласился Олесь.  - Запомни их имена: Талан Агадай и Освальд Ридле. Поставь дату смерти и напиши: «Они пришли издалека, выполнили свой долг и погибли, как солдаты».

…Всю ночь Храброву снились кошмары. Мутанты нападали на него, и он с трудом отбивался от врагов. Утром он рассказал самурая свой сон. Тот нахмурился:

        - Сегодня что-то произойдет. Надо готовиться к походу. Судя по всему, мы вырвемся из ловушки. Ясно лишь, что боги вновь предупреждают тебя.
        Спустя два часа вся группа завтракала в общем зале. Именно в этот момент Олесь и увидел Сфина. Бродяга явно преобразился за последние дни. Чистая одежда, вымытое лицо, подстриженные волосы. На возглас он отреагировал с юношеским порывом:

        - Ах, вот вы где?  - ничуть не стесняясь, закричал морсвилец.  - А я ищу вас уже двое суток. Я теперь богат. Вы прикончили Шона, и у меня было достаточно времени покопаться в его запасах. Теперь сбылась моя мечта - я обосновался на этой территории твердо и надолго. Я готов вам помочь и на этот раз совершенно бесплатно.

        - Нам надо незаметно выбраться из Нейтральной зоны, пройти через сектор Гетер и покинуть город.
        Сфин сказал, что знает подземные тоннели, которыми можно воспользоваться.
        Разговор неожиданно оборвался. Гигант ростом более двух метров и весом не менее ста пятидесяти килограммов стоял у входа, широко расставив ноги и иронично посматривая на посетителей заведения.

        - Кто это?  - спросил самурай.

        - Непобедимый Эрош,  - выдавил со злостью Сфин. Ищет очередную жертву.
        В этот момент в зал вошли три великолепные женщины-гетеры. Эрош вызвал их на поединок. Олесь решил проучить мерзавца.

        - Что ж, начинаем поединок!  - лаконично сказал Броун.  - Этот молодой человек только что вызвал на ристалище Непобедимого Эроша.
        Вампир был уверен в победе. Ни один человек не может устоять против него. Но русич был опытный воин и удар снизу мечом двумя руками по затылку вампира разрубил и череп, и мозг.

        - Эрош мертв!
        Даже много повидавшие на своем веку воины были поражены. Поединок закончился менее, чем за полминуты. Один взмах меча, и голова мутанта раскроена почти пополам.
        Где-то в стороне сидели бандиты Коуна. Большинство из них были потрясены. Только сейчас они по-настоящему увидели своего противника в бою. И надо сказать, смелости у преследователей не прибавилось. Сражаться с такими профессионалами - себе дороже. Не лучше было настроение и у властелинов пустыни. Между тем, к столу наемников подошли гетеры. Внимательно взглянув на Храброва, предводительница мутанток удивленно сказала:

        - Не думала, что ты победишь этого монстра. Я не встречала среди чистых столь умелого воина. К какому клану ты относишься?

        - Мы не чистые,  - возразил русич.  - Мы пришли издалека и скоро покинем Морсвил. Наш путь лежит на юг.
        В ответ гетера лишь улыбнулась.

        - Меня зовут Зенда Тиун, я лидер клана умеренных гетер,  - наконец проговорила мутантка.  - Ты спас мне жизнь и честь. Подобное не забывается. Я твой должник.
        Склонившись к женщине, Олесь сказал, что им нужно выбраться из города. А для этого нужно преодолеть сектор гетер.
        Три дня ожидания. Никто не думал, что они могут тянуться так долго. Тем временем Сфин искал подземный выход из Нейтрального сектора. Даже такому опытному бродяге это сделать было очень непросто. Лишь к вечеру второго дня морсвилец наконец объявил, что сможет вывести разведчиков в сектор Гетер.
        Как и предполагалось ранее, Олана в этот поход не брали. Мальчик побывал уже во многих переделках, и рисковать его жизнью дальше никто не хотел. Юного клона оставили на попечение Сфина.
        И вот наступил решающий момент.
        В полном боевом снаряжении с оружием наизготовку группа дружно рванула по этажу.
        Группа спустилась в подвал. Здесь было очень темно, и пришлось воспользоваться фонарями. Никто не заметил, что Храбров отошел чуть в сторону, быстро выкопал в земле ямку и положил в нее аккуратный сверток. Большой отчетливый крест на стене, и, спустя мгновение, русич присоединился к группе. В этом импровизированном тайнике оказались журналы с космодрома «Звездный» и карта Генриха со всеми пометками о пройденном пути.
        Между тем Сфин двинулся вперед. За ним, вытянувшись в цепочку, следовали разведчики.
        Прямо над наемниками открылся квадратный люк. Разведчики поднялись наверх и, осмотревшись по сторонам, стали не спеша продвигаться вперед. Затем они что есть сил бросились на запад.
        Сзади появилась погоня, а из окон на группу сыпался град дротиков, камней и стрел. Только чудо пока спасало разведчиков от серьезных ран. И тут воины увидели широкую магистраль, уходящую на юг. Разведчики бежали так, что не чувствовали ног, не соображали, что происходит вокруг.
        Но именно в этот момент и случилось непоправимое. Метко выпущенная стрела пробила шею Кайнца и разорвала кадык. Генрих затих навсегда.
        А спустя несколько секунд разведчики достигли границы клана. Удивленная, их действительно поджидала Зенда Тиун. Глядя на уставших, истекающих кровью наемников, гетера с восхищением проговорила:

        - Если честно, то я не верила, что вам удастся этот прорыв.
        Побег группы оказался неожиданным и для Карса, и для Коуна. Погоня началась уже спустя пять минут. Как и следовало ожидать, вперед вырвались властелины пустыни, за ними двигались бандиты Линка. Ворвавшись в сектор Гетер мутанты сходу убили двух женщин и устремились по улице. Однако они не знали реальной силы гетер. Потеряв двух солдат, Карс приказал двигаться на восток. Он хотел вырваться в радиоактивный сектор. С трудом отражая атаки женщин, мутанты начали отступать. Несмотря на огромные потери, гетеры продолжали теснить врагов. И тут в эту мясорубку влез Коун со своим отрядом. Трое бандитов были застрелены сразу. Остальные двинулись по следам властелинов пустыни. Бандитам повезло, что властелины пустыни расчистили дорогу, иначе потери были бы намного больше. Тем не менее, у самой стены Коун потерял еще двух воинов. От мощного, готового на все отряда осталось восемь человек.
        Последний рывок. Он был невероятно тяжел. Тем более, что раны оказались не столь уж и незначительными. У Аято болело правое плечо. Камень, выпущенный из пращи, хоть и прошел вскользь, но все же кость повредил. Еще хуже обстояли дела у Салан. Ее ударили по спине мечом. Тиун с удивлением смотрела на удаляющихся разведчиков. Они не задержались в зоне гетер ни на одну лишнюю секунду. Короткие слова благодарности - и в дальнейший путь. Группа быстро двигалась на юго-запад. Ей оставалось чуть более пятнадцати километров.
        И в тот момент, когда Сириус начал клониться к горизонту, разведчики увидели цель своей экспедиции.

        - Вот и все,  - устало произнесла Олис.  - Еще полчаса на обследование грунта, и можно вызывать базу.

        - Боюсь, что у нас не будет столько времени,  - ответил Тино и указал на восток.
        Примерно в двух километрах от группы двигались какие-то существа. По их скорости и малочисленности можно было сделать вывод - это властелины пустыни. В настойчивости мутантам трудно отказать. Посмотрев на аланок и Аято, Олесь весело улыбнулся.

        - Ну вот, пришел и мой черед,  - вымолвил он.  - Ридле заслужил славу героя по праву. Я докажу, что не хуже его.
        Подхватив Линду, Тино и Олис бросились к космодрому. До него было около полукилометра, и разведчики преодолели его на одном дыхании. Салан рухнула без сил. Аято выл от боли, а Кроул на четвереньках ползала по песку. Маленькой лопаткой девушка наконец отрыла верхний слой и ткнулась в твердое покрытие.

        - Ну что?  - выкрикнул японец.

        - Здесь в норме,  - сказала аланка.  - Однако, по инструкции, я должна сделать не менее десяти проб в разных местах. Иначе риск аварии слишком велик.

        - Ты спятила!  - вскочил на ноги Тино.  - Вызывай корабль немедленно.
        Дрожащими руками Кроул расстегнула рюкзак и достала пульт связи. Набран нужный код, на панели сразу вспыхнуло несколько огней. Сигнал вызова пронесся через космос к далекой станции.

        - База, база, вызывает Таскона,  - произнесла Кроул в небольшой микрофон.
        Ей ответили. Корабль должен был прибыть через четверть часа. Сумеет ли Храбров продержаться нужное время? На этот вопрос ответить мог только Всевышний, и именно к нему сейчас обращался Олесь. Он понимал, что обречен, но надеялся умереть достойно, как подобает воину.
        Несколько секунд Карс смотрел на человека и не мог понять, что удерживает его от немедленной атаки.
        Былой уверенности мутант уже не испытывал. С тяжелым сердцем он отдал команду. Четверо его солдат, как хищники, бросились на противника. У воина не было не малейшего шанса на спасение.
        Бой начался. И что самое удивительное, Олесь не испытывал страха. Русич был хорошим воином, но бороться с пятью мутантами он вряд ли мог. В схватку явно вмешались более могущественные силы. Невольно, Карс опустил оружие. Этот человек
        - настоящий дьявол. В его глазах не было никаких эмоций, а движения тела, рук и ног отточены до автоматизма. Именно сейчас вождь понял, что победы не добиться. Жест рукой, и властелины пустыни быстро покинули поле боя.
        Коун и Алонс сидели на вершине бархана и наблюдали за схваткой землянина и властелинов пустыни. Это было незабываемое зрелище. Сначала упал один мутант, потом другой, а разведчик все еще был на ногах.

        - Это невероятно!  - восхищенно вымолвил Алонс.
        В небе появилось темное пятно, которое росло в размерах каждую секунду. Вскоре раздался шум ракетных двигателей.

        - Они все-таки вызвали корабль,  - продолжил Коун.  - Рискованно, конечно, но в духе землян. Теперь надо дождаться посадки. И будем надеяться, что она не увенчается успехом.
        Судно опускалось все ниже и ниже. На полную мощность работали тормозные двигатели, дрожал корпус. Секунда, две, три… посадка. Корабль замер на стартовой площадке, и тут же экипаж отключил всю автоматику. После невероятного грохота в пустыне вновь наступила тишина.

        - Вот и все,  - проговорил, опустив голову, советник.  - Колонизация Тасконы началась. Глупо было бороться со столь мощной организацией. Теперь надо уходить отсюда. Минут через пять высадится первый батальон десантников.
        Олесь опустил окровавленный меч и взглянул на распростертые тела властелинов пустыни. Оба мутанта были мертвы. Остальные уходили к своим оазисам. Олесь начал спускаться к космодрому. А навстречу ему бежал Тино.
        Земляне не спеша направились к кораблю. Уже через сто метров они увидели первую группу аланских десантников.
        Наемники расположились возле небольшого здания, достали припасы и стали ужинать.
        Сделав несколько глотков из фляги, Аято неожиданно произнес:

        - Ты помнишь свой сон в Морсвиле?

        - Конечно,  - ответил Храбров.

        - Я понял его только теперь. Мы вырвались из окружения, но потеряли Кайнца. Он и был твоей левой рукой. Грешно так говорить, но я рад, что правая рука осталась цела. Ведь, по аналогии, это я.
        Тем временем, на космодроме заработали какие-то двигатели, и тотчас в разных местах вспыхнули мощные прожектора. При их свете десантники работали, не покладая рук. Они натягивали заградительную сетку, расчищали песок, устанавливали наблюдательные вышки. Удивленные такой расторопностью, наемники переглянулись.

        - А они не теряют времени зря,  - вымолвил Тино.  - Подобными темпами аланцы освоят Таскону за несколько лет.
        В свете прожекторов к наемникам приближались несколько аланцев. Впереди всех шла Кроул. Она уже переоделась в легкое платье до колен, умылась, сделала прическу и была просто неотразима. Вместе с Олис шли четверо мужчин. Судя по знакам отличия
        - трое десантников и командир корабля.

        - Я командир экспедиции, полковник Олджон,  - громко проговорил один из аланцев.
        - Благодарю вас за отлично выполненную работу. Обо всех боях нам рассказала Кроул. Это достойно уважения. А теперь отдайте журналы, найденные на космодроме
«Звездный», и подробную карту похода.
        Олесь взглянул на Кроул. Она рассказала военным обо всем. Этого земляне не ожидали, хотя и опасались. К удивлению русича, девушка глаза не отвела. Свой поступок она считала выполнением долга, и стыдиться было нечего.

        - Мы очень сожалеем,  - сказал самурай,  - но у нас нет ни журналов, ни карты Кайнца. Наш командир погиб в Морсвиле на глазах у этой девушки. Все названные предметы остались в его рюкзаке.
        Аланцы не сомневались, что это ложь.  - Я не советую вам шутить со мной,  - угрожающе сказал полковник.  - Церемониться в выборе средств мы не собираемся. Ваши жизни полностью зависят от меня. Стоит вам не получить ампулы, и через двадцать дней наступит ужасная, болезненная смерть.

        - Опять запугивание,  - улыбнулся Аято.  - Мы к этому уже привыкли. Однако без нас, Олджон, вы на Тасконе не пройдете и двадцати километров.
        Группа быстро удалялась. В какой-то момент Кроул остановилась и бросила прощальный взгляд на Храброва.
        Суждено ли им еще встретиться? Как сложится их дальнейшая жизнь?

        - Ну что ж, теперь хоть все ясно,  - вымолвил японец.  - Мы никогда не будем свободными людьми.

        - Скорее всего, ты прав,  - кивнул головой Олесь,  - но сдаваться я не собираюсь. Надежда умирает последней. Всю жизнь выполнять грязную работу за аланцев - не по мне. Мы еще поборемся!
        Алан готовился к вторжению на Таскону долго и очень тщательно. На планету была сразу доставлена масса оборудования. Строительство базы шло невероятно быстрыми темпами.
        Кроул буквально светилась от счастья. Все испытания позади. Она жива и находится на вершине славы.
        Полковник с Олис поднялись на лифте на третий ярус и двинулись к апартаментам Делонта. Увидев девушку, ученый отбросил документы в сторону и буквально бросился навстречу аланке.

        - Олис!  - воскликнул Делонт, обнимая оторопевшую помощницу за плечи.  - Ты не представляешь, как я рад, что экспедиция закончилась благополучно. О твоем героическом поступке уже знает весь Алан. Великий Координатор лично интересовался судьбой храброй госпожи Кроул.

…Корабль медленно опустился на бетонную площадку, и пилот тотчас выключил двигатели. Первым по лестнице вниз двинулся полковник Олджон.
        Ему навстречу выбежал лейтенант Блонд. Козырнув, офицер с трагическим выражением лица сообщил:

        - Господин полковник, у нас проблема… Земляне попросили четыре дозы стабилизатора, два карабина, восемь обойм и небольшой запас продуктов и двинулись по направлению к Морсвилу. В конце концов, наемники объяснили, что идут за своим товарищем, оставленным где-то на севере.
        Махнув рукой, Олджон двинулся в палатку. Дел достаточно и без наемников. Вернутся - хорошо, погибнут в пустыне - никто плакать не станет.
        Тино и Олесь быстро продвигались к Морсвилу. Дорогу Храбров помнил хорошо, и хотя ветер быстро заметает следы, земляне без труда добрались до территории гетер. Имя Тиун произвело должное впечатление на тасконок. Ждать долго Зенду не пришлось.

        - Рада вас видеть,  - улыбнулась оливийка.  - Значит, преследователям не удалось догнать отряд.

        - Нам повезло,  - ответил самурай.

        - Открою один секрет,  - вымолвил Храбров.  - Я и Тино не аланцы. Нас захватили на планете Земля и сделали наемниками-рабами. Либо мы служим Великому Координатору, либо умираем в страшных мучениях.

        - Тогда почему вы вернулись?  - спросила женщина.

        - Мы оставили в лесу раненого товарища,  - сказал Аято.  - Без нашей помощи он умрет. В нейтральном секторе находится мальчик-проводник. Хотим забрать его и вернуться назад.

        - Так уж и быть,  - вымолвила Зенда.  - Я помогу вам. Оставайтесь здесь. Мне проще вывести мальчика из города без вашего участия.

        - А что взамен?  - молниеносно отреагировал самурай.

        - Пока ничего,  - произнесла оливийка.  - Я стараюсь думать о будущем. Раз аланцы появились на планете, значит, грядут большие перемены. Гетерам понадобятся надежные союзники. Вы мне нравитесь. Людей чести и долга нечасто встретишь в Морсвиле. Когда-нибудь и нам понадобится ваша помощь. Надеюсь, вы не откажете…

        - Само собой,  - поспешно проговорил Олесь.

        - Если будем живы,  - тихо добавил Аято.

        - Ждите,  - сказал женщина, направляясь по улице вглубь квартала.
        Неожиданно она обернулась.

        - Чуть не забыла,  - что делать с вашим погибшим при прорыве товарищем? На такой жаре трупы быстро разлагаются даже в подвалах.
        Храбров вытащил из-за пояса кинжал и протянул его Тиун.

        - Это плата за могилу,  - пояснил землянин.  - Отдашь клинок мутанту-горбуну на кладбище Нейтрального сектора. Пусть похоронит Кайнца рядом с двумя другими чужаками. Он догадлив, поймет.
        Долину Мертвых скал проходили днем, внимательно осматривая каждую стену. Пустыня Смерти - самое опасное место на маршруте. К счастью, обошлось без урагана. Дважды группе приходилось спасаться от песчаного червя. Однажды группа чуть не нарвалась на отряд властелинов пустыни. Как только враги скрылись из виду, группа продолжила путь.
        И вот впереди показались знакомые маленькие домики. Радостно вскрикнув, Олан побежал к селению. Воины с улыбкой наблюдали, как мальчишку обнимают друзья и родственники. Своих спасителей жители селения встречали по-царски. Узнав о гибели Ридле, Виолы и Кайнца, многие оливийки искренне плакали.
        Стоило Сириусу коснуться пылающим краем горизонта, как группа двинулась дальше. Теперь вместе с землянами, кроме Олана, шли еще четверо мужчин.
        Темп поддерживался достаточно высокий, и через несколько дней, наемники вышли к космодрому «Кенвил». Весь путь от Морсвила - четырнадцать суток. Теперь предстояло совершить марш к городу долов Аусвилу. Расположившись на взлетной полосе, путешественники приступили к завтраку. И тут из-за разрушенного здания показалась большая группа солдат. Впрочем, что-то знакомое в этих солдатах было. В тот момент, когда Храбров начал догадываться, кто перед ним, из укрытия появился еще один человек. Он бежал, что есть сил, хотя и слегка прихрамывал. Сомнений не было - это Жак.

        - Я надеялся, что вы вернетесь,  - откровенно признался де Креньян.  - Кстати, где все остальные?
        Олесь и Тино скорбно опустили головы.

        - Мы смогли довести лишь Кроул и Салан. Остальные погибли. В том числе и Агадай,
        - пояснил самурай.

        - Проклятье!  - выругался француз.  - Нам дорого обошлась эта авантюра.

        - Пора возвращаться на базу. Обо всем, происшедшем с группой, узнаешь по дороге. Времени у нас теперь предостаточно, так что кое-что увидишь своими глазами,  - вымолвил Храбров.
        Спустя шесть суток без особых сложностей наемники достигли космодрома. Здесь только что приземлился очередной корабль.
        Аланцы работали, как автоматы. База представляла собой почти неприступную крепость, с высокой стеной и током, пропущенным по проводам. По периметру десантники установили пулеметные вышки, которые простреливали все окружающее пространство.

        - А ведь это, действительно, вторжение!  - проговорил
        Жак.
        Наемники начали спускаться с бархана. За ними наблюдали несколько десятков глаз, защелкали затворы карабинов, но землян это ничуть не смутило. Начался новый этап в их жизни. Они воскресли из мертвых, чтобы освоить и покорить новый мир.
        Но кто будет править в нем?
        Глава 3. СЕКТОР МУТАНТОВ

        Космический лайнер летел с Тасконы к Алану. Кроул ужасно нервничала.
        Глупая, сумасбродная девчонка! Она сумела добиться назначения на тяжелый крейсер
«Гигант», участвовала в поисках наемников-варваров на Земле, подготовила великолепный материал для академии Внешних цивилизаций… Что еще требовалось для блестящей карьеры в девятнадцать лет?
        Но ей и этого показалось мало. Большей авантюры, чем отправиться в экспедицию на Таскону, не придумаешь. Из отряда в двенадцать человек уцелели лишь четверо и иначе, как счастливой случайностью это не назовешь.
        От прежних иллюзий и идеалистических заблуждений в душе Олис не осталось почти ничего, претерпели изменения и ее нравственные убеждения.
        Академия Внешних цивилизаций располагалась на западной окраине Фланкии и имела несколько собственных посадочных площадок. В сопровождении огромной свиты, Олис двинулась к гигантскому сорокаэтажному зданию из стекла и металла.
        Пройдя по коридору, процессия вошла в лифт и поднялась на одиннадцатый этаж.
        Виндоул первым вошел в зал и громко, не без пафоса, провозгласил:

        - Дамы и господа, перед вами выступит участница героической высадки на Таскону Олис Кроул. Встречайте!..
        Расправив плечи, приподняв подбородок, небрежно откинув волосы со лба, девушка смело шагнула в зал. Чего ей боятся? Никто не в силах отменить решение Великого Координатора. Даже если доклад будет неудачным, она все равно останется слушательницей Академии.
        Доклад Кроул длился почти три часа. Бурные аплодисменты присутствующих подтвердили правильность выводов Кроул. Доклад удался, в этом не было сомнений.
        Пожимая руку Олис, Виндоул проговорил: - Благодарим вас за отличный доклад. Вы зачислены в специальную группу по психологии и психоанализу. Теоретические знания, полученные здесь, дополнят ваш уникальный практический опыт.
        Обучение в Академии давалось Олис без труда. Во Дворце Посвященных периодически проходили балы. На очередном балу Олис познакомилась со Стилом Стоуном, молодым офицером службы безопасности. Стил ей понравился. Во многом их взгляды совпадали, хотя встречались и серьезные разногласия. Но когда он попросил ее руки, Олис отказала, сославшись на то, что замужество помешает ее учебе и карьерному росту.
        По выжженной безжалостным белым светилом пустыне неторопливо двигались три человека, которых отличали высокие ботинки и светло-коричневая камуфляжная
        одежда.
        Первым шагал молодой парень лет двадцати - правильный овал лица, короткие русые волосы, большие серо-зеленые глаза, прямой нос, тонкие губы, мягкий круглый подбородок, на котором пробивались слабая юношеская щетина.
        Следом за ним шел невысокого роста мужчина среднего возраста. Редкие темные волосы, заплетенные в косичку, открывали большой лоб. У него были раскосые глаза, слегка приплюснутый нос, широкие скулы, угловатый волевой подбородок.
        Наконец, в арьергарде шествовал высокий худощавый красавчик с длинными разбросанными по плечам темными волосами. На вид ему было лет двадцать пять-двадцать семь.
        Именно эта троица и являлась первыми наемниками Алана, высадившимися на Тасконе. Преодолев сотни километров, потеряв почти две трети отряда, они все же доставили двух аланок, Олис Кроул и Линду Салан, на космодром. Благодаря им началась колонизация планеты.
        Первого воина звали Олесь Храбров, второго Тино Аято, а третьего - Жак де Креньян. Вот уже почти шесть месяцев земляне находились на Оливии. Пока в задачу наемников входила только разведка близлежащей местности. У сектора гетер их ждала Тиун. Она согласилась провести отряд через сектор при условии, что она получит информацию, если сектору будет угрожать опасность.
        Форма землян сразу говорила о том, кем они являются. Слух молниеносно разлетелся по Нейтральному сектору. Вокруг чужаков образовалась огромная толпа.
        Но с прибытием главы Конгресса нейтрального сектора Юна Флоуна инцидент был улажен. Теперь им ничего не угрожало.
        С тех пор прошло еще почти три месяца. Отношения с командованием экспедиционного корпуса у землян не сложились. Полковник и его офицеры постоянно подчеркивали, что наемники находятся здесь на положении рабов. На базе им выделили отдельный участок, построили пару бараков и огородили от аланской территории колючей проволокой.
        Договор с советником Делонтом соблюдался, но далеко не по всем пунктам. Однажды десантники даже попытались провести разведку без землян и результаты оказались плачевными - рота аланцев попала в ловушку песчаного червя, потеряла шесть человек и была вынуждена вернуться ни с чем.
        Челнок медленно опускался на посадочную площадку. Наконец, он аккуратно коснулся прочными стойками покрытия космодрома. Из трюма судна вывели наемников. Храбров, де Креньян, и Аято стояли в сторонеивход событий не вмешивались. Свою приветственную речь еще не сказал Олджон.
        Когда полковник закончил речь, то он призывно махнул рукой Олесю, Жаку и Тино:

        - А теперь я хочу представить вам первых землян, высадившихся на Оливии. Дальнейшие пояснения получите от своих соотечественников.
        Офицер повернулся к воинам и со злорадной усмешкой добавил:

        - Через двое суток начинаем выдвижение к Тишиту.

        - Но мы не успеем подготовить вновь прибывших к сражению,  - возразил самурай.  - Необходимо дней десять на отработку совместных действий и тренировки…

        - Два дня,  - процедил сквозь зубы Олджон.
        После обеда земляне приступили к тренировкам. Особенно хорошо держались темнокожие наемники, арабы и выходцы из южных стран. Абсолютное большинство землян оказались профессиональными солдатами.
        В поход на Тишит отправлялся полк аланцев, почти полторы сотни солдат. Сила немалая, особенно если учесть поддержку четырех бронетранспортеров.
        Возглавлял экспедицию сам Олджон.
        Впереди, как и следовало ожидать, шли земляне. Олесь, Жак и Тино оторвались от общей группы метров на пятьсот - только с такого расстояния расстоянии можно вовремя предупредить солдат о песчаном черве. Незадолго до заката бронетранспортер обогнал проводников и выехал на широкое ровное пространство. Многие воины вздохнули с облегчением. Тройка землян опустилась на колени, опять проверяя песок.
        Неожиданно варвары вскочили на ноги и отчаянно замахали руками. Дикари пытались остановить мчащуюся машину, но водители их не слышали…
        Неожиданно перед машиной разверзлась земля, песок стремительно сыпался в огромную, непонятно как образовавшуюся воронку. Бронетранспортер не доехал до края метров пятьдесят, его колеса забуксовали, постепенно машина заваливалась на бок. В этот момент к землянам подъехал Олждон. Полковник и группа офицеров с ужасом следили за тем, как десантники скатываются на дно воронки.

        - Вы хотели увидеть «несчастного червя»?  - зло процедил сквозь зубы Аято.  - Пожалуйста, великолепный экземпляр. Таких здоровенных монстров я и сам доселе не встречал!
        Земляне с восхищением смотрели на ветеранов. Они научились чувствовать себя на Оливии, как дома, а подобный опыт так просто не приобретается. Его зарабатывают кровью.
        К русичу подошел высокий светловолосый парень из новеньких. Осторожно тронув Храброва за плечо, воин вежливо проговорил:

        - Прошу прощения, не покажешь, где находится наша родная планета?

        - Как тебя зовут?

        - Пол Стюарт,  - ответил юноша.  - Яиз Шотландии. Потомок древнего рода. Наш замок стоит на самом берегу моря, между скалами…
        Проводники вывели десантников точно к тому месту, где проводили разведку шесть месяцев назад. Приблизились к Олджону, Тино тотчас громко произнес:

        - Мы достигли цели. Тишит примерно в двух километрах к северу.

        - Штурмовать надо сейчас,  - вымолвил Аято.  - Одному богу известно, что придумают властелины за ночь.
        Опасность пришла оттуда, откуда ее никто не ждал. Как только воины приблизились к первым строениям, прямиком из пустынного песка начали выныривать сотни тасконцев.
        Земляне молниеносно перестроились и тем не менее, без потерь не обошлось.
        Контратака захлебнулась, и тасконцы быстро отступили под защиту каменных стен. Отход был проведен стремительно, оливийцы даже умудрились забрать с собой раненых. Аланцы замерли в нерешительности. Некоторые роты не досчитались трети состава.
        О немедленном штурме оазиса не могло идти и речи. Нужна была передышка и землянам - уцелело не более тридцати человек. Шестеро воинов получили серьезные ранения.
        Как только стрельба стихла, десятки землян и пехота полка, рассыпавшись в цепь, атаковали Тишит. Их встретили разрозненные группы израненных властелинов. Создать сплошную линию обороны мутанты не сумели.
        Тасконцы медленно отступали под защиту деревьев и вскоре обратились в бегство.
        Пулеметные расчеты постоянно держали в прицеле силуэты барханов.
        Подобраться к Тишиту незаметно у оливийцев не было ни единого шанса.
        Спустя два дня на горизонте показалась колонна техники. Несмотря на поздний час, захватчики ускоренными темпами проводили разгрузку транспортеров, поскольку утром машины снова должны будут уйти к «Центральному».
        Положив под голову руку, Олесь закрыл глаза. Разум мгновенно затуманился, и русич провалился в бездонную, липкую бездну сна.
        С первыми лучами светила колонна техники отправилась к базе. Теперь в качестве проводника ее сопровождал де Креньян.
        Утром самурай отвел Олеся в сторону и тихо произнес:

        - Сегодня ночью кому-то не спалось. Я даже слышал крик…

        - Плохой сон,  - спокойно отреагировал русич.

        - Опять предупреждение?  - уточнил Аято.

        - Не знаю.
        Юноша поведал сон в мельчайших подробностях.

        - Первая часть сна расшифровывается элементарно,  - вымолвил Аято,  - мы ни в коем случае не должны вести захватчиков на север. Тебе умышленно показали оазисы на юге. Вот куда отправятся аланцы. Но при чем здесь разрушенный город и тем более крест? Я в растерянности.
        В это время между деревьями показалась фигура Стюарта. Шотландец искал Храброва и Аято. Заметив воинов, он поспешно направился к ним.

        - Только что прибегал адъютант командующего,  - сообщил Пол.  - Олджон вызывает вас на совещание.
        Японец повернулся к Стюарту и добавил:

        - Отправишься с нами. Ты, вроде, парень смышленый. Эту лямку тащить втроем мы не собираемся. Пора впрягаться и остальным.

        - С удовольствием,  - радостно произнес Стюарт.
        В штабе опять шла напряженная работа. Похоже, что офицеры штаба готовили новую операцию. Согласно плану необходимо было идти на север. Но земляне аргументировано возражали, предлагая идти в противоположном направлении - на юг.
        Командир корпуса не прислушался к словам землянина. И на закате семьдесят десантников покинули оазис.
        Без особых приключений колонна вновь достигла Тишита. Олесь устало спрыгнул с брони и направился к друзьям.
        Утром Аято с колонной покинул Тишит. В оазисе, несмотря, а испепеляющую жару, активно велись строительные работы.
        Закончился еще один двадцатипятичасовой день. Тишит погружался темноту. В этот момент по оазису разнесся сигнал тревоги.

        - Разведывательная рота возвращается,  - гордо вздернув подбородок, сказал начальник штаба.  - Как видите, мы обошлись и без вас. Я иду ее встречать.
        Послышались радостные приветственные выкрики. Разведчики находились уже в полукилометре от оазиса. Олесь быстро поднялся по лестнице на вышку и взял у пулеметчика бинокль.
        Храбров всмотрелся внимательнее. Что-то показалось ему подозрительным. Разведчики двигались чересчур тяжело и при этом старались не поднимать голов, смотрели в песок.
        Взгляд русича упал на ноги десантников. От удивления Храбров на мгновение потерял дар речи. Часть пехотинцев шла без обуви.

        - Черт подери!  - выругался юноша.  - Это же властелины! Они переоделись!
        Юноша молниеносно спустился вниз и громко выкрикнул:

        - Все земляне к проходу! Немедленно! Изумленно глядя на дикарей, Олджон с возмущением проговорил:

        - Кто-нибудь объяснит, что здесь происходит?

        - Конечно,  - усмехнулся Олесь, поправляя налобник.  - Вы встречаете не разведчиков, а отряд тасконцев.
        Олесь оказался прав. Тасконцы открыли ураганный огонь и начался штурм оазиса.
        План наступления все-таки рухнул и через некоторое время тасконцы обратились в бегство.
        Возле штаба собрались почти все старшие офицеры пехотинцев. Им хотелось услышать из первых уст рассказ уцелевших

…Под давлением обстоятельств командир корпуса пересмотрел свои дальнейшие планы. Сил для штурма оазисов мутантов у него действительно не хватало. Главное - закрепиться в Тишите. Потеря поселения приведет к тяжелым последствиям, а подобный провал Великий Координатор Олджону не простит. Еще один промах, и позорная отставка окажется неминуемой.
        Вызвав к себе наемников, полковник согласился с изменением направления экспансии, однако он потребовал провести разведку на западе незамедлительно…
        Судьба оказалась благосклонна к Олесю. Именно ему выпала честь двинутся к Твинту
        - так назывался западный оазис. Вместе с русичем в рейд отправились еще четверо наемников. Взял Храбров с собой и Стюарта - этот парень ему нравился все больше и больше, на шотландца можно было положиться.
        Колонна десантников устало плелась по извилистым барханам. Каждый час русич проверял маршрут по компасу. Малейшая ошибка - и отряд проскочит мимо оазиса. По расчетам Храброва, они должны находиться в непосредственной близости от Твинта.
        Пройдя около километра, Олесь выслал вперед дозор из пяти человек.
        Десантники тут же заняли оборону на случай внезапного нападения. Вскоре разведчики вернулись. По их сияющим лицам догадаться об успехе вылазки было несложно.
        Храбров поднялся на самый высокий бархан. Твинт находился в зоне прямой видимости. Русич сразу обратил внимание, что в поселке царит суматоха.
        Наемники сбежали вниз по склону и уверенно зашагали к Твинту. Без сомнения русич рисковал, но он прекрасно осознавал, что может предоставить оливийцам единственный шанс. Олджон не будет «ассимилировать» местных жителей, а предпочтет их уничтожить.
        Русич решил опередить Олджона. Миновав несколько ложбин, земляне вышли на открытое пространство. Перед ними раскинулся райский уголок Оливии. По внешнему виду он очень напоминал Клон, но значительно превосходил его в размерах.
        Навстречу чужакам вышла группа мужчин с копьями в руках.

        - Кто вы такие и зачем пришли?  - не очень приветливо спросил высокий худощавый воин с черными волнистыми волосами и очень смуглой кожей.

        - Я могу вам помочь,  - предложил Храбров.  - Но для этого необходимо полное доверие. Организуйте мне встречу с людьми, облаченными властью.

        - Следуйте за мной!  - приказал оливиец. Маленький отряд двинулся к Твинту. Вскоре воины
        остановились возле длинного прямоугольного здания. Олесь вошел в административный корпус сразу за проводником.
        Ждать пришлось недолго. В комнату не спеша, вошли три человека: двое мужчин и одна женщина, которые заняли места напротив чужаков. Всем оливийцам было далеко за пятьдесят.
        Воцарилась длительная пауза.

        - Блайд передал Совету ваши слова,  - наконец проговорил оливиец с обильной сединой в темных волосах.  - Ситуация действительно сложная. Как давно аланцы высадились на Таскону?

        - Около полугода назад,  - вымолвил Храбров.

        - Почему вы назвали себя наемниками?

        - Мы - земляне,  - произнес русич.  - Ученые подбирают на Земле раненых полумертвых бойцов, оказывают им медицинскую помощь, поднимают интеллектуальный уровень, вводят в кровь специальный препарат и высаживают сюда. Идеальные солдаты-убийцы, без родины и привязанностей.

        - Мы не собираемся сдаваться без боя!  - гордо произнес оливиец со шрамом.

        - И напрасно,  - Храбров подался чуть вперед. Превратите свою слабость в силу. Твинт оказался между молотом и наковальней. Либо сюда придут десантники, либо мутанты. Не тешьте себя иллюзиями, что они забыли о вас. Мутанты будут цепляться за каждый кусок земли. Выберите наименьшее зло! Примите подданство Алана. Это отличный шанс спастись. И подумайте о детях. Главная цель аланцев - это размещение колонистов. Сумеете принять тысячи полторы? Дома они построят сами. Естественно здесь будет сильный армейский гарнизон. Главное, не выказывайте недовольства, держитесь сдержанно, уверенно, дружелюбно. Поймите, аланцы такие же люди, как и вы. Война не нужна никому. Многие из колонистов жили на космических станциях и не видели травы и цветов. Только, ради бога, не упоминайте при них имя Великого Координатора. Его власть безгранична. Критика обязательно приведет к конфликту.
        Русич встал, поправил одежду, забросил на спину карабин. Перед ним сидели трое уставших пожилых людей. Сейчас на них лежала ответственность за судьбу всего поселения. Тяжелые испытания наступили для Твинта, городка, который привык жить обособленно.
        Ранним утром отряд разведчиков двинулся к «Центральному». Олесь доложил полковнику о решении тасконцев принять полторы тысячи аланцев для поселения. Полковник внимательно смотрел на наемника. Порой в беседах с землянином его охватывал страх. У варвара невероятная быстрота мышления, способность к нестандартным решениям, готовность в любой момент действовать. Не допустил ли Делонт ошибку, подняв их интеллектуальный уровень?
        Теперь оливийцев не перебьешь. Слухи на космодроме разносятся быстро, и через час-полтора командующего начнут донимать представители колонистов. Олесь не оставил Олджону выбора.
        Ранним утром земляне отравились к лагерю колонистов. Среди аланцев царило радостное возбуждение. Мужчины и женщины разбирали палатки, упаковывали в чемоданы и рюкзаки свой нехитрый скарб. Возраст поселенцев не превышал тридцати лет. Не исключено, что рожденные здесь дети никогда не увидят Алан.
        Стюарта Храброва оставил в Твинте, и теперь с ним отправлялось в путь лишь трое наемников. Аято поведет несколько машин к Тишиту. Там тоже ждут боеприпасы и строительные материалы. Сейчас расслабляться нельзя.
        Переход получился довольно тяжелым. Физическая подготовка аланцев оказалась не на высоте.
        Только к исходу десятых суток впереди показался райский зеленый пейзаж - оазис. На разведку Храбров отправился сам.
        В деревне почти ничего не изменилось. Для размещения поселенцев оливийцы выделили значительный участок земли. У измученных походом аланцев не осталось сил даже на малейшие проявления радости.
        Командование батальона уже выставило посты и начало сооружать пулеметные вышки. Теперь Твинт не по зубам ни одному клану мутантов. Тихая, мирная жизнь Твинта закончилась.
        За два часа до рассвета земляне и разведчики на транспортерах отправились в обратный путь.
        По ходу движения русич делал остановки и учил наемников определять ловушки песчаного червя. Сон никак не выходил у него из головы. Стоило закрыть глаза, как в памяти всплывали отчетливые изображения креста и разрушенного города.
        И тут в мозгу мелькнула одна интересная мысль. Морсвил когда-то был многомиллионным городом, в нем размещались университеты, академии и библиотеки. Люди в Нейтральном секторе очень бережливы. Древние реликвии постоянно растут в цене. А вдруг в каком-нибудь уцелевшем издании есть упоминание о кресте? Вещь очень дорогая и своеобразная. Значит, необходимо вновь посетить рассадник порока. Но кто тогда поведет колонны к оазисам? Ответ напрашивался сам собой.
        Пришло время подготовить проводников. В группе русича смышленых парней оказалось двое: Пол Стюарт и Лоран Пеньель. Идею Олеся поддержали и товарищи. Декаду спустя Олджону представили четырех новых проводников.

        - Нам необходимо отдохнуть, господин полковник,  - вставил Храбров.  - Алан получил за последний месяц сразу два оазиса. Работа была нелегкой…

        - Ладно, проваливайте,  - Олджон махнул рукой.  - Вы выполнили то, что обещали. Но имейте в виду - трое суток. Ни часом больше.
        Группа преодолела двадцать пять километров и вошла в сектор гетер. Симпатичные охранницы уже знали чужаков в лицо. Вызывать Зенду не понадобилось. Наемников окружили десять юных воительниц. В сопровождении такого эскорта мужчины согласились бы путешествовать хоть всю жизнь. Миновав несколько кварталов по специально выделенному землянам коридору, друзья очутились в Нейтралке. На следующий день русич приступил к осуществлению своего плана. После плотного завтрака он поинтересовался у Броуна насчет древних реликвий. Ответить на этот вопрос Нил не сумел.
        Тем не менее, беседа дала неплохие результаты: Нил написал на бумаге адрес одного занятного человека, который буквально помешан на разных раритетах, собирает уцелевшие каталоги, справочники и описания. Не теряя времени, Олесь и Тино отправились на поиски.
        Наемники начали подниматься к входу. Над тяжелыми металлическими дверьми висела огромная табличка: «Национальный исторический музей Морсвила».
        Храбров невольно поднял голову.
        На потолке великолепно сохранилось мозаичное панно.

        - Не правда ли, великолепная работа?  - раздался низкий, с хрипотцой голос.
        Воины опустили глаза и увидели лысеющего мужчину лет пятидесяти пяти.

        - Вы Фил Грост?  - уточнил русич.

        - Он самый,  - усмехнулся морсвилец.  - И насколько я понимаю, чужаков мне прислал Нил Броун. Это простое любопытство, или наемники Алана пришли по делу?

        - И то, и другое,  - неопределенно ответил Аято. Миновав несколько помещений, земляне достигли
        крошечной, плотно заставленной комнаты.

        - Во время путешествия по материку,  - начал заранее подготовленную легенду Олесь,  - нам попалась одна книга. В ней было изображение креста. По вероисповеданию я христианин. Вам это мало что говорит, но нашего бога когда-то распяли на столбе в виде креста. Само по себе такое совпадение…

        - Очень, очень интересно,  - оливиец подался вперед.  - Надеюсь, книга сохранилась?

        - Увы,  - Храбров изобразил скорбную гримасу на лице. Однако я могу его нарисовать.
        Русич подошел к столу и сделал аккуратный набросок. Грост внимательно следил за работой наемника. Вскоре на устах тасконца появилась усмешка.

        - Я знаю, о чем идет речь. Это Конзорский Крест. Упоминание о нем в древней литературе встречается довольно часто. За обладание им спорили виднейшие и богатейшие люди Оливии. Случались даже войны. Но счастья крест не принес никому. Поговаривали о каком-то проклятии. Владельцы реликвии порой умирали при весьма загадочных обстоятельствах. В Морсвиле был еще один крупный музей. В нем размещались произведения искусства. От ядерного взрыва он совершенно не пострадал. Беда в том, что здание находится на территории чертей. Но мне достоверно известно, что часть экспонатов и архив сохранились. За ними следит некий Брук Линдл.
        По пути к «Грехам и порокам», Храбров с легкой растерянностью в голосе вымолвил:

        - Ничего не понимаю. Я никогда в жизни не видел Конзорский Крест. Как он мог мне присниться? Разум не способен придумать такое…

        - Ты - избранный,  - спокойно ответил самурай.  - Смирись с этим. Для начала надо узнать, где хранился Конзорский Крест.

        - Ты собрался идти в сектор чертей?  - изумленно спросил Храбров.

        - А почему бы и нет,  - зловеще усмехнулся самурай. Вернувшись в заведение Броуна, Тино сразу взялся за
        дело. Он о чем-то долго беседовал с Нилом, затем исчез на пару часов, а когда вернулся, то на устах японца играла довольная улыбка. Храбров не сомневался, что план уже готов.
        Сегодня был особый день. Прилетала очередная партия невольников.
        Последние полгода прошли относительно спокойно. В двухстах двадцати километрах юго-западнее «Центрального» де Креньян обнаружил еще один оазис. На картах он был обозначен, как Эквил.
        Правда, разместить в Эквиле удалось только пятьсот человек. Олджон скрипел зубами от злости, но ничего поделать не мог. Ассимиляция оливийцев проходила без серьезных проблем.
        Кроме того, обвинить наемников было не в чем. Темпы освоения планеты стали превышать возможности переброски колонистов на Таскону. Назрела необходимость во втором космодроме. Полковник готовил новый поход на юг.
        Судно коснулось опорами покрытия и замерло. На космодроме началась привычная суета.

        - Пора,  - произнес самурай, вставая.  - Скоро выведут новых «счастливчиков».
        Как обычно, воины-рабы шли последними. Среди воинов своими физическими данными выделялись три человека. Скуластого рыжеволосого гиганта с голубыми презрительно-ироничными глазами звали Оливер Канн. Он, не скрывая, поведал собственную биографию. Мелкопоместный, разорившийся барон из захудалого рода, участник многочисленных походов и битв. Германцу было все равно за кого драться, лишь бы платили хорошо и аккуратно. Идеальный тип наемника.
        Вторым оказался Мануто Дойл, крепкий чернокожий землянин с наголо выбритой головой. На вид ему не исполнилось и двадцати пяти, но узнать возраст точно не удалось. Парень не любил болтать понапрасну. Лишь спустя несколько месяцев Дойл рассказал, что являлся бойцом-гладиатором одного из племен.
        Третий наемник был не менее колоритной личностью. Волевой квадратный подбородок гордо поднят, длинные черные волосы разбросаны по плечам, в карих глазах застыла злоба. Его кожа имела бронзовый, красноватый оттенок. Землянин сквозь зубы надменно процедил имя - Акапара.
        Спустя два дня рота разведчиков на пяти бронетранспортерах и четырех вездеходах двинулась к космодрому «Песчаный».
        Вместе с аланцами ехали двадцать наемников.
        Поиск новой посадочной площадки был лишь промежуточный задачей. Юго-восточнее космодрома находились сразу три оазиса. Очень удачный вариант для колонизации.
        Кому быть проводников в рейде, друзья обычно решали жребием, но на этот раз самурай изъявил желание отправиться вместе с Олесем.
        Сидя рядом с водителем головного транспортера, земляне внимательно следили за дорогой. Храбров, Аято и Стюарт дежурили по очереди. Пол стал неотъемлемой частью их группы.
        За четыреста километров разведчики лишь дважды наткнулись на ловушки гигантских хищников. Приходилось делать приличный крюк. Впрочем, к подобным маневрам проводники относились спокойно.
        Куда больше их нервировала новая опасность - зыбучие пески. Ведь определить по внешним признакам западню не представлялось возможности. Поэтому бронетранспортер шесть раз попадал в зыбучие пески.
        Ловушки в этой части пустыни Смерти встречались повсюду.
        К исходу вторых суток, наблюдатели заметили на юго-западе гигантскую котловину. Воронка простиралась на несколько километров. А до космодрома рукой подать. Теперь никто не сомневался, что «Песчаный» сильно поврежден.
        Бронетранспортеры и вездеходы замерли у первой уцелевшей постройки. Спрыгнув с брони машины, отправились на прогулку Аято и Храбров. Наемники шли медленно, неторопливо, всем видом показывая, что древние руины их совершенно не волнуют.
        На самом деле это было не так. Одно здание, а точнее его подвальное помещение очень интересовало землян. Речь, конечно, шла о блоке «Z-7».
        Впервые воины прочитали о нем в журнале дежурных «Звездного».
        По случайному стечению обстоятельств, бесценный документ попал в руки Олеся. Из него стало ясно, почему местные жители патологически ненавидят аланцев. Катастрофу на Тасконе подготовил и спровоцировал Великий Координатор.
        Миллиарды ни в чем неповинных людей сгорели в огне ядерного пожара. В последний момент началась эвакуация наиболее ценных граждан и членов их семей.
        И тут один из тасконцев упомянул о таинственном блоке. Перед самой катастрофой в нем спрятались сотни людей. Упоминался даже код замка. Из-за спешки проверить его на «Звездном» не удалось, зато на «Кенвиле» землянам уже ничто не мешало.
        Любопытство победило осторожность. По плану космодрома воины нашли «Z-7», раскопали металлический люк и после нескольких неудачных попыток сумели подобрать нужную комбинацию цифр.
        Наемникам не удалось даже найти следов пребывания здесь беженцев.
        Однако событие, которое произошло утром, заставило землян пересмотреть свое мнение. Преследовавших их бандитов атаковала группа неизвестных солдат в униформе, в темных гермошлемах и с лазерными карабинами в руках.
        Оливийцы появились из блока «Z-7», туда же и ушли. Удивительно, но их оружие прекрасно действовало в условиях излучения. Без сомнения, выход тасконцев был спровоцирован любопытством воинов. Кто они такие и где прятались, оставалось только догадываться.
        Все документы, найденные на «Звездном», хранились у Сфина в Морсвиле. Ценные сведения являлись страховкой воинов. Сегодня наемникам представится еще один шанс проверить свою версию.

        - Я уверен, «Z-7» мы найдем на том же месте. Склады и ангары всегда находятся рядом,  - сказал японец.
        Аято не ошибся. Спустя четверть часа земляне в сумраке вечера заметили знакомые очертания. Но осматривать было нечего. Фундамент в трещинах, стены повалены на внешнюю сторону, пол провалился вниз, вход засыпан песком, а крышка с замком вовсе отсутствует.

        - Я не большой специалист по взрывам,  - произнес японец,  - но блок уничтожен изнутри.  - Значит, кто-то умело заметает следы.

        - Вряд ли тасконцы станут скитаться по пустыне,  - задумчиво вымолвил Олесь.  - Те парни не производили впечатления дикарей. У них под землей есть отличное подготовленное укрытие.

        - Интересная мысль,  - проговорил самурай.  - Сейчас мы проверим наши предположения.
        Тино уверенно зашагал к ближайшей группе инженеров и указал им на развалины блока, ссылаясь на то, что они отличаются от других.
        Примерно через полчаса офицер подошел к землянам и, почесывая затылок, задумчиво проговорил:

        - Действительно, странное местечко. Все разрушения на «Песчаном» двухвековой давности. Но это здание взорвалось изнутри, причем совсем недавно. Месяца три-четыре назад, не больше. Следы совсем свежие.
        Русич и Аято с пехотинцами отправились искать оазис Корвил. Воинам предстояло преодолеть сто десять километров.
        К полудню четвертого дня разведчики достигли намеченной цели. Воины поднялись на бархан и замерли в восхищении. Оазис поражал своими размерами. Он тянулся на десятки километров и уходил далеко за горизонт. Обширные поля, роскошный сад, многочисленные стада конов и даже небольшой пруд в центре деревни. По площади оазис превосходил Тишит, Твинт, Эквил и Клон вместе взятые.
        Справа показалась вооруженная группа людей. Храбров и Аято вступили в переговоры и рассказали о цели отряда: обнаружение оазисов, пригодных для жизни для тысяч колонистов. Но предводитель местных жителей отказался вести переговоры и отдал приказ убить представителей. Тино заметил как лучники натянули тетивы и тут же был убит лейтенант Морган. Земляне атаковали противника и обратили его в бегство.
        Переговоры не удались.

        - И что же теперь делать?  - растерянно вымолвил десятник.

        - Будем прорываться,  - вставил Олесь.  - Поднимайте людей!
        Вид у большинства пехотинцев был действительно неважный. Длительный переход давал себя знать. Еле передвигая ноги, разведчики брели на северо-запад. Райский уголок Корвила быстро исчез из виду.
        Спустя четыре часа на близлежащих барханах появились сотни тасконцев. Размахивая оружием, яростно вопя, они устремились на врага.
        К такому повороту событий аланцы были готовы. Дружно ударили карабины, распорола тягучую пелену воздуха пулеметная очередь, глухо застучали подствольные гранатометы.
        Гулкое эхо разрывов разнеслось над пустыней, вздыбились вверх столбы песка, обливаясь кровью, падали десятки корвилцев.
        Осознав допущенную ошибку, оливийцы поспешно отступили. Выстрелы смолкли, и воцарилась пугающая, мертвая тишина. Склоны дюн оказались усеяны телами убитых и раненых тасконцев. Ни один десантник не пострадал. Русич смотрел на поле боя и не испытывал ни малейшей радости. Слишком дорогая плата за высокомерие.
        Рота медленно двинулась дальше. И тут добавилась еще одна проблема. Оливийцы придумали неплохой способ борьбы с противником. Из-за соседних барханов неожиданно вылетел рой стрел. Двое аланцев погибли, а трое получили ранения. После того как рота нарвалась на очередную засаду и потеряла еще одного бойца, Храбров понял, что идти дальше не имеет смысла.
        В экстремальных случаях радист выходит в эфир с небольшим сообщением.

        - Мы в окружении. Квадрат 47-15. Срочно вышлите бронетранспортеры и вездеходы. У нас есть раненые. Проводником отправьте Пола Стюарта. Как поняли?  - отчеканил радист.

        - Поняли отлично,  - послышалось в ответ.  - Однако колонна прибудет лишь завтра днем. Вам придется продержаться сутки.
        В выдержке и терпении оливийцам не откажешь. Лишь под утро, часа за полтора до рассвета корвилцы двинулись на штурм. Потери были огромные… К вечеру прибыли транспортеры и воины отправились в обратный путь.
        Через два дня, на закате, боевые машины ворвались в распахнутые главные ворота на территорию базы.

        - Сколько наших потеряли?  - серьезно спросил де Креньян.

        - Шестерых,  - ответил русич.
        Чуть помедлив, француз с горечью произнес:

        - Здесь тоже не все гладко. Таких инцидентов еще не случалось.

        - Кто?  - уточнил самурай.

        - Оливер Канн.  - Воин из последней партии. Высокий, здоровый, рыжий. Позавчера Оливер затеял драку с Ченом. Канн бы добил Чена, но схватку заметил охранник на вышке. Пулеметная очередь прекратила избиение.

        - А какова реакция Олджона?  - вставил русич.

        - В том то и дело, что никакой,  - проговорил маркиз. У людей появился страх. С Оливером никто не спорит.
        Аято взял с постели ножны и направился к двери. Следом за ним двинулись де Креньян и Храбров.
        Увиденное подтвердило самые худшие опасения. В дальнем углу, развалившись на кроватях, сидели четверо крепких землян. Вся группа была из последней партии.
        Аято и Храбров вступили в схватку с громилами. И те, в концов концов, сочли за благо подчиниться.

        - Как ты думаешь, мы надолго прижали хвост этим мерзавцам?  - спросил Храбров самурая.

        - Вряд ли,  - лениво заметил Тино.  - Канн - отъявленная сволочь. Нагл, жесток, без убеждений и принципов. Но к столь внушительному набору «достоинств» придется прибавить огромную физическую силу, смелость, хорошие навыки владения оружием и быстрый ум. Он необычайно быстро разобрался в ситуации на базе. Олджон получил в среде наемников человека, которого так долго искал. Оливер будет убивать всех подряд, расчищая путь колонистам. Политика ассимиляции - чистейшая ложь. Местные жители Алану не нужны. Чем больше оливийцев погибнет, тем лучше.

        - Думаешь, полковник договорился с Канном?  - уточнил Олесь.

        - Уверен в этом,  - вымолвил самурай.  - Банальная сделка двух подлецов. Оливер не глуп. Больше на открытый конфликт он не пойдет. Мерзавец начнет действовать исподтишка.

…Три тысячи десантников строились в колонну. Столь длительных рейдов армия захватчиков никогда не совершала. Пехотинцам предстояло преодолеть почти пятьсот километров. К исходу семнадцатых суток полки аланцев достигли цели.
        Длительный подъем,  - и войска замерли. Аланцы с восхищением смотрели на удивительное чудо природы. В утреннем свете Корвил выглядел еще более привлекательно. Нежная зелень травы и деревья, аккуратные домики, водная гладь пруда сверкает, словно зеркало. Несмотря на сопротивление Храброва, командир полка Ходсон отдал приказ штурмовать оазис. Началась бойня. Корвил был усеян сотнями трупов.
        Ходсон находился в безвыходном положении, поскольку не знал, что делать с пленными. Надо быть отъявленным, беспринципным мерзавцем, чтобы расстрелять несчастных оливийцев.

        - Встаньте!  - срывающимся голосом проговорил десантник.  - Война закончена. Я сочувствую и скорблю по погибшим. Надеюсь, этот инцидент не помешает нам жить вместе. Скоро сюда прибудут колонисты. Мы ни в коем случае не станем ущемлять интересы местных жителей. Наоборот, в Корвиле воцарится мир и порядок. Теперь вы граждане Алана.
        Космический корабль медленно опустился на посадочную площадку. Двигатели смолкли, и из трюма по металлической лестнице на поверхность сошла очередная партия колонистов. Это была уже вторая группа поселенцев с того момента, как полки Ходсона ушли к Корвилу.
        Колонна вездеходов, растягиваясь на несколько километров, двинулась на юго-восток. Аштон, вместе с двумя землянами-проводниками, сидел на броне головной машины. Воинов звали Су Пак и Хасан Салид.
        В первый же день машины преодолели почти триста километров. Еще один рывок,  - и Корвил покажется на горизонте.

        - Не нравится мне эта туча,  - раздался взволнованный голос Пака.

        - Что-то в ней подозрительное,  - ответил Салид. Только сейчас аланец заметил серо-рыжую стену на
        юге. Она закрыла весь горизонт. Видимость резко ухудшилась. Колючий песок царапал кожу, и пехотинцы опустили прочные забрала. Пустыня Смерти преподносила очередной сюрприз.

        - Тормози!  - крикнул лейтенант в открытый люк.
        К сожалению, ни аланцы, ни земляне не осознавали, какая опасность им угрожает. Расплата последовала незамедлительно. Ураганный шквал буквально смел десантников с брони. Крики обреченных людей утонули в реве ветра. Аштон, Хасан и еще пара счастливчиков успели зацепиться за поручни. Воины с трудом забрались внутрь бронетранспортера.
        Только сейчас Аштон в полной мере осознал трагичность сложившейся ситуации. Невольно его взгляд упал на канистры с водой и пакеты с продовольствием. Учитывая значительные потери, этого запаса экипажу хватит надолго. Но, что будет с остальными людьми? В некоторых вездеходах количество колонистов значительно превышает нормы. Вода закончится у них уже через пару дней. Более страшного испытания не придумаешь. Обреченные поселенцы начнут сходить с ума.
        Ужасный ветер свирепствовал девять суток. Запас живительной влаги иссяк на восьмые сутки. Люди с ужасом наблюдали, как из канистры падает в кружку последняя капля. Счет пошел на часы. Аланцы даже не ощутили тот миг, когда завывание ветра прекратилось.
        Лишь спустя несколько минут светловолосый сержант радостно закричал:

        - Ураган закончился! Мы спасены!

        - Я не могу больше ждать!  - истерично воскликнул молодой парень лет двадцати.  - Яне хочу умирать. Жажда прикончит нас всех. Дайте мне свежего воздуха!
        В глазах бедняги сверкали искры безумия. Никто не заметил, как парень схватился за автомат. Щелчок предохранителя, удар затвора и длинная звонкая очередь. Пули хлестнули по людям и броне. Получив свободу, безумец бросил оружие и необычайно ловко вылез из машины.
        В этой суматохе не участвовал Аштон. Когда началась схватка, он дремал, грезя о зеленых деревьях и чистой, прозрачной воде. Затем ужасный грохот и сильный толчок в грудь…
        Лейтенант хотел подняться, но не смог. Еще ничего не понимая, офицер провел рукой по куртке. На пальцах осталось что-то теплое и липкое. В тот же миг тело пронзила острая боль. Аланец понял, что до прихода помощи он не дотянет.
        Лейтенант умер через сутки.
        Олесь стоял у пруда и наблюдал, как надвигается ураган на Корвил. Что собой представляет песчаная буря, русич прекрасно знал. Накануне Ходсон сообщил об опасности на все базы. Признаться честно, офицер с некоторым недоверием воспринял предупреждение землян. Вряд ли ураган продлится долго. Сутки-двое, не больше. А это значит, необходимо подготовиться к походу на Велон.
        Удар бури был страшен. Мощные шквалы следовали один за другим.
        Если бы полки аланцев направились к Велону, их ждала бы неминуемая гибель.
        Буря длилась девять дней. Ураган прекратился столь же внезапно, как и начался.
        Ровно в полдень Ходсон вызвал Олеся, Жака и Тино на совещание. Задумчиво глядя на карту, майор, медленно растягивая слова, произнес:

        - Вы оказались правы,  - офицер старался не смотреть в глаза наемникам.  - Наступление на Велон привело бы полки к гибели. Благодарю за совет. Я не думал, что ураган так затянется… У нас почти не осталось продовольствия…

        - Значит, поход отменяется?  - уточнил самурай.

        - К сожалению,  - аланец тяжело вздохнул.  - Олджон будет в ярости… Вы немедленно отправляетесь на базу. Через час бронетранспортер и два вездехода двинутся в путь.
        Учитывая сложную обстановку в группе землян, Аято решил оазис не покидать. Оливера нельзя оставлять без внимания ни на секунду.

…Машины взревели моторами и, вытягиваясь в колонну, двинулись на северо-запад. Уже через час они наткнулись на ловушку песчаного червя. Поневоле пришлось сбросить скорость. Осмотр местности стали проводить регулярно. Именно повышенная внимательность и позволила заметить одинокую фигуру на бархане. Храбров взглянул в бинокль на незнакомца.

        - Поворачиваем!  - приказал Олесь.  - Надо допросить путника.
        Вскоре вездеходы настигли одинокого странника. Теперь сомнений не осталось - перед ними действительно колонист. Светловолосый парень лет двадцати пяти, не обращая внимания на подъехавшие машины, брел неизвестно куда. Вид у колониста был ужасающий. Грязные, взлохмаченные волосы, кожа бурого цвета, губа распухли и растрескались, в серых глазах застыло безумие.

        - Грузите его!  - скомандовал Олесь.  - Будем разбираться на базе.
        Аланец не сопротивлялся и послушно забрался в вездеход. Устроившись в дальнем углу, он свернулся калачиком и уснул под рев двигателей. Пустыня Смерти не знает пощады. Не снижая скорости, машины вкатили на «Центральный».

        - Олесь!  - раздался радостный голос Стюарта
        К друзьям устремился шотландец. После крепкого рукопожатия Пол взволнованно произнес:

        - Вот это буря! Ветер разрушил легкие сооружения. От штаба к наемникам направилась группа офицеров. Впереди быстро шагал полковник Олджон.

        - Надеюсь, майор Ходсон готов к наступлению на Велон?  - без всякого приветствия спросил аланец, останавливаясь в трех шагах от землян.

        - Армия нуждается в топливе и продовольствии,  - спокойно сказал Олесь.  - Как только мы доставим все необходимое, войска двинутся в поход.
        Командир корпуса неожиданно обернулся и, как бы между делом, бесстрастно проговорил:

        - Кстати, как устроились поселенцы на новом месте?

        - Какие поселенцы?  - Храбров изобразил недоумение. Сделав несколько шагов к наемникам, Коргейн дрогнувшим голосом тихо пояснил:

        - Перед ураганом к Корвилу ушла колонна из двенадцати машин. Ее вел лейтенант Аштон. Пятьсот колонистов и триста солдат…
        Де Креньян присвистнул от изумления и схватился руками за голову. Маркиз уже понял, что произошло в пустыне Смерти. Размеры трагедии будут чудовищны. Русич самообладания не потерял. Взглянув в упор на Олджона, Олесь зло выдавил:

        - До оазиса не добрался ни один вездеход. Учитывая ограниченность резервного комплекта, можно предположить, что отряд погиб от жажды. Двухсуточный поход растянулся на двенадцать дней.
        Олджон судорожно пытался осмыслить служившееся. Ситуация действительно сложная. Начнутся поиски виновного, а командир - самая подходящая кандидатура. Понижение в должности, ссылка на отдаленные космические станции неизбежна. Ответ напрашивался сам собой - виноват Аштон.
        Смягчив тон, Олджон громко сказал:

        - А ведь мы с Коргейном предупреждали лейтенанта. Несчастный карьерист…

        - Нужно немедленно отправить на поиски все имеющиеся машины,  - произнес Храбров.

        - Хорошо,  - чересчур быстро согласился Олджон.  - Бронетранспортеры и вездеходы в вашем распоряжении. Берите топливо, столько, сколько считаете необходимым. Я лично распоряжусь.
        Спустя сорок минут девять машин, ревя двигателями, покинули базу.
        Офицеры не спеша отправились к штабу. Чем меньше поселенцев уцелеет, тем лучше. Самый идеальный вариант, если поисковики найдут лишь трупы. Свидетели преступления полковнику были не нужны.

…Колонна двигалась стремительно. За ночь Храбров хотел преодолеть километров двести. Ни разу не остановившись в пути, вездеходы достигли цели к пятнадцати часам следующего дня. Опасения Храброва оправдались почти сразу. Первую западню обнаружили уже через двадцать минут. Сделав приличный крюк, отряд выкатил на пологий бархан. Сзади разворачивалась гигантская воронка.
        Только сейчас воины увидели на глубине странный предмет значительных размеров. По мере осыпания песка, он приобретал знакомые очертания. Опознать в груде исковерканного металла корпус вездехода было непросто. Зубы хищника славно потрудились.

        - Судьба колонны начинает проясняться,  - тяжело вздохнул Стюарт.
        Через полчаса отряд обнаружил второй вездеход. Проникнув внутрь, десантники обнаружили тела колонистов. Вскоре подъехал бронетранспортер де Креньяна.

        - Я нашел еще две машины,  - вымолвил де Креньян.  - Картина та же - одни покойники. Жажда прикончила всех.
        Заметив третий вездеход, сержант, сидевший рядом с русичем, приподнялся и приложил ладонь к глазам, закрываясь от ярких лучей Сириуса.

        - У него открыты люки,  - со слабой надеждой в голосе сказал пехотинец.
        Быстро спустились внутрь. Сразу бросилась в глаза куча пустых канистр из-под воды. Первый колонист мертв, второй тоже.

        - Они умерли совсем недавно,  - воскликнул сержант.  - До Корвила отсюда рукой подать. Их могли спасти. Почему оттуда никто не приехал?

        - В оазисе ничего не знают о колонне,  - ответил Храбров.
        В этот момент раздался тихий стон. Парень лет двадцати двух был еще жив. Тотчас появился врач. Укол стимулятора, фляга ко рту - и поселенец жадно припал к горловине.

        - Ищите лучше, тщательно проверяйте все!  - выкрикнул Олесь.
        Так удалось обнаружить еще шестерых живых. Отряд не прервал поиски ни на минуту. Восемь вездеходов еще попались на пути, но только в трех солдаты нашли уцелевших после бури поселенцев.
        Внутри последнего находилось всего пять человек. Сняв с пояса флягу, землянин приложил ее к губам первого солдата. Тот сделал несколько больших глотков и едва слышно сказал:

        - Я знал… вы придете… Командир… Только сейчас Олесь узнал Салида.

        - Сюда!  - закричал Храбров.  - Здесь есть живые!

        - Где Аштон?  - спросил русич.

        - Погиб…  - прохрипел Салид.  - Один аланец спятил… расстрелял половину…
        Храбров с де Креньяном решили отыскать все исчезнувшие вездеходы. И спустя некоторое время пехотинцы заметили очередной вездеход. Транспортное средство уткнулось в дюну и застряло.
        Русич насчитал не меньше сотни тасконцев, которые кружили рядом. Увидев приближающийся бронетранспортер, оливийцы, размахивая дубинами и мечами, бросились в атаку. Послышались редкие выстрелы. В воздухе раздался свист пуль.
        Очередь разметала ряды воинов. Оставив на песке полтора десятка трупов, тасконцы обратились в бегство. В вездеходе находилось еще семеро.
        Оставалась неизвестной судьба еще двух машин, но, учитывая количество червей в этом районе, не исключено, что их вообще никогда не найдут.
        Пора предъявить Олджону счет. Пусть полковник взглянет в глаза уцелевшим колонистам…
        Отряд двигался не очень быстро. Состояние некоторых поселенцев и десантников вызывало серьезные опасения. Многие люди до сих пор находились без сознания. Значительная часть поселенцев находилась на грани безумия. В глазах колонистов застыла холодная, бездонная пустота.
        Двадцать машин въехали на территорию космодрома и замерли недалеко от ангаров.
        К машинам подошел полковник Олджон. Окинув взглядом поселенцев, командующий, изображая сочувствие, громко произнес:

        - Мне жаль, что случилась такая беда. Трагическое стечение обстоятельств… Мы доверились одному офицеру, а он оказался выскочкой-карьеристом. Да и кто мог предвидеть, что начнется ураган? Это станет хорошим уроком…

        - Вы лжете!  - раздался надрывный женский голос.  - Лейтенант Аштон умер на моих руках,  - тяжело дыша, продолжила аланка.  - Бедняга выполнял ваш приказ! Хотели быстрее отчитаться в освоении Корвила? Сволочи! Даже сейчас хотите свалить вину на невинного человека. Но я не дам опозорить имя моего командира! Военный трибунал разберется.
        И тут один из колонистов - Корк, потерявший жену, вырвал у стоящего рядом пехотинца автомат и разрядил его в группу офицеров. Олджон и его ближайшие сподвижники были убиты на месте.
        Быстрым шагом друзья направились к штабу. Там царила паника и хаос. Согласно иерархической структуре, руководство базой переходило к командиру десантного полка майору Маквилу. Он согласился с предложением русича и его товарищей - начать операцию возмездия против мутантов.
        Колонна покинула «Центральный» с восходом. Одиннадцать машин были загружены ящиками и канистрами под самую крышу. Спустя двое суток, на горизонте показался Корвил.
        Сняв очки, Храбров спрыгнул на землю и направился к полевому штабу Ходсона.
        Ходсон настороженно спросил:

        - На «Центральном» что-то случилось?

        - Ничего особенного,  - отрицательно покачал головой Олесь.  - Если не считать того, что Олджон послал колонну поселенцев к Корвилу за сутки до урагана.
        Во всех деталях Храбров поведал о ходе поисковой операции. Особый акцент юноша сделал на столкновении с оливийцами. Ходсон должен знать, что легкой прогулки к Велону не получится.
        Ранним утром армия покинула оазис. Две тысячи пехотинцев, пятьдесят наемников, пятнадцать машин.
        К исходу третьего дня колонна почти достигла цели. По расчетам проводников, войска находились в пяти - семи километрах от Велона. Атаковать деревню ночью Ходсон не решился.
        Риск был чересчур велик и неоправдан. Было решено разбить лагерь и дождаться утра.
        Но большой отряд мутантов проник в лагерь и напал на часовых. Один из пехотинцев успел поднять тревогу. Завязалась рукопашная. Осознав, что план провалился, оливийцы быстро отступили.
        Потери ночного боя оказались несопоставимы. Тринадцать убитых мутантов против пятидесяти семи десантников.
        Как только небо на востоке окрасилось в нежно-розовые тона, полк двинулся к Велону.
        Не выдержав натиска, оливийцы начали отступать на восток. Вскоре исчез последний мутант.
        Сегодня оливийцы потерпели поражение.
        Но что будет завтра?…
        Глава 4. СТАЛЬНАЯ КОЖА

        Попыток отбить Велон тасконцы не предпринимали. Потери в сражении оказались слишком велики.
        О наступлении на Аклин не могло идти и речи. За сутки пехотинцы потеряли почти двести человек убитыми и столько же ранеными.
        Терпение аланца лопнуло к исходу вторых суток. Вызвав к себе наемников, десантник приказал им собираться в дорогу. Пять вездеходов в сопровождении трех бронетранспортеров устремилось на северо-запад. На третьи сутки отряд въехал на базу.
        Экспедиционной корпус встречал командующего. Вряд ли новый командующий проявит инициативу. Он знает, чем она заканчивается. Дурак сам по себе не страшен, страшен дурак с инициативой.

        - Решено,  - сказал японец.  - В Морсвил идем завтра. Жак, это не простая прогулка. Мы хотим посетить сектор чертей.

        - Сфин проведет по подземным тоннелям,  - пояснил Олесь.
        В разговор не вмешивался Стюарт. Но внезапно Аято взглянул на товарища и серьезным тоном сказал:

        - Пришло и твое время, Пол. Хороший клинок нам не помешает. Но прежде чем ответить, тщательно обдумай мое предложение. Поход будет опасный.

        - Чего там думать!  - радостно выкрикнул молодой человек.  - Я согласен.
        Тино был рад, что юноша прошел проверку. Стюарт отлично вписывался в их маленькую компанию.

…Космический челнок быстро приближался к «Центральному». Неожиданно в работе двигателей произошел странный сбой. Удивительную, блаженную тишину вечерней Оливии разорвал кошмарный, адский грохот. К небу взметнулся оранжевый столб огня. Корабль врезался в планету в непосредственной близости от базы.
«Центральный» чудом избежал катастрофы.
        Земляне получили разрешение на посещение Морсвила.

        - Но прежде обследуйте район падения корабля,  - сказал Ходсон.  - Мы начинаем поисковые работы. Необходимо точно знать, где находятся ловушки червей.

        - Хорошо,  - утвердительно кивнул Аято.  - Группа проведет разведку местности немедленно.
        Шли налегке, а потому, несмотря на испепеляющую жару, расстояние до Морсвила они преодолели за шесть часов.
        Стюарт с восхищением разглядывал величественные, многоэтажные здания. Каменные джунгли постепенно закрыли весь горизонт. Когда-то здесь проживало несколько миллионов человек. Один из древнейших центров Оливии с тысячелетней историей. Он пребывал в состоянии эйфории.
        К удивлению наемников, их задержали у передового поста. Ветераны вели себя более сдержанно. Тиун никогда не нарушит договор. Если, конечно, с Зендой ничего не случилось. Но когда пришла Зенда стало все понятно. В Морсвиле услышали сильный взрыв накануне и решили получить информацию из более достоверного источника.
        По знакомому коридору землян провели до Нейтрального сектора. Шотландец изумленно разглядывал мутантов на улицах города. Особенно его поразили трехглазые. Видеть зрачок посреди лба было весьма непривычным.
        Заведение Броуна привело Пола в восторг.
        Так же, как Зенда, Нил долго выпытывал у наемников ценные сведения. Во время беседы русич повернул голову и увидел Весту. Огибая изящным станом столы, девушка быстро двигалась к возлюбленному.

        - Я очень скучала…  - тихо сказал тасконка, целуя юношу в небритую щеку.
        Аято неторопливо допил свое пиво и встал из-за стола. Тино наклонился к Жаку и тихо сказал:

        - Я отлучусь по делам. Развлекайтесь, веселитесь… Не исключено, что вылазка состоится сегодня ночью.
        Вслед за японцем общую комнату покинули Олесь и Веста. Ночь так коротка! Неизвестно, что принесет завтрашний день.

…Олесь закрыл глаза и впал в блаженную дрему. Но дремать ему пришлось недолго. За спиной де Креньян появились Тино и маленький, полный, лысоватый мужчина. Русич сразу узнал Сфина. Самурай и тасконец проследовали в соседнюю комнату. Поймав взгляд Храброва, маркиз проговорил:

        - Отправь красавицу вниз. Стол для них уже накрыт. Мы позавтракаем здесь. Надо кое-что обсудить.
        Вскоре в комнату вошел Стюарт. Знакомство с Орэлом заняло несколько секунд. Как только слуги удалились, Аято встал, проверил коридор и довольно тихо произнес:

        - К походу все готово. Мы могли бы отправиться уже сегодня. Однако Сфин предлагает подождать еще сутки. Почему? Объяснит сам.

        - Я нашел отличный тоннель,  - вымолвил тасконец.  - Выйдете на поверхность в трехстах метрах от бывшего музея искусств. Черти - существа подозрительные, у них довольно надежная охрана. Боя не избежать…

        - Есть другое решение,  - догадался русич.

        - Да,  - кивнул бывший бродяга.  - Завтра эти мерзавцы проводят очередной ритуал жертвоприношения дьяволу. Следующей ночью на улицах будет царить хаос и столпотворение. Идеальное время для вылазки.
        В комнате воцарилась тишина. Земляне обдумывали предложение Сфина. Риск в любом случае велик.
        Вытянувшись в колонну, воины последовали за Сфином. Лишь плотно закрыв дверь подвала, оливиец позволил землянам зажечь фонари.

        - Переодевайтесь,  - требовательно сказал тасконец, протягивая воинам груду грязных тряпок. Я специально скупал вещи убитых на поединках чертей. Претензии к размерам не принимаю.
        Орэл выложил перед воинами четыре отличных арбалета. Удобное ложе, тугая натяжка, короткие стрелы с зубчатыми наконечниками.

        - На двести метров уложит кого угодно,  - заверил воинов оливиец.
        Спрятав под одежду кинжалы, земляне двинулись за проводником.
        Тайну коммуникаций Морсвила тасконец оберегал очень тщательно. Орэл остановился в квадратном колодце и, указав рукой вверх, произнес:

        - Пришли. Люк над нами. Выход находится в подвале заброшенного дома.

        - Может, наконец, скажете, куда и зачем мы идем?  - не удержался от вопроса Жак.

        - Конечно,  - улыбнулся самурай.  - Нам предстоит посетить местный музей искусств.
        - Находим в здании нужную книгу, забираем ее и тотчас покидаем сектор поклонников дьявола. Вся операция займет несколько минут.

        - Неужели книга настолько важна, чтобы рисковать из-за нее жизнью?  - удивился Стюарт.

        - Да,  - уверенно проговорил Аято.  - Возможно, от сегодняшнего успеха зависит наше будущее.
        Один за другим воины выбирались на поверхность.
        Миновав еще один квартал, группа покинула проспект и, обогнув неказистый, полуобвалившийся дом, достигла цели. Быстрым шагом земляне направились к музею. Охранники у входа замерли. Оливийцы упорно пытались рассмотреть приближающихся людей. Промедление оказалось для часовых роковым. Кинжалы мгновенно лишили их жизни. Обмякшие тела затащили внутрь и бесцеремонно бросили на пол. Де Креньян и Стюарт, взяв копья убитых, вышли на улицу, а Храбров и Аято начали подниматься по лестнице.
        Им удалось отыскать Брука Линдла и потребовать каталог с изображением Конзорского Креста. На поиски ушло около получаса. Наконец Линдл извлек из пыльной стопки огромный красочный справочник.
        Быстро перелистывая страницы, тасконец искал Конзорский Крест. Его пальцы замерли где-то на середине каталога.
        Олесь невольно вытер пот со лба. Неужели это реальность? Верилось с трудом. Как реликвия Оливии могла присниться воину-наемнику, ни разу не видевшему ее? Русич не мог найти разумного объяснения.
        Возникшую паузу нарушил Аято.

        - Как узнать, где хранится крест?  - спросил самурай у морсвилца.

        - Прочитать надпись под снимком,  - иронично усмехнулся Брук.

        - «Национальный музей искусств Боргвила»,  - прочитал вслух юноша.
        Четверка наемников благополучно миновала несколько кварталов и скрылась в подъезде полуразрушенного дома. С помощью фонарей земляне нашли люк и спустились в подземелье.
        Вылазка в один из самых опасных районов Морсвила благополучно завершилась.
        Аланец устало смотрел на темный экран голографа. Только что советник Коргейн, посвященный первой степени, имел неприятный разговор с командиром экспедиционной армии генералом Роланом. Транспортное судно не сумело приземлиться и рухнуло на поверхность Оливии. И, что особенно подозрительно, на его борту находился новый командир корпуса, назначенный после убийства Олджона.
        Советник доложил о катастрофе повелителю и сообщил, что послана еще одна группа офицеров, во главе с полковником Возаном.
        Повелитель рекомендовал скорее запустить космодром «Песчаный». Экспансию временно приостановить и подорвать статус наемников-смутьянов.
        Олис уже год обучалась в Академии Высших Цивилизаций. Со Стоуном она порвала. Сейчас ее направляли на практику в Кабрию, где проживает почти сорок процентов непосвященных. Учавствующих в заговоре против правителя, отправляют в специальные тюрьмы. Задача каждого слушателя Академии - сломить непосвященного и склонить его к сотрудничеству. По прибытии в Кабрию полковник Торквил разъяснил их задачу. Спор слушателя академии и арестанта продолжался шесть дней. Стонтен отчаянно сопротивлялся, но противостоять напору девушки оказался не в силах. Ее знания и опыт подавили упрямство кабрийца.
        Когда-то Олис нравилась будничная суета столицы, но после возвращения с Оливии ее взгляды на мир резко изменились. С ужасом девушка поймала себя на мысли, что ей скучно на Алане. Практика в центре социологических исследований всколыхнула дремавшие в ней эмоции.
        Яркие лучи гигантской белой звезды осветили уцелевшие после ядерного взрыва серые дома древнего Морсвила. Олесь лежал на мягкой постели и задумчиво смотрел в окно. Свобода! Храбров верил, что наемникам удастся сбросить оковы рабства.
        Пусть пройдет год, два, три… Юноша умел ждать. Удача улыбается смелым и терпеливым. Да не оставит страждущих Господь Бог!
        Утром их ждала неприятная новость: Пола вызвали на поединок черти. Он должен был драться с мутантом Кошем. После тяжелого боя Пол одержал победу.
        Лениво потягивая пиво, земляне обсуждали все детали схватки. Неожиданно к столу землян подошла группа вооруженных оливийцев. Судя по одежде и манерам, воины являлись выходцами из сектора Чистых. Вперед выступил высокий крепкий мужчина лет тридцати пяти. Выдержав небольшую паузу, морсвилец проговорил:

        - Прошу прощения за вторжение. Давно хотел познакомиться с наемниками Алана, но все как-то не удавалось. Вы показали несколько превосходных боев. Я восхищен.

        - С кем имеем дело?  - поинтересовался Аято.

        - Сток Неланд, глава одного из кланов Чистых,  - представился оливиец.  - К нам здесь относятся несколько пренебрежительно, но скоро мы сумеем показать свою силу.

        - Желаем удачи,  - сказал Жак, осушая очередную кружку.  - Мутанты в городе чересчур распоясались. Давно пора привести их в чувство.
        К землянам подошла Зенда и представила им лидера сектора Трехглазых Шола Кросса. Трехглазые тоже хотели присоединиться к договору, который заключили земляне с Зендой Тиун.
        Слухи о захватах оазисов постоянно прокатывались по Морсвилу. Тасконцы прекрасно осознавали, что когда-нибудь наступит и их черед. И тогда придется скрестить мечи с этими отчаянными парнями. Перспектива отнюдь не радостная.
        Но пока они - союзники и друзья. А главное, земляне - единственные источники достоверной информации. Это понимали и Зенда Тиун, и Шол Кросс, и Сток Неланд.
        Спустя четыре с половиной часа наемники достигли космодрома. Уставшие воины поплелись к лагерю. Переход по пустыне отнял у наемников много сил. Основная часть землян по-прежнему находилась в Велоне, и в бараках царила необычайная тишина.
        Приняв душ, друзья отправились спать. К прибытию командующего они хотели выглядеть должным образом.
        Олесь укрылся простынею и закрыл глаза. Трудно сказать почему, но из подвалов памяти всплыло лицо Олис - мягкие черты лица, легкий румянец на щеках, рассыпавшиеся по плечам длинные светлые волосы, на губах ироничная улыбка, в глазах игривый блеск. Господи, как же аланка прекрасна!
        Любовь безжалостна. У Храброва не было ни единого шанса, однако забыть Кроул русич не мог. Неисповедимы пути Господни. Судьба странным образом свела двух молодых людей и столь легко и непринужденно разлучила. Разница в их социальном положении чудовищна. Дочь посвященного первой степени и дикарь-наемник. Более странной пары не придумаешь. Однако надежда умирает последней.
        Олесь проснулся от острожного толчка в плечо. Над ним склонилась рабыня японца.

        - Господин, пора вставать,  - вымолвила тасконка.  - Уже вечер…
        Русич встал и быстро оделся. Вскоре появились де Креньян и Стюарт. Взяв с собой только мечи, земляне двинулись к посадочной площадке.
        Судно опускалось довольно быстро. Ужасный грохот распорол тишину пустыни Смерти.
        Но вот посадочные стойки коснулись бетонного покрытия, и двигатели мгновенно смолкли. Только сейчас персонал базы смог облегченно вздохнуть.
        Опасность миновала.
        По металлическому трапу неторопливо спускался невысокого роста, коренастый мужчина лет сорока. Это был новый командующий - Рой Возан.
        Возан очень внимательно читал отчеты покойного Олджона. Темпы колонизации были крайне низкими.
        Вывод напрашивался сам собой - необходимо направить все ресурсы на восстановление «Песчаного». Поток колонистов сразу удвоиться.
        Особое внимание Возан обратил на документы, касающиеся землян. Сведения о наемниках в выпусках новостей подавались крайне скупо. Складывалось впечатление, что дикари не так уж и нужны при освоении древней метрополии. В реальности все оказалось совершенно наоборот.
        Основная тяжесть войны легла на плечи варваров-наемников. Блестящий проект советника Делонта. Жизнь дикаря ничего не стоит, его можно не жалеть.
        Очень много информации офицер почерпнул из личного дневника своего предшественника. В нем имелась подробная характеристика лидеров землян. И Храбров, и Аято, и де Креньян являлись участниками первой успешной высадки на Оливию. Всех их отличали высокий интеллект, отчаянная смелость, безмерная наглость и полное презрение к смерти.
        Отряд землян неоднороден и разнообразен. Группу Аято следует ослабить. Потеряв авторитет среди наемников, они не смогут больше влиять на ход событий. Олджон успел перед смертью подобрать подходящую кандидатуру. Некий Оливер Канн. По приказу аланцев он готов вырезать хоть все население Тасконы.
        И, что самое главное, этот дикарь не глуп. Канн способен повести за собой землян. Единство наемников будет разрушено. Возан не сомневался в успехе.
        На следующий день Возан собрал совещание на которое были приглашены и земляне. Он предложил выработать стратегию колонизации планеты на ближайший год. От землян поступили дельные советы и Возан согласился со многими из них.
        Так как сведения о Конзорском Кресте нужно было искать в Боргвиле, Аято сумел внушить Возану, что нужно организовать рейд к боргам. Командующий хоть и заподозрил неладное, но согласие дал. Самурай отбирал людей очень тщательно. Рейд весьма рискованный. Ведь кроме разведки надо еще найти Конзорский Крест. А это - задача нелегкая и опасная. Вряд ли все борги покинули город.
        Вскоре Тино назвал восемь фамилий. Среди наемников выделялась могучая фигура чернокожего гиганта Дойла.
        Разведывательная группа в четко установленные сроки достигла Боргвила.
        Надежда на то, что мутанты покинули древние руины, растаяла, как мираж. По своим размерам Боргвил почти не уступал Морсвилу, однако повезло ему намного меньше. Ядерный взрыв произошел точно в центре города. Мощная ударная волна буквально смела половину зданий, превратив их в пыль. Уцелели немногие дома, находившиеся на окраине, хотя и они значительно пострадали. Осмотр Боргвила затянулся почти на час. Учитывая значительную площадь, найти музей будет непросто. Воспоминания Храброва отрывочны. В памяти отложились некоторые кварталы, перекрестки и отдельные здания. Русич был уверен лишь в одном: он двигался на юго-запад. Именно там сохранилось больше всего построек.
        Однако по опыту земляне знали: уцелевшие дома служат пристанищем для оливийцев. И только утром, основываясь на личных наблюдениях, воины приступят к тщательному прочесыванию города.
        Вся надежда - только на внезапность.
        Машины неслись к Боргвилу на огромной скорости. Вскоре отряд оказался на прямой, широкой улице. Угол обзора через тримплексы невелик, но его вполне было достаточно, чтобы сделать вывод о состоянии города. Полное разрушение и запустение. Аято попросил Олеся припомнить какие-нибудь подробности своего сна.
        По ходу движения юноша успел заметить здание Музея Искусств. Разведчики пробрались внутрь, но в этот момент один из аланцев сказал, что вся улица заполнена боргами. Разгоревшийся бой был тяжелым и кровопролитным.
        Спустя пять минут земляне наткнулись на рухнувшее потолочное перекрытие.
        Неожиданно Тино резко остановился. Его словно осенила какая-то догадка. У западной стены на высоте полуметра от пола самурай обнаружил глубокую нишу. Когда-то ее защищала металлическая коробка, но неизвестные вандалы вырвали с корнем каркас.
        Тино взялся за массивную стальную рукоять и осторожно опустил рычаг вниз. Тотчас послышался приглушенный скрежет заржавевших шестеренок. Несмотря на длительное забвение, механизм работал безотказно. Несколько квадратов каменного пола центрального зала сдвинулись в сторону, открывая узкий проход в подземелье. Удивительно, но самурай вновь оказался прав.
        Луч фонаря вырвал из темноты ступени. Обнажив меч, Аято начал спускаться вниз. Следом за ним направились Храбров и Дойл.
        Осмотр помещения подтвердил догадки самурая. Наемники находились в главном хранилище музея.
        Сразу за лестницей Гартен обнаружил маленькую металлическую дверь, которую сумел открыть. Войдя внутрь они обнаружили истлевший скелет. Это был Эд Сарот - главный научный сотрудник музея. Из оставленного им письма земляне поняли, что Конзорский Крест похищен.
        Спустя четверть часа с диким воплем мутанты ринулись в новое наступление. С огромным трудом наемники уничтожили немногочисленный отряд боргов, проникший в здание.
        Из хранилища показались Бастен и Гартен, которые нашли план подземных коммуникаций Боргвиля. С огромным трудом Тино и Олесь нашли на общей карте местоположение музея. Работа сдвинулась с мертвой точки. Они стали искать люк в подвале. Удача улыбнулась Гартену. Нож солдата взрыв песок у стены, звякнул о металлическую крышку люка. Найти рычаг труда не составило. С отвратительным скрипом механизм открыл проход в канализацию. Вниз вела прочная лестница из какого-то термостойкого сплава. Ни секунды не колеблясь, Олесь начал спускаться.
        За время путешествия по подземным коммуникациям, друзьям довелось столкнуться с кошмарными тварями, обитавшими в подземельях. Так погибли Тентон, Акрил, Гартен. На привале Олесь опять видел вещий сон. Когда он пересказал его Аято, тот сказал, что это знак того, что они выберутся из этого города.
        Отряд покинул здание и вышел на улицу. Всего в трехстах метрах от бойлерной начиналась пустыня Смерти. Храбров никогда не думал, что будет так рад вновь увидеть желто-рыжие барханы. Спасение близко. Последний решающий рывок.
        Из-за высотной многоэтажки показалась группа людей. Сейчас отряду противостояли пятнадцать мутантов. Трехкратное преимущество в численности. Впрочем, этот факт ничуть не смутил землян. Воспользовавшись замешательством противника, воины врубились в ряды боргов. Молча, сжав зубы, разведчики безжалостно убивали врагов.
        Группа все же сумела покинуть город. Племенам Боргвила еще никогда не доводилось сталкиваться со столь хитрым и опасным врагом.
        Практически сразу большая группа мутантов устремилась в погоню за чужаками. Впереди шли самые опытные и выносливые. Оазисов поблизости нет, и спрятаться врагу негде. От первой атаки удалось отбиться. Разведчики постепенно приходили в себя. Опасность миновала, но враг показал, что не намерен сдаваться. Мутанты обязательно предпримут новую попытку догнать беглецов. До Велона - около двухсот пятидесяти километров. У боргов неплохие шансы на успех.

        - Что это?  - неожиданно громко воскликнул сержант, вскакивая с песка.

        - Ты о чем?  - с равнодушным видом спросил Костидис.

        - Неужели вы не слышите?  - изумленно произнес аланец.  - Странный, надрывный звук…

        - Он доносится с северо-востока уже минут пять,  - бесстрастно ответил Мануто.

        - Глупец!  - возмущенно воскликнул десантник.  - Так ревут двигатели бронетранспортеров на подъеме. Пока мы валяемся за барханом, машины проедут мимо. Надо торопиться!
        Сержант не ошибся. Три бронетранспортера двигались на юг примерно в двух километрах от путешественников. Русич поднял автомат и дал в воздух очередь. Машины тотчас развернулись и, поднимая тучи песка, устремились к отряду. Бронетранспортеры настигли оливийцев и взяли врагов в полукольцо. Крупнокалиберные пулеметы ударили метров с пятисот. Стальной шквал буквально смел тасконцев. Воины направились в Велону.
        Машины медленно въехали на территорию оазиса.
        Бронетранспортеры остановились возле небольшого прямоугольного здания с многочисленными пулевыми отверстиями в стенах. В нем располагался штаб Ходсона. Майор и четверо младших офицеров терпеливо ждали разведчиков у входа. Разведчики доложили Ходсону о случившемся. Тут же произошел неприятный инцидент с представителем службы безопасности - капитаном Линденом.
        Плотно пообедав, земляне легли спать. Необходимо отдохнуть перед дальней дорогой. Завтра утром они отправятся к «Центральному». Об итогах разведки надо лично доложить полковнику.
        К исходу третьих суток, на закате, бронетранспортеры достигли космодрома. Аято и Храбров сразу направились к штабу. В кабинете, кроме полковника находился еще один человек: высокий стройный офицер лет тридцати пяти со светлыми волосами, мягким лицом и умными, проницательными серыми глазами. Первым нарушил молчание командир корпуса.

        - Вижу, разведка прошла не совсем гладко,  - заметил Возан.

        - Если сказать точнее, отряд вырвался из Боргвила чудом,  - спокойно поправил полковника японец.  - Подробный доклад об экспедиции вы получите завтра. Мне необходимо время, чтобы вспомнить детали и проанализировать допущенные ошибки.

        - Можно узнать самые первые выводы?  - осторожно вставил офицер.

        - Новый начальник оперативного отдела штаба майор Стеноул,  - представил десантника полковник.  - Вего задачу входит разработка боевых операций на Оливии.

        - Превосходно,  - бесстрастно проговорил Аято.  - Боргвил разрушен значительно сильнее Морсвила. Уцелели лишь кварталы на окраинах. Радиация привела к ужасающим мутациям. В городе обитают многочисленные племена каннибалов. Численность тасконцев огромна. Для захваченных оазисов армия боргов представляет серьезную опасность. Мутанты наверняка будут использовать Аклин в качестве перевалочной базы. Участятся нападения на колонны и гарнизоны. Любой ценой этот плацдарм нужно уничтожить.
        Пылая дюзами, на космодром «Песчаный» опускался первый космический корабль.
        На расстоянии двух километров на высокой дюне расположилась группа наемников. Отряд Аято прибыл только накануне. Если посадка пройдет успешно, завтра утром земляне поведут колонну десантников на юго-восток.
        За сутки они доберутся до Велона. Майор Стеноул уже находится там.
        Отряхнув песок с одежды, земляне быстро зашагали к базе. Две противоборствующие группы наемников старались не соприкасаться. Ветераны умышленно поставили палатки в стороне от бараков. Всю ночь воины барона пьянствовали и веселились.
        Взревев моторами, бронетранспортеры и вездеходы покинули «Песчаный» и двинулись к Корвилу. В походе участвовало почти пятьдесят машин. Около тысячи солдат разместились в десантных отделениях.
        Сидя на броне, Храбров внимательно следил за барханами.

        - А если Конзорского Креста нет в Аклине?  - понизив голос, спросил Олесь.

        - Не исключено,  - после непродолжительной паузы ответил Аято.  - Хотя твое видение не позволяет сомневаться в правильности принятого решения. В любом случае, мы узнаем о судьбе реликвии от пленных тасконцев. Развязывать языки я умею.
        В точно назначенное время колонна достигла Корвила. Сто десять километров машины преодолели за четыре часа. Командующий с интересом разглядывал тасконскую деревню.
        До Велона колонна добралась еще быстрее, всего за три часа.

        - Господа,  - начал доклад Стеноул.  - Армия выступает на рассвете четырьмя колоннами. К исходу пятых суток мы должны взять Аклин в плотное кольцо. После артиллерийской подготовки полки идут на штурм оазиса. Учитывая, что мы имеем дело с мутантами-каннибалами, об ассимиляции тасконцев не может быть и речи. В плен не брать никого.
        Возан поинтересовался мнением землян и те предложили собственный план. Стеноул обещал подумать.
        В воздух взвились три зеленых ракеты. Вытягиваясь в колонны, машины устремились на восток. Стеноул поддержал план Тино. Полковнику ничего не оставалось, как согласиться с начальником оперативного отдела. Сидя на бронетранспортере, полковник Возан не мог оторвать взгляда от кошмарного зрелища. Он все больше и больше осознавал значение наемников в освоении Тасконы. Между тем десантники развернули орудия в сторону Аклина. Короткая команда - и тишину пустыни Смерти разорвал залп.
        Взрывная волна разбросала боргов в разные стороны. Пылевое облако окутало селение. Боеприпасов артиллеристы не жалели. На зеленом теле оазиса появились рваные уродливые раны. В глубоких воронках лежали трупы оливийцев. Раненые мутанты умоляли о помощи, но соплеменники не обращали на них внимания. Около сотни оливийцев, выбравшись из подземного тайника, устремились к землянам. Земляне безжалостно уничтожали противника. Через несколько минут отряд оливийцев растаял, как дым.
        Неожиданно в тылу послышался подозрительный шум. Русич обернулся и невольно выругался. Предположение Тино полностью подтвердилось. Оливийцы подготовили великолепную ловушку.
        Мутанты вылезали на поверхность из-под земли. Артиллеристы мгновенно оценили ситуацию и перенесли огонь поближе к месту боя. Два точных попадания в толпу боргов - и почти четверть врагов повалились на землю. Все выходы на поверхность были в кратчайшие сроки уничтожены. Враг потерпел поражение и отступил. На преследование у аланцев не осталось сил. Тут же неподалеку пехотинцы нашли спуск в систему подземных ходов. Без жалости и сострадания десантники забросали его гранатами. Оливийцы, спрятавшиеся внизу, были погребены под завалом.
        Сражение за Аклин длилось не более двух часов.
        Неожиданно на юго-востоке раздалась беспорядочная стрельба. Около сорока мутантов выбрались из подземного хода и атаковали отдыхающих аланцев. Наемники подоспели как раз вовремя. Схватка была короткой.
        Почти тут же на Храброва бросился совсем юный тасконец. Русич поднял оружие для завершающего удара, но вдруг услышал громкий возглас самурая.

        - Не убивай, он нужен мне живым…
        Олесь удивленно посмотрел на товарища. Ничего объяснять Аято не стал. Японец подошел к боргу и толкнул поверженного врага в плечо. Оливиец повалился на траву.

        - Слушай меня внимательно,  - проговорил самурай.  - Я задам тебе несколько вопросов. Ответишь честно - умрешь быстро и безболезненно. Если будешь упрямиться, последние минуты жизни превратятся в сущий кошмар. Поверь, пытать пленников мы тоже умеем.

        - Не надо,  - прохрипел борг,  - спрашивай…

        - У вашего вождя был золотой крест с красным камнем в середине?

        - Талик уже далеко,  - горько усмехнулся оливиец.  - Вместе с верными телохранителями он покинул Аклин, когда понял, что оазис не удержать. Реликвия - символ власти боргов. Ее передают из поколения в поколение. Наш род бессмертен.

        - Я так не думаю,  - вымолвил японец.  - Но ты заслужил вечный покой.
        Кинжал вошел в тело мутанта по самую рукоять. Тасконец дернулся и затих навсегда.
        Спустя пять минут бронетранспортеры устремились в погоню за беглецами.
        Наконец на склоне пологого бархана наблюдатель заметил вооруженных боргов. Отряд оливийцев двигался довольно быстро. Аято насчитал пятнадцать человек.
        Мутанты постоянно оглядывались. Они хотели спрятаться за дюной. Группа оливийцев таяла на глазах. Обнажив клинки, наемники начали подниматься на бархан. Численное превосходство оливийцев Тино совершенно не пугало. Он знал, как действовать в подобной ситуации.
        Бой длился недолго. У боргов не было ни единого шанса. Аято приблизился к коренастому оливийцу и бесцеремонно перевернул его на спину. Осколки гранат буквально изрешетили грудь мутанта. Одежда покойника обильно пропиталась кровью. Японец достал кинжал и вспорол рубаху тасконца.

        - Матерь Божья!  - невольно вырвалось из уст Храброва. В лучах Сириуса сверкал Конзорский Крест. Изящная, изогнутая форма, плавные линии, на гладкой поверхности - витиеватый рисунок, в центре пылает огромный ограненный рубин. В длину драгоценность достигала двадцати сантиметров.
        Тино разрезал грязную веревку и взял крест в руки.

        - А он тяжелый…  - довольно улыбнулся самурай.
        Вскоре отряд двинулся в сторону Аклина. Диск Сириуса уже коснулся песчаных дюн, окрасив их в оранжево-красный цвет.
        Под курткой японца была надежно спрятана древняя реликвия Оливии. Легенда оказалась права. На протяжении всей истории Конзорский Крест собирал обильную кровавую жатву. Сегодня его жертвой стал простой аланский парень. Кто следующий?
        Спустя два месяца небольшая группа землян вошла в сектор гетер Морсвила. Кроме Стюарта, на этот раз высокой чести побывать в Нейтралке удостоился Дойл.
        Пиво лилось рекой. Кроме Весты, никто не заметил, как из зала исчезли Тино и Олесь.
        Воины не спеша двинулись в сторону единственного морсвилского кладбища. Огибая могильные камни, воины шли на северо-восток.
        Вскоре Храбров остановился возле небольших песчаных холмиков. Ошибиться русич не мог. Именно здесь погребены Агадай, Ридле и Кайнц. Кажется, это случилось совсем недавно, словно вчера… А ведь с тех пор минуло почти два года. Невероятно!
        Японец осмотрелся по сторонам, прислушался, достал из-под куртки саперную лопатку и начал быстро копать возле камня. Когда яма достигла в глубину метра, Тино взглянул на товарища, требовательно протянул руку и едва слышно сказал:

        - Давай!
        Олесь молча подал самураю металлическую коробку из-под патронов.
        В ней лежал Конзорский Крест. Более надежного места для хранения оливийской реликвии земляне не нашли.
        Сегодня русичу исполнилось двадцать два года. Не ахти какой возраст. Но сколько же испытаний выпало на долю юноши! Воистину, верно говорится, что пути Господни неисповедимы.
        Как юноша ни старался, выбросить из памяти образ миловидной русоволосой аланки он оказался не в силах. Глупые, несбыточные, мальчишеские чувства!..
        В то же самое время по коридору академии Внешних цивилизаций стремительно двигалась Олис Кроул. Девушка направлялась в кабинет Виндоула.
        До окончания обучения оставалось два месяца. Пришла пора сделать выбор. Олис попросила назначить ее в отдел, занимающийся освоением Тасконы. Руководитель академии не стал спорить и, посоветовавшись с Великим Координатором, утвердил прошение. Аланка хотела еще раз увидеть Олеся и окончательно разобраться в собственных чувствах. Почему воспоминания об этом странном дикаре так будоражат нежную девичью душу? Почему она, как ни старается, никак не в силах выкинуть Олеся из памяти?…
        Ответить себе честно на поставленный вопрос Олис боялась. Воистину, любовь не ведает пощады!
        Глава 5. ГЛОТОК СВОБОДЫ

        Сириус только-только поднялся из-за горизонта. Небольшая группа наемников подошла к военной базе «Центральный». Отряд землян возглавляли Храбров, де Креньян, Аято, Пол Стюарт и чернокожий гигант Мануто Дойл. Прошло уже почти три года, как они высадились на Оливию.
        Колонизация материка шла полным ходом. Но земляне не хотели уничтожить ни в чем не повинных людей. Храбров вступил в переговоры с оливийцами. Ассимиляция местных жителей с аланцами была неизбежна.
        Используя древнюю карту Тасконы, разведчики нашли еще один космодром «Песчаный». Через восемь месяцев он принял первое транспортное судно. Поток солдат и переселенцев увеличился вдвое. Массированной экспансии мешала лишь нехватка земли.
        Уцелевшие после ядерного взрыва люди превращались в ужасных и уродливых существ. Мутанты оказывали чужакам ожесточенное сопротивление.
        Уничтожив вождя мутантов, Храбров и Аято, наконец заполучили Конзорский Крест, ценнейшую реликвию Оливии. Экспедиционная армия выбила всех мутантов из всех пригодных для жизни поселений. Ободренный первыми успехами, полковник Олджон пренебрег осторожностью и отправил колонну солдат и поселенцев в Корвил без сопровождения. Но внезапно налетевший ураган погубил большую часть группы. Один из оставшихся в живых поселенцев расстрелял Олджона.
        Назначенный Великим Координатором полковник Возан был жесток, умен, хитер и как нельзя лучше подходил для столь ответственной миссии.
        Среди вновь прибывших с Земли наемников было много бродяг и преступников, которые в бою не щадили никого. Против бессмысленных зверств выступали Храбров, Аято и де Креньян. В тайне от Возана наемники заключили договор о сотрудничестве с вождями гетер и трехглазых в городе Морсвил.
        К исходу второго года колонизации Оливии отряд наемников разделился на два полувраждебных лагеря. Земляне, поддерживающие ветеранов, базировались на космодроме «Центральный». Все остальные - на «Песчаном». Вторую группу возглавил барон Оливер Канн, нашедший общий язык с полковником Возаном.
        Экспансия продолжалась. На планету прибывали все новые и новые партии переселенцев.
        Частые походы ветеранов в Морсвил вызывали раздражение у Возана. Полковник догадывался о связях наемников с гетерами и трехглазыми, но применить жесткие санкции к наглецам ни покойный Олджон, ни Возан так и не решались. Темпы экспансии вглубь Оливии целиком зависели от группы Аято.
        После прибытия новой партии наемников, полковник Возан известил о наступлении на Морсвил. Между тем, пропасть в отношениях между отрядами землян становилась все более глубокой.
        В течении пяти суток проводилось обучение и тренировки новобранцев. Из пятнадцати новых наемников Олесь и Тино не беспокоились лишь за четверых. Среди них: дворянин Родригес, поляк Воржиха, египтянин Хассан.
        Ровно за сутки до штурма Возан собрал старших офицеров, десятников и сотников землян, чтобы обсудить детали операции. Обстановку в городе и план нападения доложил начальник оперативного отдела майор Стеноул. Земляне считали его одним из самых толковых и смелых аланцев.
        Во время обсуждения де Креньян заметил, что в Морсвиле действует закон коллективной защиты, и атака в лоб может закончиться окружением. Но Канн заверил, что сравняет город с землей. За это Возан пообещал ему достойное вознаграждение. Полковник уже представлял себе покоренный Морсвил.
        На рассвете командующий дал сигнал к наступлению. Первую часть дистанции нападавшие преодолели без особого труда и почти без потерь. Серьезные проблемы возникли с зачисткой зданий. Примерно через сорок минут после начала штурма, Храбров заметил баррикаду и вскоре аланцы пробили в ней брешь. Однако с крыш домов на захватчиков обрушился град камней, копий и стрел. Нападения морсвилцев не ожидали ни земляне, ни аланцы. Понеся большие потери, отряд вырвался из города. Земляне и аланцы были брошены на произвол судьбы. Проклиная тупость Возана, русич готовился к решающей битве. Спустя два часа после начала операции, противоборствующие стороны поменялись местами. Теперь в положении обороняющихся, оказались земляне и аланцы. Скудные запасы воды и пищи не позволяли выдержать длительную осаду. Тогда Олесь предложил ночью обойти укрепления стороной и вылезти через окна на противоположной стороне, а затем - короткими перебежками - вырваться наружу. Отвлекающую группу вызвался возглавить де Креньян. Маркиз решил поиграть с судьбой в игру, где главная ставка - жизнь.
        За десять часов светлого времени у баррикад не раздалось ни единого выстрела. Стороны выжидали.
        Потери у всех были велики: таких кровопролитных сражений Морсвил еще не знал.
        С наступлением темноты десантники стали действовать сообразно намеченному плану. И спустя короткое время они все перебрались на другую сторону здания. И почти сразу сзади началась ураганная стрельба - это группа де Креньяна перешла в наступление. Времени было мало, так как тасконцы могли догадаться, что их провели.
        Везение не изменило землянам. Они благополучно добрались до укрытий и скрылись в темноте. Остался последний рывок, самый трудный и опасный. Тем временем тасконцы пришли в себя и открыли огонь. К счастью, почти вся колонна уже проскочила улицу. Саттона ранили в ногу, но Храбров пришел ему на помощь.
        Основная часть колонны благополучно преодолела опасный участок. Дорога в Нейтралку была свободна. Сектор Чистых преодолен. Де Креньян возглавлявший отвлекающую группу - остался в живых. Вскоре сотни чистых скопились возле границы. Из толпы оливийцев выдвинулся высокий крепкий воин. Это был Сток Неланд, главарь самого сильного клана Чистых. Ему принадлежало не меньше трети сектора. Он считался одним из богатейших людей Морсвила, был членом Конгресса Нейтрального Сектора и обладал большим влиянием в Морсвиле. Он сообщил Олесю, что трехглазые на востоке сектора полностью уничтожили окруженный отряд.
        В это время к наемникам подбежал взволнованный Троул и сообщил, что их снова окружили. Но это были стражи порядка. Они охраняли Нейтральный сектор и служили гарантами закона и вступать с ними в схватку было равносильно самоубийству.
        Между тем Неланд направился на Конгресс, который должен был решить судьбу пленных аланцев и остающихся в окружении групп. Олесь попросил Неланда дать ему возможность выступить на Конгрессе. Земляне не теряли оптимизма. Они верили в своего командира в его опыт и удачу.
        Ждать пришлось долго. Затем подошел распорядитель и сказал, что Конгресс ждет Храброва одного и без оружия.
        На Конгрессе ему объявили, что нападение на Морсвил по закону карается смертью. Однако Олесю дали возможность высказаться. Он сказал, что дни Морсвила сочтены. Уже через месяц Великий Координатор выдвинет к Морсвилу армию раз в пять больше предыдущей, так как в планах захватчиков стоит уничтожение всех мутантов Тасконы. Поэтому Храбров предложил отпустить всех пленных и дать уйти из окружения его отряду. А взамен требовать подписать договор, в котором лет на двести Нейтралка останется в нынешнем статусе. Конгресс согласился вести переговоры.
        На базу Олесь послал де Креньяна и Салан, чтобы те обязательно добились согласия от Возана.
        Тем временем на Таскону прибыла Олис Кроул.
        За прошедшие три года Олис расцвела самобытной красотой и являлась одной из самых завидных невест Алана. Отец познакомил ее со Стилом Стоуном, который работал в Службе Безопасности на ответственном посту в канцелярии Великого Координатора. Порой Олис казалось, что она всерьез влюбилась в этого мужчину. Но приходила ночь, девушка закрывала глаза, и перед ней появлялось милое лицо Храброва. Однако, позволить себе слабость Олис не могла - семья никогда бы не одобрила ее выбор.
        Бешеный водоворот событий захлестнул аланку, и она совершенно не вспоминала Храброва. Но в конце концов поняла, что выбросить из сердца наемника ей не удастся никогда. Поэтому она отвергала все предложения о замужестве. А родителям заявила, что создание семьи якобы помешает ее карьерному росту.
        Кроул блестяще окончила курсы психологии и психоаналитики в Академии Внешней Цивилизации и, к удивлению многих, попросилась в отдел исследования Тасконы, а затем перебралась на орбитальную космическую базу.
        Находиться вдали от Храброва аланка не могла и не хотела. Олис получила доступ к информации о боевых операциях на Оливии. Вчитываясь в каждый документ Кроул то и дело натыкалась на знакомую фамилию.
        Олис недаром считалась хорошим специалистом по психологии разумных существ внешних цивилизаций. Она резко выступила против поспешных действий командующего и потребовала перенести операцию. Но Возан не прислушался к мнению девушки.
        Все случилось так, как и предполагала Кроул. Операция захлебнулась и тогда вспомнили о докладе Олис. И ей представилась возможность слетать на Таскону. По прибытии она отправилась на вездеходе в Морсвил. По пути они увидели колонну измученных и оборванных пехотинцев. Кроул остановилась перед приближающимися наемниками. Шедший с ними Аято очень удивился, увидев Олис. Он сообщил ей, что отряд Олеся окружен чертями.
        Вскоре из-за бархана показался бронетранспортер командующего. Кроул выразила неудовольствие, что Возан не воспользовался советами землян.
        Офицеры обратили внимание на то, что Кроул чересчур беспокоится о судьбе Храброва и почти не скрывает эмоций. Один из офицеров, Клейн Моррисон, решил сообщить об этом жениху Олис.
        Около часа дня появились де Креньян и Салан, чтобы передать решение Конгресса. После бурных споров и обсуждений было принято решение согласиться с условиями тасконцев. С неохотой решил идти на эту встречу подполковник Возан.
        Только после окончания совещания Кроул подошла к Салан. Линда сообщила, что Храбров жив и здоров.
        Уже за пределами штаба Салан предположила, что Моррисон затеял какую-то подлость. Но Олис не придала значения ее словам.
        Ранним утром задолго до рассвета на базе дружно взревели двигатели бронетранспортеров. Жак ехал на головной машине, показывая водителю дорогу. Оказавшись на вражеской территории, аланцы с интересом осматривались. Делегация аланцев подошла к нейтральной зоне. Им навстречу вышли Юн Флоун, Нил Броун и лидеры кланов. Зенда Тиун шла рядом с Шолом Кроссом - лидером трехглазых, затем следовал Сток Неланд, а также лидер чертей и вампиров. Тасконцы высказали претензии по поводу штрума Арсвила и напомнили, что в их руках находится немало десантников-землян. Они обещали выпустить их в обмен на документ подтверждающий статус Нейтрального сектора в ближайшие двести лет. Командующий дал согласие.
        Эвакуация из Морсвила прошла успешно. Вскоре посыльный передал приказ советника Кроул: сотник Храбров вызывался для доклада.
        Когда Храбров пришел в гостницу, где остановилась Олис - встреча потрясла обоих. И Кроул поняла, что она действительно любит этого дикаря. И когда Олесь выходил из номера Кроул, то он не заметил стоящего в отдалении Моррисона, который злорадно ухмылялся.
        Спустя семь часов с космодрома «Центральный» стартовал транспорт с членами инспекционной комиссии на борту. Олис задумчиво бродила по кораблю, не замечая ироничных ухмылок Моррисона. Она даже предположить не могла, что кто-то готовит ей западню.
        Полковник Возан целенаправленно подрывал авторитет варваров. Храбров чувствовал, что над ним, Аято и де Креньяном сгущаются тучи.
        В этой напряженной обстановке лишь взаимоотношения с Кроул радовали Олеся. Девушка добилась перевода на планету и теперь они встречались почти ежедневно. Олис не придала значения тому, что вместе с ней на Оливию прилетел и Моррисон. Клейн не сводил с Кроул глаз прилежно фиксируя все факты ее жизни. Вскоре он отправил по голографу два послания: одно жениху Кроул Стилу Стоуну, второе - журналисту бульварной газеты Жосту Блауну.
        Получив их и тот и другой немедленно прилетели на Оливию. Когда Олис увидела Стила, то поняла, что ее кто-то подставил.
        Теперь же за ней постоянно следил капитан Том Шлотт, товарищ Стоуна, который прибыл вместе с ним. Произошла стычка Стоуна с Храбровым: Стил понял, что недооценил противника. Над Олис и Олесем нависла серьезная опасность.
        Однажды Кроул обнаружила темноволосого мужчину следующего за ней - это был старый знакомый полковника Моррисона - журналист Блаун. Теперь Кроул узнала имя подлеца. В голове девушки зрел план мести, но осуществить его она не успела: вместе с очередным транспортом курьер привез срочный вызов на ученый совет.
        Девушка сразу почувствовала вмешательство жениха. Наплевав на слежку, она бросилась в лагерь наемников, чтобы предупредить Храброва о нависшей над ним смертельной опасности.
        Кроме того, она сообщила о готовящемся наступлении на Морсвил в районе сектора Гетер. Наемники решили увести гетер из города на север.
        Под видом разведки северных территорий, наемники получили согласие Возана, который даже согласился выдать воинам дополнительные стимуляторы. Ранним утром два десятка наемников направились в Морсвил. Встретившись там с предводительницей гетер Зендой Тиун, Храбров и его спутники уговорили их покинуть Морсвил и переселиться в северные территории и колонна в двенадцать тысяч человек двинулась на север.
        Проводив гетер, отряд Храброва двинулся в обратный путь. Наемники достигли Клона, где им представилась возможность отдохнуть. Вскоре они продолжили путь и через восемь дней перед ними предстал Морсвил.
        Заходить в город земляне не стали, а сразу двинулись на юго-запад. До базы оставалось несколько километров. Внезапно они заметили вездеход по которому вели огонь аланские десантники. Несмотря на интенсивный обстрел, машина прорвалась сквозь заслон и достигла отряда. Из открывшегося люка показалась Линда, которая сказала, что они в ловушке, но есть шанс прорваться и наемники двинулись на северо-восток. Но было поздно: их уже окружили. Некоторое время шел бой, но потом им удалось вырваться из кольца. Теперь появилась возможность выяснить, что же произошло. Оказалось, что за попытку вывести гетер из Морсвилла, отряд Храброва обвинили в предательстве. Таким образом Стил Стоун хотел свести счеты с обидчиком. Аланцы по-прежнему блокировали Сектор Непримиримых и постепенно концентрировали войска возле зоны гетер. Все говорило о скором вторжении.
        Наемники решили сражаться вместе с оставшейся сотней гетер, которых возглавляла Рона Мелоун. Появились четверо разведчиков от Возана, одного из которых - француза Лорена Пиньеля Олесь решил использовать для того, чтобы вызволить оставшегося на базе Пола Стюарта. Лорен выполнил поручение Храброва и Стюарт благополучно покинул базу. Храбров предложил пойти на космодром «Песчаный», чтобы добыть антидот для инъекций, без которых наемники не могли существовать. Их подержала Рона Мелоун. На десятые сутки группа достигла цели. Олесь разъяснил каждому его задачу. Землянам удалось уговорить охрану открыть ворота. Очутившись на базе и добравшись до сейфа, наемники забрали все коробки с ампулами. Вдруг над базой раздался сигнал тревоги. Но это уже не имело значения: наемники забрались в вездеход и рванули с места. За ними началась погоня, но отряд успел уйти. Теперь у них были стабилизаторы и появился шанс выжить.
        Стоун подключил свои связи, чтобы задержать Кроул на Алане. Но во время тестирования ей удалось обмануть самого Великого Координатора и скрыть свои истинные намерения. Вскоре Олис узнала, что варвары самовольно ушли в город и вывели гетер из Морсвилла.
        Кроул была в ужасе. Ведь ей сообщили, что Олесь погиб. И, оправившись после удара, она не захотела оставаться на Тасконе, где все напоминало ей о Храброве.
        Стоун узнал, что на «Песчаном» варвары похитили весь запас стабилизаторов, и отправил на их поиски Оливера Канна.
        Отряд Олеся и оставшиеся гетеры возвращались в Морсвил для пополнения запасов воды и продовольствия. Там их ждала засада, которую устроил им предатель Родригес. Разгорелся бой, в котором погибли Лоран Пиньель и Веста, девушка, любившая Олеся. Мелоун сказал, что весту убил Канн Оливер. Смертельно раненый Родригес признался, что он не землянин, а агент, внедренный в среду наемников. Когда он умер, Солан обнаружила в его черепе микрочип, на который записывалась вся информация об отряде Олеся.
        Преследовавший наемников Стоун понял, что их не догнать. Его интересовала только судьба Родригеса, но обнаружить тело не удалось. Тем временем отряд Храброва пополнился мутантом - властелином пустыни Карсом. Пять дней назад аланцы напали на его оазис и убили всех его сородичей.
        Выжить удалось только ему одному.
        Глава 6. KOHEЦ ИМПЕРИИ


«Ленвил» совершенно не изменился за прошедшие три года. Развалины зданий, заросшая посадочная площадка и мертвая, давящая тишина. Посторонний человек вряд ли догадался бы, что перед ним космодром.
        Отряд, возглавляемый Храбровым и Аято остановился в тени чудом уцелевшей стены. Друзья обсуждали между собой просьбу Олана и Карса принять их в отряд. Если кандидатура Олана много вопросов не вызывала, то принять решение относительно властелина оказалось намного труднее. Но он принес клятву верности и проблема была решена. В конце дня отряд встретился с гетерами. Олесь сообщил им, что время совместного похода закончилось и у них теперь другие планы.
        Аято собрал у костра все пятнадцать человек. Вопрос был один - что делать дальше?
        У костра остались лишь Храбров, Аято и Эриксон. Последний нес дежурство и через час должен был разбудить Дойла. В степи быстро темнело, в небе вспыхнули тысячи звезд, легкий ветерок колыхал высокую траву.

        - Мы пойдем прогуляемся,  - небрежно сказал русич, вставая.  - Если задержимся, тревоги не поднимай.

        - Ты не боишься наткнуться на тех парней в гермошлемах?

        - Нет,  - ответил Храбров.  - За последний год я несколько раз перечитывал журнал со «Звездного», анализировал, вникая в каждую строку. Вывод один: тасконцы перед катастрофой создавали подземные города.

        - Значит, солдаты с лазерными карабинами - не местные аборигены, а потомки могущественной цивилизации, живущие глубоко под землей?  - догадался японец.

        - Именно,  - произнес русич.  - Блок «Z-7» - это экстренный путь эвакуации.
        Земляне приблизились к небольшому холмику. Рядом виднелись точно такие же бугры, но Аято твердо указал:

        - Здесь.
        Расчистка люка много времени не заняла. Вскоре перед наемниками предстала почерневшая гладь металла.
        Храбров быстро набрал код. Теперь они точно знали последние цифры. Люк начал медленно, со скрипом подниматься. На полу отчетливо виднелись многочисленные отпечатки. Радостно подтолкнув товарища в плечо, Храбров стал не торопясь спускаться. Следом за ним двинулся Тино, но увидел, что люк стал закрываться.
        За доли секунды он взлетел на поверхность. Следом стремительно бежал Храбров. Они пулей выскочили из подземелья.
        Тино попытался вновь набрать код, но его попытка не увенчалась успехом и они вернулись обратно.

        - У нас довольно неприятные новости, Зенда. Несколько дней назад десантники преодолели долину Мертвых скал и разгромили оазис властелинов пустыни,  - сказал Олесь.

        - У меня есть маленькая просьба,  - вымолвила Зенда.

        - Какая?  - спросил русич.

        - Возьмите с собой Рону,  - проговорила тасконка. Никто из землян и аланцев не возражал. Храбров приблизился к Зенде и негромко сказал:

        - Мы согласны.
        Спустя полчаса Зенда отправились в обратный путь. С тяжелым грузом оливийки двигались очень медленно. Наемники отдали мутанткам на хранение часть оружия и боеприпасов. Плотно подкрепившись и отдохнув, отряд неторопливо готовился к путешествию. Выход назначили на восемнадцать часов. Взвалив на плечи рюкзак, де Креньян с пафосом проговорил:

        - С Богом! Начинается новая жизнь. Надеюсь, она принесет нам счастье, покой и благополучие.  - Чуть подумав, француз добавил: - Хотя бы года на три.
        Дорога через зону саванн оказалась не столь уж сложной. На протяжении шестидесяти километров путешественников никто так и не потревожил.
        Отряд достиг леса. Здесь следовало соблюдать максимальную осторожность. Олесь, Тино и Линда помнили, как на группу напала стая одичавших зверолюдей. В первые сутки все было тихо, но к вечеру второго дня между стволами замелькали мрачные тени.
        Француз перевел предохранитель на одиночный огонь и сделал из автомата пять выстрелов. Два десятка особей, забыв о маскировке, в ужасе бросились врассыпную. Наемники невольно рассмеялись.
        Солдаты двинулись дальше. На время колонну возглавил Карс. Могучий, широкоплечий гигант легко и непринужденно прокладывал дорогу, наводя страх на лесных обитателей.
        Преодолев еще два километра, наемники нашли подходящую поляну. Сразу после ужина людей потянуло в сон. Чтобы обеспечить необходимую безопасность, Олесь и Тино усилили дежурство.

        - Кажется, у нас «гости»,  - произнес через несколько секунд оливиец.  - Я чувствую посторонний запах. Если не ошибаюсь, дикие наступают с двух сторон: с востока и запада.

        - Поднимай людей!  - скомандовал Храброву японец. В этот момент раздались угрожающие вопли. Орда хищников бросилась в атаку. Раздался дружный залп. На этот раз воины стреляли не в воздух, а по реальным целям.
        Остаток ночи прошел без происшествий. Группа двинулась в путь прохладным ранним утром. Люди хотели побыстрее покинуть место боя.
        Постепенно путешественники находили друг с другом общий язык. Подружились Крис и Олан, нашли общие интересы Стюарт и Мелоун, отличные отношения сложились у землян с Троулом и Белауном. Мало того, почти половина отряда нормально разговаривала с Карсом. К полудню третьего дня пути воины услышали странный рокочущий шум.

        - Это река!  - радостно воскликнул маркиз.
        После обеда люди сменили воду во флягах и двинулись вверх по течению реки. Впереди шел де Креньян.
        Жак лучше других знал эти места, ведь он блуждал здесь довольно долго. Найти бревно, по которому переходила группа разведчиков три года назад, крайне важно. Ведь только там можно обнаружить тропу, ведущую к Аусвилу. Француз не ошибся. Через полтора часа земляне увидели знакомое место. Сейчас с берега на берег был перекинут аккуратный мост.
        Ничтожное расстояние в пять километров отряд преодолел за два часа. Храбров двигался во главе основных сил и первым услышал тревожный свист. Это был условный сигнал. Его должен подать Саттон в случае опасности.
        Ветки раздвинулись, и перед группой предстал Крис Саттон. Тяжело дыша и вытирая пот с лица, англичанин громко проговорил:

        - Впереди пост долов. Они требуют пароль.

        - Слава богам,  - облегченно выдохнул Аято.
        Ритуал встречи был похож на тот, что разыгрался три года назад. Сначала показался старейшина племени. Его лицо не выражало никаких эмоций, зато глаза буквально пронзали путешественников. Но стоило произнести слово «Наск», как старик сразу изменился.

        - Мы рады гостям,  - вымолвил тасконец.  - Вы изменились, иянесразу узнал людей, спасших наших воинов от смерти.
        К сожалению, отряд снова принес плохие новости. На планете высадились войска Алана. Они хорошо вооружены, прекрасно подготовлены и постепенно захватывают материк. Через несколько лет, а может, и раньше, агрессоры доберутся и до Аусвила. Попрощавшись с чужаками, старик не спеша направился по тропе к городу.
        Из лесной чащи вышел Стин. Тасконец приблизился к наемникам и крепко пожал им руки.

        - Рад вас видеть снова,  - произнес оливиец. Спустя шесть часов путники вышли на огромное поле. Вдалеке виднелся Аусвил. До города оставалось совсем немного. Путешественники обогнули восточную часть Аусвила и оказались перед подъемным мостом. Он был предусмотрительно опущен.
        Как и в прошлый раз наемников разместили в северо-восточной части Аусвила. Ночь прошла спокойно. Люди отлично отдохнули и после плотного завтрака начали собирать рюкзаки. Им предстоял длинный и нелегкий путь. Чтобы найти дорогу к Лендвилу, надо добраться до расщелины, где погиб Бартон.
        Олесь и Тино направились к часовым у лагеря. Перед уходом земляне хотели попрощаться со Стином.

        - Он на Совете Старейшин,  - ответил один из оливийцев.  - Вас просили подождать с уходом. У наших военачальников появились дополнительные вопросы относительно аланцев.
        Спустя полчаса Эриксон слегка подтолкнул Храброва в бок. Олесь поднял голову и увидел приближающуюся процессию долов: семь старцев в серых длинных балахонах и двое красивых сильных мужчин, один из них - Стин.
        Старейшины остановились в десяти метрах от наемников, Стин выдвинулся чуть вперед для ведения переговоров.

        - Чужаки,  - вымолвил воин.  - Наш союз крепок и нерушим. В свое время мы оказали друг другу взаимную услугу. Но пришла пора новых испытаний. Алан - сильная и грозная цивилизация. Нам явно не хватает информации и боевого опыта. Вы же сталкивались с агрессорами и умеете пользоваться их оружием. Впервые за долгую историю жители Аусвила предлагают чужестранцам остаться с ними.
        После небольшой паузы Аято предложил товарищам высказаться. Решение было единодушным - надо идти дальше.

        - Сожалею, но остаться отряд не может. Нас ждут соотечественники, мы несем им плохую новость. Беда пришла не только на эту землю, она пришла на всю Оливию. Мы готовы вам помочь, чем сумеем…
        У путешественников было три лишних карабина, и один из них Олесь передал военачальнику. Крис Саттон высыпал на землю из рюкзака около сотни патронов.
        И хотя путешественники отказались остаться, ситуация несколько разрядилась. Тасконцы не рассчитывали получить столь дорогой подарок. Уже через двадцать минут путешественники сидели в плоскодонных лодках. Гребцы, мужчины мощного сложения, взялись за весла, и суда тронулись в путь.
        Вскоре под днищами зашуршал прибрежный песок. Взвалив на спину рюкзаки, воины ступили на землю. Путешественникам предстоял сорокакилометровый переход по совершенно неизученной местности. Люди ужасно устали, но остановок не делали. Хотелось побыстрее покинуть мрачное место.
        Внезапно мох возле ног Азамата разлетелся в клочья, и на поверхности показалась гигантская пасть. Резкое движение, плеск воды - и землянин исчез в мутной воде. Первым опомнился Тино. Скинув автомат с шеи, самурай дал три коротких очереди по траве.

        - Осторожно!  - выкрикнул Воржиха.  - Там же Азамат!

        - Боюсь, помощь ему уже не нужна,  - возразил Аято, опуская оружие.

        - Смотрите! Смотрите!  - вдруг закричал Олан.  - К нам что-то приближается!
        Тварь находилась в каких-то пятидесяти метрах от отряда. Полтора десятка стволов обрушили на хищника стальной дождь. Не успев достигнуть цели, чудовище замерло и медленно скрылось в трясине.
        Тяжело вздохнув, Храбров зашагал прочь от промоины, где погиб Азамат. Полоса мха закончилась так же неожиданно, как и началась. Через два часа группа, наконец, достигла порогов.
        Аято остановился у подножья и дал команду готовиться к ночлегу. Ночь прошла спокойно. Спустя полчаса путешественники начали восхождение. Несмотря на довольно пологий подъем, идти было нелегко. К огромной радости путников, через пару километров поверхность выровнялась. Позади остались пустыня Смерти, служба в аланской армии и полоса разочарований.
        Впереди их ждал народ, пытающийся сохранить многовековую культуру, свои бескрайные леса. И еще их ждала надежда на новую, счастливую жизнь. После непродолжительного отдыха отряд двинулся дальше. Найти тропу трехлетней давности сразу не удалось, но на карте Кайнца было четко отмечено направление. Буреломы, завалы и густые заросли могут сбить отряд с правильного направления. А ведь расстояние не маленькое - почти двести километров. И, тем не менее, Храбров верил в успех.
        Прошло шесть суток. Отряд двигался неторопливо, размеренно, преодолевая за день не более тридцати километров. До Лендвила осталось не больше сорока километров. Надо принять строжайшие меры безопасности, чтобы не угодить в засаду. Отряд двигался очень осторожно, по всем правилам военной науки.
        Неожиданно в лесу раздался тревожный свист. Из чащи выбежал Мануто.

        - Что случилось?  - проговорил Тино, поднимаясь на колени.

        - Пока - ничего!  - воскликнул нубиец.  - Мы вышли на странное место. Огромная просека, явно сделанная человеческими руками.
        Аято, Храбров, де Креньян и Салан тревожно переглянулись. Сомнений больше нет - Олесь вывел группу точно к Лендвилу. Место первого сражения с бойцами Коуна наемники помнили хорошо. Пол Стюарт и Мануто пошли на разведку.
        Почти сразу земляне увидели, как на севере, западе и востоке просеки появились хорошо вооруженные воины. Их было не меньше пятидесяти. Оливийцы без лишней суеты, умело окружали отряд.
        Расстояние между Олесем и местными жителями быстро сокращалось. За три года здесь абсолютно ничего не изменилось. Древние комбинезоны со старых складов, грубо сшитые рубахи и рваная, стоптанная обувь. Оливийцы остановились в пяти шагах от чужака.

        - Кто вы такие и что делаете в районе Лендвила?  - наконец спросил высокий бородатый мужчина лет сорока.

        - Если отряд находится на территории Свободных городов, я хотел бы встретиться с человеком по фамилии Саунт. Надеюсь, он еще жив,  - сказал Олесь.

        - Откуда вы знаете главу Лендвила?  - настороженно поинтересовался бородач.

        - О, он пошел вверх по карьерной лестнице,  - улыбнулся Храбров и после небольшой паузы добавил: - Несколько лет назад мы оказали ему одну услугу. Думаю, Саунт о ней не забыл.

        - Вам придется дожидаться ответа здесь. Пропустить отряд дальше я не могу.
        Прошел целый час, прежде чем на краю леса показалась группа людей. Воины быстро приближались. Впереди гордо и уверенно ступал молодой человек с длинными волосами. Первым его узнал Тино.
        Прикрыв глаза от слепящих лучей Сириуса, тасконец удивленно вымолвил:

        - Крик оказался прав. Это действительно вы. Для Лендвила эти годы тоже выдались тяжелыми. Постоянные стычки с мутантами, длительная осада и объединение Свободных городов в военный союз.

        - Значит, перемирие с арком закончилось?  - поинтересовался Аято.

        - Да, года полтора назад его войска перешли в наступление. Два города на северо-востоке пали, их разграбили и разрушили, а жителей угнали в рабство. Подходы к Лендвилу тщательно охраняются. Союзники стянули сюда значительные силы и хотят сохранить в тайне данный факт,  - пояснил тасконец.

        - Боюсь, утечки информации не избежать,  - скептически произнес Тино.
        Путешественники вышли из леса и невольно замерли. Они не ожидали увидеть подобной картины.
        На огромном поле вокруг Лендвила раскинулось море палаток и шалашей. Солдаты союзников были повсюду. Костры, гомон, песни - режим секретности тасконцы не соблюдали. Огромное воинство без малейших признаков дисциплины.
        Путешественники миновали полевой лагерь союзников и подошли к стенам города. Сразу бросался в глаза широкий, заполненный водой ров. Значит, Саунт прислушался к их совету. В уме ему не откажешь.
        За прошедшие три года в Лендвиле многое изменилось. Стены стали на полтора метра выше, появились земляной вал и частокол.
        Оставив друзей возле чудом уцелевшего барака, Храбров, Аято и Стюарт направились за юношей по широкой улице.
        Миновав несколько домов, путники повернули на запад и вышли к двухэтажной постройке со странным флагом на крыше. Возле двери расположились четыре охранника. Службу они несли безобразно.

        - Армия союзников напоминает мне стадо конов,  - нахмурился русич. Нет ни дисциплины, ни подготовки к сражению, ни системы охраны. Вас спасает прекрасное знание леса и нерешительность Яроха. Но стоит ошибиться, и противник без труда просочиться в Лендвил. Последствия будут ужасными.
        Через пару минут из здания быстрым шагом вышел Крик Саунт. Земляне двинулись ему навстречу. Рукопожатие было долгим и крепким.

        - Я рад вас видеть,  - с добродушной улыбкой сказал лем.  - Надеюсь, не торопитесь как в прошлый раз?
        Пока длилось ожидание, Саунт рассказывал о событиях произошедших в районе Лендвила за три года. Советник арка Коун завербовал около двух тысяч всякого сброда и без объявления войны перешел границу Свободных городов. После ряда тяжелых поражений тасконцы сумели отбросить противника на исходные позиции. Наступило тревожное затишье. Обе воюющие стороны копили силы для решающей битвы. Кто в ней победит, тот и будет владеть этой территорией.
        На собрании представителей штаба союзников с помощью землян был разработан план обучения новобранцев и подготовки к предстоящему вторжению противника, а также появился полноправный командующий.
        С момента прибытия путешественников в Лендвил минуло два месяца. За этот период времени в армии Свободных городов произошли кардинальные изменения. Ежедневно наемники проводили с новобранцами занятия, а из местных девушек Салан сформировала группу медицинских сестер. Через шестьдесят дней войска Свободных городов стали действительно напоминать армию.
        Храбров, Аято и де Креньян, разложив карту на столе, тщательно планировали маршруты передвижения союзных войск. Наблюдательные посты были расставлены так, чтобы армия противника ни при каких обстоятельствах не сумела незаметно проникнуть вглубь территории Союза. В это время Сюарт, который отвечал за безопасность, изобличил предателя у которого обнаружил карту с точной схемой постов у Лендвила и на северо-востоке Союза. Предатель признался, что послал эту схему врагам.
        Храбров решил идти в Кардуэл, где по слухам Коун проводил свободное время, надеясь подбросить противнику дезинформацию. С ним вместе отправились Воржиха, Эриксон, Саччи и Карс. Землянам удалось продать дезинформацию Линку Коуну. Они уже возвращались, когда вдруг помощник Линка вспомнил Храброва. Взбешенный Коун снарядил погоню. Между землянами и бандитами завязался бой, в котором группа потеряла Эриксона.
        Разведчики благополучно обогнули вражеский город, заночевали в лесу и рано утром двинулись к Лендвилу. Их миссия была завершена и можно возвращаться назад. Группа потеряла товарища, а потому настроение у всех было подавленное. Наконец впереди показался Лендвил. Храбров изложил обстановку.

        - Мы попали на самого Коуна. Трудно сказать узнал он меня или нет, но проблемы у нас возникли сразу. Из Кардуэла пришлось спасаться бегством. В лесу завязался бой. Как это ни прискорбно, но группа потеряла Эриксона.

        - Вы передали план постов?  - поинтересовался Сток. Русич видел, как вздрогнул вождь Гелиола, его глаза
        испуганно забегали по сторонам, руки потянулись к поясу.

        - Я отдал карту Линку,  - вымолвил после паузы Олесь.  - Но он чертовски хитер. Боюсь, советник Яроха не поверил в легенду. В любом случае, Коун будет проверять информацию. Надо обязательно выставить ложные дозоры.

        - Уже сделано,  - вставил Стюарт.
        В лагере Коуна с утра начался настоящий переполох. Еще бы! Впервые за последние два года арк покинул свой дворец в Наске и решил лично возглавить поход на Свободные города.
        Приближенные арка обвинили Коуна в медлительности и нерешительности и вместо него командование армией Ярох передал Винсу, молодому воину, который даже не учавствовал в боевых операциях.
        Разведчики сообщили, что армия арка покинула лагерь и двинулась на восток. Судя по направлению, они поверили в переданную им дезинформацию.
        По тревоге был поднят весь лагерь. Выстроившись ровными рядами, союзники терпеливо ждали врага. Нелаун имел в своем распоряжении три тысячи триста человек. Они встали в шесть шеренг и заняли по фронту почти шестьсот метров.
        Две многотысячные армии столкнулись со страшной силой. Отчаянные, яростные крики, треск ломающихся копий, звон мечей слышались над полем боя. К удивлению солдат арка, их противник сражался мужественно и умело. Быстрой победы и преследования спасающихся бегством союзников не получилось.
        И тут произошло то, чего так опасался советник. В сражение вступили наемники. Из леса в тыл и фланг армии арка ударили автоматы и карабины. С расстояния в сто - сто пятьдесят метров пули выкашивали солдат словно траву.
        В рядах бандитов началась паника. Грохот выстрелов, непонятно почему падающие замертво товарищи, мощный натиск союзников… В битве наконец произошел коренной перелом. Шум боя постепенно затихал.
        Между тем, к «Звездному» подходила группа женщин из Лендвила во главе с Салан. Аланка немедленно приступила к оказанию медицинской помощи.
        Нерадостным было настроение и в некоторых домах Лендвила. В них пришло горе. Кто-то не дождался отца, кто-то - мужа, кто-то - брата. Голосили овдовевшие женщины, громко плакали осиротевшие дети.
        Аято предложил добить Яроха, пока у того мало сил. Решение о наступлении было принято. На третий день армия двинулась в поход.
        Империя арка доживала последние дни.

        - Последний штурм дорого обошелся армии Свободных городов,  - произнес японец.  - Если бы не прорыв с юга, еще неизвестно, кто бы сегодня одержал победу. Радует одно - война закончена.
        Друзья направились к лазарету. Там собирались все члены их маленького отряда. Но не успели они пройти и ста метров, как увидели бегущего навстречу Воржиху. Поляк был явно чем-то встревожен.

        - Что случилось?  - взволнованно спросил Жак.
        Воржиха рассказал, что в замке арка под лабораторией есть тюрьма, где содержат пленников. И один из них, увидев Пола, прошептал: «Я вас ждал! У меня есть послание от старца.»
        Воржиха еще что-то говорил, а Олесь и Тино уже устремились к восточным воротам. Храбров и Аято быстро преодолели мост, несколько извилистых улиц и подбежали к дворцу.
        Русич приблизился к узнику, опустился на колени и взял несчастного за руку. Вид тасконца был ужасен - провалившиеся глаза, сломанный нос, кровоточащие губы, полуоткрытый беззубый рот…
        А ведь этому человеку от силы лет двадцать пять. Он еще совсем молод. Палачи арка поработали на славу.
        С большим трудом бедняга приподнял веки и взглянул на Храброва.

        - Удивительное совпадение,  - прошептал оливиец.  - Старик описал тебя очень точно. И глаза, и волосы, и одежду. Он все-таки волшебник…

        - Вы должны идти к нему… Старец ждет… очень важно,  - узник произнес это отрывисто, но отчетливо и внятно.  - Старик сказал, что воины с трех планет должны спасти мир. Я ему не поверил, однако сейчас… Вам надо идти…

        - Куда?  - не выдержал Храбров.

        - На северо-запад, к столице Оливии Лонлилу. Затем по дороге точно на север… Километров сорок, не больше… Он сам вас найдет.
        Неожиданно посланник закашлял. Тем не менее он успел вымолвить:

        - Опас…тесь воду в Лон…ле…
        Олесь закрыл покойнику глаза и медленно встал.
        Какая-то могущественная, неведомая сила ведет их по жизненному пути. И свернуть с него нельзя.
        Слух о разговоре с узником мгновенно облетел их маленькую группу. Все ждали от Храброва объяснений.

        - Хватит тянуть, рассказывай,  - вымолвил француз.  - Мы в недоумении, что будем делать дальше…

        - Не знаю,  - пожал плечами русич.  - О моем сне, я думаю, Тино поведал. Пол нашел посланника в темнице арка. Бедняга направил нас на север. Ясно лишь одно: к старцу должны прийти представители трех планет. В противном случае поход теряет смысл.

        - А как же мы?  - спросил Дойл.

        - Каждый принимает решение самостоятельно. Никого уговаривать не буду. Ровно через пять дней я ухожу,  - вымолвил Олесь.

        - Я с тобой,  - невозмутимо вставил Карс.
        Пять дней пролетели, как одно мгновение. За все это время никто даже словом не обмолвился о предстоящем походе. Каждый принимал решение самостоятельно.
        Лишь двое - Храбров и Карс - непосредственно готовились к походу. Русич упорно пытался выяснить, где находится столица Оливии двухсотлетней давности - Лонлил. К его огромному удивлению, никто из местных жителей даже не слышал этого названия.
        Тем не менее Храбров не отчаивался.
        Примерно в тридцати километрах юго-восточнее Наски располагался город Торлуэл. Именно туда они и отправились с властелином. За свою настойчивость русич был достойно вознагражден. Спустя три часа у одного старика тасконцы нашли атлас дорог Оливии двухвековой давности. О такой удаче Олесь даже не мечтал.
        Поблагодарив торлуэльцев за помощь, землянин и мутант отправились обратно в Наску. Отведенные Храбровым пять суток на размышление истекали. Друзья должны сделать выбор. Времени у них было достаточно.
        К вечеру воины вернулись в лагерь. Весь отряд собрался на ужин и с нетерпением ждал прихода Олеся. Русич сел к костру, окинул взглядом товарищей и негромко произнес:

        - Пора определиться. Завтра утром я ухожу. Кто пойдет со мной?
        Вызвались идти все, кроме Слоун и Троул.
        Путники готовили снаряжение, оружие, продовольствие, воду. Что им встретится на пути, никто не знал, а посланник рассказать не успел.
        Вскоре город остался позади. Еще пара километров - и он превратится в едва различимое темное пятно на горизонте. Друзья постояли немного, посмотрели на Наску и уверено зашагали по магистрали. Им предстояло опасное, но довольно интересное и познавательное путешествие.
        Экспедиция протекала спокойно и размеренно. Это была легкая прогулка, а не военный поход. Отличная погода, хорошая ровная дорога и абсолютное отсутствие людей. Оставшиеся четыреста километров отряд преодолел без каких-либо приключений.
        Отряд не спешил обследовать столицу древней Оливии. Сначала воины основательно утолили голод, отдохнули, запаслись продовольствием и только потом неторопливо двинулись к развалинам строений.
        Чем-то Лонлил напоминал поселок возле космодрома «Звездный». Стены, окна, дверные проемы - все покрылось толстым слоем мха и травы. Природа поглотила созданные руками человека творения. Она это сделала без жалости, без сострадания, но и без злобы.
        Неожиданно возникли трудности с водой. Забрав несколько фляг, за ней отправился Ариго. До озера было недалеко, и сопровождать его никто не пошел.
        Подошло время ужина, и Вацлав позвал товарищей к костру. И тут они заметили, что их товарищ так и не вернулся. Тень волнения пробежала по лицам воинов. Аято приподнялся со своего места, оглядел присутствующих и повторил вопрос:

        - Где Саччи?

        - Пошел к озеру за водой,  - наконец вымолвила Линда.

        - «Опасайтесь воды в Лонлиле»,  - повторил слова посланника Олесь.  - Вот что тогда он пытался сказать. А я не понял. Гонец предупреждал нас!
        Воины тщательно прочесали берег и нашли три фляги и автомат. На мягкой глине отпечатался след от ботинка Саччи.
        Они бродили по руинам города еще полчаса, изредка кричали, но все было напрасно. Озеро поглотило итальянца. Как сказал Аято, Таскона не прощает ошибок… Вместе с восходом Сириуса отряд двинулся дальше. Олесь без труда нашел на карте дорогу на север. До нее было двенадцать километров.
        Еще два часа - и Лонлил останется позади.
        Земляне шли небыстро. Сказывалась накопившаяся физическая и моральная усталость.
        Отряд путешествовал уже почти полтора месяца. Олесь и Тино слегка отстали.

        - Знаешь, о чем я думаю?  - проговорил японец.  - О посланнике. Очень необычный человек. Он шел до Наски совершенно один. У него не было даже хорошего оружия. Бедняга страдал девяносто дней - и только ради того, чтобы попасть в темницу Яроха!

        - Тебя мучает вопрос, почему оливиец пошел на такие жертвы?  - догадался Храбров.

        - Да,  - кивнул Аято.

        - Не знаю,  - произнес русич.  - Либо это великий сумасшедший, либо человек, одержимый великой идеей. Собственная жизнь для него не имела ни малейшего значения. Только старик может ответить на интересующие тебя вопросы. Правда, у меня есть сомнения, что мы его найдем…

        - По-моему, ты ошибаешься,  - усмехнулся самурай и указал на пень, стоящий справа от дороги.
        В сплошной кромке леса образовалась небольшая выемка, и именно в ней, опираясь на палку, сидел старец. Простая рубаха, широкие штаны, аккуратная, коротко подстриженная борода и длинные седые волосы.

        - Кто вы такой?  - спросил Олесь.

        - Аргус Байлот,  - спокойно ответил тасконец.

        - Зачем мы вам понадобились?  - поинтересовался Стюарт.

        - Мне?  - рассмеялся оливиец.  - Нет, мне вы не нужны! Есть силы куда более могущественные. Именно они вершат наши судьбы. Я - лишь орудие в их руках. О вашем появлении меня оповестили три с половиной года назад. Но тогда еще было не время.
        Байлот вышел на дорогу и неспешно побрел на север. Воинам ничего не оставалось, как последовать за старцем. Несмотря на преклонный возраст, Аргус шагал без устали семь часов подряд.
        Лишь к вечеру деревья расступились, и путники вышли на небольшую поляну. Ее размеры не превышали двухсот метров в диаметре, но вся площадь использовалась очень рационально.
        На северо-западе стоял маленький аккуратный домик, возле него находились сруб колодца и покосившийся сарай. Чуть в стороне располагался огород и небольшой сад фруктовых деревьев. Для домашнего скота был сделан загон. В нем паслись три кона и шесть животных бурого цвета, с которыми воины сталкивались в Лонлиле.

        - О деталях поговорим завтра,  - ответил оливиец.  - А сейчас отдыхайте и располагайтесь. Большой дом специально построен для вас. Если что-нибудь вам потребуется, обращайтесь к моим ученикам.

        - Но мы их еще не видели,  - удивленно сказал Пол. Аргус поднял правую руку, и из леса вышли два молодых человека. Одному из тасконцев было лет двадцать, другому
        - около семнадцати.

        - Это Холс,  - старец указал на старшего.
        Юноша сделал шаг вперед и внимательно посмотрел на чужаков.

        - А это Дарл,  - представил младшего Аргус.

        - Помогите нашим гостям разместиться,  - произнес Аргус и неторопливо направился к маленькому домику с колодцем.
        Воржиха и аланцы занялись приготовлением ужина, а земляне двинулись к бараку.
        Условия, предоставленные Аргусом, показались им вполне приемлемыми. В конце концов, Холс и Дарл ушли спать, а путники собрались возле костра.

        - Ну, что ты думаешь о сегодняшней встрече?  - спросил русича Жак, когда Вацлав закончил с раздачей пищи.

        - Не знаю,  - пожал плечами Олесь.  - Старик говорит загадками. Я уверен лишь в одном - во сне я видел именно его. Мы прошли длинный путь, и если не получим ответа на все вопросы, нам никто не помешает вернуться назад.

        - Вряд ли,  - усмехнулся Тино.  - Возвращаться не придется. Вы плохо слушали Аргуса. Он - лишь посредник, человек, через которого передается ценная информация. О нашем предназначении тасконец знает лишь в общих чертах.
        Ночь прошла спокойно и тихо. А утром на бренную землю обрушился сильнейший ливень.
        Когда тасконцы возвращались в дом, их окликнул Стюарт.

        - Эй! Ребята, когда мы снова встретимся со стариком?  - поинтересовался шотландец.

        - Учитель обещал подойти к вечеру,  - спокойно ответил старший.  - Но вам некуда спешить. Начался сезон дождей. Теперь они прекратятся лишь декад через семь-восемь. Передвигаться по джунглям сейчас совершенно невозможно.

        - Дожди всегда начинаются в это время?  - вставил самурай.

        - Да,  - проговорил Холс.  - Но в нынешнем году ливень запоздал дней на пятнадцать.
        Земляне переглянулись. Еще одно странное совпадение, объяснение которому трудно найти. Казалось, даже природа выполняет намеченный кем - то план. И в центре событий неизменно оказывается отряд путешественников. Воины поневоле стали пленниками маленького хутора не меньше, чем на два месяца.
        Как и обещал Холс, ровно в шесть вечера появился Аргус.

        - Теперь вы сможете в спокойной обстановке подготовиться к обучению. В таких вещах нужна полная сосредоточенность, иначе все усилия окажутся напрасными,  - сказал он.  - Я поведаю все, о чем знаю. Начну издалека. Очень, очень давно миром правили Свет и Тьма. Вселенная была поделена по справедливости. Одной половиной управляло Добро, а другой - Зло. Однако - по меркам мироздания - длилось равновесие недолго. На многих планетах появились разумные существа. Началась настоящая война за их души.
        Не получая желаемого перевеса, Тьма решилась на открытое сражение со Светом. Между гигантами произошла первая и единственная битва. Победа досталась Свету слишком дорогой ценой, и контроль над захваченной территорией оказался невозможен. Многие цивилизации развивались сами по себе. Трудно сказать, почему, но Добро обратило свое внимание на скромную, внешне ничем не примечательную планету… Землю! Удивительно, но это так. Именно на ней возникла новая могущественная и сильная раса. Быстрыми темпами она развивала науку и технику. Казалось, люди смогут защитить себя… Но Тьма не дремлет.
        Не имея сил на открытую борьбу, она стала проникать в человеческие души тайно. Хитростью, ложью, коварством Зло сумело разрушить великолепный мир изнутри. Начались ссоры, войны, перевороты.
        И тогда силы Света решили уничтожить мятежников. На Землю обрушились водяные потоки, взорвались сотни вулканов, мощные землетрясения сотрясали поверхность. Человечество было обречено.
        В этот трагический миг люди разделились на три группы. Одна - бежала на лучших космических кораблях к центру галактики. В нее входили ученые, музыканты, писатели. Они считались наиболее близкими к Свету. Их судьба никому не известна.
        Оставшиеся на планете инженеры начали строить огромное судно. Около пятисот тысяч беженцев намеревались разместиться на нем. Это чудо получило название
«Ковчег». Но корабль не успели достроить.
        Кое-как «Ковчег» дотянул до Сириуса. Но тут его поджидала беда. Корабль попал в поток сплошных метеоритов. Пробоины исчислялись десятками.
        С трудом управляя судном, экипаж посадил его на Таскону. Впрочем, «посадил» - слишком мягко сказано. Корабль просто грохнулся на планету.
        Сразу после падения экипаж с помощью уцелевших механизмов надежно спрятал останки корабля. Неумолимое время скрыло судно под многометровой толщей земли. Но к нему ведет сложный и опасный лабиринт. Где находится вход в него, никто не знает. Там много ловушек, пройти которые очень сложно. Технологии «Ковчега» - если только они попадут в руки жестоких тиранов,  - представляют страшную угрозу не только для отдельных армий, но и для целых стран. Но Корабль спрятан, и лишь немногие знают, где он находится.
        Чтобы сохранить память о «Ковчеге», была создана немногочисленная каста хранителей. Удивительные видения позволяли этим людям напрямую общаться с силами Света. Постепенно каста становилась все более и более закрытой. Через два века никто уже ничего не знал о хранителях. А ведь мы сумели сберечь знания в течение нескольких тысячелетий. Память о «Ковчеге» - вовсе не наша тайна. Хранители - лишь промежуточное звено между предками и…
        Агргус сделал паузу и тихо закончил:

        - … и вами.
        Его слова произвели на воинов ошеломляющий эффект. Первым пришел в себя Аято. Поглаживая ладонью подбородок, японец скромно поинтересовался:

        - А мы-то здесь при чем? Дюжина обычных, ничем не примечательных людей. Таких много и на Земле, и на Алане, и на Тасконе.

        - Справедливое замечание,  - вновь кивнул Байлот.  - На вашем месте мог оказаться кто угодно. Но силы Света сделали свой выбор. Значит, чем-то вы все же отличаетесь от остальных. Кроме того, такой странной компании я никогда еще не встречал. Семеро землян, трое тасконцев, двое аланцев. Мало того! Десять обычных людей, двое мутантов. И, наконец, в ваших рядах есть одна женщина.

        - Итак, мы должны собрать все знания воедино,  - проговорил Олесь.  - Чем же простые воины заслужили столь высокое доверие?
        Аргус повернулся к Храброву и внимательно посмотрел на него. Наконец он ответил:

        - Пока - ничем. Но вам предстоит это сделать. После Великой Битвы, когда погибли сотни цивилизаций, силы Света решили, что цена победы слишком дорога. С Тьмой заключили договор. Стороны обязались больше не вступать в открытое сражение, разрушая звездные системы и галактики. Однако Тьма хитра и коварна. В последних сражениях ей удалось пробить брешь в обороне противника и вплотную приблизиться к Земле. Почему она рвется именно к этой планете, я не знаю. Но в случае ее захвата во Вселенной произойдет что-то ужасное. Человечество стоит на пороге решающих, судьбоносных событий.

        - Мы-то здесь при чем?  - не выдержал Крис.

        - Влиять на все души живых существ одновременно ни Свет, ни Тьма не в состоянии,
        - пояснил старец.  - Кроме того, это против правил. А потому у противоборствующих сторон строго ограниченное количество бойцов. Обычно их двенадцать. Добро выбрало вас. Кем будут враги, знают только силы Зла. Но помните, сейчас они подготовлены гораздо лучше. Чтобы уравнять шансы, ваш отряд и пришел сюда. Я должен сделать из вас отличных воинов. Хотя времени и мало…
        В коридоре воцарилась томительная тишина. Только сейчас наемники, наконец, поверили Байлоту. Однако вряд ли кому-то из них от этого стало легче.
        Перед путешественниками словно разверзлась земля, и их глазам воочию предстала картина вечной войны Света и Тьмы.
        Аято подошел к двери, взглянул на льющиеся с крыши струи воды, резко обернулся и спросил:

        - А наши противники знают, кому служат?

        - Без сомнения!  - ответил Аргус.  - В свое время в оливийской литературе бытовало выражение: «Продать душу дьяволу». Оно очень точно отражает суть происходящего. Получая что-то взамен, воины беспрекословно служат Тьме.

        - Господи помилуй,  - Вацлав начал креститься.  - Это же надо! Мы так далеко от Земли, а сатана по-прежнему силен и коварен.

        - Наоборот, на Тасконе он гораздо могущественнее,  - возразил самурай.  - Ведь здесь - граница его территории. Мы веть находимся в Нейтральном секторе. Пора бы уже и привыкнуть. Но есть еще вопрос. Враги так же сплочены и хорошо знакомы между собой, как и мы?

        - Вряд ли,  - проговорил Аргус.  - Зло, как правило, выбирает себе подданных из людей, облеченных властью. Ваш противник действует разрозненно, но в его руках сосредоточена большая сила.

        - Как долго продлится подготовка?  - вымолвил Храбров.

        - В зависимости от обстоятельств,  - произнес Байлот.  - Обычно требуется лет семь-восемь. Но Тьма может объявить войну в любой момент. Тогда вам придется покинуть мою скромную обитель.

        - Боюсь, нам придется уйти гораздо раньше,  - усмехнулся маркиз.  - Аланцы ввели землянам в кровь специальный препарат.

        - Эта проблема вполне решаема,  - проговорил оливиец.  - Завтра я возьму на анализ чью-нибудь кровь, поработаю с ней и выясню состав препарата. Затем мы найдем лекарство, которое безболезненно для вас нейтрализует опасное вещество. Скоро вы обретете долгожданную свободу. Надеюсь, один доброволец в группе найдется?

        - Конечно,  - спокойно сказал Олесь.  - Отряд пришел сюда из-за моих видений. Я готов рискнуть.
        Разговор был закончен, и тасконец неторопливо побрел к выходу. Словно придавленные непомерным грузом внезапно свалившейся на них ответственности, путешественники угрюмо молчали.
        Даже Вацлав, обычно суетящийся у печи, сегодня сидел в стороне и тихо шептал молитвы. Разговор не клеился.
        Спустя полчаса в коридоре остались только Олесь, Тино и Жак. Друзья устроились на лестнице дома под небольшим навесом и задумчиво смотрели на темные струи дождя, льющиеся с неба.

        - Вечные воины,  - горько усмехнулся Тино.  - От судьбы не уйдешь. Самурай всегда остается самураем. Самопожертвование ради великой цели. От маленькой горстки бойцов зависит существование всей Вселенной. Забавно! Но, честное слово, меня почему-то переполняет гордость. Такой шанс выпадает далеко не каждому. И я готов им воспользоваться.

        - Почему бы и нет?  - улыбнулся француз, хлопнув товарища по плечу.
        Воины не питали иллюзий относительно предстоящего сражения. Даже если им удастся одержать победу, уцелеют немногие. Байлот явился в барак на следующий день с медицинскими инструментами. Их совершенная форма поразила даже Салан. Ничего подобного на космических базах Алана она не встречала.
        Взяв у Олеся пробу крови, старик быстро удалился.
        Минуло больше двадцати дней, а старик все не появлялся. Аргус появился в конце третьем декады. Усталый вид, мешки под глазами и покрасневшие белки без слов рассказывали о бессонных ночах. Но на устах старика играла довольная улыбка. Подойдя к работающим землянам, оливиец добродушно сказал:

        - Вижу, вы занялись праведным трудом. Он облагораживает человека. Поживете здесь несколько лет, отдохнете… Скоро мы займемся обучением. А оно требует полной концентрации. Никаких посторонних мыслей, никаких желаний. Вы должны подчинить разум одной цели - вместить как можно больше знаний.

        - Мы не сумеем сосредоточиться, пока нас сковывают аланские цепи,  - вставил Жак.
        - Постоянный страх за собственную жизнь, отсчет дней между уколами - невыносимая пытка.

        - Согласен,  - кивнул головой тасконец.  - Признаюсь честно, я недооценил биохимиков Алана. Они действительно специалисты высокого уровня. Формула препарата очень сложна, и малейшая ошибка приводит к смерти человека. И все же я нашел нужный антидот. Попадая в кровь, он полностью нейтрализует яд. Никаких побочных эффектов, никаких последствий.
        Старец открыл маленький кейс и достал бесценный препарат. Он взглянул на Олеся, и русич послушно обнажил левую руку до локтя.
        Воины внимательно смотрели на землянина. В глазах людей застыли испуг и надежда.
        Холодная гладь металла коснулась кожи, и Храбров почувствовал легкий укол. Процесс начался.

        - Я ничего не ощущаю,  - изумленно вымолвил Олесь.

        - Все уже произошло,  - усмехнулся оливиец.  - Ты абсолютно свободен. Свои ампулы можешь выбросить.
        Друзья с волнением и тревогой ждали окончания эксперимента. Через восемь дней Храбров должен был сделать очередную инъекцию.
        Отложив ампулы в сторону, русич ждал, когда подойдет критический момент. Но вот прошел час, второй, третий. Храбров чувствовал себя превосходно. На всякий случай землянин носил при себе стабилизатор еще пару дней, пока не стало окончательно ясно - Байлот сдержал слово. Цепи, сковывавшие наемников, уничтожены. Они получили долгожданную свободу. После введения антидота старик дал воинам немного отдохнуть. Скоро должно начаться обучение.
        Начинался новый этап их жизни. Предстояло вступить в схватку с неведомым и опасным врагом. И чем закончится сражение - не знал никто.
        Глава 7. ВОИНЫ СВЕТА

        На поляне молча стояли тринадцать человек. В центре находился седовласый, худощавый старик с длинной бородой и посохом в руке. Ночное небо вдруг разверзлось, и тонкий яркий столб света ударил в одинокую фигуру старца. Она засветилась, заискрилась и брызнула двенадцатью направленными лучами к протянутым рукам…
        Олесь проснулся. Очередной вещий сон. Надев штаны и накинув куртку, русич бросил взгляд на часы. На циферблате было двадцать минут восьмого. Это удивило его не меньше, чем сон. Аргус всегда поднимал учеников ровно в шесть. Невольно Храбров посмотрел на лежащее в углу оружие. Русич давно им уже не пользовался. В лесной глуши люди чувствовали себя в полной безопасности.
        Олесь подошел к двери, протянул руку… И в этот момент она открылась. На пороге стоял Аято. Японец резко распахнул куртку и указал на обнаженную грудь. В области сердца отчетливо виднелось красноватое пятно с размытыми краями и четко очерченным центром. Изумленно глядя на самурая, Олесь начал нервно расстегивать пуговицы на своей куртке. На груди русича оказалось точно такое же пятно, как у Аято. Теперь сомнений не осталось - обряд посвящения действительно состоялся.
        Как и предположил Аято, странная отметина оказалась у всех. Когда последние сомнения рассеялись, друзья покинули барак и двинулись к дому Байлота. Тихо ступая, Храбров вошел в маленькую комнату. На высокой кровати, закрыв глаза, лежал старец.

        - Что с ним?  - взволнованно спросил Стюарт.

        - Не знаю,  - пожал плечами Храбров.  - Позови Линду, она разбирается в подобных делах гораздо лучше меня.
        Спустя несколько секунд в комнату вошла аланка. Закончив необходимый осмотр, аланка обернулась к друзьям и негромко произнесла:

        - Он жив, но очень истощен. Мне нужен мой рюкзак с инструментами. Пол, сходи за ним.
        Пол появился через пару минут. Женщина вколола шприц в бедро Аргуса. Байлот потихоньку приходил в себя. Женщина сделала еще одну инъекцию. На секунду старец закрыл глаза, а затем резко их открыл и, взяв Линду за руку, осторожно сел. Аланка тотчас поправила подушку. Оглядев учеников, тасконец довольно улыбнулся.

        - Я не зря потратил время,  - выдохнул он.  - Приятно осознавать, что вы добились хороших результатов. Теперь никто не сможет застать отряд врасплох.
        На его лицо набежала тень горечи.

        - Ночью состоялась церемония посвящения,  - продолжил Байлот - К сожалению, обучение еще не закончено. Теперь вы - Воины Света… Раз обряд выполнен, значит…
        Война между Светом и Тьмой началась.

        - В чем заключается наша миссия?  - удивленно спросил Храбров.  - Как происходит война? Что мы должны предпринять?

        - Не знаю,  - честно признался тасконец.  - Инициатива полностью переходит к вам. Могу лишь дать совет: попытайтесь найти «Ковчег».

        - Но где его искать?  - произнес Дойл.  - На Оливии?

        - Здесь корабля нет,  - с улыбкой сказал тасконец.  - Я уже говорил, хранители владеют лишь частью тайны. Жрецы этого материка знали секретные коды входов. Их три…Ни одна дверь не откроется без набора шифра. Любая попытка взлома приведет в действие специальную систему защиты. И поверьте, она довольно эффективна.

        - Мы узнаем коды?  - спросил Жак.

        - Конечно,  - кивнул головой старик.  - Вы сюда и пришли за ними. Обучение лишь часть общего плана сил Света. Три маленьких коротких слова. Первое «АТЛАНТ», второе - «БЕЗДНА», третье - «КОВЧЕГ». Основное правило достижения победы уничтожить двенадцать воинов Тьмы. Они имеют на сердце печать в виде черного паука.
        Идите на запад, к побережью,  - тихо вставил Аргус. Где-нибудь в портах сохранились старые корабли. А еще вам нужно отыскать Конзорский Крест. Без него в «Ковчег» не попасть. Это ключ к первой двери тайника.

        - Ничего искать не нужно,  - вмешался японец.  - Конзорский Крест давно спрятан в надежном месте.

        - То есть как?  - воскликнул Жак.

        - Сейчас не время для объяснений,  - проговорил самурай.  - Скажу лишь, что трофей мы сняли с трупа вождя боргов.
        Группа договорилась переправиться на Униму. Крис, Олан и Рона решили поискать гетер и провести разведку местности. Линда, Вилл, Мануто и Жак двинулись на восток. Все три группы решили встретиться в городе Фолс через пять месяцев, чтобы начать поиски «Ковчега».
        Воины попрощались с Дарлом и Холсом, поправили оружие и, вытягиваясь в колонну, двинулись по едва заметной тропе. Наемники прекрасно понимали - война без жертв не бывает. В великой битве Света и Тьмы шансы сторон равны.
        Путь до Торкса занял ровно двадцать суток. Солдаты не спешили. Пока никакой опасности нет. Противники лишь занимали исходные позиции. Ускорять события наемники не хотели. Когда впереди показался поселок каннибалов, воины сняли оружие с предохранителей и приготовились к бою. Но опасения путешественников оказались напрасными. Солдаты увидели страшную картину опустошения. Воины обнаружили только трупы мужчин, значит женщин бандиты увели с собой

        - Знакомый почерк,  - иронично усмехнулся Крис. Через двое суток отряд вышел на перекресток дорог.
        Одна из них уходила на юго-запад, вторая на юго-восток. Пришло время расставаться.
        Друзья быстро, не оборачиваясь, направились в разные стороны. Продвигаясь на запад, четверо землян и
        Карс соблюдали предельную осторожность. Восемьсот километров пути не принесли путешественникам никакой новой информации. Спустя семьдесят километров отряд вышел к небольшому городку под названием Сторвил.
        Друзья миновали уже треть Сторвила, а вокруг по-прежнему царила мертвая тишина. В центре города, неподалеку от перекрестка, Карс неожиданно замер. На устах мутанта появилось подобие улыбки.

        - Нас окружают,  - тихо сказал властелин.  - Их много, очень много.
        На дорогу, преграждая им путь, выдвинулся отряд бойцов, численностью в двадцать человек. Олесь оглянулся - противник появился и сзади. Вскоре стало ясно, что местные жители имеют весьма отдаленное отношение к человеческой расе. Их мутации бросались в глаза достаточно резко.
        Мутанты требовали платы за проход. Земляне отказались и в ответ на выпущенную стрелу, Пол выстрелил и убил лучника. Мутанты отступили.
        Воины намеревались отойти от города как можно дальше. За последующие пять дней группа обнаружила шесть уцелевших после катастрофы поселков. Все они чем-то напоминала Торкс, но были очень давно заброшены. Через триста километров после Сторвила путешественники наткнулись еще на один город. На картах он значился, как Лусвил. Сорокатысячный город сохранился в первозданном виде. Вдруг они заметили, что со стороны города к ним шел мужчина лет сорока.

        - Добро пожаловать в Лусвил,  - вежливо произнес тасконец приблизившись.  - Меня зовут Стил Кроланд. Я являюсь министром внешних связей города. У нас есть школы, университет, два завода и фабрика. Последние сто лет горожане жили, не опасаясь внешнего вторжения.
        За информацию об Алане, Кроланд снабдил землян двухнедельным запасом продовольствия.
        Министр серьезно относился к аланскому вторжению. Он заставил воинов описать внешность, характеры, слабые и сильные стороны командования армии захватчиков. Лусвилцы готовились сражаться на всех фронтах - начиная от дипломатического, и заканчивая подкупом, шантажом и террором. Кроланда очень заинтересовали сведения о «бессмертных». Научные работы над мозгом человека велись и в древней Тасконе, но местные жители подобной информацией не владели. Кроланд гарантировал безопасность группе при прохождении через Кросс и Дарвил.
        Ночь прошла спокойно, и рано утром отряд снова тронулся в путь. Дорога на запад превосходно сохранилась. Через четыре дня группа увидела Кросс. Маленький город с некогда десятитысячным населением. Стил сдержал слово, обеспечив отряду беспрепятственное продвижение. Спустя еще сто тридцать километров, группа достигла Дарвила. В свое время он являлся центром химического производства Оливии. Мутации от химического заражения проявились уже в первых поколениях. Через сто лет человеческая раса здесь окончательно перестала существовать. Дарвил стал столицей мутантов Центральной Оливии.
        Как и в Кроссе на землян никто не обратил внимания. Путешественники быстро пересекли город и углубились в лес.
        Еще восемь дней пути и воины отчетливо почувствовали дыхание океана.
        Следующие двести километров друзья осилили за восемь дней. Темп продвижения значительно упал. То и дело путники уходили с шоссе. Почти каждые полчаса в одну или другую сторону проезжала колонна машин. Изредка по магистрали курсировали патрульные бронетранспортеры. Старая, полинявшая форма и маленький состав отряда сразу привлекут внимание захватчиков. Между тем, отряд уже постоянно натыкался на поселения колонистов. По примерным расчетам землян за прошедшие семь лет на планету высадилось около миллиона человек.
        Ранним утром отряд двинулся вдоль дороги на запад. Группа шла по северной стороне магистрали, она казалась более безопасной. В десяти километрах от Фолса путники наткнулись на первый пост.
        Обойдя заставу, путешественники двинулись дальше. Преодолев узкую полоску леса, друзья наконец вышли к Фолсу. Вскоре стало понятно - сходу в город не прорваться. Воины единогласно решили уйти на север и создать в лесу временную базу. Чтобы проводить разведку в Фолсе, необходимо основательно подготовиться.
        После двух декад наблюдения воины приняли решение о проведении разведки.
        Войдя в город, воины сразу направились к порту. У проходных морского порта дежурили аланские и фолсские часовые. Прорваться на территорию судоверфи будет непросто. Впрочем, нищие мало интересовали караульных. Расчет землян был верным. Бродяги являлись самой безопасной категорией.
        В какой-то момент группа остановилась и начала рассматривать видневшиеся вдали корабли. Им удалось разглядеть около двадцати судов. За прошедшие три с половиной года аланцы сумели построить весьма внушительный флот.
        Отряд углубился в Фолс, постепенно уходя к южным окраинам.
        Олис стояла возле обзорного экрана и смотрела на крошечную планету вдалеке. Величественный Сириус освещал лишь одну половину Тасконы. Совсем недавно ей исполнилось двадцать шесть лет. Она уже давно не глупенькая девочка, какой была когда-то. Еще бы! Дочь посвященного отправилась в сумасшедшую экспедицию вместе с варварами-наемниками. Сейчас этот поступок казался авантюрным и безрассудным.
        Ее любовь к землянину развивалась стремительно и непредсказуемо. Русич являлся к ней чуть ли не каждую ночь. Это гораздо хуже, чем болезнь. Это любовь!
        Женщина закрыла глаза и перед ней возникла картина их последней встречи. Они прощались, прощались навсегда.
        После возвращения на Алан Олис с головой окунулась в работу. Тревожные известия постоянно поступали с планеты. Оккупационная армия потеряла больше семисот солдат при вторжении в зону Непримиримых Морсвила. Почти тут же войска охватила эпидемия страшной болезни.
        Кое-как оправившись от тяжелого удара, Возан взял штурмом зону Чертей. Армия Возана, не встречая сопротивления, вышла к прибрежным городам.
        Некоторые народы не хотели жить под властью могущественной цивилизации. Таким племенам предлагали поселиться в отдаленных резервациях. Эта территория закреплялась за ними навечно. Именно так поступили трехглазые Морсвила. Они ушли на северо-восток и обосновались в предгорном районе. Через пару месяцев мутанты развернули бойкую торговлю отделочным камнем.
        Совсем иначе сложилась судьба клана Вампиров. Агрессивные, необузданные морсвилцы продолжали войну с Аланом. Именно в этот момент, на вершине успеха, Олис и встретила Кейта. Когда Релаун сделал ей предложение, Олис совершенно не удивилась. Вряд ли Кроул согласилась бы сразу, но во Фланкии вновь появился Стоун. Очень скоро госпожа Релаун поняла, что с супругом ее связывают чисто дружеские чувства. Единственным человеком, которому Кроул могла доверить тайну, была Эвис Клерон, ее подруга по университету. Олис не стала долго тянуть и сразу рассказала Эвис всю правду. И о любви к землянину-наемнику, и о его гибели, и об абсолютно ненужном браке. Клерон посоветовала ничего не менять.
        Релаун являлся специалистом по лазерам и сейчас занимался разработкой оружия в условиях излучения Тасконы. Неожиданно для жены, Релаун предложил ей полететь вместе с ним.
        Воины нашли надежное место для промежуточного базирования, достали документы и одежду, провели тщательную разведку. В этот день они встретили Сфина, у которого в Фолсе была торговая база. От него они узнали, что прибывает Возан с отрядом наемников. Отряд возглавляет Оливер Канн. Олесь давно хотел расправиться с Канном и решил не упустить удобный случай.
        От Сфина Олесь узнал, что Канн вечером будет в ресторане. Они сумели проникнуть туда и убить Оливера. При выходе земляне столкнулись с группой офицеров во главе с Возаном. Рядом с командующим шла Олис. Глаза русича и аланки встретились…
        А разведчики не теряя времени двинулись к побережью.
        Олис застыла у входа, словно увидела приведение. Она долго не могла прийти в себя. Знакомый открытый взгляд, горящие огнем и возбуждением зеленые глаза. Такие были только у одного человека. И его уже давно нет в живых. Наваждение!
        Лишь спустя пару минут, госпожа Релаун поняла, что в ресторане царит странный хаос. Когда Возан с Олис решили узнать в чем дело, один наемник из отряда Канна, сказал, что последнего убил Олесь Храбров.
        Состояние женщины приближалось к обмороку. Сколько же непростительных ошибок она совершила! И вот расплата… Храбров жив и здоров. Олесь потерял любовницу и остался один, а она вышла замуж за человека, который ей абсолютно безразличен. Как распутать возникший клубок? Ответа женщина не знала.
        Знакомая поляна, знакомый лес. Почти сразу на людей обрушился шквальный ветер. Солдаты с трудом держались на ногах, пытаясь удержать священный круг. Но буря усиливалась все больше и больше. Откуда-то издалека доносился звон мечей. Воины отчаянно сопротивлялись, но силы оказались неравны. Вдруг из-под земли вылез огромный черный паук. Его лапы сомкнулись на теле одного из бойцов. Резкий рывок и гигантская тварь исчезла со своей жертвой.
        Олесь проснулся от резкого толчка в плечо. Рядом сидел Тино, за ним со скорбными лицами расположились Вацлав, Карс и Пол. Храбров сразу понял - они видели тот же сон.
        Аято предположил. что они наблюдали свершившийся факт. Своеобразная связь душ. Передача информации на расстоянии о ходе произошедшей битвы. Один боец из нашего круга вырван…
        Спустя три дня, в тихую теплую ночь воины вновь оказались вдали от бренного мира. На этот раз картина была совершенно иной. Ясная погода, безветрие и гигантские, исполинские фигуры, стоящие по кругу. Брешь в их рядах отчетливо бросалась в глаза. Отсутствовала стройность и симметричность. Одного человека явно не хватало. Неожиданно для всех, в центре круга возник мохнатый черный паук. И тут сверкнули три ярких луча и пригвоздили насекомое к поверхности.

        - Все просто,  - пояснил самурай.  - Мерзкую тварь убили трое, а перед этим группа потеряла одного человека. Значит, их было четверо…  - отряд де Креньяна.
        План проникновения в Фолс детально проработан и солдаты с нетерпением ждали подхода товарищей.
        Первый отряд появился через четыре декады. Это были Саттон, Олан и Мелоун. Увиденное поразило воинов. Бескрайние земли лесостепей оказались распаханы и засеяны колонистами. Разветвленная сеть транспортных магистралей, линии электропередачи, системы водоснабжения и канализации.
        Спустя семь суток воины достигли Клона. Под покровом ночи группа осторожно двинулась к оазису. Отец Олана рассказал, что они добровольно подчинились захватчикам, и аланцы поселили в оазис сто пятьдесят колонистов. В Клон провели довольно сносную дорогу, и подвоз продовольствия теперь осуществлялся регулярно. Появилось электричество. Люди вырвались из эпохи варварства и дикости.
        За последние два года в деревне справили несколько смешанных свадеб. Аланцы открыли в Клоне школу.
        Воины отдыхали трое суток. Родители долго уговаривали юношу остаться. Но клон прекрасно знал, от судьбы не уйдешь…
        Разведчики двинулись на северо-восток. Где-то в том районе находились гетеры. Мелоун очень хотела увидеться со своими соплеменницами. Отряд искал мутанток почти целую декаду, но результата это не принесло. Крис сказал, что они одновременно видели два странных сна.
        Группа француза значительно задерживалась. Истекли все допустимые сроки. Терпение Храброва было на исходе. Они сидели в лесу уже лишних четыре декады. Подходы к порту изучены, связь со Сфином налажена и к захвату судна можно приступать в любой момент.
        После очередного совещания было принято решение двинуться в город через два дня. Путникам предстояло обогнуть Фолс и выйти к кварталу тасконских переселенцев. В лагере в условленном месте для Жака воины оставили послание.
        Спустя три часа к землянам подошла группа де Креньяна. Выяснилось, что погиб Мануто.
        Несмотря на неожиданную встречу с отрядом де Креньяна план операции не изменился. Через пять часов они достигли нужного места. Поздним вечером возле костра друзья с нетерпением ожидали рассказа Жака.

        - Отряд без серьезных проблем добрался до Наски. Во время походов Мануто познакомился с Малой. Симпатичная невысокая брюнетка лет двадцати. Мануто сказал, что останется и присоединится к группе на обратном пути. Посетив Лендвил, отряд двинулся обратно к Орлуэлу. Дойл допустил грубейшую тактическую ошибку. Помощь окруженному отряду, к сожалению опоздала. Воины сражались отчаянно, до последнего вздоха, убийцы не взяли в плен ни одного человека. Мануто стрела попала точно в глаз. Он умер мгновенно. Мала погибла на сутки раньше. Группу разбойников возглавлял Коун. Отряд де Креньяна открыл ураганный огонь и Коун погиб. На его груди в области сердца был изображен черный паук.
        Возле причала пассажирского лайнера было довольно оживленно. До старта судна оставалось меньше тридцати минут, а двое людей по-прежнему сидели на мягком диване в зале ожидания. Сейчас решалась судьба семьи Релауна. Женщина не сделала ни единого шага навстречу. Ее интересовал лишь Олесь Храбров.
        Накануне между супругами произошел серьезный и относительно откровенный разговор. Олис объявила, что не полетит во Фланкию.
        Отряд просачивался в Фолс вдоль самого побережья. Одежда наемников могла привлечь внимание часовых, и потому группа быстро укрылась в заброшенном многоэтажном доме. Олесю и Тино удалось найти Шола. Оливиец обещал через час принести подходящую одежду. Переодевшись они пошли к базе Сфина.
        Ласк проводил отряд в просторное удобное помещение. Через десять минут оливийцы накрыли стол.

        - Я приготовил все необходимое. Приступать к операции можете когда угодно. Мои люди тщательно осмотрели порт,  - сказал Сфин.  - Лучше корабля, чем «Решительный» не найти.
        Нападение запланировали на утро.
        Первым делом воины привели себя в порядок. Последняя проверка оружия, рюкзаков и отряд двинулся на посадку. Сфин предоставил автомобиль, который доставил отряд в порт.

«Решительный» находился поблизости. Полторы минуты и судно оказалось в руках наемников.
        Чтобы снять со Сфина подозрения в соучастии, воины связали водителя и грузчиков и положили их в кузове автомобиля. Примерно через полчаса торговец заявит властям города об угоне машины вооруженными людьми. К тому моменту корабль будет уже в открытом океане.
        Как и госпожа Релаун, генерал Возан понимал, что появление мятежной группы в городе не простая случайность. Убийство Оливера Канна всего лишь досадный инцидент, произошедший на волне эмоций и чувств. Рано утром ему доложили, что какие-то люди похитили разведывательный корабль «Решительный».
        Сообщение с Тасконы пришло ровно в полдень Госпоже Релаун хватило одного взгляда на документ, чтобы понять, важность случившегося события. Это было как раз то, чего она ожидала. Похищен быстроходный корабль и командующий безапелляционно заявляет о причастности к захвату группы беглых землян.
        Путь беглецов лежит к Униме. Главное, что теперь Кроул точно знает, где искать Храброва.

«Решительный» разбивал носом огромные океанские волны и стремительно двигался на запад.
        Семь дней назад наемники отпустили пленных аланцев и теперь сами управляли кораблем. Основные проблемы возникли с управлением судном и ориентированием. Уверенность в успехе экспедиции росла с каждым днем. Люди чувствовали, что
«Решительный» становится их домом. Пока удача им благоволила.
        Все изменилось, когда на горизонте появилось огромная свинцовая туча. Шквал ветра обрушился на судно примерно через час. Корабль швыряло из стороны в сторону, по палубе прокатывались тонны воды, двигатели едва не захлебывались. Светопреставление длилось почти двое суток. К счастью, обошлось без пробоин, но воды в трюмах все же хватало. К исходу второго дня ураган начал выдыхаться.
        После ужина земляне приступили к ориентированию. Споры продолжались больше двух часов. В конце концов, путешественники пришли к выводу - корабль значительно отклонился на юг. Угроза проскочить мимо Унимы стала реальностью. Олесь склонился над картой и прочертил очередную прямую линию. Морской поход отряда продолжается уже двадцать два дня. По всем расчетам Унима должна давно появиться на горизонте.
        В этот момент на палубе раздался дикий истошный крик Саттона. Он увидел птиц, которые не залетают далеко от берега. И вот наступил долгожданный день. Впередсмотрящим была Мелоун. Заметив материк, гетера громко закричала:

        - Земля!
        Главная цель пребывания на Униме - найти хранителя и узнать его часть тайны, поэтому Аято предложил разделиться на несколько групп. Чтобы спрятать корабль, им удалось найти внутри скалы громадный грот…
        Охрану корабля несли по двое, меняясь каждые три часа. Утром удалось завести корабль в грот.
        Воины высадились на берег и приступили к осмотру причала. Они нашли набитые до отказа склады, абсолютно нетронутые мастерские. К сожалению, все материальные ценности безнадежно испортила огромная влажность.
        Аято и Стюарту удалось найти жилые помещения базы, но там были одни трупы. В штабе базы отыскались топографические карты южной Унимы.
        Точный масштаб и подробное обозначение рельефа местности позволяли детально проработать маршрут предстоящей экспедиции. Осторожно сложив драгоценные листы в рюкзак, воины двинулись дальше.
        Последним оказался кабинет начальника базы.
        Стюарт осветил стол, и воины увидели небольшую изящную каменную шкатулку. Сверху на ней лежал потемневший лист бумаги и ручка. Шотландец стряхнул пыль, взял записку и прочитал: «Тем, кто придет сюда после нас». На дне лежал плотный запечатанный конверт.
        Это было предсмертное письмо тасконца. Письмо произвело очень сильное впечатление. Сейчас на путешественников обрушилось горе всей уничтоженной Великим Координатором цивилизации
        Храбров склонил голову и только сейчас заметил на дне шкатулки запылившийся голографический снимок. На нем оказались запечатлены два десятка морских офицеров. Под яркими лучами Сириуса, они стояли в парадной форме на ровном плато и счастливо улыбались
        На борту «Решительного» наемники устроили роскошный ужин. Все понимали - скоро предстоит длительная разлука. И неизвестно, встретятся ли друзья вновь. В прошлый раз воины Света за решение разделиться на группы, заплатили жизнью Мануто Дойла. Кем теперь придется пожертвовать…
        Разложив на столе найденные в кабинете карты, русич тщательно измерил расстояние до ближайшего крупного населенного пункта на побережье. Полученный результат его не обрадовал. Обжитые районы на востоке начинались примерно в семистах километрах от базы, а на западе в четырехстах. Южная Унима действительно представляла собой мертвый край. В двухстах километрах, вверх по течению, на карте появлялись первые небольшие деревни и поселки. Выяснять кто там проживает, будет группа де Креньяна.
        Ситуация с отрядом Стюарта гораздо сложнее. До сих пор путешественники не знали, как подняться на западное плато. Крис и Олан обнаружили изрядно поврежденную винтовую лестницу. Больше проблем для начала поисков не осталось.
        Первой отправилась в поход группа Пола. Покинув грот, путешественники пересекли русло реки, проплыли вдоль берега и достигли самого западного рукава Миссини.
        Вскоре Саттон указал нужный выступ. Между тем, Пол, Крис, Олан и Рона быстрым шагом направились на север. Дорога им предстояла дальняя.
        Маршрут группы Храброва был наиболее тяжелым. Ровно через год все они договорились встретиться в Хостоне. В Хостоне и решится дальнейшая судьба экспедиции.
        Воины поднялись на плато и быстрым шагом двинулись на северо-восток. Полтысячи километров по раскаленной пустыне дались им нелегко.
        Темп движения резко упал. Причин тому было несколько. Во-первых, часто попадались высохшие мумии. Во-вторых, пустыня быстро менялась. Но главной проблемой являлась вода. Ее запас почти иссяк. На шестой день после привала путешественники достигли каменистой гряды, простирающейся далеко на север. Ранним утром довольно бодрым шагом земляне двинулись дальше. Путешественники приближались к океанскому побережью. Вскоре они увидели группу унимийцев. Это были представители регулярной армии. Старшим был Бьерн Картер, командир восточной зоны южного пограничного поста герцогства Менского. Он обещал предоставить все необходимое: воду, продовольствие, место для отдыха, если они отдадут свое оружие. Между тем, толпа вокруг землян быстро росла. Картеру с огромным трудом удалось раздвинуть людей и протиснуться к крайнему зданию.
        Неказистое строение служило тасконцам своеобразной гостиницей. Вслед за офицером под благодатную тень крыши ступили и наемники. Дверь сразу закрылась, а у входа, поставив копья к ноге, замерли два охранника. Утолив голод и отдохнув, земляне вышли на улицу.
        Приграничный гарнизон насчитывал полторы сотни солдат и офицеров.

        - У вас отличная дисциплина,  - вымолвил самурай.  - Такие строгие порядки только в гарнизоне или во всей армии?

        - Везде,  - произнес унимиец.  - Законы герцогства очень суровы.
        В голосе Картера звучала боль и горечь. Существующий режим его явно не устраивал.
        После разговора с Картером земляне пришли к заключению. что тасконец одинок и нуждается в помощи. Воины спали довольно долго. Путники давно так хорошо не отдыхали. Вскоре появился и Картер. Судя по осунувшемуся лицу, тасконец провел бессонную ночь.

        - Из столицы прискакал гонец,  - без вступления начал офицер.  - Новость не очень приятная. В гарнизон прибудет специальный представитель герцога. Следовательно, к чужакам отнеслись с большим интересом.

        - Что же здесь плохого?  - спросил Воржиха.

        - Группа надолго застрянет в Мендоне,  - пояснил Бьерн.  - Каждый придворный вельможа захочет побеседовать с путешественниками.
        В этот момент на улице раздался странный шум. Почти сразу в дом стремительно вбежал один из помощников Картера. Его лицо было бледным от испуга.

        - Что случилось?  - произнес Бьерн.

        - Конвой доставил людей, приговоренных к смерти,  - выдохнул тасконец.

        - Ну и что,  - пожал плечами офицер.

        - Там двое убийц и полковник Джонс.
        Храбров видел, как изменилось выражение лица Картера. В глазах вспыхнули гнев и отчаяние. Поведение командира пограничного поста заинтриговало воинов. Быстро закончив завтрак, наемники направились к тюрьме. Подойдя вплотную, Бьерн громко вымолвил:

        - Господа, рад вам представить маркиза Сонторо. Он весьма влиятельный человек при дворе и сейчас выполняет ответственную миссию.
        В словах унимийца чувствовалась злая ирония. С большим интересом тасконец рассматривал внешний вид наемников. Аланская полевая форма не шла ни в какое сравнение с темным мундиром щеголя. Он относился к той категории офицеров, что показывают свою удаль и стать лишь на парадах. Маркиз заверил, что группе будет во дворце оказан достойный прием.
        Бьерн поведал землянам, что Джонс один из самых уважаемых и достойных подданных герцога. Само собой, он многим мешал. Враги обвинили его в государственной измене и ради спасения Джонса он готов пожертвовать собственной жизнью.
        Представитель герцога прибыл в полдень. Это был граф Эдуард, двоюродный брат герцога Альберта.
        К гостю из столицы тут же подбежал Картер и четко отрапортовал.
        Перед отъездом к землянам неторопливо подошел Картер. В глазах офицера сверкали радостные огоньки. Как только подчиненные отдали наемникам автоматы, Бьерн сделал им жест удалиться. Он приблизился к воинам вплотную и едва слышно прошептал:

        - Все получилось просто великолепно. Граф очень спешит. Зато Эдуард приказал ускорить приведение приговора в исполнение и возложил ответственность лично на меня.

        - Мы не забудем оказанной услуги,  - произнес Картер.  - И в столице, и во дворце есть наши люди. Некоторые занимают довольно ответственные посты и пользуются влиянием в обществе. Группе наверняка понадобятся деньги…В крайнем случае, можно организовать побег из города.

        - Но как их найти?  - спросил Храбров.

        - Не волнуйтесь,  - ответил унимиец.  - Они сами вас найдут. Условная фраза: «Мир входящему». Не забудьте и не перепутайте ее.
        Проверив оружие и магазины, путешественники сели в коляску.
        Приближаясь к столице герцогства, воины удивлялись все больше и больше. Судя по возведенным сооружениям, местные правители начали строить укрепления не меньше века назад. Оборонительные сооружения производили сильное впечатление.
        Между тем, кавалькада преодолела последние километры и подъехала к подъемному мосту. Спустя пару секунд путники въехали в столицу. Довольно скоро земляне сделали еще одно удивительное открытие. На западе возле океана находились массивные неуклюжие здания с высокими трубами. В том, что это заводы воины не сомневались.
        Довольно скоро земляне догадались, что попали в черту Мендона, который существовал два века назад. Типичный курортный городок…
        Количество военных на улице резко увеличилось. В центре Мендона располагались армейские казармы. Между основным Мендоном и его замком лежала гигантская пропасть.
        Складывалось впечатление, будто наемники попали в другой мир. Проехав вдоль стены, процессия замерла перед трехэтажным зданием голубого цвета с огромным количеством окон. Это была самая дорогая и роскошная гостиница герцогства.
        Русич стоял у окна и задумчиво смотрел на раскидистые деревья парка, яркую зелень кустарников и ровные линии дорожек.
        Что ждало землян во дворце герцога, Олесь не знал. Их легенда не столь уж безукоризненна. Если обман вскроется, беды не миновать. Но риск неизбежен.
        Где-то на западе в поисках хранителей движется отряд Стюарта. Не менее сложная задача выпала и на долю группы де Креньяна.
        Увидятся ли друзья вновь?
        Этого не знает никто.
        Оставалось лишь надеяться и верить в удачу.
        Глава 8. НАЕМНИКИ

        Отряд Стюарта двигался по плато спокойно и равномерно. До населенных районов, обозначенных на карте, было около четырехсот километров, и шотландец намеревался добраться до цели за десять дней.
        Судя по карте, где-то поблизости находился поселок под названием Винстон. Именно туда группа и направилась. Но деревня так и не появилась
        Береговая линия материка очень сильно изменилась. Ее очертания абсолютно не совпадали с изображением на карте. После ночлега и короткого обсуждения возникшей проблемы наемники двинулись на северо-восток. Воины теперь шли по запасному маршруту. Главная трудность - почти полностью опустевшие емкости с питьевой водой. Это грозило отряду гибелью. К счастью, интуиция Мелоун не подвела. Оливийка обнаружила в лесу родник.
        Группа прошла еще около пятидесяти километров. Лес оборвался как-то странно и неожиданно. Перед путешественниками раскинулось огромное поле кражи.
        Кое-где виднелись головы людей. Крестьяне работали, невзирая на удушающую жару.
        Увидев вооруженных людей, тасконки испуганно вскрикнули, уронили серпы на землю и бросились к главе семейства. Мужчина выхватил из-за пояса длинный нож и занял оборонительную позицию. Ни он, ни его сын не трогались с места, ожидая дальнейшего развития событий.
        Пол сказал. что они путешественники, корабль которых утонул. Тасконец пояснил, что они находятся на территории графства Порленского. А город Порлен находится примерно в трех днях пути. Расстояние до деревни отряд преодолел примерно за полчаса.
        Мужчина миновал три первые строения, повернул в переулок и остановился у неказистого старенького дома.
        Вскоре Крис заметил впереди большое крепкое строение. Над дверью была прибита табличка.

        - Признаки цивилизации,  - скептически произнес англичанин.
        В отличие от крестьянских домов заведение имело стекла на окнах и довольно сносную мебель. Во всяком случае нищета и отсталость здесь не так явно бросались в глаза. Воины забрали у хозяина таверны плотно набитые продуктами рюкзаки, расплатились и быстро покинули заведение. Найти дорогу на Порлен большого труда не составило.
        Ночь прошла относительно спокойно.
        Ранним утром, плотно позавтракав, группа вновь тронулась в путь.
        Вскоре воины увидели столицу графства. Она значительно отличалась от оливийских городов. Каменные стены, башни с бойницами, глубокий, заполненный водой ров и высокий защитный вал. Земляне сразу обратили внимание, что укрепления построены со знанием фортификационной науки.
        Путники подошли к подъемному мосту. Возле него у открытых ворот несли службу два десятка солдат. Увидев хорошо вооруженных людей, тасконцы тотчас окружили чужаков.

        - Кто такие?

        - Путешественники,  - спокойно ответил Пол,  - идем на север. Решили зайти в Порлен. Хочется отдохнуть, развлечься. Уверен, вы понимаете, о чем идет речь

        - Тогда отряд должен заплатить налог,  - вымолвил унимиец.  - За вход в город необходимо отдать в казну по одному медному дилару с человека.
        Стюарт молча достал из кармана монеты и вложил их в руку офицера. Тот скомандовал:

        - Пропустите этих людей! Они мирные добропорядочные путешественники.
        После получасовых поисков, воины наконец набрели на небольшое каменное здание. Над дверью отчетливо виднелась надпись «Меняльная контора». Три года назад Аргус собрал все их драгоценности и переплавил. Слитки получились одинаковой формы и одного веса. Теперь пришло время расставаться с накопленным богатством.
        Через десять минут группа покинула контору и двинулась к центру города. Карманы путников были набиты деньгами. Воины решили отдохнуть в городе пару декад, а затем начать поиски хранителей.
        Погрузив в шлюпку необходимый запас продовольствия и боеприпасов, группа де Креньяна двинулась вверх по течению.
        Судя по карте, в десяти километрах от крепости находился небольшой поселок Энжел.
        Вскоре воины заметили на горизонте первые дома. Возле воды отчетливо виднелся деревянный причал. Именно к нему путники и направили шлюпку. О ветхости и забвении вроде бы ничего не говорило, но на душе было как-то неспокойно. Пугала неестественная мертвая тишина. Несмотря на внешнюю ухоженность домиков, людей поблизости не оказалось.
        Путешественники неторопливо направились к поселению. Но не успели воины пройти и ста метров, как наткнулись на беспорядочно разбросанные в траве вещи. Внутри дома царил чудовищный хаос. Разбросанная одежда и обувь, перевернутая мебель, раскрытые шкафы и черепки глиняной посуды на полу. Во время паники и бегства люди не сумели даже толком собрать собственные вещи.

        - Судя по пыли на подоконниках, трагедия произошла примерно двадцать дней назад.
        Перекинув автомат через плечо, Белаун не спеша зашагал к неказистому зданию. Между тем, Жак скрупулезно изучал предметы быта унимийцев.
        Дверь в дом резко распахнулась и в помещение вбежал Вилл. Его руки тряслись, лицо побелело, дышал Белаун с трудом и прерывисто. Увидев друзей, аланец громким дрожащим голосом воскликнул:

        - Там, там люди!
        Женщина обернулась и, ничего не понимая, произнесла:

        - Ну и что?

        - Они мертвы,  - закричал Вилл.  - Человек десять. Ничего ужаснее я никогда не видел.
        Группа вышла на улицу и двинулась к зданию напротив. Первым в коридор шагнул де Креньян. В нос ударил сильный запах разложения и гнили.
        В помещении царил идеальный порядок. Однако именно это и делало картину еще более кошмарной. В кресле сидел мертвый мужчина. Его голова свесилась на грудь, а руки безжизненно лежали на коленях. Чуть в отдалении на ковре находились четыре трупа: две женщины и два мальчика-подростка.
        Несчастные тасконцы сгнивали с невероятной быстротой. Естественным процессом данный факт не назовешь. Воины быстро покинули ужасное место.

        - Какой кошмар!  - вырвалось у Белауна.  - Я думал, сойду с ума, когда увидел обезображенное лицо ребенка. Злейшему врагу не пожелаю подобной участи.

        - Зато теперь мы знаем разгадку тайны,  - грустно заметила Салан.  - Поселок поразила страшная неизлечимая болезнь. Люди умирали целыми семьями.
        В последний раз бросив взгляд на покинутый людьми Энжел, воины быстрым шагом направились к причалу. Минуло трое суток. Позади осталось около пятидесяти километров. После очередного полуденного привала Вилл взялся за весла и начал грести. Неожиданно он громко закашлял, согнулся и бессильно опустил руки. Между тем, Вилл слабел буквально на глазах. Когда он забылся тяжелым сном, Салан подвинулась поближе к землянину и тихо сказала:

        - Похоже, у нас возникли серьезные проблемы. Продолжать путешествие нельзя. Надо высаживаться на берег и разбивать лагерь. Пока Вилл не поправится, мы не тронемся с места. Его состояние меня настораживает.

        - Слишком пугающая скорость развития болезни. Все это напоминает…
        Линда неожиданно замерла. Ее взгляд был устремлен куда-то вдаль. На берегу, совсем рядом, отчетливо виднелось колыхающееся пламя костра.
        Возле огня мелькали смутные человеческие фигуры. Странно, но унимийцы не заметили приближающихся чужаков.
        Де Креньян и Салан быстро вытащили лодку на траву. Отдав необходимые распоряжения Белауну, француз уверенно зашагал на север. Сзади, еле поспевая за ним, двигалась аланка.
        Возле костра расположилась большая группа мужчин, однако бодрствовали лишь трое. Путешественники выбрались из зарослей и смело направились к местным жителям. Они рассказали, что к ним забрел голодный измученный путник. Он едва передвигал ноги.

        - Путешественник быстро слабел и умер через два дня. А спустя декаду в Энжеле появились первые больные. Поначалу никто не обратил на данный факт должного внимания. Однако эпидемия стремительно распространялась. Вскоре стало ясно - поселок обречен. Энжел вымирал целыми семьями. Петля смерти затягивалась все туже, и уцелевшие люди обратились в бегство. Страх гнал энжелцев прочь из родного поселка. Из пяти сотен нас осталось меньше половины. К всеобщему ужасу и разочарованию, предпринятая мера не дала результатов… Сомнений нет - все жители Энжела инфицированы. Чужак принес погибель.

        - Кошмар!  - вырвалось у аланки.  - Неужели вы не пробовали найти лекарство? Наверняка в поселке были медики

        - Трое,  - с горечью произнес тасконец.  - Они оказались честными и смелыми людьми. Никто из них не пытался спрятаться и отсидеться. Как и следовало ожидать, смерть настигла докторов одними из первых. Но, даже умирая, врачи продолжали вести дневник наблюдений и исследований.

        - Если за полторы декады мы не найдем лекарство, то неминуемо отправимся на тот свет,  - честно призналась женщина.
        Отряд разместился на южной оконечности лагеря.
        И вот минули семь дней. Состояние Белауна значительно ухудшилось. Вилл постоянно метался от жара, и сбить температуру никак не удавалось. Бедняга давно потерял сознание и бессвязно бормотал в бреду. Не лучше обстояли дела и у других путешественников. Жак еле волочил ноги, от сильного головокружения его шатало словно пьяного. Сама Салан уже двое суток лежала в постели. Женщина могла лишь читать и проводить несложные опыты.
        Врачам поселения не хватило времени, и Линда лишь пыталась завершить их работу. Если бы женщина начинала с нуля, то добиться успеха ей бы вряд ли удалось. Унимийцы создали несколько рецептов сыворотки, но закончить исследования не успели.
        Ночью женщине приснился странный сон. Салан отчетливо увидела на листе бумаги один из вариантов лекарства от страшной болезни.
        Женщина сразу вспомнила о могущественных покровителях и об удивительных видениях Олеся.
        На приготовление сыворотки потребовалось больше пяти часов. В полдень Салан приняла первую порцию лекарства. Уже к вечеру аланка почувствовала себя гораздо лучше.
        Жак, помогавший ей все последние дни, варил на костре мясную похлебку. Маркиз с удивлением посмотрел на Салан.

        - Кажется, я нашла рецепт от этой заразы,  - сказала женщина.
        В дверь осторожно постучали. Спустя мгновение, она слегка приоткрылась, и в гостиничный номер вошел мужчина лет сорока в дорогой, расшитой золотом ливрее. Из спальни в нижнем белье выбежал Тино. Помятое лицо японца свидетельствовало о том, что друзья бурно отметили свой приезд в Мендон. Обед получился на славу.

        - Ваш ждет герцог,  - сказал унимиец.
        Холодный душ быстро привел путников в чувство. Через десять минут, друзья предстали перед тасконцем
        Воины вежливо поклонились правителю и двинулись вслед за распорядителем. Неожиданно все разговоры стихли. Внимание присутствующих вновь было приковано к трону, перед которым появился седовласый тасконец в золотистой ливрее. Чопорный старец являлся главным распорядителем торжества. Выдержав паузу, унимиец торжественно выкрикнул:

        - Герцогиня Менская и принцесса Николь! Медленно и грациозно в зал вошли две женщины.
        Одной на вид около тридцати пяти, второй не больше восемнадцати. Наемники негромко делились впечатлениями и не обращали внимания на происходящие вокруг события.
        Лишь когда Браун толкнул Храброва в локоть, русич обернулся. От неожиданности землянин невольно отступил назад. Перед ним с очаровательной улыбкой на устах стояла принцесса

        - Надеюсь, вы не откажете мне в танце?  - нежным голосом спросила девушка.

        - Конечно, нет,  - поспешно вымолвил Олесь.  - Но, во-первых, я абсолютно не умею так двигаться, а во вторых, мой внешний вид наверняка вас скомпрометирует.

        - Весьма возможно, именно этого я и добиваюсь,  - усмехнулась Николь.  - Пусть разукрашенные придворные болваны видят, что одежда не главное. Вы мне определенно нравитесь…

        - Похоже, теперь я нажил себе немало врагов,  - с горькой иронией вымолвил землянин.

        - Не сомневаюсь в этом,  - более серьезным тоном произнесла принцесса.  - Прошу прощения, что втянула вас в столь серьезные неприятности. Слух о поединке с маркизом Сонторо быстро разнесся по столице. Я решила не упускать такой благоприятный шанс. Посыльный остановился возле землян и негромко сказал:

        - Господа, наш великодушный и справедливый правитель просит вас подойти к трону.
        Не задерживаясь ни на секунду, воины последовали за тасконцем.

        - Господа, очень сожалею о случившемся, но вы невольно нанесли оскорбление моим людям. У нас в стране действуют довольно жесткие законы - проговорил Альберт.

        - Таким образом, любой из присутствующих, по своему положению, имеет право вызвать вас на дуэль.
        Русич согласился на дуэль. Драться ему предстояло с бароном Ричмондом - лучшим дуэлянтом герцогства. Но на этот раз ему не повезло - Олесь выиграл схватку
        Путешественники проследовали по аллее, обогнули здание и вошли в холл гостиницы. Здесь их ожидал хозяин заведения. Он услужливо улыбнулся и льстиво произнес:

        - Поздравляю с победой. Блестящий успех! Я, к сожалению, не видел поединок, но Мендон сейчас только и говорит о подробностях дуэли. Ведь убит лучший боец герцогства.

        - Мы огорчены случившимся,  - нервно отреагировал Храбров.  - В вашем государстве слишком суровые правила жизни.

        - Зато всегда есть возможность наказать наглеца и хама,  - резонно возразил унимиец.
        Товарищи Олеся, не задерживаясь возле тасконца, сразу направились к лестнице. Храбров поспешил вслед за ними. Открывая дверь, наемники обратили внимание, что кто-то в их отсутствие побывал в номере.

        - Меня волнует, все ли на месте?  - поспешно вставил Воржиха, берясь за приклад автомата.
        Оружие проверяли с особой тщательностью. Не дай бог, в решающий момент оно подведет. На первый взгляд ни вещи, ни патроны не исчезли. Зато, планшет с топографическими картами оказался основательно истрепан. Загнутые углы, помятые края, нарушенный порядок. Карс иронично усмехнулся и вымолвил:

        - Могли бы работать и поаккуратнее.

        - А они и не собирались соблюдать приличия,  - возразил Аято.  - Это своего рода демонстрация силы. Чтобы мы не забывали, где находимся. О нашем пребывании в Мендоне никто не знает. Если отряд исчезнет, никакого конфликта не будет.
        Наемники точно и скрупулезно распланировали свое пребывание в Мендоне. Но их надеждам не суждено было сбыться. Довольно скоро друзьям дали понять, что возможности передвижения группы по стране весьма ограничены. Мало того, уже на следующий день воинов вызвали на допрос.
        За десять суток земляне побывали в четырех ведомствах. Визит в тайную полицию продлился четверо суток. Все это время воинов беспрерывно допрашивали. Их вызывали и днем, и ночью.
        Друзья покинули здание и быстро зашагали в сторону гостиницы. Настроение было ужасным, а внешний вид наемников мог напугать кого угодно. Гуляющие по улицам дворяне невольно уступали им дорогу. Многие тасконцы оглядывались, прекрасно понимая, из какого заведения выпустили чужаков. О тайной полиции в городе говорили только шепотом.
        Практически до обеда путешественники готовились к выходу в свет.

        - Ужасно не хочется влезать в местные интриги,  - заметил Храбров, отодвигая тарелку.  - Но, чувствую, без этого не обойтись. Чтобы не оказаться в роли жертвы, надо знать, с кем имеешь дело. Придется посетить ряд высокопоставленных особ.
        Выяснилось, что отныне тайная полиция следит за всеми перемещениями землян. Для осмысления сложившейся ситуации требовалось время. Они никогда раньше не попадали под такой жесточайший пресс. Это не открытая война, когда враг перед тобой, и его необходимо уничтожить любой ценой. Обычная лобовая атака к успеху не приведет. Только детально разработанная операция с привлечением местных жителей поможет наемникам вырваться из западни.
        С тех пор, как группа Храброва оказалась в Мендоне, минуло почти три месяца. За это время путешественники ни на шаг не приблизились к своему освобождению. Тайная полиция герцогства вцепилась в них мертвой хваткой, и выпускать из поля зрения не собиралась.
        Посещая дома богатых мендонцев, присутствуя на балах, участвуя в азартных играх, путешественники упорно собирали важную информацию.
        Первое, что сразу стало понятно - смерть герцога Эдварда не случайна. Он часто конфликтовал с братом и однажды даже отправил Альберта в ссылку.
        В короткие сроки свита герцога претерпела существенные изменения. Должность начальника секретной службы получил повышенный в звании полковник Эллис Стонж. Личность весьма колоритная и неоднозначная. Единственное чего не добился Эллис - пожалование дворянского титула. Скорее всего, претендент на престол предложил Стонжу выгодную сделку. Офицер согласился и каким-то образом подстраховался. Ведь после покушения убийцы обычно кончают жизнь на эшафоте. Эллису повезло гораздо больше. Спустя три декады после гибели Эдварда, и это настораживает, тасконец получил титул барона и возглавил тайную полицию. Слабая беспомощная организация превратилась в мощный механизм сведения старых счетов.
        Уже в первый год пребывания на высоком посту, бдительный полковник раскрыл около десятка «заговоров». Преступников казнили, а их имущество конфисковали. Постепенно Стонж опутал всю страну сетью верных доносчиков и палачей.
        Наверняка Альберт осознавал, какая опасность исходит от офицера, но избавиться от Эллиса, был не в состоянии. Тяжкий грех братоубийства крепко связывал его с полковником. По сути дела начальник секретной службы стал тенью герцога. Он обладал огромной властью и фактически не подчинялся никому.
        Осуществлению грандиозных замыслов неожиданно помешала женщина. Планы полковника рухнули в одно мгновение. Беспощадный убийца с признаками мании величия и шизофрении безумно влюбился. Как назло, объект его мечтаний оказался совершенно недоступен. Конечно это гордая, своенравная, смелая дочь герцога Эдварда принцесса Николь.
        Впрочем, внутренняя борьба с начальником секретной службы не мешала герцогу исправно подписывать смертные приговоры «бунтовщикам». Дворцового переворота монарх боялся больше, чем Эллиса. Владыку Мендона не любили ни крестьяне, ни дворяне.
        Постепенно путешественники понимали, что их внезапное появление нарушило сложившийся баланс сил. Договор о сотрудничестве с надежным союзником, усиление армии и сбалансированная внешняя политика наверняка привели бы к успеху.
        Однако такой ход событий не устраивал Стонжа. Всеми возможными способами он старался дискредитировать иноземцев. Самый простой способ - обвинение в шпионаже. К сожалению, допросы с пристрастием ничего не дали. Развязать языки энжелцам не удалось.
        Разобравшись в обстановке, воины приступили к осуществлению задуманного плана. Первым делом наемники посетили церкви в черте города. Но местные священники ничего не знали о хранителях.
        Но однажды в храме. расположенном в бедном квартале, наемники встретили старца, который поведал им о хранителях.
        Путешественники вышли из церкви и неспеша направились к гостинице. Первая часть миссии выполнена. Наемники выяснили, где расположено убежище хранителей. До него конечно далеко, но большие расстояния никогда не пугали воинов.
        Вскоре после посещения путешественниками церкви произошло еще одно немаловажное событие. Чужаков пригласили на прием к командующему войсками герцогства генералу Хиллу. Тасконец праздновал совершеннолетие своего сына. Лучшим времяпрепровождением наемники считали игру в карты.
        За столом сидели шестеро - Храбров, Аято, полковник Освальд, командир кавалерийского полка, майор Лемье, начальник охраны замка, барон Месне и полковник Кидсон, начальник штаба армии.
        Интересная беседа, карты и вино быстро поглощают время. Незаметно наступило утро. Гости постепенно начали расходиться.
        Путешественники попрощались с игроками, пожелали удачи хозяину дома и направились к двери. Уже на лестнице их догнал Кидсон. Слегка прихватив Храброва за локоть, он негромко произнес:

        - Мир входящему.
        Русич резко развернулся и удивленно спросил:

        - Вы?

        - А почему бы и нет,  - улыбнулся тасконец.  - Расслабьтесь и не привлекайте к нам внимания. Пусть окружающие считают, что мы не закончили застольную дискуссию.
        Кидсон рассказал о сговоре Альберта со Стонжем.

        - Наши проблемы лежат на поверхности. Внутренние распри, нехватка вооружения, уничтожение или высылка в дальние гарнизоны лучших офицеров. Сейчас перед мятежниками не стоит задача свержения Альберта. Будет вполне достаточно устранения полковника Стонжа. При нем Мендон буквально разваливается на части.

        - Вряд ли заговорщикам удастся его убрать,  - скептически произнес самурай.

        - Согласен,  - утвердительно кивнул головой тасконец.  - Зато такие шансы появились у чужаков.

        - Заманчивое предложение,  - усмехнулся русич.  - Но очень рискованное. Одна ошибка, и судьба отряда решена.

        - Я не требую немедленного ответа,  - вымолвил тасконец.  - Но хочу сразу предупредить, без посторонней помощи отряду из страны не вырваться.
        Путешественники в очередной раз попали в непростую ситуацию. Клубок событий стремительно запутывался. И чем все закончится, не знал никто.
        Друзья обсуждали сложившуюся ситуацию почти декаду. Мятежники поставили группу перед сложным выбором - либо рискнуть и оказаться активными участниками заговора, либо пытаться выбраться из Мендона самостоятельно.
        Несмотря на испытываемые опасения, друзья были готовы принять предложение унимийцев.
        Неизвестно, чем бы закончилось покушение, но ситуация изменилась в один миг.
        Ранним утром бонтонцы перешли границу и вторглись на территорию герцогства. Армия начала отступать, оставляя одну позицию за другой.
        Сразу после завтрака друзья направились в военное ведомство. Миновав дворец, путешественники подошли к неказистому двухэтажному зданию квадратной формы. Трудно сказать, какое учреждение размещалось в нем два века назад, но сейчас здесь находился главный штаб армии Альберта. Друзья поднялись на второй этаж, преодолели узкий коридор и оказались в личном кабинете Кидсона.

        - Мы здесь по другому поводу,  - проговорил Олесь.  - Союзники не должны бросать друзей в беде. У нас за плечами богатый военный опыт. В сложившейся ситуации советы чужестранцев вряд ли помешают.
        Полковник удивленно посмотрел на путешественников. Подобного предложения от них он не ожидал.
        Чуть позже Аято, изучив карту предложид план ведения боевых действий.
        Неожиданно вперед выступил Карс и негромко произнес:

        - Господин полковник, у меня есть маленькая просьба. При обороне крепости понадобятся сильные и смелые воины. Я уверен, без рукопашной не обойдется. В подобных делах у меня богатый опыт. Позвольте чужеземцу сопровождать посыльных.
        Земляне решили присоединиться к армии. Война с Бонтоном вступала в решающую фазу.
        Мендонцы полностью уничтожили разведку противника. Не спасся ни один человек.
        Каждую секунду бонтонцы теряли десятки солдат.
        Когда враг окончательно дрогнул и побежал, Ленк вывел из форта свою небольшую армию и двинулся в контратаку. Вряд ли защитникам Кростона удалось бы оторваться от бонтонцев, но враг понес слишком тяжелые потери. Через два часа после первой стычки полторы тысячи солдат перешли в наступление. Кровь лилась буквально рекой. Люди с отчаянной ненавистью и злобой рубили друг друга. Имея трехкратное преимущество в численности, неприятель с потерями не считался. Захватчики не жалели сил и средств и не давали гарнизону Кростона ни минуты передышки.
        Запас патронов у мендонцев практически иссяк. Его хватит от силы на пару атак. Ближе к вечеру, мутант заметил на дороге подозрительную колонну. Неприятель дожидался прибытия катапульт. Уже через час катапульты сделали первый пристрелочный залп. К заходу Сириуса были разрушены все внутренние постройки, половина башен, а в стенах зияли огромные дыры.
        Обстрел крепости возобновился с раннего утра. Неторопливо, основательно и методично неприятель разрушал укрепления Кростона. От форта остались одни развалины. Штаб недооценил противника, а он подготовился к войне основательно.
        Ближе к вечеру противник подтянул войска и начал первое массированное наступление на редуты.
        Авторитет союзников среди офицеров-мендонцев был необычайно высок. Они видели, как с энжелцами советовался сам полковник Освальд. Смелость и героизм, проявленный чужаками в бою, тоже не остались без внимания. О подвигах Карса в Кростоне и вовсе ходили целые легенды.
        Войска герцога Бонского вышли к месту предстоящего сражения примерно через час. Опасаясь внезапной атаки, защитники редутов выставили усиленное охранение.
        Мендонцам тоже не имело смысла жаловаться на судьбу. В очень сложных условиях они сумели задержать врага, собрать разрозненные части воедино и перекрыть дорогу на столицу. Угроза осады и штурма города миновала.
        Минуло двадцать суток, а противники по-прежнему пребывали в нерешительности.
        Бонтонцы предприняли попытку обойти противника с фланга. Осуществить задуманный план не удалось. Предполагалось, что со стороны бонтонцев в переговорах будет участвовать даже генерал Жонини.
        Имя генерала в герцогстве Менском ассоциировалось со словом палач. И вот теперь непримиримый враг страны предлагает вступить в переговоры. Факт явно интригующий. Но мендонцы условия противника не приняли.
        Противостояние длилось еще трое суток. На фронте не было никаких перемен, и все начали забывать о прошедших переговорах. На четвертый день в лагерь на полном скаку ворвался посыльный из столицы.

        - Господа, очень приятная и долгожданная новость. В войне наступает перелом. Наш враг попал в довольно непростое положение. Как вы знаете, два года назад бонтонцы вторглись в графство Окланское и аннексировали значительную часть территории. И вот четыре дня назад армия Оклана перешла границу и стремительно движется к столице противника. Резервы Бонтона полностью истощены, и оказать достойное сопротивление северному соседу он не в состоянии.
        В Мендоне витал дух победы и радости. Каждый горожанин знал о союзе с графством Окланским и скором разгроме ненавистных бонтонцев. Всеобщее ликование захлестнуло столицу.
        Встреча с окланскими представителями оказалась назначена на вечер, и друзья направились в гостиницу приводить себя в порядок. Время уже поджимало, и друзья поспешили во дворец. Возле входа их ждал полковник Кидсон. Воины миновали охрану и вошли в центральный зал. Земляне и тасконцы поднялись по лестнице на второй этаж и оказались в просторном овальном зале. Посреди помещения стоял длинный массивный стол. По одну его сторону сидели представители графства Окланского.
        Расставив все точки, стороны приступили к обсуждению плана дальнейших действий. Серьезных разногласий не возникло, а на деталях офицеры долго не останавливались. Главное - ударить по противнику одновременно, чтобы Жонини не знал, куда посылать резервы. Генеральное наступление назначили через пять суток. К тому моменту окланцы как раз доберутся до своих войск.
        Переговоры длились больше трех часов и постепенно приближались к завершению. Спорных вопросов больше не осталось. И мендонцы, и окланцы пребывали в хорошем настроении. Возглавлявший делегацию северян советник графа маркиз Сентеб неожиданно поднялся из-за стола и торжественно произнес:

        - Господа, теперь я предлагаю обсудить самую приятную часть официального визита делегации. Как вы знаете, полгода назад граф Окланский овдовел. Траур позади, и правитель решил снова жениться. Герцог Альберт любезно согласился выдать за него замуж принцессу Николь. Этот брак свяжет государства единой и неразрывной нитью. Завтра утром мы отплываем и хотели бы забрать невесту с собой.
        Однако, вошедший граф Эдуард объявил, что принцессе нужно время, чтобы собраться в дорогу. Поэтому будет снаряжен караван. В его сопровождении будут принимать участие и земляне.
        Друзья еще долго обсуждали с мендонцем детали предстоящего путешествия. Слишком много опасностей ожидает эскорт. Кроме того, в ряды охраны наверняка внедрятся люди Стонжа. Оставалось терпеливо ждать развязки.
        Порлен был отличным городом для отдыха. Группа Стюарта веселилась в нем почти две декады.
        Группа отлично изучила город и точно знала, куда надо идти. За прошедшее время воины научили оливийцев верховой езде.
        К сожалению, город не дал ни малейшей информации о хранителях. Задерживаться в графстве больше не имело смысла. Группа стремительно преодолевала деревни и поселки, останавливаясь только для того, чтобы поесть и заночевать.
        Отряд постепенно приближался к столице соседнего государства Листону. На посту листонцев воинов ждали десять солдат с копьями наизготовку. После непродолжительной паузы унимиец громко сказал:

        - Господа, добро пожаловать в графство Листонское. Отряд только что покинул логово порока и разврата. Это правильный выбор. На нашей святой земле люди очищаются от греха. Я надеюсь, вы верующие? А теперь внимательно выслушайте и запомните правила, которые необходимо неукоснительно соблюдать.
        Офицер вытащил из кармана лист бумаги и начал медленно зачитывать текст. В графстве Листонском под страхом смерти запрещалась любая внебрачная связь. Ничего не значащий поцелуй и тот сурово карался. Кроме того, по определенным дням не разрешалось употреблять в пищу мясо и вино. И их в декаде было гораздо больше, чем обычных. Далее следовал перечень мелких преступлений, включающий даже сквернословие и неопрятный внешний вид. В целом все выглядело довольно аскетично и вполне пристойно.
        Друзья согласились с местными законами и не спеша двинулись к столице государства.
        Примерно через час воины увидели впереди небольшую деревню. Дома деревянные, невзрачные, бедные. Несмотря на разгар дня, улицы оказались совершено пусты. На крохотной площади перед храмом скопилось огромное количество людей. Стюарт обратил внимание на мрачную одежду собравшихся.
        Здесь чувствовался страх и отчаяние

        - Матерь божья!  - вырвалось у Саттона.  - Неужели безумие охватило и Листон?

        - Ты о чем?  - взволновано спросил Пол.
        Вместо ответа англичанин указал на два столба, обложенных дровами и соломой. Шотландец тяжело вздохнул и недовольно покачал головой. Теперь у землян рассеялись последние сомнения.
        Фанатики сожгли на костре двух влюбленных.

        - Святошам мало собственных прихожан. Фанатики постоянно ведут войны с соседями. Им не дает покоя счастливое процветание других государств. Мерзавцы хотят распространить мракобесие по всей Униме.
        Отряд путешествовал по графству двадцать дней. Впечатления были нерадостными. Всюду темные одежды, мрачные лица и уходящие от прямого разговора люди. Воины специально совершили круг по дальним деревням. Может хоть там что-нибудь знают о хранителях. Увы, листонцы оказались забитыми и необразованными.
        Уставшие физически и морально друзья, наконец, добрались до столицы. Система слежки и доносов в государстве великолепно налажена. За две минувшие декады чужаков ни на секунду не выпускали из поля зрения. Скрывать что-либо не имело смысла. Приходилось действовать в открытую.
        Увы, поиски не принесли результата. О хранителях унимийцы абсолютно ничего не знали.
        Земляне все отчетливее понимали - надо бежать из графства. Но сделать это оказалось непросто.
        Очень быстро наемники осознали, что угодили в западню.
        Друзьям ничего не оставалось, как идти напролом.
        Как только лучи Сириуса озарили шпили храмов, наемники взяли под уздцы лошадей и неторопливо двинулись к северным воротам.
        Между тем, часовые открыли ворота и опустили подъемный мост. В тот же миг по жесту Пола друзья вскочили в седла и пришпорили скакунов. Практически с места животные сорвались в галоп. Преодолев еще около двухсот метров, путешественники увидели группу солдат в темно-синих мундирах. Это явно не листонцы.

        - Добро пожаловать в герцогство Сендонское, господа,  - вымолвил усатый лейтенант.  - По всей видимости, у святош вам не очень понравилось.
        Отряд около полугода блуждал по герцогству Сендоскому.
        Воины обосновались в столице и периодически делали вылазки на древние развалины и в глухие селения. Увы, обнаружить хранителей наемникам так и не удалось. За прошедшее время друзья повстречали немало интересных людей, видели сотни свидетельств могущества былой цивилизации, однако к цели не приблизились ни на шаг. Поиски оказались совершенно бесплодны. Оставаться в Сендоне больше не имело смысла.
        Наемники не очень торопились и доехали до Хостона за две декады.
        Друзья потратили сутки на поиски стада диких животных. Охота оказалась удачной, и отряд обеспечил себя мясом на длительный срок. Ждать товарищей придется долго. До назначенной встречи еще целых два месяца. И неизвестно, успеют ли остальные группы вовремя выйти к Миссини.
        Все планы де Креньяна о путешествии вверх по реке разбились о врачебный долг Линды. Женщина не смогла бросить измученных, изможденных болезнью людей на произвол судьбы.
        После того, как последние очаги эпидемии удалось подавить, отряд добровольцев отправился в деревню.
        Примерно через две декады в поселок вернулись уцелевшие женщины и дети. После тщательной проверки Линда разрешила тасконцам заселяться в дома.
        Аланка настолько увлеклась спасением энжелцев, что совершенно забыла о цели экспедиции.
        Кроме всего прочего, аланка решила организовать медицинский курсы. Перед отплытием женщина хотела передать тасконцам основные знания и навыки. Кто знает, какие еще болезни могут вспыхнуть в деревне.
        Терпение француза, в конце концов, лопнуло. Землянин уже понял, что провести тщательные поиски хранителей в дельте Миссини отряду не удастся.
        Жак собрал рюкзак, проверил оружие и неторопливо двинулся к берегу. Уже несколько дней маркиз готовился к походу и запасал продукты.
        Но утаить секрет в столь маленьком поселке очень трудно. Не успел француз сесть за весла, как на мостках показались Линда и Вилл.
        Вилл решил ехать с Жаком.
        Маркиз чувствовал определенную вину перед товарищами. Ведь по сути дела, его отряд провалил поиски хранителей. Пока другие сражались с врагами и рисковали жизнью, они прохлаждались в тихом укромном местечке.
        Примерно через двадцать минут появился Вилл. За ним следом шла Салан.
        Прощание длилось недолго. Крепкие рукопожатия, слезы благодарных тасконок и короткие напутственные фразы.
        За прошедшее время на древней базе совершенно ничего не изменилось. Плавно покачиваясь на волнах, «Решительный» стоял у каменного причала. Тщательная проверка показала, что судно нуждается в небольшом профилактическом ремонте.
        К счастью, Белаун прекрасно разбирался в ремонте механизмов и агрегатов. Помощь друзей ему не понадобилась. Между тем, Жак и Линда приводили в порядок внешний вид «Решительного».
        Наконец судно отшвартовалось от причала и медленно двинулось к выходу из грота. Отряду предстояло совершить длительное путешествие.
        За сутки «Решительный» преодолевал в среднем триста километров. Как только начинало темнеть, Белаун глушил двигатели, спускал якоря и делал тщательный промер глубин.
        В первые дни путешествие проходило без серьезных осложнений. Западное побережье принадлежало графству Порленскому, а восточное графству Рочерскому.
        Старики и служители храмов охотно отвечали на вопросы иноземцев, но их сведения были крайне скудны. Крестьяне ничего не слышали о хранителях. Зато, воины получили исчерпывающую информацию об обстановке на материке. Именно хорошая осведомленность спасла Жака и Вилла во время следующей высадки.
        О жестоких законах графства Листонского местные жители говорили путешественникам не раз. Судно встало на якорь неподалеку от маленькой неказистой деревеньки. Между тем, к друзьям подошел седовласый священник в серой сутане из грубого домотканого материала. Изобразив улыбку на лице, унимиец твердым уверенным голосом сказал:

        - Добро пожаловать в благословенный край. Вы наверное устали с дороги и проголодались. Приход всегда готов помочь путникам и страждущим. Не побрезгуйте разделить со мной скромную трапезу.
        Воины и служитель церкви прошли в небольшую пристройку к храму.

        - Присаживайтесь,  - сказал священник.  - Я отлучусь, надо отдать необходимые распоряжения.

        - Нужно выбираться из деревни. Интуиция редко меня подводит. Здесь ловушка.,  - сказал де Креньян.
        Именно в этот момент дверь открылась, и в комнату вновь вошел священник. Тасконец громко произнес:

        - Зря вы вернулись в нашу страну. В Листоне нет места раскольничьим сектам. Мы глубоко преданы богу, церкви и графу. Один раз вам удалось вырваться из столицы, теперь вернетесь в город в кандалах. Там преступников подвергнут допросу и справедливой казни.
        Тем временем, в помещение протиснулись четверо мужчин крепкого телосложения. Двое были вооружены арбалетами, двое держали в руках кинжалы. Они лишь ждали сигнала для нападения.
        Мужчины рванулись вперед, однако де Креньян опередил унимийцев. Вскинув автомат, маркиз открыл огонь на поражение. Не прошло и десяти секунд, а на полу уже лежали пять изрешеченных пулями трупов.
        Воины вышли из пристройки и быстрым шагом направились к берегу. Через семь суток
«Решительный» покинул территорию враждебного государства. На правом берегу раскинулось графство Флорское.
        Первая же высадка принесла долгожданный результат. Местные жители не раз слышали о таинственных отшельниках. Праведники скрывались где-то в центральных районах материка.
        Позади осталась еще одно государство.
        Примерно через сутки друзья получили радостное известие. В маленьком поселке рыбаков воины узнали, что пару месяцев назад здесь побывала группа людей в точно такой же форме. Без сомнения, это отряд Стюарта. Воины не знали, да и не могли знать, что отряд Аято находится недалеко от Миссини. Но едет он не к реке, а от нее. Путешественников ждут нелегкие, опасные испытания. И лишь богу известно, удастся друзьям выйти из них с честью или нет.
        Глава 9. ХИЩНИКИ БУДУЩЕГО

        Десять дней пролетели и настал миг расставания с Мендоном. Как ни старался начальник штаба, в сотню влились и личные гвардейцы Альберта и агент Стонжа.
        Все население Мендона вышло на улицы, чтобы попрощаться с любимой принцессой. К удивлению наемников в эскорт по странному стечению обстоятельств попал марких Сонторо. Именно ему отведена роль возмутителя спокойствия.
        Подойдя к землянам, маркиз спровоцировал ссору. Тут же подключились вооруженные гвардейцы и атаковали наемников. В это время Стонж вырезал охрану и захватил экипаж с принцессой.
        Но план Стонжа провалился. В целях безопасности решили изменить маршрут, хотя узкие теснины и таили в себе новые трудности. И действительно, наемники увидели отряд мутантов. Впереди которого стоял генерал Жонини.
        Однако Храбров, применив хитрость, спровоцировал Жонини на убийство Стонжа. Теснина, в которой они находилисть, мгновенно превратилась в сущий ад. Это было ужасное кровавое побоище. Но замыслы Жонини не удались. Его солдаты не сумели завалить колону камнями. Сам Жонини погиб.
        Вскоре на отряд напали сквоши - злобные и агрессивные монстры. Но выпущенная Тино ракета разметала нелюдей в клочья.
        Николь мужественно переносилаа все тяготы и лишения. Онако она уже давно поняла, что ее жизнь целиком и полностью зависит от чужаков.
        К исходу пятых суток эскорт подошел к населенному пункту под названием Волинг. Выяснилось, что три декады назад сюда вошли солдаты Родмана, который объявил себя императором. Он здесь уже давно ждал принцессу. За поимку которой назначил огромную награду.
        Вскоре отряд заметил погоню. Аято велел Николь переодеться в форму гвардейца, а сам надел ее платье.
        Эскорт разделился на две части. Японец оказался прав. Преследователи бросились в погоню за отрядом землян, а Николь, поймав лошадь, двинулась к Хостону.
        Тем временем преследователи окружили наемников и Аято предложил сдаться. Заметив валяющееся на земле платье принцессы, бандиты поняли, что их провели.
        Наемников доставили в Ситл к Родману, который заявил, что смерть врагов императора обязана быть ужасна… Но тут увмешалась, находившаяся в Ситле Олис, которая предложила дать шанс солдатам самим сражаться за свою жизнь.
        На следующий день землян привели на стадион. Родман сказал:

        - Вот мое решение. Если кто-нибудь из воинов, находящихся в клетке, прикончит зверя, я дарую пленникам свободу.
        Первым выступил Воржиха, но зверь убил его. В это время Николь добралась до корабля, на котором земляне ждали группу Аято. Она обо всем рассказала и передала слова самурая: «если уцелеем - ищите нас в Ситле».
        Отряд из пяти человек тронулся в путь.
        После поединка пленников затолкали в камеру. Там оказался старик, который был хранителем. Он передал землянам сведения о «Ковчеге» и объяснил, где его искать. И посоветовал объединить силы, чтобы убить хищника.
        На другой день Карс победил зверя. Родман отпустил пленников, но тотчас послал за ними погоню.
        Не снижая темпа, отряд де Креньяна продвигался к Ситлу. И вот они увидели Карса, Олеся и Тино. Но за ними скакала группа разбойников. Дружный залп застал бандитов врасплох. Бой длился не больше двух минут.
        Встреча друзей была необычайно теплой - ведь они не виделись больше года.
        Родман не мог смириться с тем, что упустил воинов Света и вновь организовал погоню. Когда путники достигли берега, то с корабля ударили пушки, превратив людей и животных в бесформенное кровавое месиво. Родман, воин Тьмы - погиб.
        Отряд двинулся дальше. Вскоре показался знакомый грот. К сожалению, все топливные баки на «Решительном» оказались пусты. Тогда было решено захватить корабль аланцев «Стремительный» у которого двигатели находились в превосходном состоянии и заправлен он был под завязку.
        С тех пор, как Унима исчезла из виду, минуло двое суток. На пути к Аскании налетел шторм, который отнес корабль южнее примерно на пятьсот километров. Через двое суток Пол наконец увидел узкую полоску земли. Едва они остановились, чтобы провести разведку, как вдруг увидели что к ним на бешеной скорости приближается аланский крейсер. Крейсер расстрелял судно землян, но им удалось выбраться на берег. На восемнадцатый день пути наемники увидели впереди устье широкой реки. Построив плот они перебрались на другой берег. Ранним утром путешественники двинулись дальше на юг.
        Вскоре наемники увидели большой город. Это был Владсток. Разместившись в гостинице, отряд решил выйти и осмотреть город.
        Отыскав местную управу, разведчики, угрожая оружием, получили бланки удостоверений личности. Затем приобрели в магазине новую одежду и сумки для оружия. Покончив с приготовлениями. Они заказали дилижанс в Смолск.
        Примерно на середине пути возничий остановил экипаж и заявил, что нужно устраиваться на привал, поскольку лошади нуждаются в отдыхе.

        - Отправляемся примерно через час. А пока вы можете посетить местный трактир!
        На пороге аккуратного деревянного дома их встретил красивый статный мужчина лет тридцати пяти.

        - Добро пожаловать, господа! Меня зовут Алекс Ловаль.
        После обеда Ловаль подошел к землянам и тихо сказал:

        - Я не знаю, кто вы такие, но хочу предупредить, что конспираторы из вас некудышные. Не надо постоянно держать руки на сумках. Любой агент контрразведки без труда заподозрит, что в них спрятано оружие. Ведите себя более естественно, научитесь не оглядываться по сторонам. Ваша настороженность бросается в глаза…

        - Почему вы нам помогаете?  - спросил Храбров.

        - Не знаю,  - пожал плечами Ловаль.  - Группу окружает удивительный ореол таиственности и теплоты. Чутье меня никогда не подводило. Опасайтесь контрр-разведки. Как только услышите имя полковника Ила Беркса - бегите без оглядки.
        Приехав в Смолск, воины разделились и пошли устраиваться в разные гостиницы.
        Ил Беркс, начальник службы контрразведки в свои сорок два года сделал головокружительную карьеру. Он был воином Тьмы. Утром ему доложили, что из Владстока завербованный им агент Пит привез группу подозрительных людей, в количестве одиннадцати человек.

        - Неужели они?  - подумал Ил,  - но зачем воинам Света путешестовать всем вместе? Нужно будет разобраться с этими гостями.
        Он поехал в Смолск. Предварительно распорядившись, чтобы тамошний начальник службы безопасности навел справки о незнакомцах.
        В это время наемники выяснили на вокзале, что поезд будет только через два дня. Это очень долго, а их уже, скорее всего, ищут… Зайдя пообедать в ресторан, русич встретился взглядом с сидящим за соседним столиком мужчиной. Тьма буквально обрушилась на Олеся, он словно провалился в бездну злобы и ненависти. Храбров рассказал об этом своим друзьям. В это время официант передал им записку: «Вы находитесь под надежным контролем службы контрразведки. В зале присутствует полковник Ил Беркс. Покиньте ночью гостиницу и постарайтесь затеряться в бедных кварталах. Доброжелатель».
        Ночью, изменив свой внешний вид, воины покинули гостиницу и быстро зашагали в северном направлении.
        Очутившись в районе нищих, наемники вступили в столкновение с местной бандой. Завязался бой, где погиб главарь банды.

        - Пора уходить!  - произнес русич.  - Наследили мы достаточно. Беркс без труда определит маршрут группы.
        Бегство незнакомцев наверняка подняло на ноги службу контрразведки. Полковник ни за что не смирится с поражением и обязательно нанесет ответный удар.
        Борьба сил Света и Тьмы вступила в решающую фазу.
        Глава 10. СЛЕПОЙ ОХОТНИК

        Ил Беркс сегодня окончательно убедился, что чужаки действительно являются воинами Света. Группа исчезла из города. Беркс всюду опаздывал. Враг постоянно его опережал. Группа идет напролом, сметая со своего пути любые препятствия.
        Свидетелей из Владстока привезли лишь в шестнадцать часов. Завтра с утра они должны быть на вокзале. чтобы опознать чужаков.
        Под покровом ночи отряд быстро уходил на север. Им нужно было покинуть Смолск, пока не перекрыли дороги. Они понимали. что на вокзале их наверняка ждут.
        Оказавшись перед железной дорогой на южной окраине Смолска, наемники решили перегородить рельсы, чтобы поезд остановился и они могли бы сесть на него.
        В восемь утра раздался гудок паровоза. Снизив ход перед завалом, поезд остановился. В считанные минуты, вколов срециальный препарат, вышедшему из последнего вагона проводнику, наемники осторожно начали посадку. В коридоре вагона они нашли письмо, адресованное «путешественникам». В письме неизвестный доброжелатель сообщал, что в первом купе для них лежат одиннадцать билетов.
        На следующей станции наемники купили себе новую одежду.
        Беркс на электромобиле помчался на перехват чужаков. В Кинске он направился в местное отделение контрразведки и дал разрешение применять оружие на поражение.
        За пятнадцать минут до прибытия состава Торкинс, начальник местного отдела контрразведки, приказал зажечь все факелы. Огромная территрия за нескольо секунд была ярко освещена. В тот момент, когда поезд начал замедлять ход, десять агентов с карабинами наперевес бросились к последнему вагону. Все наемники были задержаны. И тут вновь произошло нечто странное. Кто-то застрелил полковника Беркса прямо на перроне. Землян освободили, а поезд продолжил путь. Помог им опять Ловаль, но друзья об этом ничего не знали и разумного объяснения случившемуся не находили…
        Поезд ехал по отдаленным, плохо освещенным местам. Бесцельное блуждание по поезду иногда давало неожиданные результаты. Крис Саттон познакомился с профессором истории астранского университета. Тот участвовал во многих археологических экспедициях и на основе полученных данных, а также на изучении источников, ученый сделал вывод, что существует еще одна Таскона - глубоко под землей.
        Олесь познакомился с пожилым сержантом Брендсом, из взвода солдат охранявших поезд. Тот поведал русичу о гибели своей любимой девушки от рук бандитов из группировки Тонга Кроусола - еще одного воина Тьмы. Тем временем банда Кроусола направлялась к поезду, рассчитывая напасть на него и ограбить пассажиров.
        Схватка с налетчиками получилась необычайно жестокая и кровопролитная. Во время боя погиб Олан - самый молодой член отряда.
        Понеся тяжелые потери, банда отступила в горы. Отпускать врага земляне не собирались и начали преследование негодяев. Сержант вызвался быть проводником отряда. У него были особые счеты с Тонгом Кроусолом.
        В деревне переселенцев к группе присоединился опытный охотник Ванг Сидорс.
        Преодолев перевал, Кроусол с горсткой налетчиков укрылся в древнем монастыре. Он считал, что его стены неприступны.
        Однако наемники заключили сделку с племенами шоркиисихпомощью взяли обитель штурмом. Но в последний момент Тонг воспользовался подземным ходом и бежал.
        Обнаружив подземные ходы, наемники кинулись в погоню, рассчитывая настигнуть бандитов. Вскоре они остановились перед массивной металлической дверью. Профессор разобрал древние письмена достаточно быстро - Лендс надавил на маленький выступ и преграда исчезла. В тоннель хлынули потоки яркого света.
        Выбравшись наружу, группа двинулась на юг. Начинался новый этап преследования.
        И чем он завершится - никто не знает…
        Глава 11. КОВЧЕГ НАДЕЖДЫ

        Выбравшись из подземелья, бандиты неторопливо двинулись на юг. Впереди был достаточно крутой подъем. Преодолев его Тонг взглянул вниз и заметил отряд преследователей. Вскоре бандиты набрели на дорогу, которая вывела их к прекрасно сохранившемуся старому заводу.
        Спустя некоторое время бандиты услышали шум и поняли, что преследователи уже неподалеку. Несколько лет назад Тонг очень тщательно и скрупулезно обследовал завод. У воина Тьмы созрел дьявольски хитрый план. Только бы не пропустить нужное место.
        Достигнув завода, немники поняли. что найти здесь бандитов будет очень трудно, так как в здании десятки ходов и выходов. Отряд, разбился на четыре группы и все-таки настиг и уничтожил бандитов. Во время отчаянной схватки Кроусол застрелил Рону Мелоун, но и сам получил смертельное ранение. Друзья увидели знак у него на груди и убедились, что перед ними воин Тьмы.
        Помощника Тонга убил Алекс Ловаль, оказавшийся асканийским хранителем. Так путешественники узнали заключительную часть тайны «Ковчега». Это была схема лабиринта, ведущего к кораблю со всеми его хитроумными ловушками.
        Покинув Южные горы, отряд направился на восточное побережье материка. Они прибыли в город Елинск. Здесь они решили отдохнуть и сняли пять комнат на месяц. Придя как-то в ресторан, Олесь узнал в одном из посетителей Алонса Вилауна, помогавшего главарю банды Линку Коуну в Оливии. После некоторых раздумий Олесь поведал друзьям и о журналах, найденных на космодроме и о неудачной попытке пробраться в секретный блок. Кроме Тино об этом в отряде никто не знал. Лаваль сказал:

        - По вашим сведениям проводник исчез сразу после неудачного похода. Это многое объясняет. Как правило, в таких случаях агентов выводят из игры. Ясно, что Алонса Вилауна внедрили в банду Коуна, чтобы не допустить высадки аланцев. Но операция успехом не увенчалась. А сейчас он, скорее всего, выполняет другое задание. Любопытно на кого он работает сейчас?

        - Вспоните подземные города, о которых говорил профессор Лендс,  - вставил русич.

        - Правильно,  - кивнул головой Лаваль.  - Ежегодно тысячи разведчиков поднимаются на поверхность Тасконы. Уверен, шпионы давно внедрились в органы государственной власти и оказывают непосредственное влияние на развитие страны и народа.
        Лаваль решил проследить за Алонсом. Спустя четыре часа он вернулся и сказал, что нет сомнений - это профессионал и его имя - Астер Бломс.

        - Такие встречи не бывают случайными.  - вмешался Тино.  - Отдых закончен.
        Они решили устроить якобы случайную встречу Олеся с агентом, заставить его нервничать и допускать ошибки. Пусть разведчик сам приведет группу к секретному блоку.
        В назначенное время Олесь и Тино пошли в ресторан. Как бы невзначай Храбров уронил стул. наклонился к тасконцу и громко воскликнул:

        - Вот это встреча! Алонс! Бывают же чудеса… Мужчину словно током ударило. Агент пребывал в
        шоковом состоянии. Не давая ему опомниться, друзья быстро покинули ресторан.
        Тасконец выбежал и устремился к ремонтному доку.
        Наемники скрытно последовали за беглецом.
        До нужного объекта Бломс добрался за два часа. Быстрый набор цифр, скрежет работающего механизма - и люк начал медленно открываться. В тот же миг раздался жесткий, не терпящий возражения голос:

        - Стоять! Одно неверное движение и ты - покойник! Оливиец обернулся. В оконном проеме он увидел темноволосого мужчину. Лицо чужака показалось ему знакомым. Это был Жак де Креньян. Подоспевший Олесь неторопливо зашагал к пленнику.

        - Что вы хотите от меня?  - спросил разведчик.

        - Проведи отряд вниз!  - твердо сказал Тино.
        Вниз отправлялась только часть группы: Аято, Храбров, Карс, Белаун, Лаваль и профессор Ленц. Группу встретила служба контрразведки. Они грубо разговаривали, сказали, что наемники обнаглели и что им не введут стабилизатор.

        - Ничего не меняется в роде человеческом,  - иронично вставил Храбров.  - Хочу вас разочаровать, полковник. Ваш план неосуществим. Пять лет назад Байлот избавил нас от зависимости.
        Услышав имя Байлота, офицер неестественно побледнел. В глазах появилась растерянность.

        - Сейчас вас проводят в центр отдыха, а за это время оповестят генерала. Существует какой-нибудь пароль?

        - Скажите два слова: Тино Аято,  - произнес Олесь.
        Спустя некоторое время друзья встретились с Аргусом Байлотом. Байлот являлся начальником оливийского разведывательного управления и одновременно входил в объединенный парламент. Байлот имел доступ к любой секретной информации государства.
        Прошло два дня. Проезжая по городу, воины еще раз убедились в том, что человечество способно выжить в самых сложных условиях. Земляне видели театры, университеты, библиотеки и музеи. Древняя цивилизация не погибла.
        Спустя час путешественники прибыли в здание оливийского центра. Наемников поблагодарили за добытый ими имплантант и торжественно вручили иссиня-черную форму и лейтенантские нашивки. Земляне стали офицерами тасконской разведки.
        Прошло два месяца. Воины постепенно привыкли к подземному миру. Они часами штудировали книги в бибилотеке.
        Пару декад назад Храбров рассказал Байлоту о своих взаимоотношениях с Олис Кроул. Олис долго уговаривать не пришлось. Она любила Олеся. Пожертвовав своим высоким положением, она спустилась вглубь планеты.
        Минуло два года. Готовясь к открытой войне с Великим Координатором, подземная Таскона внедряла на Алан и космические базы опытных агентов. Среди непосвященных было много недовольных режимом тирана. Именно они и сообщили о том, что в звездной системе Аридана неизвестные корабли напали на два аланских крейсера. Одно судно погибло. По приказу правителя к Аридану отправилась эскадра из семи кораблей. Тасконской разведке удалось внедрить Храброва на флагманский крейсер
«Варгас». По легенде землянин являлся геологом - Стиком Лендоном. Олесь входил в состав особой группы ученых. Главная задача - получить информацию о чужаках.
        До системы Аридана оставалось меньше четырех дней пути.
        Глава 12. АТАКА ТЬМЫ

        Эскадра вырвалась из гиперпространства и устремилась внутрь звездной системы. Как и положено, первым шел «Варгас», за ним с двух сторон следовали «Гастер» и
«Бригит». Легкие крейсера рассредоточились и прикрывали «Варгас» с флангов. Типичный порядок аланского флота. Внезапная атака врага не могла нарушить строй.
        Наступал решающий момент экспедиции. Почти тут же генерал послал «Грету» и
«Элдис» на разведку. Спустя десять минут командиры кораблей доложили, что территория чиста.  - Именно это меня и пугает,  - вымолвил землянин.  - Эскадра сама лезет в западню. Зачем ей мешать? Неприятель опытен и умен. Он будет терпеливо ждать.
        Однако ни Саунт, ни Эднарс на реплику Храброва не отреагировали. Выдержав паузу, землянин покинул рубку и направился в свою каюту. Не успел Олесь погрузиться в сон, как на него обрушилась волна странных образов. Его посетило видение. Покровители предупреждали об опасности.
        Эскадра неуклонно двигалась к Акве. Обнаружить суда противника до сих пор не удалось. Что вполне объяснимо. Неприятель затаился и терпеливо ждет. За ужином выяснилось, что разведки не будет.  - Правила игры изменились,  - сказал аланец.  - Мы пойдем вместе с передовым отрядом. Это позволит избежать ненужных ошибок и ускорит операцию.
        Проследовав в небольшую комнату, ученые приступили к переодеванию.

        - Мы высаживаемся без оружия?  - произнес Олесь.

        - Оно нам не нужно,  - спокойно ответил Стив.  - У группы другие задачи. В случае экстремальной ситуации солдаты прикроют отряд и подготовят эвакуацию. Схема отработана на учениях и сбоев не дает.
        Ни слова не говоря, землянин снял с первого попавшегося солдата бронежилет, пояс и буквально отобрал у бедняги карабин. До старта осталось три минуты.
        Город вызывал восхищение. В нем чувствовалось что-то мистическое. Минуло двести лет, а строения, будто вчера возведены.

        - У колонии есть хозяин,  - проговорил Храбров.  - В противном случае здания давно бы развалились. Тут что-то нечисто, я нутром чувствую опасность.
        Не обремененный работой Храбров внимательно осматривал космодром. Олеся не покидало ощущение, что где-то рядом затаились неведомые враждебные твари. Слишком много странных, необъяснимых мелочей.
        Отделение солдат осторожно спустилось в коридор.
        Выйдя из коридора, аланцы в изумлении замерли. Увидеть подобное они не ожидали. Сразу за небольшой каменной площадкой раскинулся огромный сад. Невысокие плодовые деревья, густые кустарники, аккуратно подстриженная трава и многочисленные цветочные клумбы.
        Решение самой сложной проблемы досталось Нейлону. Аланец должен был проникнуть в башню космической связи и наладить оттуда контакт с флотом.
        Землянин решил разыскать уцелевших. На стене ближайшего дома аланцы заметили бурые пятна крови. Неведомый враг безжалостно убивал колонистов.
        В действиях нападавших чувствовалась великолепная организация. Противник атаковал десантников практически повсеместно. В эфире то и дело слышались крики и призывы о помощи. Разведчики попали под перекрестный огонь.
        Между тем, в коридоре показались странные отвратительные твари. На секунду русич замешкался, но вышедшие из окружения солдаты встретили противника ураганным огнем. Раздался неприятный скрипящий визг.
        Русич посмотрел на аланцев и громко сказал:

        - Выбор у нас невелик. Либо вышвырнем противника в резервуары, либо умрем. Кто боится, пусть остается здесь.
        Контрнаступление людей застало тварей врасплох. В рядах неприятеля возникла паника.

        - Признаюсь честно,  - осторожно проговорил Планк,  - вы меня поразили, господин Лендон. Никогда не думал, что обычный геолог может столь умело владеть холодным оружием. Вы расправились с опасным противником, как с мальчишкой-новобранцем. Блестящий поединок.

        - Организуй надежную оборону, атака может повториться в любой момент,  - вымолвил землянин.  - И не забудь о пленнике. Он нужен живым.
        Стычки между противниками в первом куполе прекратились. В действиях тварей чувствовалась некоторая растерянность. Проверив посты, Олесь направился к коридору, ведущему в спортзал, где располагался штаб. Спустя двадцать минут группа Маквила приволокла труп чужака и оружие. Сам сержант вел пленника. Бойцы внимательно рассматривали удивительную тварь. Через пару минут ученые разошлись в разные стороны. Нейлон забрался на крышу жилого блока и пытался в очередной раз связаться с «Варгасом». Возле стола остались лишь два офицера-десантника и Храбров. Им предстояло придумать план прорыва из города. Провести операцию нужно обязательно до восхода Аридана. Иначе западня захлопнется навсегда.
        Олесь и Грондоул бродили по заброшенным помещениям двадцать минут. Неожиданно Маквил обернулся и громко выкрикнул:

        - Там кто-то есть! Я отчетливо вижу фигуру. Десантник отступил в сторону, и Храбров разглядел в
        полумраке мальчишку лет тринадцати. Кен, так звали мальчика, привел их в убежище, где прятались уцелевшие дети и преподаватели. Один из мужчин сказал:

        - Мое имя Ник Барот. Я служащий архива. А это учителя - Лиз Лайн и Нила Ребейн.

        - Как получилось, что пришельцы захватили колонию практически без сопротивления?
        - поинтересовался Олесь.

        - Обычная человеческая глупость,  - с горечью произнес мужчина. Ожидание судна превратилось почти в религию. И вот представьте себе, служба навигации сообщает о приближении космических ботов. Побросав обычные дела, люди устремились на посадочную площадку. Выскочившие из машин мерзкие твари быстро взяли толпу в кольцо. Сопротивляющихся пришельцы безжалостно убивали, а остальных связывали и гнали к судам. Эти существа наверняка каннибалы. Кен видел, как чужаки разрезают трупы на мясо.
        Барт сообщил, что существует и воздушная сеть коммуникаций. Она является страховочной, а потому в полусферах стоят мощные заглушки. Визуально их не видно. Именно этими вентиляционными трубами и пользовались мальчишки.

        - Черт подери!  - воскликнул командир роты.  - Великолепный вариант! Мы сразу окажемся в тылу врага.
        До назначенного часа операции остались считанные минуты.
        Операция прошла успешно. Нападения пришельцы не ожидали.
        Наступавших врагов воины встретили дружным залпом. Две или три фигуры распластались на полу. Издав злобный визг, чужаки отхлынули назад. Группа вряд ли бы прорвалась сквозь мощный заслон, но в этот момент десять флайеров пошли в атаку на колонию.
        В рядах пришельцев началась паника. К подобному развитию событий насекомые оказались не готовы. Между тем, события на космодроме развивались с невероятной быстротой.

        - Общий отход!  - раздался приказ командира батальона.  - Забираем раненых и в машины. Воздух, прикройте нас!
        Солдаты бросились к летательным аппаратам. Операция по освобождению разведывательной роты благополучно завершилась.
        Человечество впервые столкнулось со столь агрессивной расой. Насекомые атаковали аланцев, даже не пытаясь вступить в переговоры. Мерзкие твари устроили на Акве кровавую беспощадную бойню.
        Храбров проснулся от громкого надрывного сигнала. Что он означает, русичу было прекрасно известно. Это боевая тревога. Оказалось, что насекомые собираются атаковать корабли. Предстоял тяжелый, возможно смертельный поединок. Постепенно противник приближался.

        - Полный вперед!  - приказал командир «Варгаса».  - Мы атакуем первыми.

        - Всей эскадре немедленно остановиться!  - неожиданно скомандовал Эднарс.  - Мы начинаем выполнять главную задачу экспедиции - вступаем с чужаками в переговоры. Никаких агрессивных проявлений! «Варгас» идет один.
        Истинный план Великого Координатора знал только генерал. Вот почему командующий эскадрой не уходил от Аквы. Мерзавец ждал пришельцев. Именно в этот момент землянин ощутил невероятную волну холода. Враг на борту судна в очередной раз проявил себя.
        И тут русича осенило. Один из офицеров «Варгаса» предупреждал мерзких тварей о своем присутствии на корабле. Значит, среди чужаков тоже есть воины Тьмы. Храбров поспешно вышел из рубки и приказал одному из десантников позвать сержантов Маквила и Планка.
        Начиналась кульминация событий. Четыре крейсера пришельцев приблизились к
«Варгасу» вплотную. Еще немного и они ударят с разных сторон.

        - Никому не стрелять!  - грозно приказал Эднарс.  - Мы идем на мирные переговоры, от которых зависит судьба Алана.
        Тревожное ожидание завершилось трагедией. Храбров видел, как сверкнули смертоносные лучи, и судно тотчас вздрогнуло. Олесь незаметно выскользнул из зала и сразу наткнулся на группу десантников. Планк привел с собой пятерых бойцов.

        - Крейсера чужаков атаковали эскадру,  - вымолвил землянин.  - И, похоже, командование хочет сдать судно насекомым. А потому предпримем некоторые меры предосторожности.

        - Чужаки идут на абордаж!  - испуганно сообщил лейтенант, глядя на экран компьютера.  - Не меньше десяти
        судов.

        - Господа, схватка проиграна,  - с трагическими нотками в голосе сказал генерал.
        - Сопротивление бесполезно. Властью, данной мне Великим Координатором, я объявляю о капитуляции.

        - Измена!  - на пределе своих голосовых связок завопил Олесь.  - Генерал струсил и любой ценой пытается спасти собственную жизнь!

        - Господа,  - резко сказал Планк.  - Если схватка не прекратится, я прикажу расстрелять всех присутствующих без разбора.

        - Я слышал, на судне есть резервная рубка управления. Это правда?  - спросил русич Брандта.

        - Да,  - ответил майор.

        - Прекрасно!  - вымолвил Олесь.  - Мы устроим в космосе великолепный фейерверк. Мерзкие твари надолго запомнят «Варгас».
        Они добрались до рубки, ввели пароль и объявили команде о немедленной эвакуации на другие суда. так как до взрыва оставалось всего девять минут.
        Взрыв крейсера стал полной неожиданностью для насекомых. Два вражеских корабля, атаковавших «Варгас», буквально развалились на части. Еще два оказались отброшены в сторону. Расстояние между противниками стремительно увеличивалось. Чужаки проиграли эту гонку и прекратили преследование. Три судна на предельной скорости возвращались обратно к Алану. Это все, что уцелело от эскадры. Схватка с пришельцами получилась необычайно жестокой. Отряд понес тяжелые потери, однако жертвы были не напрасны. Экспедиция добыла важную информацию о чужаках. На борту
«Гастера» находились тела мертвых врагов, их оружие, а главное, единственный пленник.
        Ночью у Олеся было очередное видение. А утром связной Брандт сообщил, что сеть на станции раскрыта и служба безопасности заинтересовалась Олесем.

        - Как я преодолею контроль на «Альфе»?  - поинтересовался Олесь.

        - Мы отправим раненых без идентификационных карточек,  - ответил Брандт.  - Многие десантники размещены в анабиозных камерах. Говорить они не могут. Не будет и сопровождающего. Только пилот бота. Для полной достоверности я сделаю тебе специальную инъекцию. Придешь в себя через полчаса после начала операции.

        - И что дальше?

        - Не знаю,  - честно признался майор.  - Действуй по обстоятельствам. У меня связников на станции нет.
        Все прошло благополучно. На «Альфе» Олесь спустился в жилую зону. Сделав два шага к каюте он услышал. как его кто-то окликает по имени. Это была молодая девушка. Она велела следовать за ней. В своей каюте девушка рассказала, что восемь дней назад капитана Нокса попыталась арестовать служба безопасности базы.
        - Он забаррикадировался в своей каюте и начал отстреливаться. Бой длился четверть часа. Шол получил несколько ранений и в итоге разрядил бластер себе в рот. Он оставил сверток для Олеся в котором были новые документы и легенда.
        На пропускном пункте скопилось около двадцати человек. Контрразведчики тщательно проверяли карточки, обыскивали пассажиров, задавали уточняющие вопросы.
        Примерно через десять минут Олесь достиг идентификационного отдела. Контрразведчики не спускали глаз с русича. Наконец, на экране вспыхнула зеленоватая надпись: «Командировка завершена, господин Барвин. Желаем вам удачного полета».
        Через десять минут «Кридас» плавно отошел от базы и стартовал к Алану. Семь часов пролетели незаметно. Вскоре «Кридас» сбросил скорость и плавно опустился вниз. Корабль благополучно приземлился. Перекинув сумку через плечо, землянин уверенно зашагал к зданию регистрационного пункта. Встретив его, Жан де Креньян объяснил куда ехать. Русич прошел мимо десятка сверкающих аппаратов, пока не увидел искомый электромобиль. Электромобиль проехал примерно четверть Менска и резко повернул направо.

        - Приехали,  - спокойно вымолвил водитель.  - Свас два сирия.
        Закинув сумку на плечо, Олесь неторопливо зашагал к указанному зданию. Землянин вошел внутрь и оказался в светлом просторном холле. Ему навстречу уже спешил мужчина лет пятидесяти.

        - Добро пожаловать,  - воскликнул аланец.  - Мое имя Кейт Холвил.
        Вечером Олесь с Жаком, наконец, смогли пообщаться наедине. Друзья проговорили почти пять часов. Прежде всего, Храбров спросил об Олис. Роды, к счастью, прошли без осложнений, и примерно два месяца назад землянин стал отцом крепкого здорового мальчика. Несмотря на слабость, русич на радостях осушил большой бокал вина.
        С того момента, как землянин прилетел на космодром Менска, минуло полторы декады. С помощью специальной компьютерной программы русич изучал Алан.
        Но вот обучение закончилось и Олесю опять дали новые документы. Легализоваться Олесь должен был в Чанкоке. Там, при встрече со связным, Олесь узнал, что будет сотрудничать с Джорксом, вице-президентом фирмы «Кондекс». При встрече Джоркс сказал, что русич будет работать с конкретными людьми. Их было четверо: одной из них была Линда Салан.
        Вице-президент «Кондекса» начал посвящать Храброва в детали операции. Именно здесь, в Чанкоке, тасконская разведка готовила свержение Великого Координатора.
        За прошедшие пять декад землянин видел агентов от силы раза по три-четыре. Они Олеся в лицо не знали, а потому действовали точно в соответствии с инструкциями. Система была отработана до мелочей. Однажды он встретился с Линдой. В выдержке этой женщине отказать было нельзя. За четыре месяца работы на планете Линда стала отличным разведчиком. Законы конспирации она выполняла неукоснительно.
        За последнее время в Чанкоке провалилось уже шесть человек. Накануне в беседе с Олесем Джоркс впервые высказал мысль о провокаторе. Жертвой провокации стала Линда, которая поняв, что ее раскрыли, на выставке лазерного оружия разрядила себе в голову карабин, прокричав:

        - Прощай, Жак! Я люблю тебя! Нас разлучит лишь смерть. Все самое ценное в твоем подарке у меня дома.
        Последняя фраза без сомнения предназначалась Храброву. Землянин выбрался на улицу и сразу побежал к стоянке электромобилей. Храбров сказал пароль и, не дожидаясь отзыва, нырнул на заднее сидение.

        - Поехали!  - скомандовал русич.
        Он направился в дом к Линде, где отыскал подарок Жана - часы в которых содержался контейнер.
        Стил Стоун, полковник службы безопасности получил от Великого Координатора задание выяснить, кто похитил контейнер из дома Салан. Стоун развил бурную деятельность и в конце концов вышел на Храброва.
        Маховик борьбы со шпионажем стремительно раскручивался и набирал обороты. В Чанкок стягивались дополнительные силы правопорядка. Для тасконской агентуры наступали тяжелые времена. Правитель нанес противнику мощный ответный удар.
        У Олеся опять было видение во сне. Но Аято не было рядом и растолковать сон было некому.
        Русичу дали задание выяснить, кто из связников может являться провокатором.
        Начинался новый день. День, который служил точкой отсчета в борьбе двух секретных служб. Война перестала быть тайной и велась теперь в открытую. Ни одна из сторон больше не соблюдала правила и в средствах не церемонилась. На жертвенный алтарь бросались тысячи человеческих жизней.
        Глава 13. ПЕРЕВОРОТ

        Сегодня Олесь особенно нуждался в тишине. Землянин размышлял над полученным заданием. Как выманить Остервила на улицу Храбров пока не знал.
        На противоположной стороне улицы русич заметил армейский патруль. Олесь обогнул узорчатую клумбу с цветами и направился к ближайшему кафе. Лучшего места для наблюдения не найти.

        - В Чанкоке появилась группа особо опасных преступников,  - пояснил подошедший начальник патруля.  - Разбойные нападения, грабежи, убийства. Великий Координатор призвал население к бдительности.

        - Значит, дело серьезное,  - произнес Храбров.

        - Вот их главарь,  - вымолвил офицер, показывая русичу голографию.
        Олесь взглянул на снимок и чуть не поперхнулся. Это было его собственное изображение десятилетней давности.
        Землянин протянул голографию лейтенанту, глотнул пива и с горечью произнес:

        - Увы, я его не встречал.
        Двери штаба открылись, и на улицу вышли шестеро аланцев. Один из них был очень похож на Остервила.
        Как только аланцы удалились на безопасное расстояние, Остервил выпрямился и зашагал к Храброву. Не скрывая эмоций, агент раздраженно проговорил:

        - Вы что спятили? Я же показал - нахожусь под колпаком. Теперь мы засветились оба! Где мой постоянный связник?

        - Мертв,  - спокойно вымолвил землянин.  - Сеть провалена. Объявлен «Апокалипсис». Немедленно садитесь в электромобиль. Нас уже давно ждут.
        Им удалось добежать до явочной квартиры и уйти от преследователей.
        Мужчины неторопливо направились к лифту. Олесь не сомневался, что Колина проведут через всю секретную базу.
        Механизм проверки запущен на полную мощность. Ну, а уже завтра станет ясно - является Остервил двойным агентом или нет.
        На следующий день. До неузнаваемости изменив внешность, Олесь отправился на встречу со следующим связником - Олис Вестон.
        Увидев ее, Олесь подошел и тихо произнес:

        - Объявлен «Апокалипсис».
        Спустя двадцать минут агенты без особых приключений добрались до цели. Завтра Олис покинет «Кондекс», и тогда будет ясно, чего она стоит. Проверка вступала в завершающую фазу.
        Теперь было очевидно, что изменник входил в состав группы Салан. Аланка не напрасно пожертвовала собственной жизнью.
        Накануне Стоун поручил Бартону очистить подземные коммуникации от тасконцев. Задача невероятно сложная. Сотни километров тоннелей, плохо изученный лабиринт, созданные человеческими руками тайники и ловушки.
        Надо честно признать, Храбров пребывал в полной растерянности. Согласно инструкции он должен перехватить Белауна возле проходной завода перед началом трудового дня. Не спеша прохаживаясь по площадке, землянин терпеливо ждал товарища.
        Внезапно впереди мелькнули знакомые черты. Землянин облегченно вздохнул.

        - Следуй за мной.
        Белаун подхватил русича под локоть и очень тихо спросил:

        - Откуда ты?

        - Неважно,  - ответил Олесь - В сети объявлен «Апокалипсис».
        Через пять часов Храброва пригласили на допрос Белауна. К тому времени уже стало ясно, что Вестон чиста. Таким образом, подозрения были сняты с двух из четырех агентов.
        Вскоре Белауна отпустили. Аланец и так рассказал немало. Окинув взглядом присутствующих, Джоркс бесстрастно вымолвил:

        - Ваше мнение, господа…

        - И все же Белаун ведет себя странно,  - вмешался офицер со шрамом.  - Либо мы столкнулись с величайшей глупостью, либо агент лжет, и его взаимоотношения с Линдой зашли несколько дальше…
        Русич задумчиво смотрел в сторону. К сожалению, разговор ситуацию не прояснил. Вопросов стало лишь еще больше. Что двигало Белауном, когда он интересовался
«Кондексом» и сроками операции? Простое любопытство или скрытый смысл? Храбров проклинал себя за подозрительность. Разве можно не доверять товарищу? Тем более воину Света. Абсурд! Однако сомнения терзали душу.
        Стоун вышел на связь с Бартоном.

        - Зачистку продолжать и днем, и ночью. Оставь за себя толкового офицера и возвращайся в управление. Есть срочное задание, которое я могу поручить только тебе. Говорить о нем нельзя даже по секретным линиям связи. Чанкокское подполье должно быть разгромлено любой ценой. Вождь отдал распоряжение разрушить город.
        Управление службы безопасности располагалось в самом центре Чанкока. Именно здесь работал Никос Браст. Браст завершал список подозреваемых.
        Получив новые документы, Белаун отправлялся в город Кроснорк.
        Между тем, Храбров и Браст без проблем добрались до «Кондекса». На допрос майора русич явился едва ли ни первым.

        - И все-таки мне не верится, что Никос предатель,  - обхватив голову руками, проговорил Джоркс.
        Ранним утром Браст покидал «Кондекс». К тому времени проверка Белауна уже завершилась. С момента новой легализации Вилла прошли сутки. Теперь никто не сомневался, что предателем является Никос.
        Экран вспыхнул и внимательные проницательные глаза впились в Стоуна. Спустя секунду бархатный голос произнес:

        - Штурм моей резиденции может начаться в ближайшие дни.

        - Тасконцы не успеют его осуществить,  - тут же заявил полковник.

        - Надеюсь,  - проговорил вождь.  - Вы обязаны разгромить это мерзкое гнездо уже сегодня. Приступайте немедленно.
        С тех пор, как Браст покинул «Кондекс», минуло почти четыре часа. Чтобы немного расслабиться и отвлечься от тягостных мыслей Храбров взялся за книгу. Через двадцать минут роман землянину наскучил. Он поставил книгу обратно на полку и лег на диван. В предательстве майора Олесь ничуть не сомневался.
        Внезапно в комнату ворвался Джоркс.

        - Враг рвется к «Кондексу»,  - вымолвил аланец.  - Наши предположения оказались верны. Предателем является майор Браст.
        Координационный центр начал готовиться к сражению. Пока сотрудникам фирмы не объявляли о приближающейся опасности, но служба охраны уже доставала из тайников шлемы, бронежилеты и оружие.
        Все шло точно по плану. Сопротивление в подземных коммуникациях постепенно ослабевало. Не считаясь с потерями, штурмовики секретной службы яростно пробивались к «Кондексу». Лазерные орудия, отравляющие вещества и проваливающиеся ловушки теперь не помогали.
        Как только группы зачистки достигли подземных коммуникаций «Кондекса», разведчикам стало ясно, что штурма не избежать. Проводить эвакуацию оборудования уже не имело смысла. До атаки противника оставались считанные минуты. Джоркс объявил общую тревогу. Оборона «Кондекса» трещала по швам.
        Спустя пару минут Стоун ступил в помещения тасконской резидентуры.
        В смежном коридоре скопилась группа солдат. Бойцы что-то бурно обсуждали. Тут же работали два врача. Стоун решительно направился к штурмовикам.

        - В чем проблема?  - спросил начальник оперативного отдела.

        - Еще один пленник, господин полковник. Именно этот человек, рискуя собой, привел в действие систему уничтожения убежища.
        Аланец взглянул на раненого и не удержался от удивленного возгласа:

        - Вот так встреча!
        Ошибиться офицер не мог. Слишком хорошо знакомые черты лица. Грим у Храброва сегодня почти отсутствовал. Наконец-то удача улыбнулась полковнику. Злейший заклятый враг попал к нему в руки. Великий Координатор будет доволен. Они получили бесценный источник информации. Опытные специалисты вытащат из мозга наемника все сведения о противнике. Ни Стоун, ни Храбров, ни жители Чанкока даже не догадывались, что до событий, которые в корне перевернут всю историю человеческой цивилизации системы Сириуса, осталось ровно пять суток. Одновременно с падением «Кондекса» запустился маховик тасконской операции по захвату резиденции Великого Координатора. Возмездие неуклонно приближалось.
        Генерал Байлот с тревогой ожидал сообщения из Чанкока. В дверь осторожно постучали. Через мгновение в кабинет вошел Дарл.

        - Операция завершена,  - проговорил тасконец.  - Мерзавец раскрыт, фирма после упорного боя захвачена службой безопасности. Стоун лично осматривал «Кондекс».
        Однако на лице Дарла Аргус радости не заметил. Глядя в глаза ученику, старик громко спросил:

        - Что-то еще?

        - Последствия схватки очень тяжелые,  - начал издалека лейтенант.  - Погибло больше пятидесяти разведчиков, ранен Джоркс…
        Офицер сделал паузу и едва слышно добавил:

        - Пропал Храбров. Байлот вызвал де Креньяна.

        - Храбров угодил в лапы полковника Стоуна. Учитывая их личные взаимоотношения, ты догадываешься, что ждет Олеся?

        - Я верю в Олеся. Он бывал и не в таких передрягах. Выкрутится. Не забывай, Храбров лучше всех научился пользоваться внутренней силой.

        - Это верно,  - согласился Байлот.  - Но, к сожалению, человеческие возможности не беспредельны. В фильтрационном центре у нас есть надежный агент. Коренной аланец с третьей степенью посвящения. Парень абсолютно чист. Держим его на крайний случай. Если Олесь вымолвит хоть слово, разведчик выполнит свою миссию. Другого выхода нет. Обрекать тысячи людей на смерть - преступление перед нацией.

        - Хорошо,  - кивнул головой де Креньян.  - Но у меня одна маленькая просьба. Сообщи о случившемся Олис. Она должна знать, какая участь уготована ее мужу.
        Вскоре случилось еще одно знаменательное событие. Впервые за двести лет в недрах Тасконы смолкли мощные установки, генерирующие защитное излучение. Сотни челноков устремились к планете. Началась погрузка десантников на транспортные суда.
        На штурм резиденции отправлялись и тасконцы, и аланцы. Увы, многие солдаты обратно уже никогда не вернутся.
        Операция на Тасконе имела огромное значение, но главные действия разворачивались в космосе. Без звездного флота переброска сил на Алан была просто невозможна. Как бы там ни было, а до восстания остались считанные часы. Надо хорошенько подготовиться. Схватка будет жаркой.
        Стрелка завершила очередной круг. Операция «Возмездие» началась.
        Спустя два часа, проведя необходимые перестроения, корабли взяли курс на Алан. Им предстояло первыми вступить в бой.
        Диктатор наверняка уже предпринимает меры по обороне планеты.
        Огромный сложный механизм, который тасконская разведка создавала и налаживала в течение десяти лет, наконец, был приведен в действие.
        Эскадра быстро приближалась к Алану. Операция «Возмездие» достигла своего апогея.
        Олесь открыл глаза и увидел над собой белый идеально ровный потолок. Сфокусировать зрение долго не удавалось, воздух словно расплывался и дрожал. Землянин попытался повернуть голову, но сделать это не сумел. Виски были сжаты специальными тисками. Прочные надежные ремни опоясывали плечи, руки, туловище и ноги. Мозг работал с явными сбоями.
        Внезапно в комнате раздался чей-то неприятный хрипловатый голос:

        - Пленник в норме.
        Высокий темноволосый человек, стоящий к Олесю спиной, громко сказал:

        - Господа, вы свободны.
        Мужчина неторопливо подошел к креслу и сел. Выдержав небольшую паузу, аланец злорадно спросил:

        - Узнал меня?

        - Разумеется,  - пробурчал землянин.

        - Вот и хорошо,  - проговорил Стоун.  - Ты находишься в научном отделе фильтрационного центра службы безопасности. Сюда попадают предатели, бунтовщики, неблагонадежные граждане, а с недавних пор и тасконцы - разведчики. Но еще никто не выдержал программу дознания до конца.

        - Что ждет меня?

        - Трудно сказать,  - пожал плечами полковник.  - Это будет зависеть от твоей сговорчивости. Чем больше информации, тем меньше боли.

        - В лабораторию его,  - приказал Стоун.
        Через секунду над русичем склонилась аланка лет сорока пяти. Женщина не была обделена красотой, но в ее взгляде отчетливо чувствовалась властность, жестокость и презрение к людям.

        - Может, сразу произведем трепанацию? Допрос значительно ускорится?  - поинтересовалась она.

        - С удовольствием согласился бы на твое предложение, Нэт Оквил,  - кивнул головой Стил,  - но Храбров слишком ценный пленник. Работать с ним надо предельно осторожно. Повелитель взял данное дело под личный контроль. Мне приказано следить за процессом дознания.
        Через некоторое время, после инъекций, ослабляющих волю, Оквил разочаровано заметила:

        - Проблема оказалась гораздо сложнее, чем я предполагала. Пленник обладает необычайно сильной ментальной сопротивляемостью. Вдобавок ко всему он хорошо обучен. В момент допроса направил сознание в глубокие воспоминания. Вывести его оттуда чрезвычайно трудно.
        Мозг русича захлестнула волна гнева и ярости. Контролировать себя Храбров больше не мог. То, чему так долго учил землянина Аргус, наконец, набрало силу и вырвалось наружу. Поток энергии смял боль, эмоции и воспоминания.

        - Жить тебе осталось ровно десять часов.,  - бесстрастно вымолвила врач, положив руку на лоб пациента.  - Только что Великий Координатор разрешил трепанацию. Буду работать с твоим мозгом напрямую. Можешь напоследок помолиться.
        Оквил неторопливо покинула палату. Теперь все встало на свои места. Храбров грустно улыбнулся. Шансов на спасение нет. Пора прощаться с миром.
        Жаль, что приходится расставаться с жизнью при таких обстоятельствах. Всегда хотелось умереть красиво, с оружием в руках, как подобает воину. Не суждено…
        Великий Координатор приказал приступить к запасному варианту - взорвать Чанкок, а пленников в фильтрационном центре - уничтожить.
        Но с помощью Олис Кроул и преданных людей в центре, Храброва удалось спасти. Во время проведения операции был убит Стил Стоун.
        Олесь проснулся в диагностическом центре и приподнялся на локте. В теле ощущалась неестественная легкость. Сознание заметно просветлело.
        Дверь в палатку открылась, и внутрь вошел де Креньян. Судя по выражению лица, француз был чем-то сильно озабочен. Жак сел на стул рядом с кроватью Олеся и негромко произнес:

        - Как самочувствие?

        - Неплохо,  - сказал русич.  - В мозгах уже полный порядок. Где Олис?

        - Улетела к отцу,  - произнес маркиз.  - Его арестовали час назад.
        Олесь подался вперед и шепотом добавил:

        - Великий Координатор - воин Тьмы.

        - Каков план?  - спросил француз.

        - Для начала найди мне одежду,  - сказал русич.  - Лучше армейскую форму. Не хочу бросаться в глаза. Тебе тоже советую переодеться.
        Минут через десять вернулся де Креньян. На нем была новенькая форма лейтенанта-десантника. Точно такой же комплект маркиз протянул Олесю.

        - Замечательно,  - произнес Храбров.  - А теперь принеси мне из шкафчика стимуляторы. Нужно слегка взбодриться.
        Жак без лишних вопросов выполнил просьбу друга. После инъекции русич почувствовал себя гораздо лучше. Мышцы налились силой, зрение приобрело четкость, движения стали резкими и уверенными.
        Через пятнадцать минут бот доставил друзей в резиденцию Великого Координатора.
        Подземная резиденция тирана имела гигантские размеры. Это был настоящий город! Используя расшифрованную запись «бессмертного» и доклады разведчиков, аналитики начертили примерную карту бункера. По предварительным расчетам апартаменты Великого Координатора расположены на пятом ярусе. Но сколько их и каково их расположение оставалось неизвестным.
        Найджел Кроул - отец Олис раскрыл тайну убежища великого Координатора и Храбров бросился на поиски диктатора. Самый главный объект резиденции размещался в центре зала. Массивный высокий столб со стеклянной вершиной. На прочном постаменте была установлена прозрачная цилиндрическая барокамера, заполненная мутной молочной жидкостью. Внутри находилось какое-то существо. Приблизившись, русич различил человека, погруженного в эту массу по шею. Неужели? Догадка Храброва оказалась верна. Вот он - великий и могущественный повелитель Алана! Словно в подтверждение его мыслей раздался приятный бархатный голос:

        - Я знал, что мои ловушки тебя не остановят. Впрочем, у меня есть для тебя маленький сюрприз. Белаун, выходи!
        Из-за постамента вышел человек в черной военной форме службы охраны. В первое мгновение русич даже не узнал аланца. Потемневшее лицо, провалившиеся щеки, низко опущенные глаза. Переминаясь с ноги на ногу, Белаун боялся посмотреть на Храброва.

        - Как видишь, нет ничего невозможного,  - вымолвил тиран.  - Один воин Света уже на моей стороне. Главное, согласовать спорные вопросы.
        Во время разговора Вилл приблизился к русичу и сейчас, схватив с пола карабин, трижды выстрелил в барокамеру. Лазерные лучи пробили прочное бронестекло. В сооружении образовались огромные дыры. Из них хлынула маслянистая молочная жидкость. Кроме того, одна красная линия, прочертив воздух, угодила точно в находящегося внутри человека. Великий Координатор сразу обмяк и бессильно опустил руки.
        В тот же миг ударили скорострельные орудия. Повернув голову, Олесь наблюдал, как прошивается насквозь тело Белауна. Подоспевшая команда внимательно обследовала постамент. Намереваясь разобраться в сложном устройстве барокамеры, ученые вскрыли боковую стенку сооружения. Почти тотчас послышался крик:

        - Здесь включена система самоуничтожения! Осталось сорок секунд!
        Друзья схватили Белауна за руки и за ноги и рванулись к двери. Они находились во втором коридоре, когда сзади раздался мощный взрыв. Заряд был обычным, и потому никто из беглецов не пострадал. По оперативным данным не обрушилось полностью даже потолочное перекрытие, зато система поддержания жизни Великого Координатора пришла в абсолютную негодность. Правитель Алана унес все свои секреты в могилу. Попытки восстановить аппарат по сохранившимся фрагментам к успеху не привели.
        Чанкок постепенно приходил в себя после трагедии. На окраине Чанкока в маленьком уличном кафе сидели шестеро мужчин. Два часа назад земля приняла Белауна и Салан. Труп Линды помог найти Рой Бартон.
        Разлив крепкое вино по бокалам, Стюарт негромко произнес:

        - Давайте помянем усопших. На долю наших друзей выпали нелегкие испытания. От ошибок никто не застрахован. Мир их праху.
        К кафе подъехал длинный черный лимузин. Из машины выбрался Байлот и неторопливо двинулся к друзьям. Генерал на ходу подхватил легкий пластиковый стул и сел между Храбровым и Саттоном.
        Как только Стюарт наполнил бокалы, старик задумчиво произнес:

        - Четыре с половиной года назад началась священная война Света и Тьмы. Миллиарды граждан Тасконы и Алана ничего не знают об этом. Вас было двенадцать. Двенадцать сильных, смелых молодых людей. Сражений без жертв не бывает, но каждая потеря оставляет в сердце глубокий кровоточащий рубец. И он никогда не заживет. Я хочу выпить за всех погибших. За Мануто, Вацлава, Олана, Рону, Линду и Вилла. Мы не забудем их.

        - Аргус, а что дальше? Диктатор мертв. Подземному миру больше ничего не угрожает. Каков следующий шаг?

        - Трудно сказать,  - пожал плечами генерал.  - Работы много. В руках фанатиков находится около ста космических станций. Сумасшедшие самозванцы то и дело объявляют себя Великими Координаторами, чудом спасшимися от безжалостных агрессоров. И, к сожалению, аланцы им верят. Полчаса назад я получил сообщение, что на юге вспыхнуло крупное восстание.

        - Ты меня не понял,  - оборвал Байлота русич.  - Речь шла не о планах Тасконы, а о нас шестерых. Раньше была цель - собрать воедино тайну хранителей, свергнуть тирана… Мы выполнили свое предназначение.

        - Отнюдь,  - возразил старик.  - Все перечисленное - лишь подготовительные мероприятия. Главная битва войны впереди. Основная задача - сохранить человеческую расу и не допустить захвата Земли чужаками. А теперь последние новости. Представители двух планет договорились создать союзное правительство. Уже принята концепция совместной обороны. Это важный этап объединения. Олесю присвоено звание майора. Остальные получат капитанские нашивки.
        Старик поднялся и неторопливо, тяжело двинулся к электромобилю.
        Возле стоянки машин товарищи попрощались. Наступал очередной период затишья. Но противник не дремлет.
        В любой момент враг может нанести новый неожиданный удар. Вопрос в том - где и когда?
        Глава 14. ВТОРЖЕНИЕ

        С момента свержения Великого Координатора минуло четыре с половиной года. Это время нельзя назвать безоблачным.
        После отзыва, Храброва и Саттона направили на «Гастер». Крейсер производил зачистку космических станций.
        На «Гроте-11» находились люди безмерно преданные вождю, но плохо подготовленные к ведению боевых действий. Примерно через час под контролем посвященных остался лишь верхний уровень.
        Русич не спеша шел по третьему этажу. Ничего подобного он раньше не видел. Весь ярус представлял собой одну гигантскую операционную. Хотя некоторые приборы показались Олесю знакомыми. Особенно кресло с несколькими обручами для головы.
        Вскоре командир разведывательного взвода доложил, что на четвертом ярусе обнаружено большое количество детей разного возраста. Теперь все встало на свои места.
        Допросить врачей Олесь, к сожалению, не мог. Они погибли при обороне операционной. Те же, кто уцелел, отступили с охраной на последний уровень.
        Через минуту землянин в сопровождении группы солдат поднялся на четвертый этаж. Это была настоящая детская тюрьма.
        Олесь невольно вздрогнул. По телу пробежала нервная дрожь. В зрачках несчастных детей была полная пустота. Живые мумии.
        Возраст детей колебался от трех до пятнадцати лет. Учитывая, что колонизация Оливии началась больше десяти лет назад, наверняка «Грот-11» уже сделал несколько выпусков. Неожиданно из проема показалась маленькая девочка. Аккуратная стрижка темных волос, вздернутый носик, тоненькие ручки. Она приблизилась к трупу охраннику, наклонилась, подняла бластер и без раздумий выстрелила в стоящего неподалеку штурмовика.
        Из комнаты вышла вторая девочка. Не глядя на штурмовиков, она целеустремленно двинулась к валяющемуся на полу оружию.

        - Не трогай!  - отчаянно закричал Храбров. Пленница никак не отреагировала на вопль русича.
        Ребенок чем-то напоминал зомби. Солдаты открыли предупредительный огонь. Лучи пролетали в непосредственной близости от девочки, с шипением ударялись в стену, но остановить ее не могли. Наконец, десантники попали в бластер и расплавили его. Узница мгновенно развернулась. Лицо ребенка было перекошено гневом и злобой. С диким рычанием она ринулась на обидчиков. Самое ужасное, что из остальных помещений уже выскакивали другие дети. Их становилось все больше и больше. Пустые глаза, яростные крики, сжатые кулаки. Вступать в борьбу с подобной толпой равносильно самоубийству. Штурмовики в панике бросились к лестнице.

        - Почему ужасные бестии очнулись?  - спросил подбежавший лейтенант.

        - Кто-то запустил программу,  - произнес русич.  - Надо побыстрее разобраться с персоналом.

        - Мы отключили компьютер управления,  - без вступления проговорил офицер.  - Яне специалист, но, похоже, узники программировались на полное подчинение.

        - Кого-нибудь из ученых в плен взяли?

        - Да,  - ответил штурмовик.  - Семерых. Скрутили мерзавцев во время рукопашной. Но, увы, они все покончили с собой. В зубах у каждого была ампула с ядом.
        Минуло четыре с лишним года, а доступ на станцию до сих пор строжайше запрещен.
        Кроме «Грота-11» отчаянные сражения развернулись на «Янисе-14» и «Янисе-47».
        Очередной неприятный инцидент случился на «Гроте-3». На этот раз группу захвата возглавлял Саттон. Оказывается, на станции проводились генные эксперименты по скрещиванию людей с различными животными. Пленным тасконцам вводили определенные препараты и наблюдали за мутационными изменениями. Посещать базу Олесь наотрез отказался. Ему достаточно и одного ночного кошмара.
        Экспедиция по станциям продолжалась около двух месяцев. Экипажи боевых кораблей ничего не знали о событиях, происходящих на Алане. А там было весьма «жарко». Собравшись с силами, сторонники свергнутого диктатора перешли к решительным действиям. Умело подстрекая посвященных, они буквально парализовали промышленность южных провинций Елании, материка в восточном полушарии.
        По планете прокатилась волна террористических актов против высокопоставленных аланцев, сотрудничающих с новой властью.
        Недовольство агрессивно настроенных граждан стремительно нарастало. Чтобы не допустить скатывания к гражданской войне, Совет решил ввести в ряде мест военное положение.
        Некоторые палачи все же предстали перед законом. На Алане началась череда громких процессов. Скрывать подробности власти не собирались. По государственным каналам демонстрировались жуткие кадры злодеяний мятежников. Перед показом дикторы настойчиво призывали убрать от экранов детей и людей со слабой психикой. Зрелище было не для слабонервных.
        Восстание постепенно угасло. Люди возвращались к обычной жизни. Пытаясь восполнить недостаток информации, союзное командование выпустило в эфир серию передач о подлинной истории двух планет. Остроту взаимоотношений метрополии и колонии никто не смягчал. Наступила пора гласности. Раскрывались секретные документы, публиковались отчеты комиссий и воспоминания разведчиков. В стране возобновились спортивные состязания и прерванные чемпионаты по игровым видам. Для молодежи организовывались викторины, конкурсы красоты, концерты.
        Олесь сидел за столом и бегло просматривал доклады наблюдательных постов. Каждодневная утренняя процедура вот уже в течение четырех последних лет. Две планеты объединяли свои структуры.
        Объединенное государство получило название Союз Свободных Планет. Первым делом Таскона и Алан сформировали Совет из наиболее опытных и уважаемых политиков. В его состав вошли пятеро аланцев, причем двое были бывшими посвященными, пятеро тасконцев из подземного мира и один делегат от мутантов. Нет ничего удивительного, что данную категорию граждан представляла гетера. Ее внешний вид не так шокировал жителей планет, регулярно смотрящих заседания Совета.
        Впрочем, за четыре года удалось многое, особенно в военной области. Армейская структура приобрела законченный вид. Вооруженные силы включали в себя звездный флот, оборонительную систему из космических баз, сухопутные войска и мобильные десантные части. На крейсерах и базах служили исключительно аланцы и тасконцы из подземного мира. Здесь требовался высокий технический и интеллектуальный уровень.
        Совсем иная ситуация сложилась в наземных частях. Десантные полки строились по троичной схеме на паритетных условиях. Как правило, первый батальон состоял из тасконцев, второй - из аланцев, а третий - из мутантов. Численность каждого триста пятьдесят бойцов.
        Сразу после восстания Карс и Стюарт покинули разведку и перевелись в десантную группировку. Они приняли непосредственное участие в формировании первого мобильного полка.
        Престиж армии рос буквально на глазах.
        Как и следовало ожидать, первый батальон, в который завербовалось немало землян, возглавил Пол. По этическим соображениям программу «Воскрешение» закрыли, но около шестисот наемников по-прежнему оставались на Оливии. Третьим батальоном назначили командовать Карса. Властелин пользовался огромным авторитетом у мутантов.
        Началось активное возрождение Тасконы.
        Быстрее всего ассимиляция протекала на Аскании. Сказывался высокий уровень интеллекта, сохраненная инфраструктура и единая общность граждан. Куда сложнее обстояли дела на Униме. Герцоги, графы и бароны не желали расставаться со своими привилегиями. Воевать же с монархами и убивать ни в чем не повинных солдат Союз не хотел.
        Из всех землян в разведывательном ведомстве остался лишь Тино Аято. Уже через год Аято получил чин майора и возглавил самый сложный отдел - на материке Елания. Японец быстро прославился как умелый и чрезвычайно жесткий руководитель.
        По совершенно иному пути пошел Саттон. Успешно окончив академию космопилотов, Крис отправился в качестве первого помощника на легкий крейсер «Крокс». Корабль входил в тыловую эскадру флота и барражировал в районе Тасконы. Так что с женой и ребенком англичанин виделся регулярно. Зато с друзьями Саттон теперь встречался от силы пару раз в год.
        До сих пор никто ничего не знал о де Креньяне. Жак словно сквозь землю провалился. Смерть Линды и предательство Вилла надломили Жака. В сорок с лишним лет трудно перестраивать судьбу.
        За последние два года русич трижды выступал на Совете. Он требовал увеличения ассигнований на строительство баз и звездных кораблей. Очень остро ощущался недостаток полезных ископаемых. Шахты Алана и Тасконы выработаны почти полностью.
        В условиях дефицита природных ресурсов командование приняло решение строить только крейсера. В бою от них больше толку. За четыре года в строй вступило одиннадцать тяжелых крейсеров и около тридцати легких.
        Внушительная сила, особенно если учесть, что суда оснащались секретными лазерными орудиями Релауна.
        В прошлом году Олесь, Тино, Крис, Пол, Карс и Олис взяли гравитационный катер и совершили десятидневное путешествие по Тасконе. Друзья хотели посетить места былых боев. Скорбный получился маршрут.
        Дверь плавно отъехала в сторону, и в кабинет буквально ворвался капитан Старкс. Он руководил отделом внешнего наблюдения. В его распоряжении было два десятка эсминцев, которые по специальному графику ныряли в гиперпространство и несли в нем патрулирование. Работа, сопряженная с немалым риском.

        - Господин майор,  - выкрикнул офицер,  - у нас серьезные проблемы!

        - Десять минут назад из гиперпространства вышел «Удар-17». Эсминец движется к
«Альфе-1». Командир передал в эфир одну короткую фразу: «Пожар разгорается».

        - Стив,  - Храбров подался чуть вперед,  - немедленно отправь во внешний патруль еще два судна. Пусть не спускают глаз с неприятеля. Я хочу знать о врагах все: сколько объектов, направление движения, скорость.
        У двери офицер обернулся и взволнованно спросил:

        - Майор, это вторжение?

        - Не исключено,  - честно ответил русич. Храбров позвонил Олис на «Грот-41».
        Олис возглавила научную группу полтора года назад. Ей доверили самый важный проект союзного государства. Надо было срочно вступить в контакт с пленником, захваченным на Акве. Чужак находился у аланцев уже несколько лет, а понять его речь люди так и не сумели. Бывшего советника подключили к работе, когда стало ясно, что выбранное направление в корне неправильно… Обычные, стандартные методы результата не давали.
        У Олис имелись кое-какие идеи. По настоянию Байлота все исследования на
«Гроте-41» строжайше засекретили. Экран вспыхнул, и русич увидел жену. Сосредоточенное задумчивое лицо, рассеянный нетерпеливый взгляд. Аланка постоянно оборачивалась и куда-то смотрела.

        - Здравствуй, милый. Ты сегодня не вовремя. У меня идет эксперимент,  - на одном дыхании выпалила Олис.

        - Искренне сожалею,  - вымолвил Храбров.  - Только что я отдал распоряжения по ситуации «угроза первой степени».

        - Понимаю,  - машинально проговорила женщина. Через секунду до нее дошел смысл сказанного. Резко
        вздернув подбородок, аланка воскликнула:

        - Что?

        - На демонтаж оборудования даю вам десять часов,  - продолжил землянин.  - Затем станцию займут военные. Вацлав покинет «Альфу-2» согласно плану эвакуации вместе с остальными детьми.

        - Ты можешь толком все объяснить?  - нервно выкрикнула Олис.

        - Нет,  - русич отрицательно покачал головой.  - Мы говорим по открытому каналу. До встречи, родная. Я тебя очень люблю.
        Олесь нажал на красную кнопку, и связь прервалась. Сейчас самое дорогое - это время.
        Маховик военной машины стремительно раскручивался. База превратилась в огромный муравейник.
        Ждать связи пришлось довольно долго. Примерно через сорок минут экран разделился надвое. Байлот находился в кабинете, а Сорвил, судя по обстановке, в штабе какой-то воинской части. Полковник часто инспектировал наземные службы планеты.

        - Здравствуйте, господин майор,  - подчеркнуто официально произнес Аргус.  - С чем связаны такие меры предосторожности? Ваш помощник требовал защиту канала высшей степени.

        - Я лишь гонец, приносящий плохие известия,  - пожал плечами землянин.

        - У нас серьезные неприятности,  - вымолвил Олесь.  - Около двух часов назад из гиперпространства вынырнул патрульный эсминец. Командир сообщил о приближении неизвестных кораблей.
        Воцарилось тягостное молчание. Новость о чужаках озадачила офицеров. Когда-нибудь это должно было случиться. После сражения у Аквы всем стало ясно, что человеческая цивилизация столкнулась с сильным и коварным врагом. Четыре с половиной года. Слишком малый срок для подготовки к масштабной войне.

        - Вторжение насекомых?  - уточнил Байлот.

        - Не вижу причин считать иначе,  - твердо сказал Храбров.

        - Майор Храбров,  - с неожиданным пафосом произнес Сорвил.  - В сложившейся ситуации данной мне властью назначаю вас руководителем обороны пятого, шестого, седьмого и восьмого сектора. Базы, станции и корабли переходят в ваше непосредственное подчинение.
        Экран погас. Сам того не желая, Храбров возглавил практически четвертую часть звездного флота Союза. Ответственность просто огромная.
        Приказ командующего уже поступил на станции. На лицах многих офицеров, разговаривавших с Храбровым, без труда читалось удивление. В подчинении у русича оказались четыре полковника. Явный нонсенс. По пути землянин обдумывал предстоящий разговор с полковником Меркусом. Тасконец необычайно амбициозен и заносчив. Как командир «Альфы-2» он имел гораздо больше шансов возглавить оборону секторов. Спустя минуту Олесь достиг командного центра. Внутри находилось около тридцати сотрудников.
        Появление Храброва никакого эффекта не произвело. Землянин огляделся по сторонам, но Меркуса не увидел.

        - Я вижу, вы рьяно взялись за исполнение своих новых обязанностей,  - раздался за спиной Олеся надменный, саркастический голос.  - Еще и двух часов не прошло, а уже снят дежурный, объявлена тревога… Что дальше?
        Землянин неторопливо развернулся.
        Перед ним, заложив руки за спину и широко расставив ноги, стоял командир
«Альфы».

        - Господин полковник,  - как можно спокойнее проговорил Храбров,  - я очень не люблю выяснять отношения при подчиненных, но сегодня, похоже, придется. Иначе все закончится печально. На эту должность я не стремился. Командующий принял решение без чьей-либо подсказки. Вы абсолютно правы, не прошло и двух часов, а на меня уже совершено покушение. Один из моих людей, лейтенант Брикс, погиб.

        - Я не знал,  - тихо пробурчал Меркус.  - Будут приняты соответствующие меры.

        - Вы не поняли,  - жестко произнес землянин.  - Яне жалуюсь и не прошу помощи. Я констатирую факт. В условиях массовой эвакуации охрана работает просто отвратительно. Ситуация развивается сама по себе. Меня это не устраивает. Через десять минут посты в коридорах, у лифтов, у всех важных объектов базы должны быть усилены. В их состав обязательно включить представителей обеих рас. Дополнительная страховка. Сейчас уместны любые меры предосторожности.

        - И еще,  - русич сделал многозначительную паузу и понизил голос.  - Господин Меркус, вы напрасно не ознакомились с моим досье. До прихода в генеральный штаб я служил в разведке.
        Русич вдруг понял, какая ответственность свалилась на его плечи. Осуждать Олеся за промахи и ошибки никто не станет. Потому что если звездный флот потерпит поражение, насекомые истребят людей. Победа или смерть - иного не дано!
        Чужаки быстро приближались к системе Сириуса.
        Минули первые бессонные сутки. Окончательно прояснились силы незнакомцев. Корабли чужаков приближались с каждой секундой. И хотя рассмотреть очертания судов пока не удавалось, Олесь уже по построению понял, что не ошибся. Враг двигался четверками в виде развернутого квадрата.

        - Это насекомые,  - негромко ответил русич.  - Возле Аридана мерзкие твари нападали, используя точно такую же тактику. И, похоже, менять ее, противник не собирается.
        Началась предбоевая суматоха.
        Олесь повернулся к голографу и проговорил:

        - Командир тяжелого крейсера «Сервет».

        - Полковник Хоквил на связи,  - мгновенно откликнулся офицер.

        - Господин полковник,  - сказал русич,  - немедленно пришлите на «Альфу-2» десантный бот. Я объявляю «Сервет» флагманским кораблем. Через двадцать минут судно двинется на сближение с эскадрой чужаков.
        Взглянув на помощника, землянин коротко бросил:

        - Стив, полетишь со мной.
        Русич остановился в метре от тасконца и негромко вымолвил:

        - До свидания, господин полковник. Мы неплохо с вами потрудились. Надеюсь, это сотрудничество продолжится и дальше. Предстоят нелегкие испытания.

        - Полетите навстречу противнику?  - спросил офицер.

        - Да,  - Храбров утвердительно кивнул головой. Машина покинула «Альфу», совершила боковой вираж и пошла на сближение с «Серветом».
        Преодолев огромное помещение шлюзового отсека, Олесь вышел в центральный коридор.
        В центре на мостике стоит командир корабля. Мужчины обменялись крепким рукопожатием.

        - Готовы к старту, полковник?  - спросил землянин.

        - Разумеется,  - произнес Хоквил.

        - Прекрасно,  - вымолвил Олесь.  - Стартуем немедленно. Курс на эскадру чужаков. Насекомые атакуют первые станции уже через сорок - пятьдесят минут.
        Олесь обратился к чужакам с предложением перевести переговоры. Но те предложили людям капитулировать.
        Но Союз Свободных планет отклонил ультиматум горгов. И майору Храброву было приказано на запрос врага ответите отказом.

        - Слушаюсь!  - отчеканил Олесь.
        Канал связи прервался, и экран погас. Землянин повернулся к Хоквилу и коротко бросил:

        - Курс на эскадру насекомых. Подготовить канал для переговоров.

«Сервет» летел на предельно допустимой в системе скорости. Русич тяжело вздохнул и сказал:

        - Включите частоту переговоров с горгами. Вступив на командирский мостик, землянин громко произнес:

        - Я майор Храбров. Вызываю конуга Эбши.
        Русич повторил эту фразу трижды. Ответа не последовало. Перед экипажем «Сервета» вновь предстал лидер врагов. Та же поза, то же одеяние. Лишь усики слегка шевелились, и это единственное, что выдавало волнение насекомого.

        - Тасконцы! Вы вышли на связь раньше установленного срока, тем самым, оскорбив великого конуга, авего лице всю могущественную империю горгов,  - произнес хриплый голос.  - Падите на колени и молите о прощении. Запомните, обращаться к нам могут только равные, но таковых во вселенной нет. Рабы должны смиренно ждать, когда им позволят говорить. Отведите корабли и выполняйте требования своих хозяев. В противном случае пощады не будет никому. Конуг Эбши слов на ветер не бросает.
        Экран погас, и в рубке управления воцарилась тягостная тишина. Переговоры были прерваны слишком неожиданно и поспешно.

        - Вам надо отдохнуть,  - вымолвил полковник. Олесь посмотрел на Хоквила. Аланец был серьезен.

        - Пожалуй,  - согласился русич.  - Чертовски устал.
        Через минуту Храбров вошел в маленькую одноместную комнату, приготовленную специально для него. Скинув ботинки и расстегнув китель, Олесь буквально рухнул на постель. Из головы никак не выходило странное поведение чужаков. Что-то не вписывалось в стройную систему. Веки налились свинцом и медленно опустились. И его опять посетило видение. Видения становятся все более и более реалистичными. В первый момент после пробуждения не сразу понимаешь, где реальность, а где иллюзия. О чем хотели предупредить русича неведомые силы?
        Потом Храбров разгадал тайное послание и рассказал о нем товарищам:

        - Я понял замысел горгов. И ультиматум, и требования, и переговоры - все блеф. Чужаки нападут в любом случае. Двадцать часов конуг давал не нам, а себе. Подлетев близко к системе, он допустил непростительную ошибку. Эсминцы засекли его. Отступать было поздно. И тогда мерзавец проявил хитрость. Угрожая человечеству, Эбши тянул время. Атаковать своей эскадрой подготовленную оборону противника лидер насекомых не рискнул. Зато твари расчистили гиперпространство и лишили нас глаз. А где-то там идет вторая волна вражеского флота. Горги нанесут удар с двух сторон.

        - Вы уверены?  - взволнованно произнес полковник.  - Никаких сведений о новой эскадре нет.

        - Соедините меня с командующим,  - распорядился землянин.
        Связист переключил изображение на центральном экране, и русич увидел Сорвила.

        - Господин полковник,  - Олесь расправил плечи и вытянулся в струну.  - Я допустил крупную стратегическую ошибку. Ее последствия могут быть трагическими.

        - Ультиматум насекомых - это отвлекающий маневр,  - произнес русич.  - Эбши ждет подкрепление и тянет время.
        На экране появился капитан Рейлот.

        - Ваши подозрения подтвердились, господин майор,  - вымолвил командир эсминца.  - К системе приближается вторая эскадра чужаков. Двадцать пять кораблей.

        - Господа офицеры,  - произнес Храбров, глядя на командиров баз и крейсеров. Насекомые атакуют нас. Переговоры успехом не увенчались. Примерно через час мы вступим в сражение. Но это полбеды. Скоро в районе пятого сектора появится вторая эскадра противника. Надо остановить тварей любой ценой.
        Время! Удивительная и странная категория. Еще недавно оно тянулось, словно вечность.
        Сейчас все наоборот. Ведь еще немного и начнется страшная война между двумя могущественными цивилизациями. В ее адском пламени сгорят тысячи, миллионы, миллиарды разумных существ.

        - Эскадра Эбши резко сбросила скорость!  - выкрикнул наблюдатель.  - Противник выходит на боевой режим. Атака через восемь минут.

        - Горги включили канал переговоров,  - доложил дежурный.
        На экране вновь появился Эбши. На этот раз конуг оделся иначе.

        - Глупые, слабые тасконцы!  - раздался знакомый хриплый голос.  - Мы без особых усилий уничтожили вашу станцию и, тем самым, продемонстрировали свою мощь. Та же участь постигнет и корабли.
        Олесь шагнул на мостик и сделал связисту едва уловимый жест рукой. Выдержав короткую паузу, землянин спокойно вымолвил:

        - Мы уже слышали ваш ультиматум, конуг. Он неприемлем. Готовьтесь к битве, господин Эбши. Вас ждет весьма неприятный тактический сюрприз.
        Удар одиннадцати крейсеров был страшным. Враг не успел развернуться, и лазерные лучи угодили в незащищенную часть судов. Три корабля мгновенно развалились на куски.
        Чаша весов окончательно склонилась в сторону Союза. Эскадра горгов оказалась раздроблена и обескровлена. В рядах чужаков началась паника. Они уже не прикрывали друг друга и любой ценой пытались выйти из боя. Однако на пути насекомых всякий раз появлялись корабли заслона. Сражение стало напоминать избиение.
        Итоги первого этапа битвы обнадеживали. Уничтожив девятнадцать судов тварей, флот людей потерял лишь девять легких крейсеров и четыре эсминца. Без сомнения, это результат успешного маневра.
        Взойдя на мостик, Храбров взглянул на центральный экран. На него внимательно смотрели десятки тасконцев и аланцев.

        - Господа,  - негромко произнес землянин,  - вы славно дрались. Мне не к кому предъявить претензии. Однако до победы еще далеко. Увы, до нее доживут не все. Приближается опасный враг. Надо достойно встретить горгов. Умирать за Родину не страшно. Это честь для любого солдата. Так пусть же потомки гордятся вами!

        - Насекомые отступают!
        Этот крик донесся словно из преисподней. Олесь недоверчиво покачал головой. Может, почудилось?

        - Дежурный, проясните ситуацию,  - проговорил Храбров.
        После некоторого замешательства капитан неуверенно вымолвил:

        - Я ничего не понимаю, господин майор. Чужаки просто уходят.
        Горги покинули поле боя и отступили. Потеряв тридцать пять судов, захватчики так и не прорвались к планетам. Преследовать насекомых было некому. Почти все корабли защитников оказались обездвижены. Перекличка подвела страшный итог битвы. На вызов русича откликнулся «Сондор», четыре легких крейсера и один эсминец. Уцелело всего семь судов.
        Позже, когда Олесь получил подробный доклад о сражении, выяснилось, что из сорока флайеров, участвовавших в бою, уцелело лишь девять аппаратов. Не зря этих парней называли смертниками.
        Русич с равнодушным видом смотрел на крошечные зеленые точки. Эмоций уже не осталось. Эбши, пожалуй, принял правильное решение. Лучше выйти из боя без сопротивления и заранее оторваться от преследователей. Конугу ведь еще надо сообщить о проведенной разведке королеве.
        В том, что это действительно разведка Храбров не сомневался. Людей проверяли на прочность. Первая атака чужаков отбита, но рано или поздно мерзкие твари нападут снова. Война развязана, и пути назад нет. Предстоит много жестоких и кровопролитных сражений.
        Оставаться на флагмане больше не имело смысла. Эйфория после победы постепенно улеглась, и люди занялись привычной рутинной работой.

        - Господин полковник,  - негромко окликнул офицера русич.
        Командир «Сервета» тут же обернулся.

        - Я покидаю флагман,  - проговорил Храбров.  - В связи с прибытием на линию обороны полковника Сорвила мои полномочия теряют силу. Надеюсь, вы выделите мне десантный бот?

        - Разумеется,  - вымолвил Хоквил.  - Воевать под вашим командованием для меня высокая честь. Я обойдусь без пафосных речей и скажу по-простому, по-солдатски. Когда корабль был на грани взрыва, вы сделали свой выбор. Не струсили, не сбежали, хотя трудно придумать лучший повод. Никто из моего экипажа не забудет этого поступка. На подобное способен далеко не каждый.
        Разговор плавно перешел на детали прошедшего сражения. Командующего интересовала мощность новых лазерных орудий, качество брони, маневренность судов, значение космических баз в системе обороны. Особой темой были насекомые. Что движет этой цивилизацией? Откуда такая агрессивность? Каковы плюсы и минусы применяемой ими тактики?
        Для полного, тщательного анализа, конечно, потребуется время, но некоторые выводы Храбров сделал уже сейчас. Чужаки - умелые воины, чувствуется опыт и слаженность. Единственная серьезная ошибка - недооценка противника.
        Храбров проснулся, неторопливо сел, повернулся к зеркалу. Помятое лицо, взъерошенные волосы, опухшие глаза. Пора приводить себя в порядок.
        Спустя двадцать минут гладко выбритый, хорошо отдохнувший русич спустился по лестнице к рубке управления.
        Храбров покинул гостиницу через служебный выход. Как он и предполагал, уже к восходу Сириуса в холле шумела толпа репортеров.
        Охрана проводила Олеся до невзрачного темно-синего электромобиля.
        На главной площадке русича ждал специальный правительственный бот. Вытянувшись в струну, пилот лихо козырнул и громко отрапортовал:

        - Господин майор, меня послали за вами. Через несколько часов мы будем во Фланкии. Заседание Совета назначено на полдень. Парадная форма - в салоне. Кроме того, генерал Байлот советует ознакомиться с материалами по вторжению горгов.
        Закрыв глаза, Храбров откинулся на спинку кресла. В оставшееся время можно подремать. Прошедшая ночь выдалась чересчур бурной.

        - Через двадцать минут подлетим к Фланкии,  - раздался голос пилота.
        Олесь проснулся, резко встал и потянулся. Пора приводить себя в порядок. Перед членами Совета необходимо предстать во всем блеске.
        Землянин подошел к зеркалу и посмотрел на себя со стороны. Выглядел он весьма эффектно. Сегодня в очередной раз решается судьба Храброва. Либо русич устремится вверх по карьерной лестнице, либо рухнет вниз.
        Примерно в ста метрах от Храброва стояли три черных правительственных лимузина. Олесь уверенно направился к ним. Ему навстречу двинулась группа людей. Байлота и Дарла русич узнал сразу. Чуть сзади шла женщина в строгом сером костюме. Она показалась из-за плеча генерала, и сомнений больше не осталось.
        Землянин невольно ускорил шаг. Сколько лет минуло с первой экспедиции на Таскону, а он по-прежнему безумно любит Олис. Аланка не выдержала и бросилась к мужу. Никого не стесняясь, семейная пара крепко обнялась. Ударив мужа по плечу, Олис, всхлипывая, проговорила:

        - Почему ты не покинул «Сервет»? Ведь было ясно, что крейсер обречен.

        - Опасность, конечно, существовала, но не такая серьезная. Тяжелые крейсера очень надежны.

        - Не пытайся меня успокаивать,  - возмущенно вымолвила аланка.

        - Война без жертв не бывает,  - Храбров вытер слезы на щеках жены.  - Враг оказался силен и коварен. Понять его замыслы трудно. Я поступил так, как должен был поступить. Командующий не имеет права проявлять трусость и малодушие.

        - А может нам обоим уйти в отставку?  - неуверенно предложила Олис.  - Поселимся где-нибудь на Тасконе.
        Мы не видимся с тобой месяцами. Да и Вацлаву не хватает родительского внимания. Мальчик устал от интернатов.

        - Не говори чепуху!  - Олесь ласково поцеловал женщину.  - Эмоции - не лучший советчик. От горгов нигде не спрячешься. Новое столкновение с насекомыми неизбежно.
        Пожимая руку Байлоту, землянин кивнул головой на жену и тихо сказал:

        - Спасибо. Я не предполагал, что увижу Олис.

        - Не надо благодарностей,  - вымолвил генерал.  - Ты сделал для человечества гораздо больше. Совет соберется через полтора часа. Мы успеем обсудить кое-какие детали.
        Слух о заседании Совета был умышленно распущен контрразведчиками. Они постоянно подогревали интерес общества к битве с горгами. Напряжение на площади достигло предела. Дверцы бесшумно открылись, и Храбров покинул машину. Следом за ним вышел Байлот.

        - Вас проводят к главному залу,  - произнес генерал.  - Мне необходимо закончить кое-какие дела.
        Русич нажал на металлическую ручку и уверенно шагнул в следующее помещение. Оно оказалось небольшой приемной. Секретарша указала на мягкие кресла.

        - Присаживайтесь, когда заседание начнется - вас вызовут.
        Храбров машинально посмотрел на часы. Оставалось еще пятнадцать минут.
        Олесь улыбнулся и положил ладонь на кисть жены. Она явно нервничала. Что происходит, аланка до сих не понимала. Ни муж, ни Байлот не посвящали ее в свои дела. Однако вызов на Совет руководителя обороны случайным не назовешь. Ничего хорошего ждать не приходилось. На столе секретарши раздался противный писк. Женщина подняла голову, взглянула на Храброва и произнесла:

        - Прошу вас, господин майор.
        Олесь встал и направился к противоположным дверям. Створки автоматически открылись. Русич очутился в прямоугольном, великолепно освещенном зале.
        Члены Совета сидели за полукруглым деревянным столом. Древняя тасконская традиция. В центре стояло одинокое черное кресло. Землянин неторопливо направился к нему.

        - Дамы и господа,  - проговорил председатель.  - Хочу вам представить офицера генерального штаба, руководителя обороны четырех секторов, майора Храброва.
        Члены Совета дружно поднялись со своих мест и подчеркнуто вежливо кивнули головами.
        После множества вопросов, которые были заданы Храброву, член совета Никлас продолжил:

        - Совет собрался не за тем, чтобы выносить приговор. Необходимо разобраться в ситуации. Например, для достойной встречи горгов Союзу не хватило боевых судов. В то же время возле дикой и никому ненужной Земли находится эскадра в пятьдесят единиц. Разве это разумно? Без сомнения, майор в данном вопросе не в состоянии проявить объективность. Родину не выбирают. На мой взгляд, корабли полковника Ширера необходимо отозвать.

        - Союз должен сделать ответный ход и выяснить, где расположена родина горгов,  - спокойно произнес Байлот.  - Мы предлагаем снарядить разведывательную экспедицию в глубокий космос.

        - Не будем отвлекаться,  - вмешался Прайлот.  - Нехватка полезных ископаемых душит промышленность. Заводы простаивают. А войны с насекомыми не избежать. Необходимо в кратчайшие сроки усилить звездный флот. Но как?

        - Ответ прост,  - проговорил темноволосый аланец лет сорока по фамилии Маквил.  - В системе Сириуса есть планета богатая ресурсами. Они почти не разработаны. Их запасы огромны. А главное, доставка не потребует много времени и сил.

        - Речь идет о Маоре? Служба контрразведки внимательно наблюдает за Маорой. Они не желают даже общаться, гася голографические сигналы. Не правда ли, генерал Байлот?

        - К сожалению, именно так,  - Аргус утвердительно кивнул головой.

        - А что скажет по данному вопросу майор Храбров?  - поинтересовался Ормерот.  - Он специалист по стратегическому планированию. Наверняка изучал систему защиты Маоры.

        - Я не занимался ею серьезно,  - возразил Олесь.  - Но если вы хотите услышать мое мнение, то оно целиком и полностью совпадает с предложением представительницы гетер. Время длительных переговоров закончилось. В системе Сириуса сложилась уникальная ситуация - для жизни пригодны сразу три планеты. Если маорцы не захотят решать спорные вопросы миром, Союз будет вынужден прибегнуть к силе…
        Через три часа Олесь вышел из зала Заседаний. Олис подошла к мужу, взяла его за руку и едва слышно спросила:

        - Сильно досталось? У тебя испарина на лбу.

        - Ерунда,  - улыбнулся землянин.  - Я думал, будет хуже. Ужасно хочется есть. Предлагаю пообедать в каком-нибудь приличном ресторане. Ты знаешь подходящее место?
        Храбров не стесняясь, поцеловал жену в щеку. Попрощавшись с секретаршей, семейная пара покинула приемную. В коридоре их встретил Дарл.
        Аргус появился примерно через час. После короткой паузы он сказал:

        - Мы нанесли врагу первое поражение. Совет единогласно признал твои действия правильными, целесообразными, хотя и не всегда последовательными. Повышение по службе майора-землянина не по нутру многим. Столицу не покидай. Ни с кем не общайся. О своем назначении узнаешь в самое ближайшее время. Союз на пороге важных событий.
        Через пять минут Храбровы покинули ресторан
        Спустя полчаса лимузин остановился возле аккуратного маленького двухэтажного домика. Олесь улыбнулся, обнял жену за плечи и направился к дому.
        Русич сидел на деревянных ступенях крыльца и смотрел на восход Сириуса.
        Таким же тихим безоблачным утром четыре дня назад Олис покинула это скромное жилище.
        Союз на пороге жестокой, кровопролитной войны с горгами. По всей стране развернулась компания по сбору металла. Опасность объединила людей.
        Имея доступ к секретной информации, землянин вплотную занялся изучением Маоры. Древние исследователи обнаружили на ней огромные запасы полезных ископаемых.

        - Хватит скучать,  - раздался знакомый голос.  - Пора приступать к делу.
        Олесь поднял голову. Перед ним стоял Дарл.

        - Советую поторопиться,  - улыбнулся капитан.  - На космодроме нас ждет десантный бот.
        Офицеры сели в серебристый электромобиль. Машина выехала из жилого квартала на объездную трассу и на предельной скорости устремилась к цели. Капитан достал из кармана аккуратно сложенный лист бумаги и протянул его товарищу.

        - «Майор Храбров назначен руководителем отдела стратегического планирования»,  - прочитал вслух русич и повернулся к Дарлу.  - Необходимы пояснения. Кому я подчиняюсь? Командующему вооруженными силами? Службе контрразведки? Или Совету Союза?

        - В будущем тебе грозит мания величия,  - рассмеялся тасконец.  - Уйми гордыню! Твой непосредственный начальник генерал Сорвил. Совет принял решение начать переговоры с Маорой. Возглавит делегацию, естественно, Ёейн Маквил. В ее состав войдут семь человек. Три аланца, три тасконца и мутант из клана трехглазых. Для жителей планеты это будет большим сюрпризом.
        Храбров и Дарл молча покинули лимузин и пересели в бот.

        - Насколько я понимаю, мы покидаем планету?  - вымолвил Олесь.

        - Да,  - тасконец утвердительно кивнул головой.  - Отдел стратегического планирования разместили на «Янисе-27». Станцию совсем недавно модернизировали.
        Бот достиг «Яниса-27» только через полтора часа. Возле базы Олесь заметил два легких крейсера. Они осуществляли прикрытие командного центра. Сорвил явно не поскупился. Значит, этой станции действительно придается большое значение. Вскоре русич покинул бот. Ему навстречу вышли Байлот и Сорвил. Признаться честно, увидеть здесь обоих генералов Храбров не ожидал.

        - Если я правильно понимаю, Союз готовит вторжение на Маору,  - догадался Олесь.

        - Схватываешь на лету,  - произнес тасконец.  - Пока речь о нападении не идет. Мы хотим договориться с правительством планеты мирно.
        В сопровождении генералов Храбров вошел в большой зал на третьем ярусе базы. Все присутствующие тотчас вытянулись в струну. Землянин насчитал четырнадцать человек. Лейтенанты, капитан, майоры. Проблем с субординацией не будет. После непродолжительной паузы аланец продолжил:

        - Господа, хочу представить вашего непосредственного начальника. Майор Храбров.

        - Предлагаю сразу приступить к делу,  - вставил Аргус.  - В общих чертах майору Храброву обстановка известна. Капитан Дастен доложите о плане нападения.
        Дастен доложил о состоянии дел и добавил:

        - Нас ждет отчаянное сопротивление. Без боя маорцы не
        сдадутся.

        - Я так не считаю,  - возразил русич.  - У планеты достаточно слабых мест. И мы обязаны их найти в кратчайшие сроки. Потери и разрушения должны быть минимальны. Завтра утром жду предложения.
        В конце концов, на основании имеющихся данных разведки, было решено смоделировать стратегический план на компьютере.
        Огромный экран на стене тотчас вспыхнул. Офицеры увидели темноволосого мужчину в строгом костюме.

        - «Учитывая сложившуюся обстановку, правительство Маоры после долгих обсуждений приняло решение вступить в переговоры с Союзом Планет,  - произнес диктор.  - Встреча состоится через два дня в Дантоне, столице колонии. Делегация Совета уже готовится к вылету.
        Поздно вечером было сообщено, что в результате террорестического акта погиб член делегации на Маору - Лейн Маквил. Спустя два часа в новостях объявили об экстренном заседании Совета. Само собой оно носило закрытый характер.
        Совершив крутой вираж и снизив скорость, бот влетел в шлюзовой отсек и медленно опустился на посадочную площадку. Как только давление выровнялось, Храбров покинул машину. Его никто не встречал. Олесь остановился и с недоумением посмотрел на контрразведчика.

        - Необходимые меры предосторожности,  - бесстрастно пояснил Дарл.  - Сейчас никому нельзя доверять. Прежде, чем ты встретишься с генералом Сорвилом, необходимо обсудить со стариком кое-какие детали миссии на Маору. Он ждет тебя в своей каюте. Я провожу.
        Металлическая дверь плавно закрылась. Жестом руки Аргус предложил Олесю сесть в кресло. Отказываться русич не стал. Устроившись поудобней, Храбров с легким раздражением в голосе произнес:

        - Генерал, я не понимаю, что происходит. Зачем вы посылаете меня на Маору?

        - Какой официальный тон,  - иронично усмехнулся тасконец.  - Я думал, мы друзья.

        - Черт подери, Аргус!  - выругался землянин.  - Где логика, здравый смысл? Мой отдел занимался разработкой операции по вторжению на планету. Если произойдет утечка информации, весь план рухнет. Тысячи, миллионы жертв…

        - Наконец, я вижу прежнего Олеся,  - спокойно вымолвил Байлот, садясь напротив русича.  - Твои опасения справедливы, но избежать потери ценных сведений не удастся.

        - Скорее всего предатель будет в составе миссии,  - догадался Храбров.  - И чтобы найти врага, ты направил на Маору меня?
        Храбров и Байлот еще около четверти часа обсуждали детали операции.
        Обоим было ясно, что колонисты согласились на мирные переговоры только под давлением Союза. На уступки маорцы ни за что не пойдут. Предлагать же им новейшие технологии глупо и опасно. Да и не поверит противник ни аланцам, ни тасконцам. Народы трех планет системы Сириуса были на пороге очередной кровопролитной войны.
        Совершив небольшой поворот, катер полетел к космодрому.

        - Первый этап миссии завершился успешно,  - с едва уловимой иронией в голосе произнес Сорвил.  - Нас не сбили, что само по себе радует. Прошу за мной.
        Генерал набросил на плечи меховую куртку и начал спускаться по лестнице. Следом за ним двинулись остальные члены делегации. Русич не стал торопиться. Когда все тасконцы и аланцы покинули салон, Храбров повернулся к офицеру.

        - Капитан, как ваше имя?  - спросил Олесь

        - Стив Вингл,  - четко доложил пилот.

        - А теперь слушайте меня внимательно, Стив,  - проговорил землянин.  - Переговоры надолго не затянутся. Никто не знает, чем они закончатся. Не исключено, что маорцы попытаются захватить катер. Вы не должны расслабляться ни на секунду.
        Возле невзрачного барака представителей Союза поджидали четыре офицера.

        - Я генерал Сорвил, руководитель делегации Союза,  - представился аланец.  - Вместе со мной прибыли…

        - Ваши помощники меня не интересуют,  - небрежно махнул рукой маорец.  - Я генерал Вайлейн, командующий вооруженными силами страны.
        Олесь, как подобает младшему офицеру, хотел пропустить генерала вперед. На мгновение глаза землянина и маорца встретились. По телу Храброва невольно пробежала нервная дрожь. Он увидел в зрачках противника бездонную, пугающую пустоту.
        Русич не сомневался, что перед ним стоит воин Тьмы. Точно так же Олесь чувствовал себя в секретном бункере Великого Координатора.

        - Вы сами подталкиваете Союз к использованию крайних мер,  - произнес руководитель делегации Сорвил.  - Мы предлагаем взаимовыгодное сотрудничество. Запасы полезных ископаемых на Алане и Тасконе истощены. А для строительства крейсеров необходимо много металла. На карту поставлена судьба человечества. Если насекомые прорвут линию обороны, погибнут все.

        - Мы тщательно готовились к переговорам,  - пояснил руководитель делегации.

        - Не сомневаюсь,  - проговорил Сорвил.  - Поэтому я и предлагаю решить спорные вопросы миром. Лучше торговать, чем воевать. Полезные ископаемые в обмен на продовольствие, оружие, технологии. Это взаимовыгодное сотрудничество.

        - Я не уполномочен принимать столь ответственные решения,  - неожиданно для представителей миссии сказал Вайлейн.  - Предлагаю объявить небольшой перерыв. Вы немного отдохнете, а мы, между тем, проконсультируемся с правителем страны. Теперь условия ультиматума мне понятны. Ситуация действительно непростая.
        Генерал быстрым шагом направился к боковому выходу из барака. Возле стены застыли пехотинцы. Солдаты внимательно наблюдали за происходившими в помещении событиями. В этом убогом строении вершилась история…
        Глава 15. МЕТРОПОЛИЯ

        Ожидание несколько затянулось. Прошло уже сорок минут. До начала атаки осталось меньше трех часов.
        Олесь мучительно пытался понять, где прячутся группы захвата маорцев. Землянин не верил ни единому слову Вайлейна. Командующий вел странную, непонятную игру.
        В составе делегации оказался предатель, который раскрыл план нападения Вайлейну. Свидетеля этой сцены - Дана Грондоула - специалиста по лазерному оружию, он убил.
        Вдруг раздался взрыв и в многочисленные проломы хлынули группы захвата маорцев. Не жалея зарядов, они стреляли по тем местам, где только что находились пехотинцы.
        Над головой Храброва мелькали смертоносные лучи лазеров. Снимая с пояса солдата запасные заряды, Храбров неожиданно вспоминал о приборе экстренного оповещения, который дал ему генерал Байлот. Он снял защитный чехол и нажал на крошечную кнопку.
        Теперь командование флота знает, что переговоры закончились провалом, а делегация Союза либо уничтожена, либо захвачена в плен. Десятки крейсеров, эсминцев и транспортников, набирая скорость, устремились к Маоре. Началась очередная кровопролитная война.
        Он первым вскочил с бетонного покрытия и рванулся к летательным аппаратам. Маорцы открыли по беглецам ураганный огонь. Перед глазами мелькали лазерные лучи, пули со свистом проносились возле головы. Двести метров между жизнью и смертью.
        Рядом рухнул Сорвил - пуля прошила командующего насквозь. Последний рывок и беглецы были у цели.
        Услышав звук, который подавал прибор оповещения, находившийся у Храброва, генерал Байлот отдал приказ начинать вторжение.
        Корабли, выдерживая строй, двинулись к планете. Лазерные орудия безжалостно добивали поврежденные станции. Казалось, что сопротивление врага сломлено. Маорцы даже не пытались оказать помощь гибнущим базам. Но стоило судам достигнуть верхних слоев атмосферы, как на них обрушился буквально шквал огня. Какой-то эсминец превратился в пытающий факел и устремился к поверхности.

        - Десантным батальонам начать операцию,  - приказал командующий.
        Ведь сейчас решалась судьба человечества. Если Союз потерпит поражение, он еще долго не сумеет восстановить численность и могущество своего флота.
        Ничего подобного в небе над Маорой еще не происходило. Сотни боевых машин сошлись в отчаянной схватке. Пилоты не уступали друг другу ни в смелости, ни в мастерстве. Между тем, численность сражающихся противников заметно уменьшилась. Теперь судьба человечества зависит от горстки десантников, летящих над бескрайней ледяной пустыней. Победа или смерть. Других вариантов не осталось.
        В небе над Маорой царила сумасшедшая «карусель». Летательные машины безжалостно расстреливали друг друга из лазерных орудий. Поднимая горы брызг, истребители на огромной скорости врезались в воды холодного океана. На поверхности плавали уцелевшие летчики. Бой был в самом разгаре.
        Аргус внимательно следил за перемещением маленькой красной точки на экране голографа. Теперь Байлот не сомневался, что Олесь на борту. Катер в точности повторял маршрут десантной группировки. Русич решил лично участвовать в захвате реакторных установок. Очень рискованное, авантюрное решение. Но это свойственно Храброву.
        Бой продолжался. Во время штурма здания погиб шотландец Пол Стюарт.
        Олесь захватил реактор по производству воздуха на Северном полюсе и предъявил ультиматум правительству Маоры: если они немедленно не прекратят наступление, то реакторная установка будет взорвана.
        Условия капитуляции были приняты и правительство Маоры вступило в новые переговоры.
        Олеся сейчас волновала другая проблема. Один из членов делегации - предатель. Очевидность данного факта неоспорима. Кто? Ответ напрашивался сам собой. Волею судьбы Дан Грондоул раскрыл изменника. Воин Тьмы был вынужден застрелить аланца. Блестяще разработанный план передачи информации рухнул. Нападением на делегацию Вайлейн пытался скрыть истинную причину смерти Грондоула.
        Но куда исчез Чен Брум, который занимался вопросами добычи полезных ископаемых?
        Вайлейн скрылся в своей резиденции на острове. Резиденцию взяли штурмом, а Вайлейн покончил жизнь самоубийством. Расстегнув его китель, Олесь увидел на груди знак в виде черного паука. Еще один воин Тьмы был мертв.
        Совет Союза решил послать экспедицию в систему Китара для поиска союзников в борьбе с насекомыми. Храбров был назначен руководителем. Вместе с ним летели Карс и де Креньян. Совет решил включить в состав делегации и несколько гражданских лиц.
        На внешней орбите показалась группа подозрительных объектов. Пока они были неподвижны.

        - Это же космические базы!  - догадался первый помощник майор Стагс.
        Олесь взглянул на аланца и сказал:

        - Прекратить маневр! Остановите крейсера. Не будем провоцировать эданцев на нападение. У нас мирная миссия. Пора вступать в переговоры.
        Олесь сказал адмиралу флота Валкаала Аминему Супеллуму, что они ищут дружественные цивилизации для союза в борьбе с безжалостными агрессорами, которыми оказались насекомые.
        Сенат Валкаала решил принять делегацию. Визит на Эдан не увенчался заключением договора.
        На радаре капитан корабля увидел судно, не похожее на звездолеты насекомых.
        Специальная аппаратура высветила золотистую надпись.

        - «Вилан»,  - прочитал вслух командир тяжелого крейсера.

        - Я почему-то так и подумал,  - грустно заметил русич.  - Вот где нашел пристанище звездный странник. Господа, перед вами легендарный крейсер древней Тасокны, исчезнувший двести лет назад. Этот корабль прибыл в систему Индасс с разведывательной миссией и остался здесь навсегда.
        Нужно было выяснить причину гибели судна и на корабль отправилась группа из двенадцати человек, включая де Креньяна и воина Тьмы Берта Рассела.
        Де Креньян обнаружил запись командира «Вилана», в которой говорилось о том, что группа ученых, высадившихся на поверхность Индасса заразилась вирусом ДНК. Этот вирус превращал людей в безжалостных агрессоров. И против таких обротней оставалось единственное средство - огонь. Видя, что его экипаж стремительно превращается в нелюдей, капитан отключил энергоснабжение корабля.
        Понимая, что ему не избежать участи своих предшественников, де Креньян передал всю собранную информацию Храброву, попрощался с друзьями и уничтожил «Вилан».
        Русич не спеша покинул мостик и направился к выходу из рубки управления. Сейчас ему надо немного побыть одному. Гибель Жака - тяжелый удар для Олеся. Особенно если учесть, что окончательное решение о расстреле «Вилана» принимал он сам. Между тем, крейсера настигли судно горгов. Мертвый корабль был легкой мишенью. Лазерные лучи безжалостно распороли корпус крейсера. Яркая вспышка поставила окончательную точку в затянувшейся трагедии. Закончив разведывательную миссию,
«Клосар», «Эльдор» и «Баскет» взяли курс на Сириус.
        Спустя двадцать семь дней суда благополучно вышли из гиперпространства в районе космической станции «Альфа-3». Двое суток все участники экспедиции проходили медицинский осмотр. Случай с «Виланом» заставил людей более серьезно относиться к карантинным мероприятиям.
        Глава 16. РАЗВЕДКА БОЕМ

        Минуло полгода с тех пор, как вернулась из длительного полета разведывательная экспедиция. Отчет русича был тщательно проанализирован на Совете.
        Стив Маклин, руководитель гражданской миссии, выступил с резкой критикой военного командования. Аланец считал, что Храбров слишком рано прекратил переговоры. Оун считал, что необходимо любой ценой выяснить, где находится родная планета насекомых. Внимательно выслушивая приводимые доводы, Совет каждый раз отказывал командующему, ссылаясь на слабость флота. Стало ясно, что война с насекомыми вступила в решающую фазу, а Совет просто не способен адекватно реагировать на ситуацию. В конце концов было решено показать валкаалцам, что человеческая цивилизация обладает мощным флотом и продемонстрировать им ударную эскадру. Храбров должен был совершить краткосрочный поход в систему Китара.
        Кроме того, к Китару снова отправится гражданская делегация. Она будет состоять всего из четырех человек и возглавит ее Маклин. Старт ровно через декаду.
        После заседания Совета генерал Байлот встретился с Храбровым и подчеркнул, что задача русича в этой экспедиции - обнаружить звездную систему насекомых-горгов.
        Эскадра находилась достаточно далеко от Алана. Пилот уверенно вел машину к центральному судну. От опытного взгляда землянина не ускользнули внесенные в проект изменения. Сражение с горгами не прошло бесследно. Ученые и техники учли допущенные ошибки и попытались их исправить.
        На «Лаваль» Аято и Карс прилетели вместе. Японец тщательно, скрупулезно осмотрел корабль. Как высокопоставленный сотрудник контрразведки Тино имел неограниченный допуск в помещения крейсера. Оливиец неотступно следовал сзади. В какой-то момент они остались одни. Понизив голос, самурай неожиданно спросил:

        - Ты знаешь, какая задача стоит перед тобой?

        - Конечно,  - бесстрастно ответил властелин.  - Не допустить на судах эскадры террористических актов.
        На губах Аято появилась снисходительная усмешка.

        - Глубочайшее заблуждение,  - возразил после небольшой паузы землянин.  - Главное
        - не допустить гибели Храброва. Олесь чересчур смел и порядочен. В случае столкновения с противником, он двинется в атаку первым. Полковник бросит флагманское судно в самое пекло битвы… Если «Лаваль» взорвется, в нем не должно оказаться Храброва. И как ты спасешь русича, мне все равно. Ты никогда не задавался мыслью, почему у него видения бывают гораздо чаще, чем у нас?

        - Признаться честно, меня подобные проблемы не волновали,  - вымолвил Карс.

        - Напрасно,  - улыбнулся Аято.  - В том, что Храбров - избранный, я понял еще шестнадцать лет назад в пустыне Смерти. Русичу покровительствуют могущественные силы. Они образно предупреждают Олеся об опасности. Сколько бед группа избежала благодаря своевременным подсказкам. Храбров - наш мозг, а мы - руки и ноги русича. Круг Света давно разорван. Из двенадцати бойцов уцелело четверо. Но и враг обескровлен. Можно вылечить самые тяжелые раны, однако потерю разума не восполнишь ничем. В каждой игре есть жертвенные пешки, ударные фигуры и тщательно оберегаемые короли. Им предстоит вступить в сражение в решающий момент. Жак отчетливо это осознавал.

        - Не беспокойся,  - уста властелина исказились в гримасе усмешки.  - Я сделаю так, как ты просишь. Жизнь друга для меня гораздо дороже собственной. Да и ставка высока. На кону судьба человечества. От Олеся намного больше пользы, чем от простого мутанта.
        В рубке управления царила обычная рабочая атмосфера. Навстречу русичу с командирского мостика двинулся высокий худощавый мужчина лет сорока.

        - Командир тяжелого крейсера «Лаваль» полковник Нейлан,  - представился офицер.
        Встреча с Карсом была обычной и будничной. Они не виделись лишь семь дней. Как только дверь каюты за ними закрылась, властелин сразу включил противоподслу-шивающее устройство. Русич подробно рассказал товарищу об истинных планах экспедиции. Между воинами Света тайн не существовало. Исключение только одно - Конзорский Крест. Кроме Храброва и Аято никому не известно, где он находится. Так потребовал Байлот. Необходимая мера предосторожности. Ключ ни при каких обстоятельствах не должен попасть к врагу. Слишком велика ставка.
        Эскадра двинулась в путь в точно назначенный срок. Поход в систему Китара начался.

        - Эдан точно по курсу,  - вымолвил навигатор.  - Через восемь часов семнадцать минут достигнем цели.

«Лаваль» устремился к планете. «Баскет» и «Эльдор» значительно отстали. Вторжение одного крейсера валкаалцы еще простят, а вот три судна - это уже чересчур. Олесь решил действовать предельно осторожно. При контакте с другой расой мелочей не бывает.
        Минуло полчаса, а эданцы так и не появились.

        - Слева по борту три судна, справа - еще четыре!  - выкрикнул наблюдатель.

        - Эданцы взяли нас в клещи,  - произнес Нейлан. Включился канал связи.
        Русич поправил китель, гордо вскинул подбородок, собрался с мыслями и на одном дыхании вымолвил:

        - Мы приветствуем жителей священного Валкаала! Наш повторный визит носит исключительно мирный характер. Предлагаем продолжить партнерские взаимоотношения. Человечеству есть, что предложить. Союз Планет готов даже пойти на некоторые уступки. Экран голографа тотчас вспыхнул.

        - Консул великого Валкаала рад встрече с представителями дружественного народа,
        - раздался бесстрастный голос.  - За прошедшее время на нашей благословенной планете произошли некоторые изменения. Многие дворяне склоняются к идее сотрудничества с людьми. Снобизм и высокомерие остались в прошлом. В качестве жеста доброй воли мы пропустим вглубь системы все три корабля Союза.

        - Тут что-то не так,  - покачал головой майор Эрвин.

        - И я того же мнения,  - заметил Храбров.

        - «Баскету» и «Эльдору» начать охват противника.  - приказал русич.

        - Господин полковник,  - испуганно выкрикнул лейтенант. В линии обороны появились гигантские бреши. Очень похоже на… прорыв мощной эскадры.
        Увиденное потрясло всех присутствующих. В том, что станция мертва, сомнений ни у кого не возникало. Вот почему она не реагировала на вторжение чужаков. Эдан уже потерпел поражение в войне. И догадаться, кто поставил могущественную цивилизацию на колени, труда не составляло. Насекомые!

        - Боевая тревога!  - на удивление спокойно скомандовал Храбров.
        Ловушку твари подготовили заранее. В терпении им не откажешь. Враг умеет ждать. Так было в колонии на Акве, так случилось и здесь. Насекомые хотели захватить противника врасплох, а потому спокойно дали крейсерам втянуться вглубь территории валкаалцев. Путь к Эдану оказался открыт.

        - «Баскету» и «Эльдору» немедленно развернуться и покинуть систему!  - приказал землянин.
        Преследователи не сомневались в конечном успехе. Ведь у насекомых значительное численное преимущество. Восемь крейсеров против двух! «Лаваль» летел точно в лоб трем кораблям валкаалцев. И если повезет, он проскочит мимо, запустит ускорители и скроется в гиперпространстве.

        - Четверка валкаалцев нас догоняет!  - выдохнул лейтенант.  - Столкновение через две минуты десять секунд.

        - Максимально увеличить скорость!  - скомандовал командир «Лаваля».  - Начать разгон, приготовиться к преодолению светового барьера! Будем отрываться…

        - Мирной делегации, женщинам из вспомогательных служб, гражданскому персоналу спуститься в шлюзовой отсек и занять места в десантном боте и гравитационном катере,  - скомандовал полковник.  - В вашем распоряжении три минуты.
        Между тем, Карс неторопливо спустился по лестнице и подошел к мостику. Храбров внимательно следил за вражескими кораблями и властелина не видел. Оливиец осторожно похлопал товарища по плечу. Русич мгновенно обернулся. Глаза друзей встретились. В зрачках мутанта легко читалась тоска и грусть. Он словно прощался с Олесем.

        - Надеюсь, ты меня когда-нибудь простишь,  - вымолвил Карс.

        - За что?  - удивленно произнес Храбров. Вместо ответа властелин нанес сокрушительный удар русичу в лицо. Что-что, а бить оливиец умел. Олесь провалился в бездну небытия. Его обмякшее тело рухнуло на пол.

        - Майор, вы сошли с ума!  - сказал полковник, глядя на текущую из носа землянина кровь.

        - Ничуть,  - возразил Карс.  - Всего лишь разумная целесообразность. Вряд ли есть смысл начальнику экспедиции погибать вместе с «Лавалем». Перед ним поставлены серьезные задачи. Да и кто будет командовать эскадрой? Опыт - вещь незаменимая.
        Землянин весил немало, но властелин нес его легко и непринужденно. Физической силой природа оливийца не обделила.
        Карс осторожно усадил землянина. Женщина в белом халате тут же бросилась к Олесю. Нижняя часть лица русича была обильно залита кровью.

        - Не трогайте полковника!  - поспешно вымолвил властелин.  - Приведете его в чувство только тогда, когда катер покинет «Лаваль». В противном случае он сбежит.

        - Как тебя зовут, капитан?  - спросил оливиец.

        - Илан,  - произнес аланец.

        - Слушай меня очень внимательно, Илан,  - проговорил мутант.  - В этой каменой глыбе много глубоких расщелин. Постарайся укрыться в них. На борту катера находится командующий эскадры. Именно от него зависит судьба человечества. Ты должен спасти полковника любой ценой.
        Маневр флагмана стал неожиданностью для горгов. Лазерные лучи «Лаваля» прочертили космос и ударили в крейсер валкаалцев. На судне вспыхнули пожары.
        Неожиданно насекомые прекратили стрельбу. Теперь стало понятно, почему враг не добивает поврежденное судно. Полковник взглянул на Эрвина.

        - Благодарю за службу, Блаз,  - командир впервые назвал помощника по имени.  - Жаль, что наше сотрудничество получилось недолгим. Шестая палуба, резервная рубка. Закройся изнутри. Ровно через пятнадцать минут нажмешь кнопку самоуничтожения. Дальше мы не продержимся.
        Горги начали штурм.
        Олесь пришел в себя от прикосновения к лицу чего-то влажного и холодного. Русич с трудом открыл глаза. Над ним склонилась темноволосая женщина лет тридцати пяти в белом халате.

        - Где я?  - непонимающе спросил Олесь.

        - В гравитационном катере,  - ответила врач.

        - Сволочь!  - не удержался от гневной реплики землянин.  - Каре ударил меня. Скотина, предатель… А я дурак, думал меня контузило. С чего бы вдруг потерять сознание…

        - Вы должны его благодарить. Мутант спас вам жизнь.

        - Где «Лаваль»? Его отсюда видно?
        Беглецы стали свидетелями трагического финала сражения. В какой-то момент два силуэта слились в один. Поврежденный флагман протаранил эданский крейсер.
        Илан запустил двигатели и включил силовую защиту. До поры, до времени, силовая защита спасала беглецов. Но вот летательный аппарат не вписался в поворот, ударился о выступ и рухнул на дно расщелины.
        Машина с Храбровым на борту вылетела из укрытия и резко взмыла вверх. На горизонте показались тяжелые суда эскадры.

        - Курс на «Клосар»,  - после некоторых раздумий скомандовал русич.
        Внешние ворота судна тотчас открылись. Покачиваясь, машина медленно вплыла в шлюзовой отсек корабля.

        - Добро пожаловать домой,  - вымолвил пилот.

        - Господин полковник,  - вымолвил Деквил.  - Мы считаем, что начальник внутренней охраны поступил правильно. Метод не очень удачный… Однако вряд ли стоит осуждать Карса. Майор выполнил свой долг. В поступке мутанта есть разумная целесообразность. Интересы человечества гораздо выше личных амбиций. Добровольно вы бы никогда не покинули «Лаваль».

        - Понятно,  - задумчиво сказал Олесь.  - Слушайте мой приказ. Я объявляю «Клосар» флагманом. Мы высадимся на планету, уничтожим вражеские базы и лишим тварей стратегического преимущества.
        Осознав, что битва проиграна, твари выводили из-под удара наиболее боеспособные корабли. Дальнобойные орудия разрезали вражеские корабли пополам. Безжалостное, беспощадное избиение. Мерзкие твари даже не пытались бежать. Горги понимали что обречены, и предпочитали смерть плену.

        - Сколько я спал?  - поморщившись от боли, спросил русич.

        - Четыре с половиной часа,  - не задумываясь, ответил первый помощник.

        - Каковы результаты разведки?  - произнес Храбров, вставая и направляясь к столу.

        - Они очень противоречивы,  - сказал офицер.  - Большинство крупных городов лежит в развалинах. Мы обнаружили место жестокого наземного сражения.

        - Что еще случилось?  - произнес Храбров.  - Ведь вы разбудили меня не случайно.

        - Так точно,  - отчеканил офицер.  - Пятнадцать минут назад с Эдана поднялся челнок серебристого цвета. Совершив вираж, корабль направился в сторону эскадры. Валкаалец утверждает, что он Аминем Суппелум, адмирал некогда могущественного флота. Чужак просит аудиенции.
        Сообщение было неожиданным.

        - Соедините меня с адмиралом,  - приказал землянин.
        Связь установили молниеносно.

        - Какова цель вашего визита?  - спросил землянин.

        - Координация совместных действий против мерзких тварей,  - ответил адмирал.

        - Валкаалу удалось сохранить армию и флот?  - уточнил Храбров.

        - Нет,  - наконец сказал адмирал.  - Остались только разрозненные плохо вооруженные группы. Сопротивление почти везде сломлено. Раса бесстрашных воинов перестала существовать. Величественная цивилизация рухнула к ногам убогих, уродливых насекомых. Растоптаны древние традиции и идеалы. Восстали рабы. У нас нет будущего.

        - Тогда, что же вами движет?

        - Месть,  - сказал Суппелум. Предлагаю заключить сделку. Вы уничтожите насекомых, чего бы это ни стоило, а я, в свою очередь, передаю Союзу карты планеты, дешифратор и точную схему вражеских укреплений. Выгода очевидна.
        От былого величия Суппелума не осталось и следа.

        - Они появились примерно полгода назад,  - произнес адмирал. Противник выдвинул ультиматум. Либо Валкаал сдается и предоставляет захватчикам суда и сто тысяч пленников, либо будет уничтожен. Сенат принял решение наказать наглецов. Два крейсера превратились в груду обломков, остальные поспешно ретировались. Это была славная драка. Увы, беда пришла оттуда, откуда ее не ждали. В наших рядах оказались изменники. В самый разгар битвы крейсера предателей ударили в тыл эскадры. Возглавил мятежников Тефнал Такелом, брат консула. Его жажда власти погубила Валкаал.

        - Чем закончилось сражение с горгами?  - спросил Храбров.

        - Полным поражением моего флота,  - честно признался Аминем.  - Надеюсь, мои объяснения вас удовлетворили?

        - Вполне,  - кивнул головой Олесь.  - Мы принимаем предложенные условия сделки.

        - Отлично,  - произнес Аминем, делая большой глоток.  - Первый удар нанесите по резиденции консула. Именно там находится наместник насекомых Тефнал Такелом.
        Адмирал извлек из складок одежды маленький серебристый диск и протянул предмет Храброву.

        - Здесь подробная карта планеты с нанесенными на нее базами захватчиков. Думаю, ваши подчиненные сумеют расшифровать информацию. В крайнем случае демонтируйте с челнока бортовой компьютер.
        Тяжелые крейсера первыми вошли в атмосферу Эдана. Лазерные орудия ударили по намеченным целям. Информация, полученная от адмирала, оказалась очень точной.

        - Разрешите мне присоединиться к вашей пехоте?  - неожиданно попросил эданец.

        - Хорошо,  - согласился русич.  - Я оправлюсь вместе с вами.

        - Похоже, мы направляемся в личные покои Омасима Такелома,  - с сарказмом в голосе проговорил Аминем. Вдоль стен довольно плотно друг к другу стояли большие полупрозрачные коконы. В некоторых до сих пор шевелились серые противные существа. Сквозь тонкую стенку русич разглядел мужчину-эданца. К телу несчастного прилепился зародыш насекомого. Без сомнения, тварь питалась своей жертвой.

        - Они используют других существ для размножения,  - донесся голос майора.

        - Вот зачем горгам миллионы пленников,  - с ненавистью произнес Храбров.  - Раса паразитов, способных развиваться только за счет покоренных народов. Мерзкие существа должны быть истреблены под корень!

        - Оставьте три кокона для изучения,  - поспешно скомандовал землянин.
        Вскоре изменники предстали перед Храбровым и Суппелумом. Решительным движением он извлек из складок одежды изогнутый серебристый кинжал. Три мужских голоса слились воедино. Быстрый короткий взмах и острое лезвие скользнуло по шеям пленников.

        - Ритуал казни завершен. Изменников постигла заслуженная кара. Больше мне здесь делать нечего. Я буду ждать вас у входа.
        Русич присел на корточки и, взяв Тефнала за плечо, перевернул сенатора на спину. В глаза сразу бросилась глубокая, кровоточащая рана на горле. Разорвать одежду валкаалца руками не удалось. Олесь воспользовался лежащим на полу тесаком убитого горга. На груди Такелома отчетливо виднелось черное пятно, отдаленно напоминающее паука. Теперь исчезли последние сомнения. Еще один воин Тьмы пал на поле брани. Карс погиб в бою не напрасно.
        Тефнал за сделку с Тьмой заплатил жизнью. Война действительно подходит к концу. Их осталось лишь пятеро. Трое против двух.

        - Господин полковник, две минуты назад с нами на связь вышла странная организация Эдана. Они называют себя борцами за свободу. Судя по стандартному тембру, используется дешифратор. Неизвестные сообщили, что обладают очень ценной информацией о горгах.

        - Так в чем же дело?  - удивленно проговорил Олесь.

        - Передача велась с Дарсала,  - вымолвил офицер.  - Судя по всему - это джози.
        Храброву представилась возможность получше разглядеть эданцев. Крайний слева дарсалец держал в руках дешифратор. Оружия у бунтовщиков русич не заметил. Эданец в центре явно старше своих спутников. Почтительно склонив голову, повстанец произнес:

        - Мы рады приветствовать представителей Союза на нашей многострадальной земле. Голубокожие воины победили вовсе не благодаря храбрости и силе. Ведь даже оружие у дарсалцев было лучше. Дело в страшных гипнотических способностях валкаалцев. Наше биополе чересчур слабо.

        - Так значит, вы знали все секреты страны!  - изумленно выдохнул Храбров.

        - Конечно,  - ответил эданец.  - Ведь именно джози сделали Валкаал могущественным космическим государством. Сородичи Суппелума безнадежно деградировали. Инфраструктура планеты уничтожена далеко не полностью. Сохранились подземные заводы, шахты, пункты управления и связи. И они находятся под нашим контролем. Реальную силу сейчас представляют только дарсалцы. Джози готовы драться и в одиночку. Однако у нас серьезные проблемы с оружием.

        - Вы получите и трофейные, и валкаалские бластеры,  - заверил землянин.  - Найдете уцелевшие лазерные орудия, забирайте и их.
        Насекомые оказались очень болтливыми, особенно если применялись к ним суровые методы допроса. Как и все разумные существа, мерзкие твари боялись боли.
        Хак сдержал свое обещание. Ровно в полдень джози передали командиру десантной роты дешифратор. На «Клосар» тотчас доставили трех пленных горгов.

        - Мы нашли родину мерзких тварей!  - воскликнул командир «Клосара», заметив землянина.

        - Крейсера «Клосар», «Баскет» и «Оризон» отправляются в разведывательный поход. Эти суда меньше всего пострадали во время битвы. Остальные корабли возвращаются домой. Командирам эскадры я назначаю полковника Брандта,  - сказал землянин.
        Крейсера стремительно летели к далекой оранжевой звезде.

        - Господа,  - проговорил землянин.  - Наша рискованная и опасная миссия вступает в завершающую фазу. Мы обнаружили суда противника. Двигаемся по верхним секторам. На изучение Тхакена я даю десять минут. В схватку с насекомыми не вступать.
        Суда разведчиков благополучно пересекли систему Абралиса и вырвались в гиперпространство.
        Аргус несколько переоценил свои возможности. Противник опередил его и начал атаку первым. Превознося победы звездного флота, журналисты вбивали в головы обывателей мысль о том, что горги разгромлены и уже не вернутся в систему Сириуса. А тогда зачем тратить столько средств на армию и оборону? Общество хочет жить в роскоши и достатке.
        Тино вошел в кабинет Байлота. Обменявшись с Дарлом рукопожатием, Аято устроился напротив тасконцев.

        - Два часа назад из гиперпространства вышла эскадра Храброва,  - подавшись вперед, сообщил генерал.  - Связь пока не установлена. Наблюдатели докладывают о значительных потерях. Не хватает пятнадцати кораблей. В системе Китара что-то случилось… Боюсь, трибунала Храброву не избежать. Приступаем к осуществлению запасного плана. Надо полностью исключить риск. Я обещал Олесю позаботиться об Олис и Вацлаве. Жена и ребенок - хороший козырь для давления на полковника. Не забудь и про Кроулов. Убежище подготовлено?

        - Конечно,  - Аято утвердительно кивнул головой.  - А как быть с Храбровым? После возвращения полковника арестуют, разжалуют и отдадут под суд. Рассчитывать на милосердие Совета не приходится.

        - Правильно мыслишь,  - вымолвил Аргус.  - Именно ты и займешься освобождением Олеся.
        Заседание началось без задержки. Первым в зал пригласили полковника Брандта. Он сказал, что полностью поддержал решение Храброва атаковать тварей. О стратегическом таланте землянина офицер отзывался с восторгом.

        - Вопрос очень серьезный,  - сказал председатель Совета Прайлот.  - Создан неприятный прецедент. Офицер звездного флота, облаченный значительной властью, пренебрег указаниями Совета. Оставлять данный факт без внимания нельзя. Полковник Храбров должен быть сурово наказан. Его поступок граничит с изменой.

        - Ложь!  - громко сказал Аргус.  - Полковник поступил абсолютно правильно. Он выполняет боевую задачу. Столкновение с насекомыми у Эдана освободило его от обязательств. Стратегическая операция по освобождению планеты проведена великолепно. Потери минимальны. А каковы трофеи? Два дешифратора, новейшие образцы оружия, взяты в плен солдаты противника. Наконец, раскрыта тайна происхождения и размножения горгов. Ученые в полном восторге!
        Байлот решительно встал из-за стола, отодвинул кресло в сторону. Не прощаясь, он быстро зашагал к выходу. Низко опустив голову, генерал устало брел по коридору. Аргус пребывал в прострации.
        Впереди мелькнула какая-то фигура. В тот же миг раздался взрыв. Мощная волна оторвала Байлота от пола и швырнула в сторону. Генерал пришел в себя от резкой боли в груди. Никак не удавалось вздохнуть. С трудом открыв глаза, старик увидел Дарла. Молодой человек пытался перевязать учителю раны.

        - Учись, Дарл, отличная работа,  - горько усмехнулся Аргус.  - Лишить члена Совета должности тяжело, гораздо проще лишить его жизни. Мы снова проиграли.
        Старик умирал.

        - Передай Тино, запрета больше нет,  - сказал Аргус, поднося бластер ко рту.
        Дарл миновал опустевший пост охраны, поднялся по лестнице на пятнадцатый этаж и проследовал к туалетной комнате. На переодевание потребовалось пять минут. Затем тасконец решительно направился к грузовому лифту. Распорядитель ресторана изумленно смотрел на странного посетителя.

        - Желаете пообедать?  - спросил мужчина.

        - Пожалуй, нет,  - усмехнулся Дарл.  - Я лучше выпью. Сегодня выдался тяжелый день.
        С подозрением в голосе аланец заметил:

        - Не хотите сразу рассчитаться? У нас строгие правила…

        - Конечно,  - проговорил офицер, извлекая из кармана специальную карту. Ее тотчас вставили в аппарат личностного контроля. На экране появилась непонятная комбинация цифр, значков и символов. Распорядитель недоуменно вымолвил:

        - Это не банковская кредитка. Вы ошиблись…

        - Извините,  - бесстрастно сказал Дарл, протягивая подлинную карту.
        Между тем, офицер залпом осушил бокал, поднялся и уверено зашагал к пассажирскому лифту. Вирус запущен. Через четверть часа система генной идентификации будет блокирована. Одновременный выход из строя всей аппаратуры контроля парализует деятельность охранных структур. В стране воцарится хаос и неразбериха. Аргус не зря его учил.
        Долгая и опасная экспедиция подходила к концу. На долю путешественников выпали нелегкие испытания. Разведчики чудом вырвались из западни горгов, с честью выполнили трудную задачу. Планета насекомых найдена!
        Олесь повернулся к Деквилу. Аланец негромко разговаривал с начальником технического сектора.

        - Полковник,  - вымолил русич.  - Сколько времени уйдет на визит в Солнечную систему?

        - Путешествие к Солнцу удлиняет маршрут на двадцать шесть дней. Надеюсь, вас не казнят,  - прошептал командир судна.
        Вскоре крейсера разделились. Один корабль летел к Сириусу, второй к Солнцу.
        На орбите пятой от Солнца планеты располагалась эскадра Ширера. Полковник немало удивился, узнав о цели визита тяжелого крейсера.

        - Добрый день, господин полковник,  - вымолвила аланка.  - Мы всегда рады гостям. Я руководитель проекта Эллин Сторвил.

        - Мне необходимо попасть в город Новгород. В базе данных судна такая информация отсутствует,  - сказал Олесь.

        - Понятно,  - улыбнулась Сторвил.  - Нам известно, где находится Новгород.
        Лес расступился, и Олесь оказался на берегу озера. Зрелище, развернувшееся перед землянином, поражало красотой и величием. Оранжево-красный диск Солнца медленно поднимался из-за горизонта. Темные воды Ильменя искрились и играли. С тихим шорохом волны накатывались на песчаную отмель.
        Сердце больно защемило. Солнце приобрело привычный желтоватый оттенок. Вспыхнули золотом купола святой Софии. До Олеся донесся слабый звон колоколов. Русич опустился на колени и начал креститься. Это божье знаменье!
        Выйдя из гиперпространства, тяжелый крейсер углубился в систему Сириуса.

        - Курс на «Альфу-2»,  - вымолвил Деквил.
        Спустя час судно оказалось в плотном кольце тяжелых крейсеров. Лазерные орудия направлены в незащищенный борт корабля. В зале повисла напряженная пугающая тишина.

        - Полковник Храбров,  - громко сказал высокий русоволосый майор со шрамом на шее,
        - вы обвиняетесь в превышение полномочий и измене и подлежите препровождению в следственную тюрьму Фланкии. Суд военного трибунала состоится через три дня.

        - Я бы хотел переговорить с генералом Байлотом,  - вымолвил Олесь.

        - Генерал Аргус Байлот погиб около трех месяцев назад в результате террористического акта, проведенного подпольной организацией посвященных в здании правительства,  - заученно отчеканил майор.

        - Господин полковник, одно ваше слово и мы превратим мерзавцев в пыль,  - выкрикнул лейтенант.

        - Отставить!  - скомандовал Олесь.  - Никакого кровопролития. Я подчиняюсь решению Совета.
        Русич подошел к лестнице и поднялся в катер. Контрразведчики, с опаской поглядывая на мутантов, следовали за Храбровым. Лишь когда люк закрылся, они убрали оружие в кобуры.
        Храбров встал и зашагал к выходу.  - Поторапливайся!  - контрразведчик подтолкнул арестованного в спину.
        Землянин двинулся к ближайшему лимузину. В этот момент на посадочную площадку выехал заправщик. Машина направлялась к стоящим в стороне истребителям.
        В следующую секунду тело капитана вздрогнуло и повалилось на Храброва. Вскрикнул и рухнул на бетон охранник возле электромобиля. Заливая площадку кровью, контрразведчики падали один за другим. Неизвестные снайперы безжалостно сеяли смерть.
        Землянин вытащил из кобуры капитана бластер, отбросил труп в сторону и побежал по ступеням вверх.

        - Олесь, не стреляй!  - донеслось снизу.  - Это мы с Тино.
        Голос принадлежал Крису. Ошибка исключена. В проеме показалась голова англичанина.

        - Давай, живее!  - вымолвил Храбров.
        Саттон вбежал в салон и сразу направился в кабину пилота. Следом за ним появился самурай. Правый рукав пиджака разорван, по кисти обильно течет кровь.

        - Рад тебя видеть,  - Аято хлопнул русича по плечу.  - Крис, закрывай люк! Взлетаем.

        - Щенки!  - презрительно сказал Тино.  - С кем решили тягаться? Со мной?

        - Что с Олис и Вацлавом?  - Храбров взглянул в глаза товарищу.

        - Все нормально,  - ответил Тино.  - Твоя семья и Кроулы в полной безопасности.  - Боюсь, тебе предстоит еще одно опасное путешествие,  - произнес Тино.

        - Куда?

        - Догадайся сам,  - вымолвил самурай.  - Байлот перед гибелью дал добро…
        Храбров взглянул в иллюминатор.
        Рано или поздно им удастся обнаружить и уничтожить врага. А цена? Вряд ли она имеет значение…
        Глава 17. ПОСЛЕДНЯЯ СХВАТКА

        Дни тянулись необычайно медленно и тоскливо. Покидать здание нельзя. Любой случайный прохожий, узнавший беглых преступников, тотчас сообщит об их местонахождении в службу контрразведки. И тогда землян не спасет никакая конспирация. Церемониться Совет не станет.
        На исходе пятых суток в комнату вошел невысокий молодой человек со смуглым загорелым лицом. Аланец молча поставил рядом со столом большой кейс и быстро удалился. Японец достаточно громко произнес:

        - Пора отправляться в путь. Мы засиделись в Оклине. Самурай открыл кейс и выложил его содержимое на стол. Специальный набор для изменения внешности. Здесь же находились и новые удостоверения личности. В два часа ночи вновь появился помощник Аято. Кивнув головой, аланец произнес:

        - Машины готовы. Выезд через пятнадцать минут. Проверка прилегающих улиц завершена.

        - В шесть тридцать утра к Тасконе с орбиты стартует пассажирский лайнер
«Эльзана»,  - вымолвил самурай.  - Курс на Морсвил. В основном это туристы и мелкие торговцы сувенирами. Места на судне давно забронированы. Мы отправляемся на космодром «Бристон». До него от Оклина четыреста семьдесят километров. Два часа пути. Поедем в разных машинах. Необходимая мера предосторожности. До Оливии никаких контактов.
        Улица абсолютно пустынна и безлюдна. Сейчас глубокая ночь и курортники сладко спят перед очередным шумным и суетливым днем. Идеальное время для бегства. Закрыв глаза, Храбров задремал.

        - Приехали,  - раздался приглушенный голос водителя. Землянин взял с сидения кейс и вышел из машины.
        Поправив одежду, русич решительно направился к космопорту.
        Русич неотрывно смотрел на двух мужчин в штатском, застывших у входа в здание. В том, что это сотрудники службы контрразведки Олесь не сомневался.
        Надо отдать должное сотрудникам космодрома, они неторопливо, внимательно сличали голографию на документах с внешним видом реального человека. Подозрительных граждан передавали агентам в штатском. Та же участь постигла и Храброва. После некоторых сомнений, аланец вежливо произнес:

        - Прошу прощения, господин Экнил. Вам необходимо пройти дополнительную проверку.

        - Что-то не так?  - изобразив недоумение, спросил русич.

        - Предъявите, пожалуйста, кейс на досмотр,  - потребовал агент.

        - Цель вашего визита в Морсвил?  - спросил агент.

        - Аудиторская проверка отделения фирмы на Оливии,  - ответил Олесь.

        - А почему именно этот рейс?  - уточнил контрразведчик.

        - Так гораздо быстрее и дешевле,  - пожал плечами землянин.

        - Я вынужден сделать запрос в вашу фирму,  - вымолвил аланец.
        Неожиданно в комнату вбежал мужчина лет сорока. Мгновенно оценив ситуацию, он проговорил:

        - Глен, заканчивай проверку. Какой-то подозрительный человек открыл стрельбу при входе в космопорт. Один охранник ранен. Судя по описанию - наш клиент.
        Контрразведчик поспешно протянул землянину документы.

        - Следуйте к челноку,  - сказал агент, направляясь к двери.
        Храброва пропустили в челнок беспрепятственно.
        Двигаясь к своему месту, русич заметил сидящего слева Криса. Саттон о чем-то разговаривал с худощавым темноволосым мужчиной лет тридцати. Не задержавшись ни на секунду, Храбров проследовал дальше. Постепенно набирая скорость, корабль покинул орбиту планеты и исчез в бескрайней бездне космоса.
        Русич не заметил, как действительно заснул.
        Челнок мягко опустился на поверхность. Аланцы ринулись к выходу. Сдерживая снисходительную усмешку, Олесь плелся в самом конце беснующейся толпы.
        Землянин с интересом осмотрелся по сторонам. Космодром за последние годы изменился неузнаваемо.
        Земляне преодолевали расстояние от космодрома до Морсвила за несколько часов. Электромобиль въехал на центральную площадь города всего через пятнадцать минут. Салон машины быстро опустел. Крепко держа кейс, русич зашагал к заведению под названием «Страсть Вампира».
        Несмотря на раннее утро, зал оказался наполовину заполнен посетителями. Полуобнаженные официантки разносили на подносах напитки и еду. Храбров сразу заметил сидящего в углу Тино. Японец вальяжно откинулся на спинку стула и потягивал пиво.

        - Ну, ты и заведение выбрал…  - произнес Олесь, подходя к товарищу.

        - А чем оно хуже «Грехов и пороков»?  - спросил Аято. Спор друзей был прерван появлением Саттона.
        Не заметив рядом подозрительных людей, Тино произнес:

        - План прост. Забираем крест и летим на остров. Пора раскрыть древнюю тайну Тасконы.
        После короткого ужина в гостинице, офицеры отправились в восточную часть Нейтрального сектора. Друзья миновали несколько домов и свернули к кладбищу. Через пять минут японец извлек из песка проржавевшую металлическую коробку из-под патронов. Она пролежала здесь почти пятнадцать лет.
        На дне лежал аккуратный сверток. Тино взял его в руки и откинул край истлевшей тряпки. В свете рекламных вывесок сверкнула золотая поверхность реликвии.

        - Вот он - Конзорский Крест,  - тихо произнес самурай.

        - Что теперь будем делать?  - спросил Крис.

        - Отправимся на Сорго,  - ответил Тино, пряча реликвию под рубаху.
        Вскоре друзья покинули Морсвил.
        Электромобиль ехал по идеально ровному шоссе куда-то на север. По расчетам Храброва минут через двадцать пять-тридцать должна была показаться долина Мертвых Скал. Мимо на большой скорости пронесся встречный лимузин. Вдали сверкнули фары еще одной машины. Движение на магистралях Оливии не замирало даже ночью.
        Огромная черная стена вынырнула из мрака как-то неожиданно. В первое мгновение русич невольно отпрянул назад. Ему показалось, что электромобиль вот-вот врежется в каменные глыбы. Но лучи света вырвали из темноты широкий безопасный проезд в скалах. Водитель уверенно и спокойно вел лимузин по шоссе. Для него это привычный, ничем не примечательный маршрут.

        - Господа, приехали. Всем на выход.
        Спустя пять минут маленький отряд двинулся в путь. Аято сразу задал высокий темп. Великолепно ориентируясь в темноте, японец шел по одному ему известному лабиринту.
        Группа двигалась по долине около часа. Внезапно самурай остановился. Луч фонаря судорожно заметался по стене ближайшей скалы. Друзья удивленно смотрели на Аято. Убрав оружие в кобуру, японец подошел к преграде, опустил вниз муляжную пластину и приложил ладонь к панели замка. Почти тут же в сторону отъехала тяжелая бронированная дверь.
        Самурай первым шагнул в узкий, тускло освещенный коридор. Вслед за ним направились Олесь и Крис. Метров через двадцать земляне уткнулись в очередную преграду. Дверь сзади медленно закрылась. Беглецы оказались в западне.
        Словно подтверждая опасения людей, в тоннеле раздался мелодичный приятный женский голос. С удивительной бесстрастностью он произнес:

        - Уважаемые дамы и господа, вы проникли на территорию секретного объекта службы контрразведки. Немедленно назовите код доступа. В противном случае будут применены специальные средства защиты. В вашем распоряжении тридцать секунд.

        - «Генрих Кайнц»,  - громко произнес Аято.

        - Благодарю,  - мгновенно отреагировал компьютер.
        Массивная, тяжелая дверь плавно поднялась вверх, открывая проход. Японец решительно двинулся вперед. Практически сразу в тайном убежище вспыхнул яркий свет. Перед землянами предстал огромный зал цилиндрической формы. Вверху блестела ровная металлическая гладь крыши. В центре помещения стоял новенький гравитационный катер.

        - Теперь тебе придется управлять им,  - улыбнулся Тино.  - Справишься?

        - Обижаешь,  - проговорил Крис, взбегая по лестнице в салон катера.

        - Мы куда-нибудь летим?  - спросил англичанин, глядя на друзей.

        - Разумеется,  - ответил японец.  - Курс на остров Сорго.
        Катер резко стартовал и на огромной скорости понесся над безжизненной долиной. Машина летела на юго-восток. Земляне намеревались преодолеть океан и достигнуть Аскании, минуя Униму. Беглецы двигались навстречу Сириусу.
        Преодолев почти девять тысяч километров, машина стремительно приближалась к конечной цели маршрута. Силуэт острова в точности соответствовал изображению на карте. Положительных эмоций внешний вид Сорго не вызывал. Убогий, заброшенный, выжженный безжалостными лучами гигантского светила край
        Поиски тайника заняли двадцать минут.
        Первым заметил наскальный рисунок Аято. Хлопнув Криса по плечу, самурай указал на странное изображение на поверхности.

        - Но ведь изображение в полном объеме видно только с высоты,  - проговорил англичанин.  - Как же потомки могли обнаружить «Ковчег»? Где логика?

        - А оно не было предназначено для последователей учения,  - проговорил Тино.  - Сюда должны прилетать воины Света.
        Катер на мгновение завис и начал медленно, осторожно опускаться на поверхность.
        Земляне быстро зашагали к изображению глаза. Наступив точно на зрачок, Аято взглянул на компас.
        Практически сразу англичанин обнаружил странное углубление в форме креста. Русич взял Конзорский Крест из рук самурая и осторожно вставил его в выбоину. Драгоценный предмет занял почти все свободное пространство. Совпадение, вряд ли случайное. Однако прошла минута, а вокруг ничего не изменилось.
        Неожиданно в глазах самурая сверкнула догадка. Решительным движением он вынул реликвию из углубления, перевернул ее драгоценными камнями в сторону замка и вставил обратно на место.
        Почти тут же раздался легкий скрежет. Слева от Конзорского Креста вниз опустилась массивная плита. Земляне увидели экран голографа и панель управления. На экране вспыхнула яркая надпись: «Введите код».
        Тино подошел к панели и уверенно набрал слово «Атлант». Огромная каменная глыба с замком и реликвией медленно уехала в стену. Открылся довольно широкий проход вглубь скалы.

        - Вы лучше посмотрите на экран!  - воскликнул Крис. Текст на нем действительно изменился.

        - «В вашем распоряжении десять секунд»,  - прочитал самурай.
        Многотонный люк замер. Земляне оказались полностью отрезаны от внешнего мира. Все звуки стихли, и воцарилась зловещая тишина. Спустя мгновение стены подземелья начали светиться. Без сомнения, они были покрыты специальным составом.

        - Сколько же на судне энергии?  - задумчиво произнес англичанин.  - Ведь прошли тысячелетия…

        - Если я правильно помню, нам нужен тоннель, обозначенный шестигранником,  - сказал Саттон.

        - Не будем терять время,  - откликнулся Тино, приступая к поискам.
        Обнаружить выбитый на стене символ труда не составило. Остальные коридоры вели в бесконечный, запутанный лабиринт.

        - Теперь будем искать треугольник,  - иронично вымолвил англичанин.
        На середине пути Крис слегка оступился, и бездна тут же открыла свою адскую пасть. С трудом удержав равновесие, англичанин продолжил путь. Наконец, препятствие осталось позади.
        Не задерживаясь, офицеры зашагали дальше. Спустя десять минут группа очутилась в просторном, абсолютно замкнутом помещении. Друзьям пришлось преодолеть множество хитроумных ловушек. Преодолевая некоторые из них Крис и Олесь получили ожоги. В последней ловушке русич чуть было не погиб… Аято неторопливо подошел к панели управления и уверенно напечатал слово «бездна». В правильности кода японец не сомневался. Массивная металлическая дверь медленно поднялась вверх. Как и в скале, здесь был сложный и запутанный лабиринт. Впрочем, нужный знак друзья обнаружили без труда. Поворот направо и двести шагов по прямой. В какой-то момент офицеры миновали контрольную точку.

        - Не нервничайте,  - спокойно вымолвил Аято.  - Панель находится слева от дальней плиты. Она отличается по цвету. Прежде чем что-то делать, надо думать.
        Японец не ошибся. Легкое нажатие, и воины увидели экран голографа. На нем высвечивалась лаконичная фраза: «Введите пароль».
        Тино набрал нужный код. Им являлась странное словосочетание «Смерть ради жизни». В тот же миг, открывая проход в тоннель, преграда поднялась.
        Саттон блестяще прошел лабиринт. В трудный момент Крису удалость собраться.
        Русич неторопливо подошел к пульту и набрал пять букв из шести. На экране светилось неполное название древнего судна «Ковче…». Японец и англичанин застыли у двери.

        - Готовы?  - спросил Олесь, поправляя лохмотья своей одежды.

        - Не тяни, нажимай!  - взволнованно воскликнул Саттон.

        - С богом!  - прошептал Храбров, опуская палец на клавишу с буквой «г».
        Массивная металлическая преграда тотчас поднялась вверх. Земляне вбежали внутрь гигантского корабля. Даже не верилось, что ему несколько тысяч лет. Секунды вели безжалостный отсчет времени. Самурай шагнул к пластиковой двери и протянул руку. Но не успела ладонь коснуться поверхности, как препятствие отъехало в сторону. Перед Тино предстало маленькое уютное помещение с четырьмя кроватями, столом и парой кресел. Только теперь земляне начали осознавать истинные размеры судна. Они преодолели около километра, а внешний вид коридора абсолютно не изменился. Лишь к исходу пятой минуты Олесь заметил впереди широкий проем.
        Офицеры остановились перед лестницей.

        - Дурацкий вопрос,  - тяжело дыша, произнес англичанин,  - рубка управления наверху или внизу?

        - Проклятье!  - выругался Храбров.  - О такой «мелочи» мы не подумали.
        В тот момент, когда друзья уже собрались продолжить гонку, в голову русича пришла неожиданная мысль. Ни слова не говоря, Олесь бросился к ближайшей двери. Она предусмотрительно открылась.
        Храбров не ошибся. Прямо над столом размещался экран голографа. Как и ожидал русич, система функционировала.
        Потеряв еще три минуты, Олесь, наконец, запустил программу поиска.
        Вскоре земляне увидели полную схему корабля. Масштабы судна поражали воображение. Почти сразу Крис обнаружил на плане рубку управления.

        - Пора. В нашем распоряжении осталось девятнадцать минут.
        Впереди показалась массивная металлическая дверь. Друзья невольно замедлили шаг. В запасе еще три минуты, и они уже не опоздают.
        Гонка по «Ковчегу» отняла у офицеров последние силы. Тино спросил:

        - Как ты догадался о компьютерах? Ведь в каюту заходил только я.

        - По аналогии с аланскими кораблями,  - ответил Храбров.
        Между тем, друзья приблизились к двери. Возле нее находилось идентификационное устройство. Вход в рубку без соответствующего допуска членам экипажа корабля и пассажирам был категорически запрещен. Саттон остановился в нерешительности.

        - Интересно, что нас ждет внутри?  - вымолвил англичанин.  - В легенде об этом нет ни слова.

        - Боюсь неприятных сюрпризов,  - ответил Крис.  - Умирать после стольких испытаний ужасно не хочется.

        - Пожалуй, ты прав,  - улыбнулся Аято, вытягивая руку вперед.
        Металлическая преграда медленно отъехала в сторону. Офицеры смело шагнули в огромный, залитый синеватым светом зал.
        На экранах мелькали бесконечные ряды цифр. Тино повернулся к товарищам и вдруг неожиданно воскликнул:

        - Черт подери! А ведь система работает. «Ковчегом» кто-то управляет.

        - Совершенно верно,  - раздался позади японца приятный мелодичный голос.
        Офицеры тотчас обернулись. В двух шагах от них стояла красивая миловидная женщина лет тридцати пяти. Олесь сразу вспомнил Вестника…

        - О, вы оказывается уже знакомы с легами,  - вымолвила незнакомка.

        - Вы прочли мои мысли!  - изумленно произнес Храбров.

        - Разумеется,  - улыбнулась женщина.  - Меня этому учили. Экран за спиной хозяйки ярко вспыхнул. Прямо из него вышли мужчины. Первому лет пятьдесят, второму около тридцати.

        - Рада представить командира «Ковчега» Краза Астерона и главного технолога судна Бриса Велкольна,  - громко проговорила незнакомка.

        - Так вы не леги?  - уточнил англичанин.

        - Нет,  - ответил Краз.  - Мы - атланты, тупиковая ветвь человечества.
        Велкольн сделал несколько шагов к Саттону и спокойно прошел сквозь землянина.

        - Материализованная матрица сознания,  - пояснил атлант.  - Своего рода привидение, только в виде электромагнитного излучения неизвестной человечеству природы. Вот цена нашего бессмертия.

        - Здесь нет никакого секрета,  - пожал плечами Краз.  - Без помощи легов «Ковчег» бы не стартовал с орбиты тонущей планеты. Требования были предельно жесткими. После посадки судно должно исчезнуть с поверхности. Его следовало поместить в саркофаг из особых материалов глубоко под землей. О местоположении входа никто кроме клана Хранителей в известность не ставился. Лабиринт создавался в течение нескольких столетий. Систему жизнеобеспечения нужно постоянно контролировать. Кроме того, мы следим за развитием ситуации на Тасконе.

        - Для этого и нужны хранители,  - произнесла женщина.  - Их задача поддерживать общество на определенной ступени развития. Главное сохранить письменность. Без знания алфавита лабиринт не пройти.

        - Если покопаться в истории Тасконы, то сразу найдешь ряд довольно странных и удивительных фактов. Гибель морских эскадр, неожиданная смерть монархов, внезапное озарение посредственных ученых. Ход развития цивилизации сразу кардинально менялся. Цепь запланированных случайностей…  - вставил Аято.

        - У каждого свое предназначение,  - проговорил командир корабля.  - Поднять человечество из варварства нелегко. А мы им помогли, открыли дорогу к звездам.

        - А к чему бесконечные кровопролитные войны?  - спросил самурай.

        - До определенного момента они служат прогрессу.  - Борьба за власть заставляет общество постоянно совершенствоваться. Наука стремительно движется вперед.

        - Постойте!  - изумленно воскликнул Саттон.  - А ядерная катастрофа? У вас такие возможности. Неужели ее нельзя было предотвратить? Например, перенацелить ракеты…

        - Нам не советовали этого делать,  - тяжело вздохнула женщина.

        - Но ведь погибли миллиарды людей!  - не унимался англичанин.  - Могущественное звездное государство перестало существовать. Его флот покинул систему Сириуса. На двести лет прекратилось освоение космоса. Страшный, непоправимый удар по человечеству.

        - Довольно спорное утверждение,  - возразил командир «Ковчега».  - Попробуйте отбросить эмоции и порассуждать, оперируя исключительно фактами. Да, тасконцы продвинулись вглубь галактики значительно дальше аланцев. Но им не хватало главного - единства. Противоречия между Оливией, Асканией и Унимой достигли своего апогея. Война давно назревала. Великий Координатор лишь воспользовался благоприятной ситуацией.

        - Все просто,  - улыбнулась Тетшери.  - За два века до столкновения Света и Тьмы человеческая цивилизация совершила крутой разворот. Таскона никогда бы не заключила союз с Аланом и Маорой. Лидеры трех стран с презрением и пренебрежением относились к обитателям колоний. Катастрофа в корне изменила сознание людей. Цепь событий привела разрозненные народы к объединению.

        - И еще один очень важный элемент цепочки,  - вымолвил командир судна.  - Программа «Воскрешение». Не будь ее, и земляне никогда бы не оказались в системе Сириуса.
        Осмыслить сразу полученную информацию было нелегко. Интерпретация событий со стороны хранителей, атлантов и легов звучала по-разному. Но вывод напрашивался один - силы Тьмы надо остановить любой ценой.

        - У каждого свое предназначение.  - грустно сказал Краз.  - Наша миссия завершена. Ровно через час термоядерный взрыв превратит судно и остров Сорго в пыль. От
«Ковчега» не останется ни одного обломка. Рассказы хранителей станут просто легендой.

        - А как же контроль над развитием цивилизации?  - вымолвил Олесь.

        - Во вселенной есть более могущественные силы,  - улыбнулся атлант.  - В случае победы человечество выйдет на совершенно иной уровень, а если потерпит поражение
        - исчезнет без следа.
        Выйдя из зала, друзья повернули налево. Несколько шагов и Велкольн остановился у маленькой квадратной ниши, чем-то напоминающей кабину лифта.
        Земляне быстро заняли места в телепортере.
        С грустью в глазах стражи «Ковчега» смотрели на воинов Света. Скоро их многовековое пристанище исчезнет без следа. Люди никогда не узнают о трех атлантах, пожертвовавших собой ради великой цели возрождения человечества.

        - Вам известно, кто в Совете служит Тьме?  - неожиданно спросил Тино.

        - Конечно,  - спокойно ответил Краз.

        - Помогите его найти,  - вымолвил японец.

        - Нельзя,  - Астерон отрицательно покачал головой.  - Это нарушение правил. Вы должны уничтожать врагов самостоятельно.
        Земляне поднялись на вершину дюны и невольно замерли. Перед ними раскинулся огромный современный город. За последние пятнадцать лет Морсвил изменился неузнаваемо.
        Идти в город сразу после телепортации офицеры не решились. Три человека в разорванной одежде и с ранами на теле наверняка привлекут внимание армейских патрулей. Незаметно пробраться в Морсвил можно было только под покровом ночи. Семь часов изнуряющего зноя едва не доконали воинов. Признаться честно, они отвыкли от подобных испытаний.
        Воины спустились с бархана и зашагали к городу. Благополучно миновав опасный участок пути, земляне слились с толпой. Пройдя еще сто метров, воины нырнули в подъезд высотного дома и поднялись на лифте на одиннадцатый этаж. Вскоре они очутились в просторной уютной квартире. Холодный душ, чистое белье и бокал вина способны кого угодно привести в чувство. Почти полчаса понадобилось на перевязку полученных в подземелье ран. К счастью, запас медикаментов у Аято оказался не хуже, чем в иной больнице. В предусмотрительности самураю не откажешь. Чтобы окончательно восстановить силы оставалось лишь хорошо выспаться.
        Храбров проснулся, оторвал голову от подушки и резко сел. Обожженная спина по-прежнему болела. И это неудивительно.

        - Доброе утро,  - вымолвил Храбров.  - Что нового в мире?

        - Главная новость дня - мощное землетрясение на юге Аскании,  - ответил самурай.
        - Остров Сорго полностью уничтожен.
        Двое суток друзья обсуждали сложившуюся ситуацию. Нужно было разобраться в причинах провала и в будущем подобных ошибок не допускать. Враг нанес воинам Света сильный удар. Они лишились могущественного покровителя. Однако арестовать и устранить офицеров противнику так и не удалось. Сражение вступало в новую фазу.

        - Я постоянно думаю над словами Астерона,  - проговорил японец.  - В чем заключалась близость Аргуса к разгадке? Мы рассматривали несколько вариантов.

        - Но основным был Торн Таунсен,  - вставил Храбров. Но устранение Таунсена не дало положительных результатов. И вы начали искать новую кандидатуру. Самая подходящая - Никлас Прайлот.

        - Ты догадлив,  - улыбнулся Аято.  - Мы целый месяц копались в биографии тасконца. Скорее всего, беднягой кто-то манипулирует.

        - Выбор сделан - либо Ормерот, либо Соул,  - пожал плечами Крис.

        - Боюсь, выхода у нас нет,  - проговорил Олесь.  - Надо вычислить воина Тьмы.
        Период бездействия закончился. К утру следующего дня внешний вид землян кардинально изменился. Согласно легенде, Храбров и Саттон превратились в двух офицеров службы контрразведки.
        Самая сложная задача выпала на долю Аято. Ему предстояло добраться до главного компьютера.
        Согласно плану, японец должен первым освободиться и встретиться с товарищами у архива. На всю операцию отводилось десять часов.
        Спустя час Олесь и Крис достигли Лонлила. Где располагается архив секретной службы, офицеры прекрасно знали.
        Мужчины миновали зал, длинный коридор и замерли возле лифта. Кабина опустилась на три этажа вниз. Как только створки открылись, офицеры увидели бесконечные ряды шкафов и стеллажей.

        - Прошу,  - произнес капитан.  - Майор Гринвил поможет вам разобраться.
        Англичанин повернулся к товарищу и отрицательно покачал головой:

        - Господин Гринвил!  - окликнул майора русич.

        - Да-да, уже иду,  - раздался низкий хриплый голос. Минуты через три из-за стеллажа вышел коренастый, чуть сгорбленный тасконец лет шестидесяти. Типичный бумажный червь.

        - С чем пожаловали?  - с интересом спросил Гринвил.

        - Мы расследуем крупное хищение в социальной сфере,  - произнес русич.  - Наверняка подобное случалось и в подземном мире. Хотим выявить аналогии и выйти на преступников.

        - Что конкретно вам надо?

        - Оперативные документы по социальному департаменту,  - ответил русич.  - Личные дела, доклады внедренных агентов, подозрительные случаи.

        - Попробую помочь,  - вымолвил архивариус.
        Найти нужное досье большого труда не составило. Лиза Суол. Шестьдесят два года. В жизни Соул случилась страшная трагедия. В результате аварии монопоезда погибли муж и сын тасконки.

        - Нужно расширить зону поиска,  - сказал Храбров.  - Тасконка, без сомнения, поработала в архиве. Однако вряд ли ей удалось уничтожить все компрометирующие материалы. В каком-нибудь отчете наверняка сохранилась ценная информация о Соул.
        Олесь отступил чуть назад и громко позвал:

        - Господин Гринвил, необходима ваша помощь. Через пару минут майор появился перед землянами.

        - Внимательно вас слушаю,  - проговорил мужчина.

        - Мы обнаружили ряд интересных документов,  - сказал русич.  - Суть преступной аферы теперь ясна. Чтобы окончательно поставить точку в этом деле нам необходимо ознакомиться с материалами чанкокской операции.
        Офицеры неторопливо двинулись в сторону лифта. Преодолев метров сто пятьдесят, майор остановился у огромного металлического стеллажа.

        - Прошу,  - произнес мужчина.  - Тут и официальные отчеты, и доклады разведчиков, и результаты допросов посвященных. В красной папке полный перечень погибших при штурме десантников.
        В этот момент Саттон повернулся к Гринвилу и проговорил:

        - А скажите, члены Совета Союза ваш архив когда-нибудь посещали?

        - Разумеется,  - хвастливо ответил Гринвил.  - Здесь часто бывали Байлот и Таунсен. Трижды я имел честь лично лицезреть председателя Прайлота. А четыре года назад сюда заходила госпожа Соул.

        - Байлот и Таунсен служили в контрразведке, а что в архиве делали Прайлот и Соул?  - произнес Саттон.

        - Председатель обычно изучал досье подчиненных перед важными назначениями,  - понизив голос, сообщил мужчина.  - Скандалы в правительстве никому не нужны. Глава же социального ведомства прибыла с группой помощников.

        - А вы не помните, кем было подписано ее разрешение?  - вмешался русич.

        - Конечно, помню,  - мгновенно отреагировал Гринвил.  - Председателем Прайлотом.

        - Они, наверное, долго трудились,  - вымолвил Крис.

        - Часа четыре,  - проговорил майор.  - Госпожа Соул отлично подготовилась к работе. Сотрудники департамента принесли с собой массу специальной аппаратуры. Вот, что значит, правильный подход.
        Саттон тяжело вздохнул и тихо сказал:

        - Беру свои слова назад. Эта стерва обвела нас вокруг пальца.
        Спустя сорок минут удача улыбнулась Крису. Англичанину попался на глаза рапорт агента по кличке Влокс. Парень участвовал в захвате информационного центра. В беседе штурмовик сказал, что видел в здании странную женщину. Тасконка прилетела вместе с начальником оперативного отдела Таунсеном. Забрало шлема незнакомка ни разу не подняла, и разглядеть ее лицо бойцу не удалось.
        Теперь все стало на свои места. Лиза использовала старые связи в разведке.

        - Пора уходить,  - произнес русич.  - Больше мы ничего не найдем. Соул работала профессионально. Гибель мужа и сына позволила Лизе завоевать доверие простых граждан.

        - Вряд ли,  - проговорил Олесь.  - Мы столкнулись с особым случаем. В обычные рамки он не вписывается.
        Они попрощались с Гринвилом, поднялись наверх и без приключений покинули здание архива.

        - Что-нибудь нашли?  - спросил Аято.

        - Прямых улик нет, но косвенных более чем достаточно,  - ответил Олесь.  - Досье Суол основательно подчищено.

        - Молодец,  - восхищенно вымолвил самурай.  - Ловко Соул оставила нас в дураках. Подобный маневр ни Аргусу, ни мне даже в голову не приходил. Балансирование на грани…

        - Настала наша очередь нанести удар,  - вымолвил Олесь.

        - Не сомневайся,  - жестко произнес Тино.  - Мы ответим достойно. Скоро волна массовых выступлений захлестнет Алан. Ближайшие десять дней покажутся членам Совета сущим адом.
        На операцию по выявлению воина Тьмы ушло шесть с половиной часов. Самурай не ошибся. События на Алане развивались стремительно. Полиция и служба контрразведки приступили к арестам. Молодежь требовала сурово наказать коррупционеров. Вскоре к ним присоединились рабочие заводов и космических доков. К исходу пятых суток планету охватил полный хаос. Народ открыто выражал недовольство Советом Союза.
        Именно в этот момент на одном из частных каналов вышла передача о походе звездной эскадры в систему Китара. Обозреватель очень подробно рассказал о перипетиях сражения, о мужестве, проявленном экипажами кораблей, и высоком профессионализме полковника Храброва.
        В самом конце ведущий задал недвусмысленный вопрос: почему смелого опытного военачальника обвинили в измене? И главное - кто? Воры и казнокрады. Неужели за то, что офицер, рискуя жизнью, совершил перелет к Абралису?
        Ведь благодаря землянину люди теперь знают, где расположена родина горгов.
        Нелогичность решения Совета была очевидна.
        Члены высшего органа власти пытались защищаться, но их доводы не выдерживали ни малейшей критики.
        Женщины и дети вышли на улицы с плакатами: «Кто защитит нас от насекомых?».
        Окончательно добил Совет командующий. После долгого молчания генерал сообщил журналистам о том, что приказ на проведение дальней космической разведки полковнику Храброву отдал ныне покойный Аргус Байлот.
        После непродолжительной паузы генерал коротко бросил: «Совет Союза чересчур труслив и медлителен. Он не способен управлять страной».
        На одиннадцатый день конфликта обстановка в стране накалилась до предела. Все ждали реакции Совета. К вечеру Прайлот сдался. Никлас собрал пресс-конференцию, на которой объявил, что обвинение в измене с полковника Храброва снято, а руководитель контрразведки Норклин отстранен от должности.
        Храбров проснулся от неприятного надрывного звука таймера. Холодная вода душа быстро привела русича в чувство. Бодрый и свежий он направился в кухню. В тот момент, когда Храбров разогревал завтрак, раздался громкий звонок. Землянин метнулся в комнату и выхватил из кобуры бластер. Медленно, осторожно Олесь приблизился к двери и, держа оружие наизготовку, открыл замок.
        На площадке никого не оказалось, а у порога стоял большой черный кейс. Русич тихо выругался и забрал чемодан. Спустя двадцать минут русич вышел из квартиры. И вскоре его электромобиль плавно вкатился на территорию космодрома.
        Вот он - немой памятник жертвам Оливии!
        Землянин взглянул на таймер голографа. До старта лайнера пятьдесят минут. Пора собираться. Олесь встал, надел фуражку и направился к выходу.
        Низко опустив голову, Храбров быстро двигался к цели. Неожиданно впереди появился мужской силуэт. Незнакомец шел точно на землянина и сворачивать не собирался. По повадкам похож на наемного убийцу. «Бессмертные» обычно в средствах не церемонятся. Собственная жизнь для них ничег не значит.
        Олесь приготовился к прыжку и на мгновение поднял глаза. В первую секунду русич оторопел. Перед ним был красивый статный тасконец лет сорока трех с редкой сединой в темных густых волосах. Мужчина едва заметно улыбнулся, поднял правую руку и приложил к губам два негнущихся пальца изуродованной кисти. Алекс Ловаль.
        Русич остановился, склонился к ботинку, а затем направился за Ловалем. Метров через тридцать Храбров заметил впереди открытую дверь. Землянин ускорил шаг и, не раздумывая, нырнул в проем. Он буквально наткнулся на Алекса.

        - Да,  - сказал Ловаль.  - Воюешь ты отлично, а вот агент из тебя по-прежнему никудышный. Хотя мои уроки и не пропали даром. Иди за мной, и не отставай. Времени у нас немного.
        Мужчины быстро двинулись вглубь склада. Размеры помещения были огромны. Ловаль то и дело куда-то сворачивал. На шкафы, контейнеры и ящики землянин не смотрел. Главное, сейчас запомнить дорогу. Скоро придется возвращаться обратно.
«Калаквия» стартует через сорок три минуты. Но вот тасконец замедлил шаг, оглянулся и замер возле массивной металлической двери. Маленькую, невзрачную комнату разведчики превратили в подпольный информационно-наблюдательный центр.
        Русич повернул голову налево. Камера снимала контрольный сектор стыковочного комплекса.
        Внезапно Олесь подался вперед. В первое мгновение землянин не поверил собственным глазам. Он увидел самого себя. Фигура, лицо, цвет волос, низко опущенный козырек фуражки. Идеальное совпадение.

        - Черт подери!  - выругался Храбров.  - Я сплю или сошел с ума?

        - Ни то, ни другое,  - бесстрастно сказал асканиец.  - Это твой двойник.

        - Дарл,  - после некоторого раздумья вымолвил землянин.

        - Браво,  - произнес Алекс.  - Как догадался?

        - Методом исключения,  - ответил Храбров.  - Ты дал подсказку, я ею воспользовался. Внешних отличий практически нет. Впрочем, мы редко видим себя со стороны. Сделать окончательный вывод сложно.

        - Поверь, капитан работает прекрасно.

        - Стоп!  - воскликнул русич.  - Теперь все понятно. Вот зачем мне подсунули форму. Я должен был привлечь внимание окружающих. Враг заглотил наживку. А тебя кто привлек?

        - Майор Аято,  - произнес Алекс.

        - «Калаквия» отчалила от базы,  - доложила девушка. Олесь устало закрыл глаза.

        - Господи!  - неожиданно воскликнула тасконка.  - Нет! Не может быть…
        Землянин тут же очнулся и посмотрел на экран. Среди холодных мерцающих звезд в бездонной черноте космоса пылало яркое зарево. Храбров повернулся к Ловалю и растерянно спросил:

        - Что случилось?

        - «Калаквия» взорвалась,  - произнес разведчик.

        - Несчастный, Дарл,  - Олесь обхватил голову руками.  - Вот цена его поступка. Это я должен был умереть.

        - Тебе не в чем себя винить. Ты - маленький винтик в огромном механизме,  - сказал асканиец.

        - Посвященные не дали мятежному офицеру ни шанса. Надо признать, враг действует безукоризненно. Сразу чувствуется профессионализм. Мы имеем дело с достойным противником.

        - Ужасная трагедия,  - вымолвил Алекс.  - Но в ней есть один положительный момент.

        - Какой?  - удивился Олесь.

        - Ты - мертв! Теперь можешь безбоязненно перемещаться по стране. Тебя никто не заподозрит.
        Ловаль дружески хлопнул левой рукой землянина по плечу и продолжил:

        - Мне надо идти. Челнок на планету через сорок минут. Удачи вам!
        Русич прошел в гримерную. Там разведчица достала из кармана новые документы Храброва и приступила к работе. В каждом движении тасконки чувствовался профессионализм.

        - Неплохо смотритесь,  - вымолвила девушка, протягивая Олесю удостоверение личности.  - Теперь вы Ленк Эллисон, начальник промышленного отдела администрации города Корнтон.

        - Где это?  - уточнил землянин.

        - Графство Порленское,  - ответила разведчица.

        - Проклятье!  - выругался Храбров.  - Я, как назло, путешествовал по восточному побережью.

        - Не страшно,  - улыбнулась тасконка.  - Обычное лесное захолустье. Население около пятнадцати тысяч человек. От океана двести сорок километров. Дикие места.
        Через пару минут землянин и тасконка покинули гримерную. В соседнем помещении Храброва поджидал сюрприз. За прошедшее время информационно-наблюдательный центр превратился в стандартный склад.

        - Ваши парни отлично потрудились,  - проговорил Олесь.

        - Они старались,  - вымолвила девушка.  - Нам пора прощаться. Дальше действуете самостоятельно.
        До Алана русич добрался без приключений.
        Встреча со связником получилась довольно обыденной. К землянину подошел высокий худощавый аланец лет двадцати пяти и представился Колином Пруссом.
        Разведчики повезли Олеся во Фланкию. Машина въехала в пригород Фланкии и почти сразу остановилась возле двухэтажного коттеджа нежно-голубого цвета.

        - Благодарю за помощь,  - проговорил Храбров, пожимая руку аланцу.

        - Надеюсь, наши усилия не напрасны,  - ответил молодой человек.
        Не успел землянин нажать на звонок, как дверь открылась. На пороге стояла пожилая женщина лет шестидесяти.

        - Прошу прощения,  - растерянно сказал Храбров.  - Я, кажется, ошибся адресом.

        - Ничуть,  - улыбнулась хозяйка.  - Вас уже давно ждут. Проходите, располагайтесь…
        Из гостиной навстречу товарищу выбежал Саттон. Не сдерживая эмоций, англичанин крепко обнял Олеся. Следом за Саттоном из комнаты появился Аято. Японец вел себя гораздо спокойнее.
        Начался разговор.

        - Еще одна трагическая ошибка,  - с горечью проговорил Олесь.  - Подобные методы приведут нас к краху.

        - Не думаю,  - сказал японец.  - Когда на кону стоит судьба цивилизации, моральные принципы отступают на второй план. В войне побеждает сильнейший.

        - И в чем же заключался замысел операции?  - уточнил русич.

        - Привлечь внимание врага,  - сказал Тино.  - Дарл великолепно исполнил роль двойника. Не вызвал у охраны ни малейших подозрений. Теперь члены Совета не сомневаются, что полковник Храбров мертв. Сегодня утром Никлас Прайлот зачитал обращение Совета к народу. Твоя гибель названа тяжелой утратой.

        - Когда будут хоронить останки пассажиров «Калаквии»?  - спросил русич.

        - Точная дата еще не определена,  - произнес Тино.  - Обломки судна еще собирают. Об Олис не беспокойся. Из убежища ее никто не выпустит. Кроме того, мы нанесем удар первыми.

        - О чем ты?  - не понял Храбров.

        - О Лизе Соул,  - сказал японец.  - Пора свести счеты с воином Тьмы. Ликвидировать Соул проще всего в ее собственном доме. Все уже готово…
        Для выполнения подобного задания требовалась определенная экипировка. Японец открыл нижний ящик шкафчика и достал кобуры с бластерами, перчатки и специальные очки. Ориентироваться в доме придется в темноте. Приборы ночного видения в данном случае не помешают. Земляне попрощались с хозяйкой и направились к двери.
        Не теряя времени, земляне двинулись по улице на север. Метров через двести японец свернул к огромному трехэтажному особняку. Из темноты тотчас вынырнул коренастый широкоплечий мужчина. Он приблизился к Аято и очень тихо произнес:

        - Все готово. Идите точно по тропе. Сигнализация отключена, окно открыто.
        Офицеры очутились в кухне. Электрическая плита, посудомоечная машина, холодильник, обеденный стол. Стандартная, ничем не примечательная обстановка.

        - Через две минуты включится система внутреннего контроля,  - проговорил самурай, посмотрев на часы.  - Все по местам! И запомните - ни малейшего движения!
        Ошибки в подобных ситуациях недопустимы. Если покушение не удастся, Лиза не даст им второго шанса. Женщина устроит настоящую охоту на воинов Света.
        Боковая дверь тихо скрипнула, раздался цокот каблуков, через маленькую щелку в кладовку проникла узкая полоска света. Лиза не стала устанавливать в здании компьютерную систему и пользовалась допотопными выключателями. Странные пристрастия для члена Совета могущественного государства.
        Проходя мимо гостиной, женщина машинально повернула голову и в изумлении замерла. В комнате почему-то горел свет, а в креслах сидели два подозрительных человека.

        - Что происходит, господа?  - непонимающе сказала Соул.  - Как вы сюда попали?  - Вы напрасно забрались сюда - вымолвила женщина.  - Здесь нечем поживиться.

        - Мы не грабители,  - возразил самурай.  - Перестаньте притворяться. Вы прекрасно все понимаете. Положите сумочку на пол и сядьте в кресло. Разговор будет длинным. Нам есть, что рассказать друг другу.
        Под давлением улик Лиза Соул рассказала, что после гибели мужа и сына, она впала в депрессию и даже хотела покончить жизнь самоубийством. Но вдруг ей приснился странный сон. Какое-то темное, мрачное существо предлагало выгодную сделку: душу в обмен на удовлетворение жажды мести. Соул согласилась не раздумывая. После этого путь наверх был ей открыт. Главную опасность представляли воины Света. И тогда она схитрила. Ведь образ скромной альтруистки не могло вызвать подозрение у врагов. Так на крючок попались и генерал и воины Света.
        Кроме того природа наделила ее даром внушения. Она получила благодаря гипнозу и распределение после института и занятие разведывательной деятельностью и даже любовь мужчины. Лиза решила использовать свой дар, гипнотизируя Аято и Криса и это ей почти удалось, если бы не появился Храбров и не выстрелил ей в грудь.
        Аято поднял оружие и, пошатываясь, направился к Лизе. Олесь следовал чуть сзади. Привалившись спиной к стене, Соул обреченно смотрела на приближающихся мужчин. На губах тасконки выступила кровавая пена. В глазах отчетливо читались ненависть и разочарование.
        Лазерный луч разнес голову Лизы в клочья. Куски мозга забрызгали всю стену. Тело женщины судорожно дернулось и повалилось на бок. Русич невольно отвернулся от кровавого месива. Когда Аято выходил из себя, он в средствах не церемонился и часто проявлял неоправданную жестокость.
        Офицеры обогнули строение и вышли к дороге. У обочины стоял знакомый темно-синий электромобиль. Как только Олесь и Крис сели в него, японец скомандовал водителю:

        - Гони! Действуем по плану «катастрофа». Внезапно откуда-то донесся мощный раскат взрыва.
        Храбров невольно обернулся. Далеко позади к черному ночному небу взметнулись огромные языки пламени. Горизонт окрасился оранжево-алым заревом пожара. Дом Лизы Соул перестал существовать.
        Машина остановилась возле стандартного двадцатиэтажного здания. Через полминуты самурай замер перед дверью квартиры на тринадцатом этаже. Замок тихо щелкнул, и офицеры оказались в просторной прихожей.

        - Располагайтесь,  - тихо сказал Аято.  - Эта явка никому кроме меня не известна. Отдохнем, выспимся, а утром оценим обстановку. Торопиться не будем. Надо посмотреть на реакцию общества.
        Русич проснулся, но подниматься не спешил. На пороге гостиной стоял Аято. Он сказал, что остался лишь один воин Тьмы и он среди горгов.
        Русич встал, взял с журнального столика пульт и включил голограф. Практически сразу Олесь наткнулся на программу новостей. Высокий импозантный мужчина лет сорока в дорогом костюме вел репортаж от дома Лизы Соул.
        Вскоре Тино развернул бурную деятельность. Он договорился с Зендой Тиун, что она предложит Совету Союза кандидатуру Храброва на пост командующего Звездным Флотом; генерала Оуна - командующего всеми силами. Перед заседанием Совета Олесь проведет пресс-конференцию, в которой поведает миру о сражении в системе Китара.
        Добравшись до Оуна, Аято поставил его в известность, что на Совете будут обсуждать итоги экспедиции в систему Китара и он должен помочь Храброву.
        Не зная, чем заняться, Храбров и Саттон все утро смотрели голограф. Основная часть новостей по-прежнему была посвящена гибели Лизы Соул. Абсолютное большинство обозревателей считало, что покушение совершили бывшие посвященные. Замысел Тино блестяще осуществился.
        Японец вернулся около полудня. В прихожей самурай передал русичу огромный черный кейс. В нем лежала новенькая форма полковника звездного флота. Спорить с товарищем Храбров не стал. Механизм операции запущен, отступать поздно. Появление Олеся в Совете должно окончательно сломить оппозицию.
        Ровно в полдень Зенда Тиун внесла коррективы в повестку заседания Совета. Отчет был поставлен на первое место. И, судя по слухам, члены высшего органа власти пребывали в растерянности. Заседание должно начаться через два часа, когда прибудет генерал Оун.
        Ровно через пятнадцать минут Олесь решительно зашагал к холлу. Репортеры встретили его бурными аплодисментами. На все их вопросы Олесь дал исчерпывающие ответы.
        В приемной Олеся встретила знакомая ему секретарша. Храбров поправил форму и решительно двинулся в зал заседаний. Белый мраморный пол, высокие потолки, на стенах огромные голографические экраны. Камеры выключены, а значит, трансляция не ведется. Заседание будет закрытым. В центре помещения стояло одинокое черное кресло. Процедура доклада не претерпела ни малейших изменений.
        На заседании Совета Храбров сказал, что выпуск легких судов надо немедленно прекратить. Они малоэффективны в бою. Сосредоточиться следует исключительно на тяжелых крейсерах. Производство должно достигнуть двадцати-двадцати пяти кораблей в год. Разумеется, не стоит забывать и о комплектовании. Необходимо срочно организовать ускоренные курсы по подготовке техников, пилотов, навигаторов, наводчиков. Если насекомые прорвутся к планетам, то о материальных благах уже никто не вспомнит. Давно пора понять, что цивилизация стоит на краю пропасти. Одна ошибка и человеческая раса рухнет в бездну. Выбор у Союза простой
        - победа или смерть.
        Прайлот сказал, что вскоре стартует экспедиция к Вероне и возглавит ее Храбров…
        Русичу ничего не оставалось делать, как согласиться…
        Обмануть Олис и протянуть время русичу не удалось. Уже на следующее утро женщина почувствовала фальшь в словах мужа. Начался допрос с пристрастием. Сопротивлялся Олесь недолго. Лгать и выкручиваться просто не имело смысла. После некоторых сомнений Храбров решил рассказать аланке всю правду.
        Расположившись на пляже, землянин неторопливо, детально поведал Олис об истинных причинах скитаний группы бывших наемников. Храбров ничего не скрывал.
        Аято, как и обещал, навестил Храбровых на четвертые сутки. Он рассказал, что ему присвоили звание полковника и он назначен заместителем начальника службы контрразведки.
        Олесь пошел укладывать спать сына, а Олис сказала Аято, что тоже летит в экспедицию к Вероне. Когда удивленный Тино намекнул ей, что ее нет в списках, аланка властно приказала ему внести ее туда. Она больше не может жить с мужем в разлуке.
        Аято сдержал слово и Кроул стала членом экспедиции. Храброву ничего не оставалось делать, как смириться с выбором жены.
        Полет к системе Вероны проходил в обычном режиме. Пока наблюдатели не обнаружили ни одного подозрительного объекта. Либо древние документы, найденные на Униме, умело выполненная фальшивка, либо потомки бежавших с Тасконы поселенцев ужасно деградировали. Вскоре наблюдатели доложили о двенадцати кораблях. Храбров приказал включить дальнюю связь. Был зафиксирован ответный сигнал.
        Экран на секунду погас, а затем вспыхнул вновь. Среди мелькающих цветных полос, русич увидел крепкого темноволосого мужчину лет сорока пяти. Вытянутое лицо, заостренные скулы, орлиный, с горбинкой нос, плотно сжатые губы. Взгляд слегка прищуренных карих глаз буквально сверлил Храброва.
        Заложив руки за спину, гордо вскинув подбородок, землянин спокойно изучал незнакомца. Темно-синий мундир, вышитые золотом погоны, на груди красная лента и какой-то орден.

        - Господа, вы нарушили границу суверенного государства,  - наконец, произнес мужчина.  - Система Вероны принадлежит Асконе. Это говорю я - Командующий звездным флотом Асконы граф Робер Эстертон.

        - Неужели нельзя было оставить координаты Вероны?  - спросил Храбров.

        - Наши предки боялись, что ценные сведения попадут в руки безжалостного правителя Алана,  - пояснил Робер.  - Руководители трех государств приняли решение сохранить в тайне маршрут экспедиции. О конечной цели путешествия знали только командиры и навигаторы судов.
        Храбров рассказал, что Таскона, Алан и Маора вынуждены были объединиться. Человечество вступило в войну с расой насекомых. Эти убийцы называют себя торгами. Чтобы размножаться, им нужна живая плоть. Самки откладывают коконы, и зародыши питаются парализованной жертвой.

        - И откуда же появились ужасные твари?  - поинтересовался колонист.

        - Абралис, звезда в семи парсеках от Сириуса,  - вымолвил Храбров.

        - Довольно близко,  - задумчиво проговорил Робер.  - Союзу планет угрожает реальная опасность.

        - Вы абсолютно правы,  - сказал русич.  - Цивилизация Эдана уже разгромлена. Насекомые не знают пощады. Города валкаалцев лежат в руинах. Сами голубокожие гиганты почти полностью истреблены. Мы выбили противника из системы Китара, но данный успех локален. По нашим расчетам у горгов около двухсот боевых кораблей. Враг готовится к решающей битве.
        Спустя полминуты на «Нордоне» прозвучал сигнал отмены боевой тревоги.

        - Господин полковник, вас вызывает флагманский крейсер колонистов,  - произнес связист.

        - Соединяйте,  - приказал Олесь.
        Перед землянином вновь предстал граф Эстертон и сообщил, что правительство их страны готово принять делегацию Союза.
        Пилот вел катер над бескрайней водной гладью океана. Что-то в интонациях Эстертона русичу не нравилось. К обычной недоверчивости примешивалось раздражение и злость.
        Через пять минут впереди показалась полоска суши. С каждой секундой береговая линия увеличивалась в размерах. Вскоре разглядеть детали уже не составляло труда. Золотистый песчаный пляж, ярко-салатовая зелень деревьев и огромный каменный особняк с голубой покатой крышей.
        Между тем, аппараты зависли над посадочной площадкой и плавно опустились на поверхность. Двигатели катера тотчас смолкли. Выдержав короткую паузу, Храбров встал, поправил китель и решительно зашагал к лестнице. Олис шла сразу за мужем.
        Напротив землянина остановились четверо мужчин. Трое в отлично пошитых строгих костюмах, четвертый в ярко-красном парадном мундире. В точно таком же был и Робер Эстертон.

        - Я - маркиз Веланвил, министр внешних связей,  - вымолвил высокий темноволосый колонист лет сорока.  - Это Брюс Остин, департамент информации и пропаганды. Стик Велот возглавляет промышленное ведомство, а барон Ланстон службу контрразведки…
        Олесь назвал имена своих товарищей, а аланцы, тасконцы и маорцы в точности повторяли действия хозяев. Спустя пару минут делегация достигла резиденции. Скромно и аскетично. До вычурной красоты и роскоши валкаалцев асконцам далеко. В просторном зале возле длинного стола стояли два человека: глава правительства Асконы герцог Видог и командующий звездным флотом граф Эстертон.

…Сообщив Стагсу итоги переговоров с колонистами, русич приказал аланцу возвращаться обратно к Сириусу. Два других корабля взяли курс на Кассану. Перелет занял восемнадцать суток. На подходе к системе наблюдатели обнаружили четыре патрульных судна.
        Стоящий на мостике Лаурсен негромко произнес:

        - Грамотная тактика. Чувствуется опыт и выучка. Застать врасплох хозяев не удастся.

        - Справа вражеская эскадра!  - взволнованно выкрикнул русоволосый капитан.  - Вижу девять судов.
        В рубке управления послышался чей-то изумленный возглас. Люди с восхищением смотрели на крейсера могущественной расы. Изящные плавные очертания, корпус слегка выгнут, носовая часть чуть опущена вниз, двигательные дюзы закрыты броневыми листами. По размерам суда неведомой цивилизации раза в полтора превосходили корабли Союза.
        Связист громко проговорил:

        - На частоте асконцев есть устойчивый сигнал!

        - Соединяйте!  - поспешно вымолвил Храбров. Спустя пару секунд русич увидел везгирийца. Сразу бросился в глаза высокий рост, крепкая красивая фигура и нежносалатовый цвет кожи. Хозяева системы Кассаны очень напоминали Олесю валкаалцев.

        - Здравствуйте, жители Везгира,  - произнес Храбров.  - Боюсь, вы ошибаетесь. Мы - не асконцы, а представители Союза трех планет.  - Наша система расположена в ста парсеках от Кассаны.
        Когда Олесь сказал, что они хотят военной помощи, везгириец ответил, что они соблюдают нейтралитет и не вступают ни в какие коалиции.
        Землянин не собирался скрывать свое волнение. От решения могущественной расы зависела судьба человечества. В одиночку Алану, Тасконе и Маоре с насекомыми не справиться.
        Гордо вскинув подбородок, мужчина произнес:

        - Национальная ассамблея просмотрела предоставленные материалы. Вам выпала высокая честь лично разъяснить ситуацию.
        Изображение на экране мгновенно поменялось. Перед разведчиками предстало огромное прямоугольное помещение. Нежно-голубые стены, сверкающий белизной пол и струящийся откуда-то сверху яркий свет. В центре зала стоял длинный стол. За ним сидела группа женщин. Русич насчитал четырнадцать везгирианок. В руководстве Ассамблеи звездного государства были исключительно женщины. Это действительно неожиданный сюрприз.

        - Я глава ассамблеи Аста Эншери,  - без вступления произнесла одна из женщин.  - С кем мы имеем дело? «Союз планет» звучит слишком неточно и обтекаемо. Где расположена ваша Родина?

        - В ста парсеках от Кассаны,  - вымолвил Храбров

        - Как вы нашли Везгир?  - проговорила глава Ассамблеи.

        - Нам сообщили о нем асконцы,  - ответил русич.

        - Позиция вашего Союза ясна,  - вымолвила Эншери.  - Но дать окончательный ответ Ассамблея сейчас не в состоянии. Мы разрешаем прислать новую делегацию.  - А теперь прощайте. Вас пропустят беспрепятственно.
        Корабли развернулись и, набирая ход, устремились прочь от маленькой оранжевой звезды. Человечество установило контакт еще с одной цивилизацией. И она не идет ни в какое сравнение ни с валкаалцами, ни с джози, ни с горгами. Могущественная гордая раса! Вопрос в том, захотят ли везгирийцы помочь людям?
        Путешествие к Сириусу прошло без приключений. В точно установленный срок
«Нордон» и «Зенден» вынырнули в районе станции «Альфа-6».

        - За полгода на Алане многое изменилось,  - проговорил Тино.  - Организация посвященных полностью разгромлена. Мы отрубили ядовитой змее голову, и она умерла.
        Заседание Совета протекало необычайно спокойно. Русич предоставил руководству Союза запись переговоров с везгирийцами. В итоге и тасконцы, и аланцы остались довольны. Первый контакт с неведомой цивилизацией прошел более чем удачно. Ассамблея хоть не обещала помощи, но к словам чужаков явно прислушалась. На такую удачу никто не рассчитывал.
        После некоторой паузы Никлас Прайлот торжественно зачитал указ о назначении Олеся командующим звездным флотом и вручил землянину генеральские погоны.
        Вбежавший в кабинет Олеся адъютант, доложил, что горги стартовали и у них триста двадцать кораблей. Олесь отдал приказ приступить к операции «Контрудар». Спустя тридцать минут все было кончено. Город горгов перестал существовать. Для расы горгов наступил судный день. Твари не ожидали вторжения и практически не имели наземных сил обороны.
        Через пять суток от инфраструктуры Тхакена не останется и следа.
        Но русич почему-то не испытывал ни радости, ни удовлетворения. Не очень приятно чувствовать себя убийцей.

        - Господин генерал,  - оторвал Олеся от грустных мыслей связист,  - вас вызывает
«Гранс».

        - Соединяйте,  - поспешно вымолвил русич.

        - Господа, у нас отличная новость!  - раздался взволнованный голос Утвил.  - Везгирийцы согласились помочь человечеству. Через два дня эскадра стартует к системе Сириуса. В ней восемьдесят крейсеров.
        К исходу пятых суток поверхность Тхакена превратилась в руины…

        - Господа,  - вымолвил русич,  - операция «Контрудар» завершена. Звездному флоту здесь больше делать нечего. В системе Абралиса остаются десантники, одно транспортное судно и для прикрытия три легких крейсера: «Бринк», «Астер» и
«Марат». Командиром группы назначаю майора Саттона.
        Англичанин бросил гневный взгляд на товарища, но промолчал. Спорить бесполезно. Олесь не изменит принятого решения. Сначала он отправил Тино к Везгиру, а теперь выводит из игры Криса. Цель ясна - в сражении с насекомыми должен участвовать только один воин Света.
        Прощание с женой и сыном отняло у землянина немало сил. Сжав губы, Храбров едва сдерживал слезы. Вряд ли русич увидит их снова. Понимала это и Олис…

…Храбров стоял на мостике «Клосара» и внимательно смотрел на обзорный экран. Вот-вот должны появиться вражеские корабли. Выдержав короткую паузу, Олесь с надрывом в голосе проговорил:

        - Господа, объяснять, что человечество стоит на краю гибели, я не буду. Шансы на победу невелики, но я надеюсь, вы с честью выполните свой долг.
        Землянин тяжело выдохнул и повернулся к Деквилу. В первую секунду Храбров онемел. За спиной полковника, возле лестницы, ведущей к выходу из рубки управления, стояла Олис.

        - Какого черта ты тут делаешь?  - раздраженно спросил землянин.

        - Я представитель Совета,  - спокойно вымолвила Олис.  - Мое назначение подписано председателем.
        Расстояние между «Клосаром» и гигантским кораблем насекомых быстро сокращалось. Обняв Олис за плечи, Храбров терпеливо ждал столкновения. Через несколько секунд их души предстанут перед богом. Интересно, лгал вестник о реинкарнации или нет? Доверять целиком и полностью легам нельзя. Они скрывают немало тайн.
        Внезапно на русича обрушилась мощная волна холода. Олесь едва не потерял сознание. Воин Тьмы, наконец, проявил себя.

        - Деквил нырните под гиганта и врежьтесь в дальний корабль!  - закричал Храбров.
        Аланец молниеносно отреагировал на приказ русича. «Клосар» резко ушел вниз и, процарапав разбитыми рубками обшивку крейсера, устремился к главному судну горгов. Олесь тотчас ощутил ужас и отчаяние твари. Теперь гибели не избежать никому. Спустя мгновение два корабля слились воедино. Яркая вспышка осветила густой мрак космоса. Битва завершена.
        Спустя двое суток из гиперпространства появилась эскадра везгирийцев. Объединенный флот двинулся на горгов. Сражение состоялось в четвертом секторе между Тасконой и Маорой. Противник потерпел сокрушительно поражение.
        Последствия вторжения насекомых на планеты привели экипажи кораблей в шоковое состояние. Противник потрудился на славу. Тысячи городов на Алане, Тасконе и Маоре перестали существовать.
        Когда после обсуждения данной проблемы с офицерами флота Тино Аято объявил себя новым председателем, многие люди вздохнули с облегчением. Может, хоть землянин наведет на планете порядок. И самурай его навел. Сначала он разгромил группировку горгов, а затем перебросил мутантов с Тасконы в наиболее беспокойные районы Алана и Маоры. Уже через декаду бунты прекратились. Армия и полиция взяли под контроль основные объекты государства.
        Посреди густых зарослей на небольшой поляне стоял гравитационный катер. Неподалеку, в замшелом деревянном домике сидели двое мужчин. В очередной раз наполнив стаканы, Аято негромко сказал:

        - За павших друзей! Пусть земля им будет пухом. Хотя ни у Жака, ни у Карса, ни у Олеся и могил то нет.
        Осушив еще один стакан, англичанин взглянул на Аято и напрямую спросил:

        - А что дальше, Тино?

        - Что дальше?  - повторил вопрос Криса японец.  - Дальше мы будем творить историю. Я намерен создать сильное звездное государство. А мерзавцы должны заплатить за подлое предательство.
        Через восемь лет, сосредоточив всю власть в своих руках, Тино провозгласил себя императором. Немногочисленные выступления сторонников демократии были безжалостно подавлены. Народ устал от интриг, царивших в Совете, и с радостью принял сильного правителя. Обывателям нужен лишь мир и порядок.
        Началась новая история государства.
        История Асконийской империи.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к