Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.
Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Андер Вирт / Принцесса Из Ниоткуда: " №05 В Рохане Всё Спокойно " - читать онлайн

Сохранить .
В Рохане всё спокойно Вирт Андер
        Принцесса из ниоткуда #5
        Не самое приятное ощущение, когда тебя опять убивают. И приходится уже совсем другой части личности брать управление существованием в свои руки. Или щупальца. Составить План, принять навязываемое прошлое и... пойти в школу. Это смертные любят торопиться, а высшему демону спешить некуда.
        Вирт Андер - Принцесса из ниоткуда 5. Принцесса Пограничья: Охотник.
        Аннотация.
        Не самое приятное ощущение, когда тебя опять убивают. И приходится уже совсем другой части личности брать управление существованием в свои руки. Или щупальца. Составить План, принять навязываемое прошлое и... пойти в школу. Это смертные любят торопиться, а высшему демону спешить некуда.
        Примечания автора.
        Пятая книга цикла "Принцесса из ниоткуда Принцесса из ниоткуда(и вторая часть третьей сюжетной арки "Принцесса Пограничья".
        Внимание! Самоидентификация главного героя и его предпочтения в тексте достаточно чётко сформулированы и прописаны. С самого начала цикла. Меняться не будут.
        Если заметили ошибку, то с удовольствием приму ваше замечание и внесу соответствующее исправление.
        ПРОЛОГ. САМОЕ ВАЖНОЕ.
        СТОЛИЦА ИМПЕРИИ. ДВОРЕЦ.
        Большой светлый кабинет. Никаких особых изысков, но внимательный и опытный взгляд сразу определил бы, что всё находящееся в комнате от шкафов, кресел и стола, до одежды на юноше, который за ним сидит, несмотря на простоту, имеет безумно высокую цену. Вполне соответствующую использованным материалам и безукоризненному качеству изготовления. Торговые дома, назначенные поставщиками императорской семьи, не могут позволить себе ни малейшей оплошности. Слишком много желающих поменяться с ними местами. Впрочем, стоящий напротив юноши человек был одет не хуже. Главу имперской Службы Дознания вряд ли бы кто рискнул таким образом обидеть.
        - Ваше Высочество!
        - Джаст, давай без особых церемоний. Как раньше. Оставь поклоны для придворных лизоблюдов. И думаю, понятно, зачем я тебя позвал. Слушаю.
        - Жизнь вашего отца вне опасности, состояние стабильно.
        - Нет, не то. Мне важна следующая фраза, которую ты не хочешь произносить.
        - Извините, принц Колин. Его Императорскому Величеству… действительно лучше не станет.
        - Сколько ещё? Ну?! Говори, как есть. Поздно уже скрывать. Особенно, после сегодняшнего случая.
        - От года до двух. Сложно сказать. Всё зависит от того, насколько сильно будет волноваться.
        - Он знает?
        - Да. Полностью.
        - Как давно это стало известно?
        - В позапрошлый сезон дождей.
        - Хм. Как раз когда вернулся с той женщиной…
        - Простите.
        - Оставь, Джаст. Брак с моей матушкой был политическим, и отец её никогда не любил. Как и других жён. Конечно, появление Ранессы стало неожиданностью, но я не против их отношений, а сейчас тем более, если поможет немного продлить ему жизнь. Только скажи, неужели ничего нельзя сделать?
        - Увы. Были привлечены лучшие специалисты. Даже пригласили нескольких магистров Жизни из Восточных королевств. Естественно, под договорённость о выборочном стирании памяти после осмотра. Однако причину найти так и не смогли. Восстановить внутренние органы не проблема, но вскоре разрушение начинается вновь. Причём с каждым разом всё быстрее. Сейчас придворные лекари могут лишь поддерживать текущее состояние и проводить упреждающие процедуры.
        - Ну а как же Наследие?
        - Амулеты, включая личный, реагируют на последствия и то не сразу. Вы сами видели. Артефакты, зелья и даже капсула Восстановления способны только на то, что делают сами лекари, не более.
        - Плохо. А если обратиться в Рощу?
        - Простите, но ваш отец категорически запретил. Ведь…
        - Не продолжай. Знаю причину. Действовать в обход не стану. Однако не верю, что все возможности исчерпаны. Или ты считаешь по-другому?
        - Ваше Высочество, мы постоянно ищем. И если позволите…
        - Говори.
        - Один из моих сотрудников совсем недавно нашёл в архиве книгу. Эльфийский справочник по лекарственным травам. Причём созданный явно ещё до Последней Войны. Сам он не очень интересен, большая часть описываемых растений, очевидно, росла в Великом Лесу и теперь не существует. Однако в нём оказались несколько сложенных листов с изображением и описанием артефактов. Мы похожие вам показывали, только там была одежда.
        - Помню. Ты тогда ещё рассказал о предположении, что, вкладывая в свои книги подобное, эльфы привлекали внимание к изготавливаемым товарам, побуждая их покупать.
        - Верно. Скорее всего, так и было. Но речь сейчас о другом. На одном из листов был изображён артефакт под названием «Слеза Дракона», про который утверждается, что он способен вылечить любую болезнь. Без исключения. К сожалению, в сокровищнице такого нет, поиск по всей империи, включая хранилища рыцарских и жреческих Орденов, ничего не дал. Срединное и Восточные королевства ещё проверяются. Однако существует одно место, где есть большая вероятность его нахождения. Запрос, конечно, отправляли. Наши сотрудники ездили лично. В обоих случая ответ получили отрицательный. Но… возможно, просто решили не отдавать.
        - Это на нашей территории?
        - Да.
        - Интересно и кто настолько смелый, что способен отказать Службе Дознания?
        - Пограничье.
        - «Изменённые»…
        - Да, мой принц. Конечно, официально они провинция Империи, даже есть назначенный наместник. Правда…
        - Его обязанности - появиться там два раза в год и привезти собранный налог. А заправляет всем в той местности на самом деле так называемая гильдия Охотников на демонов.
        - И за столько лет своего существования они, конечно, нашли множество эльфийских артефактов. Вероятно, среди них есть и такой.
        - Но, насколько мне известно, эти создания не умеют врать.
        - Совершенно, верно. Однако говорить «нет» и недоговаривать вполне способны. А сообщить напрямую, зачем нам нужен подобный артефакт, мои сотрудники не решились.
        - Не продолжай. Чтобы окончательно выполнить распоряжение отца, завтра я отправляюсь в последнюю поездку по оставшимся южным провинциям. Должен посетить и Пограничье. Только планировалась из соображений безопасности не уведомлять их, кто именно появится. Дескать, простой имперский чиновник с неожиданной инспекцией. Как понимаю в данном случае не вариант?
        - Извините, но не думаю, что возникнут проблемы, если вы откроете свою личность Главе гильдии, который…
        - По сути, и является правителем этой территории.
        - Да. Там существует ещё некий Совет Мастеров, но он тоже подчиняется лично ему. А если учесть, что этот Лари Крофф уже почти тридцать лет находится в своей должности, то его власть, скорее всего, абсолютна. Причины сомневаться в лояльности отсутствуют, проверяли неоднократно. Даже пытались спровоцировать. Я просмотрел документы из архива своего предшественника. Всем «желающим» было чётко и однозначно сказано, что Пограничье - провинция Империи и таковой останется навсегда. После чего их «под белы ручки», а точнее, пинком под зад вышвыривали с его территории. Хотя, как вы знаете, подчинение нам по первоначальному договору носит больше номинальный характер и приказы наместника помимо финансовых обязательств по налогам и договорам не исполняются в принципе.
        В своё время ваш отец предпочёл сделать вид, что этого не замечает. Тем более налоги «изменённые» платят стабильно, сумма очень приличная, а торговый оборот с положительным сальдо довольно высок. И Его Величество никогда не забывал напомнить о таком положении дел наместникам двух соседних наших провинций, которые постоянно клянчат деньги якобы для обеспечения своей защиты от Земель Демонов. А ведь в отличие от Пограничья у них есть Стена и они не живут в заражённой местности. Мне искренне жаль, что наши знатные дома настроены настолько сильно против «изменённых». Уверен, если бы они были чисто нашими поданными… в других провинциях, то процветанию Империи это пошло бы только на пользу.
        - Я понял. И приму к сведению. Где лист с описанием артефакта?
        - Вот.
        …
        - Ладно. С этим вопросом разобрались. Надеюсь, всё получится. Здоровье отца под вашу личную ответственность. Все возможное и за его пределами. Закончили. Теперь что с покушением на Даши? Удалось найти, кто отравил сок?
        - Да. Правда, уже в виде трупа. Один из поваров на кухне. До этого проработал несколько лет и не вызывал ни малейших подозрений. Проверяем знакомства, но, думаю бесполезно.
        - Версии есть?
        - Пока нет. Выгода никого из знатных домов не просматривается совсем. И тем более со стороны других государств. Ваша сестра невероятно перспективная невеста, несмотря на официальное обручение с «гипотетическим» наследником Срединного королевства. Ко мне уже подходило несколько представителей очень знатных фамилий, включая правителей Востока, с заверениями в собственной лояльности и обещанием приложить все усилия для поиска виновных.
        - Последствия?
        - Никаких. Недомогание прошло уже к утру. Лекари едва заставили пролежать в постели до обеда. Потом были вынуждены признать полное выздоровление. Её артефакт - это просто нечто! Ведь с той дозой, что определили в бокале, ни один магистр Жизни не успел бы спасти принцессу. Жаль, что вашему отцу помочь неспособен. Только индивидуальная настройка на Даши.
        - Где сейчас сестрёнка? На занятиях?
        - Нет. На сегодня их отменили. Она в саду. Ухаживает за своей клумбой. Сказала, что хочет расширить для новых цветов.
        - Хорошо. Давай тогда закончим. Как раз успею до вечернего совещания пообщаться. Знаешь, только вчера, испугавшись, что её не станет, я внезапно осознал, насколько редко мы это делали. Было очень больно и неприятно. Надо срочно меняться. Я - не мой отец. Всё. Идём.
        - Да, Ваше Высочество.
        ИМПЕРАТОРСКИЙ САД. ПРИНЦЕССА ДАШИ.
        …
        - Тебе что-нибудь привезти, сестрёнка?
        - Цветочек, аленький. Чтобы посадить можно было.
        - И больше ничего?
        - Нет.
        - Хорошо.
        - И… главное - сам вернись, брат. Даже без подарка.
        - Даши!
        - Колин!
        …
        Порывистые объятия. Взаимный поцелуй в щёку и лоб. Махание слегка испачканной в земле ладошкой. А затем…
        …
        - Выползай, Робин, он ушёл.
        - Уфф, чудом успел.
        - Значит, говоришь, получил одобрение?
        - Ну… и чего ты хочешь за…
        - Цветок. Для этой клумбы.
        - Любой?
        - Которого у меня нет.
        - А какого…
        - Ой! Кажется, я что-то Колину забыла сказать.
        - Понял. Привезу.
        - Другое дело. Только прошу, будь осторожнее.
        - Это же всего лишь охота. Что на ней может случиться?
        - С тобой? Чего угодно! Или мне напомнить…
        - Не надо. И вообще я спешу. Давай, пока!
        - Стоять! Нагнись (чмок). Всё, беги, глупый брат.
        …
        Проследив за исчезающим среди ветвей деревьев Робином, Даши легонько вздохнула и счастливо улыбнулась. Подумать только - обычное несварение желудка, а столько внимания сразу. Значит, не зря так мучилась. Конечно, было неприятно всю ночь подскакивать в кровати и судорожно пристраиваться на извлечённый из-под неё ночной горшок. Более того, будить слуг под утро и просить принести чистый сосуд взамен, хм, уже заполненного. Попа… ныла очень сильно. Артефакт почему-то не реагировал, хотя даже садиться на стул было крайне болезненно. И очень стыдно просить лекаря осмотреть, но… невозмутимый голос, небольшой массаж и нанесённая мазь всё быстро исправили, и уже к обеду Даши чувствовала себя просто прекрасно.
        Особенно когда её неожиданно навестил Мередин, принеся невероятно вкусных пирожных. Хорошо поговорили. Брат искренне повинился, что слишком редко с ней общается, попросил прощения. При этом был такой «душкой», что под конец Даши откровенно сидела у него на коленях, обнимала и глупо улыбалась, чувствуя, как непонятно куда уходит напряжение последних нескольких месяцев. И у первого из братьев выбила обещание привезти цветок для своей клумбы.
        Затем, уже в саду, появился Робин. Сцена с небольшими отличиями повторилась вновь, оставляя девочку в недоумении, за что сегодня на неё свалилось столько счастья? Приход Колина она восприняла уже более спокойно, решив, что раз судьба неожиданно предоставила шанс, то надо воспользоваться им по полной. Вот честно - пусть хоть засушенный листик принесут, главное, чтобы также ласково улыбнулись, а затем обняли. И дай боги сил не показать, как Даши это нравится. До украдкой вытираемых слёз. А ведь вроде взрослая девочка - недавно первое совершеннолетие спраздновала. Целых двенадцать лет.
        Конечно, было больно, что тот мальчик-кукла не появился и никогда не сможет этого сделать. Но обещание, данное самой себе и ему, Даши помнила чётко и ни малейшего отклонения допускать не собиралась. Она вырастет и станет очень сильной. Настолько, что сможет спокойно защитить всех, кто ей дорог. Только для этого надо работать. Каждый день. И пусть сегодня занятия отменили, но никто не мешает открыть учебники после ужина и вспомнить предыдущий материал. Затем посмотреть новый. Подготовить список вопросов. Проделать упражнение, увиденное во сне, со странным названием «ме-ди-та-ция».
        А потом, когда станет старенькой и придёт время уйти за Грань, она встретит там того мальчика… да-да, обязательно встретит, ведь по-другому просто быть не может! И расскажет. Всё-всё. Её похвалят, обнимут и поцелуют. Как тогда. И они будут вместе… навсегда!
        ГЛАВА 1. КТО-ТО ТЕРЯЕТ, А КТО-ТО НАХОДИТ. ЧАСТЬ 1.
        НЕИЗВЕСТНО ГДЕ. НО… МЯГКО, ТЕПЛО И УЮТНО.
        Да, всё же это здорово, когда есть тело и его можно побаловать. Кровать, тёплое одеялко, под которым так приятно потянуться во весь рост. Затем сквозь постепенно уходящий сон ощутить сладкую истому, повернуться на бочок и, укутавшись поплотнее, вновь погрузиться в лёгкую дремоту, наслаждаясь драгоценными мгновениями неги под… ласковым и терпеливым взглядом. Впрочем, последнее явно лишнее. Особенно эмоции беспокойства и волнения. Конечно, если открыть глаза, то уверен, что на лице находящегося рядом с кроватью разумного я их не увижу. Желание не показывать тоже чувствуется. Но, увы, демона моего уровня не обманешь.
        А ещё стоит учесть раздражение, злость и ярость, охватившие меня от ощущения столь назойливого внимания. Только я никогда не пойду у них на поводу, хоть и во всех подробностях «вижу» варианты действий, предложенные окончательно проснувшимся сознанием. И простое убийство среди них является самым мягким наказанием за неразрешённый взгляд. Однако уподобляться остальным слабовольным демонам ниже моего достоинства. Поэтому выдержим небольшую паузу и спокойно поднимем веки.
        - Привет! Как ты себя чувствуешь?
        Женщина. Фея. Красивые и странно знакомые черты лица. Приятный голос. Надо ответить.
        - Здра… кха-кха.
        Ух. Как в горле-то сухо оказывается.
        - Потерпи немного. Вот, пей. Маленькими глотками.
        М-да. Давно простая вода не была такой вкусной. Две кружки осушил, пока не опомнился. Всё, хватит. Теперь продолжим отвечать.
        - Кхм. Здравствуйте. Спасибо, всё хорошо. Простите, а вы…
        - Извини, что сразу не представилась. Меня зовут Таиша. А тебя - Сати, я знаю. Рана не беспокоит?
        Тревога и напряжение с готовностью действовать, если вдруг возникнет необходимость. И стремление не обидеть излишним вниманием с тщательно скрываемым острым любопытством. В целом правильные эмоции.
        - Нет.
        - Можно… осмотреть?
        - Конечно.
        Особых затруднений не возникло, одежды на мне не было. Сам потом с интересом провёл пальцем под грудью. Впрочем, скорее с демонстративным. И так знал, что «покров» уже надёжно скрыл очередной шрам, появившийся на теле. Затем сосредоточился на ощущениях. Да. Оба сердца работали в своём обычном ритме. Все попавшие во внутреннюю полость жидкости давно расщеплены и выведены. Живая ткань полностью восстановилась и циркуляция магической энергии в относительной норме. Короче - здоров. Насколько это возможно при дефиците Силы.
        Вскоре женщина пришла к такому же выводу, хотя для этого ей и понадобилось несколько больше движений. Заодно получила немного разочарования, что диагностическая Печать так плохо работает. С моей скромной помощью, естественно. Но проверка запястий обеих рук прекрасно показала - наличие двух сердец секретом не является. Впрочем, учитывая знакомое ощущение Силы Воды - именно эта женщина вытаскивала кинжал, промывала рану и зашивала дырки, соответственно, смысл беспокоиться уже отсутствовал. Ну а желание убить свидетельницу, содрав живьём кожу, было спокойно подавлено. Много она всё равно не увидела, а лишнего спрашивать, учитывая щепетильность «изменённых», не будет. Вместо этого, лучше срочно узнать про «особую» комнатку, а затем…
        …
        Р-р-р
        …
        Было бы неплохо перекусить.
        - Ой, прости, ты голодна. Конечно, почти сутки прошло. Я сейчас принесу.
        - Подождите. Можно сначала в одно место?
        - Поняла. Здесь где-то был горшок…
        - Нет.
        - Точно? Рана, конечно, уже зажила, но слишком много крови потеряно. Лучше пока поменьше двигаться.
        - Нет.
        - А ты упрямая. Давай тогда помогу. Да, платье я подобрала, однако лучше одеть позже. Тем более муж на работе и дома кроме меня и дочери никого. И раз уж идём в туалетную комнату, то заодно я твоё тело немного сполосну водой, если не возражаешь.
        Так это не больница?
        - Мам, как она? Э-э-э привет.
        - Здравствуйте.
        - Мариш, я же предупреждала, что сначала постучаться надо.
        - Извини.
        Даже погадать не дали. Осталось только ещё раз внимательно рассмотреть сидящую рядом фею. Значит, так выглядит жена Кроффа? А ничего, красивая. Даже очень. И зачем ему Рейна понадобилась? Здесь же хоть каждый день «поле вспахивай» - не надоест.
        - Дочь, сходи на кухню, поставь чайник. А мы пока приведём себя в порядок.
        - Хорошо.
        Хм. Вежливая интонация тщательно выверена, но в эмоциях чётко чувствуется недовольство и опаска. Странная обида. Однако высокомерия резко поубавилось. Пофиг. Я не золотая монета, чтобы всем нравится, и желание переломать ей несколько костей сдержу. Лучше сосредоточусь на перемещении. Ай!
        - Ну вот, чуть не упала. Может всё-таки горшок? Я тебя подержу.
        - Нет.
        - Ну, смотри. Закинь мне руку на плечо. Голова не кружится?
        - Нормально.
        - Тогда потихоньку… шажок, следующий…
        Увы, времени заняться регулировкой магических потоков, не было. Всё, что я успел тогда, до того, как действительно потерял создание и проконтролировал приведение моей тушки в порядок, это сбросил их на самый минимум и переработал лишнюю Тьму в Смерть, чтобы хоть немного восстановить баланс. Разговора с сестрой и братом тоже не получилось. Слишком сильно по ним ударил разрыв с сущностью Эли и поэтому запланированные воздействия самым близким аналогом которых являлись бы несколько хороших затрещин одной и пара тумаков другому были отложены на потом. Вместе с заготовленной «лекцией», где сорока минутами и близко не пахло. Я даже сейчас слегка поморщился, невольно вспомнив увиденное внутри зрелище.
        …
        Несуществующая Пустота. Три фигуры. Юные девушки человеческого облика в одинаковых серебристо-серых платьях, полностью похожие и отличающиеся только глазами. Ярко-синие, затем сияющие светом и наконец, залитые тьмой. Первая, к которой из пустоты тянется целая куча проводов, исчезающих в теле, лежит на коленях у второй, совершающей монотонные небольшие движения туловищем назад и вперёд, а третья, нервно подёргивая ногой, стоит перед ними.
        Первые гневные фразы давно растворились в небытие, не оставив никакой реакции, и остановив рвущуюся наружу отповедь. Две хлёсткие пощёчины, так же остались без внимания. Наконец, девушка, находившаяся на ногах, коротко выдыхает, ещё раз смотрит на несостоявшихся собеседниц и… опустившись на корточки резко их обнимает, зашипев от боли. Потом сквозь непроизвольно брызнувшие слёзы бурчит:
        - За это вы тоже получите, даже не сомневайтесь! А сейчас - спать!
        Спустя несколько мгновений она неожиданно исчезает, оставив после себя странное тёмное облако, плотно укутавшее двух девушек, уже лежащих в объятьях друг друга. Видны только очертания фигур и выглядывающие из-под краешка столь своеобразного одеяла тихо сопящие мордашки.
        Единственное и правильное на текущий момент решение. Ведь ничего, кроме Изначальной Тьмы, не способно дать такой мягкости и уюта, необходимого покоя и возможности восстановиться. Пусть Свет сколько угодно утверждает обратное и изо всех сил доказывает свою значимость и независимость. Но когда нужно, мать всегда придёт на помощь первенцу. Даже сквозь боль.
        …
        Основная проблема была в сестре. Ведь именно ей снова разорвало душу, на этот раз с точностью наоборот. Ну а Люциф в попытке помочь принял на себя большую часть полученного отката, заодно решил сразу вытянуть Эли обратно из Серых Пределов. И слегка надорвался. Дурак. Классический случай двух зайцев. Нет, поступил-то правильно. Опять терять надолго основную часть личности в нашем состоянии действительно непозволительная роскошь.
        Другое дело, что, похоже, он до конца не осознал себя и оказался неспособен к верному самостоятельному решению. Надо было просто зачерпнуть божественных сил из храма напрямую и сразу залепить разрыв в Серые Пределы, а потом отключить сестру и перехватить управление. И сейчас бы мы её уже разбудили и вместе решали, как вернуть «основу». Что может с ним там произойти? Ничего! Так же как со мной во Тьме, а с Люцифом в Свете. Разве только возвращаться не захочет, с эмоциями в Серых Пределах проблема, но и это решаемо.
        Увы, теперь всё может несколько затянуться. Ладно. Пускай отдохнут и восстановятся. Настала моя очередь отдуваться. Плохо, что одному, но подобное явно не впервые, хотя по-прежнему почти не помню прошлого. Чего же «предыдущий я» так опасался? Наверно… не стоит знать. Во всяком случае, пока.
        ДОМ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ. ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        - Я дома!
        О, дедуля появился.
        - Лари? Давно ты к ужину вовремя не возвращался. Замечательно! Вымой руки и за стол.
        - Сейчас, Таиш. Сати, привет. Как ты себя чувствуешь?
        Сколько беспокойства.
        - Всё хорошо, дедушка. Спасибо.
        Ха! Какая вспышка ревности! Эх, Мэри. Сама напросилась. Моя новая вкусняшка! Я не Эли и люблю «еду»… поострее. Так-то наше тело как раз привели в порядок, надели платье (великовато, но ничего) и теперь аккуратно поддерживая, спускали по лестнице вниз на кухню. Хотя на самом деле я уже успел немного раскачать Источник Света, перераспределить энергетические потоки и вполне был способен ходить самостоятельно. Но такова уж натура демона - грех не использовать окружающих, особенно если они идут на это добровольно. Явно стоит ещё поизображать из себя «самого больного в мире человека». Тем более искренние эмоции всегда невероятно вкусны. Впрочем, физическая пища сейчас тоже совсем не помешает.
        …
        М-м-м. Проблема. Нет, так-то ничего не правильного. Даже обстановка вполне приятна. Ужин в кругу семьи. Хотя нюансы тут есть. Таиша никогда не станет мне бабушкой. В лучшем случае тётей назову. И, похоже, Крофф не предупредил жену, что я ем предпочтительно мясо. Тем более, лучшим вариантом на данный момент являлось бы сырое и с кровью. Свою надо срочно восстанавливать. Нехватка действительно ощущается. Поэтому ваза с фруктами, увы, не подходит.
        - Сати, что-то не так?
        - Хм, извини, Таиш, забыл сказать. Она ест мясо.
        - Ой, ну вот. Ничего страшного, подожди немного.
        Лёгкая неловкость. Понятно. Да, от сковородки на плите идёт соответствующий запах. Но, очевидно, это приготовлено для дедули и, по всей видимости, ему теперь придётся обойтись половиной порции. В целом наплевать, думать надо было самому. Однако сложившийся красивый набор эмоций нарушает. И не наемся толком. Попросить принести с ледника? Пофиг, что заморожено - в желудке растает. Конечно, лучше свежее, а особенно не помешали бы сердце или печень, но где же их сейчас взять? Стоп! Вот я туплю!
        - Простите, а можно пустое блюдо? Большое.
        - Зачем?
        - Лучше если сами увидите, тётя Таиша.
        - Х-хорошо.
        Приятное удивление, смешанное с недоумением. Явно понравилось, что так легко признала сводное родство и… не назвала бабушкой? Ну да. Всё-таки женщины только с определённого возраста готовы такое услышать. Кстати, волна ревности от Мэри, сидящей сбоку, по-прежнему вкусна, а вот у Кроффа чётко ощущаемое удовлетворение. Ну-ну. Серьёзный разговор ещё впереди и о нюансах иерархии оборотней я знаю. Лестию тогда в подробностях расспросил. На всякий случай. Так что будет тебе небольшой сюрприз. Чуть позже.
        - Держи, Сати.
        - Спасибо.
        Теперь сосредоточиться и…
        …
        Плюх!
        …
        Да, это она! Свежая, как будто только что выдранная. Ещё истекающая капельками крови. Печень Демона Заразы. Впрочем, в пространственном кармане понятие времени отсутствует, так что данное определение полностью соответствует действительности. А возникшее у окружающих изумление прекрасно добавляет необходимой остроты к предстоящему пиршеству. Даже брезгливость, появившаяся непроизвольно на лице Мэри со всплеском отвращения и страха вполне приятны. Как и судорожное растирание кровавых брызг, ну, совершенно случайно попавших ей на платье. Учись у мамы, девочка. Она себе таких эмоций не позволила. Хотя и невольно вскрикнула:
        - Ой… Сати, что это?
        - Печень. Паука Прядильщика.
        - Откуда?!
        - У меня есть пространственный карман.
        Смысла скрывать не вижу. Всё равно придётся рано или поздно показывать. Тем более знаю, что у оборотней он тоже есть. Но о размере умолчим.
        - А-а-а…
        - Это из того гнезда?
        Молодец, Крофф. Быстро опомнился. И сразу перевёл внимание на себя. Кстати… ноздри-то у него раздуваются. Сглотнул непроизвольно. Может, угостить?
        - Дедушка, не хотите… попробовать?
        Ну а мы пока возьмём со стола нож и, придерживая вилочкой, аккуратно отрежем кусочек. Мням. Вкусно!
        - Я не… если только немного.
        Всё-таки как ни притворяйся, а хищник проглядывает. Примериваемся, отрезаем приличный пласт и… Таиша уже с тарелкой. Фее происходящее явно не нравится, но желание мужа на первом месте. Моё уважение. Ну а я… вот демоны! Сам сейчас не выдержу и просто схвачу в руки и начну рвать зубами. Эли, как же здорово, что ты забыл про такую вкуснятину! Судя по эмоциям, донёсшимся после первого кусочка, у Кроффа аналогичное мнение. Думаю, стоит уточнить. Заодно добавить эмоций одной особе, сидящей рядом. Чтобы не расслаблялась. И да, в отличие от «основы» я знаю, почему так к ней цепляюсь.
        - Ну как, дедушка?
        - Неплохо. Но вроде у Прядильщиков она немного по-другому выглядит?
        Согласен. Однако в данном случае…
        - А это от той самки. Которая была Демоном Заразы.
        …
        Бах!
        …
        Выпавшая из рук Таиши ваза с фруктами, разлетевшаяся на осколки. Ошеломлённое молчание. Всплеск ужаса у женщин и… спокойное движение кадыка у оборотня, сначала проглотившего уже прожёванный кусочек печени и лишь потом аккуратно положившего вилку и нож на стол. Крепкий мужик! Не тошнит и почти не испугался. Только взгляд стал уж больно тяжёлым и острым. Впрочем, долго смаковать эмоции не стоит. Сбавим градус момента.
        - Я выкачала всю энергию, так что здесь только мёртвая плоть.
        Не поняли. Ладно, уточним. Заодно сошлёмся на авторитет.
        - Зараза паразитирует на Тьме. Нет этой Силы, нет и её. Так бабушка сказала.
        Довольно длительное молчание. Затем Крофф как-то обречённо вздохнул и… взяв нож с вилкой, продолжил есть. Печень. Что могу сказать. Похоже, последнюю проверку, пусть состоявшуюся несколько раньше, чем планировал, прошёл. Достоин называться моим дедушкой. Пока я в этой «маске». Таиша тоже быстро пришла в себя. За веником и совком почти нормальными шагами отправилась. Неплохо. Место бабушки всё-таки занято, но тётей действительно будет. Подтверждаю. А вот Мэри пока даже на младшую сестрёнку не тянет. Только если на ту, что в подгузниках ещё ползает.
        - П-простите… я (грохот упавшего стула и быстро утихающий топот ног)…
        Ага, так и есть. Интересно, успеет добежать до туалета или нет? Ничего, потом подумаю над воспитательным процессом. Непорядок. Дочка должна быть достойна своего отца. Ну а сейчас, наконец, пора жрать, то есть кушать. Поехали!
        …
        Кажется, я переел. Нет, надо с этим завязывать, а то скоро в платье бабушки не влезу. Ещё в сон сильно тянет. Впрочем, на сегодня игр достаточно. И так ужин прошёл в многозначительном и настороженном молчании. Без Мэри, кстати. Она после туалета сразу в свою комнату убежала. Если я правильно расслышал её торопливые шаги, стук двери и судорожно задвинутый засов. Детский сад, честное слово.
        - Спасибо, тётя Таиша, за ужин.
        Да, основное блюдо было из моих скромных запасов, но чай с булочками оказался восхитителен. Признаю.
        - Не за что, Сати. Э-э-э полежать не хочешь?
        Заметно зеваю, согласен. И Крофф, даже передумал о чём-то расспросить. Ничего завтра поговорим. Теперь встаём… м-да. Чуть не упал. Надо срочно заняться телом. Посмотреть, что там сестра навертела. Не должно так быть. Ладно, сделаем ещё один осторожный шаг… ой! Опять на руки? Дедуль, ты меня балуешь! Может, показать характер?
        - Я сама.
        - Нет.
        Хм. Принимается и засчитывается. Неси.
        …
        Комната. Кровать. Аккуратно подоткнутое одеяло. Сидящий рядом разумный с определённым набором эмоций. Это уже какой раз в этом мире? Третий? Только сейчас у меня будет достаточно сил, чтобы удержаться и не слететь на новый виток. Хватит.
        В целом, можно сказать, всё получилось неплохо. Хотя впереди ещё много работы. Окончательное формирование новой «маски», спасение глупого брата и создание логова для комфортного существования, более подходящего нашей личности. Но первые камни фундамента уже заложены. Только надо убрать эту ненужную трещинку в одном из них. Поэтому дожидаемся, когда женщина, вздохнув, поднимется и направится к двери, а затем… соскальзываем с кровати и встаём в позу глубокой вины. Ждём.
        - Ты чего делаешь?!
        - Простите, госпожа Таиша. Вы спасли жизнь недостойной Сати, а она отплатила таким неблагодарным поведением. Её стыд не видит границ.
        - А ну, вставай! Немедленно! Это я забыла расспросить Лари о твоих… особенностях.
        - Завтра недостойной Сати станет лучше, и она немедленно покинет этот дом. Мешать счастью вашей се…
        - Не вздумай! Я… тогда действительно обижусь!
        Подскочила. Поднимает.
        - Неважно кто ты и кем являешься. И я не желаю слышать никаких оправданий моего мужа. Мы - твоя семья!
        Обнимает. Капельки влаги в уголках глаз. Что же. Финальный аккорд.
        - Значит, можно… называть вас тётей?
        - Нужно! Я не собираюсь быть тебе новой бабушкой и на место мамы не претендую. Но ту, кто станет сестрой для Мэри, желаю всем сердцем.
        - Спасибо, тётя Таиша!
        Немного всхлипнуть. Потереть глазки, чтобы она увидела их покрасневшими, когда отодвинусь. Неловко поцеловать в щёчку. И контрольный выстрел.
        - А вы подержите меня за руку? Пока я не засну?
        - Конечно! Давай ложись.
        Отлично. Заодно немного откачаем из неё нейтральной энергии. Кроме усталости, ничего не почувствует, а мне всё легче сейчас будет регулировать поток светлой энергетической составляющей. Хоть и могу, но жжётся неимоверно. Ладно. Ещё раз демонстративно судорожно вздохнём и… привет, моя внутренняя Пустота. Контрольный зал «боевой куклы» с полностью уничтоженной системой управления. Эх, сестра. Ты даже не знаешь, что пытаешься собой заменить. И сколько там оборванных «проводов», идущих из ниоткуда…
        ГЛАВА 1. КТО-ТО ТЕРЯЕТ, А КТО-ТО НАХОДИТ. ЧАСТЬ 2.
        ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ НА ДЕМОНОВ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ. НА СЛЕДУЮЩЕЕ УТРО.
        - Достаточно, Жизель. Остальное включишь в отчёт. Но составлять его начнёшь только завтра. А сейчас всей командой в лечебницу на осмотр. Потом по домам. Ступайте.
        Дождавшись закрытой двери, Лари Крофф откинулся в кресле и задумчиво потеребил бородку. Конечно, можно продолжить расспросы, но смысл сейчас в них отсутствовал. Случившееся не изменится, а первичные меры, обеспечивающие безопасность, уже приняты. И совершенно правильны. Только надо будет подтвердить соответствующим приказом по гильдии, да сделать несколько дополнительных телодвижений. Для «особо одарённых» интеллектом. Подробности же понадобятся при разработке стратегии, а с учётом того, что рейд, скорее всего, придётся назначить на конец следующей недели, то лучше пусть Охотники отдохнут. Сейчас их проверят, подлечат, ну а завтра, на свежую голову, они явно смогут дать более объективную оценку увиденному.
        В любом случае стоит признать - ситуация из разряда серьёзной переросла в очень опасную. Давненько гильдию не «радовали» своим появлением летающие монстры. Особенно костяные драконы. Хорошо бы ещё найти место, где он смог возродиться. Определить причину. Вдруг там ещё остались костяки готовые к «пробуждению»? Ведь теперь уже понятно, что это не вылупившаяся из спрятанного кокона, а явно восставшая нежить, причём из зрелой особи, у которой остались воспоминания об умении летать. К тому же сохранились смутные представления о своей территории. Как ни крути, а когда-то эти горы были местом обитания настоящих драконов. Конечно, основные кладбища давно найдены и ликвидированы, но небольших пещер и укромных уголков слишком много, особенно в высокогорье. Да, существовала искренняя надежда, что уничтоженное несколько лет назад чудовище стало последним, но она не оправдалась.
        Вот только в первоначальной информации, поступившей ранее в гильдию, говорилось о простом двигающимся костяке, тем более обнаруженном довольно далеко от Глубоких пещер и в ущелье, не имеющем выхода соответствующего размера. Обеспокоило. Доступ в ту область запретили. И запланировали уничтожение. Но не ранее, чем через пару месяцев. Так-то других проблем хватает. Но неожиданное нападение с воздуха на выходящий из шахты по добыче магических кристаллов рабочий отряд, да ещё и со смертельным исходом, означал теперь лишь одно - немедленный сбор рейда с последующей ликвидацией нежити.
        Слава богам, производственный отдел не стал мелочиться и в точном соответствии с определённой для этой местности угрозой заказал для сопровождения полноценную высокоуровневую команду, к тому же постоянно привлекаемую к работе непосредственно на гильдию. Жизель Бесподобную со своими ребятами. А они после того случая с обнаружением Армии Мёртвых расслабиться себе не позволяли. И смогли выжить после неожиданного удара Пламенем Смерти. Даже мгновенно развернули полог и защитили рабочих от второй атаки, направленной уже на них. Только, к сожалению, не всех. Нашлось два не сильно умных гнома, что пренебрегли инструкцией по безопасности и слишком далеко отошли в сторону от охраняемой зоны. Как итог - сегодня их близким вручат по небольшому мешочку… того, что осталось от тел. И внутрь лучше не заглядывать.
        Впрочем, жертв могло быть гораздо больше. Всё-таки сил противостоять такой высокоуровневой нежити у одной группы Охотников маловато. Однако повезло, что они взяли дополнительное задание в гильдии и принесли в шахту накопители для магических фонарей. Да ещё быстро догадались швырнуть их Потоком Ветра в дракона, а затем подорвать цепной молнией. Конечно, пусть многочисленные, но маломощные Вспышки Силы Света вряд ли нанесли ему серьёзный ущерб, но площадь воздействия оказалась велика, к тому же о боли, к счастью, старые кости ещё помнили. И поддавшись инстинкту уже несуществующего тела, монстр улетел «зализывать раны».
        Кстати, самому себе можно смело признаться - как Глава гильдии, Крофф сейчас переживал не только из-за гибели «изменённых». Отправку новых команд сборщиков, пока не разберутся с драконом, придётся придержать, а оставшимся наложить запрет на выход из Глубоких пещер, не забыв отправить дополнительное продовольствие. Общине горных гномов также предстоит немного побыть в изоляции. Для их же безопасности. К сожалению, все эти меры означали дополнительные денежные потери, которые сейчас для гильдии и, соответственно, Пограничья, неприемлемы. К тому же основной контракт с Империей надо обязательно закрыть следующим месяцем, чтобы избежать штрафов. И так скоро запас будет улетать с неимоверной быстротой, когда большую часть листков на Доске Заказов, здесь и на Заставах, сменят со сбора ингредиентов, на убийство монстров и зачистку территорий. Зачем терять ещё больше? Конечно, можно залезть в Хранилище. Там много чего на «чёрный день» припрятано. Но он пока явно не наступил. Потерпят.
        …
        Лёгкий скрип двери. Приподнятые в удивлении брови хозяина кабинета.
        …
        - Слушай, я понимаю, когда Джаад принёс ужин. Таверна в его ведении. Но чтобы теперь Глава Тайной Стражи лично кормил меня завтраком?
        - А ты уже успел поесть?
        - Когда бы? Твой гонец ни свет ни заря с постели поднял. Рабочий день, между прочим, даже сейчас ещё не начался.
        - Верно. Поэтому молчи и начинай жевать. Я, кстати, и на себя принёс. Кольцо под чайником активируй.
        - Готово.
        …
        - Всё в порядке.
        - Что?
        - Это я отвечаю на твой вопрос. Не из-за дракона же ты ко мне пришёл.
        - Какой догадливый. А чуть подробнее?
        - Только небольшой шрам на плече остался. И то, его потом обещали убрать. Сегодня ещё посидит дома, завтра выйдет на работу.
        - Не притворяйся. Знаешь же, что я не о Рейне хотел выяснить. Впрочем, посещение своей помощницы в такую рань, несмотря на столь важное сообщение, тоже довольно интересно.
        - Обязательно надо поддеть? Всего на минуту заглянул.
        - Да успокойся, о количестве поцелуев спрашивать не буду. Лучше скажи, она простила?
        - Чего?
        - Что не её на руки подхватил, а, хм, свою внучку.
        - Намёк услышал. Спасибо. Выручил.
        - Не за что. Тем более, я согласен - после такого воздействия Силой Света у девушки серьёзных проблем со здоровьем уже не было. Кстати, не стал вчера говорить, но стрела выпала ещё до появления лекарей.
        - Однако всё равно, когда ты следом за мной поднял и Рейну с мостовой, действительно возникло сильное облегчение. Я ведь бросился к Сати сначала потому, что…
        - В своей демонстрации она явно перестаралась, и помощь требовалась в первую очередь именно ей. Твоё решение правильно, даже не сомневайся.
        - Да я чуть окончательно не поседел, когда хлестнувшая потоком кровь показала, что сердце пробито на самом деле! И она с таким повреждением вела бой, разговаривала, а в конце умудрилась выплеснуть наружу нужную для собственного лечения энергию! Дурочка!
        - Не думаю, что не догадался, зачем наша малышка это сделала.
        - Согласен. Использование Благословения Принцессы у всех на виду помогло сбить возникшую реакцию на её демона. Только надолго?
        - Возможно, некто будет приятно удивлён. Но ты не ответил на вопрос.
        - Какой? Ах да. Как ни странно, Рейну заботило лишь здоровье Сати. Только о нём и спрашивала. Умоляла отвести. В общем… сегодня вечером.
        - Таиша знает?
        - О моём намерении взять в дом вторую жену? Да. Я не скрывал. Конечно, недовольна, но согласилась.
        - Быстро.
        - Пока только посмотреть.
        - Ясно. Ну а теперь давай о главном. По лицу вижу, что там всё хорошо, но хотелось бы подробностей. Ведь после твоего вчерашнего поведения тоже как-то нервничать начал.
        - Я был вполне нормален.
        - Только вот гильдия на ушах весь день стояла, да на цыпочках бегала. А половину общего отдела пришлось откачивать специально вызванному лекарю, когда один ну очень спокойный оборотень решил заглянуть туда за какими-то документами. Понимаю, что ты просто обвёл глазами зал. Тем не менее, стоило в этот момент взглянуть на себя в зеркало. Ладно, мы отвлеклись. Продолжай.
        - Сердце работает нормально, и рана уже полностью зажила. Даже шрама на коже не осталось.
        - Ну вот, и зачем так мучил себя?
        - Мало ли. Тем более моя жена хоть в этом деле лучшая, но по её собственным словам, сама оказалась поражена столь быстрому выздоровлению. Более того, Таиша сегодня не смогла найти и следов от нити, которую вчера использовала. Насколько я понял, растворяться в живых тканях ей ещё было рано. Как будто зелье Восстановления применили.
        - Лучше бы ты так сразу и сделал. А не стоял в оцепенении перед телом малышки с флаконом в руке, судорожно вкачивая в неё Силу Жизни из своего Источника, пока твоя жена не прибежала. Всё потом меньше народ пугал.
        - Лить концентрированный Свет прямо в тело, усиленное демонической сущностью? Я не знал, как Сати их разделяет и рисковать не хотел. Ещё раз спасибо, что твои ребята так быстро привели Таишу.
        - Вряд ли организм девочки в этом плане сильно отличается от наших. Да и кого, как не лучшего из лекарей гильдии надо звать в таких случаях на помощь? Однако мы вновь отвлеклись. Так ты смог поговорить?
        - Нет. Обстоятельства… немного не сложились.
        - Какая странная интонация. Что-то случилось?
        - Ничего особенного. Только поужинали вместе. Потом девочка опять легла спать. Зевать стала прямо за столом. Всё же такие повреждения бесследно не проходят. Крови она потеряла много. В общем, пришлось даже самому отнести в кровать. Собственно, всё.
        - Не верю. Извини, но ты не человек, хоть в этой форме очень похож. Неужели потребовала кровь младенца вместо чая? Или поросёнка в качестве жертвы, а потом съела его живьём?
        - Откуда такие страсти?!
        - Из народного творчества про одержимых демонами. Решил тут покопаться в архиве и освежить в памяти на всякий случай. Так что?
        - Печень.
        - Не понял.
        - Это была печень. Паука-прядильщика. Из пространственного кармана.
        - Хм. Оставлю в стороне крайне интересную новость о наличии у нашей малышки столь полезного умения, заодно вновь отмечу её знания. Только это ведь не всё?
        - Да. Она была очень вкусной.
        - Ого! И тебя угостила. Вежливая.
        - Впервые ел Демона Заразы.
        - Кха-кха… тьфу-тьфу…
        - Чай в жабры попал? Бывает.
        - С-специально ждал? Кха…
        - А-то.
        - Сволочь! Давай подробности, не тяни.
        …
        - Хм. Конечно, это известно давно, но инструкции не предусматривали наличие существа свободно управляющего Силой Тьмы. Впрочем, Сати так всё равно делать, явно не стоило.
        - Она же это поняла. И извинилась. Потом.
        - Так-то да. Однако не забывай, что демон никуда не делся и какое влияние он оказывает на её сознание - неизвестно. Возможно, девочка просто воспользовалась моментом для создания о себе положительного мнения в глазах твоей семьи.
        - На Таишу где сядешь, там и слезешь. А Мариша даже после разговора с мамой вряд ли так быстро поменяется. Но поревновать будет полезно.
        - Не слишком жестоко?
        - Я обожаю свою дочь, только вот устал ждать, когда она повзрослеет. Надеюсь, Сати поможет ей в этом.
        - С таким обозначением противостояния? Ведь ты сам обратил внимание, что капельки крови попали только на платье Мэри. Даже скатерть осталась чистой.
        - Обычная демонстрация своего положения. Жестковато, но формально ничего не нарушила. Увы, надо признать - Сати сейчас объективно выше моей дочери. Даже имеет право отдавать приказы. И та это прекрасно поняла.
        - Прости, что не знаю нюансов вашей иерархии…
        - Не бери в голову. Кстати, я не так глуп, как ты думаешь и прекрасно понял, почему она назвала меня дедушкой. Ведь это был единственный выход остановить едва не начавшуюся бойню.
        - Это тебе вчера тот старик-ёж так сказал.
        - Он лишь подтвердил моё предположение. Возможно, подчинение демонов и отличается от нашего, но безоговорочное исполнение приказов признанного старшего - совпадает. Соответственно…
        - Те охотники живы лишь благодаря твоему эмоциональному воплю.
        - Согласен. Главное, не дать ей сейчас решить, что надо изменить своё место. Но это уже моя проблема.
        - Надеюсь, ты осознаёшь весь риск?
        - Да. Но я верю Лестии и её словам.
        - Понятно. Ладно, давай ещё раз подогреем чайник, что-то погорячее захотелось…
        …
        - Кстати, Лари, ничего не желаешь меня спросить?
        - Нет. Прости, но меня это не волнует.
        - Ух. Сколько обиды. Может, не будешь врать?
        - Хорошо. Я неправильно выразился. Не имеют значения причины. Важно, что произошло и последствия. Отчёт твоих сотрудников ведь скоро будет у меня? Из него и узнаю, заодно определю сумму штрафа. Как обычно.
        - Ага. Только давай не будешь отламывать край сервировочного столика, ладно? И всё-таки выслушаешь.
        - Говори.
        …
        - Значит, друид?
        - Да.
        - И что сказанное тобой меняет? На момент происшествия они являлись командой. Поэтому ответственность всё равно поделят вместе.
        - Но Сати…
        - Сможет простить? Считаешь, что тот ёж неправ?
        - К сожалению, я вынужден согласиться. Демоны таких поступков не прощают. А она явно будет учитывать его мнение. Хотя жаль. Эта Варя действительно могла бы стать неплохой парой для нашей малышки. Хм… даже не дёрнулся.
        - У меня дочь - ведьма Призыва. Все эмоции давно выплеснуты.
        - Ага, я помню тот лесочек. Пришлось прилично заплатить за корчевание и распахивание земли. Слишком уж специфичные следы были на остатках деревьев.
        - И?
        - Ладно-ладно, признаю. Зато никто не пострадал. Но всё же…
        …
        Робкий стук в дверь. В кабинет буквально вталкивают довольно симпатичную девушку-мышку. Одновременно из коридора доносится дружный сдавленный шёпот: «Удачи!» Она пытается спиной открыть дверь обратно, но её явно держат. Спустя несколько мгновений девушка понимает - отступать поздно и испуганно, изобразив на лице что-то наподобие улыбки, заикаясь, произносит:
        - Г-господин К-крофф, я временно. З-замена… вот.
        …
        Непродолжительное молчание. После чего сидящий рядом с оборотнем старик с длинными усами ухмыляется и, наклонившись к уху недоумевающего хозяина кабинета, негромко говорит:
        - Похоже, жертву всё-таки выбрали. Как я и думал, самые смелые в бухгалтерии. Относительно, конечно. Наверняка не повезло с короткой соломинкой.
        - Не понял (шёпотом). Зачем она мне?
        - Тебе же сказали - замена. Рейны. На сегодня. Кстати, если что, то трусики её тоже заставили снять. Советую проверить и немного расслабиться. Не помешает. И за смелость вознаградишь. Причём никаких последствий и слухов. Гарантирую.
        - Ты чего мелешь?!
        - Говорю, как есть. Она почти до смерти испугана, но на тебя «там» уже вовсю сыро. Ты и так был популярен, хотя делал вид, что не замечаешь, но со вчерашнего дня всё стало ещё хуже. Не веришь? Принюхайся. И… удачи!
        - Па-ачи!
        Ехидное хихиканье и быстрая тень, исчезнувшая за спиной «временной помощницы» в почему-то легко открывшейся двери. Неожиданный запах, дошедший до раздувшихся ноздрей Лари и к его ярости сообщающий, что старый друг, которому он уже готов свернуть его рыбью шею, действительно прав.
        - Г-господин Крофф?
        Похоже, день сегодня будет тяжёлый. Это, Глава гильдии, взглянув в испуганные, но поблёскивающие болезненным возбуждением чёрные глазки, понял точно…
        ДОМ ЛАРИ КРОФФА. ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ.
        Я выспался. И замечательно себя чувствовал. Конечно, до настоящего идеала очень далеко, однако на данный момент максимум, что можно извлечь из тела с учётом текущего энергообеспечения. Поэтому насладимся последними «потягушками» и встаём. Хватит валяться. Зарядка сама себя не сделает. Вот что-что, а Эли здесь был прав. Чисто физический последовательный разогрев всех систем организма не только повышал их функциональную работоспособность, но и чуть-чуть раскачивал энергетику. А в моём положении даже такой мелочью пренебрегать не стоит. Только сначала надо «попудрить носик». Выглядываем…
        В доме тихо. Несмотря на почувствованную ещё вчера защиту, встроенную в стены (усиленную в моей комнате, но понимаю и не обижаюсь), демоническое восприятие вполне неплохо действовало и определило наличие двух душ. Мэри с Таишей. Первая в своей комнате. Спит. Вторая на кухне. Запаха ещё нет, но уверен - будет вкусно. А вот Крофф не чувствуется. Даже в россыпи огоньков, слабо ощущающихся несколько в отдалении. Ясно. Уже в гильдию убежал. И ведь вроде краем уха я вчера слышал о совместном завтраке. Не сложилось. Похоже, шум с эмоциональными всплесками, который меня разбудил, как раз шёл от исчезновения дедули. Да и жена осторожно заглядывала в комнату наверняка по просьбе мужа. Однозначный плюс к карме и стоит искренне посочувствовать. Не самая лучшая работа, когда из-за внезапных проблем ты вынужден так рано срываться из дома. Кстати, мне тоже стоит поторопиться. Организм энергично напоминает, что вчера весьма плотно поел.
        Туалетная комната здесь была совместной. По крайней мере, на этом этаже. К «белому другу» прилагались раковина с зеркалом, душ и горячая вода. Стены в бежевом кафеле. Светильники на потолке, загорающиеся от поворота небольшого рычажка. Эли как-то не стал ранее особо обращать внимание, а вот я заметил один интересный момент. Если в трактире обстановку, включая деревянные тазики и бронзовые краны только с холодной водой, ещё можно было притянуть за уши к «магическому средневековью», то таверна, а сейчас этот дом, никак в него не вписывались. Да, использование технологий погибших в Катастрофе эльфов очевидно, но отсутствие регресса за столько лет? А ведь тут стоит ещё вспомнить гостиницу в Лучезаре. Хотя в замке химеролога были горшки и дырки в полу. Эх, вопросы, вопросы.
        Почему я так цепляюсь именно за туалет? Так мерилом цивилизации является не оружие способное уничтожать государства, а канализация, унитаз и горячая вода. Ладно, стоит вернуться в комнату и сделать чего хотел. И так… наклонились, выпрямились. Повторить до выбранной степени усталости данной группы мышц. Теперь отжимания. Заодно тщательно оцениваем работу энергетической системы. В принципе неплохо. Конечно, если старательно не вспоминать ощущения при проведении «регулировки» и отложенную на будущее большую порцию затрещин сестре за допущенные оплошности. А может, что-нибудь более экзотическое придумаю. Внутренняя Пустота способна на многое. В том числе и помочь выбить лишнюю глупость из нашей новой части личности. Подумать только, не нашла ничего лучше, чем сделать полную обвязку всех магических каналов нитями Силы Света в ущерб остальным.
        Конечно, это затруднило обнаружение моей демонической составляющей, не спорю. Но заодно ослабило ангельскую часть личности вынужденную тратить лишнюю энергию и главное - своё внимание на дополнительный контроль. Теперь понятно, почему у Люцифа не получилось себя полноценно осознать. С учётом благополучно спихнутых на него «основным я» божественных обязанностей, он, грубо говоря, не мог «ни вздохнуть, ни пукнуть». Согласен, Источник Тьмы у нас здесь прилично подавлен, но никто не мешал задействовать постоянное преобразование Света в Смерть. Коэффициент перерасхода компенсировался бы меньшим количеством необходимой Силы, а использование дополнительного управления «фильтром-стенкой» от Эли точно так же экранировало тёмные эманации.
        Но зачем «братика» нагружать лишней работой? Это же помешает его сладко-розовой жизни! Тьфу, зла не хватает! Хорошо, хоть сама структура созданной «ограничительной матрицы» была рассчитана верно, обошёлся только перераспределением энергетических потоков, да немного поиграл с толщиной каналов. Ну и, естественно, стал спокойно всё контролировать на сознательном уровне. Да, пока напрягает, но совсем немного, а чуть позже вообще перестану замечать.
        Всё не отвлекаемся. Попробуем кое-что посложнее.
        …
        Стук в дверь.
        …
        - Доброе утро, Сати. Уже встала? Я вхожу. Ой! Ты чего делаешь?
        А что, не видно? Пытаюсь отжаться, удерживая вертикально тело на одном пальце. Со всеми получилось, а вот с мизинцем на правой руке возникли сложности. И в этот момент я как раз балансировал на нём, стараясь определить, в какой мышце ошибся с толщиной магического канала. В принципе, нашёл. Да и заканчивать пора.
        На желание убить непрошеную гостью привычно не обращаем внимания. Резко выпрямляем руку, подбрасывая тело в воздух. Кувырок…
        - Доброе утро, тётя Таиша. Это просто зарядка.
        - Э-э-э, ясно. Как себя чувствуешь?
        - Отлично. Благодаря вам (низкий поклон).
        - М-м-м. Вижу. Только давай я тебя осмотрю. Хорошо?
        …
        - Ну как, тётя Таиша?
        - Скажи, а… ты сейчас используешь демона? Прости, но мне надо знать.
        - Ничего страшного. Можете спрашивать. Вы же моя тётя.
        Ха, а глаза-то сразу повлажнели. Эх, нельзя же так открыто своё слабое место показывать, женщина! И почему бы не сказать правду?
        - Я его не использую. Мы являемся одним целым.
        Недоумевающий взгляд. Затем понимание и сильно удивление. Интересно.
        - Постоянно находишься в Слиянии?! А как тогда… извини. Всё. Закончили. Ты действительно полностью здорова. Я рада. Завтрак, кстати, готов. Ничего, если это будет яичница?
        Хоть ей и любопытно, но вопрос решительно подавлен. Действительно «изменённые» не люди. Думаю, достойна ответа. Сосредоточиться. Создать в левой руке шарик из Тьмы, а в правой из Света. Не обращать внимания на боль.
        - Да, могу.
        Большего не скажу, но, похоже, этого достаточно.
        - Спасибо, Сати (поклон, эмоция искренней благодарности). Давай, одевайся и спускайся, а я пока пойду, Маришу разбужу.
        - Хорошо. Только я сначала умоюсь и зубы почищу. Не беспокойтесь. У меня всё есть. В «кармане». Сарафан тоже свой одену. А полотенце вы мне вчера выделили.
        …
        Завтрак оказался действительно вкусным, а атмосфера приятной. А какой ещё она может быть для демона, если рядом сидит существо, испускающее такой коктейль отрицательных эмоций? Страх, ревность, обида. Даже демонстративно наложенная Леоном защита, Мэри совсем не успокоила. И не удивительно. Водяной дух сам боялся. Хотя вряд ли узнал. Структура моей истиной сущности, которую он видит в своём восприятии, отличается от той, что была у Эли в облике Призрака. Причина достаточно проста. «Основа» использовал остаток знаний предыдущей личности, а я в момент своего осознания изменился и взял за основу воплощение, подаренное Ма-Мулей. Эли даже не заметил, что впитал с её молоком, и как оно изменило внутреннюю энергетическую структуру.
        Так-то оригинальная форма у меня была другой. Можно вернуть, однако смысла не вижу. Этот вариант тоже очень неплох. И теперь макхар является не только обликом, но и отражает демоническую часть личности. Кстати, с учётом изменений на физиологическом уровне настоящего тела, более подходящей для нашего нынешнего существования. И пусть «предыдущий я» чахнет сколько угодно над удалённой памятью в своём небытие. Мы с братьями и появившейся сестрой создадим новое существо. Ещё могущественнее старого. И Бездна обязательно пожалеет, что попыталась нас уничтожить. А Всё Сущее вновь содрогнётся…
        - Сати?
        - Плохо? Сейчас перемою.
        - Нет. Я сама бы всё сделала.
        - Но вы же готовили, тётя Таиша? Значит, убирать нам. Это неправильно?
        - Ну… ладно. Спасибо.
        Ага. Вот и первый «прокол» всплывает, «сестричка». Маме на кухне помогать не любишь. И поздно сейчас дёргаться за тряпкой, чтобы протереть стол. Не делала этого никогда. Движения выдают. Для меня же вымыть несколько тарелок труда не составит. И ведь это только начало, Мэри. Даже специально не буду использовать демоническое влияние. Самые обычные поступки. А потом ты поймёшь. И чем скорее, тем не так болезненней придётся меняться. У тебя хорошие родители, «сестричка». Им нужна опора, а не груз на ногах. Не успеешь, заберу себе. В собственность.
        …
        Звук дверного колокольчика. Сразу повторившийся. Затем ещё.
        …
        Хм. И кто там такой нервный? Сейчас узнаем. Кстати, а Мэри быстро учится. Сама к двери бросилась. Естественно, эмоции подсказывают, что раньше старшей фее приходилось открывать.
        - Извините, госпожа Таиша дома?
        - Да. Мама, к тебе пришли!
        - Мин, что случилось?
        - Вчерашняя пациентка из Охотников. Тех самых. С ней… возникли проблемы. Вас просят срочно подойти.
        - Уже бегу. Подожди минутку.
        Пристальный взгляд на меня. Только ещё не время. Поэтому сделаю вид, что не понял.
        - Я посижу в комнате. Чувствую, нужно дополнительно немного отдохнуть.
        - Хорошо. Мариш, побудь пока дома, ладно? Если Сати станет плохо, вызовешь через амулет.
        - Д-да, мама.
        Ну-ну. Она же близко к двери моей комнаты не подойдёт.
        - Всё, я ушла!
        …
        Скоро вернётся. Ну а пока стоит поработать. Во внутренней Пустоте. В первую очередь поискать способ взаимодействия с навязанной божественностью. И так уже куча молитв в сознание рвётся. Только для меня они сейчас сродни обливанию кипятком из ковшика. Не говоря уже о том, что зачерпнуть Веры для их исполнения, это как погрузить ладони в раскалённую лаву. Но вечно блокировать не получится, а Люциф неизвестно, когда очнётся. Буду думать…
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        …
        Стук в дверь
        …
        - Можно войти?
        - Конечно, тётя Таиша.
        - Сати, это…
        - Ничего не помогает, да?
        - Ты знала?!
        - Я же вижу свои Метки. Особенно так близко.
        - Значит…
        - Нет. Она сама. Там отсутствует контур на убийство в случае предательства хозяина. Убран. Были только защитные функции. От падения с высоты, например. Однако если носитель хочет наказания за свою Вину… он его получает.
        - Сати. Я всё понимаю. Но прошу.
        Только ещё не хватало заставлять её вставать на колени. И ведь сделает. Чувствую в эмоциях. Готовность идти на жертвы ради чужих жизней? Интересно, фея, сколько шагов ты осилишь на этом пути? На каком из них остановишься? Только… не буду проверять. Недостойна «она» твоего унижения. Но выходить из дома в сарафане не очень удобно. Пора вспомнить о платье, сшитом для меня бабушкой. И надеяться, что оно не стало мало. Сосредоточиться.
        …
        Ш-шух.
        …
        Твою налево! Эли! Чтоб тебя! Как больно! Какого… ты прикрутил к нему алгоритм «хэнсина»?! И я дурак не заметил. Нет, не спорю. Выглядит красиво. Поднимание тела в воздух. Спиральный жемчужный туман с эффектом вращения и постепенным «стиранием» предыдущей одежды, и надеванием новой. Даже целомудренное прикрытие соответствующих «местечек» с мимолётным обнажением остального тела присутствует. Нимфоман несчастный! Мне-то всё равно, а вот ты перед кем выпендриваться собрался? Нашими худосочными формами девушек соблазнять? Да ещё столько Силы Света запланировал на использование!
        Хорошо хоть я на Смерть вовремя поменял, а то бы катался сейчас по комнате, подвывая от ожогов, и никуда не пошёл. Однако остальное исправить не успел и сейчас круглые глаза у Таиши и заодно у любопытной Мэри, осмелившейся заглянуть в раскрытую дверь, получил. Впрочем, может и лучшему. Жутко стыдно, но уж точно в таком идиотском действии демона заподозрить сложно. Ладно, притворимся, что никто ничего не видел. Морду кирпичом и постараемся не слишком криво улыбнуться.
        - Идёмте, тётя Таиша.
        …
        Кстати, недалеко. Дом, в котором мы находились, аккуратно и симпатично выглядевший, оказался почему-то пристройкой к довольно большому особняку. А через парк, расположенный прямо перед ним, уже проглядывала крыша длинного здания, собственно говоря, и являющегося лечебницей Охотников. Причём я особо не удивился, узнав, что фея была там главным лекарем, и по сути, руководила этим заведением. Хотя последнее мне подсказали вежливость и поклоны встреченных по пути «изменённых» в белых халатах и действия пары сотрудников, выскочивших на нас уже в коридоре первого этажа с бумагами на подпись. Ну а затем…
        Белая палата. Кровать. Артефакты с трубочками и проводами, сильно напомнившие мне те, что стояли у Даниэля в лаборатории. Тело, стонущее и слабо шевелящееся в полузабытье. Всё, как и предполагал. Кроме знакомого старика, стоящего рядом. Вот уж не ожидал. Никак. И, несмотря на тот же самый облик, чувствуется этот «изменённый» теперь совсем по-другому.
        - Здравствуйте, господин…
        - Кац. Айрон Кац. К вашим услугам, Сати. Или Эли?
        М-да. Какое-то странное ощущение от его имени и фамилии. Заставляет быть настороже. К тому же нет и следа тех эмоций, что… этот старый ёж тогда тщательно для «основы» транслировал. Моё искреннее уважение. Смог обмануть демоническое восприятие. И ангела. Но поддеть не помешает.
        - Эли убили. На днях.
        - Прошу прощения за такой опрометчивый вопрос.
        - Ничего. Зато мне тогда ясно напомнили, кем я являюсь. А то уже забывать начала.
        - Кхм. Ещё раз мои искренние извинения, Сати. Вы нам поможете?
        Вежливый. Не подкопаешься. Ладно, пока замнём. Лучше подойдём и откинем тонкое одеяло. Что можно сказать. Всё-таки я демон. Поэтому зрелище… для меня очень даже приятное. Похоже, лежащей в кровати девушке в своё время пришлось несладко. И темница, из которой я её спас явно не первое подобное место. Побывала она и в пыточной. Поэтому кроме неестественно скрюченных пальцев, вспомнивших про «ведьмины пяльцы», глаза радовали ожоги от раскалённых прутьев и сетка вздувшихся багровых рубцов, густо покрывших тело, особенно спину и ягодицы. Под кнутом и плёткой ей тоже повисеть пришлось, да не один раз. И удивляться тому, что всё это внезапно появилось вновь, не стоило. Как и на не помогающее лечение. Обычное действие демонической Метки, ощутившей Вину носителя перед хозяином.
        Только вот принудительный контур я действительно тогда не ставил. А значит, девушка захотела наказания сама. Достойный поступок. Однако… почему она ещё жива? За попытку убийства своего сюзерена полагается, пусть и в муках, но смерть. Почти сразу. Впрочем, думаю, сейчас узнаю. Ну а пока стоит вспомнить, что я вежливый демон.
        - Здравствуй, уже не скажу. Тем не менее, привет, Варя Ночная Тень.
        ГЛАВА 1. КТО-ТО ТЕРЯЕТ, А КТО-ТО НАХОДИТ. ЧАСТЬ 3.
        ВАРЯ НОЧНАЯ ТЕНЬ.
        Она опять не выполнила дневную норму. Как ни старалась, но последний участок маршрута преодолеть не удалось. Сильно болел вывихнутый сустав на руке и отбитые пальцы на ногах. Ныли лёгкие, вспоминая нехватку воздуха на предыдущем этапе, проходящем по подводной пещере лишь с двумя местами, где можно подняться к потолку и несколько раз вдохнуть. Не больше, иначе не хватит времени. Но теперь это были мелочи недостойные внимания. Ведь сегодня седьмой день, а значит, всё равно предстояло получить заслуженное наказание за неделю, перед которым испытываемые ощущения ничего не значат.
        Обнажённое тело уже растянуто на цепях между деревянных балок, а сзади ощущается присутствие Наставника. Главное - вытерпеть первый удар. Он самый опасный. Неизвестно, когда и куда хлестнёт плеть. Не дай боги от неожиданности вырвется стон, который допускается лишь после окончания всей «процедуры», и следующий удар будет нанесён уже кнутом, а это гораздо больнее. Да, под ним пока разрешается орать, но легче станет ненамного.
        …
        Хлесь…
        …
        Выдержала. Теперь даже если вскрикнет - ничего страшного. Просто ещё один раз получит плетью. На самом деле у неё хороший Наставник. Добрый. Наказание гораздо короче, чем у других учеников. Не бьёт там, где больнее всего и точно сдержаться не сможешь. Правда, однажды было, но тут она сама виновата. Грубая ошибка, которую увидели слишком много лишних глаз. Если демонстративно жестоко не наказал, вопросы возникли бы уже к нему. Варя это точно знает. И рука, что скользит по её телу утром, заживляя раны и восстанавливая повреждённую кожу, дарит редкие мгновения счастья своей лаской и теплотой. Увы, слов не будет. Слишком опасны. Но прикосновения пальцев тоже умеют говорить. И просить. Да, она постарается. Изо всех сил. И не подведёт Наставника!
        …
        Выпускные экзамены. Сегодня сдают пытки. Старые знакомые плётка с кнутом и ещё много чего интересного. Терпит. Даже когда один из членов комиссии подошёл и, внимательно наблюдая за её выражением лица, провёл красным от жара металлическим прутом по одному из самых чувствительных мест - выдержала. Ни звука не вышло из стиснутых от боли губ. Мучительное в прямом смысле слова ожидание вердикта судей, а затем активировавшийся под пыточной площадкой артефакт, восстанавливающий повреждения, показал успешное окончание экзамена. Иначе бы продолжили. Наставник будет доволен. Прошла. Теперь осталось последнее испытание. Вроде самое лёгкое по сравнению с предыдущими, но…
        …
        Ночь. Позади дорога между скалами, приведшая к морю. Сильный дождь и порывы ветра. Высокие волны, разбивающиеся о каменный берег. На Варе полное облачение Ночной Тени, за спиной небольшой мешок, вручённый Наставником, что застыл рядом смутным силуэтом. Пылающий в создании вопрос, на который, увы, она уже знает ответ. Но задать надо.
        - Почему?
        - Не сможешь.
        Как не больно внутри, но он прав. Последние практические занятия. Только Варя и Наставник. Материк. Большой портовый город, полный людей. И живая разумная цель, а не те, что были навеяны специальными снами. Не двигающийся манекен. Не звери. Простой моряк, возвращающийся пьяным из таверны на свой корабль. Все действия отработаны. Лёгкое движение кинжалом из тени подворотни и… застывшая рука, которая не в силах завершить начатое. Осознание своего жуткого позора, а затем первые слова закутанной в чёрные одеяния фигуры, не имеющие отношения к учёбе. Неожиданность и полный шок.
        Оказывается, всё это время Наставник знал. Варя не может убивать людей. И лгать напрямую тоже. Неспособна. Она… «изменённая». Да, вероятно, связь с кем-то из их народа была в её роду два или три поколения назад. Проявилось только сейчас. На сироте из приюта, проданной Братству Тени за мешок картошки. Такое сразу не определить, ведь внешность осталась человеческой. Да и сначала никто особо к детям не приглядывается. Просто набирают и отвозят на остров. Только потом проверяют. Негодные исчезают. Варя как раз была одной из них. Однако девочка, осматриваемая специально назначенным для этого членом Братства, неожиданно оказалась внешне полной копией давно умершей дочери. Того же возраста. Он не удержался. Обманул. Сказал, что подходит. Потом подтасовал результаты распределения детей. И стал Наставником.
        Причём Варя все эти годы была его гордостью и, сама не зная, лучшей в том наборе. Но последний экзамен ей не сдать. Почему не вскрылось раньше? Все тесты по притворству составляют и принимают сами Наставники, включая выпускное задание, где судьи выступают только как наблюдатели. Умение врать считается естественно полученным в процессе обучения и внимания к нему гораздо меньше. Подготовить нужные ситуации, учитывающие её особенность, оказалось несложно. По сравнению со второй проблемой. Хотя скрывать получилось до последнего момента. Помогла жадность Братства.
        Ведь больше двух раз убивать по-настоящему, ученику Школы Теней не позволяют. Именно столько смертей от его руки способен убрать с Кармы специальный ритуал. Ну а затем… купленная в гарем правителя юная наложница или молодой слуга, принятый в дом влиятельного аристократа. Шпилька в волосах и металлическая нить, спрятанная в поясе. Артефакты ничего не покажут в невинных девушке и юноше, а стража своих хозяев уже не спасёт. Поймают - значит, не повезло. Ведь их научили, молча умирать под пытками. Все деньги за подобные очень хорошо оплачиваемые заказы шли полностью Братству. Затем только процент, постепенно уменьшающийся со временем. Плата за обучение. Такого размера, что почти никто из Ночных Теней не смог вернуть её полностью. До того, как расстался с жизнью.
        Но есть и другой путь. О нём объявят завтра, после экзамена. Выпускнику даётся неделя, чтобы самостоятельно покинуть остров. Сможет - Братство забудет о его существовании. Простит долг. Только в начавшийся сезон штормов сделать подобное невозможно. Ледяная вода, хищные животные, сильное обратное течение. Но желающие находятся. И… вскоре море выбрасывает их обглоданные тела на берег.
        У Вари получится. Все её тренировки последнее время были направлены именно на это. На тело нанесена специальная мазь, способная защитить от переохлаждения. В мешке артефакт, отпугивающий хищников и восполняющий силы. Ну а то, что не явилась на экзамен… искать будут, но не сильно. Особенно если девушка сразу отправится на территорию «изменённых» - Пограничье. Раз Варя не человек, то сможет там жить. Да и формально она ничего не нарушает - есть в правилах Школы одна тонкость. Правда, Наставник дальше говорить не захотел, но упомянул, что и ему ничего предъявить не смогут. Успокоило.
        Неловкое прощание. Первые и последние объятия. Наконец-то сказанное шёпотом слово, годами вертевшееся у Вари на языке. И мгновения неверия на последнюю негромкую фразу, произнесённую перед тем, как девушку резко столкнули со скалы вниз:
        - В приюте у тебя был младший брат.
        …
        Маленький плюгавенький мужичонка с остатками редких волос на плешивой голове, надрываясь из последних сил, тащит небольшую вонючую тележку по главной улице к выходу из города. Заглядывать в неё, чтобы определить содержимое, необязательно - запах подсказывает сразу. Заодно заставляет всех окружающих зажимать носы и громко высказывать претензии о столь неудачно выбранном времени вывоза отходов человеческой жизнедеятельности.
        Уже перед самыми воротами тележку ведёт в сторону и специфический груз едва не опрокидывается под ноги стоящих там стражников. Несколько ударов тупым концом копья объясняют неудачнику, что так делать не следует, а рука в латной перчатке приподнимает мужичонку за рваный ворот рубахи и тыкает им в сторону недавно установленных кольев, на которых висят головы преступников. Естественно, с намёком - неужели он хочет присоединиться к столь славной компании? Могут обеспечить.
        Впрочем, попугав бедолагу и немного развеяв скуку, стражники его отпускают, отвесив хорошего пинка для ускорения и требуя, чтобы тот немедленно исчез с их глаз вместе со своей тележкой. Что он и делает, хрипя от натуги и постепенно скрываясь за поворотом дороги. Груз довольно тяжёлый, но полезный - ведь в деревне на нём можно несколько малых бронзовых заработать. Хорошее удобрение для полей. Так что пять, не меньше! И столько же получил, когда очищал выгребную яму у зажиточного купца. Выгодно!
        Правда, за ближайшей рощицей тележка почему-то сворачивает в кусты и неожиданно летит в расположенный там овраг. «Мужичонка» же вдруг падает на колени, беззвучно содрогаясь в рыданиях. Причина? Голова, торчавшая на слегка наклонённом колу так, что, проходя, непроизвольно обращаешь на неё внимание. Лицо, которое невозможно забыть. Наставник. Откровенная демонстрация лично для Вари. И группа захвата в облике трёх нищих внимательно наблюдающая за реакцией всех идущих по этой дороге. Особенно женщин небольшого роста. Как поняли, куда беглая Ночная Тень направилась, и смогли организовать ловушку - второй вопрос. А вот почему Наставник её обманул? Зачем пошёл на смерть ради никчёмной дурочки?!
        Но слёзы ничем не помогут, а умение успокаиваться и быстро принимать решение, давно вбито накрепко как раз тем человеком, голову которого девушка только что видела. Так-то Варя в этом городе уже получила всё, что хотела. Отыскала свой бывший приют. Правда, опоздала. Совсем ненамного. На полгода. Брата забрали. Однако место проживания того аристократа, что взял на попечение нескольких детей, обещая сделать из них слуг в своём поместье, было воспитателями скрупулёзно записано в книге учёта и она его запомнила. Перед тем как уничтожить вырванный лист. Теперь осталось только туда добраться и, если брат счастлив - оставить всё как есть. Возможно, даже не показавшись ему на глаза. Опасно.
        Только возникла проблема. К сожалению, Варя слишком поздно поняла, что в городе её ждали. Войти легко. А вот обратно… даже через стены не получится. Сигнальные артефакты, реагирующие на движение, разбросаны по всему периметру. Не местных стражей порядка. Вовремя заметила. Как и наблюдателей, рыскающих по улицам. За приютом, естественно, следили наиболее пристально. Но у Вари был хороший Наставник. Проникновение, разговор с воспитателями, чтение документов и уход. Идеально, точно выверено по мгновениям и ни одного шанса для обнаружения. Пусть последний экзамен не сдан, но лучшей в своём выпуске она осталась. Однако всё равно, с учётом контроля ворот, ситуация выглядела безвыходной. Только раз нельзя покинуть город тайно и под покровом ночи… надо это сделать средь бела дня в открытую и громко. В данном случае - вонюче. Получилось.
        А теперь стоит окончательно взять себя в руки и уйти от дороги вглубь леса. Раздеться. Аккуратно счистить с головы ножом волосы, что остались не выдранными. Тщательно протереть себя тряпкой с жидкостью, отбивающей запах. Нанести на всё тело специальный тональный крем-клей, неприятно стянувший морщинами кожу. Накинуть новое облачение.
        И вскоре по дороге неспешным шагом будет двигаться монах из дальней обители в горах, о которой никто не знает. Глубокий старик, решивший под конец своего жизненного срока донести простому люду открывшиеся ему повеления богов. У Вари действительно был хороший Наставник, а экзаменационная комиссия видела далеко не всё. Пускай ищут женщин. Одно плохо. Боль, появившаяся в душе, никуда исчезать не собиралась. И чувство, что она предала близкого человека, останется там навсегда.
        …
        - Сестрёнка, нет! Не уходи! Не бросай меня снова! Сестрёнка!
        Давно смолкнувший крик всё ещё звучит в голове, а пальцы по-прежнему ощущают тепло доверчивой детской ладошки. Слёзы текут по щекам, срываясь каплями с подбородка. Она нашла свою семью… чтобы потерять снова. Но так будет лучше. Сердце разрывается на части, но жизнь брата, прежде всего. Торговец, чьи фургоны только что исчезли за холмом, обещал отвезти его в другое королевство и пристроить в хорошую семью. Денег, правда, для решения возможных проблем, попросил много. Едва хватило. Однако их не жалко. Всё равно «безвозмездно одолжены» у того самого аристократа, что предложил мальчикам сытую службу в своём поместье. Умолчав об их обязанностях. С принудительным исполнением. А Варя… опять опоздала.
        Конечно, брата она тогда забрала. Других отвела в местный приют и отдала приличную сумму, чтобы не оказались лишними ртами. Но произошедшее не исправишь. Оставалось только прижимать к себе по ночам судорожно дёргающегося от кошмаров ребёнка, надеясь на единственного лекаря - время. И цепляться за слабое утешение, что тот человек уже никогда не сделает подобное. Нечем. Пусть убивать девушка не могла, но отрезать и заставить проглотить использованную неправильно часть тела - вполне оказалась способна.
        Увы, счастливое воссоединение было недолгим. Её вновь нашли. Уйти от погони удалось с трудом. Выручило случайное знакомство на дороге. Небольшой торговый караван, подвергшийся нападению простых разбойников. Помощь скудной охране в виде перехваченных в воздухе стрел, нескольких сломанных рук и не смертельных ран, оказалась кстати. Получив серьёзный отпор, работники ножа и топора сбежали. Хвастливые слова хозяина, пригласившего спасительницу в свою повозку, об имеющихся среди его предков настоящих гномах позволили рискнуть и после проверки небольшим артефактом, отданным тогда Наставником, приоткрыться, после чего в фургоне неожиданно обнаружилось второе дно. Не очень большое, но вдвоём с братом уместились, и «случайно» заглядывающие внутрь путники с подвезённым до ближайшей деревни «крестьянином» ничего не заметили.
        Потом состоялся уже более откровенный разговор. Относительно. Варя изо всех сил попыталась предстать в глазах торговца простой шпионкой одного из соседних государств, случайно нашедшей своего брата и в результате себя раскрывшей. Удалось или нет - осталось до конца непонятым, но договор они заключили. Устный. Однако раз торговец, как и Варя, имел в роду «изменённых», соответственно, обещание должен выполнить честно. Ведь так? К тому же этот коротышка сказал, что водит караваны и до Пограничья, значит, обосновавшись там, она сможет узнавать о судьбе брата. Отсылать заработанные деньги.
        Но это в будущем, а пока Варя собиралась оттянуть погоню на себя. Брат ни в коем случае не должен пострадать по вине глупой старшей сестры, не сумевшей обеспечить их безопасность. Даже если ценой такого поступка станет выросшая боль в душе и возникшее ощущение нового предательства, под затихающие вдали крики ребёнка.
        …
        Тот торговец так и не появился, но вместо него приехал другой, знающий про оговорённый способ связи. Такой же коротышка, похожий телом и лицом. Сказал, что племянник и выполняет просьбу внезапно скончавшегося дяди. Не верить смысла не было. Особенно когда он показал полную осведомлённость о подробностях сделки и точно описал внешность брата. А затем рассказал про выбранную семью. Твёрдо стоящий на ногах ремесленник-ювелир с уже неспособной родить женой и двумя дочерями, сильно обрадовавшийся приёмному сыну, которому можно в будущем передать своё дело.
        Было очень больно, однако надо признать - действительно хороший выбор. Оставалось только пожелать брату счастья и передать все накопленные к этому моменту деньги. Чтобы ещё лучше жилось. Заодно выполнить несложную просьбу по сбору некоторых трав, растущих лишь в Пограничье. Правда, заказы торговцев на них почему-то всегда гильдией отклонялись, но запрета на простую передачу нескольких пучков не было. Тем Варя себя и успокоила. Хотя и не до конца. Уж больно неприятным в общении оказался этот «племянник». Манера разговора, постоянно бегающие по её телу (хотя чего там высматривать) сальные глазки и посыпавшиеся вскоре довольно откровенные намёки. Но руки не распускал, а остальным девушку трудно смутить, и она решила такое поведение просто игнорировать. Брат важнее.
        …
        Варя вновь подвела тех, кто на неё понадеялся. Друзей, с которыми неожиданно обрела дважды потерянное чувство семьи. И без помощи мальчика-куклы, так бы и умерла, вися на стене той темницы. Возвращение пальцев, вообще, бесценный подарок. А ещё это был первый раз, когда взгляд завораживающих разноцветных глаз напомнил, что она… женщина. И прикосновение тёплых губ неожиданно ослабило спрятавшуюся внутри боль. Позволило немного помечтать. Пусть и о несбыточном. Да, это невозможно. Его больше нет, ведь куклы долго не живут. Но как бы хотелось ещё раз встретиться. Чтобы он в тот момент уже был взрослым. И сжав в крепких объятиях, не отпускал никогда. А потом они заберут брата и будут счастливо жить вместе. Не предавая друг друга…
        …
        Надо что-то делать. Варя прекрасно понимает, что коротышка уже откровенно её шантажирует, каждый раз предъявляя всё увеличивающийся список трав, которые необходимо собрать. Намекая, что в ином случае он может и не приехать. Но при этом больше, чем Варя отдавала, денег не требует, заодно рассказывает о жизни приёмной семьи такие подробности, что их явно сложно выдумать. Хотя почему-то непонятный страх за брата становится всё сильнее. Съездить, забрать бы сюда, но есть проблема. Да, вопрос со Школой Теней решён, пусть и частично, так что выбраться из Пограничья можно. Для одного раза туда и обратно риск вполне умеренный. Только обычные люди даже в Центральном долго находиться не могут. Варе тоже пришлось первое время несладко, пока кровь «изменённых» не взяла верх. Увы, в брате её не было ни капли - проверила. Вечно носить защитный амулет - не лучший вариант, да и постоянная подзарядка очень дорога. Придётся пока потерпеть, а потом она обязательно чего-нибудь придумает.
        …
        За что он её так? Почему ударил ножом и сбросил со скалы? Что Варя ему сделала? Как больно!
        …
        Её спасительница. Какая красивая девушка. И так напоминает «его». Те же разноцветные глаза. Варя ничего не может с этим поделать, но во снах почему-то теперь приходит не мальчик-кукла, а ученица ведьмы. Даже то превращение в чёрного жуткого зверя почему-то не вызывает страх. Наоборот, при воспоминании о встрече возникает странное тягучее ощущение, идущее от живота вниз. И хочется эту девушку увидеть ещё раз. С невероятно стыдным желанием - узнать какой вкус у её губ…
        …
        Что?! Зачем внезапно ставшие чужими руки это сделали? Откуда в них появился кинжал?! Варя не хотела. Не могла! Нет! Ведь только что был… и её губы действительно такие сладкие, как у «него». А потом… неужели убила?! Почему?! Невозможно вдохнуть от ужаса содеянного. Ноги не держат непослушное тело. Варя… опять предала?!
        …
        Сказали - она жива. Слава богам! Не убила.
        …
        Фалион объясняет. Говорит. Трясёт за плечи. Заглядывает в глаза. Пусть перестанет. Варя всё слышит. Решил, что эта девушка - демон? Взял тело Вари под свой контроль? Просит прощения? Но… ведь это были её руки! Теперь залитые невинной кровью. Варя её видит. Даже если на коже ничего нет. Как это пережить? Никак! Извинения не помогут. Только… наказание. Да! Наставник всегда так поступал. И чем больше ошибка, тем строже был. Однако содеянное, вообще, можно измерить? Варя не знает. Но боль принесёт облегчение. Заслужила. Осталось понять, как расплатиться за то, что не имеет цены?
        …
        Большая комната в полумраке. Растянутая на цепях обнажённая девушка. Едва заметное движение. Чуть слышный стон. Небольшой перерыв, во время которого можно немного передохнуть. Даже разрешаются негромкие звуки. Наставник отошёл по делам, но скоро вернётся и продолжит. Как долго - решать ему. Возможно, вечность. Слишком велика тяжесть совершенного поступка.
        Возникшее ощущение чужого присутствия. Вот и он. Явно специально обозначаемые шаги, которые неожиданно огибают висящее тело и останавливаются перед ним. Значит, сейчас будет спереди. Не страшно, вытерпит. Только чего Наставник так долго ждёт? Хочет, чтобы смотрела? Согласна. Недопустимая поблажка. Надо открыть глаза…
        Давно умерший мальчик-кукла. В той же одежде. Со своей забавной причёской. И воткнутый в левую сторону груди кинжал, из-под которого течёт струйка крови. Во взгляде легко читаемый вопрос - за что? Ответа… нет. Попросить прощения? Она его недостойна. Пусть лучше развернёт кольца кнута, находящегося в руках. Так будет правильно.
        Непроизвольно моргнувшие веки и… перед ней уже стоит ученица ведьмы. Сати. Те же самые разноцветные глаза. Кинжал под левой грудью. Тот же вопрос, не имеющий ответа. Но уже произнесённый вслух:
        - За что?
        Как обжигает. Даже боль от раскалённого прута не сравнится с той, что внутри. Выдержать невозможно и из горла непроизвольно вырывается крик:
        - Бей!
        …
        - Бей! Прошу!
        …
        - Умоляю!
        И наконец, спустя бесконечные мгновения ожидания насмешливо раздаётся:
        - Неужели ты думаешь, что всё будет так просто?
        Разлетающиеся на звенья цепи. Знакомые ощущения рук, подхвативших тело. Вкрадчиво произнесённые на ухо слова:
        - Осознание Вины похвально. Попытка расплатиться болью прошлого тоже. Но я не давал тебе на это разрешения. И прощения не получишь. Надо ещё сначала заслужить Право на наказание.
        - Как?
        - Узнаешь. Когда придёт время. А пока будешь жить и ждать. Наносить себе вред и умирать запрещаю, ясно?!
        Интонация последнего слова была такой, что звучит невольный ответ:
        - Да.
        - Хорошо. Однако совсем без урока на будущее ты не останешься.
        Неожиданные объятия. Бесследно растворяющаяся боль. Пальцы, ласково приподнявшие подбородок. Нежное прикосновение губ, отозвавшееся невероятным наслаждением и… невыносимой мукой от понимания незаслуженности получаемого удовольствия.
        - Верно. Запомни навсегда, что потеряла. А сейчас… спать.
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ.
        - «Отмена! Восстановление статуса объекта!»
        Так себе ключевая фраза. Похоже, когда Эли был ещё человеком, он явно слишком много сидел за компьютерными играми. Но главное, результат. Изменение работы Метки, вошедшей ранее в непрерывный цикл наказания, а затем быстро бледнеющие следы стигмат на теле девушки, чьё болезненное забытьё переросло в пусть и очень глубокий, но обычный сон. Сбоку ощущаются внимательные взгляды Таиши и этого Каца. Особо не напрягают. Проникнуть вслед за мной в сознание Вари они не могли, и что происходило после того, как я положил ладонь на её голову, явно не поняли. Впрочем, сильное облегчение от чётко видимого постепенного исчезновения ран, я прекрасно почувствовал. На эмоции старика наплевать, но вот для будущих взаимоотношений с названной тётей, испытываемые ею сейчас чувства полезны.
        Так-то Варе сильно повезло. Задержись Крофф хоть ненадолго, и я лишь пожал бы плечами на историю беглой Ночной Тени, включая принудительное управление руками, когда она вонзила кинжал в моё сердце. Ведь того, что произошло, это не отменит. А инструмент вполне попадает под уничтожение вместе с тем, кто его использовал. Однако после того, что я узнал, своё первоначальное решение действительно пришлось пересмотреть. Правильная работа с получаемой информацией важна и отсутствие гибкости в своих суждениях под влиянием изменившихся обстоятельств рано или поздно всегда приводит к серьёзным проблемам.
        Конечно, многого я не увидел, ведь по-настоящему вглубь памяти не полез. Только те фрагменты, что вытащила наружу демоническая Метка, которая потом просто замкнула их в кольцо и стала гонять сознание девушки по нему. С её же добровольного согласия. В основном это были ситуации, когда Варя испытывала очень сильную боль или отрицательные эмоции. Небольшое вкрапление положительных лишь добавило мучений. Дальше в действие вступила обыкновенная психосоматика и немного магии. Ничего особенного. Между прочим, Искуплением, как у Рейны, здесь и не пахло. Несмотря на желание получить наказание за свой поступок, Варя очень сильно хотела жить. Иначе бы не смогла продержаться до выпускных экзаменов на том острове. И удовольствия от боли не получала.
        Кстати, вынужден признать - то, как готовили учеников в Школе Теней, довольно сильно впечатлило. Очень высокий уровень жестокости, но и эффективность получилась соответствующая. Сама история особо не задела, разве что заинтересовало странное изменение в поведении девушки. Настолько эмоционально открытой и наивной она раньше явно не была. Притвориться тем мужиком с тележкой сейчас точно уже не сможет. Если это влияние магического фона Пограничья, то мне стоит насторожиться и внимательней оценивать собственные поступки. Ещё обратил внимание на имеющегося у Вари брата. Да, у всей нашей личности есть «пунктик» насчёт семьи, признаю. Оставшийся от «предыдущего я». Тоже послужил серьёзным поводом для изменения своего мнения.
        Правда, понять - не означает простить. Этого я делать не собираюсь. Но позволить дальше жить теперь могу спокойно. Относительно. Демон же. Ожидание тоже бывает мучительным, особенно когда память постоянно освежает накрепко впечатанный в неё образ. Да, он несёт лишь очень приятные ощущения - я хорошо постарался. Только вот что появится в мыслях Вари дальше? Думаю, будет интересно понаблюдать. Даже специально оставлю пока её в собственности, хотя ранее планировал, если не получится насладиться мучительной смертью, то, как минимум, содрать Метку и забыть о существовании девушки. Потом принудить Эли сделать то же самое. Но сейчас я оставлю решение о судьбе Вари до его возвращения. Сможет простить - соглашусь. Он же пускай и наказание придумывает.
        Однако сначала я бы хорошенько выпорол за то, что нарушила приказ и не рассказала своей команде о коротышке. Раз у её Наставника не получилось выбить из девушки всю глупость до конца, надо взять это на себя. Стоит поразмышлять и о возобновлении потом еженедельных профилактических мероприятий. Тоже пойдёт только на пользу. Я бы и над Эли с удовольствием поработал. Учить других у него получалось хорошо, а вот своего идиотского поведения в упор не видел. К сожалению, тело одно. Впрочем, на короткое время полностью перехватить управление внутренней Пустотой не проблема и ощущения в ней не сильно отличаются от настоящих. Будет вторым в очереди за сестрой. Замечательная идея.
        …
        Ладно. Что-то я уже задержался здесь. Пора, как говорится, и честь знать. Интересно, если Таиша работает, то кто обед готовит? Или Мэри сидит голодной до ужина? Пусть она и ведьма, но я сомневаюсь, что её кулинарные познания идут дальше бутербродов. Печально, но вроде кусок той печени у меня ещё остался. Не доел тогда. В принципе тоже неплохая замена, хотя постоянно питаться деликатесами вредно. Уже давно пора вспомнить, что «первое, второе и компот» обязательно должны быть в ежедневном рационе молодого и растущего организма. Вот ведь! Даже кушать опять захотел от таких мыслей. Разворачиваемся и на выход. Сам приготовлю.
        - С ней всё будет в порядке?
        Фея. Сразу подошла к кровати и создала диагностическую Печать. Похвальная забота о пациентах. Но что интересно - её волнение направлено не только на Варю, но и почему-то на меня. Довольно приятно. И достойно поощрения. Скажу больше, чем планировал.
        - Да, тётя Таиша. Я отменила действие Метки и заблокировала возможность повторной активации. Приказала не наносить себе вред и жить.
        - Прошу, примите мою искреннюю благодарность, Сати, за ваше решение.
        Сумевший обмануть Эли старик. В принципе уже нетрудно догадаться, что по профессии он демонолог. Слишком правильное поведение и явно знание характера подобных мне существ. Даже не попросил полностью снять Метку, значит, осведомлён о нашем понятии собственности и представляет ответную реакцию. Опасен, но не сильно. В реальном бою не противник. Скорее, больше теоретик. Попробуем слегка на прочность.
        - Значит, друид?
        Всплеск удивления, но контроль эмоций по-прежнему великолепен. Чувствую, что хочет задать много вопросов, но сдерживается. Ничего, потерпит. Я не в ограничительной пентаграмме и уходить в Преисподнюю пока не собираюсь. Но задаром тоже ничего делать не буду. Должен догадаться. Ну а по оплате последуют и ответы. Сейчас же, скорее всего, мне скажут…
        - Искренне надеюсь, что и здесь вы примете достойное решение.
        Ха. Сумел-таки правильное слово подобрать. Ведь «верное» или «нужное» уже бы означали попытку навязать свою волю. Думаю, можно ответить. С намёком.
        - Я не буду его убивать. Как и остальных. По просьбе дедушки.
        Но от других вариантов своих действий не отказываюсь. И старик явно это понял. Молодец. Дал бы конфетку, но в кармашке платья пусто. Кстати, по поводу еды…
        - Тётя Таиша, я хотела бы пойти домой. И немного проголодалась.
        М-м-м, как ей понравилось, когда я так сказал.
        - Да-да, Сати сейчас. Обед наверно ещё не приготовили, но после завтрака одна порция яичницы осталась. Будешь?
        - Конечно, она у вас очень вкусная!
        Ни капли лжи. Простыми разбитыми яйцами там и не пахло. Шедевр, исчезающий в желудке, прежде чем успеваешь полностью понять столь восхитительный вкус. Так что будет очень кстати. И первая половина фразы тоже весьма интересна. Получается, я знаю не обо всех обитателях этого дома?
        …
        - Привет, Талика.
        - …
        И просто проходим мимо вжавшейся в стену коридора испуганной кошки. Даже шёрстка на ушках дыбом встала. Приятно. Так-то вполне предполагаемая встреча, ведь наверняка вся команда здесь. Лечится. Внутри женщины чувствуется удивление моим быстрым выздоровлением и… разочарование от такой равнодушной реакции на неё? Хм, типичная кошка. Только отвлекаться на тебя я пока не собираюсь. Прощать, кстати, тоже. Разговор ещё будет. С последствиями. А потом, с учётом открывшихся обстоятельств, даже можно вернуться к мысли о взятии в собственность. Впрочем, в отличие от «основы» собирать гарем я точно не планирую. Так что вряд ли.
        Что же касается остальных, особенно друида… да убивать нельзя, но очень хочется создать небольшой демонический домен и провести там пару дней наедине. Тщательно и доходчиво объяснил бы пагубность их поступка. Ведь напали сознательно, пусть и по ошибке. Хотя с какой стороны ещё на действия Эли посмотреть. В чём-то Фалион прав. Внедрился. Создал логово. Подчинил персонал трактира своему обаянию. Отправился в гильдию и… вскоре бы действительно все Охотники тоже оказались очарованы и выплясывали под дудочку «основы». Наша милота и его наивно-невинное поведение - страшная сила. Другое дело, что это скорее путь суккуба. И желания ему следовать, у меня нет никакого. Соответственно…
        - Эли?.. Эли!
        - Эли, это ты?!
        - Эли, что случилось?
        - Эли, мы так волновались!
        - Эли…
        Твою налево! Феи из трактира. Как они тут оказались?! Перед лечебницей?
        - Нам сказали - несчастный случай.
        - Мы искали. Весь город обошли.
        - А получается, тебя к самим Охотникам…
        - Какое счастье, что с тобой всё в порядке!
        - Эли…
        Окружили, теребят за платье, хватают за руки, заглядывают в глаза. Саша, Лиза, Карина. И ещё одна особа, которая, бросившись ко мне, естественным для себя образом в последний момент споткнулась и упала на коленки. А затем не нашла ничего лучше, чем уткнуться лицом в подол платья и, обхватив руками мои ноги, зареветь. Тия.
        Весьма впечатляющая сцена. Особенно, для благодарных неожиданному развлечению зрителей. Ведь вокруг находилось довольно большое количество «изменённых». Персонал лечебницы, идущий по своим делам. Охотники, явившиеся на осмотр или решившие подышать свежим воздухом вне стен опостылевших палат. И просто интересующиеся. Верно. Многие присутствовали здесь специально ради меня.
        Слухи разносятся очень быстро и о том, что сюда пришла «та самая» девушка, которая приходится внучкой Главе гильдии и… Чёрной ведьме, даже за столь небольшое время узнала почти вся лечебница. Новость-то была очень свежей, из разряда выпученных глаз и отпавших челюстей (сочувствую, дедуля, но надо было думать раньше). Конечно, местные щепетильно относятся к личной жизни, поэтому никто толпу не создавал и вопросами не закидывал, но здоровое любопытство им присуще в полной мере.
        Да, я знал о происходящем. Внезапная суета огоньков душ в здании и доносящиеся всплески эмоций читались легко и однозначно. Однако всё это вполне соответствовало предварительно разработанному плану собственных действий и особо не напрягало. Но вот внезапное появление фей в нём предусмотрено не было. Естественно, встреча предполагалась. Только не при таком скоплении народа, количестве глаз и ушей. Не говоря уже о Таише и старике Каце, стоящих рядом и ожидающих, что я буду делать.
        А это была проблема. Сразу отрезающая жёсткий вариант развития разговора, который хотел применить изначально. И теперь, резко ускоряя внутреннее время, приходилось судорожно думать, как смягчить заготовленные слова и сказать, что Эли и тем более мне, феи трактира уже не нужны. Совсем. Старый спектакль закончен, а массовка в новом другая и девочки в неё не вписываются. Никак. Даже Тия.
        Впрочем, тянуть до бесконечности, смысла нет, так же, как и откладывать на потом. Поэтому слегка уменьшаем контроль ауры и выпускаем её наружу. Немного. Но вполне достаточно, чтобы столь слабые создания почувствовали страх, и инстинктивно отпрянули в стороны. Мягко освобождаемся от рук Тии и делаем шаг назад. А сейчас вежливая, но холодная интонация, тщательно вплетаемая в голос:
        - Здравствуйте. К сожалению, феи Эли больше не существует. И никогда не было. Меня зовут… Сати.
        …
        Скупые, тщательно выверенные объяснения. Недоумение. Растерянность. Обида. Странно, но почему-то эмоции, идущие от стоящих напротив меня девочек, были совсем невкусными. Внутри бушевала тщательно подавляемая ярость с растущим желанием побыстрее закончить разговор и уйти. Тем более что хотел - сказал. Карина, похоже, смирилась. Саша и Лиза всё ещё не могли поверить, но уже молчали. И только Тия не желала ничего слышать и сквозь текущие слёзы всё пыталась что-то выяснить. Вот опять.
        - Хорошо, ты - Сати. Я поняла. Но мы же останемся подругами? Ты ведь будешь приходить? В гости?
        Конечно, можно обмануть. Помучить. Произнести - да. Только зачем? Ненужную часть жизни надо отрезать сразу. Так будет для меня лучше всего. Для них тоже. Поэтому придётся добавить жёсткости. Поехали.
        - Тия, на самом деле тебе нужна она, так?
        Хоть и жутко больно, но меняю в ауре Тьму на Свет и выпускаю золотистые крылышки феи. По сути, обрезанная имитация энергетических ангельских, спрессованная до материального воплощения. Заодно чуть-чуть изменяю позу, рассыпая со спины в разные стороны искорки, и натягиваю на лицо самую милую улыбку из возможных. Как и ожидалось, доносится всплеск эмоции радости, далее следует шаг вперёд, протянутые руки и звучит:
        - Эли?!
        С непередаваемым облегчением резко переключаю энергетические потоки обратно, расширяю ауру. Затем Тьму в глаза и в крылышки, которые становятся совершенно чёрными, со стекающими вниз тёмными струйками дымки. Произношу:
        - А с такой феей ты дружить сможешь?
        Наблюдая за отшатнувшейся в страхе фигуркой, с тщательно выверенной порцией горечи добиваю:
        - Естественно, что не станешь.
        И заканчиваю уже надоевшую сцену:
        - Девочки. Я была рада нашему знакомству. Надеюсь, у вас всё будет хорошо. Прощайте.
        Теперь можно уходить. Заодно вывести из лёгкой прострации жену Кроффа. Кстати, вполне быстро сообразившую, почему я так поступаю. Как и старик Кац. Приятно иметь дело с умными людьми. То есть «изменёнными». Разворачиваемся.
        - Тётя Таиша, пошли.
        - Э-э-э… да, Сати. Идём.
        Только вот зря я подумал, что всё закончилось.
        - Нет! Смогу!
        Звуки торопливых шагов и меня обхватывают сзади руками.
        - Эли! Не бросай меня! Прошу! Я… на всё согласна! Буду приходить к тебе каждую ночь! Спать с тобой, сколько захочешь! Только вернись! Эли (хлюп)! Эли (хлюп)…
        Твою налево! Тия, ты чего творишь?! Думать надо, ведь тебя могут неправильно понять… поздно. Судя по расширяющейся волне изумлённых эмоций, народ воспринял эти крики вполне однозначно. Здесь же только взрослые как-никак. Да ещё и Охотники, у которых, как я недавно был сам свидетелем, гораздо более свободные нравы. Похоже, к Тие они сразу и остальных трёх фей приплюсовали. Только, к сожалению, восхищение прыткостью одной юной особы с чёрными крылышками уже соседствует с неодобрением столь циничного расставания со своим гаремом.
        Впрочем, оно несильное. Есть нюанс общения Охотников с простыми «изменёнными». Не зря же официантки гильдейской таверны так популярны и за ними идёт настоящая «охота». Но об этом стоит подумать в другой раз. А пока подождём ещё пару мгновений и… всё. Эта дурочка потеряла сознание. Сила Тьмы такой плотности, что находится сейчас вокруг моего тела, быстро угнетает незащищённый разум. Теперь резко развернуться, убрать ауру, крылышки, темноту из глаз и подхватить тело до того, как оно упало на брусчатку. Есть. Заодно успокоить дёрнувшуюся Таишу:
        - Это просто обморок, не переживайте. Скоро очнётся.
        В голове много чего крутится. Однако у меня крепкая воля. И хоть не по сущности, но я прощу этот поступок глупого ребёнка. Первый и последний раз. Благо из-за нашего «пунктика» есть такая лазейка. Посчитал бы взрослой… ладно, глубоко вдохнуть и успокоиться. Подойти к Карине, которая всё уже окончательно поняла, и передать Тию с рук на руки.
        - Я не хотела этого, но теперь вы увидели, к чему может привести общение с существом Тьмы. Мои извинения, когда очнётся, и ещё раз всем - прощайте!
        Осталось вернуться к Таише и вопросительно посмотреть. Она поняла всё правильно и спустя несколько мгновений мы уже медленно шли отсюда прочь. Конец? Наверно. Хотя добавить трагизма для зрителей не помешает. Сгорбиться, опустить голову, изобразить слегка неровную походку и попросить:
        - Тётя Таиша, можно взять вас за руку?
        - Конечно!
        Ну вот, нужный акцент сделан, и ощущаемые сзади эмоции толпы теплеют, наполняясь сочувствием. Заодно немного нейтральной энергии заберу. Поможет быстрее стабилизировать взбудораженную резкими «качелями» энергетику. Только… я никогда никому не признаюсь, что тепло руки, держащей мою ладошку, успокаивает не только тело, а капельки влаги, появившиеся в глазах и скатившиеся по щекам, вызваны не одним лишь желанием выглядеть лучше перед женщиной, идущей рядом. Я же… демон.
        ГЛАВА 2. ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ЧАСТЬ 1.
        ДОМ ЛАРИ КРОФФА. НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ.
        - В школу?
        - Да. По-другому никак, извини.
        Неожиданный результат наконец-то состоявшегося разговора с Кроффом, начавшегося сразу после завтрака. Вернее, второй его части, если учитывать вчерашний. О моём будущем. Только мы вдвоём в небольшой гостиной, непродолжительное молчание собирающегося с духом оборотня, а затем прозвучавшее предложение. Что самое интересное - полностью совпадающее с первым этапом уже составленного плана. Даже похвалил себя за терпение, поскольку сам собирался сегодня озвучить. Но когда упрашивают, гораздо лучше. Больше свободы для манёвра. Особенно учитывая внезапно возникшее препятствие.
        Впрочем, слушая дальнейшие пояснения, я вынужден был признать - вставать сейчас в позу и требовать к себе особого отношения смысла не имеет. Можно, конечно, но ломать систему будет не самым лучшим поступком, если хочу сохранить выбранную линию поведения. Поэтому вспыхнувшая ярость была тщательно подавлена. Этот вариант слишком перспективен, чтобы так легко от него отказываться. Какой? Стать Охотником на демонов, естественно! Замечательная идея и с изрядной долей юмора. Почему «основа» от неё шарахался - непонятно.
        Собственно говоря, придумывать что-то сложное я сразу посчитал излишним. Всё же лежало на поверхности. Вступить в гильдию. Выполнить несколько Заказов с приятно радующей глаз суммой. И съехать от Кроффа, сняв или купив себе дом. Поскольку для выполнения уже следующего этапа лишний контроль совсем ни к чему. Мало ли куда и когда соберусь отправиться. К тому же маску Призрака тоже планировалось в дальнейшем задействовать.
        Помешать уйти дедуля мне не сможет. Несмотря на прямое подчинение главе стаи, у оборотней поощряется самостоятельность. С небольшим нюансом - надо доказать свою силу и умение быть независимым. То и другое Лари Крофф уже вслух признавал. В крайнем случае, вызову на показательный бой. Имею такое право. Причём побеждать необязательно, достаточно продержаться определённое время. Оно и к лучшему, ещё убью случайно, а дедуля нужен пока живым. Конечно, существует также проверка на выживание в лесу без «благ цивилизации», но он её вряд ли потребует - слишком смешно будет выглядеть.
        Естественно, полностью отказываться в дальнейшем от общения нецелесообразно. Зачем тогда назвался внучкой? Но на своих условиях. Да и заглядывать периодически к ужину, чтобы «поддержать отношения», тоже труда не составит. Особенно с такой готовкой от Таиши. Тем более Мэри нужно вправить мозги, хотя желание помочь оборотню с воспитанием дочери пропало напрочь. Вчерашних фей за глаза хватило.
        Однако это всё в будущем, а сначала надо решить одну проблему. Оказывается, в Охотники принимают только после окончания их школы с получением соответствующего документа. Всем известное правило, которое уже много лет неукоснительно соблюдается. И Крофф очень не хотел его нарушать. Есть даже определённые организационно-технические сложности, связанные с регистрационным артефактом. Конечно, перспектива сидеть несколько лет за партой меня совсем не прельщала. Впрочем, дедуля, наверняка понимая неприемлемость подобного требования, сразу предложил довольно неплохой компромисс.
        На следующей неделе начнутся дополнительные курсы для тех, кто провалил выпускные экзамены или в наказание отправлен на повторное переобучение. Чувства у Кроффа при произнесении этих слов были довольно странными, но заострять внимания на них я не стал. Скорее всего, волнуется за подрастающее поколение. По должности положено. Главное - занятия идут всего два с половиной месяца. И мне предлагалось на них пойти. А успешная сдача экзаменов прекрасно закроет возможные вопросы и уладит формальности.
        Уверенность в наличии у меня достаточного количества знаний порадовала. Принципиальных возражений тоже не возникло - особо никуда не тороплюсь. Однако какой же я демон, если не поторгуюсь? Заодно обозначу свою позицию.
        - А при школе есть общежитие?
        Удовольствие от вытянувшейся физиономии оборотня с соответствующим всплеском эмоций было приятно. Только долго смаковать не стоит. Продолжаем.
        - Мне у вас очень понравилось, а тётя Таиша замечательная женщина. Но я привыкла жить самостоятельно.
        Обычная вежливость прекрасно дополняет главную фразу, увеличивая сложность возражений - ведь такое поведение члена стаи обычно приветствуется. Однако меня-то уже мысленно определили сюда в дом, очевидно, не ожидая столь скорого намерения уйти. И я ведь действительно готов так сделать. А всё возможные проблемы вроде комендантского часа и прочих прелестей, включая соседей по комнате, особо не смущают. Человеческая память подсказывала, что свободы по-любому станет больше. Естественно, по окончании обучения жить к Кроффу не вернусь. И он это тоже прекрасно понял.
        Впрочем, оборотень удивительно быстро пришёл в себя. Похоже, всё-таки предвидел подобное желание или что более вероятно, получил хорошую консультацию у одного старого ежа. После чего, не дожидаясь логичного развития ситуации, сделал ход вперёд.
        - Понимаю, Сати. Конечно, общежитие при школе есть, и в него можно переехать. Препятствовать не буду, хотя Таиша сильно расстроится. Но у меня есть другое предложение. Давай ты поживёшь на время обучения у нас, а взамен этой уступке, когда станешь Охотником, я предоставлю тебе дом, в котором будешь чувствовать себя вполне комфортно.
        И спустя паузу:
        - Никакого дальнейшего контроля с моей стороны, обещаю. Только соблюдение правил гильдии. Если не понравится, то купишь другое жильё уже по своему выбору.
        Хм, как мягко стелет. Сразу подтвердил право на независимость и даже попытки не сделал надавить властью вожака, хотя формально мог. Но немного уколоть не забыл. Правда, я сам признался, что жена Кроффа мне нравится. И действительно портить с ней отношения не хотелось. Нет очевидной выгоды. А вот в его словах присутствует. Ладно, двигаемся дальше.
        - Сколько стоит обучение?
        Намёк более чем откровенный. Естественно, финансовую сторону проживания в этом доме поднимать не буду. Раз признал себя членом семьи, значит, в отсутствие серьёзных денежных проблем подобное станет откровенным оскорблением. Но вот оплата школы немного другое дело. Лучше если она пойдёт от гильдии, а затем…
        - Денег у тебя более чем достаточно. Только сначала лучше переоформить карточку горожанина, прежде чем они будут выплачены. Или ты хочешь пока остаться феей Эли?
        Как интересно. И откуда они взялись? Однако долго гадать не пришлось, ответ Кроффа на мои недоумённо поднятые брови последовал мгновенно.
        - Вознаграждение за гнездо Прядильщиков и Демона Заразы. Оно уже давно лежит в кассе гильдии. И прими искренние извинения, что без разрешения объявил тогда Рейну их победительницей, а той команде Охотников приказал молчать. Не хотел, чтобы о твоём существовании узнали раньше, чем сама посчитаешь нужным.
        Даже возразить нечего. Осталось только кивнуть. Впрочем, есть ещё один принципиальный вопрос. Заодно проверю, насколько тщательно дедуля подготовился.
        - Кинжал…
        - Лежит у меня в сейфе. Как только мы придём в гильдию, сразу отдам.
        Вот ведь. Прямо как красными флажками обложил со всех сторон. Интересно, сам догадался или кто подсказал, что ни один демон не оставит в покое существование оружия способного ему навредить? Хотя какая разница. Аргументы исчерпаны и причин для дальнейшего сопротивления не осталось.
        - Я согласна.
        Хм. Сколько удовлетворения в эмоциях. Может, поспешил, и стоило ещё чего-нибудь «отжать»? Ну и ладно. Текущий результат устраивает, остальные проблемы буду решать по мере появления.
        - Отлично. Тогда переодевайся и пошли.
        Прямо сейчас? А ты, дедуль, времени зря не теряешь. С другой стороны, кинжалу явно стоит побыстрее оказаться в моём пространственном кармане. И безопаснее. Что же касается одежды, то сарафан на платье поменять не проблема прямо здесь. Небольшая демонстрация не повредит. Сосредоточиться…
        …
        Ш-шух
        …
        Твою налево! Забыл «хэнсин» убрать! Хорошо хоть использование Силы Смерти вместо Света сохранилось, обошлось лёгким испугом. М-да, а глазки-то у оборотня неплохо выпучились. Но ничего не сказал. Сделаю вид, что так и задумано. Главное, самого себя в этом убедить.
        - Идёмте, дедушка.
        ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ НА ДЕМОНОВ.
        Удивительно, но стена, куда влетел спиной Гор, была уже целой. Трещины, ушедшие в стороны на приличное расстояние, также отсутствовали. Хотя при желании можно разглядеть более светлый оттенок краски поверх недавно наложенной штукатурки. Магия? Вероятно. Ведь каменные блоки раздробило в мелкую крошку на довольно хорошую глубину. Заменить их, не разобрав приличную часть здания, вряд ли возможно обычными методами.
        Только в данный момент все размышления на эту тему были скорее попыткой отвлечься от главного действия - необходимости войти внутрь. Нет, проблема не в тех Охотниках, которых встречу. Лечебница чётко показала - резко отрицательной реакции на умение использовать Силу Тьмы не будет. И демоном не посчитают. Даже те, кто присутствовал в тот момент на площади. Спонтанно возникшая идея отработала полностью и наличие столь знаменитых родственников всё объяснило. Остальное додумала фантазия. Как вести себя с официантками таверны и Джаадом я тоже давно прикинул. К тому же пройдя мимо главного входа, мы с Кроффом обогнули здание, и подошли к неприметной двери с задней стороны. Значит, моего появления почти никто не увидит.
        Однако в отсутствие Люцифа активация защиты становилась более чем вероятной. Неприятное покалывание по всему телу, вместе возникшим тревожным чувством вполне подтверждало обоснованное подозрение. Но решить, будет ли это проблемой лучше сразу, так что, задержав дыхание, я шагнул уверенно внутрь и… неожиданно ощутил, как тело обволакивает неизвестно откуда взявшаяся тёплая волна, убирая все неприятные ощущения.
        Благословение Соланиэль, никаких сомнений. Причём столь безоговорочное доверие к своей Младшей даже немного насторожило. Мало ли как сущность божества может измениться со временем. Однако вложенная в здание структурированная Воля такой проверки просто не предусматривала. А ведь, несмотря на стёртую память, я твёрдо знаю - никакого отношения к Принцессе наша личность не имеет. Почти. Есть подозрения, приводящие к довольно смелым выводам, но не более. Впрочем, гадать не по мне, а вот воспользоваться этой ошибкой полезно. Неприятна только ответственность, полученная заодно вместе с ней, и проблема с молитвами, возникшая из-за уснувшего ангела, которую я пока так и не решил.
        Правда, переживания по поводу навязанной божественности быстро пропали, когда на столик в углу кабинета, за который Крофф неожиданно попросил присесть, помимо завёрнутого в ткань кинжала бухнули большую стопку листов и положили рядом ручку с чернильницей.
        - Э-э-э, дедушка?
        - Прости, но надо уладить ещё одну небольшую формальность. Школьные тесты. Они послужат основанием для зачисления на курсы. Ответь пока на вопросы, которые знаешь. Потом мы вместе с тобой всё посмотрим и при необходимости добрать баллы, нужное количество допишем.
        Как-то это уже слегка напрягает. С другой стороны, почему бы и нет. Сразу оценю местный уровень обучения. Принимается. Заодно не буду обращать внимания, что меня сейчас специально планируют задержать в кабинете подольше. Опасность не ощущается, а причину сам вскоре пойму. Только сначала взглянем на кинжал.
        В целом осмотр удовлетворил. Поставленная ранее блокирующая Метка осталась на месте, и на данный момент это по-прежнему был лишь вычурно украшенный кусок металла. Правда, весьма необычный и требующий тщательно проверки. Заодно решения о его дальнейшей судьбе. Есть пара мыслей по использованию. В этом плане особо порадовали ножны, вызвавшие интерес смутно знакомым орнаментом, идущим по их поверхности. Но пока с облегчением уберём столь опасное оружие в свой «карман» и… решим последний вопрос. Относительно девушки, которая уже некоторое время после доклада Кроффу, стояла рядом и нервно теребила ткань юбки.
        - Ты что-то хотела, Рейна?
        - Если вам понадобится…
        - Я обязательно попрошу. Это всё?
        - Извините.
        Да, слегка неправ. И интонация слишком холодна. Только дедуля, откровенно сказать, крайне неудачно привёл вчера вечером девушку знакомиться со своей семьёй. Что называется - попала под горячую руку. Настроение после столь неожиданно состоявшегося прощания с феями трактира было не очень хорошим. К тому же по сознанию ещё бродили отголоски неприятных ощущений, оставшихся от неудачных попыток решить проблему с молитвами. Весь день под предлогом расстроенных чувств просидел в комнате, перебирая и пробуя различные варианты, но так и не нашёл полностью меня устроивший. Зато наобжигался всласть.
        Поэтому, увидев Рейну, кроме сильного раздражения ничего не испытал и повёл себя с ней, пусть вежливо, но отстранённо, будто мы почти незнакомы. Ну а когда, выбрав момент, девушка проскользнула за мной в туалетную комнату, куда я отошёл по естественной надобности, молча выслушал сбивчивые извинения с лобызанием ног, после чего… откровенно послал. К будущему мужу. Пусть он наказывает, как посчитает нужным. Руку на непутёвой дочери набил, и «спустить шкуру» Рейне за её глупый поступок сможет без проблем. Штатным экзекутором я не нанимался и эту историю давно пора заканчивать.
        Признаю, вырезая патологические чувства к брату, слегка ошибся, но «особое» отношение к нашей личности должно исчезнуть с ожидаемой беременностью. Заодно получение удовольствия от боли. Но даже если потом мозги у девушки на место до конца не встанут, разбираться с её «проблемой» всё равно будет уже Крофф. Инструмент для решения, висящий на стене кухни, я заметил. Неплохой.
        Таиша, кстати, тоже с Рейной особо не любезничала, а Мэри холодом в словах могла и без Леона создать айсберг. Крофф старательно пытался сгладить неловкую обстановку, но получалось плохо. Тем более сам слегка нервничал и пыхал внутри странным чувством вины по отношению к своим женщинам. Хотя почему странным. Кобель. Этим всё сказано. Пусть запах постарался убрать, но у меня нос всё-таки почувствительней, чем у оборотней в этой форме. И по всему получалось, что дедуля прямо на рабочем месте «сходил налево» и обработал кого-то из мышиной расы. Возможно, не по одному разу. Впрочем, ничего, кроме искреннего восхищения, это открытие не вызвало.
        Так, ладно. Хватит. Пора вспомнить уроки бабушки и слегка пожалеть об уснувшей сестре. Поехали!
        КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ. ЛАРИ КРОФФ.
        Несмотря на крайне плохо прошедшую вчерашнюю встречу Рейны с Таишей и дочкой, кучу проблем гильдии, выраженную в больших стопках документов, лежащих перед ним, Лари был в очень хорошем настроении. И причина находилась здесь в кабинете и сейчас, высунув от усердия свой язычок, аккуратно выводила символы на лежащих перед ней листах.
        Это вызывало просто невероятный приступ ностальгии. Ведь точно так же на этом месте когда-то сидела Мариша и рисовала свои каляки-маляки цветными карандашами, чтобы потом, забравшись на колени к папе, продемонстрировать их и получить похвалу. Даже поза совпадает. Потом были домашние задания, но суть не менялась. Увы, в какой-то момент дочка решила, что подобное поведение недостойно подростка и перестала после занятий в школе появляться в гильдии. Только вот дальше собственного мнения дело не пошло и Крофф до сих пор, несмотря на все свои усилия, не смог признать, что Мариша стала взрослой. Прожитые года тут роли не играют.
        А вот Сати, несмотря на внешний облик, вызывающий искренние сомнения в её совершеннолетии, была действительно взрослой. Даже демонстративное детское поведение лишь выделяло иногда мелькающую во взгляде страшную своей откровенностью жёсткость. В такие моменты сразу становилось понятным - девушка успела пройти в жизни через такое, что не пожелаешь никому. Да и контракт с демоном Преисподней накладывал определённый отпечаток. Но слова Таиши, вынужденной держать её днём ранее за руку, пока та не уснула, говорили о многом. Конечно, заменой потерянной семьи им не стать, как и Лестии, однако новой вполне возможно.
        Ладно, надо сосредоточиться на изучаемом отчёте…
        …
        Тук-тук
        …
        Пачи? Да вроде ещё рановато. Тогда…
        - Привет, Лари.
        Джаад. Понятно. Узнал от Рейны, что Сати здесь и прибежал. Увы, но предполагаемой официантки он лишился. Только вот как сейчас себя поведёт?
        Под внимательным взглядом оборотня, управляющий таверны и заодно дух-хранитель гильдии сделал пару шагов к столику, из-за которого настороженно приподнялась девушка, несколько мгновений молчания и… удивлённый писк хрупкой фигурки, утонувшей в объятиях больших рук.
        - Ты полная дура, раз думала, что будет по-другому. Я очень рад видеть тебя целой и невредимой!
        Что этот старый ифрит делает?! Если она постоянно со своим демоном в Слиянии, то…
        - Лари, я заберу её ненадолго? Девочки тоже хотят поздороваться, но уходить из зала им нельзя, как раз идёт наплыв посетителей.
        Затем, обращаясь к уже поставленной на пол Сати:
        - Пошли.
        Оборотень только удивлённо рыкнул вслед схваченной за руку и безропотно уведённой девушке, находящейся в явном шоке. Полное несоответствие рекомендациям демонолога Каца! Как бы чего не случилось.
        Но… рассеянная улыбка на лице вернувшейся через некоторое время Сати, сначала долго сидящей в прострации, и только потом с усилием склонившейся над бумагами, убедительно показала оборотню - до понимания, что происходит в этой красивой головке, ему ещё очень далеко. Впрочем, когда после очередного стука, в кабинет спиной ввалилась одна из официанток - фея Руби (странно, вроде не её смена), с усилием тащившая за собой большой раздутый мешок, и произнесла:
        - Вот, Эли. То есть Сати. Как обещала. Это твои письма. В шкафчик уже не влезали, складывала рядом.
        Лари осознал, что и простые Охотники могут подарить такое же ощущение.
        …
        Тук-тук
        …
        - Господин Крофф, как вы просили.
        Регистрационный артефакт магистрата, банковский платёжный амулет и небольшая папка с документами. Наконец-то общий отдел проснулся. Но втык получат потом, а сейчас…
        - Спасибо. Можешь идти. Сати, подойди, пожалуйста.
        - Да, дедушка.
        - Ты подумала над моим предложением?
        - Я согласна.
        - Хорошо. Давай заполним форму.
        Конечно, в графе «родители» под внимательным взглядом девушки Крофф уверенно поставил прочерк. Естественно, что бабушка - Лестия Тёмная. Но вот когда стило замерло над следующей строкой, и он услышал:
        - Не останавливайтесь.
        Пришлось тщательно контролировать, чтобы пальцы не задрожали, вписывая: дедушка - Лари Крофф, а лицо не расплылось в неподобающей моменту улыбке. Особенно при появлении той же фамилии после имени. И почему-то остальное показалось уже неважным.
        - День рождения тот же?
        - Да. Всё равно не помню настоящий.
        - Осталось указать профессию. Так, закончил. Теперь приложи руку и влей немного Силы. Той, что договаривались.
        - Хорошо.
        Несколько мгновений и небольшая вспышка с сопровождающим её звоном сообщила об окончании перерегистрации. Светлая фея Исчезнувшего Домика Эли превратилась в фею Тьмы Сати Крофф - ведьму Призыва. Почему не лесная эльфа? Была юридическая тонкость. Договор, по которому гильдия обязана сообщать обо всех обнаруженных представителях их расы с последующей отправкой под охраной на территорию Анклава.
        Вчера с тяжестью на сердце Лари рассказал об этом и даже не смог скрыть радости, услышав категорический отказ. Была ещё проблема с внешностью, но и она легко решалась - лесные эльфы не способны управлять Силой Тьмы. А чёрные крылышки, появившиеся за спиной Сати в ответ на вопрос, может ли она продолжить изображать фею, позволили окончательно закрыть тему. Причём оборотень, осторожно прикоснувшись к ним с согласия девушки, подумал, что записанная принадлежность к выбранной расе, возможно, не так уж далека от истины. Ведь феи были созданы Принцессой, чтобы сохранить и объединить всех «изменённых» и теоретически могли появиться в любой семье. Даже у лесных эльфов.
        Однако хватит отвлекаться на собственные мысли. Пора перейти к содержимому папки.
        - Теперь, Сати, давай разберёмся с твоими деньгами. Тебе как удобнее, на карточку или наличностью?
        - М-м-м… на карточку. Потом объясните мне, как ей пользоваться при оплате?
        - Конечно. Подожди немного. Все. Перевёл. Возьми ведомость и распишись. Здесь и вот тут.
        - Э-э-э, дедушка, а не слишком ли много?
        - Нет. На подобную зачистку был бы отправлен малый рейд из десяти Охотников. Артефакты, зелья и дополнительная экипировка с такой сложностью задания предоставляются гильдией, но потом стоимость вычитывается из суммы вознаграждения. Которая в твоём случае просто будет выплачена полностью. Премия Рейне проведена по другой статье расходов.
        - Понятно. Только всё равно это как-то…
        …
        Тук-тук
        …
        - Привет, Лари! Доброго дня, Сати. Отлично выглядишь!
        - И тебе не кашлять, Пачи.
        - Здравствуйте.
        Влетевший в кабинет старик, своей улыбкой и усами, казалось, сразу заполнил всё пространство. Причём, особо не стесняясь, подошёл и, перегнувшись через плечо девушки, стал разглядывать лежащий перед ней бланк.
        - Чем занимаетесь? Никак наша малышка наконец-то получает достойную оплату своего труда? Давно пора! Хотя… ну и жмот же ты Лари!
        - Не понял?!
        Однако Пачи никак не отреагировал на резко сузившиеся глаза и угрожающий тон оборотня, а вместо этого, ехидно усмехнувшись, неожиданно спросил:
        - Слушай, Сати. Меня давно интересует один вопрос. А чем тебе водяной дракон не угодил?
        - Так он сам первый напал! Я едва не умерла.
        - Пачи! Ты чего себе позво… что?! Сати?
        - Не надо было убивать?
        Лари с изумлением и поднимающимся внутри непонятным самому себе восторгом посмотрел на это чудо, виновато хлопающее глазками. Конечно, сильно захотелось подробностей, и он их обязательно узнает. Потом. Когда выяснит, почему русал ничего не сказал раньше. А также зачем ему понадобилась подобная сцена. Ведь сомнений в том, что она специально подстроена, у оборотня не возникло, и нерасторопность общего отдела сразу нашла своё объяснение. Впрочем, старый друг ещё получит по шее, а сейчас лучше использовать сигнальный амулет.
        …
        Лёгкий скрип двери
        …
        - Господин Крофф, вызывали?
        - Да, Рейна. Сходи в бухгалтерию и принеси финансовый отчёт по водяному дракону. Должны были уже давно составить. И пусть оформят платёжное поручение. На всю сумму. Кому - я впишу сам.
        - Хорошо.
        Ну а пока помощница ходит, неплохо было бы наконец решить проблему, из-за которой русал ведь и пришёл. Вместе с теми, кто сейчас должен стоять в коридоре.
        - Пачи?
        - Что? А, понял.
        И выглянув из кабинета:
        - Заходите.
        Фалион, Лайнэл, Гор, Талика, Варя. И демонолог Кац. В воздухе повисло ощутимое напряжение. Конечно, вчерашний разговор с Сати немного успокаивал, а действия команды «Танцующих в небе» должны были быть вбиты в них Пачи накрепко, но случайностей никто не отменял. Поэтому Крофф очень внимательно наблюдал, как Охотники выстраиваются в ряд перед застывшей девушкой и, каждый по отдельности, произносят заранее отрепетированные слова извинений.
        В целом всё сделали правильно. Правда, Ночная Тень несколько раз запнулась, всхлипнув и заплакав, а друид явно хотел сказать лишнее, но Кац вовремя остановил его, положив руку на плечо. Теперь дело было за Лари. И оборотень, глубоко поклонившись, произнёс:
        - Сати, прошу прощения за действия подчинённых. Мой недосмотр. Они будут строго наказаны.
        Осталось дождаться ответной реакции, надеясь, что…
        - Конечно, дедушка. Я принимаю твои извинения. Уверена, эти Охотники больше никогда не допустят подобного недоразумения.
        Ладонь, обхваченная тонкими пальчиками, спокойный взгляд разноцветных глаз с невинным взмахом красивых пушистых ресниц. И… полное игнорирование «изменённых». Увы, как и сказал ёж, демоны попытку своего убийства не прощают. Однако признают приказы старшего по иерархии, а также способны согласиться с его ответственностью за наказание совершивших подобное. Правда, сказанная Сати накануне фраза: «Я не буду их убивать или причинять вред, мешающий выполнению своих обязанностей», всё-таки оставляла слишком неоднозначное ощущение. Но большего добиться не удалось. Ладно, пусть будет хотя бы так.
        …
        Дождавшись, когда растерянные Охотники, так и не получившие со стороны Сати ни слова, вышли из кабинета, Пачи последовал за ними. А вот демонолог задержался. Поблагодарил девушку за её решение, а затем, после небольшой паузы, попросил то, в чём Лари ему уже отказал накануне:
        - Извините, Сати, за мою скромную просьбу, но не могли бы вы дать посмотреть кинжал? Из ваших рук, конечно.
        Верно. Другого варианта оборотень предложить не мог. Заодно взяв обещание объяснить потом, зачем старый ёж так настойчиво этого хотел.
        - Хорошо, господин Кац.
        Честно сказать, реакция демонолога, внимательно рассматривающего оружие, заставила насторожиться. Особенно после того, как он, пробормотав «извините», торопливо покинул кабинет. Пришлось даже, почувствовав появившееся в девушке напряжение, её успокаивать:
        - Выясню и расскажу.
        - Хорошо, дедушка. Мне можно вернуться к тестам?
        - Да. Кстати… чаю хочешь? У меня тут конфеты есть.
        - Не откажусь.
        - Отлично. Сейчас подогрею воду.
        Пусть она и не очень любит сладости, но здесь точно устоять не сможет. Идеальное оружие против девушек и их переживаний. Даже если они демоны Преисподней.
        КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ. ВЕЧЕР.
        Лари устало потёр виски и откинулся на спинку кресла. Тяжёлый выдался день. В первой половине хоть глаза на девичьей фигурке, сидящей в углу кабинета, отдыхали, да мысли приятные крутились в голове. Но потом появилась Таиша и увела Сати домой обедать и отдыхать, заявив, что не надо так долго издеваться над едва выздоровевшим ребёнком. А затем гильдия, как с цепи сорвалась. Сплошные ошибки и проблемы. Или у оборотня настроение стало плохим и нерабочим. Даже короткое уединение с Рейной слабо помогло. Какая-то она тоже сегодня была неулыбчивой и постоянно смотрела в сторону.
        Ладно, боги с ними всеми. Главное, что ситуацию с неожиданно появившейся внучкой удалось направить в нужное русло. Оборотень непроизвольно ещё раз про себя повторил ласкающее сознание слово и удовлетворённо улыбнулся.
        - Вижу, ты доволен.
        Оставалось лишь поморщиться чётко ощущаемому ехидству в произнесённых словах. Только что появившегося в кабинете русала, уже явно ничего не исправит.
        - Почему нет? Всё прошло, как задумано. Почти. Лучше объясни, зачем понадобился этот спектакль с водяным драконом? Трудно было мне сразу сказать?
        - А я и не знал. Просто предположил. И решил на всякий случай проверить. Честно! Сам удивился, что оказался прав.
        - Вот как? Понятно. Ну… одной загадкой Пограничья стало меньше.
        - Зато теперь Сати - богатая девочка.
        - И я искренне рад, что успел взять обещание пока пожить у нас. Денег на дом у неё сейчас даже с оплатой обучения хватит.
        - О, кстати. Что сказала уважаемый ректор госпожа Дамбла? И зачем понадобилось её приглашать? Сам не мог оценить написанное внучкой? У тебя ведь есть проверочные таблицы.
        - Захотел посмотреть, как у неё тоже глаза на лоб лезут.
        - Неужели малышка со всеми вопросами справилась?
        - Да нет. Всё-таки специфику работы в гильдейской команде не знает. Но ответы на эту часть тестов были довольно оригинальны, и кое-что мне понравилось больше, чем наша стандартная тактика. Попросил проанализировать. В математике и геометрии только результаты сравнил. Особо с этими предметами не дружил. Не всё совпало, хотя Альба как-то сильно возбудилась на проведённые вычисления. Ну а знание символов и правильное написание идеальны, Сати впору самой преподавать. Однако, что касается монстрологии… вот держи. Случайно положил несколько бланков дважды, и она их тоже заполнила.
        - Сейчас посмотрю.
        …
        - Как интересно. Если наша малышка права, то у кротоласка есть ещё одно слабое место. А бронов можно парализовать сильным ударом в основание хвоста. Стоит проверить. Хм, а это что за пометки? Мясо неприятно пахнет… правое лёгкое сочнее левого… старые ягоды сухие - лучше замочить ненадолго в воде… Она что? Попробовала на зуб половину Пограничья, включая монстров? Да ещё в сыром виде?
        - Судя по листам, унесённым в портфеле дёргающегося от перевозбуждения ректора - всё. И уже очевидно, что прежде, чем её нашла Лестия, девочка долго жила в лесу. Одна.
        - Подожди, а ведь ягоды с кустарника Джа смертельно опасны! А мясо этого зверя вызовет серьёзное отравление. И тут…
        - Верно. Похоже, у Сати иммунитет к большинству ядов.
        - М-да. Теперь спокойное поедание печени Демона Заразы совсем не удивляет. Бедненькая. Ты это… скажи Таише. Пусть кормит повкуснее.
        - Предлагаешь намекнуть, что она не всегда хорошо готовит? Ладно, передам. От тебя лично.
        - Нет, подожди! Смерти моей хочешь? Беру свои слова обратно.
        - То-то же.
        - Слушай, а зачем ты вообще дал нашей малышке именно эти тесты? Они же экзаменационные.
        - Зато теперь я уверен, что проблем никаких не будет. Впрочем, вру. Честно говоря, хотел сбить излишнее самомнение. Но получилось с точностью наоборот. Впору мне садиться за парту.
        - Так раз девочка сдала теорию, а практику без проблем можно засчитать по гнезду пауков, да ещё с гигантским запасом, то зачем совать её в школу? Отведи завтра к гильдейскому артефакту и уверен, у нас сразу появится новый высокоуровневый Охотник. Как думаешь, какой ранг дадут?
        - Навскидку седьмой. Больше не получит - достижений никаких не зарегистрировано.
        - А реальный?
        - Девятый точно, а может… нет. И не уговаривай.
        - Почему?
        - Во-первых, положено. Нарушать правила тому, кто следит за их соблюдением, не лучший поступок. Да и процесс инициации не запустишь просто так, не забыл? Во-вторых, пробелы в знаниях у неё есть, особенно по тактике малых групп. А командная работа очень важна. В-третьих… дай хоть немного дедушке пожить с внучкой! Таиша третий день порхает счастливая и ночью выжимает меня досуха. Мариша же вчера сама вызвалась мыть посуду после ужина, представляешь? И утром сегодня выползла на пробежку! Пусть и выдохлась после пары кругов по парку, но, когда она последний раз вообще бегала?
        - Так чего такой хмурый сидел, раз всё настолько хорошо складывается?
        - Кроме личной жизни есть ещё и работа, не забыл? Про завтрашнее мероприятие, например. Надо, кстати, до ужина успеть сбегать посмотреть всё ли в порядке и как укрыли памятник тканью. К тому же рейд на костяного дракона через неделю, а подготовка толком даже не началась. Но уже обнаружили испорченные зелья усиления на складе. Успеют сварить новые в достаточном количестве - неизвестно. Возможно, придётся покупать у города. Ещё сегодня ты сам меня «обрадовал», что через месяц нагрянет имперский чиновник с внезапной проверкой. Только не понял, какая она внезапная, если уже сейчас сообщили? И где маршрут следования? Зачем едет?
        - Сам удивлён. Тем более и то, и другое говорить отказались. Даже время прибытия к Завесе. Лишь попросили подготовить эскорт к назначенному дню.
        - Наверно сами не знают. И, как всегда, опоздают.
        - Более чем вероятно.
        - Всё, закончили. Мне пора идти. И если скажешь, почему так рано - лишу премии за эту неделю.
        - Молчу-молчу. Дедушка.
        - Пачи!
        - Что?
        - Кхм. Ладно, проехали. Да, кстати. Не знаешь, почему Кац так хотел взглянуть на кинжал, а потом всполошился, увидев его?
        - Ох! Вот я старый стал. Вспомнил, зачем на самом деле сюда шёл!
        - Точно сверну когда-нибудь твою шею. Давай завтра. Рабочий день закончился.
        - Так я про кинжал и собирался сообщить. Очень интересные вещи.
        - Хорошо, слушаю.
        - Изначально наш демонолог просто хотел определить уровень Призыва девочки. Признался, что на данный момент это единственный способ, кроме прямого вопроса. Фалион ещё пару лет назад заглядывал к нему и просил выяснить свойства этого оружия. Кац провёл исследование и знал, куда смотреть. Не буду рассказывать сейчас подробности. Какой-то остаточный разряд и тому подобное. Сам не понял. Но не в них суть.
        - А в чём?
        - Всего в двух моментах. Первое. Кинжал, которым ударили Сати, совершенно другой, пусть и похож по внешнему виду. При этом друид искренне считает иначе. И второе. У Фалиона ранее была рабочая копия настоящего оружия, способная лишь изгнать в Преисподнюю демона не очень высокого ранга. Однако сейчас в руках нашей малышки находится сам оригинал, если старый ёж правильно опознал металл лезвия. В Хранилище гильдии лежит кусок наконечника копья, сделанный из такого же. Но главное - нам очень повезло. Похоже, кинжал в нерабочем состоянии. В ином случае… Сати бы мгновенно умерла. Вместе с демоном. Эй! Не надо оборачиваться, всё уже позади!
        - Р-р-р! Что же это за оружие такое?!
        - Ёж обещал принести и показать манускрипт эльфов, в котором он и вычитал про него. Честно говоря, сам пока не очень верю. Слишком сильная вещица получается. Якобы предназначена, чтобы развоплощать высших демонов, падших ангелов и полубогинь. Даже название соответствующее - «Погибель Богов».
        ГЛАВА 2. ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ЧАСТЬ 2.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ.
        - Пускай присядут на диван.
        Вот уж не думал так быстро снова их увидеть. Но это первое, что я потребовал вчера, после слов Кроффа. Впрочем, разговаривать опять не собираюсь. Слишком много чести. Но прикоснуться ладонью к головам команды «Танцующих в небе», которых привёл в кабинет Пачи, придётся. Кроме Вари. Там точно ничего нет. Итак…
        Хм. Даже особо не удивился. Теперь контрольный.
        - Господин Кац? Можно? Читать сознание не буду.
        - Конечно, Сати.
        Опасается, но решился. Настоящий исследователь, обожающий загадки. О, какая любопытная защита. Конечно, есть сильное желание заглянуть под неё, но мне нужно сейчас другое.
        - Всё.
        Ждём, когда пребывающие в полном недоумении Охотники уйдут, удерживаемые от попыток что-то сказать жёстким взглядом Пачи. Самостоятельно. «Инструменты» теперь не так интересны, и объяснять им, даже собственное начальство, похоже, ничего не собирается.
        Эх, сколько нетерпения. Особенно демонолога пробивает. Весьма аппетитно. Тревога дедули за меня тоже неплоха. Хотя долго тянуть, смысла нет.
        - Напрямую ими не управляли. Влияния на разум также не обнаружила. Однако… присутствуют остаточные следы воздействия на души друида, зайца и огра. И небольшая часть памяти стёрта. Совсем чуть-чуть. Несколько минут. У девушек ничего нет.
        Неприятное удивление. Молчание. Осторожный вопрос Каца.
        - Когда это произошло?
        - Точно сказать не могу. От недели до месяца. Но не раньше.
        - А я?
        - Чисто.
        - Это успокаивает. Непонятно только почему друид оказался подвержен подобному, у них же полный иммунитет к атакам на разум.
        - От влияния напрямую на душу не спасёт ни он, ни защитный амулет. Увидеть потом, если не знать, куда и как смотреть - невозможно. Правда, нужны особые обстоятельства.
        - Какие?
        - Нахождение в демоническом домене. И достаточная Сила Воли у существа его создавшего.
        Шок - это по-нашему. Ничего, дам время прийти в себя. И естественно, не собираюсь уточнять, что «основе» подобный дополнительный инструмент не нужен. Достаточно прикосновения к телу. Но это ему.
        - Значит, они сейчас…
        - Полностью в порядке. Кроме того, изменённое состояние было только у Фалиона. До недавнего времени. Остальным лишь убрали воспоминания.
        Новая порция напряжённого внимания.
        - Что именно с ним сделали?
        - Единственное воздействие на душу - искажение восприятия. Однако могу успокоить - без постоянного возобновления долго оно не держится и таким способом получится лишь усилить или ослабить уже существующие желания. Предполагаю, что у друида было какое-то происшествие в прошлом, позволившее за него зацепиться.
        - А кто…
        - Не знаю. И давайте закончим разговор.
        Всё. Хватит. Уже сказал много лишнего. Но стоит озаботиться своей безопасностью, а возможностей для расследования у гильдии больше. Пускай побегают ради внучки Главы. Да, на всякий случай…
        - Если найдёте предыдущий кинжал, тоже отдадите мне. Не обсуждается.
        Непродолжительное молчание. Ответ Пачи.
        - Хорошо.
        - Благодарю. Дедушка, я пойду? Устала немного. Хочу домой. Надо отдохнуть перед мероприятием, о котором вы сказали.
        Желание задать ещё кучу вопросов чувствуется сильно. Однако небольшое умасливание идёт в зачёт и удовольствие от фразы про дом перевешивает. Да и сегодняшний вечер считается для меня очень важным.
        - Конечно, Сати.
        Эх, как же вами легко управлять, смертные.
        …
        Только далеко я пока не собираюсь. Ещё есть время и ничего не мешает провести его с пользой. Заодно подумать. Тем более, после трёхдневной отработки самоконтроля в ярость по малейшему поводу не впадаю и желание наброситься на окружающую меня пищу, дополнив поглощение эмоций физическим аспектом, не возникает. Почти. Так что спокойно спускаюсь по общей лестнице в таверну и пристраиваюсь за стойку бара. С неприметностью, правда, туговато. Смолкнувшие в зале разговоры посетителей и взгляды это подтверждают. Но глаза быстро отводят и все начинают старательно делать вид, что в небольшой фигуре ничего интересного. Однако эмоции достаточно сильные. Так что приятного мне аппетита. Причём некоторые из присутствующих здесь Охотников по-прежнему слегка удивляют.
        Девушка свободно пользуется Силой Тьмы, едва не устроила кровавую бойню, напугала жуткой аурой, с лёгкостью раздробила стену здания телом одного из сильнейших бойцов ближнего боя, а половина сидящих за столиками на полном серьёзе думает, как пригласить её на свидание. Увидевшие «основу» в облике феи-официантки, шёпотом рассказывают ничего не знающим собеседникам, как она замечательно здесь порхала, и ругают глупцов, лишивших их такого счастья.
        - Привет, Сати! Как дела?
        - Нормально, Джаад. А где Кун?
        - Отпросилась на сегодня.
        - Соку нальёшь? Апельсинового.
        - Сейчас. Может, перекусишь? Сегодня у поваров рыба просто замечательно получилась.
        - От одних твоих слов слюнки потекли. Только меня тётя Таиша к обеду ждёт.
        - Тогда ладно. Вот, держи.
        - Спасибо.
        Честно сказать, со вчерашнего дня пребываю в восхищении работой, проделанной Эли. Даже решил смягчить наказание, когда вытащу его из Серых Пределов. Подумать только, всего три дня здесь поработал, а сумел очаровать целую кучу народа с долговременным эффектом. Даже высшему суккубу такое не под силу без ночного кувыркания. Конечно, отношение после того инцидента всё-таки поменялось. Есть и отрицательная реакция. Мало, но чувствую. Однако в большинстве своём Охотники и персонал продолжают испытывать к нашей личности лишь положительные эмоции. А ведь никто не задумывается о слишком маленьком времени для их возникновения. Одной милотой подобного не сделать.
        Впрочем, Джаад стоит в этом ряду несколько особняком. Воплощённый дух Огня, находящийся на высшей ступени развития и обладающий душой. Естественно, кем-то подаренной. Ифрит настолько вжился в облик обычного разумного, что даже братья не смогли разглядеть в управляющем таверны иное существо. А стоило. Особенно после того, как он с лёгкостью заставил Эли отработать долг Тани и потом уговорил на продолжение. По силе вполне сравним с нами, если не создавать полноценного канала на Изнанку. И вряд ли дух поддался воздействию на свой разум, обладая похожей способностью. Но это отдельная тема для размышлений, а сейчас…
        - Привет, Сати. В гости заглянула?
        - Привет, девочки. Да. Надо было один вопрос решить.
        - Ясно. Приходи почаще. Ладно, мы побежали. Увидимся.
        - Пока.
        Стела с Нади. Почти незнакомы, лишь пересеклись дважды в пересменку, но вчера вместе с Руби, Розеттой и… Эльвирой они искренне радовались моему выздоровлению. Вот уж не думал, учитывая оставшиеся от «основы» воспоминания, что эта пантера так бурно отреагирует. Даже обнимет. Хотя её последние слова с чётко чувствующейся горечью про ожидание вызова на Арену немного смутили. Ведь знает же, что будет жестоко избита за своё хамское поведение, однако просить прощения и умолять явно не собирается. Невольно подумал, как о кандидатке в собственность. Хорошая прислужница получится. Чёткое исполнение приказов с умением выразить личное мнение, включая отрицательное - редкость. Если я хочу стать… ладно, пока забыли.
        Как и о феях трактира, которые тоже вдруг вспомнились. Эли полный идиот! Зачем сунулся к столь слабым созданиям, а не пошёл сразу сюда? Или хотя бы подумал о контроле своего разума, когда ткнули под нос наличием божественности, раз ранее не осознал, что сила сущности не только в уровне выплёскиваемой наружу энергии. Теперь-то понятно, что девушки под давлением его желаний заработали почти полноценный импринтинг. Это многое объясняет. Я подозревал подобное и оттого повёл себя так жёстко. Забрать в собственность можно. Но толку? Как слуги бесполезны, а если взять рабынями для утех - сгорят подобно свечкам. Разве что Тия… хотя ненамного лучше. Зачем мне душа, расплачивающаяся за грехи прошлой жизни? Так что поступил правильно. Воздействие не успело закрепиться до конца и через некоторое время сойдёт на нет. Всё, довольно. Сам виноват. Раньше просыпаться надо было.
        И стоит не тянуть время, а наконец подумать о главном - самой настоящей попытке нас убить. Вчера, после разговора с Кроффом, я вытащил кинжал из «кармана» и долго его рассматривал. Уже не удивляясь, почему он смог пробить «покров» и сердце. К сожалению, оставшихся знаний катастрофически не хватало. Но кое-что понял. Потом бросился во внутреннюю Пустоту и после многочисленных проверок с облегчением признал - необратимых повреждений сестра с братом не получили. Почти всё принял на себя Эли. А на его «особенность» страшное по своей сути воздействие кинжала, оказалось не рассчитано.
        Однако менее серьёзной текущая ситуация не стала. Особенно с учётом того, что непонятно, по какой именно сущности хотели нанести удар. Ведь совпадаем по всем трём целям. Впрочем, так или иначе, это невероятно жирный намёк на врага, который не только хорошо знает о ком-то из нас, но и осведомлён про местонахождение и знакомства. Да, уровень пониже, чем у кукловода, он до физических воздействий не опускался, но явно более опасен. К тому же не только смог подготовить нападение, но и не пожалел потери очень ценного артефакта. В прямом смысле слова.
        Предположение, вдвинутое старым русалом, оказалось верным. Оружие действительно повреждено. Только я не стал уточнять для успокоенного моими словами дедули, что это произошло уже после того, как Эли пронзили сердце. Кинжал грубым вмешательством в силовую часть сделали одноразовым. Нечто вроде подготовленного короткого замыкания на защитный контур в момент нанесения удара. После чего из прокола в Серые Пределы в кружево сделанных под Жизнь исполнительных элементов хлестнула Сила Смерти. Естественно, с необратимыми последствиями. Честно сказать, большего разобрать я не смог.
        Получится ли починить? Вряд ли. Структура внедрённого магического конструкта исказилась, и почти не просматривался. Не говоря уже о её впечатляющей сложности. Впрочем, металл лезвия действительно хорош, а возможность насыщения энергией сохранилась. Тем более теперь не имеет значения, какой направленности она будет. И для одного из вариантов использования кинжал стал подходить даже лучше, чем раньше. Не надо переживать о своей безопасности. На этом стоило немного успокоиться, но возник ещё один странный момент, хотя скорее относящийся к многочисленным загадкам этого мира.
        Манускрипт эльфов, из которого демонолог узнал про кинжал. Мне сегодня дали почитать. Весьма занятная вещица. Текст подробно описывал оружие и имел небольшие гравюры, чётко показывающие его в разных ракурсах с точней передачей декоративных деталей, включая орнамент. Узнать легко. Грозный смысл так же понятен и вполне соответствовал реальному предмету, что я опять специально вытащил из «кармана» для сравнивания. Только…
        Материал свитка лишь притворялся бумагой, тщательно изображая свою «невероятную» ветхость и древность. К тому же общая компоновка содержания больше напоминала рекламный буклет, расхваливающий достоинства товара без упоминания цены. В общем, очередная необычность, которую я решил пока запомнить и отложить. Поближе к подземелью Гахар-Гул и гробнице Призрака. И то, что назрела необходимость пробежаться по Пограничью, уже не сомневался. Заодно пора познакомится с местной библиотекой, включая закрытый раздел. Уж доступ-то теперь будет обеспечен.
        …
        Ладно. Третий стакан почти допит, и часы показывают приближение времени обеда. Надо идти. Единственное, что немного портит предвкушение - готовит сейчас не Таиша. Последний обитатель дома был давно раскрыт. Им оказалась всего лишь дневная прислуга. Удивительно нескладная и нелепо высокая для своей расы белка Риса. С необычной чёрно-белой шёрсткой ушей и пышного хвоста. Сильно боявшаяся нового жильца.
        Но самый настоящий наряд горничной, отозвавшийся болезненной ноткой глубоко внутри, и действительно хорошая готовка уровнем ненамного ниже Таиши, мгновенно настроили меня на самый благодушный лад. Тем более смысла пугать не видел. Поэтому пара разговоров, ненавязчивая помощь на кухне и в уборке дома быстро решили проблему. Так что сегодня со мной уже радостно поздоровались и обещали вкусненькое к возвращению. Мелочь, а приятно. Заодно неплохо позлил Мэри, которая начала потихоньку понимать размер надвигающейся катастрофы. Толи ещё предстоит дорогуша.
        Кстати, дочка Кроффа полной бездельницей всё-таки не оказалась. Пусть явно предоставленный дедулей, а не купленный на свои деньги, но у неё был собственный магазинчик магических принадлежностей. Признаю, небольшой плюсик за это сразу получила. Впрочем, с учётом времени отсутствия, работой девушка себя не утруждала. И вряд ли доход, если он вообще существовал, покрывал её потребности. Обычная имитация взрослого поведения «золотого ребёнка». Неудивительно, что при необходимости Крофф до сих пор спокойно прибегал к мерам воспитательного воздействия, ориентированным на непослушных детей.
        Непонятно только почему Мэри стала такой, ведь дедуля в силу своей расы не мог опомниться лишь недавно и крючку, на котором висела потёртая кожаная полоска, довольно много лет. Что-то тут не так. Да и Леон мне крайне не нравится. Прячется в девушке. Даже не пытается выйти и поговорить. Только всплески страха, когда нахожусь рядом и доносятся. Совсем несвойственное поведение для духа столь высокого ранга. Какой из него помощник в бою? Чувствую, Эли совершил ошибку, не убив это недоразумение, способное лишь удовлетворять девушку в бассейне.
        Ох. Совсем расслабился. Если не поспешу, то всё вкусненькое съедят! Но сначала…
        - Джаад, я всё. Сколько с меня?
        - За счёт заведения.
        Облом. А хотел посмотреть, как происходит местная безналичная оплата. Однако настаивать не буду. Демоны падки на халяву.
        - Хорошо. Увидимся.
        - Бывай.
        ВЕЧЕР. ОГРАЖДЁННОЕ НЕВЫСОКИМ ЗАБОРОМ ПОЛЕ РЯДОМ С ЦЕНТРАЛЬНЫМ.
        Специфика Пограничья с повышенным магическим фоном вынужденно накладывала определённый отпечаток на все аспекты жизни «изменённых». И не оставляла даже после смерти. Кладбище. Последнее пристанище тел, когда-то бывших вместилищем душ. Увы, лишь в виде пепла и с проведением специального ритуала, после которого поднятие нежити в какой-либо форме становилось окончательно невозможным. Двойная перестраховка, однако, имеющая под собой весьма серьёзные основания, пусть и оставшиеся уже в далёком прошлом.
        Тем не менее, награда за обнаруженных погибших Охотников и даже простых «изменённых» существовала. Хотя разыскать удавалось далеко не всех. Тела иногда не оставались. Пустые могилы с положенной внутрь какой-то вещью или без неё, конечно, были своеобразным решением. Но, помимо этого, для таких целей здесь ещё находился специальный мемориал. Общий барельеф и памятники, посвящённые самым известным Охотникам.
        Сегодня на одну каменную фигуру, стоящую несколько в отдалении от остальных, стало больше. С короткой надписью на прикреплённой к основанию табличке - Лестия Тёмная. Впрочем, никого из присутствующих она особо не обманывала. Возможно, далеко не все знали внешний облик, однако то, что статуя пожилой женщины небольшого роста увековечила одну из самых страшных легенд Пограничья - Чёрную ведьму, понимали прекрасно. Как и были полностью осведомлены, почему столь невероятное событие произошло. Признавали и соглашались. Но одновременно имели своё единодушно-общее мнение. А тот, кого оно касалось непосредственно, уже ничего не мог с ним поделать.
        И в данный момент только моя очень крепкая воля и непревзойдённый контроль сознания позволяли терпеть, изо всех сил сдерживаться, чтобы… не заржать во весь голос и не упасть на землю, лупя по ней кулачками да дёргая ножками. Причина стояла рядом с мученической гримасой на слегка перекошенном лице, вызывая неподдельное уважение своим самообладанием. Правда, эмоции внутри Лари Кроффа, а это был он, бушевали немного не соответствующие торжественной обстановке. И чётко читаемое желание порвать окружающих на клочки лишь добавляло восхищения, грозя окончательно свести судорогой мои многострадальные лицевые мышцы.
        Причина довольно проста. Конечно, изначально планировался памятник той, кто спасла от Армии Мёртвых несколько сотен Охотников и всё Пограничье ценой своей жизни. Однако в результате… получилась самая настоящая поминальная церемония по бывшей женщине Главы гильдии, а скорее всего, тайной супруге. Доказательство стояло рядом и держало его за руку. Соответственно, после снимания ткани и произнесения торжественной речи, каждый из находящихся здесь Охотников, возложив принесённый букет, посчитал своим долгом подойти к Лари Кроффу и выразить сочувствие словами ободрения, не оставляющими сомнений в том, что они думают именно так.
        Началось всё со старого русала, который, похоже, решил добавить глубины происходящему и сделал это первым, подав пример остальным. Кстати, он-то изначально собирался слегка пошутить, но явно не ожидал такого результата и, судя по эмоциям, сейчас судорожно прикидывал, как и куда исчезнуть на время, прежде чем станет рыбкой в кляре. А к этому состоянию, если оценивать взгляд, брошенный дедулей, Глава Тайной Стражи подобрался очень близко. Что тут можно сказать? Покойся с миром Пачи Большая Волна. Знакомство было интересным, но недолгим. Думать надо. Я же пока с удовольствием наслажусь плодами твой глупости.
        В общем, веселился юный демон довольно долго. Пока не наступила его очередь подойти к памятнику. Самым последним. С одной стороны, согласно общей иерархии, ведь пока якобы простая «изменённая». С другой стороны, чтобы поставить кульминационную точку в происходящем действии под внимательными взглядами собравшихся здесь Охотников. И… смеяться почему-то резко расхотелось. Статуя оказалась великолепно вытесанной. Пусть лицо омолодили, но совпадение получилось хорошим. Это действительно была Лестия.
        …
        Очень плохо, когда в глаза попадает пыль. Слезиться начинают. Трёшь - делаешь только хуже. И от такого количества цветов запах больно резкий. Нос потёк и захлюпал. Вот, как всегда. Бесит! В конце концов, здесь торчит просто кусок камня! Надо побыстрее закруглиться и отойти. Слова? Только если не вслух.
        - «Привет… бабушка. Я ведь не всегда спал, когда ты уходила из комнаты. И знаю больше, чем думаешь. Поэтому… до встречи».
        Хватит с неё. И кое-кто правильно делает, что не отзывается, а то услышал бы о себе много интересного. Включая вопросы, на которые наверняка не захочет отвечать. Но рано или поздно придётся.
        - Сати, с тобой всё в порядке?
        - Да, дедушка.
        Просто пыль в глазах и сильный запах, ничего более. Ничего…
        - Может, пойдём домой?
        - Конечно, внучка.
        А ведь первый раз так назвал. Причём демонстративно и довольно громко. Однако для кого это предназначалось? Окружающим или… «ей»?
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. КОГДА ЖЕЛАНИЯ СОВПАДАЮТ С ВОЗМОЖНОСТЯМИ.
        Что делают женщины при наличии времени, денег и повода? Естественно, идут по магазинам. Соответственно седьмой день недели и последний перед неотвратимо наступающим посещением школы (аж передёргивает) прошёл в беготне по центру города с покупкой всего и вся, что может пригодиться свежеиспечённой студентке. И не только этого.
        Так-то по мне, надо было лишь приобрести определённое количество тетрадок, да писчий прибор с карандашами и чертёжными принадлежностями. Вполне достаточно, учитывая предполагаемую выдачу учебников. Но Таиша имела собственное мнение. Ещё во время завтрака, с лёгким содроганием посмотрев на её предвкушающую улыбку и почувствовав сильное возбуждение в эмоциях, я осознал, что у меня серьёзные проблемы. Только не представлял какие.
        Во-первых, идею отправится в школу, надев платье от бабушки, сразу зарубили на корню. Не потому, что немодное или плохо выглядит. Просто Таиша, более тщательно его осмотрев и расспросив об особенностях, заявила о неприемлемости постоянного хождения в боевом облачении ведьмы. Подумав, решил согласиться, особенно после приятной фразы о том, что лучше костюма для походов и сражений не найду. Правда, фею немного смутила обнажённая спина, руки и голые коленки.
        Впрочем, первый вопрос закрыл показанный плащ, да и про крылышки Таиша вовремя вспомнила. По второму и третьему оказалось сложнее. Вроде всего лишь длинные перчатки и чулки, но попытка попросить Мэри подобрать что-нибудь в своём магазинчике натолкнулась на ехидный ответ про отсутствие в специальном снаряжении детских размеров. Согласен, счёт в свою пользу она немного выправила, но вот надолго ли? В любом случае мне почти сразу пообещали заказать в магической мастерской. Заодно и широкополую шляпу, ведь какая ведьма без неё. Пусть я сразу сказал, что лучше буду накидывать капюшон.
        На самом деле такая забота имела несколько отдалённое отношение к защите тела, учитывая, что Таиша уже знала о прочности моей кожи. Да и эмоции выдавали женщину с головой. Однако ярость внутри даже не колыхнулась в ответ на такую нелепую попытку защитить невинность юной девушки. Искреннее волнение слишком вкусно, чтобы его по таким пустым поводам отвергать.
        А теперь, во-вторых. Попросив показать остальные вещи, Таиша пришла в настоящий ужас, заявив о полном отсутствии одежды и отругав за молчание. После чего подобное чувство испытал уже я, когда с абсолютным внутренним убеждением было сказано, что за сегодня мы едва сможем купить лишь самое необходимое и то на первое время. Если сильно поторопимся. Паническое взывание к сущности демона не помогло. Жадно чавкая обрушившимся потоком эмоций, она сообщила о невозможности сопротивления в таких условиях. Особенно когда в первом же магазинчике, куда мы зашли лишь купить носочки (ага, десять пар действительно немного), увидев вытащенную для оплаты карточку, Таиша предложила засунуть её… обратно в кармашек. С пожеланием, чтобы мои пальчики сегодня туда больше не лезли. Полное поражение.
        …
        Что могу сказать. Признаю, в целом даже понравилось. Особенно были приятны и питательны приступы ревности увязавшейся за нами Мэри из-за того, что всё внимание уделяется мне. А попытки младшей феи продемонстрировать маме какой-нибудь из выбранных нарядов наталкивались на равнодушные фразы: «если понравилось - бери» или «да-да, тебе идёт». Конечно, девушка пыталась скрыть свои эмоции, но самообладание постепенно её покидало, и в какой-то момент я даже увидел настоящий парок, исходящий от пылающих ушей, когда, заметив дёргающиеся движения, Таиша поинтересовалось самочувствием дочки, а затем спокойно предложила пойти домой. Естественно, моя улыбка, растянувшая губы незаметно для старшей феи, оказалась совсем ни при чём. Ага. Совершенно. Счёт был выправлен.
        В остальном… трусики и лифчики. Маечки и ночные рубашки. Чулки. Ну и главное - платья. Заодно юбки и блузки. Всю неделю можно переодеваться каждый день в новое и ещё останется. На ценники старался не смотреть, внезапно осознав, что сумма, полученная за пауков с драконом, не такая уж и большая. Многочисленные примерки шли отдельной темой, заставив искреннее засомневаться в собственной выносливости. Очень быстро пожалел о демонстрации пространственного кармана, поскольку, убедившись в отсутствии необходимости бегать с пакетами или отправлять купленные вещи домой с нарочным, Таиша развернулась на всю катушку. Даже пообедали по-быстрому в ресторанчике, чтобы не отвлекаться.
        К сожалению, штанов и брюк не купили, кроме нескольких специальных костюмов для физических тренировок. Такой вариант обычной одежды для женщин «изменённых» почему-то отсутствовал. Впрочем, переломив сопротивление феи, я всё-таки набрал коротких шортиков для мальчиков. Пусть немного в обтяжку, но лишнего пространства спереди в них ещё не предусматривалось, а надевать буду под платье или юбку, поэтому подошли прекрасно.
        Для чего? Так я не страдаю нимфоманией в отличие от Эли. А поскольку собираюсь позиционировать нас как бойца ближнего боя, то резкие перемещения, включая кувырки и прыжки, будут обязательно. Соответственно постоянно демонстрировать нижнее бельё нет ни малейшего желания. Ведь до трупов может дойти. Дедуля вряд ли обрадуется сокращению количества Охотников. Таишу такое объяснение устроило. В смысле про трусики. Остальные мысли благоразумно высказывать не стал.
        Правда, платье от бабушки в качестве боевого облачения было сразу поставлено под сомнение, но тут я точно ничего менять не собираюсь. Уже решил. От предложенных щитков на коленки и локти тоже категорически отказался. Только помешают. А вот пояс с возможностью прикрепить кинжал и цепочкой для гримуара заинтересовал. Кожа один в один, как использованная в доспехах Призрака. Кстати, увидел я его в имперском бутике, до которого в своё время Эли так и не дошёл. Правильно сделал. Только бы испортил себе настроение увиденными ценами и презрением человеческих продавцов.
        Сейчас-то нас чуть ли не облизывали, прекрасно узнав Таишу. Но сочетание фальшивых улыбок и неискренних эмоций оказалось неприятным даже для меня. С трудом сдержал ярость. Особенно когда под видом «настоящего» гримуара предложили нечто имеющее лишь отдалённое отношение к основному инструменту ведьмы. Пусть очень качественно изготовленное и красиво отделанное драгоценными камнями. Однако сильное разочарование Мэри, что не повёлся на пустышку, вновь подняло настроение, тем более Таиша пообещала потребовать у дедули подыскать мне подходящий артефакт в закромах гильдии. На том и сошлись. Даже решил оставить людей в живых.
        Увы, появившаяся по возвращении домой надежда, что мучения на сегодня прекратились, не оправдалась. Хотя от украшений и косметики категорически отказался, только заколок и бантов с остальным аксессуарами всё равно накупили в приличном количестве. И Таиша занялась моими волосами. Битва была серьёзной, но длину до попы я отстоял. Остальное отрезали и подровняли. Попытку сделать чёлку тоже пресёк, как и косички с хвостом. Временно сошлись на частичной подвязке бантом с небольшой диадемой. Наверно не очень дорогой, ведь лишь серебро и несколько чёрных не магических камушков, но получилось вполне прилично. Оставалось перевести дух, однако… настал черёд одевания купленного и его демонстрация появившемуся дедуле. Заставляя в очередной раз проклинать предыдущего себя за нелепое желание сделать боевую куклу из женского тела. Сложно было подобрать мужское?! Э-эх.
        …
        В общем, рано или поздно всё заканчивается. И уже лёжа в постели, чувствуя себя объевшимся от того количества положительных эмоций, что за день проглотил, я решил завтра обязательно над кем-нибудь поиздеваться, попугать или унизить. В школе же это обычное дело. А то таким темпом скоро над головой нимб засветится, и место Люцифа займу. Так что хорошая порция ненависти и злобы будет очень кстати. На столь приятных мыслях и заснул.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. КЛАСС НЕУДАЧНИКОВ.
        - … Маг Воды. Пожалуйста, позаботьтесь обо мне.
        - Спасибо, Линея. Можешь возвращаться на место.
        - Да, господин учитель.
        - Теперь у нас представится… хм. Прости, Эли. Мне, несомненно, приятно тебя видеть. Признаюсь - сильно удивлён. Однако я не нахожу твоего имени в списке.
        - У меня теперь другое.
        - Но осталась лишь одна фея и… странно. Здесь какая-то ошибка…
        - Если вы про Силу, то всё верно, господин учитель.
        - Что?! Но ведь ты…
        - Нет. Я притворялась. Извините.
        - Э-э-э, понятно. Тогда выходи к доске.
        Спускаемся. Поворачиваемся. Смотрим на поднимающиеся полукругом ряды парт. Аудитория гораздо больше, чем количество присутствующих и, естественно, многие этим воспользовались, рассевшись кому как удобнее. Причём с ходу видно тех, кто решил искренне попытаться ещё раз приподняться над собой. Затем нежелающих прикладывать серьёзных усилий, но и не оставляющих надежды проскочить на везении. А также кому надо отсидеть в наказание. Откровенно расслабленные позы, но немного настороже, ведь его могут за нерадивость и продлить. Что можно сказать. Натуральные дети. Это про последние две категории. Даже эмоций читать не надо. Кажется, я быстро пойму то странное чувство, охватившее дедулю во время разговора про школу.
        Слегка скашиваю взгляд на учителя. Однако. Он вновь поразил меня своим самообладанием. Думаю, кто-нибудь другой, не знающий последние новости гильдии, до сих пор стоял бы в шоке, выпучив глаза на бланк в руке. Но несколько секунд паузы и почти спокойно произнесённая фраза. Моё искреннее уважение. Хотя и не стоило пропадать до последнего дня где-то вне города.
        Опять внимательно осматриваю свою будущую еду на ближайшие два с половиной месяца. В принципе довольно неплоха. Будет вкусно. Надо только тщательно пережёвывать, чтобы подольше хватило. И главное - не забывать о правильной готовке. А сейчас это пока только ингредиенты, не подозревающие о своей участи.
        Впрочем, двое уже предварительно обработаны. Одна не очень удачно. Прямая напряжённая спина. Вскинутый подбородок. Смелый взгляд из-под подведённых тушью бровей. Сильная неприязнь и презрение. Тани. Пока не очень питательна и явно необходимо будет добавить специй. Ничего. Немного времени, и вкус изменится в более приятную сторону. Какую - ещё подумаю.
        Второй… здесь гораздо лучше. Сидящая в конце аудитории скрючившаяся и пытающаяся стать незаметной фигура. Сильный страх с лёгкими всплесками ужаса. Мням-мням. Увы, с такими впечатляющими размерами и раздувающимися во все стороны буграми мышц тебе, Грон, спрятаться не получится. Хе-хе. Похоже, на первое время мальчик для битья найден. И не надо так дёргаться, я же лишь улыбнулся!
        Ладно, что-то подзатянул со своим представлением. Пора получить первую порцию пищи. А поскольку юному организму необходимо правильное и здоровое питание, то сначала ингредиенты стоит опустить в кипяток.
        - Всем добрый день. Меня зовут Сати, и я… фея Тьмы.
        Тёмную дымку в глаза и выпускаем крылышки. Чёрные. Заодно слегка ослабляем контроль над аурой. До ощущения холодных мурашек, пробежавших по телам здесь присутствующих и резко опустившейся на класс тишины. До звона в ушах. Отлично. Аккуратно делаем первый глоток страха. Неплохой вкус. Теперь надо добавить приправы.
        - Родители погибли.
        Чтоб тебе вечность икалось в небытии «предыдущий я»!
        - И я жила у бабушки, которая недавно тоже умерла. Вы её знали как… Чёрную ведьму.
        Делаем паузу и осторожно пробуем кусочек ужаса. Замечательно. Только стоит уменьшить огонь.
        - Пришлось переезжать в город. К дедушке. Его зовут Лари Крофф. Он - Глава гильдии Охотников.
        Недоумение. Шок. Растерянность. Приятные оттенки, делающие вкус более насыщенным. Почти готово. Надо только немного «потомить» под крышкой.
        - Поскольку я уже прошла обучение у бабушки, то после проверки тестами меня зачислили на этот курс для получения недостающих знаний и сдачи экзаменов. Необходимых для того, чтобы стать Охотником.
        Ну а сейчас выкладываем на тарелку и посыпаем перчиком.
        По своей специализации я ведьма Призыва. Хочу стать бойцом ближнего боя, поскольку мой Контракт… Зверь Преисподней.
        Чуть больше ослабляем контроль Силы. Затем искажаем тень, заставляя вырасти за спиной и пошевелить длинными щупальцами, потянувшимися по стенам аудитории к оцепеневшим зрителям. И быстро кушаем получившееся блюдо, стараясь не причмокивать от удовольствия. Главное - вовремя остановиться. Так, хватит. Сворачиваем ауру, убираем крылышки и темноту из глаз. Мило и невинно улыбаемся.
        - Надеюсь, мы поладим. Пожалуйста, позаботьтесь обо мне.
        Низкий поклон. Жаль аплодисментов не будет. Выпрямляемся. Поворачиваем голову к замершей в сильном напряжении фигуре.
        - Я закончила, господин Шатр.
        - Х-хорошо. Только называй меня, пожалуйста, учитель.
        Похоже, статуэтку надо вручать не мне, а ему. Даже замечание смог сделать. А ведь стоял рядом. Ещё раз прими искреннее уважение, котяра.
        - Простите.
        - Ничего, возвращайся на место.
        И обращаясь ко всему классу:
        - Что же. Вот мы все и узнали друг друга… получше. Учтите, для работы в команде это крайне необходимо. Если хотите выжить, конечно. Теперь откройте тетради, и я продиктую расписание на ближайшую неделю. Затем уже отвечу на возникшие вопросы. Сегодня первым уроком будет…
        Вкусно, но мало. Однако всё ещё впереди. Правда, немного переборщил и кое-кто опять описался. Хроническое, что ли? Впрочем, не он один и Шатр наверняка сделает вскоре перерыв и постарается дать этим ученикам незаметно покинуть аудиторию для приведения себя в порядок. Хороший у нас будет классный руководитель в эти два с половиной месяца, признаю. Как и то, что пройдут они довольно весело. Для меня.
        И так… поехали!
        ГЛАВА 3. НЕОТВРАТИМОСТЬ ОТВЕТСТВЕННОСТИ. ЧАСТЬ 1.
        ВЕЧЕР. КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ.
        …
        Тук-тук (слегка приоткрывшаяся дверь)
        …
        - Да заходи уж. Хватит мяться на пороге. Я успокоился.
        - Кхм. Привет, Лари. Как бы… извини, не ожидал такого.
        - Сам виноват. Не сообразил, что это единственный вывод, который можно сделать. Хотя твоё кривляние здорово подсобило, ничего не скажешь. Если сам Глава Тайной Стражи…
        - Прости старого дурака.
        - Забыли. Тут проблема серьёзнее возникла. Ты же потому не вытерпел и вылез из своего укрытия? Кстати, где прятался-то?
        - У… одной женщины.
        - Ясно. Не скажешь. Но, как всегда, всё знаешь.
        - Слухи быстро разносятся.
        - И ведь ни одного обещания не нарушила, представляешь? Устав, что специально дал прочитать. Даже действовала строго в рамках требований учителя.
        - Однако результат вышел отличный от ожидаемого, верно? Причём очень быстро.
        - Даже слишком. В первый же день вызвали в школу! Да я к Марише ни разу за все годы не ходил! Кроме специальных мероприятий, естественно. И не помню, когда мне последний раз становилось так стыдно. Теперь вот думаю о предстоящем разговоре.
        - Будешь наказывать?
        - Обязан. Тем более одну ошибку она всё-таки допустила - не заметила правила поведения в аудитории, висящие на стене. А там есть соответствующий запрет.
        - Воспользуешься своим обычным методом? Не сверкай глазами. Будто не знаю. Хотя и не одобряю.
        - Есть такое желание. Очень сильное. За свои поступки надо отвечать. Чем раньше поймёт, тем лучше.
        - Какой строгий дедушка.
        - Я счастлив, что у меня появилась внучка, но пылинки с неё сдувать не собираюсь. Кем бы она ни была.
        - Но малышка лишь пыталась показать себя. Простая демонстрация силы. Демону подобное действие очень важно, насколько я понял Каца.
        - Согласен. Только получилось слишком по-детски. Смогут ли теперь ученики нормально заниматься? Сколько из них решат не приходить завтра? А ведь курсы необходимы не только провалившим экзамен. У нас и так с каждым годом всё меньше выпускников.
        - Конечно, дело твоё. Однако уверен в нужном результате? И не обидится ли?
        - По последнему вопросу проблем нет. Я тоже разговаривал с демонологом. Вину признала, соответственно спокойно примет любое соизмеримое наказание, какое посчитаю нужным. А вот с эффективностью ты прав. Это Марише боль в мягком месте помогала осознать свои ошибки, поскольку мало испытала её в жизни. Сати другая. И такой вариант вряд ли ей подойдёт.
        - Тогда поступи иначе.
        - Как?
        - Помниться давным-давно один ученик очень любил подшучивать над одноклассниками. И плохо понимал последствия своих действий. Но пришлось.
        - Было такое. Даже мои кулаки с ним не справлялись. Пока он неожиданно не… подожди! Ты предлагаешь?..
        - Да. Меня ведь тоже тогда заставили. Конечно, на курсах это скорее простая формальность, помогающая лишь добрать баллов на переэкзаменовке. Но в уставе прописана полностью, как и при обычном обучении. И ничего не мешает сделать её таковой в действительности.
        - Хм, знаешь, Пачи. Пожалуй, я не буду тебя сильно бить на Арене.
        - Всё-таки отправил Вызов?
        - Конечно. Завтра получишь официальным письмом.
        - Злой ты.
        - И память пока хорошая. Кстати, неплохой показательный бой для учеников выйдет. Увидят к чему надо стремиться. Да и лишнее самомнение одной девочке уже просто необходимо сбить.
        - Как продумал-то. Зрителей решил пригласить. А не боишься проиграть? Я ведь тоже тогда выложусь на полную.
        - Ну, попробуй.
        …
        Резкий всплеск напряжения в воздухе и жёсткие встречные взгляды существ, не позволяющих себе в обычной жизни демонстрировать свои возможности окружающим. Чтобы не напугать. В отличие от некоторых…
        …
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ДОМ ЛАРИ КРОФФА.
        Сижу в комнате и вспоминаю прошедший день.
        …
        М-да. Неудачно получилось. Как я не обратил внимания на этот листок? Вернее, не удосужился подойти и прочитать. А ведь думал, что всё учёл. Даже уровень срабатывания защитных Печатей, внедрённых в стены. Правда, совсем не планировал такой результат. Просто хотел произвести впечатление. Чтобы одноклассники сразу запомнили, в каком месте пищевой цепочки находятся. Впрочем, надо признать - желаемого достиг. С огромным перебором. Неожиданно для самого себя не только сорвал начало занятий, но и сделал невозможным их продолжение в этот день.
        Но откуда я мог знать, что будущие и даже действующие Охотники, пришедшие на переобучение, окажутся настолько слабыми?! К сожалению, показное спокойствие Шатра не справилось с результатом скромного выступления милой феи. Только несколько «изменённых» взяло ручки и попыталось перенести в тетради расписание, выводимое подрагивающей рукой учителя на доске. Остальные сидели в полной прострации, неспособные шевельнуться. Не говоря уже о том, чтобы повернуть голову в мою сторону. Круглые «стеклянные» глаза и вздыбленная на ушах и хвостах шёрстка исчезать не желали. А вскоре характерный запах подсказал, что количество сырого нижнего белья несколько больше изначально предполагаемого. Более того, кое-кто пошёл гораздо дальше.
        Конечно, у Шатра тоже был хороший нюх. Как и смекалка. Однако быстро объявленный перерыв выручил не всех. Ноги разъезжались не в силах удержать непослушные тела, плюхавшиеся обратно в сырые пятна на скамьях. А пара подружек-лисичек непрерывно щебетавших всё утро до моего выступления сразу упали в обморок, даже не попытавшись сдвинуться с места. Ну а я, судорожно прикидывая, где ошибся в расчётах и почему не почувствовал характерных эмоциональных всплесков, начал понимать, что слегка перестарался. Особенно когда в классе показались фигуры в характерных белых халатах и с носилками, оперативно вызванные котом. Благо было откуда, и школа не стояла особняком. Но это отдельная тема.
        Потом пришлось преждевременно познакомиться с ректором школы. Правда, Эли её уже видел раньше. На банкете Мастеров. Госпожа Альба Дамбла из расы горных гномов с характерным телосложением и… настоящей бородой из длинных редких седых волос на подбородке, повергшей меня в полный ступор. Впрочем, долго пребывать в нём не вышло, поскольку выразить своё отношение к происходящему вообще и одной юной особе в частности, женщина не постеснялась. Очень ёмко и в довольно резкой форме. Хотя надо отдать ей должное - за пределы общепринятых слов не вышла и предварительно отвела в свой кабинет.
        Однако талант и несомненный опыт ректора позволили узнать о себе много нового. Заодно о том, что всё-таки нарушил правила - обязан был предварительно предупредить про вероятность испуга во время демонстрации умений. Увы, другого толкования символы на слегка пожелтевшем бланке с печатью школы не допускали. Проверять слова гномы, что такой же висит на стене в классе, было бессмысленно. Сам его видел. Оправдываться тоже.
        Слабым утешением послужило небольшое пояснение о распределении энергетических потоков в аудитории, раскрывшее такой невероятный «успех» моего короткого представления и ошибку в контроле ситуации. Оказывается, действие любых магических эффектов с того места, где я стоял, увеличивалось для учеников, сидящих за партами, оборудованными небольшими ограничителями ауры, слегка срезающими уровень ощущаемых снаружи эмоций. Простая экономия сил наставников и помощь неопытным студентам в показательных примерах. Особенность, прекрасно известная всем с первого года обучения… кроме меня.
        Но незнание законов не освобождает от ответственности. Эта фраза прекрасно сохранилась в осколках человеческой памяти и приводила к вполне закономерным и довольно печальным выводам. Так что особо удивляться не пришлось, когда в кабинете вдруг появился сам Крофф. С не предвещающим ничего хорошего взглядом, и уже прекрасно осведомлённый о произошедшем. А во время их с Дамблой разговора я с неприятным удивлением почувствовал, что полностью развёрнутая аура высшего оборотня способна давить не хуже моей. От короткого «дома поговорим» стало совсем грустно. Каким образом происходит воспитательный процесс в этой семье, тайной не являлось и вряд ли для меня при таких последствиях сделают исключение.
        Закончился же первый учебный день тем, что после объявления оставшимся в аудитории студентам о переносе занятий, я был вынужден в присутствии находившегося за спиной мрачного дедули кланяться и просить прощения персонально у каждого. Сначала здесь, а потом в медпункте. Расстроился ещё сильнее. Нет, не из-за того, что делал. Одно движение и несколько формальных слов с правильно подобранной интонацией особо не тронули. Надо - значит, надо. А вот отсутствие ненависти неприятно удивило. Презрение Тани показалось каким-то блёклым, а Грон лишь мечтал отойти подальше и даже не пытался насмехаться. И все лепетали о том, что не держат зла и, конечно, прощают. Ни одной мысли о мести или тому подобном. Тьфу, блин. Однако, возможно, проблема была в находящемся рядом дедуле, которого, судя по эмоциональному фону, боялись гораздо больше меня. Э-эх.
        …
        В общем, печально и… есть хочется. Сильно. Да, не спорю, эмоциями сегодня опять хорошо напитался. В основном страхом и ужасом. Только потребности в физической пище никто не отнимал, но здесь возникли проблемы. Обед я пропустил, слушая нотации от ректора, потом бегая и перед всеми извиняясь. Прямые намёки дедуля просто проигнорировал, а вместо столовой привёл и усадил в одном из пустых классов. Затем вскоре принёс большую пачку тестов, приказав их заполнить в качестве компенсации пропущенных занятий. И убежал в свою гильдию. Почти всё оказалось по монстрам да растениям, так что труда не составило, однако уж больно высокой была стопка бланков. Так до вечера и просидел. Причём вместе со следящим за мной Шатром, которого, по всей видимости, тоже наказали за то, что не успел остановить (интересно, как бы смог). Хорошо ещё, что попыток заговорить кот не делал и точно так же оформлял какие-то бумаги.
        Увы, мечта о вкусном ужине неожиданно осталась несбыточной. Расстроенная Таиша при моём появлении сразу передала слова мужа, чтобы отправлялся в комнату и до его возвращения не выходил оттуда. Пришлось вновь проклинать свою невнимательность и выполнять распоряжение. Раз нарушение договора состоялось, значит, обязан принять последствия. И к сожалению, пока всё происходило в допустимых пределах.
        Плохо то, что, ругая сестру и братьев, в результате сам недалеко от них ушёл. Наводит на неприятные мысли. И возможно, предстоящее физическое воздействие действительно прочистит мозги. Только придётся сбросить работу «покрова» на самый минимум, чтобы стал виден результат «воспитания», но шрамы не просматривались. Нет желания показывать, да и лишние вопросы ни к чему. Чувствительность, правда, резко возрастёт. Ничего, уж вытерплю как-нибудь. Заживо сгорать в Преисподней, тоже было не очень приятно, однако выдержал.
        С этими мыслями я достаточно спокойно воспринял сильную вспышку злорадства, донёсшуюся снизу под тяжёлые шаги наконец-то появившегося оборотня. Даже порадовался - всё-таки есть тот, кто меня ненавидит. Правда, немного смутило сильное недоумение, сопровождающее эмоции Мэри. В голове сразу появилось множество мыслей, что это значит, но фантазии разыграться не дали - в комнату после предварительного стука вошёл Крофф.
        …
        Честно сказать, я тоже удивился, ничего не увидев в его руках. Неужели решил, что в лишнем предмете нет необходимости? Хм. В принципе, ладони большие, силы не занимать и эффект может даже станет лучше, не спорю. Хотя будет навевать довольно странные ассоциации. Не чувствуй я эмоций, подумал бы всякое. Ладно, вопрос в другом. Чего медлит-то? Или мне ложиться и спускать трусики надо самому, а затем…
        - Сати, ты понимаешь, что поступила сегодня нехорошо?
        - Да, дедушка.
        Сделаем грустное личико. Побольше милоты в голосе. Конечно, не поможет, но мало ли. И… опа! А чего это меня обняли? Да ещё так тяжко вздохнули?
        - Знаешь. Я ведь не демонолог и вряд ли смогу взять обещания на все случаи жизни. А ты наверняка найдёшь много способов их обойти. Как сегодня. Почти получилось, да?
        Согласен. Только досадная случайность подвела, иначе ты ничего мне предъявить не смог бы, дедуля.
        - У меня просьба. Я знаю, что на самом деле одна юная эльфа вполне способна правильно оценивать свои поступки. Лестия считала именно так и я ей верю. Пожалуйста, перед потаканием желаниям демона, подумай, как их результат отразится на тех, кого ты выбрала своей семьёй. Если хоть немножечко нас ей считаешь, а не притворяешься.
        Вот ведь! По самому чувствительному месту с ходу ударил. Не скажу, что стало сильно стыдно, но похожее ощущение внутри появилось. Конечно, из-за упоминания бабушки, как же иначе! Однако не стоит так быстро сдаваться. Немного всхлипываем и произносим:
        - Прости, дедушка. Я больше так не буду.
        Естественно. Повторяться, это банально. Главное - постараться все правила изучить.
        - Что же, мне остаётся только надеяться. Ну а сейчас…
        Вот пофиг, однако, паузу держит мастерски, ничего не скажешь. Явно долго отрабатывал на дочке. Впрочем, в данном случае вариантов немного. Самый удобный - через колено. Скорее всего, его и выберет.
        - … ты мне пообещаешь завтра выполнить то, что тебе скажет учитель. В рамках действующего устава школы и общих требований, предъявляемых студентам.
        Не понял.
        - Это и будет твоим наказанием.
        И всё?! Странно, но ничего ужасного в той писанине не припоминаю. Даже вечным дежурным по классу назначить не сможет. Есть ограничение в три дня. Долго размышлять смысла не вижу. Ладно.
        - Хорошо, дедушка. Я сделаю, как вы сказали.
        - Ну и отлично. Спокойной ночи, Сати.
        - Э-э-э, спокойной ночи.
        Как-то подозрительно. Уж очень довольным ушёл. Может, стоило отказаться и согласиться только на то, к чему готовился? Но вроде на память не жалуюсь. Нет серьёзной опасности в школьных правилах. Не понимаю и… Таиша решила тоже ко мне заглянуть?
        …
        Тук-тук
        …
        - Сати, ты ещё не спишь?
        - Нет.
        Ого! Поднос с едой! И какое облегчение в эмоциях от того, что я вполне спокойно сижу на кровати. Очевидно, дочка после таких «разговоров» с папой могла лишь лежать на животе. Похоже, запрет на ужин нёс вполне определённый смысл.
        - Не хочешь перекусить?
        Ещё спрашивает!
        …
        - Обещаешь?
        - Да, тётя Таиша.
        - Спасибо. Давай ложись спать.
        Небольшое дополнительное ограничение. Ничего страшного. Уже вижу, как при необходимости обойти. Но еда была очень вкусной, обеспокоенность феи приятна, ревность Мэри, доносящаяся из коридора, тоже. Почему бы не согласиться? Чтобы в следующий раз не забыла прийти. Подозреваю, что он точно будет. Иначе жизнь станет слишком скучной.
        Приятная тяжесть в желудке поднимает настроение и навевает сонливость. Действительно, пора баиньки. Надеюсь, завтра я проведу время с большей пользой и меньшим риском для моей драгоценной попы. Просто тщательнее всё продумаю…
        ШКОЛА ОХОТНИКОВ. НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ.
        - Староста?!
        - Господин Лари Крофф сказал, что ты решила выставить свою кандидатуру. Разве не так?
        - Я… да.
        Твою налево! Это называется - попал! Почему не сообразил сразу?! Слово «выборы» затуманило мозги? А то, что они могут быть «безальтернативными» не подумал?! Но ещё не всё потеряно! Сейчас развернём ауру…
        - Хорошо. Кто против того, чтобы Сати была старостой?
        Ты чего творишь?! Вашу мать! Наоборот, надо спрашивать! Они же ни один…
        - Возражений нет. Поздравляю!
        Бли-ин. Лучше бы вчера выпороли! Спокойствие, только спокойствие. А-а-а! Какой я идиот!
        К сожалению, мысленно вопить можно до бесконечности. Но одного простого факта не изменишь - меня очень красиво «сделали». Увы, но про такой вариант не подумал. Причём я уверен, что формальной должность не будет. Конечно, изучу ещё раз весь текст устава школы досконально, но уже то, что вспоминается, выглядит крайне неоптимистично. По сути - полная ответственность за всех, кто учится на этих курсах. Ненамного меньше, чем у того же Шатра. Причём это обычный разумный может «забить» и не выполнять свои обязанности. Демон же вынужден соблюдать заключённый договор. Кстати, именно поэтому мы выискиваем любые лазейки и обожаем двойное толкование. В ином случае слово «не хочу» для нас, увы, не существует.
        - Давай, Сати. Спускайся к доске и представься ещё раз. Только… не как вчера. Затем раздашь учебники и пособия.
        А ведь ты, котяра, доволен. Решил отомстить за вчерашнее? Ладно. Глубоко вдохнуть и успокоиться. Ничего не поделаешь. Сам сглупил. Но… не будь я демон, если не извлеку пользу даже из такой ситуации.
        - Меня зовут Сати. Ещё раз прошу прощения за вчерашний инцидент.
        Глубокий поклон. Продолжаем.
        - Постараюсь впредь вести себя поосторожнее и не забывать, что вы… очень хрупкие существа.
        Чувствую возмущение, но вслух высказать опасаются. Правильно делают. А что хотели? Только это так, пристрелочный с борта. Теперь же пора вспомнить про существование главного калибра. Хоть и подловили, но устав я всё-таки читал.
        - Господин учитель.
        - Да?
        - Насколько я помню, староста вправе выбрать себе помощника?
        - М-м-м, верно. Если он согласен.
        Куда денется. Но сначала медленно обведём взглядом аудиторию и немного понервируем своих внезапных подопечных. Естественно, полностью соблюдая обещание Таише - никакой магии. Однако долго держать паузу не стоит.
        - Грон.
        О, как вздрогнул. И другие, кстати, тоже. Не ожидали? Да, пусть он уже Охотник, но по правилам сейчас орк является учеником и обязан подчиняться уставу школы. Ну а моя улыбка быстро давит слова отказа уже готовые вырваться из-под его клыков. Милота тоже может быть со зловещим намёком. Остальным же студентам сохранившийся страх мешает адекватно мыслить и сквозь него пробивается лишь облегчённое: «Слава богам - не я». Потом поймут свою ошибку.
        - Хорошо, Сати. Вижу, возражений нет. Принимается.
        - Благодарю, господин учитель. Тогда следующий момент. Сразу после сегодняшних занятий, в этой аудитории состоится собрание для обсуждения текущих вопросов.
        Удивлены? Однако самое интересное ещё впереди. Вы у меня все сдадите экзамены. Хотите или нет - значения уже не имеет. Только сперва надо определиться с объёмом предстоящей работы.
        ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ВТОРАЯ ПОЛОВИНА ДНЯ.
        Сижу в пустой аудитории. Смотрю на свои предварительные наброски, разложенные учебники и грустно вздыхаю. Причин много.
        Наиболее серьёзная на текущий момент: у обеда в школьной столовой оказалось только одно достоинство - он очень дешёвый. Однако даже в трактире готовили вкуснее. Что уж говорить о доме Кроффа. К сожалению, первоначальный вариант хождения туда и обратно из-за навязанных обязанностей накрылся медным тазом. Пусть расстояние не такое большое, но терять выделяемые полтора часа уже не хотелось. В конце концов, у меня были и свои дела, которые необходимо решать.
        Следующая причина опять имела отношение ко мне. Вернее, к собственной доверчивости, что равнозначно обидной глупости. Ведь пролистав учебники и пособия, я с недоумением понял, что… потребность в освоении изложенного там материала практически отсутствует. Объём имеющихся знаний с лихвой его перекрывал. В книге по монстрологии, вообще, попались серьёзные неточности, и стоило поговорить о них с ректором. Выданный учебный план тоже особой сложностью не отличался. Соответственно сразу возник вопрос, что я тут вообще делаю?!
        Тем более неожиданно выяснилось - тесты, добросовестно заполненные в кабинете Кроффа, уже были экзаменационными. Да ещё по всем специализациям одновременно. Вчерашние бланки, кстати, совершенно непонятно к чему относились. Такое впечатление, что собрали разные варианты со всех годов выпуска и скопом отдали мне. В том, что написал всё правильно, я не сомневался, а значит, теория по факту сдана. С большим запасом. Предлагаемые же практические задания по ближнему бою ничего, кроме усмешки, не вызвали. В Землях Демонов только в поисках завтрака выполнил бы их несколько раз. Даже с магическими задачами легко бы справился. После бабушкиных-то уроков. Получается, необходимость обучения на курсах отсутствовала напрочь.
        Правда, особняком стояло пособие по тактике и работе в составе групп, но ничего сложного там тоже не было. Приличная часть вполне соответствовала тому, что помнил «основа» из своих компьютерных игр, остальное легко выучивалось за пару дней. Немного реальных боёв и никаких проблем бы не было. К тому же всё равно планировал ходить в одиночку без лишнего «балласта». Так что дедуля меня просто изящно обвёл вокруг пальца. А если учитывать добровольно-принудительно взятые на себя обязанности старосты класса, то гордости демона нанесён серьёзный удар. Отсюда я вновь возвращался к окончательно сформировавшемуся неприятному выводу, имеющему два варианта происходящего.
        Первый. Оставшаяся часть личности «предыдущего я» оказалась повреждена гораздо сильнее или что хуже - перестала быть полноценной. Поэтому подрезка по интеллекту несла вынужденный характер и сейчас его уровень совершенно не соответствует собственным ощущениям. Как результат - постоянные ошибки и глупое детское поведение. Контроль бесполезен, поскольку проблема носит структурный характер. Наша личность просто не в состоянии оценить собственные действия и это касается всех её составляющих, включая меня. Сестра не поможет. Она уже стала одной из нас.
        Второй. Относительно более приятный вариант и имеющий даже некоторое доказательство своей истинности. Повышенный магический фон помимо других проблем серьёзно влияет на сознание находящихся в нём разумных. С тем же самым эффектом. Правдоподобность такому выводу придаёт поведение «изменённых» с характерными моментами больше свойственными подросткам, а не взрослым существам. Лишь очень опытные и прожившие много лет, вроде дедули и ему подобных, способны претендовать на относительную нормальность. Сразу вспоминается Варя, ставшая слишком открытой и наивной после появления в Пограничье. Впрочем, и здесь я ничего поделать не могу. Уйти из этой «резервации», пока не решён вопрос с источником энергии, невозможно.
        Из последнего варианта, кстати, проистекала ещё одна причина моей грусти. Контрольные тесты, вытребованные у Шатра, что я раздал на собрании и заставил заполнить. Более простые, чем будут на экзамене. Увидев их, собственно говоря, я и узнал про разницу. Между прочим, после доброй улыбки милой феи искренний энтузиазм в написании проявили все. Лишь Тани попыталась взбрыкнуть, но повелась на простую фразу: «Понимаю, уже всё забыла», в раздражении чуть не порвав бланк, выхваченный из моих пальцев. Приятные последствия вчерашнего выступления.
        Так вот. Посмотрев на результаты, специально для непредвзятости оценённые только по проверочным таблицам, даже захотелось плакать. Слово «плохо» выглядело бы слишком оптимистичным. Признаю, нули отсутствовали. Но до пятидесяти баллов недобрал никто. Даже действующие Охотники. Средний же не достигал и… двадцати. Притом все задачи носили прикладной характер и были чётко распределены по специализациям. Не справились. Я уж молчу про то, что в словах из четырёх символов некоторые умудрились сделать по две ошибки и даже не смогли ответить, сколько требуется взять продуктов на пятидневный поход. А как вам маг, неспособный вычертить на бумаге геометрию простой Печати? Боец, спокойно указавший место печени в грудной клетке?
        А ведь позади три года общего обучения и ещё два по специализации! Ужас! Теперь фраза Мэри, сказанная тогда в трактире про неудачников, полностью приобрела свой зловещий смысл. И эмоции Кроффа становились понятными. Конечно, двенадцать разгильдяев и четыре проштрафившихся Охотника не показатель. Так что, возможно, не всё так плохо. К тому же первые практические занятия будут только завтра. На них и окончательно станет ясно, какие усилия придётся приложить на пути к намеченной цели.
        В общем, успокоившись, я смахнул учебники с бумагами в пространственный карман и пошёл к выходу. Стоит поторопиться. Хоть до ужина есть время, но впереди ещё много работы. Какой? Увы, но по-прежнему существовал и отрицательный момент вчерашней демонстрации. На сегодняшние занятия пришли не все. И теперь я, как староста, обязан был их навестить и попросить вернуться. Ну а с учётом того, что сам же и виноват, то появление завтра этих студентов становилось принципиальным.
        Две лисички Соня и Салли, братья еноты Карэн и Дарел из Охотников, а также ещё одна, кроме меня и Тани, фея в классе - Линея. Однако несмотря на то, что она и ушастые подружки жили здесь же в общежитии при школе, по очерёдности девушки оказались последними, так как сначала пришлось заглянуть к Джааду и попросить приготовить кое-что в помощь. Действовать лучше наверняка. Потребовалось время, и я отправился к енотам.
        ГДЕ-ТО В ГОРОДЕ. ТРУДНЫЙ ПУТЬ СТАРОСТЫ.
        - Клоди, неужели это твой рисунок?
        - Да, тётя Сати.
        - Как здорово!
        - А хочешь, я другие покажу? У меня их много!
        - Конечно, неси.
        - Я сейчас (торопливый топот маленьких лапок).
        Милый ребёнок. Такая невинная и аппетитная душа. Приходится сдерживаться, чтобы не попробовать на вкус. Кстати, к моему удивлению, обязанная своей текущей жизнью «основе», поэтому тонкая ниточка Права стала приятной неожиданностью. Запомню. В будущем прислужники мне понадобятся, а это вполне неплохая кандидатура. Прямота и верность просматриваются уже сейчас.
        - А вот и чай.
        - Спасибо, госпожа Лата. Вы очень добры.
        Мама тоже в подвязанном узелке, но слишком взрослая, так что можно с небольшим сожалением отпустить. Жадничать в данном случае не вижу смысла.
        - Значит, эти оболтусы сегодня не появились? А ведь утром сказали, что ушли в школу. Вот негодники!
        - Это моя вина. Я их немного напугала своими способностями. Прошу прощения.
        Встаём и делаем поклон.
        - Что ты, не надо. Не извиняйся.
        - Братики глупые!
        - Клоди?!
        - Сати красивая! Очень! И совсем она нестрашная. Когда я вырасту, то обязательно на ней женюсь!
        - Сынок! Ох…
        - Ничего, госпожа Лата.
        И повернувшись к мальчику:
        - Я подумаю над твоим предложением, честно.
        - Рисунки!
        - Давай смотреть вместе? Садись ко мне.
        - Ура!
        Хорошо, эмоции читаю, так что пускай обнимает и елозит на моих ногах сколько угодно. Простое копирование с непониманием значения таких действий для взрослых. Зато умиление сидящей напротив женщины сразу подскакивает, начисто убирая возможность критического мышления. То, что надо. Поэтому улыбаемся, хвалим цветные каракули непонятно что изображающие, прихлёбываем вполне неплохой чай, который, конечно, является скорее травяным настоем ввиду отсутствия подобного растения в этом мире, и ждём. Их отец - Красс, должен скоро вернуться из мастерской и вряд ли сыновья рискнут появиться позже.
        - Мама, мы пришли!
        - Что-то вы долго.
        - Э-э-э, столько уроков в школе.
        - Неужели? Интересно будет послушать. И… вашему классному старосте тоже. Правда, Сати?
        - Ма… а-а-а! Она здесь!
        - Добрый вечер, Карэн и Дарел. Рада вас видеть.
        Быстро бледнеющие мордочки и задрожавшие лапы. Увы, дорогие еноты, но испуг передо мной уже такая мелочь. Зловещая аура исходит теперь совсем от другого существа.
        - А сейчас любимые сыновья, я очень хочу услышать, где вы действительно были?
        - Но…
        Бесполезно. Мама уже обработана полностью, никаких возражений не услышит. И эмоции внутри неё далеки от ангельского всепрощения. Соответственно, заминка в ответе сразу приводит к закономерному результату.
        - Никаких «но»! Немедленно в комнату! И придумайте объяснения получше, пока я общаюсь с нашей гостьей. Как раз успеете до прихода отца.
        Отлично! Теперь надо быстро закруглиться и уйти. Уверен - завтра они появятся раньше остальных. С невероятно искренним желанием достойно пройти переобучение. Только вот сидеть за партой в ближайшие пару дней будет немного болезненно. Стоявшую во дворе кадушку с замоченными прутьями я видел. И то, что сегодня их используют по назначению, сомнений нет. Первая часть поставленной задачи выполнена.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        - Так ты тётю Риду знаешь?
        - Да. Я гостила там месяц назад. И конечно, она делает вкуснее. От стола отваливаешься, а не отходишь.
        - Хи-хи/хи-хи, всё так! Мы с нашими мамами были у неё на ферме в прошлом году. Салли такое пузо наела, что потом ни в одно платье не влезала!
        - Кто бы говорил, Соня! Или мне напомнить, как у некой девушки юбка неожиданно по шву лопнула? В талии!
        - Это… я за лето выросла просто, не ври! Забылась и надела старую, которая мала.
        - Ну-ну.
        - Ах, ты!
        - Извините, девочки. Тогда, наверное, я зря их принесла.
        - Нет! Мы как раз думали, чем бы поужинать. Спасибо, Сати! Так давно не пробовали. Обратно-то возвращаться домой было стыдно, решили в городе дождаться переэкзаменовки. А здесь их не продают. Где достала-то?
        - Сек-рет.
        - У-у-у, вредина.
        - Ладно-ладно. В гильдейской таверне заказала, честно.
        - Э-э-э… там же очень дорого!
        - А мне Джаад так дал.
        - Ой! Ты с ним знакома?! Лично?! Обалдеть!
        Чем во все времена можно затуманить разум девушек? Естественно, вкусняшками! А персонально лисичек - их любимыми колобками. Признаю, настоящий наркотик. Непроизвольное слюноотделение и судорожно дёргающиеся ушки с хвостом обеспечиваются лишь запахом. Только что проверил, зайдя в общежитие и поднявшись к нужной комнате. Даже стучать не пришлось - сами дверь распахнули, шевеля носами. И испуг прошёл очень быстро. Заодно смущение, стеснение и неловкие извинения за глупую попытку спрятаться от такой хорошей девушки, как я. Ведь это же была простая случайность, за которую я тоже попросил прощения, верно? А колобки такие вкусные…
        Увы, идеальный результат собственных действий портила ещё одна особа, напряжённо сидящая с краешка стола. Линея. Живущая на этом же этаже, только дальше по коридору. Бесцеремонно притащенная Соней почти сразу после примирения. К сожалению, даже экзотические для городских лавок фрукты, принесённые из таверны, не помогли и нетронутыми лежали в вазе перед ней. В другое время я бы с удовольствием посмаковал ту смесь жуткого стыда и страха, что шла от феи, но сейчас она лишь мешала.
        Неприятно осознавать, только я действительно чувствовал перед девушкой что-то похожее на вину. Слишком ранимая душа оказалась. Хотя соглашусь, при таком количестве народа не только пустить под себя лужу, но и сделать нечто большее - не самый хороший поступок для того, кто хочет быть Охотником. Дополнительным осложнением стало короткое белое платье, и пока непонятное отсутствие трусиков, способных удержать жидкую проблему. Не удивительно, что фея впала в отключившую разум истерику с соответствующими последствиями. Конечно, потом её поймали, отмыли, очистили и привели более или менее в порядок, однако она успела произвести впечатление даже на фоне потерявших сознание лисичек и Грона с мокрым пятном на внушительном «особом» месте.
        Впрочем, и подобная проблема решаема. Даже готов применить демоническое влияние, нарушив обещание, раз девушка так на этом неловком моменте зациклилась. Только у неё явно что-то случилось в прошлом, связанное с Тьмой и страхом, а лезть с наскоку так глубоко в сознание я не решился. Слишком легко ещё сильнее повредить душу и сделать только хуже. Лучше дать время успокоиться естественным путём. В крайнем случае, потерпит до пробуждения Люцифа. Ангел-то легко сможет вылечить такую травму. По его ведомству проходит. Ну а пока любой, кто осмелится напомнить девушке о конфузе, познакомится с тем, что идёт после моей милой улыбки. Так и поступим. Тем более обещание лисичек привести завтра фею в школу я уже получил, значит, по сути, задача выполнена полностью. Пора и домой.
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. НАВЕРНОЕ…
        Выйдя из общежития и помахав рукой высунувшимся из окна подружкам, я привычно поморщился, ощутив сильно покалывание по всей коже. Затем со вздохом покосился на стоявшее невдалеке большое здание с куполом. Храм. Так-то защита на стенах школы и общежития блокировала идущее от него воздействие, но на открытом месте и так близко оно неотвратимо накатывало обжигающей тело волной. Слишком много светлой составляющей Силы в окружающем пространстве, а поскольку без братьев и сёстры я был чистым существом Тьмы, то и эффект получал соответствующий.
        Ничего, сейчас отбегу подальше и… твою налево! Совсем забыл! Ведь сегодня как раз собирался решить эту свою персональную проблему. Отложить до завтра? Опять всю ночь подскакивать от ожога после пришедшей молитвы?
        Увы, во сне контроль заблокированной божественности непроизвольно ослаблялся, а за возведённой в сознании «стенкой» их накопилось уже приличное количество и новые удерживались плохо. Разорвать связь с храмом можно, однако тогда велика вероятность, что Люциф так и не проснётся. Неприемлемо. Пусть он глупое существо Света, но в первую очередь мой брат. Значит, лезем на крышу, выбираем невидное с улицы место и ныряем в Пустоту.
        …
        Получилось! Правда, долго провозился с настройкой, но результат того стоил. Я ещё раз обошёл придуманную конструкцию. Да, вызывает сильную ассоциацию с распятыми на кресте девушками, но по-другому не получилось. Причём не сразу догадался ввести сестру, как переходной элемент, а также то, что отладку надо производить в области действия Силы Храма. Зато теперь всё отлично!
        Кстати, на самом деле это приёмо-передающая антенна, не более того. Тела по-прежнему окружает спиралью туман из Тьмы, восстанавливающий повреждённое сознание. Заодно он обеспечивает необходимую фокусировку божественности и аккуратно прикрывает нужные места. Я не нимфоман, как Эли, чтобы специально любоваться собой в таком ракурсе и подробностях. Ладно, пора опробовать. Как раз опять пришла новая молитва.
        Подойдя к стоявшему рядом креслу, я сел и водрузил на голову шлем, от которого к сестре и брату шли пучки проводов. Сосредоточился.
        - «О, Принцесса! Помоги жене родить здорового ребёночка! Умоляю!»
        Есть. Всё слышу и никакой боли. Теперь ответное действие. Палату вижу. Измождённую соответствующим процессом кошку тоже. Согласен, трудновато у неё идёт. Надеюсь, никто и никогда не узнает, чем сейчас займётся высший демон. Итак…
        - «По искренности, да и воздастся!»
        - «… Уа-а-уа!»
        А оно и немного подсобить пришлось. Сама бы справилась. Сложнее оказалось не забрать душу только что появившегося на свет разумного существа. Редкий деликатес для демона, так-то. Теперь осталось наложить небольшое благословение (ух, как передёргивает). Заодно исправить лёгкую родовую травму. М-да, а под Силой Веры реальность-то пластичнее. Как интересно. Но лучше не отвлекаться. Это ведь была только текучка. А сейчас стоит разгрести завалы, раз уж начал. Поехали!
        …
        Уфф. Как устал. Снаружи-то немного времени прошло, а здесь по моим ощущениям несколько часов точно. Зато почти всё раскидал. Осталось ещё три просьбы, требующие внимания, но божественности уже не хватило, а лишней нет. Слишком большой коэффициент перерасхода. Да и молились давно, пусть и сильно. Вложенная вера почти выдохлась. Придётся завтра пробежаться ножками и помочь физически. Не всем. Одной «изменённой» точно, а на других сначала гляну, потом только решу. Забил бы, но «основа» по глупости Люцифу пообещал. К тому же и так всё необязательное и бессмысленное отклонил. Возможно, с большим перебором, но я и не ангел.
        Заодно частично восстановил первоначальную связь с храмом помимо той, что создал брат. Теперь все молитвы ниже определённого уровня будут сразу уходить обратно, не засоряя сознания и получая силу из общего фона веры. Не дело всё-таки демону возится с помощью и благословениями. Раньше как-то обходились без живой полубогини, перетерпят и сейчас. Соответственно, если прилетит, то лишь очень серьёзная молитва. Ладно. Пора на выход и наконец, домой. Надеюсь, от ужина что-то осталось и Таиша не сильно волнуется.
        …
        Комната. Кровать. Женщина, сидящая на краешке и держащая за ладошку уснувшую юную девушку. Вот она коротко вздыхает, поднимается, выпуская хрупкие пальчики из рук, затем, погасив небольшой ночной светильник, выходит из комнаты. Оборачивается и со слегка растерянной улыбкой смотрит на закрывшуюся дверь. Негромко произносит:
        - Никак не пойму - взрослая или ребёнок? Странная ты, Сати. И почему такое ощущение, что лучше не знать ответа на этот вопрос…
        …
        ГЛАВА 3. НЕОТВРАТИМОСТЬ ОТВЕТСТВЕННОСТИ. ЧАСТЬ 2.
        ШКОЛА ОХОТНИКОВ. НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ.
        - Так, все здесь? О-о, никак сам Грон, собственной персоной, решил навестить нас. Соскучился по моим занятиям? Правда, не могу сказать того же самого, включая остальных. Я вами разочарован.
        Как интересно. Нет, конечно, этот седовласый медведь, коротко представившийся Роном, выглядит впечатляюще. Однако орку сильно проигрывает как в росте, так и в размерах мышц. Только вот, судя по эмоциям, моего свежеприобретенного помощника такая разница особо не радует. Похоже, при желании наставник по изучению практических навыков физического боя может спокойно оприходовать не одного такого Грона. Возможно, одновременно. А по волне лёгкой обречённости от других студентов, видно, что особой мягкостью он не страдает.
        - Чего замерли? Забыли, где раздевалки?! Вперёд! Радуйтесь, что меня уговорили вбить хоть ещё что-нибудь в ваши пустые головы! Хаару, кстати, тоже весьма недовольна. И уже с нетерпением ждёт на площадке, чтобы это высказать.
        Очевидно, наставник по применению магии. Верно, каждому своё. И честно говоря, слегка взгрустнулось. Охотники ведь не сидят в кабинетах, и сейчас предстояло самое важное - отработка умений, применяемых непосредственно при выполнении заданий, и того, что поможет выжить. Однако ощущаемые эмоции были весьма далеки от искреннего энтузиазма. Как же они собираются… ладно, не стоит пока забегать вперёд. Сейчас сам всё увижу.
        Кстати, никто доспехи и боевые облачения напяливать на себя не спешил. Штаны, футболка, куртка и мягкая обувь на шнурках. Самые обычные костюмы для занятий физической культурой, вызвавшие непонятное чувство ностальгии глубоко внутри. Как и металлические шкафчики с низенькими скамейками в комнате для переодевания. Хотел опробовать одно недавно восстановленное умение, но подумав, решил пока не выделяться и подобно остальным «извлёк» из принесённой для вида сумки то, что надо. Демонстративно переоделся, а волосы стянул заранее приготовленной лентой в хвост.
        И совсем не удивился началу - разминочным упражнениям с пробежкой. Довольно приличный комплекс на растяжку и десять кругов по специальной дорожке вдоль высокой стены тренировочной площадки в изначально заданном очень неплохом темпе. Причём сразу обратил внимание на озвученный запрет использования магии, а также посторонних артефактов. Даже про ограничение внутреннего усиления предупредили. Правда, выданный для контроля небольшой кулон на шнурке немного насторожил, однако присмотревшись, одел. Его структура, слабосветящаяся в демоническом восприятии, напомнила амулеты в таверне, и догадка быстро подтвердилась.
        Конечно, всех функций пока не понял, но неприятный гудок почти сразу услышал. Со стороны. А подружки лисички с ходу заработали свирепый взгляд Рона с последующими собственными стыдливыми поклонами и просьбами простить. Как планировали скрыть от амулета попытку наложения Печатей Выносливости, непонятно. Я заметил и без него, думаю, медведь тоже. Выглядело откровенно глупо и грусти прибавилось. Особенно от тоскливой нотки в словах учителей, которые наверняка устали повторять одно и то же на каждом занятии. А ведь вчера девочки произвели вполне нормальное впечатление. Печально и рисует не очень хорошие перспективы. Но может, я зря себя накручиваю?
        Увы, новый повод для ухудшения настроения появился быстро. Хоть разминку в целом сокурсники прошли нормально, но вот добежали не все, как бы Рон с Хаару не подгоняли и свирепо не орали. Просто падали. Причём, искренне не понимая, почему это так плохо и зачем их заставляют. Ещё одна тема для обсуждения к новому собранию класса. Надо не справившимся предложить поинтересоваться у действующих Охотников, насколько подобное помогает вернуться живыми после заданий. Странно, что никто ранее не смог заставить осознать такой простой факт. А ведь даже Тани особо не отстала от основной группы, пусть затем и рухнула на подстриженную травку, ловя воздух ртом и обливаясь потом. Весьма недовольная собой и злясь на меня. Причина? Да вроде как бы тоже считаюсь феей, априори со слабым телом. Мало ли кто там внутри. Однако пробежал спокойно и на вид особо не запыхался.
        Естественно, о том, что моя терморегуляция с влагой никак не связана говорить не стал. И конечно, про магию, используемую постоянно, тоже. Убрать всё равно не смогу, иначе даже пальчиком пошевелить не получится. Но энергопотребление честно не повышал, хотя сразу отметил, что амулет на систему питания не реагирует. И главное - на самом деле тоже устал. Пусть не так сильно. Только не показал. Проконтролировать желание вдохнуть поглубже и перетерпеть лёгкую нехватку кислорода в крови не затруднило. Согласен, небольшое лукавство - но я ведь демон.
        Правда, заработал приподнявшиеся брови второго наставника - Хаару, которая спокойно бежала вместе с нами и также не выглядела особо запыхавшейся, получив моё искреннее уважение. Ведь внешне и по ощущениям она сильно походила на человека с очень смуглой кожей. Почти как у официантки Эльвиры, но оборотнем явно не была, хотя и фальши, как у людей в имперском бутике, не почувствовал. Догадки о настоящей расе дальше строить не стал. Нет смысла. Если я прав, женщина реально крута, «изменённые» физически превосходят людей. Что касается Рона, то его неожиданно сдёрнули куда-то посыльным енотом прямо посередине пробежки и, пообещав вернуться чуть позже, медведь исчез. А у меня возникли небольшие проблемы.
        …
        - Так ты боец ближнего боя?!
        - Да.
        - Что собираешься применять?
        - Руки.
        - Э-э-э…
        Неплохое изумление. Да, Хаару явно уже знала про мою «особенность», но предполагала всё-таки использование магии. А ведь Шатр должен был сделать соответствующую пометку в бланке, что наставник держала в руках. Очевидно, забыл после столь впечатляющего «представления». Впрочем, учитель в женщине быстро взял вверх. Даже любопытство подавила.
        - Значит, физический Контракт?
        - Да.
        - А где защитные перчатки?
        - Простите, личные ещё не готовы. С обычными… есть некоторая проблема.
        Более подробно объяснять не пришлось. Один взгляд на мои кулачки дарил понимание о невозможности надеть стандартное снаряжение. Великовато будет.
        - Ясно. Только прости, я не смогу оценить твои навыки и составить задание на отработку. Подожди возвращения Рона, хорошо? А пока попробуй чего-нибудь сама.
        - Да, госпожа учитель.
        Кстати, наш разговор происходил уже непосредственно на тренировочной площадке, куда мы переместились после небольшого отдыха. Весьма оригинально организованного. Использованный наставником артефакт и одетые кулоны выдали Малую Печать Бодрости, быстро убравшую дрожь в конечностях учеников и успокоившую бурное дыхание. Даже мне немного помогло. Согласен, эффективно, хотя полезность я бы поставил под сомнение. В реальном бою такой поблажки никто не даст. Однако учителям, очевидно, важнее экономия времени и задерживать следующий этап занятий Хаару не стала, скомандовав:
        - Всё, хватит прохлаждаться. Бойцы, давайте на свою половину и по стандартной схеме. Думаю, не надо намекать, что по вам-то я прекрасно увижу - отлыниваете или нет. Остальные за мной.
        Не скажу, что остался разочарован полученной свободой. Даже есть законный повод спокойно посмотреть на происходящее действие и оценить навыки Охотников.
        …
        Сама тренировочная площадка в чём-то напоминала небольшой стадион с приятно увеличенным магическим фоном, вполне соответствующим лесу вокруг города. Правда, снаружи она выглядела удлинённым овалом, однако внутри оказалась разделена пополам, и мы сейчас находились только в одной её части. С округлого торца был участок с мишенями, стоящими в ряд и несколькими поперечными линиями на разном расстоянии. Типичное стрельбище для использования боевой магии. Туда Хаару с учениками и направилась.
        Ну а на поперечной стене, что полностью перекрывала вторую половину, располагались мишени в виде силуэтов монстров с ведущими к ним дорожками. Явно для отработки действий в ближнем бою. Слева и справа стояла уже полная классика - манекены из скрученных прутьев и обычные деревянные брёвна с торчавшими в разные стороны палками.
        Чуть дальше вдоль боковых стен шли стойки. Молоты, секиры, мечи и так далее. Естественно, учебные варианты, но масса и балансировка, я уверен, полностью соответствовала настоящему оружию. А разнообразие форм и размеров позволяло сделать выбор без всяких проблем. Перчатки тоже висели, но, увы, не для моих рук. Ладно, не больно-то и нужны.
        Что же касается самой тренировки бойцов, то в целом она выглядела вполне впечатляющей. И даже смогла приподнять настроение. Первым дал себя оценить Грон. Выйдя на одну из дорожек, орк замер в характерной позе, держа в руке молот. Затем его фигура размазалась в перемещающийся по прямой силуэт, внезапно оказавшийся возле стены, и раздался глухой удар. Я даже ощутил угрожающий всплеск ауры.
        В пояснениях необходимости не было. Всё очевидно. Рывок и Провокация. Умения бойца, отвлекающего на себя монстров. Если взять термин компьютерной игры из человеческой памяти - Грон только что показал обычную работу «танка». По-местному - Защитника. Ещё один сокурсник, медведь по имени Бао, повторил что-то подобное, но использовал уже щит, подошёл в два раза ближе, а сила удара, включая всплеск ауры, получилась гораздо ниже. Впрочем, оно и понятно. Ученик - это не Охотник четвёртого уровня.
        Еноты Карэн и Дарел, взяв мечи, нашли себе манекены и в принципе, неплохо по ним стучали. Даже проглядывали небольшие комбинации ударов. К ним присоединились два волка Твик и Касс, использующие короткие секиры, но разница и здесь выглядела очевидной. Парень-белка Шикки с парными кинжалами, подскочив к бревну, закрутил неплохую «мельницу», хотя вот скорость не впечатлила. Ещё среди нас оказался кролик-лучник Кош, который, выбрав себе крайнюю дорожку, старательно пытался попасть в расположенную там круглую мишень. Не спорю, получалось, но центр, к сожалению, даже после третьего выстрела оставался пустым.
        Дальше смотреть не стал. Надо ведь и самому чем-нибудь заняться. Поэтому тоже подошёл к куклам из прутьев, примерился и… в сомнении остановился. Затем передвинулся к брёвнам. Потрогал, после чего разочарованно вздохнул. Опять проблема. Создавать видимость не хотелось, как и сильно снижать верхний порог по пиковому энергопотреблению, а более или менее серьёзного соприкосновения с моей рукой они точно не выдержат. Ни те ни другие. Разлетятся. Магическое укрепление присутствует, но не поможет. Подумав, решил дождаться Рона. Явно нужен совет. Да и группа магов вновь привлекла внимание, наконец-то распределившись по позициям на стрельбище после довольно долгого инструктажа Хаару.
        Честно скажу, на короткий момент я даже испытал чувство искреннего счастья. Почему? Да, потому что сильно опасался услышать вопли типа: «Огненный шар!», «Ледяная стрела!», «Воздушный молот!» и прочие пафосные реплики, выглядевшие красиво только со стороны. В реальном бою подобная глупость быстро бы привела к смерти. Слава богам (тьфу, чтоб вам вечность икалось в Небесных Чертогах), такого не произошло. К сожалению, на этом хорошие новости заканчивались. А вот остальные прелести откровенных «двоечников» присутствовали в полном объёме.
        Нет, создать и активировать Печати смогли все, не спорю. Только… как же медленно они это делали. Не говоря уже о том, что из-за допущенных ошибок иногда в мишени попадали бесформенные комки непонятно чего, рассыпающиеся от удара безвредными искрами. Это если ещё было чему лететь, и «оно» даже не сильно отклонялось от нужной траектории.
        У лисичек дело обстояло лучше всего - огненные шары в целом получались и летели относительно точно. Однако даже мне было видно, что энергии Соня и Салли вкладывали явно недостаточно. По сути, безвредные хлопушки способные в лучшем случае поджечь сухую траву. Та же проблема была у ежи Сары. Результат созданных ею Печатей больше напоминал водяные «бомбочки», кидаемые хулиганом в прохожих.
        Кошка Макша и гном Дорик в целом делали как надо. Сила их стрел Воздуха и каменных игл, соответственно, были неплохими. Но скорость создания получалось такой, что от мишени можно спокойно дойти и ткнуть им пальцем в плечо с сакраментальной фразой: «Пуф, ты убит».
        Необычней всего «работала» нимфа Нана. Вырастив перед собой куст, с верхней частью, напоминающей зелёный стручок с чёрными глазками и большим круглым ртом, она пыталась заставить его стрелять какими-то зелёными шариками. Иногда получалось, не спорю.
        Естественно, Тани подобная клоунада, а по-другому назвать происходящее сложно, не касалась. Хоть посох в её руке был учебным, но стрелы Воздуха шли из него одна за другой и били прямо в центр мишени. Затем она даже закрутила вокруг неё приличный вихрь. Приятно посмотреть. Однако больше всего я заинтересовался Линеей. Впрочем, внимание фея привлекла с самого начала тренировки.
        Дело не только в по-прежнему ощущаемом страхе. Не спорю, вполне питательном, но в текущей ситуации совершенно лишнем и даже вызывающим раздражение. Особенно когда девушка, сжавшись в углу раздевалки, испуганно ждала моего выхода, и в результате чуть не опоздала к началу занятий. Ладно, пройдёт время и успокоится. Но вот зачем она надела костюм не по своему размеру? Ведь даже бегать в нём было неудобно. Почему остальные ученики, включая наставников, отнеслись к этому довольно спокойно? И вот сейчас. Покрикивая на других, Хаару по непонятной причине терпеливо ждала, пока Линея выстрелит по мишени, не пытаясь её поторопить.
        Впрочем, долго гадать о таких странностях не пришлось. И ответ заставил застыть в изумлении. В какой-то момент замершая неподвижно фея вдруг резко дёрнулась, по её фигуре прошла размывающая очертания волна и… на тренировочной площадке уже стояла совершенно другая девушка. Изменилось всё. Рост, пропорции тела и даже длина волос. Только лицо осталось почти прежним. Теперь Линея сильно напоминала Тани. Правда, передние и задние округлости, обрисованные натянувшимся тренировочным костюмом, оказались более впечатляющих размеров.
        А затем фея, наконец, приступила к выполнению своего задания. Что могу сказать. Если оставить в стороне долгое ожидание и сам процесс превращения, то… это было великолепно. Для провалившей экзамен, естественно. Ледяные сосульки, срывающиеся с выбранного девушкой жезла, били в мишень с не меньшей частотой и силой, чем у Тани, без отклонений попадая в центральную часть, а сформированная в конце упражнения над целью глыба льда просто разнесла её на куски. Даже чуть не зааплодировал. Однако Хаару имела другое мнение.
        - Плохо, Линея. Как всегда, по первой части вопросов нет. Но зачем ты опять вложила столько Силы в последний удар? Уровень накопления энергии в Печати был задан вполне однозначно.
        - П-простите.
        - Это слово я уже много раз слышала. И устала напоминать, что правильный расчёт магии просто необходим, если не хочешь пустого Резерва в самый неподходящий момент. Особенно с твоей проблемой. Попробуй хотя бы сегодня это осознать. Ведь никакие оправдания собственных страхов, от смерти не спасут, ясно?!
        - Да, госпожа учитель.
        - К тому же не забывай, пусть я приняла твоё решение отказаться от специализации на Лечении и выбрать магию Льда с упором на Стрельбу, но определённый запас на создание Печатей Исцеления должен сохраняться постоянно и магом Поддержки ты быть не перестала.
        Что же, признаю - Хаару полностью права. Но этот короткий диалог заинтересовал меня несколько другим аспектом. Похоже, сознание в отличие от феи-Охотника у девушки при увеличении размера не поменялось. И эмоциональный фон, наполненный сильной нервозностью, остался прежним. Может подобное происходит при большей разнице? Ведь Тани не только выглядела во время нашей первой встречи ребёнком пяти-шести лет, пусть и излишне фигуристым, но и интеллект с поведением были соответствующими.
        - В наказание сходишь в подсобку за новой мишенью. Можешь взять в помощь одного из бойцов.
        Хм. Кажется, самое время вспомнить про обязанности старосты и помочь кого-нибудь выбрать. Слишком растерянный взгляд у повернувшейся к нам девушки, по-прежнему старательно на меня не глядевшей. Детский сад, честное слово. Итак, это будет…
        - Я принесу.
        Грон?! Однако. Как-то раньше не чувствовалось в нём сильного желания помогать окружающим. Неужели благотворное воздействие моих скромных усилий? Надо же. Всего один раз сломал им пол и дважды заставил намочить штаны, а уже такой прогресс!
        Стоп. А это что за эмоции внутри орка? И покраснел сильно. Вернее, позеленел. О-о, как любопытно. Хе-хе. Ну, понимаю. Подобный взгляд сейчас не только у тебя. Фигура у «взрослой версии» Линеи очень неплоха, согласен. И обтянувший тело тренировочный костюм особо ничего не скрывает. Кстати, в том числе и снова отсутствие нижнего белья. Но сейчас у меня уже есть догадка о причине подобной фривольности. Учитывая, что и на Тани его тоже нет. Даже знаю, кого спросить. Сегодня же.
        Однако как не было интересно наблюдать за смущённым гигантом и феей, на удивление его не боявшейся, стоило опять подумать о собственной тренировке. Да, не виноват, но недовольное внимание Хаару чувствую. Похоже, всё-таки придётся хоть чего-нибудь изобразить. И одна идея есть. С этими мыслями я отправился в угол между внешней стеной площадки и той, что отделяла её от второй половины. Металлический столб с большим кристаллом на верхушке был замечен давно, только присутствовали сомнения - имеет он отношение к манекенам или нет. Впрочем, несколько слабых ударов выдержит и главное. Ну, начали!
        …
        Бам-м! Бом-м!
        …
        Хм, а неплохо. Жаль, что он полый внутри и создан из простого металла. Однако толщина стенок хорошая и определённая прочность присутствует. Смог быстро подобрать необходимое усилие, чтобы не сломать. Лишь вначале несколько вмятин сделал и всё. И чего сразу сюда не подошёл?
        Так, теперь нужно ногами в кувырке попробовать, а затем с отскоком от стены и разворотом.
        …
        Бум-м! Бам-м!
        …
        Замечательно. Хотя на самом деле жутко убого! Никуда не годится!
        Да, Эли смог наскрести в нашей памяти оставшихся движений. Добавил опыт игр с сестрой и братьями макхарами, а также охоты в Землях Демонов. Что-то сохранилось от исчезнувших неизвестно куда боевых матриц, переданных умершими куклами Даниэля. Брат даже сумел объединить всё в некое подобие системы. Только она требует тщательной и долгой отработки и сейчас эффективность явно оставляет желать лучшего. Слишком простые связки. Множество провалов в защите, задержка при переходе к нападению. Кошмар!
        …
        Бам-м! Бом-м!
        …
        По сути, буду вытягивать только из-за скорости и силы. Техничности - ноль! С равным успехом можно использовать базовые боевые навыки демонического зверя, подсознательно возникшие при зарождении новой энергоформы. Результат будет ненамного хуже. Единственное, в исполнении человеческим телом это не так красиво выглядит. Зато менее затратно и…
        - Сати, прекрати немедленно!
        - Э-э-э, госпожа учитель?
        - Не могла бы ты тренироваться немного… потише.
        Конечно, я заметил поток внимания со стороны других учеников. Даже появившееся изумление и опаску. Но отнёс это на счёт того же непонимания, почему собираюсь сражаться в ближнем бою. Ничего не поделать, феи обычно являются магами Поддержки или Лечения. Однако только сейчас до моего сознания дошло, что вокруг стоит полная тишина и на меня все смотрят. Похоже, действительно удары по металлу получились слишком громкими.
        - Простите, госпожа учитель.
        - И не надо использовать столб освещения, как манекен.
        Упс. Вот дурак! Не смог сообразить, что это такое. Аж стыдно стало.
        - Извините, я не знала.
        - Ничего. Лучше попробуй побить мишень на стене. Или… подожди Рона.
        - Слушаюсь, госпожа учитель.
        - А вы чего замерли? Продолжаем!
        Как-то она слабо разозлилась. Даже не стала ругать за повреждения, а ведь столб я, похоже, явно погнул. Ну и ладно. Отправлюсь к мишеням.
        Откровенно сказать, пока шёл к центральной части стены, перегородившей тренировочную площадку, то чувствовал себя довольно неловко. Отчего сильно разозлился. Опять все знали, а я нет! Бесит! Хорошо хоть, кроме испуга, других эмоций у сокурсников не ощутил. К их же здоровью. Теперь осталось определить, что могу сделать здесь. Конечно, немного, но прямые удары из разных положений стоит попробовать.
        Увы, после небольшой проверки меня вновь одолели сомнения. Нет, внедрённую в толщу камня защитную структуру ощутил. Дополнительные активные элементы в выступающей части, изображающей фигуру монстра, тоже. Но… всё это выглядело ненамного прочнее, чем здание гильдии, на котором я сделал телом Гора неплохой барельеф. И помню, что стена при этом сильно потрескалась. Не хочется ничего больше разрушать, так что наверно ещё уменьшу подачу энергии в мышцы рук. Конечно, смысла тогда в тренировке не будет уже совсем, но пока медведь не вернётся, другого варианта не вижу.
        …
        В общем, определившись с необходимой коррекцией, я стал примериваться к первому удару. Сделал несколько пробных касаний. Затем, подумав, ещё снизил энергопотребление. Наконец, размахнулся и…
        - О-о, никак фея решила стать Защитником? Похвально. Но не получится. Извини, немного по размерам не подходишь.
        Вот и Рон объявился. Отлично! Только интонация в голосе уж больно ехидная, даже странно. Хотя вынырнул из бокового проёма в стене и к напарнице не подходил. Значит, ещё не знает. Понятно.
        - Простите, господин учитель. Нет, конечно.
        - Тогда что здесь делаешь?
        Не так представлял наш разговор, но продолжаем.
        - Я собираюсь стать бойцом ближнего боя. Госпожа Хаару посоветовала отработать удары на этой мишени.
        - Раз сама Хаару… как я могу запретить!
        Сколько иронии. Причём с небольшим сочувствием. Похоже, решил, что мне предложили подобную тренировку в качестве наказания.
        - Ну и чего ты медлишь?
        Нет, я всё понимаю, но как же эти эмоции раздражают. А ведь и так на пределе. Только, к сожалению, убивать нельзя. Грубо отвечать тоже. Поэтому просто говорю правду.
        - Боюсь, что если ударю, то стена разрушится.
        - … Ха-ха-ха! Ха-ха!
        А вот тут уже обидно стало. Особенно из-за чёткого ощущения, что теряю над собой контроль. Я же сейчас с него шкуру живьём сниму и наизнанку одену. Почему никто не объяснил учителям в школе, как со мной надо разговаривать?! О чём старик Кац думал?!
        - Не переживай, малышка, выдержит. Тебе лучше о своих пальчиках стоит побеспокоиться. Открою небольшой секрет - нужны перчатки. Представляешь?
        Мне кажется или медведь напросился? Но на всякий случай уточню.
        - То есть нельзя?
        - Почему? Бей, конечно.
        - Со всей силы?
        - Только если повредишь руку, я не виноват.
        - А стену?
        - Ха-ха! Это я беру на себя. Давай уж, не тяни. Мне ещё с настоящими учениками нужно позаниматься.
        Что же. Разрешение выдано. Соответствующего запрета не помню. Сокурсники позади меня. Бойцы отошли подальше и выжидательно смотрят. Маги с Хаару, уже отрабатывающие на манекенах наложение Печатей Поддержки и Лечения, приостановили свои действия и повернулись, пытаясь понять, что происходит. Позиционирование… ранить не смогу. Конечно, многовато зрителей. Но это уже неважно. Как и появившаяся в медведе настороженность и понимание, что происходит нечто опасное, с нарастающим желанием меня остановить. Не успеет. Осталось определить, сколько энергии потратить из Резерва. Думаю… а-а-а, к демонам!
        И я ударил. Не сдерживаясь…
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ.
        - Рейна, что у нас по составу?
        - Почти все подтвердили своё участие. Кроме Марина Скалы. Он взял задание в северной части Пограничья на зачистку местности и пока просто не вернулся.
        - А вот это плохо. Я на него сильно рассчитывал.
        - Команда для доставки сообщения отправилась ещё вчера вечером. Обещали передать уже сегодня.
        - Кого ты там такого быстрого нашла?
        - Кортни Лев со своим прайдом.
        - Хм. Согласен. У него получится. И если…
        …
        Тук-тук
        …
        Лари Крофф, испытывая лёгкое раздражение, поднял голову от разложенных бумаг на столе. Приказал же не беспокоить.
        - Кто там?
        - Простите. Срочно!
        Енот-курьер. Местный. Сильно запыхался.
        - Говори, я слушаю.
        - Вас… просят прийти в школу!
        Сердце резко пропустило удар. А стоявшая рядом Рейна вздрогнула и побледнела. Ведь причина могла быть только одной.
        - Что произошло?!
        - Несчастный случай. На тренировочной площадке. Там…
        …
        Бах!
        …
        Собственно говоря, последние слова енот произносил уже пустому креслу и лишь успел судорожно дёрнуться, когда мимо него через кабинет пролетела тень, и раздался грохот ударившейся в стену двери. Однако надо признать - петли в этот раз поставили крепкие. Выдержали.
        ВЕЧЕР. ДОМ ЛАРИ КРОФФА.
        Сижу в своей комнате, грущу и думаю, как несправедлив мир. Особенно к одному юному демону. Вот, казалось, теперь точно всё предусмотрел. Однако о том, что на другой половине тоже может кто-то находиться - не подумал. А оказывается, её постоянно арендуют Охотники для отработки новых навыков. Как и сегодня. Естественно, совершенно не подозревающие о наличии совсем рядом обиженного демона. Пока он не ударил кулачком в стеночку…
        …
        Маленькая фигурка феи возле высокой стены, делящей тренировочную площадку школы пополам. Стоящие позади неё россыпью «изменённые», внимательно за ней наблюдающие. Как и большой мускулистый медведь, находившийся совсем рядом. Вот фея делает движение локтем назад, готовя руку для удара и… на мгновение всё вокруг застывает от ощущения Силы, пригнувшей неподъёмной тяжестью плечи каждого присутствующего. Почти сразу с гулким хрустящим звуком стена содрогается, а по площадке проносится странная воздушная волна, заставляющая «изменённых» пошатнуться, а некоторых даже упасть на колени. Проходит немного времени и медведь, с трудом преодолев охватившее его изумление, собравшись силами, демонстративно бодро произносит:
        - Я же говорил - выдержит!
        Но тут, как будто дождавшись последнего слова, стена неожиданно ещё раз вздрагивает, слегка оседает и… с оглушающим хрустом отрываясь от фундамента, начинает заваливаться назад. Вся. И с грохотом падает, открывая вид на вторую часть площадки. Фея вздыхает, смотрит на свою руку, затем поворачивается к оцепеневшему медведю и с поклоном произносит:
        - Признаю, вы были полностью правы, господин учитель. Она действительно осталась целой, а я… сломала пальцы. Прошу разрешения сходить в медпункт.
        Но в это же время с той части площадки, окутанной дымкой из-за поднявшейся в воздух пыли, неожиданно раздаются громкие стоны и доносится крик о помощи. В начавшейся суматохе о фее быстро забывают, на что она пожимает плечами, отходит в сторонку и, слегка морщась, бурчит под нос:
        - И это называются «взрослые» - никакого терпения. Подумаешь им больно. Мне вот тоже. А уж что из-за вас ждёт мою попу вечером, страшно представить. Дедуля теперь точно сдерживаться не будет.
        Увы, никто её не услышал, и посочувствовать не мог.
        …
        Я приподнял замотанную в бинты руку, стянутую в магическом лубке, и слегка пошевелил кончиками пальцев. Вздохнул. Вот зачем? Всё равно к утру и следа от повреждений не останется. Хотя раздробил хорошо, согласен. Уже традиционно - по незнанию. Оказывается, внедрённая в стену защитная структура не только распределяла силу удара по всей её поверхности, но и заодно отражала часть вложенной кинетической энергии назад. Дополнительная гарантия от локального разрушения и помощь при отработке навыков, позволяющая точнее определить необходимый уровень воздействия. Не спорю - полезно, только в моём случае это привело к превышению порога защиты «покрова» и внутреннего укрепления тела.
        Хорошо ещё, что энергия удара ушла на всю площадь стены целиком, соответственно и откат прошёл с неё, а не с точки соприкосновения. Иначе бы рука до локтя превратилась в мелкий фарш. Но обошлось лишь переломами и небольшими разрывами мышц и сосудов. Не сильно опасно и помощь лекаря мне особо была не нужна. Ведь сознание не терял, и тело контролировал теперь намного лучше. И к тому времени, когда про юную фею вспомнили, уже все кости совместил обратно и зафиксировал. Даже кровь из мягких тканей почти удалил.
        Но проблема в том, что я держал руку на весу перед собой. Причём как раз когда на площадку влетел дедуля, который, не обращая ни на кого внимания, бросился прямо ко мне. А на его вопрос: «Что случилось?», я не нашёл ничего лучше, чем ответить: «Вот, сломала». После чего меня, не слушая возражений, потащили в лечебницу. На себе. Не спорю - приятно. Но от финальной фразы про предстоящий разговор вечером полученная травма не уберегла. Правда, перекусить, приготовленными для обеда в школе бутербродами, смог и сильно голодным сейчас не сидел. К тому же Таиша опять принесёт поднос с едой перед сном. Уже почувствовал в ней эти успокаивающие животик эмоции. Осталось только дождаться.
        …
        Хм, а долго дедуля не идёт. Не то что нервничаю, но хотелось побыстрее покончить с предстоящей «процедурой» и лечь спать. Устал за сегодня сильно. Ага! Появился. Поднимается по лестнице. Итак…
        …
        - Это мне?!
        - Нет. Просто одень. Хочу убедиться, что размер подходит. Потом закажу похожие.
        Я с удивлением повертел перчатку, неожиданно вручённую Кроффом. Правая рука. Как раз целая, бил-то левой. Попробовал натянуть… в общем, пришлось попросить помочь. Подошла великолепно. Выглядит тоже очень красиво. Длина до локтя. Кожа, как у доспеха Призрака с тиснёным орнаментом. Тёмные металлические вставки на костяшках кулачка. Обрезанные по первую фалангу пальцев кончики, а значит, режущий удар или тычок нанести не проблема. Замечательно! Осталось понять, где я эту перчатку видел, и по какой причине дедуля не хочет отдавать. Спрошу прямо.
        - Всё хорошо. Только почему я не могу воспользоваться?
        - Увы, она лишь одна.
        И видя моё недоумение, Крофф пояснил:
        - Это предмет, который выпадает из монстров подземелий. К сожалению, такие находки не всегда парные. Другой части можно ждать годами, если не десятилетиями. Особенно, при высоком качестве. Перчатка, что на тебе, была получена ещё восемь лет назад. Оценщики отнесли её к классу легендарных предметов. Однако сама видишь, подходит далеко не каждому. Да и характеристики довольно нестандартные. Упор на защиту и почти отсутствует коэффициент усиления. Соответственно даже смысла в переделке нет. Вот и валялась в Хранилище гильдии. Конечно, для твоих способностей она идеальна, но без второй не нужна совсем.
        О, вспомнил! Неужели…
        - Дедушка, посмотрите!
        - Что?! Откуда?!
        - Нашла. В монстре.
        Ага. Сам в шоке. Оказывается, другая такая же перчатка уже неделю лежит в пространственном кармане, выбитая Эли из слизня в Гахар-Гуле. Божественное везение? Вполне возможно.
        - Невероятно. Поздравляю! Тогда эта, конечно, тоже твоя. Без обсуждения. Завтра же принесу инструкцию по способу активации с указанием изменяющихся характеристик. И… надеюсь, ты больше не будешь ломать руки из-за своих выходок?!
        - Простите, дедушка.
        Какая резкая смена интонации. А вот и основная часть разговора пошла. Значит, сейчас… вновь объятия?
        - Сати! Ты ведь обещала!
        Его правда. Сам на себя злюсь. Не ожидал, что тоже могу столь легко повестись на элементарное «слабо». Какой же я всё-таки глупый демон. Остаётся бормотать извинения и ждать справедливых последствий.
        - Что же. Сегодня ты себя сама наказала. Дополнительно ничего придумывать не буду. Просто ещё раз поверю. Давай, спокойной ночи.
        - …Спокойной ночи.
        Оригинально. И опять очень подозрительно. Однако никаких обещаний с меня не взяли. Только вот прямо чувствую вновь спасённой частью тела, что здесь далеко не всё так просто. Конечно, стена формально на учителе. Никто его за язык не тянул. Но сейчас пять Охотников третьего и четвёртого уровней лежат в лечебнице с травмами различной степени тяжести. Из них двое на неделю, пока не заживут переломы и разрывы внутренних органов. Почему так жёстко?
        Оказывается, большая часть отражённой энергии прошла по направлению удара на другую сторону тренировочной площадки. И всех находящихся там, в буквальном смысле слова «приподняло и шлёпнуло». Хорошо хоть от стены отбросило. Даже по самым оптимистичным выкладкам подобное минимум тянет на насыщенный красный цвет мягких полушарий после их продолжительной обработки. А вместо этого мне дарят «легендарку». Где логика?! Но долго поразмышлять на эту тему не получилось. Отвлекла Таиша и её поднос с едой. Слюни потекли изо рта раньше, чем раздался стук в дверь. О, этот запах…
        …
        - …Чтобы я последний раз слышала о бутербродах на обед, ясно?! Ты не в походе, а дома!
        М-да. А нотацию фея может начитывать не хуже Кроффа. Значит, правильно сделал, что нарезал их сегодня утром тайком. Только вот забылся и случайно проговорился. И получил по шее. Буквально. Крепкая у неё ладошка, кстати. Даже что-то почувствовал. Но стоит попытаться перенаправить гнев в другую сторону. Заодно не помешает подластиться.
        - Простите, тётя Таиша. Но из-за назначения старостой я не успеваю приходить сюда, а еда в школьной столовой ужасно невкусная. После вашей готовки не могу там питаться.
        Задумалась. Кстати, сразу приняла мои слова за факт, даже не собираясь сомневаться. Блин, женщина, ну нельзя же так мучить демона!
        - Хм. Возможно. Сейчас там мало персонала и готовят в основном для приюта. Полноценно с несколькими уровнями кухня заработает только в начале учебного года. Однако продукты должны закупать, пусть и простые, но надлежащего качества. Надо будет заглянуть, самой оценить. Как раз скоро заседание Попечительского совета. Хорошо, если простой недосмотр, а не новый глупый обман. Только почему Альба не обратила внимания? Не понимаю.
        Ого, значит, мелкие человеческие слабости всё-таки и «изменённым» не чужды. Стоит обязательно зайти в этот приют. Совсем ведь рядом. Давненько я не кушал эмоции подлости и лжи. Дефицит тут с ними.
        - Что же касается тебя, то завтра я решу этот вопрос. Обед ведь по-прежнему в час дня?
        - Да.
        - Никуда не уходишь, ждёшь в вашей аудитории. Потом договоритесь о другом месте. И не вздумай прикрыться обязанностями старосты!
        Ничего не понял, но такие искренние эмоции, что пью, захлёбываясь, диктуют только один ответ:
        - Конечно, тётя Таиша, как скажете!
        - Хорошо. А сейчас давай я ещё раз осмотрю твою руку.
        Ну вроде буря прошла. Теперь, когда мне так нежно и приятно массируют пальчики (даже не подумаю сказать, что циркуляции крови эта повязка помешать не сможет), самое время задать свой нескромный вопрос. Кому как не опытным женщинам просвещать юных и невинных особ?
        - Тётя Таиша.
        - Что случилось? Болит?
        - Нет, всё хорошо. Благодаря вам (лести много не бывает). Просто хотела спросить.
        - О чём?
        - Скажите, а… почему некоторые феи ходят без трусиков?
        Хм, чего это она так покраснела и смутилась? И как-то неловко дёрнулась, будто попыталась свести колени? Твою налево, я идиот! Срочно и торопливо уточняем:
        - Просто у нас в классе одна девочка. Уже третий день… и другая…
        - Ах, в школе…
        Фух, чуть не обидел. И ведь почувствовал запах духов и ароматических трав для ванны. Да ещё характерный длинный пушистый халат надет. Явно после меня сразу собирается к Кроффу. Пусть звукоизоляция в доме хорошая, но кое-что по ночам пробивается, и уважение к оборотню только растёт.
        - Слушай, а что ты, вообще, помнишь о нашей с тобой расе?
        Интересный вопрос с утверждением. Опровергать не буду, и ответ напрашивается сам собой. Заодно сразу можно повысить ставку.
        - Почти ничего. Даже не знаю, почему, имея крылья, мы не летаем. Хотела выяснить у других фей, но… неловко… простите.
        - Всё нормально. Вопрос о расе болезнен для всех «изменённых». Но ты неправа, что так долго держала в себе. Только давай так. Сейчас я ничего рассказывать не буду. Выберешь время, зайдёшь в школьную библиотеку и попросишь руководство по феям. Допуска не нужно, покажешь крылышки - дадут сразу. Правда, читать можно только там. Сколько захочешь. А я дома отвечу на все твои вопросы. Договорились?
        Ух-ты. Какая секретность! Даже любопытно стало, что там написано и необходимость прятать это от других рас.
        - Да, тётя Таиша.
        - А сейчас, давай ложись спать.
        - Хорошо. И… идите, я засну сама, не беспокойтесь.
        - Уверена?
        - Конечно. Не надо заставлять дедушку так долго ждать. Для мужчин это вредно.
        Невинно хлопаем глазками, не обращая внимания на вспыхнувшие щёки феи. Главное - теперь эмоции у неё правильные и вкусные. Да и обидеться не сможет. Слишком нелепо будет выглядеть. Тем более, когда она понимает, что я понимаю, что она понимает… и остаётся только одно:
        - Кхм. Спокойной ночи.
        - Спокойной ночи.
        …
        Закрывшаяся дверь. Судорожный вздох. Смущённое бормотание:
        - Вот… дождётся. Сама с крючка на кухне первой сниму… взрослая или ребёнок - какая разница!
        …
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. НЕОЖИДАННО…
        Арена. По сути - тот же стадион, только очень большой. Круговая трибуна, ряды кресел и… повисшие в воздухе самые настоящие информационные табло с данными по участникам и возможностью рассмотреть происходящее в любом ракурсе. Не удивлюсь, если есть прокрутка назад и замедление. Волшебная фраза: «наследие эльфов», срабатывает должным образом, и можно уже не замечать посохи, луки, доспехи с холодным оружием, а также лошадку с длинной конструкцией, похожей на грабли, выравнивающей поле.
        Да, наконец-то я здесь. Правда, пока в качестве зрителя. К собственному удивлению, кстати. Нет, понятно. Отмена утренней практики естественна - тренировочная площадка разрушена и вряд ли её быстро восстановят. Но вот то, что мы вместо занятий будем смотреть на дуэль двух Охотников - было полной неожиданностью. Особенно, учитывая, кто будет сражаться: Пачи Большая Волна и… Лари Крофф собственной персоной! Та-дам!
        По всей видимости, дедуля сильно обиделся на приятеля из-за шутки во время открытия памятника. Ну и наверняка захотел кое-что продемонстрировать одной глупой фее Тьмы. Другого варианта, объясняющего его вчерашнее благодушие, я не вижу. Правда, наличие помимо нашего курса ещё несколько тысяч зрителей, причём не только Охотников, судя по эмоциям оборотня, стало для него неприятным сюрпризом. Явно уже Пачи подсуетился. Что можно сказать - стоят друг друга.
        Но главное сейчас не в этом, а…
        …
        - Три, два, один. Да начнётся бой и пусть победит сильнейший!
        …
        …в самой дуэли. Уже неважно, что послужило причиной, и какие будут последствия. Смотрим!
        ГЛАВА 4. НАГЛЯДНЫЕ ПОСОБИЯ. ЧАСТЬ 1.
        ВЕЧЕР ПРЕДЫДУЩЕГО ДНЯ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ ТАЙНОЙ СТРАЖИ.
        - Держи!
        - С чего это ты меня так обихаживаешь? Послабления завтра всё равно не получишь. Даже не пытайся.
        - Заткнись и пей. Кое-кому принять горячего внутрь совсем не помешает. И да, я накапал там немного.
        - Скорее порядочно булькнул. Будто я не слышал. Но… ты прав. Лишним не будет.
        …
        Глоть-глоть
        …
        - Кха-кха, тьфу. Пачи, совсем сдурел?! Да тут гномьей настойки больше, чем чая!
        - В самый раз, чтобы успокоиться. А то, такое ощущение, что один старый оборотень сегодня дома явно…
        - Ничего не сделает.
        - А? Не понял. Уже простил?!
        - Нет. Но, увы, в этот раз Сати ничего не нарушила.
        - Это как?!
        - К сожалению, некая Альба неожиданно оказалась более глупа, чем моя внучка.
        - Хм. Ещё с наших славных школьных деньков я не слышал от тебя такое выражение в её адрес. А подробнее?
        - Допуск тех Охотников на тренировочную площадку школы не был согласован. Контракт отсутствовал. Я согласен, бывшим ученикам надо помогать, но хотя бы символическую бумажку могла составить?
        - Ого, как же госпожа Дамбла так подставилась?
        - Сам удивлён. Но возможность на следующем Совете продавить пару нужных решений не упустил. Жаль на большее не тянет.
        - Какая жестокая практичность. Тогда чего такой мрачный?
        - Именно по этой причине. Из-за невозможности «объяснить» одной глупой девочке, что собственное здоровье важнее, чем подобные нелепые демонстрации. Конечно, как она терпит боль - поразительно, но расширенные зрачки никуда не денешь, мелкую дрожь пальцев тоже. Эта дура (чётко слышимый скрип зубов)… Ты знаешь, сколько костей в руке сломала?!
        - Да.
        - А я хотел бы забыть! Хорошо, хоть благодаря своему демону регенерация у Сати не хуже, чем у меня в боевой форме. Таиша сказала, что завтра утром уже и следа не останется. Однако ночью ощущения ей предстоят не из приятных, уж мне-то подобное известно получше многих. Вот зачем, спрашивается? Чего пыталась доказать?!
        - Хватит переживать. Зря, что ли, в Хранилище полдня провёл? Наверняка подобрал чего-нибудь.
        - Не было там подходящего размера. Идеальный вариант нашёл, но это лишь единичный экземпляр для правой руки. Если подойдёт, попытаюсь заказать хоть похожие. Только потребуется время.
        - Ну, всё равно тренировочной площадкой нескоро можно будет воспользоваться.
        - На Арене заниматься будут. Рон уже позаботился. Правда, только со следующей недели, так как на ближайшие несколько дней зарезервированы все площадки. Кстати, ошибка нашего «крутого учителя» в оценке Сати - единственная радость в этой истории. Хорошо макнула его мордой в собственное… хм. Возомнил себя гениальным наставником! Дурак.
        - М-да. Долго теперь он за восстановление Барьера Навыков расплачиваться будет.
        - Увы, вывернулся. Есть один пункт в договоре Рона со школой. Да и о повреждениях фундамента действительно не знал. Поэтому пройдёт, как плановый капитальный ремонт. Кстати, деньги на него были выделены. Но предполагалось перенести работы на следующий год в целях экономии бюджета города. Ведь если ты помнишь, школа теперь на его балансе. Комиссия из магистрата сочла, что ещё продержится. Идиоты. Внимательнее надо проверять.
        - Согласен.
        - Так, всё. Пора домой. Тебе тоже. Постарайся завтра не так быстро проиграть, хорошо?
        - Сам поберегись.
        …
        Посидев какое-то время неподвижно, хозяин кабинета вздохнул и, открыв ящик стола, задумчиво посмотрел на лежавшую там бумагу с расчётами и результатом, выведенным внизу большими символами. Затем негромко произнёс:
        - Пожалуй, не буду это показывать. Переживания из-за сломанной руки нашей малышки мне нравятся больше. Хорошо, когда начальство не особо в ладах с математикой. Трещины в основании были, не спорю. Только лучше тебе не знать, какой силы должен быть удар, чтобы стена по ним лопнула, включая вполне прочные боковые крепления. И я уже далеко не уверен, что завтрашний бой произведёт нужное впечатление…
        ТЕКУЩЕЕ ВРЕМЯ. АРЕНА.
        Не скажу про отсутствие желания Эли узнать, как происходят дуэли между «изменёнными», да и у меня определённое любопытство присутствовало. Но не на первом месте. А зря. Хотя вряд ли кто-нибудь, кроме Каца или служащих Арены, смог бы дать правильный ответ. Ведь для зрителей, возникшее в момент начала отсчёта до предстоящего боя лёгкое искажение в воздухе наверняка проходило незамеченным. И они принимали появившийся над полем зеленоватый купол, как специальную защиту. Только на самом деле это была внешняя граница… самого настоящего Лабиринта Иллюзий!
        Причём он был создан лишь на нейтральной энергии, без Силы Тьмы и воплощённого демонического домена. Конечно, в теории я тоже способен осуществить подобное. Всё-таки одно из моих основных умений, как высшего демона. Но без полноценного канала на Изнанку и предварительных экспериментов точно не получилось бы. Тем более такого размера. Возможно, для «предыдущего я» это не составило бы проблем. Увы, не спросишь. Ну и боги с ним (чтобы вам вечно всем икалось). А здесь и сейчас лучше насладиться тем представлением, что затеяли дедуля с усастым стариком.
        Так-то начало было не особо примечательным. Две маленькие фигурки по краям большого поля, вполне человеческого облика. Стоят, смотрят друг на друга. Даже о чём-то спокойно разговаривают. Однако, когда начался отсчёт, всё резко изменилось. И пусть вторую форму дедули я видел, а внешне она не была такой впечатляющей, как демонизированный облик того же приснопамятного Кэвина Блатта, но вот аура, что невесомой плитой обрушилась на весь стадион, заставив смолкнуть в испуге гомон голосов, оказалась неприятным сюрпризом. Особенно для меня, скромно думавшим, что являюсь сильнейшей лягушкой на этом болоте. Нет, если создать канал на Изнанку и выкачать достаточно энергии, то по плотности и объёму смогу превзойти, однако Крофф ведь сторонним источником не воспользовался!
        А в следующее мгновение по моему самомнению был нанесён ещё один удар. У преобразившегося Пачи аура оказалась ненамного слабее. Да и внешний вид так же не оставил равнодушным. Куда делся небольшого роста полноватый старик с длиннющими усами? Кто сказал, что в настоящем облике русалы должны быть похожи на прямоходящих двуногих разумных? На поле, изгибаясь кольцами, появилась… уменьшенная копия того самого водяного дракона, с которым нашей личности когда-то пришлось сражаться за свою жизнь! Да, более короткая и с лапами, но в остальном почти такая же. Ну а затем…
        …
        Если одной из целей предстоящего боя ставилась попытка утереть мне нос, то она вполне получилась. Всё, что необходимо, я разглядел. И действительно оказался под большим впечатлением. Правда, пришлось активно использовать замедление времени с демоническим восприятием. Впрочем, и остальные зрители не остались разочарованы. Не знаю, кто и сколько смог увидеть элементов сражения, но даже основные из них легко складывались в невероятную картину эпичной смертельной битвы дракона и высшего оборотня.
        Начнём с того, что Кроффов неожиданно стало тринадцать. Честно сосчитал дважды, сдерживая желание протереть глаза. Ведь однородность ауры показывала, что на поле по-прежнему находится одно существо. Но отличить оригинал от копий не вышло, даже ощущаемый огонёк души разделился. Пачи особо не отстал и вокруг него, вырвавшись фонтанчиками воды из-под земли, возникло множество человекоподобных фигур без лиц.
        Здесь было немного проще. Големы. Только вот их количество, а также сформировавшиеся в воздухе Печати ледяных стрел, наглядно показали высочайший уровень контроля и способность свободно оперировать несколькими магическими инструментами одновременно. Причём без специального эффектора наподобие посоха или жезла. Однако я быстро догадался, что в качестве него Пачи использует собственные усы.
        Следующий момент боя, замерший статичной сценой в сознании, выглядел не менее эффектно. Дракон держал в передних лапах обезглавленное тело с хлещущей из обрубка шеи струёй крови. Ещё три оборотня лежали изломанными куклами на земле. Но часть одной из своих нижних конечностей русал потерял, а общее число големов резко сократилось.
        Я же невольно прокручивал в памяти предыдущие мгновения, когда Крофф с копиями на приличном ускорении бросился вперёд, разбивая буквально в брызги, вставшие на его пути водяные фигуры. Он явно предполагал уклоняться от ледяных стрел, что выглядело даже в моих глазах естественным, однако вдруг попал под взрывы. Печати в воздухе оказались простыми обманками, а настоящие Пачи создал на земле. И воспользовавшись замешательством дедули, в коротком полёте переместился через всё поле, прихватив по дороге подброшенный вверх своеобразный «подарок», а затем непринуждённо откусив ему голову. Хотя оказался недостаточно быстр, и Крофф сумел за это немного поквитаться.
        Вновь метнувшуюся к дракону «стаю» встретило уже ледяное дыхание, и сцена опять повторилась. Только в новом варианте магу повезло меньше. Свой кончик хвоста он теперь разменял лишь на одного оборотня. А потом их стало на два больше. Копии восстанавливались. Собственно говоря, эти первые столкновения и определили всю дальнейшую тактику. Крофф изо всех сил пытался выйти на дистанцию ближнего боя, а Пачи старательно уклонялся, заваливая его водяными големами и осыпая магическими атаками. Впрочем, назвать происходящее действо скучным, язык бы просто не повернулся. Тем более у меня.
        Во-первых, пусть я довольно быстро понял, что копии слабее и медленнее самого оборотня, окончательно определить, где находится оригинал, а затем его отслеживать, не получилось. Судя по всему, Крофф обладал способностью мгновенного перемещения между ними, чем постоянно и пользовался. Да и разница была не особо большой. Целые просеки в стройных рядах големов, прорубаемые несколькими ударами, скорость и реакция при уклонении и даже иногда принимаемые прямо на шкуру атаки Пачи, давали хорошую пищу для размышлений. На потом.
        Во-вторых, впечатляла мощь, создаваемых русалом Печатей. Да, особо сложных я не увидел и полученные от бабушки знания, они не превысили. В основном магия Льда в разных вариантах. Стрела, сосулька, шипы из-под земли, падающие сверху глыбы. Наконец само дыхание дракона, тоже оказавшееся Печатью, только формируемой в раскрытых челюстях. Но уровень вкладываемой энергии и одновременное количество оценил высоко.
        В-третьих, ауры противников точно так же давили друг на друга, старались резкими колебаниями сбить концентрацию или ввести в замешательство. Не скажу, что Крофф с Пачи делали подобное полностью осознанно, однако умение вести полноценно бой сразу на двух уровнях весьма удивило и вновь отложилось на соответствующую полочку в памяти.
        Однако, все эти, достаточно неприятные для моего самомнения и гордости открытия не мешали сидеть и как все зрители наслаждаться невероятно красивым зрелищем, остро ощущая нехватку в руках большого бумажного пакета с семенами несуществующего здесь растения, подвергнутыми термической обработке. Ну и заодно потихоньку приходить к выводу, что… дедуля-то проигрывает.
        Несмотря на несколько серьёзных ран Пачи медленнее не стал, а предполагаемый объём Резерва приводил уже в откровенный восторг, поскольку интенсивность формирования Печатей и восстановления големов только возросла. Крофф же, наоборот, создавал свои копии гораздо реже и их количество неуклонно сокращалось. Уже недалёк был момент, когда он останется один с фатальными для себя последствиями. Что и произошло.
        …
        Вновь тишина и две фигуры на поле, назвать которое таким словом было теперь довольно сложно. Скорее одна большая «неровность». Противники тоже сильно изменились. Дракон лишился трёх лап и довольно приличной части хвоста. Рваные, вплоть до видимых рёбер раны и длинные царапины покрывали тело, а смотреть он мог лишь одним глазом ввиду отсутствия второго. Текущая, сочащаяся и капающая кровь прилагались. Только всё это не имело значения, поскольку оборотень слабо шевелящейся куклой повис в его челюстях.
        Вот раздался противный чавкающий звук, сопровождающийся хрустом ломающихся костей, и на поле упали безжизненные куски плоти. Победа? Несомненно! Надо только дождаться, когда артефакт Арены решит также, и… лежавшие перед драконом останки неожиданно вспухли серой дымкой, растворившись в воздухе. Да, сообразить, что подобное означает можно быстро. Но реакция тела, особенно когда ты уже расслабился, всегда опаздывает. Даже если требуется лишь одно мгновение.
        …
        Звук, напоминающий разрываемый кусок ткани. Судорожный вздох изумления, пронёсшийся над трибунами. И бьющееся в конвульсиях длинное тело, окатывающее фонтаном крови землю. А рядом… спокойно стоит оборотень, небрежно удерживая на весу лапой только что оторванную голову противника. Очевидно, нисколечко не забывший, как погибла одна из его первых копий.
        …
        - Внимание! Бой окончен! Победитель - Лари Крофф!
        …
        Достойный финал - ничего не скажешь. Особенно, что касается продемонстрированной способности уходить на время в невидимость. Обманувшей не только русала, но и моё демоническое восприятие.
        …
        - Три, два, один. Выход из режима Арены.
        …
        Зеленоватая дымка, на несколько мгновений окутавшая поле, и на нём опять две фигуры. В обычном для себя человеческом облике. Вполне живые. И никого этим обстоятельством не удивившие. Только если неистово аплодирующие и кричащие от восторга зрители, воспринимали подобное как естественную данность - всегда же так было, то я знал почему. И кое-что другое, имеющее прямое отношение к эмоциям двух усталых стариков, кстати, не преминувших взглянуть в мою сторону.
        Да, Лабиринт Иллюзий подменяет Реальность, делая своеобразное Отражение, в котором всё и происходит. Пока создатель не захочет - умереть невозможно. Но ощущения, тех, кто в него попал, совершенно настоящие, включая боль от ран и… собственной смерти. Что же. Урок вполне понятен, пусть и требует времени для освоения.
        Хотя, глядя на захлопнувшуюся перед носом дверь, не скажу, что совершил ошибку. Наоборот, фактическое подтверждение Права Старшего говорило о правильности спонтанного решения и только укрепляло фундамент моего плана на будущее. Не так уж и плохо, когда действительно есть тот, кто способен тебя защитить. До полного восстановления ещё далеко, а бывший владелец кинжала по-прежнему где-то рядом.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ.
        - А ответит у нас на этот вопрос… Сати.
        - …
        - Сати!
        - М-м-м, что?
        - Я, конечно, понимаю, что ты у нас на привилегированном положении. И знания не нужны, Охотником станешь и так. Но будь добра хотя бы на моих уроках заниматься, а не отвлекаться на свои дела!
        - Простите, госпожа учитель.
        И чего пристала? Да, ещё вчера, когда начались занятия по теории магических Печатей, презрение и неприязненное отношение этой пожилой крольчихи к моей скромной особе немного удивило и даже сначала порадовало. Приятное дополнение к поднадоевшему десерту из опасливого страха, избавить от которого своих сокурсников так и не получилось. Увы, глупый поступок, разрушивший тренировочную площадку, похоже, закрепил его надолго. Но речь сейчас не об этом.
        Я ведь объявил себя бойцом ближнего боя. А значит, требования, предъявляемые к моим знаниям, не должны идти выше, чем названия, классификация по группам и общее понимание функционирования. И чтобы не перепутал магические свитки, если обстоятельства потребуют их активации. Однако уроки почему-то были общими для всех и материал начитывался, невзирая на специализацию. Монотонным, вызывающим сонливость голосом, прерываемым ехидными замечаниями и прямыми намёками, что от полноты конспектов будут зависеть оценки на экзамене.
        Забил. Откровенно. Пролистывание учебника сразу дало понять, что ничего нового не узнаю, а тесты, подсунутые дедулей, уже писал и в правильном повторе не сомневался. Соответственно, решив не терять время, спокойно занялся составлением планов дополнительных уроков и подготовкой соответствующего материала. Да-да, со следующей недели моих сокурсников ждал неприятный сюрприз. И отказаться не получится. Пусть сначала в устав школы заглянут.
        Естественно, моё отношение к своему предмету учителю понравиться не могло. Особенно учитывая неприятие того факта, что здесь вообще находится существо, использующее Силу Тьмы. Наплевать, конечно, да и эмоции были вполне аппетитными. Но начавшиеся попытки хоть как-то уязвить «плохую» фею мешали сосредоточиться на собственных мыслях и слегка раздражали. Вот и сейчас.
        - Поскольку у кого-то есть явные проблемы со слухом, требующие обследования, так и быть, повторю вопрос. Чем отличаются Печати Лечения и Исцеления?
        А вот это она зря. Не надо переходить на личности. Чревато. Пусть скажет спасибо моему дедуле, что её мозги не забрызгали сейчас стену аудитории. Но ответить придётся.
        - Если являются однотипными, то по результату действия ничем.
        Явно не ожидала такой формулировки. Абсолютно правильной, кстати. И стоило бы задуматься, однако заготовленная заранее отповедь ничего не знающей ученице, похоже, уже вертелась на языке. Отказываться не захотела.
        - То есть, между ними нет никакой разницы, кроме названия?
        - Принципиальная только одна. Печать Лечения использует Силу Жизни, а Исцеления - все остальные.
        О, как глазки-то загорелись. Решила, что я ошибся? Ну-ну.
        - Значит, создать можно на любой?
        - Да, госпожа учитель.
        - В том числе на Тьме?!
        - Верно.
        - И ты даже её знаешь? Нарисуешь на доске?
        Сколько ехидства.
        - Конечно.
        На следующей неделе всё равно придётся показывать свои знания, так что скрывать смысла не имеет, а небольшая демонстрация не повредит. Поэтому спускаемся, берём в руку мелок и…
        - Начнём с того, что основной функциональный узел Печати Исцеления, может быть запитан лишь двумя Силами - Водой или Светом. Соответственно, чтобы использовать другие энергетические составляющие, необходимо ввести дополнительную структуру преобразования. В данном случае для Тьмы оптимальным вариантом является изменение на Воду, поскольку Свет антагонистичен по своей природе и перерасход энергии будет слишком велик. Вот эта формула…
        Небольшая цепочка расчётов, отдельно зарисованные геометрические построения перевода с вписанными в них символами, общая схема узла. Всё очень упрощено, без выставления уровня энергии и определения эффективности конечного результата. Голая теория. И наконец, сама Печать. Базовая и способная вылечить лишь небольшие ссадины. В точности, как бабушка рассказывала, когда знакомила меня с таким способом. Более сложный вариант показывать не буду. Уже лишнее.
        - Готово! Госпожа учитель?
        - Э-э-э…
        Ага. Сказать-то и нечего. Поскольку сама не знала.
        …
        Динь-динь!
        …
        О, колокол окончания занятий. Причём наступило время обеда. И меня первый раз за неделю радует перспектива идти в столовую. Ведь «она» должна быть уже там! Вчера ещё договорились. Всё-таки в аудитории кушать неудобно. Однако про свои обязанности забывать не следует. Тем более, сегодня моё дежурство. Поэтому берём в руки тряпку и…
        - Стой! Не надо!
        - Госпожа учитель, урок закончен и доску нужно протереть.
        - Э-э-э… оставь. Я сама.
        Так неохота портить перед едой настроение. И пусть желание поиздеваться сильно, но иногда стоит думать на перспективу. Мне ещё весь класс вытягивать, а эта желчная старая девственница (удивительно, но факт, демоны такие вещи определяют сразу) может выручить. Хотя бы тем, что не станет мешать.
        - Хорошо. Переписывайте спокойно. Если появятся вопросы, я потом отвечу.
        Да, глаза сверкнули, щёки покраснели, а кулачки сжались. В эмоциях профессиональный стыд наставника, осознавшего, что ученик знает намного больше. Неплохо. Питательно. Но в столовой меня ждёт кое-что получше. Вперёд!
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ.
        - Прошу, госпожа.
        Глубокий поклон.
        - Спасибо, Мин.
        Удивление таким обращением находящихся здесь же других учеников понятно. Но эта чёрно-белая кошка ещё вчера обозначила свою позицию в данном вопросе. И я согласился. Всё-таки наряд горничной с соответствующими действиями диктует вполне определённые правила, уж мне ли не знать. И сейчас настала пора ими воспользоваться.
        Отдельный столик, накрытый белоснежной скатертью. Расставленные тарелки и положенные рядом столовые приборы. Но главное - тележка, заставленная едой в специальной посуде. Мой обед, который теперь будут приносить из дома. И пусть готовила опять Риса, но ощущаемый аромат всё равно заставляет сглатывать слюну.
        Садимся. Аккуратно заправляем салфетку за воротник. Вспоминая, что воля демона крепка, спокойно дожидаемся, пока половником из супницы наложат первое блюдо. Рассольник. Наконец-то.
        М-м-м…
        - Простите, госпожа, что немного остыл.
        - Ничего, Мин. В самый раз. И очень вкусно.
        Да, посещать школу стало теперь гораздо приятнее. Как же здорово Таиша придумала. Тем более особых проблем не было, поскольку горничных у семьи Кроффа оказалось гораздо больше, чем одна. Зачем? Так, большой особняк с парком, увиденный мной при первом выходе на улицу из того домика, тоже принадлежал дедуле. Правда, использовался по назначению всего несколько раз в год. Когда приезжали имперские чиновники или официальные делегации от других государств. В остальное время Кроффы жили в этой пристройке.
        Как спокойно пояснила на мой удивлённый вопрос Таиша, только там она могла обеспечить достойный уют своему мужу. Лично. Та же самая Риса, например, являлась скорее своеобразным компромиссом, на который жену уговорил дедуля под категорическое требование не перетруждаться. Но персонал в особняке присутствовал в полном объёме, включая садовника и повара. А поскольку обычно обязанностей было немного, то он помогал в лечебнице. И с учётом более чем приличной оплаты свою работу очень ценил.
        Так что моё появление и последующее распоряжение хозяйки народ встретил с неплохим энтузиазмом. Даже пришлось игнорировать настойчивые намёки Рисы о том, чтобы мне на обеде прислуживали две горничные. Одной вполне достаточно. Тем более к жгучей ревности Мэри, закатившей настоящую истерику после того, как она узнала про организованное таким образом питание, уже стали примешиваться настоящие нотки отчаяния. Особенно когда мама на требование, чтобы ходили и к ней в магазин, не задумываясь, отказала. С буквальной формулировкой: «У тебя не так много покупателей и прийти домой проблем не составит». Согласен, намёк на пустое времяпрепровождение довольно жестокий, только кто в этом виноват? Я? Никакого демонического влияния, честно!
        Хм. А подозрительно быстро рассольник кончился. Ладно, впереди следующее блюдо. Тушёная рыба с овощами. Ждём, пока выложат на тарелку и… стоп. Чего-то не хватает. Понял.
        - Мин.
        - Да, госпожа?
        - А где остальной столовый набор?
        Изумление и резкая обида. На саму себя.
        - Виновата. Не подумала, что… в следующий раз такой ошибки не допущу. Прошу меня простить, госпожа.
        - Ничего страшного.
        Да знаю. И незаконченная фраза излишне грубовата. Но обидеть не пыталась, поэтому извинения приняты. Ладно, воспользуюсь обычной вилкой. Так-то должна быть специальная. Проблем, конечно, нет. Однако с подобной сервировкой и обслуживанием само собой возникло желание кушать тоже правильно. Не получилось.
        Зато убедился, что обучение Мин, а значит и остальных горничных, на должном уровне и про столовый этикет она осведомлена полностью. В принципе не удивительно, если в особняке проводят приёмы для официальных гостей Пограничья. Хотя опыта явно маловато. Ошибки в движениях, небольшое запаздывание, лишние слова. Думаю, как-нибудь стоит преподать несколько уроков. Ну а пока… меня ждёт десерт из замечательного суфле с фруктовой начинкой и неплохой травяной настой, налитый в красивую тонкую чашечку. Жизнь хороша!
        ВТОРАЯ ПОЛОВИНА ДНЯ БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ.
        Сижу в аудитории и разглядываю разложенные перед собой стопки листов. В принципе, всё готово. На первое время. Эти два предстоящих выходных дня, так и быть, пусть отдохнут и отзанимаются только по домашним заданиям от школы. А на следующей неделе получат мои заготовки, а затем я проведу уже отдельное собеседование с каждым из класса, чтобы окончательно выяснить слабые места и составить более индивидуальные программы. Времени, конечно, катастрофически мало, но натянуть на минимальный проходной балл, думаю, получится.
        По практическим занятиям сложнее, но с бойцами попрошу поработать Грона, а с магами… идеально уговорить Тани, но тут сильно мешают личные отношения, а разборки пока устраивать не хочется. Да, есть вариант. Сходить в трактир и возобновить отношения с Тией. Простит сразу, не сомневаюсь. Однако… прошлое лучше оставить в прошлом.
        Поэтому стоит пообщаться на эту тему с Линеей. Явно ведь завалила экзамены не из-за отсутствия знаний. Честно говоря, хотел сегодня, но фея не пришла. Как понял лисичек, по вполне тривиальной причине - внезапно наступившее «женское недомогание». Принимается. Однако знания по прошедшим урокам должна будет мне показать обязательно. Отставать не позволю.
        Вообще лучше сейчас сходить, проведать. Только уже поздно, на ужин не успею. Я и так второй день не могу зайти в библиотеку, чтобы посмотреть по совету Таиши «руководство по феям». И тайна неодетых трусиков пока остаётся нераскрытой. Ничего, отложу до следующей недели. А Линею завтра навещу. Ближе к обеду. Всё равно первый день самый тяжёлый и толку в разговоре не будет. Да, так и сделаю.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ОБЩЕЖИТИЕ ШКОЛЫ.
        - «Идиот! Кретин! Полный дурак!»
        Увы, как не кричи мысленно на себя, лучше не становиться. В такие моменты начинаешь понимать, как не хватает сёстры с братьями. Поскорей бы воссоединиться, а то полное впечатление, что тупею с каждым днём.
        - Прости нас, Сати, пожалуйста. Мы сами не знали.
        - Даже не подозревали. Прошу, не злись так сильно… ой.
        Подружки лисички. Сидят в позе глубокой вины и боятся поднять головы. Вернее, не могут. Слишком уж от внутренней ярости нарушился контроль ауры, и небольшая часть вышла из тела. Им хватило. Но наказание двух дурочек, за весь вчерашний вечер не удосужившихся понять - из запертой комнаты никто не отзывается, потому что там никого нет, можно отложить. Себе я тоже обязательно придумаю. Но вот как поступить со сбежавшей феей?!
        Нет, это же надо? Бросить всё и уехать на ферму к родителям! Отказаться от своей мечты! Так сильно испугалась? Не выдержала, что окружающие знают о её «позоре»? Да ни один сокурсник даже не пикнул. Тщательно проследил! Сколько ещё глупость, совершённая в первый день, будет мне «аукаться»? Или есть другая причина?
        Собственно говоря, выяснить можно только одним способом. Самому сбегать и узнать. Прямо спросить - почему? Расположение фермы по судорожным объяснениям лисичек примерно понял, более точно сориентируюсь на месте. Единственная проблема, надо бы получить разрешение у дедули. Есть с ним такая договорённость и соответствующий пункт в уставе школы. Однако Крофф с утра ушёл из города вместе с рейдом на костяного дракона. Значит, осталась Таиша. Должна понять.
        …
        - Обязательно сходи. Неправильно так поступать, никому ничего не сказав.
        Я ведь говорил, что мне нравится эта женщина? Эх, будь она лет на двадцать помоложе, точно взял бы в собственность. Столь ценная душа лишней не будет.
        - Спасибо, тётя Таиша.
        - Только прошу, будь осторожнее. И как всё выяснишь, сразу возвращайся. Успеешь за день-то?
        - Конечно.
        Ну, побежали…
        БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. ГДЕ-ТО ВНЕ ГОРОДА. ФЕРМА БАРСУКОВ.
        Да-да. «Руководство фей» просто уже необходимо почитать. Но сейчас это не имеет никакого значения. Потому что…
        - Извини, но её здесь нет. Линея на курсах в Центральном. Готовится стать Охотником. Разве она не говорила?
        - Мы… давно не виделись.
        - Понятно. Но я очень рада, что у неё есть подруга. Только почему дочка ничего про тебя не говорила.
        - Не знаю, госпожа Пуша.
        - Эх, опять эта скрытность. А ведь до того случая такой весёлой девочкой была. Прямо душа радовалась. Чтобы этим демонам пусто было!
        Очень интересно, но расспрашивать совершенно некогда. Быстренько прощаемся.
        - Ладно, тогда я пошла. Извините, что зря встревожила.
        - Да куда ты на ночь глядя?! Переночуешь и завтра спокойно отправишься. Тем более не на ногах, поди устали за сегодняшний день. Муж как раз повезёт товары на рынок. И тебя прихватит.
        - Ничего, меня обещали забрать на повороте… знакомые. Наверно уже ждут. Простите.
        - Ну как хочешь. Только смотри, с дороги не сходи. Что-то беспокойно нынче в лесу. Я даже своим младшим за грибами запретила пока ходить. И мужа обязала завтра в гильдию Охотников заглянуть. Пусть проверят…
        …
        Уф. Какая-то слишком разговорчивая мамочка. С трудом ушёл. И лучше не знать, чтобы произошло, останься я там на ночь. Мог и не выдержать такой пытки, а фея убийство своих близких точно бы не простила. Только всё это абсолютные мелочи. Основная проблема в другом. И как хорошо, что я не стал сначала полностью представляться. Ведь Линея, покинув город, до фермы так и не добралась. Исчезла. Причём её души, пока бежал сюда, в демоническом восприятии не ощущалось. А радиус действия моей способности довольно приличный.
        Конечно, время ещё есть и явно стоит поискать, где и куда свернула. Однако, что именно? Ещё живую девушку или тело в разной степени сохранности? Увы, но второй вариант был более правдоподобен…
        ГЛАВА 4. НАГЛЯДНЫЕ ПОСОБИЯ. ЧАСТЬ 2.
        ФЕЯ ЛИНЕЯ. ТЕНИ ПРОШЛОГО…
        …
        Скрип досок. Звуки шагов. Голоса.
        - Сестрёнка, ты где? Отзовись!
        - Да, куда ты пропала?
        - Мы тебе ничего не сделаем. Не надо нас бояться, выходи!
        Врут, Линея всё видела. И тётю Тошу тоже. На крюке. Отец так вешал животных, которых приносил с охоты, чтобы стекла кровь. С ней сделают то же самое. И пусть эти существа выглядят, как двоюродные братья, только не было у них никогда таких бугрящихся мышц. Ещё месяц назад. Дядя же всегда кручинился, что сыновья дохляками растут. Дескать, шкура да кости. Всё пытался настоящих мужчин сделать. Требовал есть больше мяса.
        А братья никогда его не любили. Поэтому и любопытно стало Линеи, что за запах из большой кастрюли идёт. Ведь сказали - родители уехали в город на несколько дней по делам. Ну, раз так, то зачем мясо варить, если не едят? Вот и приподняла крышку. И увидела руку. У дяди был сильно искривлён большой палец. Сломал, а сросся неправильно. К лекарям обращаться не захотел. У высовывающейся из кипящей воды конечности он был именно таким - не узнать невозможно. Не поверив глазам, решила спросить братьев. Бросилась искать, заглянула в сарай, а там…
        Увы, слишком долго проступало осознание происходящего и как хорошо, что в своё время Линея, обнаружив незакреплённую доску пола, вырыла под ней небольшую яму для игры в прятки, в которой её никогда не находили. И сейчас смогла, услышав братьев, вовремя спрятаться.
        - Эх, убежала.
        - Так плохо притворились?
        - Не знаю. Я давно во внешнем мире не был. Странный он какой-то стал. Тела непонятные. Нечеловеческие.
        - А разница? Главное, мы наконец-то выбрались. И давай всё же поищем эту девочку. Тот старик даже в варёном виде жутко невкусный, а тут готовить точно не надо.
        - Согласен. Нежная, аппетитная. Сама пришла. Чур, печень моя!
        - Ладно. Но обе ножки, тогда беру себе.
        - Договорились. Пошли, далеко уйти не могла.
        Что делать?! Выйти и убежать? Но так страшно. Вдруг догонят. Лучше здесь посидеть. Пусть очень холодно и тесно. Зато живая. Правда, хочется… кое-чего. С трудом сдерживается. И, похоже, она сейчас…
        …
        - Нет!
        Резко выпрямившись в кровати, Линея судорожно дёрнулась и привычно напряглась, стараясь не допустить того, что нельзя делать в постели. Ведь уже взрослая. Получилось. Облегчённо выдохнула. Но всё равно надо побыстрее встать и… а где она находится? Незнакомые стены, потолок, маленькое оконце. Линея недоумённо огляделась. Что это за комната? Как здесь очутилась? Впрочем, вопросы могли подождать, в том числе, почему она лежит полностью одетой, а «кое-чего» уже нет.
        Небольшой коридор, двери в соседние помещения, включая последнюю, по всей видимости, являющуюся выходом. Так и оказалось. Снаружи самый обычный двор. Почти как у родителей. И несущая от колодца ведро с водой крольчиха средних лет, с которой выбежавшая из дома Линея едва не столкнулась.
        - Ой, простите.
        - Уже проснулась? Неожиданно.
        - Э-э-э, я… где?
        - У нас на ферме. Извини, ты так крепко спала, что не стали будить. Муж отнёс и положил тебя в гостевую комнату. Похоже, умаялась сильно в дороге.
        В этот момент с сознания будто спала пелена и Линея наконец-то вспомнила. Как проснувшись утром в общежитии, поняла, что не в силах заставить себя идти в школу, где опять увидит ту жуткую фею Тьмы. Затем обманула Соню с Салли, придумав внезапно наступившее «женское недомогание». А когда они ушли, быстро собрала сумку со своими вещами, наверно впервые порадовавшись, что их так немного и… отправилась домой. Увы, придётся повиниться перед матерью и выслушать нравоучения отца. Признать, что зря решила стать Охотником и согласиться на то, давно предлагаемое замужество. Они правы. Не надо мечтать о несбыточном.
        Однако своих сил Линея немного не рассчитала, да и дорогой неожиданно ошиблась, пропустив нужный поворот, ведь видела его обычно только с задней части фургона отца. Сообразила слишком поздно, так что пришлось заночевать прямо у одного из дорожных камней. В лес зайти она не рискнула и почти не сомкнула глаз от доносившихся оттуда звуков. Ну а утром…
        - Куда ты так торопишься? Поздно уже. Переночуешь, а муж завтра отвезёт тебя домой.
        Да. Линея встретила эту семью, сказавшую, что едут из города. Небольшая повозка с почему-то очень молчаливой и невероятно худой лошадью. Но двигалась довольно резво, значит, просто обликом не вышла. Бывает. Предложили подвезти. Естественно, фея задремала.
        Только почему уже наступил вечер? И отчего Линею не разбудили на оговорённой развилке? Ладно, потом спросит, сейчас же стоит поспешить в одно «особое» место.
        - Извините, а где у вас туалет?
        - Вон там.
        - Спасибо.
        Надо успеть! Не хватало ещё и здесь…
        Смогла. В последний момент, но хоть перед кроликами не опозорилась. Хорошо женщина, убедившись, что девушка выбежала по «естественной надобности», не стала дожидаться и ушла в дом. Не пришлось стыдиться из-за некрасивых звуков. Как Линея вообще решила с такой проблемой стать Охотником?! Всё верно. Никакой талант к магии не уберёт страх, навечно поселившийся в душе и её удел - ферма, муж и дети. Да небольшое строение, постоянно находящееся рядом.
        Выйдя обратно во двор, девушка огляделась. Как странно. Обычно у кроликов ведь большие семьи. Живут нескольким поколениями в одном доме и способны к рождению двоих, а иногда троих детей. Тогда почему так тихо? Никаких звуков от стоящего рядом птичника, да и загон для свиней пуст. Где лошадь, которая тащила повозку? Страх привычной волной колыхнулся в душе.
        Глупости. Сколько можно ему потворствовать?! Зачем воображение вновь рисует сознанию ужасное содержимое находящегося рядом сарая? Впрочем, фея знала, как лучше всего преодолеть излишнюю мнительность. И пройдя несколько шагов, Линея решительно толкнула дверь постройки, заранее приготовив извинения за неподобающее гостье любопытство. А затем уверенно заглянула внутрь…
        …
        Они там были. Тела, висящие на крюках. Взрослые. Дети. Перекошенные, застывшие в муке лица. И тазики, отсвечивающие тёмным содержимым. Кровь уже стекла и к предстоящей разделке всё готово.
        - Вот, значит, как. Не уследили.
        - Простите, господин. Она смогла проснуться. И сказала, что хочет сходить в туалет.
        Бывают ситуации, когда изо всех сил не желаешь увидеть, но как будто кто-то другой поворачивается и смотрит. За тебя, застывшую от ужаса и с возникшим в горле комком, через который невозможно продавить даже писк.
        Со стороны дома опять стоит женщина и укоризненно смотрит на фею. От калитки не спеша идёт её муж, помахивая небольшим топориком. Прямо же перед девушкой… да, понять, что когда-то тело принадлежало кролику-подростку, получилось. Длинные уши никуда не делись. Но гротескно перевитые мышцами лапы с большими когтями, исказившиеся черты лица, а главное, красные угольки на месте глаз, не оставляли сомнений - это был демон Заразы, в точности соответствующий своим обликом картинкам в учебнике. А вполне членораздельная и разумная речь говорила о его самой страшной ипостаси - Пожирателе душ. Только в конце того абзаца написали об их полном уничтожении ещё много лет назад. Оказалось неправдой.
        - Ну что, девочка. Пошли в дом. Жаль. Хотел тебя использовать, как ещё одного носителя для Вечно Голодных. Но раз сбросила наведённый морок, да ещё всё так рано поняла, то вряд ли они смогут зацепиться. Теперь придётся просто поужинать свежим мясом. Впрочем, столь сильная душа тоже неплохо. Долго мне послужит.
        - …
        - Вкусно боишься. Только такая непонятливость начинает раздражать. Слуги, помогите ей!
        Иногда ужаса бывает слишком много. Особенно если приличная его часть, тщательно подавляемая, никуда не исчезнув, находилась внутри уже давно. И ты, пусть на короткий момент, но перестаёшь испытывать страх. Соответственно, начинаешь действовать.
        Конечно, «взрослую форму» принять не получится. Требовалось время, которого сейчас нет совсем. Однако определённый набор действий при встрече с подобным противником Линея честно заучила. Уроки по работе с магией без эффектора не пропускала. И пусть быстро создать боевые Печати она в этом облике не могла, но ведь есть более простые.
        …
        Шу-ух
        …
        - А-а-а!
        Заморозка по площади и следом Печать Исцеления. Линея даже не подозревала, что сможет их сделать с такой скоростью, к тому же полностью без ошибок. Хаару наверняка была бы довольна. Сейчас же результатом стали застывшие на месте кролики и упавший с криком боли демон. Верно. Что обычным живым существам лечит раны, ему наносит урон. Учебник и здесь оказался прав. Ну а теперь… бежать! Изо всех сил!
        …
        Поднявшееся с земли существо поморщилось и, переступив с ноги на ногу, задумчиво посмотрело на сомкнувшиеся за чересчур прыткой жертвой кусты. Затем резко взмахнув лапой, выпустило в окружающий мир небольшую порцию так необходимой сейчас его никчёмным помощникам энергии. Спокойно дождалось, когда они, стряхнув с тел оцепенение, приблизятся и встанут в ожидании приказов рядом.
        - Как интересно. Магиня, значит.
        - Простите, мы не знали.
        - Ничего. Признаю, я сам не смог почувствовать в ней Источника. Но так даже лучше. Мне тоже не помешает новое тело. Это всё-таки слишком слабовато и вскоре начнёт разрушаться.
        - Догнать?
        - Нет. Пускай побегает, пока не устанет. Легче будет вселяться. А наши лесные друзья не дадут свернуть, куда не надо. Заодно помогут потратить лишнюю ману на эти ваши… как их называют?
        - Печати, господин.
        - Глупое слово. Но явно стоит изучить их подробнее, когда захвачу душу девочки, и получу её память.
        ЧЕРЕЗ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ. ГДЕ-ТО В ЛЕСУ.
        Сердце судорожно бьётся в груди, отзываясь резкими уколами боли. Широко открытый рот с трудом наполняет воздухом горящие огнём лёгкие. Дрожащие от усталости ноги не держат ставшее непослушным тело. Лишь раздающийся из-за деревьев вой и злобное рычание заставляют двигаться в бессмысленной попытке спастись, а разум по-прежнему цепляется за несуществующую надежду.
        Увы, добраться до ближайшей дороги или фермы и попросить кого-нибудь о помощи не получилось. Как будто Линея внезапно оказалась в самом глухом уголке Пограничья. Да, демоны так и не появились. Однако лес страшен не только ими. И вскоре, когда фея решила слегка передохнуть, из-за кустов внезапно вынырнули несколько приземистых фигур. Псевдоволки.
        Отбиться получилось. Наконец-то созданные Печати ледяных стрел, опять Заморозка. Преследовать вновь бросившуюся бежать фею монстры не стали. Вот только… через некоторое время девушка наткнулась на других. И всё повторилось. Затем ещё раз.
        Сначала закончился Резерв. Потом силы. В том числе и на постоянные молитвы Принцессе. А псевдоволки остались. Удивительно, но показываясь иногда из-за деревьев или кустов и издавая угрожающие звуки, они почему-то до сих пор не напали на едва ковыляющую фею. Вероятно, всё-таки опасались и ждали, когда добыча окончательно ослабнет, перестав двигаться. И эта единственная оставшаяся в голове Линеи мысль не позволяла ей сдаться, заставляла после каждого падения вставать и идти дальше. Ещё немного. Ещё чуть-чуть. Ведь так не хочется умирать!
        …
        Неожиданно появившаяся под ногами тропинка и разрыв среди деревьев всколыхнули почти угаснувшую надежду. Даже прибавили немного сил. К сожалению, Восприятие Фей, позволяющее, несмотря на опустившуюся темноту, ориентироваться в лесу, полноценным зрением не являлось и что дальше, девушка разглядеть не могла. Но если там дорога…
        Нет. Всего лишь поляна. Место, где закончится её жизненный путь. Линея поняла это сразу. Да, она смогла сделать ещё несколько шагов. Ровно до того места, где стоял какой-то большой столб. Чтобы обхватив его изодранными в кровь руками, тихо сползти на землю. Стыдно, но мужества повернуться и «взглянуть в лицо смерти» девушка в себе не нашла. Да и есть ли разница, с какой стороны сейчас начнут рвать тело на куски?
        …
        Странно. Текли мгновения, однако ничего не происходило. Неужели решили не нападать?
        - Ну, что? Набегалась? Знаешь, я даже удивлён, что ты так долго продержалась. Только все усилия, как видишь, оказались напрасными.
        И фея наконец-то поняла, зачем так долго тянули время псевдоволки и почему не нападали. Ужас вновь затопил сознание и неведомый «кто-то» по своей воле повернул тело. Он даже сделал попытку отползти, но уткнулся спиной в столб, после чего вернул управление хозяйке. Зачем? Сил оставалось ровно столько, чтобы смотреть. Удивительно, но мысли были чёткими и ясными. Даже какими-то неторопливыми. Спешить-то теперь некуда.
        Стоявший перед Линеей демон, откровенно наслаждаясь полной беспомощностью жертвы, удовлетворённо улыбнулся. Потом внимательно огляделся вокруг и с некоторым недоумением в голосе спросил находящихся позади кроликов.
        - Эй, слуги, что за кусок дерева посередине поляны? Я чувствую в нём странную Тьму. Душа моей оболочки уже частично истаяла и не может ничего вспомнить.
        - Идол Чёрной ведьмы, господин.
        - Хм. Тогда понятно, почему эта Сила мне не повинуется. Чужая Воля. Значит, ей здесь поклонялись?
        - Да. Наши души сами никогда не пробовали, но слышали. В обмен на кровь и дары она…
        Конечно, Линея знала о том, что сейчас рассказывали демону, и если бы сумела, то рассмеялась. Подумать только, провести последние мгновения жизни в месте, откровенно напомнившем о причине своих злоключений. Правда, теперь страх перед той, кто назвался внучкой одного из самых могущественных существ Пограничья, казался таким незначительным. К тому же, несмотря на мрачную славу, отнять главную ценность любого разумного существа Чёрная Ведьма никогда не пыталась.
        Жаль, её больше нет, и о помощи не попросишь. Так-то Линея своей кровью весь столб перемазала. Одно из требований выполнено с избытком. Дары… да, их нет. В таких случаях ведьма назначала цену сама и часто очень неприятную, но по сравнению с тем, чего фея сейчас лишится, остальное будет такой мелочью.
        Может, попробовать… внучку позвать? Вдруг откликнется? Произнести для верности имя и согласиться на всё, кроме души? Хуже ведь не будет.
        - «Сати, прошу - спаси меня! Обещаю выполнить…»
        Ха-ха. Хватит. Как глупо. Что способна сделать девушка её возраста, находясь в городе, пусть и заключившая Контракт с одним из существ Преисподней? Наверняка сейчас спокойно спит в своей постели и…
        Додумать последнюю мысль фея не успела. Демон Заразы вдруг раздражённо передёрнул плечами и прервал объяснения слуг.
        - Довольно. Мне уже неинтересно, а всё происходящее слегка надоело. Пора приступить к трапезе.
        После этих слов он шагнул вперёд, поднёс лапу к голове девушки и… резко отпрыгнул. А сзади Линеи неожиданно раздался невероятно знакомый мелодичный голосок:
        - Сожалею, но это теперь моя добыча!
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. ЛЕС ПОГРАНИЧЬЯ. НЕСКОЛЬКО РАНЕЕ.
        Как найти маленькую иголку в большом стоге сена? Если не имеешь отношения к сказочным персонажам, то… никак. Нет, способы есть. Только все они требуют серьёзных усилий или большого количества времени. Несоизмеримо по результату. Особенно при полном отсутствии ответственности. Никто Линею уходить из города не заставлял. Сама решила - сама приняла последствия. К тому же смысл искать почти отсутствует. Вряд ли она жива, а тело… обнаружит кто-нибудь потом. Наверное.
        Конечно, для очистки совести (просто выражение такое - нет её у меня) пробежался по дороге. Принюхался, осмотрел следы. Да только запах давно выветрился, а определить, какие отпечатки ног действительно принадлежат фее, было затруднительно. Нашёл вроде подходящий размер, но на развилке они свернули не в ту сторону, потом вообще исчезли. Очевидно, «изменённый» сел в повозку, которая укатила в другом направлении. Явно не Линея. Впрочем, совсем безрезультатными поиски не являлись. Кое-что обнаружил. Только к пропавшей девушке это не имело никакого отношения.
        Во-первых, я почувствовал остаточные эманации Силы Смерти, чего в принципе быть не могло. Удивился сильно. Охраняющие камни уничтожили бы нежить сразу. Увы, определить в каком направлении идёт след, не получилось. Такое впечатление, что некто ездил по дороге туда-сюда от одной развилки до другой. Зачем? И куда пропал?
        Во-вторых, как-то многовато для местности, где расположены фермы, здесь монстров. В основном псевдоволков. Меня, при полностью свёрнутой ауре и активном использовании демонического скольжения в тенях, они не замечали, но простым «изменённым» способны доставить много проблем. Мама Линеи права. Нужна зачистка.
        В-третьих, неожиданно выяснилось, что в этой области Пограничья почему-то не проходят молитвы Принцессе. Я уже научился не замечать постоянные уколы сознания и их отсутствие пусть не сразу, но ощутил. Это как пропала боль в постоянно ноющем зубе. Не спорю, осознав, испытал приятное облегчение. Однако тревогу тоже. Поскольку подобное ограничение может носить и искусственный характер, а на такое действие способно далеко не любое разумное существо. Не говоря уже о количестве энергии, необходимой для поддержания постоянного эффекта.
        Правда, непонятно зачем. Да, боги теперь не смогут наблюдать за этой местностью и оказывать влияние. Но их присутствие, кроме себя любимого, я за всё время нахождения в этом мире так и не ощутил. Естественно, кроме Соланиэль, давно ставшей Мортрис. Но разве после перерождения ей есть дело до верующих? Она и на взывания нашей личности не реагировала. А Эли уже давно пытался поговорить. Ещё с того момента, когда… неважно. В общем, побегав дополнительно по округе, я быстро признал бесполезность своих метаний. Даже божественное везение не помогло. Вероятно, на меня, в отличие от братьев, оно всё-таки не распространялось. Или же мешала та самая блокировка Небесного Плана. Ну и боги с ним.
        Оставалось определиться с дальнейшими действиями. Не скажу, что сидение в городе надоело, но Эли явно надо было чаще выбираться на прогулки в лес. Пора мне исправить это упущение. Зря, что ли, сестра так тщательно запоминала карту на стене зала Совета? И совсем недалеко находилось пара мест, которые стоило посетить. Конечно, не помешало бы ещё потренироваться в полётах, только несмотря на то, что обвязку крыльев своей Силой буквально накануне сделал, рисковать без полноценного контроля Источника Света не собирался. Лучше дождаться, когда очнётся ангел.
        И приняв окончательное решение, я напоследок опять проверил всё вокруг демоническим восприятием, стараясь охватить как можно большую область, после чего… повторил ещё раз. Как странно. Тьма, но не в живом существе? На прорыв Изнанки тоже не похоже. Стоит посмотреть. Ответ оказался хорошим щелчком по носу. По той причине, что я про «них» забыл. Идолы Лестии. И это был один из таких столбов, установленный на маленькой полянке.
        Тропинка, ведущая к нему, почти полностью заросла. Подношения отсутствовали. Особо не огорчился, поскольку уже видел недалеко заброшенную ферму, а других поселений поблизости не было. Однако существовал один момент, сразу меня удививший. Ведь Чёрной ведьмы больше нет, соответственно должен был произойти обрыв магических нитей, сформированных под влиянием пожертвованной крови. И естественно, удерживаемая в столбах Сила уйти, оставив на полянах лишь простые деревяшки. Но подобного не случилось. Идол по-прежнему находился в рабочем состоянии.
        Подумав, я подошёл к столбу и влил в него небольшое количество Тьмы. Принял. А если ещё? Опять взял и… передал? Как интересно. Сосредоточившись, я постарался ощутить, куда ведёт канал энергии и по мере получения откликов испытал сильное удивление. Вся сеть идолов неожиданно оказалась действующей. Только подобная конструкция самостоятельно существовать не может. Неужели кто-то перехватил управление?
        Проверить можно было только одним способом - пожертвовать владельцу кровь и отследить ответную реакцию. Правда, ощущения он получит довольно специфические, на уровне хорошей пощёчины, ведь моя кровь не водица. Но это его проблемы, которые лишь начнутся. Так нагло воровать наследие бабушки непростительно. Недолго думая, я убрал «покров» и, достав кинжал, сделал на ладони приличный надрез, после чего приложил её к идолу. А потом замер в изумлении, пытаясь осознать случившееся. Даже не могу сказать, сколько простоял. Так как… только что неожиданно получил прощальный подарок от той, кто своими искренними эмоциями по отношению к нашей личности заработал Право называться Старшей.
        Не знаю, каким образом она сумела провернуть такое, да ещё втайне, но идолы теперь принадлежали мне. Полностью. Причём, облив сейчас потемневшую от времени деревянную поверхность кровью, я окончательно завязал их на свою сущность. И ведь никаких особых магических конструктов или сложных энергетических структур. Лишь Воля обычного разумного. Да, я догадываюсь, кто, вероятно, помог Лестии, но не обладай она достаточной силой души - ничего бы не вышло.
        К тому же не стоит забывать, что далеко не каждый способен в принципе выдержать такое количество мест поклонения, посвящённых себе любимому. Действующих, а не пустышек. Пусть к ним и прилагается приятный бонус в виде поступающей энергии. Оставалось лишь восхищаться Лестией, заодно осознавая, насколько могущественной ведьмой была якобы простая человеческая женщина. И пусть благодарность мне чужда (слово использую, только настоящих чувств оно не содержит), однако новый уровень уважения своим подарком бабушка заслужила.
        В чём-то это сродни божественности, только с противоположным знаком и чуть ниже уровнем. Серьёзные ограничения по возможностям и месту действия. Ещё обязательно использование идентификатора, чтобы определить просителя - его крови. Однако те же самые подношения и молитвы. Правда, их при желании можно полностью игнорировать. Тьма - не Свет, отвечать не обязана. Соответственно, я даже не стал задумываться о новой толпе жаждущей помощи. А вот то, что теперь при должном усилии смогу контролировать обстановку на изрядной части Пограничья - это было невероятно приятным сюрпризом.
        Конечно, необходима ещё долгая настройка под возможности высшего демона, да и большое количество столбов требовало откровенного ремонта, а также возобновления орошения кровью. Полноценно сейчас работала лишь треть, причём некоторые из них едва чувствовались. Но на фоне открывающихся перспектив это было сущей мелочью.
        Кстати, а не поискать Линею через идолов?! Замечательная идея! Сосредоточимся… не вышло. То есть на определённом расстоянии от столбов местность я почувствовать смог, даже ощутил находящиеся рядом души. Но не разыскиваемой феи. Не так уж часто в этой области стояли идолы, чтобы полностью перекрыть по площади. Жаль. Не сильно. И лучше не заниматься ерундой, а попробовать…
        В общем, развлекался я с новой игрушкой довольно долго. Весь вечер. Тщательно прикидывая предстоящий объём работы. Между прочим, сумев увеличить радиус обзора, честно попытался вновь найти Линею. С ещё одним отрицательным результатом. Ну а когда закончил и посмотрел на небо, то понял, что уже никуда не пойду. Слишком поздно. Да и устал. Однако на сегодня оставалось ещё одно последнее и самое приятное действие - поужинать. Вполне законными бутербродами, нарезанными Таишей лично.
        М-м-м, вкусно! Вот как у неё получается?! Если я положу туже прослойку из мяса и сыра - будет просто хлеб с ними. А у жены Кроффа - практически божественное откровение! И всего-то, чуть посыпала специями, мазнула соусом из баночки и добавила листик салата. Зато, какой результат! В общем, у этих шедевров я нашёл лишь один недостаток - слишком быстро заканчиваются. С трудом заставил себя отложить несколько штук на завтра. Но сила воли у демона крепка… съем, пожалуй, ещё один. И всё!
        Спать решил здесь же. Вполне неплохое место и главное - нет необходимости настраивать ауру для отпугивания монстров. Ведь рядом есть действующий идол, пропитанный Силой Тьмы. Довольно долго стоявший, чтобы не возникло никаких проблем погрузиться в его Тень. Ничего не обычного. Лёгкое искажение Реальности похожее на пространственный карман, возникшее из-за продолжительного воздействия Силы. Небольшое, но для моего тела хватит.
        Стоит отметить, направленность энергетической составляющей здесь значения не имеет. Многие сущности с удовольствием пользуются подобным, иногда даже сами не подозревая. Просто не задумываются. Соответственно, ифрит не прячется в лаве, а водяной дух не растворяется в своём озере. Как-то так. Ладно, пора баиньки. Сладких мне снов…
        …
        - «Сати, прошу - спаси меня! Обещаю выполнить…»
        …
        Какого?! Что это сейчас было?! Остановить время!
        Нет ничего хуже, когда уже почти заснул, а тебя в этот момент будят. Фактически криком на ухо. Не самое приятное ощущение. Миролюбия точно не прибавляет, а вот ярости стало с избытком. Конечно, про вероятность использования одного из идолов, пока нахожусь в тени другого, то есть фактически подключён ко всей сети, я предполагал и соответствующую блокировку создал. Но о персонификации подобной «молитвы» не подумал. И кто у нас такой знающий? Сейчас взглянем… опа, нашлась пропажа! Линея!
        Впрочем, радость от наконец-то обнаруженной феи особо не успокоила. Наоборот, заставила в предвкушении оскалиться. Сама своей просьбой дала только что Право выбить из неё всю дурь. Неужели будущих Охотников не учили, что подобное обращение должно обязательно сопровождаться более конкретными условиями? Иначе с тебя возьмут сколько смогут. Конечно, душу забирать не буду. Пока. Но Метку Подчинения поставлю на законном основании. А затем…
        Увы, разыграться моей вполне здоровой фантазии не получилось. Поскольку я «увидел» тех, кто послужили причиной столь неожиданной просьбы о помощи. Стоящих перед Линеей демонов. Да, не в истинном обличье, а вселившихся в тела «изменённых», но всё равно неспособных обмануть восприятие. И один из них тут же привлёк пристальное внимание, заставив резко напрячься. Вполне приличный уровень Силы, чёткое ощущение Заразы. Очень знакомое. Похоже, у феи серьёзные проблемы и если их сейчас не решить, то она явно не доживёт до своего наказания.
        Только вот есть маленькая проблема. Расстояние. Не добежать, не даже долететь до того столба, где находилась беглянка, не успею. Слишком далеко. Перетащить к себе как Мэри с друзьями тоже не получится. Идолы - не природный Источник Воды, находящийся в двух местах одновременно. Энергетические каналы между ними слишком тонкие. Попробовать можно, но, скорее всего, девушка умрёт, не выдержав замедленного перевоплощения. Тем более в таком ослабленном состоянии.
        Оставался единственный вариант. Переместиться самому. Через Изнанку. Ведь при переходе основной сложностью, кроме приличного количества необходимой энергии, является определение координат того места в реальном мире, куда хочешь попасть и фиксация точки осуществляемого прокола (пробоя, прорыва - суть не в названии). Именно по этой причине демонологии рисуют пентаграммы, устанавливают якоря и тому подобное. Здесь же, по сути, всё есть. Как и достаточное количество Силы в Резерве.
        Правда, был один нюанс. В данный момент идолы не готовы к подобному использованию. Совсем. И хорошо, если не выдержат отката уже после моего перемещения, а не взорвутся в момент перехода. Так ведь можно запросто тела лишиться. Именно по этой причине я пока ничего не предпринимал и, изменив личный временной поток, напряжённо думал, как рыбку съесть да удочку не потерять. Потом, наконец-то сообразил - нужно просто распределить нагрузку равномерно по всей сети. Силы потрачу гораздо больше, Резерва едва хватит, но несколько лишних мгновений на Изнанке помогут её спокойно восполнить, а идолы должны выдержать без ненужных повреждений. Один раз точно.
        Окончательно определившись, я сосредоточился и… вышел из Тени того столба, у которого сидела Линея. Скромно и тихо. К чему лишние спецэффекты? Однако сразу понял - своё присутствие стоит обозначить побыстрее, а то кто-то уже тянет «грабли» к не принадлежащей ему вещи.
        - Сожалею, но это теперь моя добыча!
        ЛИНЕЯ. ФЕЯ И ДЕМОНЫ.
        Ещё вчера девушка представить не могла, что этот мелодичный голосок не вызовет приступ страха, а наоборот, избавит от него. И прикосновение к плечу маленькой ладошки принесёт такое облегчение.
        - Потерпи немного, сейчас всё закончится.
        Глупо. Неправильно. Но в голове возникла лишь одна мысль: «Слава Принцессе, она услышала!» И желание узнать, как Сати смогла появиться спустя несколько мгновений после просьбы, отсутствовало напрочь.
        - Кто ты?
        Стоявший перед феями демон Заразы явно находился в недоумении, так же, как и кролики. Впрочем, они сообразили первыми.
        - Чёрная…
        - … ведьма.
        Вышедшая из-за плеча Линеи девушка, одетая в короткое тёмное платье, слегка качнула длинной волной серебристых волос и довольно ехидно заметила:
        - А твои прислужники более догадливы, демон. Хотя и не совсем точно, но пусть будет так.
        - Почему ты мне мешаешь?
        - И он ещё спрашивает. Явился незваным на мою территорию. Пытается отнять собственность. Я огорчена.
        - На ней нет Метки.
        - Такие мелочи не должны тебя заботить. А вот о возможности продолжить своё никчёмное существование стоит задуматься.
        - Что-то я не чувствую Силы. Нет её в тебе, девочка. Хотя скрывать эмоции умеешь, признаю. Хочешь обмануть? Как нехорошо. Видишь ли, я знаю, что Чёрная ведьма… мертва. И, похоже, сейчас меня ждёт двойное пиршество.
        - Ну, попробуй.
        Линея так и не заметила, что произошло. По команде демона Заразы кролики подбежали к Сати, попытались схватить за руки и… упали на землю. Как будто просто споткнулись. Только вот подниматься, почему-то не спешили. Вновь прозвучал ехидный мелодичный голосок:
        - Всё?
        - А ты быстрая. Но это не поможет. Ведь…
        В произошедшее дальше Линея даже сначала не поверила. Неожиданно прыгнувшие со всех сторон поляны псевдоволки, а затем раздавшийся полный боли скулёж, быстро переходящий в предсмертные хрипы. И бьющиеся в агонии тела, нанизанные на невероятно длинные пики… в которые превратились волосы внучки Чёрной ведьмы. Причём находилась она уже на самом краю поляны, непонятно как переместившись, и в вытянутой руке держала за горло демона Заразы. Неестественно вывернутые лапы бессильно скребли землю.
        - Куда же ты так заспешил? Мы ещё недоговорили.
        Прямо на глазах изумлённой Линеи пики изогнулись и, превратившись в тонкие чёрные щупальца, небрежно стряхнули с себя трупы монстров, после чего укоротившись, вернулись к хозяйке, опять став серебристой волной густых длинных волос.
        - Кха-кха… я понял. Приказ перепутали и нас отправили в одно место. Отпусти. Назови себя, а также номер легиона. Я сразу же вернусь на плацдарм и сообщу об ошибке.
        - Хм…
        - По-другому не могу, развоплотят за невыполнение задания.
        - Увы, мой неудачливый противник, я не имею отношения к вашей… армии.
        - Что?!
        - Однако за информацию благодарю. Только маловато будет. Хотелось бы услышать подробности. Добровольно. Иначе тебе очень долго придётся ждать нового возрождения. Бесом.
        - Не получится. Слаба.
        - Ты уверен? Ладно, возможно, стоит кое-что показать.
        И тут Линея почувствовала, как на неё опустилась мягкая, но очень тяжёлая плита. Ужас вновь попытался вернуться в помутившееся сознание, но… подобное ощущение фея ранее испытывала. Тогда в классе. Есть ли смысл бояться, когда сама позвала на помощь? Смешно. Ха-ха.
        А вот демону Заразы явно было не до смеха.
        - В-высшая?! Не может быть! Госпожа, я…
        - Поздно. Представляться надо сразу, как рискнул появиться в моих владениях. Теперь не поможет. И пора, наконец, посмотреть, что ты так старательно в себе прячешь. Сим-сим, откройся.
        - Хр-р-р…
        Честно говоря, в этот момент эмоции Линеи достигли очередного предела. Девушка уже слабо воспринимала окружающее и произнесённые слова особого отклика внутри не вызвали, а забившийся в судорогах демон оставил почти равнодушной. Значит, Сати одна из «них»? Что же, от судьбы не убежишь. Сознание феи постепенно меркло под натиском усталости и произошедших событий. Поэтому она даже не заметила, когда «внучка» Чёрной ведьмы, отбросив замершее в мёртвой неподвижности тело, оказалась рядом.
        - Надо же, всё-таки смог ускользнуть. Защита была поставлена явно кем-то рангом повыше. Хотя возрождения бесом не избежит. Ладно, ты как?
        Зачем спрашивает? Пусть быстрее забирает душу и даст отдохнуть. Ну не будет же сразу подвергать мучениям?
        - Давай, не тяни.
        - Чего? А, поняла. Эх, какая же ты всё-таки дура, честное слово. Признаю, предложенная плата очень заманчива, только для чего тогда просила о помощи, если отдаёшь то, что хотела спасти?
        Нечто, похожее на эмоцию удивления ещё смогло проступить в сознании Линеи, но сил сопротивляться накатывающей темноте не осталось и следующую фразу, присевшей рядом с ней девушки, она уже не услышала.
        - Впрочем, ангелом я действительно не являюсь, и цена твоей жизни определена… моя Слуга.
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. ЛЕС ПОГРАНИЧЬЯ.
        Это по-прежнему жутко больно. Лечить, используя имитацию крыльев. Но более эффективного способа быстро привести фею в нормальное состояние я не придумал, заодно признавая своеобразный юмор ситуации. Конечно, в любом другом случае с Линеи хватило бы зелья Здоровья, одного из оставшихся у меня в пространственном кармане, а потом надо было просто дать поспать. Однако времени нет. Совсем. Да, демон смог ускользнуть, пусть и ценой развоплощения. Страх перед собственным начальством оказался сильнее. Память я взломать не успел. Только кое-что прочитать в самых верхних слоях получилось. И обнаруженная там информация совсем не понравилась.
        То, что он один из разведчиков армии, готовящейся вторгнуться в реальный мир, ещё ничего. Высшие демоны, ставшие Повелителями, всегда так развлекаются. Собственная сущность это подсказывает. Неприятностей способны доставить много, согласен. Однако конечный результат неизменен - поражение. Пограничье справится, я уверен. Даже без моей скромной особы. Вопрос лишь в количестве жертв.
        Но это всё в будущем, а вот выдернутая из воспоминаний демона беседа с другим «засланцем», который ушёл готовить в горах ловушку для Охотников, сильно встревожила прямо сейчас. Особенно упомянутый костяной дракон. Ведь как раз его убивать Крофф с рейдом и отправился. Так-то за дедулю я спокоен. Почти. Но… лучше подстраховать. Мне старый оборотень ещё нужен живым и лишний риск для собственных планов неприемлем.
        Ещё насторожила излишняя вежливость, явно характерная для того, кто постоянно общается высокоранговыми демонами. В целом ничего необычного. Насущная необходимость, когда тебя могут развоплотить за одно неверное слово или интонацию. Но что-то явно царапнуло сознание во время нашего разговора. Надо подумать. И о Заразе, которая на его разум не действовала, тоже. Ладно, хватит с феи лечения, а с меня боли. Убираем крылья.
        Я опустился на корточки перед лежащим на земле телом, приподнял и внимательно его осмотрел. Отлично. Поверхностные повреждения исчезли, успевшая проникнуть внутрь Зараза, уничтожена. А вот полноразмерная Метка Подчинение, нанесённое на спину и ягодицы, прижилось прекрасно и под Силой Света никаких искажений не возникло. Значит, любое другое воздействие тем более ничего не сможет сделать.
        Собственно говоря, если бы не истощённое состояние организма феи (вопрос, требующий ответа), сильно усугублённое сегодняшним «приключением», то лучше было воспользоваться функцией Восстановления, заложенной в Метке, а не крыльями ангела. Но тут могло дойти до сжигания невосполнимой жизненной силы. Размен времени существования на одномоментное оздоровление тела - слишком неэффективная трата ресурса моей новой вещи.
        Окончив осмотр, я поднялся, сделал шаг назад и дал команду на пробуждение. После чего с нескрываемым удовлетворением стал смотреть, как меняется поведение очнувшийся девушки. Ведь возиться с какими-либо объяснениями не было, ни времени, ни желания. Поэтому подчиняющий контур замкнул полностью. Соответственно, первоначально возникшие недоумение и растерянность быстро сменили внедрённые императивы. И Линея, поднявшись с земли, сразу встала на одно колено, опустив голову.
        - Как себя чувствуешь?
        - Благодарю, госпожа, всё хорошо.
        - Ты понимаешь, какую ошибку совершила?
        - Да, госпожа. Мой проступок не имеет оправданий. Прошу, накажите, как считаете нужным.
        Верно. Изменённое сознание не делит время на прошлое и будущее. И бегство из школы оценивает теперь, как преступление против своего хозяина. Только здесь нет Рейны номер два. Желания мне подчиняться Линея не испытывает и на самом деле прекрасно понимает, что происходит нечто странное, но по-другому себя вести и говорить не может - Метка не даёт. Сопротивление бесполезно. Не с такой силой души.
        Идеальный вариант для создания готовых выполнить любой приказ подчинённых и… грубейшая ошибка большинства демонов. Ведь если оставить всё без изменений, то вскоре личность феи будет полностью подавлена с превращением в безвольную и безынициативную марионетку, требующую на любое действие соответствующего приказа. Бесперспективный результат, осознаваемый многими слишком поздно. Впрочем, иногда подобные Слуги тоже необходимы. Вопрос простой целесообразности.
        В данном случае Линеи повезло. Долго держать в таком состоянии я её не собираюсь и действовать оно будет ровно до того момента, пока девушка не окажется в школьном общежитии. Потом контур прямого подчинения у Метки отключится. А вот использую я его ещё раз или нет, будет зависеть целиком уже от самой девушки. Да, мне такие Слуги не нужны - не настолько слаб, но предоставленным Правом воспользуюсь. Своё спасение фея отработает полностью. Что же касается её побега…
        - Твоё наказание будет назначено позже.
        - Благодарю, госпожа!
        - А сейчас я тебя подброшу до ближайшего патруля Охотников. Вернёшься с ними в город. Мне же нужно будет отлучиться. Ненадолго. И запомни, при посторонних называешь меня только по имени. Поняла?
        - Да, госпожа.
        - Хорошо.
        …
        Шух-х
        …
        Естественно, лучшим вариантом для скорости являлось превращение в демонического макхара. Заодно стоило окончательно продемонстрировать Линеи, кто стал её хозяином. Управление эмоциями всегда лучше, чем внедрённое в сознание тупое принуждение.
        - Р-р-р.
        Девушка явно испугалась, но Метка сразу подавила реакции тела. Отлично. Пусть думает и принимает решение. Теперь хватаем щупальцами, на загривок и к городу. Побежали!
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ВОЗЛЕ ЦЕНТРАЛЬНОГО.
        - Сати, но нельзя же так неожиданно из-за кустов выныривать. Я чуть в штаны от страха не наложил.
        - Извини, Риппи.
        - Ничего, Сати, правильно сделала. А то слишком беспечным стал.
        - Конрад!
        - Молчу-молчу.
        Повезло. Знакомые Охотники попались. Из тех, кто видел Эли в облике официантки. Даже прощу взгляды, которыми они меня окидывают. Линеи достаётся не меньше. Так-то хорошие парни. Пусть и кобели. В прямом смысле слова. Хотя хвостами машут, как настоящие щенки. Так и хочется почесать за ушком и кинуть косточку.
        - Ты не переживай за подругу.
        - Доведём и передадим стражникам на воротах.
        - Они проводят до школьного общежития.
        - Никто слова не скажет.
        Это уже пошёл бонус от наличия дедушки - Главы гильдии. Мелочь, а приятно. Ведь официально ночью в город никого не пускают. К тому же патруль обязательно должен был поинтересоваться, откуда мы пришли, и куда одна девушка собралась опять. И имел право не пустить. Но вбитого в стену огра эти ребята видели. Силу мою тогда на площади почувствовали. Соответственно лишних вопросов задавать не пытаются несмотря на явное желание. Умные собачки.
        - Благодарю вас.
        - Да не за что.
        - Никаких проблем.
        - Линея, не забудь выполнить домашние задания. Об остальном поговорим позже.
        - Хорошо, го… Сати.
        …
        Так, одно дело сделано. Теперь пора в горы. Жаль, поспать не получится. Только-только к утру добежать. А ведь ещё надо найти, где Охотники. Увы, ещё раз форму макхара использовать нельзя. Слишком много энергии потрачу, а она может понадобиться. Через несколько расположенных там идолов тоже переместится не выйдет - совсем дохлые. Да и рисковать так больше пока не хочется.
        Ладно, вперёд. Посмотрим, что там придумали демоны. Заодно на летающие кости полюбуюсь. И главное - увижу самый настоящий рейд вживую, а не плоские картинки компьютерной игры из оставшихся человеческих воспоминаний. Конечно, «предыдущий я», возможно, постоянно подобным образом развлекался. Но память стёрта, личность новая, так что для меня это впервые. Погнали!
        ГЛАВА 5. ДЕВОЧКА И ДРАКОН. ЧАСТЬ 1.
        БЛИЖЕ К УТРУ СЛЕДУЮЩЕГО ДНЯ. ГОРЫ ПОГРАНИЧЬЯ.
        Сижу на невысоком холме недалеко от выступающей из-под земли первой скалистой насыпи и любуюсь открывающимся видом. Ничего не могу сказать - красиво смотрится. Особенно в лучах восходящего солнца. Конечно, дальние вершины, окутанные дымкой облачности, не проглядывают - высоковаты. Но это придаёт даже большую глубину и очарование общей картине, способной заставить себя разглядывать, испытывая истинное удовольствие, не один час.
        К сожалению, задержаться так долго я себе позволить не мог - не для того сюда бежал всю ночь. Да и от накопившейся усталости, откровенно говоря, было не до местных красот. Тело активно сопротивлялось штатной работе даже в условиях специально повышенного энергопотребления и тщательно изображало из себя живой организм, намекая о якобы существующем остром дефиците кислорода, требуя биомассы на переработку и определённого времени в неподвижном состоянии с изменённым метаболизмом.
        То есть отдышаться, хорошенько покушать и выспаться. Соответственно в данный момент я занимался тем, что старательно успокаивал учащённое дыхание, вытаскивал из «кармана» оставшиеся бутерброды Таиши и заодно прикидывал, с какого места лучше начать поиски Охотников. Увы, но про «поспать» придётся пока забыть, а организму откровенно намекнуть - если продолжит изображать «самого больного в мире человека», то переведу его в энергетическую форму и так оставлю. Вроде помогло. Даже ноги не сильно дрожали, когда встал и отправился к ближайшему ущелью. Ну да. Особо умных мыслей не появилось, поэтому решил действовать методом перебора и надеяться на свой нос. Со следами на каменной поверхности были проблемы.
        …
        Удивительно, но повезло уже с третьей попытки. Причём, как ни странно, помогли мешки писем, потихоньку копившиеся в одном из шкафов кабинета Кроффа. Охотники ведь старались использовать запах, характерный для них и в повседневной жизни. Я знал о присоединении кое-кого к рейду и смог почувствовать, старательно не думая о способе пропитки бумаги, а затем обнаружил подтверждающие следы большого количества прошедших живых существ. Несомненно, это был искомый рейд. Самым сложным действием, оказалось, заставить тело вновь перейти на бег. Пришлось притвориться, что не замечаю его протестов и тщательно думать о какой-нибудь ерунде. О тех же письмах, к примеру.
        Кстати, когда на днях попытался отсортировать, нервов хватило лишь на две трети первого мешка. Нет, ничего особенного там не было и, честно говоря, мне, как энергетическому существу и демону, глубоко наплевать на самоидентификацию личности. Двуполое физиологическое разделение разумного вида, скорее удобный инструмент для использования, чем проблема. И хоть память стёрта, для моей части «предыдущего я» такой трудности тоже не было, уверен. Тело об этом намекало прямо.
        Однако «основа» относился к этому моменту довольно болезненно, похоже, являясь копией нашей личности гораздо более раннего этапа существования, возможно, даже первичного, что отразилось и на мне «нынешнем». Соответственно, читать подобные послания с определением самого себя, как мужской особи, оказалось тяжеловато. Ведь от письма к письму некоторые «изменённые» делали всё более откровенные намёки или описания будущих встреч. Весьма подробные. Пришлось тщательно давить желание «слегка» сократить количество членов гильдии Охотников. Особенно после «невинной» фразы дедули об уже рассмотренной и одобренной заявке на турнир. Вот зачем?! Чего их так переклинило на Эли после всего лишь трёх дней работы официанткой в таверне? И даже превращённый в барельеф огр не смутил! Дедуля явно, кстати, знает почему, но от намекающих вопросов ушёл.
        Ладно… потом «объясню» пагубность желания заполучить право прогуляться со мной по городу и поцеловать в щёчку. Главное - результат поиска оказался положительным, позволив, быстро сориентировавшись, направиться по нужной дороге через один из многочисленных каньонов, разрезавших своеобразное плато, предваряющее основную горную цепь. Теперь осталось только успеть до начала битвы.
        Кстати, в теории, если буду продолжать бежать на запад, то попаду как раз к тому месту, где начинал свой путь в Земли Демонов - плато с умершим Великим Древом. И уже есть вопрос - неужели гильдия Охотников не знала всё это время, что оно живо? Правда, то район на карте обозначен общей фразой: «Лес Мёртвых» и река нанесена немного схематично. Неужели так и не исследовали? Пожалуй, пора спросить дедулю. Назрело. Но это позже. А сейчас стоит поспешить.
        ПОЧТИ ПОЛДЕНЬ. ГОРЫ ПОГРАНИЧЬЯ.
        Есть! Я их нашёл. Пусть опять захотелось хорошего куска мяса, да и усталости прибавилось, но рейд Охотников был обнаружен. Причём успел к самому началу, что не могло не радовать, хотя пришлось довольно сильно поплутать. Не ожидал, что в глубине плато, пересекающие его ущелья, образуют целый лабиринт. Причём по моим прикидкам найденное место находилось уже далеко в глубине гор и очень близко к другой занимательной вещи, которую давно хотелось рассмотреть поближе - приснопамятной Завесе, ограничивающей переход из одной «зоны» этого мира в другую. Надо попробовать добежать, раз оказался рядом, когда решу проблему с драконом. Может это «основа» из-за срезания интеллекта до уровня ребёнка ничего не понял, но я-то, осознав себя и перебирая наши воспоминания, сразу сообразил - существование подобных границ очень необычно и навевает странные ассоциации, подозрительно легко складывающиеся с другими интересными «явлениями» этого мира.
        Однако сейчас стоило перестать отвлекаться, тем более перед глазами было зрелище, достойное для того, чтобы его увидеть, и я искренне попросил прощения у самого себя - увы, не догадался покинуть город под каким-нибудь предлогом, после чего заранее втайне последовать за дедулей. Правда, Линею тогда бы не спас, да и рассуждать о прошедшем, смысла нет. Зато, раз уж представилась возможность, ничего не мешает теперь совместить приятное с полезным.
        Уступ на вертикальной поверхности скалы и над ним каменный козырёк, создающий замечательную тень, в которой так легко растворить свой облик. Маска Призрака, полностью скрывающая меня от Печатей Поиска. Место с замечательным обзором и ничем не хуже театральной ложи для особо важных персон. Жаль, что опять нет большого бумажного пакета с воздушными хрустящими комочками, но ничего, рано или поздно обязательно придумаю замену. Итак, занавес поднимается!
        ДРАКОН И ОХОТНИКИ. НАЧАЛО.
        Сама сцена была оборудована великолепными декорациями, полностью соответствующими предстоящему действию. Небольшая каменистая долина, окружённая со всех сторон вздымающимися вверх скалами. С одной стороны, узкое ущелье, с другой стороны, большая расщелина, которую можно смело назвать входом в пещеру. Очевидно, логово того самого костяного дракона. Ни одной живой травинки или кустика, зверей и даже насекомых. Лишь голые камни. Так-то не удивительно, ведь всё вокруг просто пропитано эманациями Смерти. А если добавить прерываемую лёгкими завываниями ветра тишину и периодический шорох осыпающихся со скал камешков, то мрачность и эпичность поднимались к самой высокой планке.
        Теперь стоило взглянуть на основной актёрский состав и его расположение. В целом организация рейда Охотников внушала уважение и говорила о хорошем опыте в подобных мероприятиях. Даже не нашёл к чему придраться. За поворотом, возле каменной стены, повозки с поклажей и командой сопровождения. Вокруг защитный купол, созданный выложенными на земле амулетами. Судя по плотности и уровню вложенной Силы Жизни, наверняка он способен защитить от любой возможной атаки с использованием магии Смерти, да и физические вряд ли пробьют даже с нескольких ударов. Ближе к основной группе Охотников, также у скалы, организовано ещё одно укрытие с уже установленной большой палаткой. Явно для оперативного лечения тех, кто будет серьёзно ранен.
        Наконец, сама формация рейда. Судя по всему, Крофф сделал ставку на сдерживание и атаку на расстоянии. Причём учёл, что монстр умеет летать, а значит, смысла в чётком построении нет. Охотники были разделены на несколько групп из пяти-шести «изменённых» во главе с Защитником, в которых преобладали бойцы дальнего боя и маги. В центре каждой из них лекарь. Сами команды стояли довольно скученно возле расщелины. Осталось добавить про накрывший их большой маскирующий Полог, блокирующий любые звуковые колебания и проявления Сил. Идеальный вариант не встревожить врага раньше времени.
        Особо стоит отметить основного Защитника. Ну, или «танка», если обратиться к человеческим знаниям. Вот кто заставил меня застыть в полном восхищении. Более того, память неожиданно выдала имя похожего существа, придуманного в том мире, откуда якобы был родом «предыдущий я» - Кинг Конг, самый настоящий и во всём своём великолепии! Дом, закованный в латный доспех и с невероятного размера ростовым щитом.
        Нет, конечно, я видел в Землях Демонов, да и здесь, в Пограничье, подобных гориллоидов. Медлительные и не представляющие для меня никакой опасности с принципом жизненного существования: «Сила есть - ума не надо». Этот внешне не сильно отличался, только вот судя по эмоциям… был более чем разумен. К тому же являлся Охотником довольно высокого ранга. Пока ещё немного затрудняюсь в чётком определении, но линии Метки, опоясывающей бугрящуюся мышцами лапу, однозначно свидетельствовали о седьмом или восьмом уровне.
        Честно скажу, насколько мужик хорош, как Защитник, мысли не возникло. Здесь всё понятно. А вот фраза: «Покатай меня большая черепаха, то есть горилла», просто билась в сознании, заставляя пускать слюни от вожделения. Осталось придумать, каким образом упросить или заставить. Желательно побыстрее. Хотя бы после уничтожения летающего супового набора. Так и быть, до этого момента потерплю. Причём две женские фигурки, сидевшие на плечах моего будущего транспортного средства, особо не побеспокоили. Места там много - хватит всем, тем более возьму лишь напрокат, а на то, что ниже пояса, не претендую.
        Самого дедулю особо искать не пришлось. Он как раз стоял возле «Конга» и, судя по всему, обсуждал последние детали боя, причём со всем рейдом одновременно. Характерные небольшие всплески Силы в демоническом восприятии чётко говорили о наличии у Охотников соответствующих артефактов. Я о них уже читал в учебнике. Часто применяемый аксессуар, имеющий в этом режиме работы только один недостаток - небольшой радиус действия в зоне прямой видимости. На большем расстоянии уже использовалась специальная сигнальная символика, как на амулетах в таверне.
        …
        Наверно, после рассмотрения сцены и актёров стоило устроиться поудобнее и сполна насладиться ожидаемым зрелищем, если бы не одно, но - за рейдом наблюдал не только я. И этот второй тайный зритель тоже был демоном, пусть и более низкого ранга. Думаю, именно тем, кто разговаривал с Пожирателем душ, обосновавшимся на ферме кроликов. К сожалению, талант к маскировке у «засланца» оказался на довольно высоком уровне, и местоположение определить не удалось, а полностью скрыть своё присутствие он не смог только из-за разницы в наших рангах. Ещё непонятно почему демон один и куда делись его слуги.
        Однако главным и самым тревожным, не дающим расслабиться обстоятельством, являлось другое - я не ощущал ничего необычного в долине, как не напрягал своё восприятие. Даже перетерпев боль, использовал ангельское зрение, но и в нём не смог увидеть предполагаемую ловушку. Странно, очень плохо и основная причина, по которой я продолжал смотреть со стороны, а не спустился, чтобы в открытую предупредить дедулю.
        Всё верно, изначально так и собирался поступить, несмотря на возможное наказание. Тайно геройствовать в подобной ситуации - несусветная глупость озабоченного подростка. Только замеченный «наблюдатель» и видимое отсутствие предполагаемой ловушки заставили остановиться, а потом решить пока ничего не предпринимать. Неизвестно, что именно придумал демон, к тому же сразу «засвечусь» и он получит шанс скрыться. А это неприемлемо - мне нужно его обязательно поймать и как можно больше узнать про чужаков. Посторонних на своей территории я не потерплю.
        Оставалось только одно, подождать начала боя и действовать по обстановке. Так себе план, но альтернативного варианта не придумал.
        ВЫЗОВ НА БОЙ.
        Начало было на редкость банальным. «Конг» подошёл к расщелине, особо не напрягаясь, взял приличных размеров кусок скалы и… бросил вниз. Да-да, именно так! Не уронил, а швырнул в видимую лишь ему точку. Затем, заставив меня слегка расширить глаза, отскочил к удерживаемому несколькими Охотниками щиту и, подхватив его одной рукой, вновь сделал шаг вперёд всего рейда. Одновременно Полог сменился на защитную вариацию, а среди «изменённых» засверкали вспышки Печатей Усиления. Несколько томительных мгновений ожидания…
        …
        - У-у-а-р-р!
        …
        Неплохо. Мало того что сам по себе звук жутко противный, так ещё и приличное количество Силы Смерти вложено во внушающую всему живому волну страха. Обычное умение нежити, но уровень использованной энергии неприятно удивил. Стремительно взлетевшая вверх из темноты провала гигантская фигура впечатлила ещё сильнее.
        Во-первых, величиной. При жизни дракон явно на размеры не жаловался. В длину не меньше десяти «Конгов», если уложить по линеечке. В юных феях гораздо больше, но прикидывать количество желания не возникло.
        Во-вторых, с полётом и собственными движениями костяк никаких проблем не испытывал. Рваные перепонки и отсутствие мышц, простейшие основы аэродинамики, подъёмная сила, необходимая для удержания такой массы в воздухе… о чём вы?! Магия! И плевать на физические законы с высокой башни! Собственно говоря, настоящий дракон тоже вряд ли смог бы без неё летать.
        Соответственно, тут же шло, в-третьих. Невероятно плотная и мощная аура Смерти, окружившая носящийся по небу скелет. К тому же каждую косточку этой высшей нежити оплетала целая сетка из потоков Силы, причём имеющих довольно интересное отражение в виде голубоватого свечения, напоминающего пламя. Ничего не могу сказать - красиво!
        Только одновременно довольно нехороший признак предстоящих проблем. Смерть - серая энергетическая составляющая. Именно такой оттенок она может приобретать в видимом для большинства разумных обычном световом спектре. Другой цвет сразу свидетельствует о дополнительно внедрённой магической структуре. То есть о самопроизвольном возрождении можно забыть и опасность костяного дракона сразу подскакивала на неизвестную величину таланта мага, что осуществил подобную процедуру. Оставалось надеяться, что рейд к этому окажется готов и неожиданных сюрпризов не последует.
        ПЕРВАЯ ФАЗА.
        Сначала удар нанёс дракон. Естественно, с воздуха. Приличных размеров столб Пламени Смерти, упавший сверху вниз и… без особых проблем стёкший по защитному Пологу. Следующие атаки также результата не дали, а потом Охотники ответили. И сразу показали, что их не стоит недооценивать.
        Так-то удар был составным. Сначала из двух групп, похоже, сформированные несколькими магами одновременно, вылетели большие ярко-синие шары на Силе Воды. И, несмотря на попытку дракона увернуться, резко изменив траекторию движения, попали точно в его грудь. Видимых повреждений не нанесли, но неожиданно расплывшись тонкой плёнкой по телу, заставили замереть в воздухе. Нелепая с точки зрения физических законов картина и… весьма удобная для рейда. Поскольку в следующее мгновение он отработал целой тучей разнообразных Печатей и насыщенных магией стрел. Прямо по крыльям.
        Мизансцена продолжалась недолго. Плёнка быстро сползла, и дракон снова стал носиться в воздухе, поливая своим Пламенем долину. Правда, уже не так энергично и слегка «проваливаясь» на виражах. Я же заметил чётко видимые нарушения в потоках Силы оплетающей конечности, которыми он размахивал. Да, начали затягиваться, но последовал повторный удар со стороны Охотников, затем ещё один.
        Результат очевиден. В какой-то момент нарушение энергетических потоков в крыльях оказалось настолько сильным, что поддерживающая полёт магическая структура окончательно разрушилась, и дракон, получив очередной «подарок» от рейда, буквально рухнул в долину, заставив слегка содрогнуться скалы.
        Причём я сразу оценил и восхитился особой точностью магов, создающих парализующие Печати, которыми и являлись те шары из магии Воды. Ведь нежить упала прямо перёд сместившимся немного в сторону «Конгом». Ну а он, не теряя времени, сразу издал такой «провокационный» рёв, что даже мне захотелось спуститься со скалы. Кстати, хоть дракон, естественно, повёлся, но в прямой бой сразу вступать не стал. Вновь окатил рейд Пламенем Смерти, затем опять попытался взлететь. Но кто бы ему дал? На распахнутые крылья обрушился целый вал разнообразных атак и… остатки костей с окончательно порванными перепонками, в которых почти не осталось целой магической структуры, предопределили свершившийся факт - бой в небе закончен. Взлететь дракон больше не мог.
        ВТОРАЯ ФАЗА.
        И поняв, наконец, бесполезность своих действий, чудовище решило атаковать на земле. Вернее, на камнях долины. Правда, довольно оригинальным способом.
        …
        - У-у-а-р-р!
        …
        Нет, не звуком, хотя он опять вышел неплохим, а… используя другую нежить. Из расщелины внезапно полезли костяки самых разнообразных форм и размеров. В основном животные и монстры Пограничья, но были среди них и скелеты похожие на человеческие.
        Судя по эмоциям, подобное оказалось для Охотников неожиданностью. Впрочем, Крофф опомнился мгновенно. Несколько команд и группы быстро сменили своё местоположение. Защитники выстроились небольшой цепочкой, провоцируя на себя «костяную волну», а переключившаяся на неё почти половина магов с бойцами начали перемалывать нежить в труху. Во всех возможных вариантах прорыва мгновенно появлялись копии дедули, и я серьёзно подумал о том, что очень хорошее удобрение для полей получается. Дополнительного измельчения даже не потребуется.
        Дракон, естественно, не бездельничал и внезапно перешёл на тактику лобовых атак, возможно собираясь потоптаться по отвлёкшемуся противнику. Весьма умно. Только кто бы ему опять дал так сделать? «Конг» невозмутимо принял первый удар на щит и… всё. Даже с места почти не сдвинулся. Как и последующие разы. Ну а то, что под закованными в сапоги лапами каменная поверхность покрывалась чётко видимыми с моего места трещинами, значения не имело.
        Именно в этот момент результат боя стал окончательно очевиден - дракон будет побеждён, а вызванные им скелеты, пусть и оказались сюрпризом, но дали лишь небольшую отсрочку. Собственно говоря, единственное, что пока спасало монстра - всё ещё довольно плотная аура Силы Смерти, окружающая тело. Она неплохо блокировала и ослабляла большинство дальних атак и не давала приблизиться бойцам ближнего боя, в особенности Кроффу, который, я уверен, как только представится возможность, сразу превратит дракона в набор «собери себя сам». Оставалось немного подождать, ведь сколько в нежить энергии ни вкладывай, настоящего Источника Силы у неё нет (личи - исключение), а значит рано или поздно…
        ЛОВУШКА.
        Да! Демон наконец-то выдал себя! Пусть всего лишь отданной неизвестно кому командой. Однако всё это время я тщательно отслеживал присутствие «наблюдателя» и небольшой всплеск Силы Тьмы незамеченным не остался. Причём совсем недалеко. Ждать, что произойдёт в битве, смысла не вижу, по сути, Охотники не показали и трети своих возможностей. Должны справиться, даже если из расщелины вылезет ещё один дракон. Хоть два. Думаю, именно это и приготовил демон. Как глупо. Ладно, пора познакомиться.
        …
        Ещё один подросток, только теперь из расы гномов. Неудивительно. Желание доказать свою взрослость часто толкает их на необдуманные поступки. Иногда с плачевными последствиями, как сейчас. Кстати, стоит, особо не скрываясь, прямо на вершине одной из скал, по всем ощущениям являясь её верхушкой. Хорошая маскировка, но против меня помочь уже неспособна. И, похоже, демон это знает, явно почувствовав чужое присутствие у себя за спиной. Эмоции выдают. Однако даже не дёрнулся. И особого беспокойства нет. Настораживает.
        - Приветствую вас, Высшая.
        Не только повернулся, но даже поклон сделал. В какой-то степени приятно. Однако как узнал? Маску ведь я снимать не стал и мою ауру увидеть невозможно.
        - Привет. А ты гораздо вежливей своего приятеля, но всё равно не поможет.
        - Знаю.
        - Отлично. Может, тогда даже ответишь на вопросы? Я же поразмышляю над твоим дальнейшим существованием.
        Что интересно, на самом деле задумался. Однако…
        - Сожалею, но не получится. Вы просто не подозреваете, с кем столкнулись. Это единственное, что я готов сказать. И лучше примите наше предложение, когда оно последует. Выбрать сторону сильнейшего.
        - Не слишком ли много самоуверенности?
        - Достаточно. Более того, предлагаю сейчас убедиться в моих словах. А пока… до встречи!
        …
        Шу-ух (хвать)
        …
        Ещё чуть-чуть и улизнул бы. Честно сказать, не ожидал, что он возьмёт да сиганёт вниз. Но скорость оказалась недостаточной, я успел тоже прыгнуть и схватить тело за горло, блокируя циркуляцию Силы.
        - Куда это ты собрался, милый? Мы не закончили!
        Теперь осталось вырвать душу, на которой паразитирует демон, а затем…
        - А вы сильны. Впечатляет. Будет о чём доложить. Только прошу извинить, беседы у нас с вами всё-таки не получится.
        …
        Бах!
        …
        Вот гад! Ушёл! Причём, судя по всплеску Тьмы, без развоплощения и сразу на Изнанку. Заодно взорвав тело. Конечно, бомба так себе, даже платье особо не повредила. Но на несколько мгновений дезориентировала. Как раз хватило до скального основания. Только неужели он решил, что мне падением с такой высоты можно повредить? Наивный. Сейчас перегруппируюсь и…
        …
        Бух!
        …
        Опять лечу вниз?! Как-то подозрительно легко раскололся камень под ногами. Хм, а неплохих размеров дыра. Даже стенок близко нет, чтобы «мерцануть» и зацепиться. И что там, на полу? Заострённые колья? Нету?! Прямо обидно. Ладно, пора приземляться. Есть!
        В общем, «покров» отработал полностью и кроме лёгких неприятных ощущений в пятках я ничего не ощутил. А ведь пролетел суммарно метров триста точно. Сто до поверхности и в два раза больше под ней. Осталось понять, зачем? Если это ловушка, то довольно бездарная. Высший демон моего уровня от простого падения не погибнет. Конечно, следом летели камни, и пришлось сразу нырять в какой-то боковой проход. Однако даже в худшем случае, если бы задержался, вариантов защититься оставалось много. Не знать такого противник не мог.
        Ну и боги с ним. Надо выбираться. Обратно, правда, быстро не выйдет. Дыру завалило. Но есть другой путь, а лёгкое дуновение подсказывает - он действительно соединён с поверхностью. Получается, даже замуровать не пытались? Странно. Что же, приму такую ошибку с благодарностью. Обидно только, пропущу кульминацию - уничтожение костяного дракона. Насколько помню, в момент прыжка от него оставался лишь остов с едва двигающейся головой, а остальное в разной степени раздробленности уже лежало рядом. Новых суповых наборов из расщелины, между прочим, не появилось и всю ситуацию с демонами, похоже, стоит рассматривать, как самый настоящий фарс. Подумаешь, обнаружил пару излишне вежливых тараканов на своей территории и уже заволновался. Пустышки! Ладно, пора… что?!
        Несмотря на приличное количество камня над головой, определение местоположения рейда для демонического восприятия проблемой не являлось. Соответственно мощный всплеск Силы Тьмы в том направлении заставил резко напрячься, а затем замедлить время для анализа. И чем больше оттенков происходящего я ощущал, тем хуже себя чувствовал. Виной тому была собственная фатальная глупость! А вот противник оказался гораздо умнее. И попросту обманул возомнившего о себе слишком много юного Высшего.
        ТРЕТЬЯ ФАЗА.
        Прямо на моих глазах, вернее, в демоническом восприятии, почти побеждённый костяной дракон стремительно проходил Перерождение. Упрощая, можно сказать, что менял одну Силу Спектра на другую. Жаль, но это почти все знания, сохранившиеся в памяти. Осталось добавить про специфические условия, которые никогда не совпадают. И я уверен, что здесь они явно были подогнаны специально. Как демон смог узнать требуемое и спровоцировать - значения уже не имеет, поскольку возникли более серьёзные проблемы.
        Первая. После Перерождения существо полностью восстанавливает свои повреждения, здоровье и мощь, только воплощённую в новой составляющей. Ну и вторая. Рейд Охотников готовился к битве с чудовищем, использующим Силу Смерти, а сейчас там появится Дракон Тьмы. Значит, более чем вероятно, защитный Полог окажется бесполезным и не факт, что на всех «изменённых» надеты универсальные амулеты. Тоже можно сказать про подготовленные к бою Печати, не рассчитанные на противодействие Силе Тьмы. По остальным мелочам и думать не хочу.
        Не скажу, что погибнут все, возможно, даже победят, только какой ценой? А ведь уже точно понятно - потеря такого количества слу… то есть членов гильдии, неприемлема. Дедуля, конечно, очень силён, однозначно выживет, но пока дракона не спустят с неба, у Кроффа с атакой будут проблемы. Пачи в рейд не пошёл, а других, таких же могущественных Охотников я здесь не заметил. Не требовались они изначально, пока не вмешался демон. Как же всё плохо-то!
        …
        Естественно, все эти рассуждения не стали препятствием для того, чтобы уже бежать изо всех сил по извилистым проходам, в ярости требуя от тела забыть, насколько оно устало. Заодно благодарить игры с макхарами в родовой пещере. Конечно, несколько раз в тупики попал, но мгновенно понимал, где свернул не туда и, возвращаясь, двигался дальше. Потом вспомнил про то, как Эли использовал крылышки феи в таверне. Выпустил и тут же себя отругал. Почему раньше не догадался? Скорость резко возросла, а следующий поворот я уже буквально пролетел, лишь оттолкнувшись от стены ногами. Спустя несколько мгновений мозги решили совершить ещё один гениальный прорыв, напомнив о возможности изменить размер. Стало гораздо лучше. Ну а все неприятные ощущения надо просто перетерпеть, врёт тело, оно на многое способно, я знаю!
        Теперь оставалось надеяться, что Охотники смогут продержаться до того момента, пока их глупый хозя… то есть будущий коллега, выберется на поверхность. Как бы ни был могуч Дракон Тьмы, воплощённой Сутью этой Силы он не является. И прикосновения маленькой ладошки не переживёт. Главное - успеть!
        ГЛАВА 5. ДЕВОЧКА И ДРАКОН. ЧАСТЬ 2.
        РЕЙД ОХОТНИКОВ. КОГДА ЕЁ СОВСЕМ НЕ ЖДЁШЬ…
        Конечно, происходящее ещё нельзя назвать катастрофой, но никаких сомнений в том, что она вскоре произойдёт, если ничего срочно не предпринять, не осталось. Крофф всеми своими копиями быстро огляделся, оценивая сложившуюся ситуацию. Положительным моментом пока было одно - ещё никто не умер. Только на этом хорошие новости заканчивались.
        К сожалению, неожиданно переродившегося дракона удержать на земле не получилось, и он опять взлетел. К тому же монстр почему-то сменил тактику и вместо обычных ударов с высоты стал атаковать рейд по низкой траектории с концентрацией на одной линии. После чего в первый же проход защитный Полог едва не разрезало пополам. Да, маги смогли удержать его и во второй раз, однако стало понятно - третьего удара он не переживёт.
        Удивляться, смысла нет. Предварительный расчёт параметров и закладка в эффекторы базовой конструкции производилась с упором на противодействие Силе Смерти. Соответственно не только энергетическая структура основана на Жизни, но и даже накопители в посохах и жезлах наполнены ею. В текущем варианте не подходит совсем. Поменять бы на кристаллы с нейтральной составляющей и перезапитать основной контур, вот только времени на это дракон явно не даст. Парализующие Печати универсальны и способны его предоставить, однако создаются они тоже не в одно мгновение.
        Можно рискнуть и вместо поддержки Полога всё-таки дать магам такую нужную команду на переустановку. Значительную часть драконьего Пламени старая защита, пока формируется новая, отразит, ну а остальное могли бы взять на себя личные амулеты Охотников, вот только… не у всех они были универсальными и способными противодействовать Силе Тьмы такой концентрации. Собирались-то на битву с костяным драконом Смерти.
        Впрочем, Крофф уже не один десяток лет ходил в подобные рейды и даже в такой ситуации знал, что надо делать. И соответствующую команду отдал сразу после осознания возникшей проблемы. Результат должен уже быть.
        - Мелисса, Венди, вы готовы?
        Маги резерва, не участвующие в создании Полога, но имеющие в посохах его базовую конфигурацию. И всё это время менявшие кристаллы.
        - Да, лидер.
        - Рейд, внимание! Смена построения на крылья ангела. Начальная позиция. Направление - юго-восток. Центр - основной Защитник. Мелисса, Венди, к Марину. Шанда, Скади, на их места в группе.
        - Выполняем.
        - Эй, девочки, только попробуйте позволить лишнее, сразу на Арену потащим!
        - Да ладно тебе, Шандочка, мы его лишь слегка потрогаем.
        - Ах ты…
        - Молчать! Ещё слово и сам с вами всеми схожу! На штраф уже налетели!
        - Ой!..
        Вот дуры! Небольшая ошибка и кто-нибудь из Охотников может серьёзно пострадать, если не хуже, а они свару затеяли. Крофф скрипнул зубами от ярости, заодно от собственного просчёта. Совсем ведь забыл при распределении ролей, что эти магини давно наворачивают круги возле гориллоида и буквально накануне умудрились дважды сцепиться с его женщинами. Хорошо хоть ситуацию всё-таки осознают и команды выполнили чётко - фигурки на плечах Марина Скалы сменились быстро, после чего над ним мгновенно развернулся собственный Полог.
        Рейд тоже не сплоховал. Группы, разделившись пополам, быстро сформировали позади Защитника две изогнутые линии. Как раз в тот момент, когда дракон резко снизился при заходе на очередную атаку.
        - Три, два, один… распахиваем крылья! Маги, приступить к смене накопителей!
        …
        Ш-ш-ш
        …
        - Р-р-р-а-а-а!
        Конечно, Полог, от рухнувшего на него столба Пламени Тьмы, сразу лопнул, однако на месте удара, кроме Защитника, никого не оказалось. И естественно, Марин не забыл использовать Провокацию, удерживая повышенное внимание монстра на себе. Молодец!
        - Рейд, противоположное построение. Смыкаем крылья.
        Пока всё отлично. Как оборотень и предположил, новых сюрпризов дракон не преподнёс и на быстрое изменение направления атаки оказался неспособен. А при развороте вновь увидит единую цель. Соответственно остаётся только отслеживать изменение направления удара и вовремя расходиться, давая магам возможность создать новый Полог.
        - Лидер, Парализующие Печати готовы!
        Вообще замечательно! И пусть дракон в не очень удобной позиции…
        - Запускайте! Внимание… атакуем!
        И здесь никаких проблем. Урон по дракону прошёл и окутывающее кости тёмное марево значительно поредело.
        - Три, два, один… распахиваем крылья! Лекари, массовое лечение! Всем, кто получит повреждения, немедленно выпить зелье Здоровья.
        Самая узкая и опасная часть судорожно придуманного нового плана боя. В отсутствие Полога эманации Тьмы слишком сильно разойдутся в стороны от места удара и наверняка заденут Охотников. Однако это не само Пламя и даже если защитные артефакты не выдержат, серьёзных повреждений быть не должно.
        …
        Ш-ш-ш
        …
        - Рейд, противоположное построение. Смыкаем крылья.
        - Лидер, пятая группа, один опасный! Маг.
        - Двенадцатая тоже! Защитник.
        Да чтоб их! Неужели пожадничали на личных амулетах? Идиоты!
        - Вспомогательный, забирайте!
        - Уже бежим!
        - Седьмая. Дарион в двенадцатую на место Защитника.
        - Понял.
        - Лидер, Полог готов!
        Наконец-то.
        - Разворачивайте немедленно!
        Фух. Можно слегка выдохнуть. Самое сложное позади. Да, структура по-прежнему не подходит и трата энергии будет неоправданно большой, но Пламя теперь должен держать, а запасные накопители у магов есть. Хватит.
        - Лидер, скелеты!
        - Рейд, смена построения - круг. Защитники с третьей по девятую группу - на внешнюю линию к расщелине.
        А вот это стало неприятным сюрпризом. Ведь никакой команды со стороны дракона не было. Однако из-под земли внезапно опять повалили костяки. Причём в количестве едва ли не большем, чем в предыдущий раз. К тому же расположение Охотников оказалось в текущий момент не очень удачным. Концами вытянутых линий групп как раз к появившейся нежити. Однако быстро переброшенные копии сумели приостановить нахлынувшую волну нового противника, а перестроившийся рейд встретил его уже выстроившимися в ряд Защитниками. Оставалось только временно перенаправить нанесение урона. Увы, похоже, дракон полетает несколько дольше предполагаемого.
        - Лидер, он садится!
        - Что?!
        И у Кроффа в очередной раз возникло чёткое ощущение странности происходящего. Нет, чуть раньше услышанное стало бы хорошей новостью, однако сейчас оказалось совсем некстати. Не говоря уже о том, что, проигнорировав основного Защитника, дракон приземлился почему-то сбоку от рейда. Хуже не придумаешь. Да ещё… собирается атаковать Пламенем палатку лекарей? Какого демона?!
        - Вспомогательный, немедленно активируйте всю личную защиту. Любую! Срочно!
        Как дракон смог увидеть её, да ещё находясь в воздухе? Не говоря уже о том, что особая маскировка делала палатку невидимой для любого монстра, существующего в Пограничье. Конечно, Полог там стационарный и довольно мощный, но рассчитан был опять же на Силу Смерти. Не выдержит. А главное - внутри трое лекарей и два раненых Охотника. Которые сейчас…
        - Р-р-р-а-а-а!
        …
        Ш-ш-ш
        …
        Фух. Всё-таки Марин явно перерос свой уровень и после рейда его обязательно надо заставить вновь пройти перерегистрацию. Девятый получит однозначно. Мгновенно сделать такой длинный Рывок через всё поле боя и сразу Провокацией перенаправить атаку на себя - невероятный поступок! И как хорошо, что у гориллоида есть собственный Полог, ведь за пределы общего он сейчас вышел.
        - Марин! Веди его к рей…
        …
        Бух-х
        …
        - А-а-а!
        - Венди? Мелисса?! Рейд! Атака по дракону всем, что есть. Немедленно!
        Можно ли поседеть за несколько мгновений? Пока шерсть оборотня решала этот вопрос и искала подходящие для данного действия волоски, разум лихорадочно пытался хоть что-то придумать, впрочем, уже понимая - предполагаемая катастрофа всё-таки произошла. Из-за совершенно необъяснимого и несоответствующего давно разработанным тактикам поведения костяного монстра.
        Мало того что нежить сразу после выдыхания Пламени перешла в лобовую атаку, с которой Защитник ещё сумел справиться. Дракон неожиданно попытался схватить его лапой, ранее так не делая. А когда здоровенные когти лишь скользнули по отбросившему их щиту, вновь ударил головой, внезапно окутавшейся чёрными молниями. Прямо в тело гориллоида, поскольку тот просто не успел вернуть свой щит на место.
        Да, Марин смог удержаться на ногах, хотя его и отбросило назад. Но потом покачнулся и как-то неловко упал на колено, растерянно тряся головой. Одна из магинь - Венди, слетела с его плеча и неподвижным силуэтом замерла на камнях. Мелисса, зацепившись ногой за скобу, безжизненно повисла на спине. Естественно, удерживаемый ими Полог пропал.
        Но самым страшным было то, что, видя и осознавая, Крофф ничего не успевал сделать. Даже бросившись с максимально возможной скоростью к дракону. Слишком быстро всё произошло и очень уж далеко от изначального местоположения. И оставалось только смотреть, как монстр, слегка поддавшись назад и приподняв голову, вновь формировал в пасти Пламя, с которым никакая личная защита из-за столь близкого расстояния справиться не могла.
        …
        Растянутое в вечность, наполненное невероятным мучением от собственного бессилия мгновение. Жадно устремившийся к своим жертвам, окутанный чёрными всполохами, поток Тьмы…
        …
        Вж-ж-ж-жух
        …
        …упёршийся в маленькую, внезапно возникшую перед ним в воздухе фигурку. И звонкий, необъяснимым образом раздавшийся на всю долину, детский голосок:
        - Не трогай мою черепаху, суповой набор!
        …
        Крофф искренне считал себя если не самым умным, то вполне опытным и повидавшим многое в жизни оборотнем, которого мало чем можно серьёзно удивить. Даже всё происходившее до этого момента он считал лишь собственной грубейшей ошибкой, начавшейся с недостаточно хорошей разведки. Однако сейчас, пытаясь понять ускользнувший от разума смысл произнесённых слов, Крофф с изумлением и оторопью разглядывал спасшее Марина существо.
        Небольшое, как у человеческого ребёнка одиннадцати-двенадцати лет, тело. Удерживающие его в воздухе жужжащие крылышки. Длинные, напоминающие тонкие шевелящиеся чёрные щупальца, волосы. Торчащие вверх остроконечные уши. Очень похоже на… фею, только они ведь не умеют летать, в лучшем случае используя свои крылышки для ускорения или небольшого парения во время прыжка с высоты!
        Не успел Крофф об этом подумать, как существо, неловко дёрнувшись и кувыркнувшись в воздухе, шлёпнулось на камни.
        - Ай!
        Впрочем, быстро вскочило и, потирая попу ладошкой, повернулось к замершему перед Марином оборотню. Первое, на что непроизвольно обратил внимание Крофф - оно было девочкой. Догадаться нетрудно, ведь одежды, кроме укутывающей тело чёрной дымки, не было. И второе. Несмотря на невероятно большие, заполненные темнотой глаза и детские черты лица, слишком уж существо напоминало…
        - Сати?!
        - Прости, деда, чуть не опоздала. Ты это, отдыхай. А я его пока победю. То есть побежду. Ой!
        В бою любая задержка недопустима, и дракон это сразу доказал, ударив сверху лапой в то место, где находилась девочка. Вот только её там не оказалось. Уклонившись с невероятной скоростью, она стояла рядом. Ну а в следующее мгновение, в буквальном смысле слова взлетев, ударила кулачком в распахнувшуюся и готовую изрыгнуть новое Пламя пасть.
        - Не мешай, когда я с дедушкой разговариваю!
        И челюсть с отчётливым хрустом захлопнулась. После чего гигантский костяк с вывернувшимся вверх черепом… приподняло и отбросило назад. Фея кинулась следом, однако неожиданно была встречена резким взмахом лапы. В этот раз уклониться в воздухе у неё не получилось и девочку унесло в противоположном направлении, впечатав спиной в скалу, где она необъяснимым образом сделала самую настоящую дыру в форме собственного силуэта. Однако Крофф даже не успел испугаться, как оттуда показалась голова и в воздухе вновь детским голоском сердито прозвенело:
        - Ах ты, ящерица-переросток! Сейчас я тебя раскидаю-то по косточкам!
        …
        Конечно, оборотень не стоял всё это время без дела, с изумлением наблюдая за внезапно появившейся внучкой. Тем более у Охотников оставался ещё один противник. Вот только следующий удар его копии, сражающейся на противоположном краю долины, пришёлся в пустоту. Скелеты неожиданно остановились и… начали рассыпаться один за другим. Как будто управляющая ими воля исчезла. Или что наверно более правильно - ей было сейчас не до своих помощников.
        Долго думать в таких ситуациях недопустимо и за изменившимся обстоятельством должно следовать новое действие. Поэтому необходимые команды почти сразу были отданы и вскоре место, где находился оборотень, накрыл общий Полог от возникшего сзади рейда. Несколько лекарей бросились к Марину и магиням, на бегу формируя Печати Лечения, а спустя мгновение к ним присоединились коллеги из палатки с распоряжением при необходимости использовать зелье Восстановления.
        Ну а Крофф… первый раз за много лет не знал, какой приказ отдать дальше. Естественное и самое правильное решение - помочь Сати. Однако… как?! Зрелище, открывшееся перед ним и застывшими в благоговейном молчании Охотниками, поражало своей абсурдностью и не совпадало ни с одной из судорожно перебираемых в памяти стратегий. К тому же из-за резких перемещений противников существовал серьёзный риск попасть атакой по внучке. Да и нужна ли была ей помощь?
        …
        Да, разница в размерах сильно искажала восприятие открывающейся картины, и бой феи с драконом, уже не обращающим никакого внимания на рейд, больше напоминал охоту ящерицы за маленькой стрекозой. Вот только насекомое никогда не станет таскать её за хвост или выламывать лапы в попытке их оторвать. А с учётом того, что масштаб был несколько другим, то треск скал, в которые ударялся отлетевший от прикосновения маленького кулачка гигантский скелет и вырываемые здоровенными когтями большие куски камней окончательно растворяли логику происходящего.
        Впрочем, вскоре оборотень смог отметить повторяющуюся закономерность. Сати явно стремилась подобраться к основанию верхней части черепа, а дракон, невероятным образом изгибаясь, размахивая лапами и крутясь во все стороны, не давал ей этого сделать. Нет, несколько раз у неё получилось, но для необходимого действия явно требовалось определённое время, которого фее не давали, всеми возможными способами сразу срывая со спины. Невероятное зрелище для того, кто знал все движения подобных монстров наизусть.
        Долго так продолжаться не могло, тем более что нежить явно выдыхалась. Окутывающая её чёрная дымка почти исчезла и Пламя Тьмы, ранее шедшее из пасти непрерывным потоком, выплёскивалось лишь небольшими струйками. Первым вестником грядущего поражения стала отлетевшая в сторону одна из передних лап. Потом последовала оторванная часть хвоста. По сути, счёт пошёл уже на мгновения, когда дракон, не сумев в очередной раз сбросить с себя девочку, которая уже почти добралась к нужному ей месту, неожиданно взмахнул крыльями и… взлетел. Вертикально вверх, поднимаясь всё выше и выше.
        Сердце Кроффа, всё это время судорожными толчками, бившееся в груди, замерло. Ровно до того момента, когда внезапно замерший высоко в небе костяк как-то неторопливо стал сыпаться вниз отдельными фрагментами, включая расколовшийся на части череп. Потом вновь дёрнулось и окончательно застыло, поскольку разглядеть спускающуюся отдельно маленькую фигурку, никак не получалось. Неужели…
        …
        Сильные удары лап, раскидывающие во все стороны костяные обломки. С трудом определяемые сузившимся зрением силуэты других Охотников напряжённо помогавших рядом и оттаскивающих остатки ещё недавно существовавшего чудовища. И быстрый рывок на звуки единственно важного сейчас слова:
        - Нашли!
        …
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ СПУСТЯ.
        Как мягко. И уютно. Совсем не хочется просыпаться. А значит надо просто перевернуться на другой бок, закутаться в одеяло и продолжить. Спешить-то всё равно некуда. Ведь сейчас выходной и… стоп! Дракон! Дедуля!
        Дёрнувшись, я резко приподнялся и открыл глаза. Не понял? Что произошло?! Последний оставшийся в памяти фрагмент, это кажущийся бесконечным бег по извилистым ходам пещеры. Хотя… скорее всего, полёт. Да! Удивительно, но крылышки феи вполне на такое способны. Особенно когда догадался их увеличить. К тому же каменные коридоры тогда неожиданно расширились, став более удобными. Только что было дальше?
        Оглядевшись, я с удивлением увидел стойки и натянутую ткань палатки. А затем ощутил взгляд и искреннюю эмоцию радости сидящего сбоку существа. Седовласый енот весьма представительного вида и одетый в характерный белый халат. Даже висевший на его шее инструмент вполне соответствовал однозначно определяемой профессии - лекарь.
        - Как вы себя чувствуете?
        - Э-э-э… хорошо.
        - Можно осмотреть?
        Интересно, почему я опять без одежды? Платье… ага, в пространственном кармане, чувствую. Ну ладно. Одену позже. Всё равно смысла пока нет.
        …
        Стандартная, пусть и немного отличающаяся от других подобных вариантов процедура. В основном появлением старых знакомых диагностических Печатей. А так… пульс, давление, свет от небольшого кристалла в зрачки. Немного смутило осторожное ощупывание всего тела с настойчивыми просьбами обязательно сказать о неприятных ощущениях. Но возражать не стал, ведь в эмоциях енота было только беспокойство и стремление тщательно выполнить свою работу. Даже желание его убить не возникло. Хотя делал он всё наверняка не первый раз. Двойной пульс не удивил и сердца прослушал оба. Эх, палюсь по полной программе, осталось понять, почему.
        Ощущения опасности не было совсем, а вокруг палатки чувствовалось скопление огоньков душ, часть из которых была мне знакома. Охотники. Тот самый рейд на дракона. Спокойные пульсации и соответствующий набор эмоций подсказывали, что закончился он успешно. Только вот как? И где дедуля? Ага, вижу. Судя по всему, откуда-то торопливо бежит. Сюда. Даже знаю почему - лёгкое нажатие пальцем на амулет, выполненное лекарем после осмотра, незамеченным не осталось.
        - Сати!
        Ну, зачем же так сдавливать в объятиях? Нет, поток чувств очень приятен, как и ощущение беспокойства за мою скромную персону. Однако уже немного тревожит своей непонятностью.
        - Всё хорошо, дедушка.
        - Рен?
        - Она полностью в порядке. Никаких последствий.
        - Благодарю. Не мог бы ты…
        - Конечно, как раз хотел прогуляться.
        Хм, и зачем такое желание остаться наедине? Да ещё тщательно закрывать вход с внутренней стороны?
        - Сати.
        - Да, дедушка?
        - Спасибо за Марина.
        Интересно, кто это? Ничего не помню.
        - Э-э-э, пожалуйста.
        - Ну а теперь…
        Не понял? А зачем меня переворачивают и укладывают на колени? Да ещё в такой позе? Он ведь не собирается…
        - Никогда (шлёп) больше (шлёп) так (шлёп) не делай (шлёп)!
        - Ай-яй! Дедушка?!
        - Молчать! И слушать! Сколько я ещё буду (шлёп) за тебя (шлёп) волноваться (шлёп)?! Зачем надо было (шлёп) потом бросаться (шлёп) на дракона (шлёп)?
        Вспомнил! Всё вспомнил! Остановить время!
        …
        Мда, а эффективная стимуляция, ничего не скажешь. В теории-то я знал о том, как она хорошо прочищает мозги. Сам неоднократно обещал, хотя до практики не доходило. А вот сейчас выяснил на личном, так сказать, примере. С третьей и на этот раз «успешной» попытки. И кстати, действительно не могу никак понять, зачем так глупо поступил?
        Конечно, времени, когда я выбрался из пещеры, оказавшейся в верхней части одной из скал, не было совершенно. Едва успел спрыгнуть вниз и, изо всех сил помогая себе крылышками, влететь под извергнутый драконом поток Тьмы. Это он для обычных живых существ смертелен. Ну а для меня оказался бодрящим тёплым душем и неплохо пополнил прилично просевший Резерв. Только вот с чего потом надо было бросаться в бой? Да ещё нелепый разговор с дедушкой. Затруднение в произнесении слов. И… как-то странно я себя в тот момент чувствовал. Непонятно.
        Ну а само сражение? Его можно было закончить в несколько раз быстрее! Особенно когда определил, что дракон Тьмы ненастоящий. Да-да! На самом деле им управляла внедрённая в костяную оболочку сущность демона. Вернее, нескольких, пусть и довольно слабых. И опять же в обычной ситуации для врагов бой оказался бы гораздо сложнее, ведь против них были бы не псевдоинстинкты давно умершего существа, а самый настоящий разум. Однако обратной стороной искусственности являлся гораздо меньший объём заложенной энергии, так что дракон очень быстро слабел. Тем более Тьма не Смерть и из гибели живых существ её не восполнишь.
        Соответственно, буквально после нескольких ударов и уменьшения ауры Силы, защищающей кости от повреждения, достаточно было применить сверхускорение и потом «мерцание» в выбранную точку, где я почувствовал сосредоточие демонических разумов. Черепушка супового набора сказала бы «прощай», а вместе с ней и чудовище. Заодно стоило попытаться ещё раз кого-нибудь захватить.
        Ну а что я сделал? Тупо играл, как ребёнок, в сверхчеловека! Таскал за хвост, дёргал за лапы и бил по морде. Хорошо хоть не орал, что-нибудь геройское и пафосное. Естественно, всё это время недалеко стоял Крофф с Охотниками и «наслаждался» столь эпичным зрелищем. Особенно моим полётом в небеса. Вот сложно было сразу дракону крылья вывернуть?! Эх, вот позорище!
        Так что, не считая кучи других моментов, включая часть нарушенных обещаний, наказать дедуля Право имеет. Полностью. Единственное, что немного беспокоит… почему так больно-то? «Покров» ведь я не убирал, однако пробивает так, как будто его нет совсем. Сбой? И ведь не проведёшь анализ с остановленным внутренним временем. Ладно. Придётся потерпеть. Надеюсь, регенерация работает нормально, присесть хотя бы через пару часов смогу. Да и спать на животе неудобно. Эх, запустить время!
        - Почему (шлёп) ты постоянно (шлёп)…
        …
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        А неплохо повар в рейде готовит. Не так вкусно, как Таиша или Риса, но у приготовленного на костре предварительно замаринованного мяса своя экзотика. Две палочки с большими кусками умял мгновенно и сейчас активно дожёвывал с третьей. Думаю, ещё одну точно осилю. Морс тоже вполне неплох. Кроме того…
        - Сати!
        - Да?
        - Это, у меня тут случайно оказалась… возьми, прошу! Она вкусная, честно!
        - Благодарю.
        Ага. И так почти у каждого Охотника. Что-то да находилось. Конфета. Фрукт, вываренный в меду, или небольшая плитка шоколада. Вернее, местного аналога, весьма дорого, кстати. Отказываться не собирался, тем более искренняя радость от вручения, так нужного, по их мнению, подарка, была тоже очень вкусной. Естественно, особая надобность в сладостях отсутствовала, учитывая, что настоящей феей не являюсь, однако… переубедить теперь никого не получится. Лично видели!
        Честно говоря, узнав от Кроффа, о своём внешнем облике во время появления и сражения с драконом, я был сильно удивлён. Нет, момент совершения ошибки вспомнил быстро. Соответственно более глупое, чем обычно, поведение тоже получило сразу своё объяснение. Только так и не понял, почему вместо увеличения размера крылышек у меня уменьшилось тело с откатом возраста. Да, вряд ли это произошло по-настоящему. Скорее всего, возникла устойчивая полуэнергетическая форма, смешавшаяся с демонической ипостасью. Волосы сильно похожие на щупальца о подобном варианте почти утверждали. Но как? И не пора ли остановиться? Придумать способ вовремя себя одёргивать?
        На фоне столь серьёзных вопросов, упоминание об отсутствии одежды особо не обеспокоило. Немного неприятно, но в первый раз, что ли? Хотя Крофф имел другое мнение, чётко выразившееся в дополнительном физическом воздействии. Он ещё много чего припомнил. Заодно явно отыгрался за прошлые прегрешения. И рука у дедули действительно тяжёлая. «Покров» под конец почти до шрамов пробил с соответствующим внешним результатом. Только я так и не понял, зачем потом надо было сразу доставать мазь и тщательно втирать в моё пострадавшее место? Даже регенерации особо трудиться не пришлось. Весь воспитательный эффект испортил.
        Однако это не помешало мне демонстративно стоять и, прикасаясь к попе, морщится, злорадно ловя на себе виноватый взгляд. А вот не надо было с таким удовлетворением по ней бить. Тем более признавать, что перестарался, когда услышал причину, по которой я оказался здесь. Естественно, без упоминания об идолах бабушки и того, что Линея стала моей Слугой. И не будь я демоном, если не воспользуюсь возникшим «долгом». Главное, распорядится поэффективнее. Как и другими должниками.
        - Сати!
        Лёгки на помине. Шанда и Скади. Девушки, обычно работающие в группе с так заинтересовавшем меня гориллоидом. Тем самым, за которого благодарил Крофф. Ранее ко мне уже подходили Венди с Мелиссой и их обещания я запомнил. Теперь…
        - Да?
        - Не можешь с нами ненадолго отойти? Марин хотел бы поговорить.
        - Конечно.
        А вот и самое важное событие сегодняшнего вечера. Очень приятное, поскольку хоть и через «одно место», но я получил исполнение собственного желания. И скоро им воспользуюсь. Что взять с девушек, придумаю позже, но раз самостоятельно дедуля возвращаться в город категорически запретил, а Охотники выдвинутся только утром, то ничего не помешает сделать это с максимальным комфортом. И небольшую просьбу слегка пробежаться, мой благодарный друг теперь выполнит. Хрупкая фигурка на плече гиганта. Развевающиеся на ветру волосы, весь мир как на ладони и грохот копыт, то есть лап. Ух, я аж воспылал! Поскорей бы наступило завтра…
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. НА ПОДХОДЕ К ЦЕНТРАЛЬНОМУ.
        Да, это было здорово! Ну а тщательно подавляемая жгучая ревность двух особ, вынужденных идти с общей толпой Охотников, служила весь день замечательным пикантным дополнением. Увы, но ворота совсем близко. Мы пришли.
        - Спасибо, Марин.
        - Кхм, не за что, Сати.
        Низкий и уже довольно хриплый к концу сегодняшнего дня басистый гул. Немного загнал. Признаю. Однако возразить моим капризам гориллоид даже не пытался. Бегал старательно, пока дедуля не выдержал и не стал орать. Что же, спасение отработал. И заслужил поощрение. Так же, как и всё это время сдерживающие себя девушки. Храм достаточно близко, а «антенна» с ангелом поможет избежать лишней боли.
        …
        - «Благословение Принцессы!»
        …
        К сожалению, без пафосной фразы-ключа не получается, однако кричу мысленно, так что стыдится не перед кем.
        - Ох!
        Ага, бодрит. И усталость вся прошла. А чуть позже будет ещё один интересный эффект. Ближе к ночи. Так что девушки тоже стресс снимут. Хе-хе. Всё-таки немного любопытно, как они… однако даже представлять не хочу. Не суккуб. И вообще, пора спускаться, вон дедуля рукой машет.
        - Ну, Марин, пока! Удачи!
        - И тебе, Сати.
        …
        Эх, дом, милый дом. Надеюсь, школьные задания Таиша получила. Крофф обещал предупредить, когда утром отправлял гонца в город. Хоть занятия в первый день недели пропустил по уважительной причине, но нехорошо старосте не учить уроки.
        - Сати!
        Вот хватать меня за руку, совершено необязательно. Вроде взрослый демон и в толпе не потеряюсь. Хотя почему-то постоянно получается создавать противоположное мнение. Признаю, сам виноват. Только закономерный итог «взрослости» Высшего - желание завоевать весь мир. Оно мне надо?! Через пару сотен лет уже надоест. Не хочу! Но задуматься о своём поведении надо. Назрело. Тем более теперь Слуга есть. А там, где один…
        - Хозяйка!
        Интересно и кому это вдалеке кричат? Да ещё интонация довольно специфическая. «Изменённые» для неё слишком свободолюбивы.
        - Хо-зяй-ка!
        Голос-то детский. Задыхается. Эх, нехорошо заставлять ребёнка так бежать. Жаль, что всё происходит за поворотом дороги. Не видно. А потом станет поздно - уже зайду в город. Даже удивительно, как вообще услышал.
        - «Хозяйка, прошу, не уходи! Я знаю, это была ты. Не исчезай… снова!»
        Не понял?!
        - Дедушка, подожди.
        - Что случилось?
        - Надо задержаться. Ненадолго.
        - …?
        Согласен. Странная просьба и недоумение справедливо. Только у самого состояние удивления гораздо сильнее, поскольку в демоническом восприятии очень быстро выделил смутно знакомый небольшой огонёк души, который сейчас со мной говорил. По мере приближения ощущаемый, как… собственность? Даже Метка определилась, пусть и странно искажённая. Но откуда?!
        Впрочем, ответ на этот вопрос был быстро получен. На прямую дорогу, идущую от леса до города, выскочило небольшое рыжее пятнышко. И по мере приближения превратилось в лисичку, которая в стремлении бежать быстрее опустилась на четыре лапки. Не самый удобный способ для прямоходящих «изменённых». Естественным результатом стал кувырок со скольжением в дорожной пыли. Что не помешало ей вскочить и, прихрамывая, бросится вперёд снова. Правда, уже на ногах и придерживая руку. Вскоре она опять упала, но поднялась и снова пошла. И радость при виде ожидающего меня, бурным потоком влилась в сознание, даря окончательно понимание происходящего. Заодно в очередной раз убедительно доказав, насколько наша личность глупа и ничтожна.
        Оставалось только вздохнуть, а затем шагнуть навстречу… той, о ком я действительно успел забыть. Причём уже не имеет значения, почему пережатая Связь опять заработала, да ещё в таком одностороннем порядке, ведь я по-прежнему почти ничего не чувствовал. Придётся просто признать Вину и принять ответственность. Эли был неправ - так поступать нельзя. И подхватывая на руки едва доковылявшую лисичку, я старательно широко улыбнулся, проговорив:
        - Привет, Лаки.
        - Хозяйка… я здесь!
        - Да, вижу.
        - Ты не…
        - Больше не брошу.
        Как же мало нужно кому-то для счастья. Даже вывихнутый пальчик и разодранные в кровь коленки не помеха. Слёзы и судорожные всхлипывания тем более.
        - Сати? Кто это?
        Закономерный вопрос Кроффа и исходящие сильным любопытством взгляды Охотников. М-да, спектакль вышел на славу, вот только я в нём сыграл на редкость отвратительного персонажа. Пора за это расплачиваться.
        - Это… мой фамильяр.
        ГЛАВА 6. ПРИЧИНЫ И СЛЕДСТВИЯ. ЧАСТЬ 1.
        ДОМ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ. ВЕЧЕР.
        - Простите, что дочка почти без вещей. Слишком неожиданно это произошло. Позже я обязательно привезу, а сейчас, если позволите, то у меня есть немного…
        - Ни в коем случае. Не утруждайте себя и ничего не предлагайте. Мы обеспечим её всем необходимым. Обещаю.
        Вообще-то, о таком должен говорить хозяин фамильяра, а не женщина, сидящая рядом и бросающая периодически в мою сторону свирепые взгляды. Ладно, позже разберёмся. Сейчас нужно решить хотя бы первую часть внезапно возникшей проблемы, счастливо вцепившейся мне в бок своими лапками. Заодно понять, откуда она появилась. Так-то первый ответ Риды, которую мы тогда терпеливо ждали с дедулей возле ворот, уже прояснил основную причину разблокировки Связи. Слишком чётко совпало по времени. Ведь только использование идолов бабушки могло вчера повлиять на Лаки, внезапно вскочившую во время ужина из-за стола с криком: «Хозяйка, ты где?!». Теперь оставалось понять, как.
        Хорошо, что мама лисички быстро сообразила про кого непрерывно твердит дочка и совершила самый правильный на тот момент поступок - не попыталась её удержать, а потребовала у мужа подготовить фургон и отправиться в ту сторону, куда собралась бежать почти обезумевшая Лаки. Конечно, ещё предстояло определить, какие именно подчиняющие императивы заложили в «изменённых» эльфы для создания Связи, но к чему способна привести столь резкая односторонняя активация, я представлял прекрасно. Небольшая задержка и девочка бросилась бы прямо через лес, полностью забыв про безопасность. Защитную Метку Эли поставил неплохую, пусть и на редкость кривую (а ведь в памяти отразилась, как шедевр), однако спасти Лаки от всех монстров у неё бы не вышло.
        Единственно семейству пришлось дать неплохой круг и двигаться даже ночью, поскольку я-то не сидел на месте. Однако спустя время лисичка всё-таки вывела фургон к городу, а затем увидела меня на гиганте, шествующем по другой дороге. Остановить Рида её не успела. Надо признать, впечатление произвёл, и круглые глаза родителям Лаки обеспечил. Впрочем, слова Кроффа про внучку стали ещё большим шоком. Заодно, правда, сразу позволили снять их переживания. Семья самого Главы гильдии Охотников - о таком будущем дочери съедаемая мучительной тревогой женщина не смела даже мечтать. И сейчас, находясь в гостиной нашего дома, Рида искренне испытывала эмоцию сильного облегчения. Да, материнская любовь и ревность никуда не делись, но судьбу Лаки она окончательно приняла.
        Не спорю, со стороны всё происходящее действительно выглядело неким неожиданно счастливым финалом неприятной истории. Переубеждать семейство лис я не собирался, однако… это был мой фамильяр! Личная собственность, никак не связанная с сидящими здесь существами. И если заблуждение Риды полезно, то вот Таиша границы допустимых пределов перешла. Только признание Вины за совершённую Эли ошибку позволяло пока сдерживаться и не поставить эту «изменённую» на место.
        К тому же меня больше беспокоила срочная необходимость разобраться с нашей Связью и сделать нормальную Метку. Для начала. Ведь даже вылечить небольшие травмы Лаки получилось с определёнными затруднениями, а вывихнутый пальчик вправлять обычным способом. Да, сделал это ещё перед воротами, пока ждали Риду, заслужив удивлённый взгляд дедули. Но подобные убогие действия с неприемлемым использованием Силы Света лишь смотрелись красиво и эффектно. Восстановление здоровья фамильяров должно происходить совсем другим образом.
        Тем не менее, несмотря на сильное желание поскорее заняться собственностью, я старательно сдерживался и терпеливо слушал взаимные расшаркивания двух семейств, устроивших после совместного ужина продолжительное чаепитие. Заодно полностью признавая правоту «основы» - поглаживание лисьих ушек хорошо успокаивает и неплохо повышает силу воли. К хвосту решил пока не притрагиваться - столь изысканный десерт лучше вкусить в приватной обстановке.
        Впрочем, надолго затягивать общение с Кроффами, Рида с Клодом не стали. Полтора дня непрерывного поиска моей особы давали о себе знать сильной усталостью. Тревога за судьбу дочери прошла, а волнение о происходящем на ферме в их отсутствие наоборот - возросло. Да и за дверью давно терпеливо дожидался вызванный дедулей служащий гостиницы Охотников, чьё появление было результатом отказа от предложения переночевать у нас. Вот тут Крофф остался непреклонен, включая требование не стесняться и заказывать в номер любые блюда из находящегося там меню. Правильное решение, оплату которого я заставлю списать с моей карточки.
        - Лаки, нам пора. Веди себя хорошо и помни - мы тебя любим и всегда ждём в гости.
        - Да, мама, я тоже.
        Увы, для Риды, но это уже просто слова, произносимые по ещё не исчезнувшей привычке. Девочка даже не сделала попытки от меня отцепиться. Теперь в её сознании существовала лишь хозяйка. Эльфы были мастерами своего дела. Лисица всё поняла прекрасно, но сдерживая эмоции, встала и согнулась в поклоне.
        - Пожалуйста, позаботьтесь о моей дочери.
        - Конечно, Рида. Не сомневайтесь.
        Твою налево! Опять. Так должен сказать я, да и обращались ко мне, но… ответила Таиша. Не задумываясь о правильности своего поступка. Промолчал. Только сразу понял. Неожиданно возникла ситуация, возможно, имеющая более опасные последствия, чем появление фамильяра. И не ошибся…
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ.
        - «Хозяйка, ты где?»
        - «Ещё на занятиях. Вы уже вернулись?»
        - «Да. Сейчас пообедаем и пойдём покупать мне вещи. Не хочу без тебя!»
        - «Соглашайся. Я всё увижу, не переживай».
        Хорошо бы и мне перекусить, но, к сожалению, есть определённые затруднения. В том числе из-за сидящих напротив «изменённых». Крофф, Пачи и демонолог Кац. Конечно, причина их появления в школе понятна, как и желание уединиться со мной в соседней аудитории. Хотя немного удивило, почему пришли сами, а не пригласили в гильдию. Что же касается явно потерянного обеденного перерыва… в текущей ситуации потратить его с пользой - не самый плохой вариант. И от предложения подождать, пока я поем, отказался, сославшись на недавний перекус. Про то, что это были эмоции класса, которому староста немного прочитал нотацию по поведению на уроках, уточнять не стал. Тем более, нижнее бельё у всех осталось сухим. Привыкают…
        - Итак, какие подробности хотите услышать? Я уже всё рассказала дедушке.
        - Прошу вас, Сати, можно ещё раз с самого начала? С момента, как стали искать фею. И если не затруднит - иногда отвечать на мои вопросы.
        Вот бы кое-кому поучится вежливому обращению у Каца. Не придерёшься. Ладно, приступим. Правда, придётся упомянуть об идолах бабушки, но только в крайне общих чертах. По сути, для меня тоже важный разговор. Тараканов сразу давят тапкой и Охотникам на демонов пора отрабатывать своё именование.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ…
        - «Хозяйка!»
        - «Что?»
        - «Платье. Посмотри!»
        - «Красивое и очень тебе идёт. Берите».
        …
        Так, наконец-то Линея соизволила закончить.
        - Э-э-э, Сати, я сделала.
        - Хорошо, сейчас проверю.
        …
        - «Хозяйка, а ты скоро вернёшься из школы?»
        - «Пока не знаю».
        …
        - Здесь ошибка. Линия явно лишняя. Если ты замкнёшь эти контуры, расход энергии при активации Печати вырастет сразу на тридцать процентов.
        - Но ведь усиление тоже.
        - Только на десять. Смотри формулу. Видишь? Неэффективно. Хаару же тебе говорила неоднократно. Ладно, где задание по растениям?
        - Я… не сделала.
        Верно. Потому что не повторила, а учебник перед началом проверки был забран лично мной. Хотя это вчерашнее задание на завтра и некая госпожа ещё утром спросила о выполнении, получив утвердительный ответ. Соответственно, если бы кое-кто не соврал, то не сидел сейчас в аудитории после уроков. Куда только страх пропал? А ведь даже закрыл глаза на ложь и дал время исправиться. Что за отчаянная решимость и столь нелепое сопротивление простому требованию? Обязательно нужен приказ?
        Нет, проявление силы воли в целом только порадовало. Произошедшее в выходные событие было для психики феи очень серьёзным испытанием. Однако она не сломалась и это хорошо, хотя вопросы по её физическому состоянию остались. Но если Линея считает, что, оказавшись у демона в услужении, может не учиться и махнуть на всё рукой, то сильно ошибается. Наивная. Даже без контура Подчинения отличницей сделаю. Буквально недавно показали замечательный метод.
        Впрочем, некогда мне сейчас заниматься воспитанием Слуги. Особенно в присутствии Шатра, который недавно сюда пришёл с пачкой сегодняшних тестов по написанию символов и попросил их проверить. Видите ли, учитель приболел. А староста, что, крайний?
        …
        - «Хозяйка, посмотри на ботиночки!»
        - «Хорошие».
        - «А как тебе…»
        - «Лаки, не отвлекай! Даю согласие на все покупки».
        - «Но…»
        - «Ещё одно слово и вернусь позже, чем собиралась, поняла?»
        - «Да (хнык)».
        Честно сказать, я неправ. После прошедшего только накануне воссоединения, так долго держать фамильяра вдали от себя - не самый хороший вариант действий хозяина. К сожалению, для этого есть определённые причины и по-другому пока поступить не могу. Но ощущение крайне неприятное. Нужно обязательно по дороге домой заглянуть в павильончик на площади и накупить сладостей. Главное - не разбаловать.
        …
        Так. Думаю, фею лучше отпустить. Подожду несколько дней, а там видно будет. Всё равно ещё наказывать за глупый побег.
        - Очень плохо, Линея, и я разочарована. Держи учебник. Повторишь в общежитии. Можешь идти.
        Надеюсь, намёк поймёт. Ладно, теперь пора выяснить, как изменились знания однокурсников за прошедшее после моих собственных тестов время. Поехали…
        …
        М-да. Похоже, чтобы увидеть прогресс, придётся взять лупу.
        - Господин учитель, всё готово.
        - Спасибо, Сати. Положи здесь. И если не затруднит, можешь высказать своё мнение? Просто общий результат.
        - К сожалению, хуже, чем необходимо.
        - А чуть подробнее?
        - Маги минимальный балл набирают. Но на грани. Бойцы нет. Даже два Охотника.
        - Карэн и Дарел?
        - Да.
        - Не самая хорошая для них новость.
        - …?
        - Ах, прости. Как староста класса, ты ведь имеешь право знать. В отличие от Тани и Грона, у которых в качестве наказания выбрано лишь обязательное посещение, еноты должны сдать экзамены повторно. Иначе лишатся звания Охотников с блокировкой Меток.
        - Ясно. Что же, придётся поговорить.
        - М-м-м, было бы неплохо, только не сильно нажимай. Знание символов, конечно, важно независимо от выбранной специализации. Однако базового уровня, указанного в правой колонке проверочной таблицы, для них вполне достаточно.
        - Хорошо, господин учитель.
        …
        - Сати, ты не идёшь домой?
        - Я хочу ещё немного позаниматься. Здесь… удобнее.
        - Понятно. Тогда до завтра.
        - Всего доброго, господин учитель.
        Подождав, пока за Шатром закроется дверь, я вздохнул, отложил в сторону книгу и откинулся на спинку скамьи. Честно говоря, соврал. Домашние задания на следующий день уже давно сделаны. Более того, ещё днём заполучив, как староста, подробный план занятий на ближайшую неделю и тщательно просмотрев, я понял, что особой необходимости что-либо добавлять к своим знаниям в ближайшее время, нет.
        Правда, сейчас на углу парты лежало одно из последствий моего боя с драконом - подробные пособия по тактике и стратегии сражений в составе команд с различными монстрами Пограничья. Включая руководство для лидеров рейдовых групп, а также несколько монографий на соответствующую тему, причём одна за авторством самого дедули. Её я и листал. Но браться за полноценное изучение, включая остальную стопку, пока не хотелось. Подождут.
        В теоретический материал курсов они не входили, а предназначались для Охотников от пятого уровня и выше, желающих улучшения своей квалификации. К тому же внешний вид некоторых из полученных в школьной библиотеке книг намекал - брали их нечасто. Однако сегодня утром, вручая список, Крофф откровенно заявил, что составит для меня персональные тесты по данному предмету, и лично будет принимать устную часть экзамена. Соответственно крайне желательно всё прочитать, а точнее, выучить наизусть.
        По сути, подобное требование выходило за рамки нашего договора, и можно было отказать, но подумав, я взял листок, ничего не возразив. Такие знания действительно будут полезны, особенно в качестве лечения собственной глупости, а для успокоения сущности достаточно считать, что дедуля воспользовался Правом Старшего отдавать приказы. Тем более, сейчас это распоряжение - мелочь, недостойная внимания. Гораздо серьёзнее на текущий момент являлась ситуация с фамильяром, из-за которой я и не спешил особо домой, хотя должно быть наоборот. Почему?
        Слишком серьёзно обиделся на Таишу и просто не хотел её видеть. Вернее, испытывал сравнимое чувство, поскольку сильное желание убить, сдерживалось собственными планами, исключающими такое действие, что приводило в ещё большую ярость. Но если ничего не изменится, их придётся корректировать. В том числе прекратить операцию по становлению Охотником и проживание в семье Кроффа. Причина крылась в слишком болезненной реакции феи на появление у меня фамильяра. Не спорю, «изменённые» очень ценят свою личную свободу. Наверняка откровенное рабство у эльфов в прошлом отдаёт эхом из подсознания. Но меру-то надо знать?!
        И ведь то, что Таиша сильно разозлилась из-за принудительного обращения Лаки - я принял. Как и нежелание понять объяснения про случайность. Однако состоявшийся после ухода родителей девочки разговор вытерпел с трудом. Попытка влезть между демоном и его собственностью неприемлема. Соответственно, обещания не делать по отношению к лисичке «то» да «это» давать отказался. Категорически. Может, Таиша заслужила моё уважение, но Права требовать подобное, у неё отсутствовало. Кстати, дедуля-то оказался умнее и не пошёл на поводу у жены, сообразив, что ступит тогда на слишком зыбкую почву.
        Проигнорировал я и требование лечь спать в разных комнатах. Фамильяр обязан находиться рядом с хозяином, а в нашем случае физический контакт просто необходим - организм Лаки должен как можно быстрее полностью перестроиться под мою энергетику. К тому же пренебрегать наконец-то появившейся постоянной «подушкой» я не собирался. Пусть Эли здесь нет, но личность у нас общая, соответствующая «слабость» тоже. Необходимости же ущемлять своё желание в угоду чужой щепетильности, не увидел. Впрочем, говорить последнее вслух я не стал. Остановился на первой части объяснений. Но вновь услышан не был, а Таиша разозлилась ещё сильнее. В общем, скандал вчера вечером вышел весьма приличным.
        Закономерным утренним итогом стало каменное лицо не успокоившийся женщины и крайне скудный завтрак на столе. Такая же крохотная порция овощной каши, как на тарелке у Мэри без предложения добавки. А потом, цедя слова, фея сказала, что поскольку Мин будет сегодня занята с Лаки в лечебнице, то обед она не принесёт. Затем предложила перекусить в школьной столовой, как-то «позабыв» про наличие у семьи далеко не одной горничной. Столь неожиданно вольное обращение с моим собственным разрешением на обследование лисички, данным накануне в попытке примирения, и сформировало окончательно бушующее внутри чувство.
        …
        Впрочем, обида на Таишу - эта моя личная проблема. Сильно затягивать с возвращением в дом Кроффа не стоит и действительно пора идти. Тем более вчерашняя работа над восстановлением Связи и коррекцией Метки испытание прошла вполне успешно. Пусть ещё многое предстоит сделать, да и появился один тревожащий момент касающейся нашей личности и требующий тщательной проверки, но основной результат уже есть.
        - «Лаки?»
        - «Хозяйка!»
        - «Чем занимаешься?»
        - «Читаю книгу с тётей Мин. Ты, когда вернёшься?»
        - «Уже скоро».
        - «Хочу тебя увидеть!»
        - «Терпи. Помнишь, что я сказала?»
        - «Но (хнык)…»
        - «Ла-ки!»
        - «… прости, хозяйка».
        Эх, явно придётся купить конфет побольше. И повкуснее. Но не забыть перед вручением угощения слегка покрутить ухо за капризничанье. Только что проверил - предел ещё далеко не наступил, и продержаться без моего присутствия она может гораздо дольше. Специально вчера Метку перенастроил, правда, не предполагая столь продолжительной проверки. Есть там один очень интересный контур, создающий при активации эффект присутствия господина за спиной. Иногда весьма полезный для Слуг, особенно если они не отличаются усидчивостью.
        В данном случае он оказался более чем кстати. Постоянное общение по Связи тоже сыграло свою роль. Лаки весь день вела себя нормально, и убежать не пыталась. Так-то не считая ночных «обнимашек» лисичке желательно в ближайшее время и днём постоянно держать меня за руку. Ведь самый обычный вариант - Слияние и пребывание в теле хозяина, для девочки недоступен. Пока. Надо будет сегодня вечером окончательно прояснить этот момент.
        ДОМ КРОФФА. НОЧЬ.
        А ничего так, хорошую пижаму Лаки подобрали. Правда, нарисованные на ней зайчики уж больно страшные, такого в лесу увидишь - сразу в штаны наделаешь, и демон не понадобится. Однако ткань приятна на ощупь и хорошо сочетается с шёрсткой хвоста, мягко греющего ноги. Желание провести по нему ладонью сильно даже сейчас, но, увы, свободна только одна рука, уже утонувшая в пышном кончике. Вторая обнимает саму лисичку, старательно сопящую мне в подмышку.
        Впрочем, все перебираемые сознанием ощущения не более чем попытка себя хоть немного отвлечь и успокоить после выхода из Пустоты. Нет, с девочкой всё в порядке. Более того, как и планировал, я сегодня объединил Связь, созданную эльфами, с каналом Метки. Даже подцепил верхний уровень сознания, через который обычные разумные взывают к божественным и не очень сущностям в молитвах. Соответственно наша личность при любом сочетании будет способна воспринять фамильяра своей частью и обеспечить защиту. С обретением энергетической формы ситуация несколько сложнее, но тоже вполне решаема.
        Да и ответ на вопрос, почему внезапно в Лаки активировались императивы Подчинения, был окончательно получен. Всё оказалось просто до банальности. Изначально свою кровь лисичка пожертвовала идолу бабушки и невольно заполучила паразитный энергетический канал, идущий к их сети (Лестия - не добрая святая). К тому же Эли не нашёл ничего лучше, чем подцепить его для питания внешнего контура Метки. Просто не понял, что он не наш, а идёт извне. Соответственно, не ощущая оттока энергии, благополучно забыл про фамильяра. Ну а в момент перемещения между идолами, влив в них большое количество Силы Тьмы, я невольно отправил её и к лисичке. Причём с чётким отпечатком личности. Да, канал перегорел сразу, но часть энергии прошла. По сути, можно сравнить с воплем: «Пробудись!» Что и произошло.
        И хоть Лаки сейчас счастлива только от одного присутствия рядом со мной, даже скупив все сладости на площади, я вряд ли расплачусь за свою Вину. Слишком рано призвал. У любой разумной сущности в нашей Реальности есть неприкосновенный период существования. Детство. Оно слишком быстро проходит и в него невозможно вернуться, а понимаешь это, только когда осознаёшь себя взрослым. Очень серьёзный «пунктик», оставшийся в почти стёртой памяти. И невольно вызывающий ещё один вопрос - может моя детскость не только из-за повышенного магофона или срезания возраста, а «фетиш» прошлой личности? Увы, ответ уже не получить.
        Однако всё это не имеет сейчас особого значения. Есть гораздо более серьёзная проблема, о которой без внезапного появления фамильяра мог и не узнать, пока не стало бы поздно. Просто не додумался залезть так глубоко, и слишком незаметны были изменения, накапливающиеся в Пустоте. Коротко - я постепенно становился Эли. Чуть подробнее и страшнее - моя сущность потихоньку замещала все остальные части нашей личности. И если в ближайшее время срочно не разбудить сестру с братом и не вызволить «основу» из Серых Пределов, то… варианты есть, но самый вероятный - их полное исчезновение. Да и при любой ином раскладе быть «нами» мы точно перестанем. К сожалению, последствия удара кинжалом оказались гораздо опаснее.
        А ведь всё торчало на виду! Более редкие вспышки ярости, что списывалось на повышение качества самоконтроля. Уменьшение боли от использования Силы Света и уже свободное оперирование энергией Смерти, циркулирующей по магическим каналам. Усиливающиеся повторение привычек «основы». В конце концов, глупые поступки, так свойственные его поведению. Оставалось только, ассоциируя себя с мужским полом, заинтересоваться женским для получения удовольствия от имитации воспроизведения потомства и будет полный набор! В общем, по проведённым расчётам, у меня в лучшем случае ещё месяца два, не более. Конечно, катастрофа пока не произошла, но поторопиться явно стоит. Желания остаться одному, нет совсем. Как и становится слабее с исчезновением приличной части способностей.
        Ладно, хватит переживать. Утро вечера мудренее. Сначала надо решить ситуацию с фамильяром, неприятному результату которой радовалась лишь одна Мэри, купаясь в демонстративном внимании мамы. Со мной же весь вечер не разговаривали, а ужин… да был нормальным, Крофф явно поговорил с женой и упомянул про отнятый обеденный перерыв, но… желания есть, не было. Не с таким отношением к тому, кто сидит за столом. Улыбки и вежливые слова здесь значения не имеют, важнее, что внутри.
        Поэтому поковырял, дождался подходящего момента, а потом ушёл с Лаки в комнату. И принципиально не съел ни одной конфетки, которыми чавкала лисичка, сидя на моих коленях. Заодно старательно не вспоминал о всякой всячине, также лежащей в пространственном кармане. Игра в жизнь фальшивости не приемлет. И посмотрим, какие она завтра предложит фигуры. Всё, спать…
        ПОКА ЕЩЁ ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. НА СЛЕДУЮЩЕЕ УТРО.
        Что-то я рано сегодня проснулся. Хотя неудивительно - нос ощутил аромат еды, а животик сразу напомнил о поселившейся в нём пустоте. Вот только… запах лишь одного фруктового пюре особо не радует. Как и доносящиеся снизу эмоции. Крофф, кстати, уже ушёл. Характерный момент. Шоу продолжается? Ну-ну.
        - Хозяйка?
        - Доброе утро, Лаки.
        Заспанная мордочка. Заискивающий взгляд. Прости, лисичка, но придётся тебе ещё немного потерпеть. Вчера потребовали (сделаю вид, что попросили) опять оставить тебя дома. Ещё одно якобы обследование в лечебнице и покупка новых вещей. Будем считать - искренне поверил в столь срочную необходимость.
        - Ты сейчас опять уйдёшь?
        - Надо.
        - … (хнык).
        - Прекрати. Чувствуешь же, что я недалеко.
        Обнять, немного почесать за ушком.
        - Это совсем не то…
        Вот тут стоит слегка качнуть аурой. Пока мягко - энергетика Лаки ещё до конца не перестроилась. Но ощущение лёгкой встряски должна получить.
        - Перестань капризничать. Немедленно.
        - Слушаюсь, хозяйка.
        Отлично. Императивы работают без сбоев, и интонация приказа определяется чётко. А теперь… зарядка. Очень короткая, лёгкая и, по сути, чисто для фамильяра. Чтобы приучить.
        - Лаки, вставай и повторяй за мной все движения. Готова? Начали!
        …
        - Хозяйка… фух, я устала.
        - Ничего, мы уже закончили. Пора привести тело в порядок. Помнишь, где находится «та» комната?
        - Конечно!
        …
        - Всё, я пошла. Веди себя хорошо и… слушайся Таишу. Поняла?
        - Да, хозяйка.
        Бр-р-р, всего второй день, а внутри уже ощущение уходящей на работу мамы. Ладно, сейчас самое интересное. Пора начинать в этой игре свою партию. Спускаемся, подходим к кухне.
        - Доброе утро, госпожа Крофф.
        - …Доброе утро, Сати.
        Чего такой недоумённый всплеск в эмоциях? Верно, тётей ты быть перестала. Пока или навсегда - решать самой.
        - Простите, но мне надо уйти пораньше. Как и обещала, Лаки остаётся.
        А теперь демонстративно не спеша перемещаемся за дверь. Кое-кто явно о многом не подумал. Например, завтракать можно совсем в другом месте. Намёк с продолжением, о котором очень легко догадаться.
        У ВХОДА В ГИЛЬДИЮ ОХОТНИКОВ.
        Да-да. Пусть время открытия таверны ещё не наступило, но кухня уже вовсю работает. Вряд ли тот седой лис смог забыть Эли. И шансы заполучить тарелочку чего-нибудь вкусного весьма высоки. Нос подсказывает однозначно. Кстати… чем это так пахнет? Невероятно приятно и до сглатываемой слюны! Причём именно оттуда, где раздаётся очень знакомый голос.
        - Ну как можно было не посмотреть на груз?! Подумаешь, документы в порядке. А если тебе в следующий раз какашки вместо колбасы подсунут? Тоже привезёшь?!
        - Простите.
        - Что толку с твоих извинений? Когда я успею новую партию заказать?
        Открытые внешние ворота. Внутренний двор перед входом на кухню. Характерные деревянные ящики с пузатыми глиняными бутылками. Алкоголь? Только вот запах…
        - Доброе утро, Джаад.
        - О, Сати! Привет! Какими судьбами?
        - Да вот, шла на занятия и услышала твой голос. Весьма громкий.
        Конечно, будь ифрит в спокойном состоянии, то обязательно бы спросил, почему так рано и зачем мимо таверны, ведь она не на прямой дороге между школой и домом Кроффа. Но сейчас ему явно требовалось выговориться.
        - Как тут не орать, когда вместо редкого дорогого ликёра, которого ждал несколько месяцев, привозят фальшивку?! А этот идиот начинает доказывать, что документы настоящие. Дескать, название и местность, где произвели, полностью совпадают. Не спорю, в империи с подделками строго. Но ведь даже бутылки непохожи! И на подозрительно низкую цену стоило обратить внимание!
        Честно сказать, в последние фразы я уже почти не вслушивался. Поскольку весь мир сосредоточился на стоящем несколько в стороне ящике, по всей видимости, упавшим при разгрузке. Одна из бутылок лопнула и сейчас по трещине на боку скользили, срываясь на землю… небольшие белые капли. Ну а запах уже просто бил наотмашь по раздувающимся ноздрям, подсовывая невероятную в своей нереальности догадку. Неужели…
        Несколько шагов на непослушных ногах. Треск раскалывающихся в щепки досок. Прохладная тяжесть вполне обычного сосуда для хранения жидкости. И окончательно растворяющие разум символы на прикреплённой этикетке.
        - Сати?
        Нет, не верю! Нужна последняя, главная проверка. Аккуратно сбиваем воск с горлышка и подцепляем пальцами пробку. М-м-м, запах точно «его», никаких сомнений!
        - Сати, ты чего делаешь?!
        Теперь глоток. Ещё один. Да! Пусть вкус немного другой и пресноват, но это самое настоящее… молоко! Моя! Прелесть! Только срок… где срок изготовления и хранения?! Так. Прошлый месяц. Магическая консервация. О, боги (чтоб вам икалось) - полгода счастья! А ведь Джаад может ещё заказать…
        - Беру!
        - Что?
        - Все бутылки!
        - Э-э-э, ты уверена?!
        - Да!
        Осталось выяснить, пекут ли сегодня на кухне колобки…
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ГИЛЬДЕЙСКАЯ ТАВЕРНА. СТОЙКА БАРА.
        Тарелка с только что вынутыми из печи пирожками. Большой стакан тёплого молока. Снизошедшее прощение Творца на заблудшую демоническую душу, имеющее вид непритязательного завтрака. Итак…
        …
        Кусь…глоть…
        …
        М-м-м. Главное - не торопиться. Медленнее. Ещё. И пусть весь мир подождёт.
        - Сати, это… действительно так вкусно?
        - А ты сам попробуй. Вот возьми.
        - Не-не. Спасибо. Мне запаха хватает.
        И ведь Джаад самый настоящий дух, пусть постоянно использующий физическое воплощение. Однако, когда я налил жидкость в стакан и попросил подогреть, лицо изменило цвет вполне естественно. И лёгкие позывы к тошноте выглядели довольно натурально. Крайне любопытно и, вероятно, совсем скоро я получу ответ на вопрос, мучащий меня ещё с замка Даниэля. Тем более производство настоящего молока всё-таки существует.
        - Привет, Эли, то есть, Сати. Чего появилась в такую рань?
        - Привет, Руби. Позавтракать заглянула.
        - Дома не кормят?
        - Там нет настолько вкусных пирожков.
        - Не ври, скорее на диету посадили, чтобы не растолстела.
        - Хм, можно и так сказать.
        - Ага! Ой, а что у тебя в стакане?
        - Молоко.
        - Сок для теста?! Зачем? Он же невкусный!
        - У меня настоящее молоко, которое маленькие дети пьют. От животных.
        - А-а-а… э-э-э… с тобой всё в порядке?
        - Да.
        - И тебе нравится?!
        - Очень. Хочешь попробовать?
        - …Нет.
        Острый всплеск любопытства, с готовностью согласится, сменившийся отрицательным ответом под покачивающее движение головы ифрита. Интересная реакция. Пожалуй, позволит кое-что сразу проверить. Тем более пора уходить, а то и опоздать могу.
        - Джаад, сколько с меня? Включая все бутылки.
        - Вот.
        И это он считает дёшево?! Ладно, деньги есть.
        - Давай артефакт. Перевела. Только можно они у тебя побудут? Пару дней?
        - Без проблем. Хоть две недели.
        - Спасибо. Руби, дай поднос. Отнесу посуду на кухню и помою.
        - Оставь, сама уберу.
        - Хорошо. Всё я побежала. Пока-пока.
        - Бывай.
        Так. Сейчас за угол, небольшое ускорение и с улицы в коридор, идущий мимо кухни. Растворяемся в тенях, а затем… наблюдаем за феей, несущей поднос с тарелкой и стаканом в мойку. Не просто так. Ведь в стеклянной ёмкости ещё плещется жидкости на палец. С трудом заставил себя оставить. И Руби вряд ли удержится от того, чтобы…
        - (глоть)… Кха-кха. Бе-е-е…
        Ух ты, как позеленела! Причём стошнило быстро и всего от одного глотка. Хотя молоко не отравлено, я бы почувствовал. Познавательный эксперимент. Заодно небольшой урок стоящей на коленках и постанывающей особе. И я не про то, что доедать и допивать за посетителями некрасиво. Просто не стоило делать намёк о толстой фигуре…
        ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ЗАНЯТИЯ.
        - Обратите внимание, у данного монстра очень плотные мышцы в районе грудной клетки и невероятно прочная частично ороговевшая кожа. Физические удары бесполезны. Однако, если посмотреть в район шеи…
        Ну, положим, глядеть туда можно сколько угодно. Попробуй, достань, когда он постоянно головой вертит и костяным наростом на подбородке прикрывается. Хотя… предлагают магией? Хм. Если отвлечь, то вполне возможно. Я-то просто бил снизу вверх под живот. Куда Ма-Муля показала. В нервный узел. Небольшая порция Силы и этот монстр, внешне сильно напоминающий кабана, ходящего на задних копытах, мгновенно умирал от болевого шока. Кстати, неплохая у него печень.
        - «Хозяйка!»
        - «Что, Лаки?»
        - «…»
        Боится, что отругаю за пустой вызов? Правильно. Но не сейчас.
        - «Вы ещё в лечебнице?»
        - «Да… подумала, вдруг ты вернулась домой, а я ещё здесь».
        - «Нет, пока на занятиях. Что сейчас делаешь?»
        Естественно, при желании сам могу увидеть, но тем не менее.
        - «Лежу в каком-то большом яйце. Темно и скучно. А ещё сыро!»
        Диагностическая капсула. Так называемое Наследие эльфов. Помню, Таиша сама говорила, что их с десяток на весь мир осталось и две из них в Пограничье. Официально одна, а вторая сломана. Не предназначена для лечения, но способна определить любую болезнь. И конечно, никто не знает, как они сделаны и работают.
        Вот интересно, о чём Таиша думает, так мучая ребёнка? Результат всё спишет?
        - «Хочешь сказку?»
        - «Да!»
        Всё равно идёт урок монстрологии. Неплохой, но дополнительный материал ребятам придётся явно дать. Не попал он ещё в учебники, хоть госпожа Дамбла и писала кипятком от тех же самых приснопамятных тестов второго захода. Долгая там процедура подтверждения и вполне правильная, ведь от этих знаний будут зависеть чьи-то жизни. Ладно, начали.
        - «Жили как-то на одной из ферм Пограничья три молодых орка…»
        …
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ПЕРЕД ВХОДОМ В ШКОЛУ ОХОТНИКОВ.
        - Грон, всё понял?
        - Да, госпожа.
        А ведь не просил так называть и Метки на нём нет.
        - Линея, слышала? За каждый не добеганный одной феей круг, он сделает свой, причём с тобой на руках. И думаю, не надо напоминать, что я узнаю обо всех подробностях вашего урока.
        Краснеть, кстати, необязательно. Обоим. Я-то совсем другое имел в виду. Что же касается класса, греющего вокруг уши…
        - К вам это тоже относится! Если Хаару с Роном останутся недовольны, то придётся организовать дополнительные занятия. Ежедневно!
        Какие забавные вытянутые и испуганные лица. А что хотели, выбирая старостой? Только Тани особо не реагирует. Да и её злоба ко мне уже больше напускная. Лишь тоскливый оттенок грусти. Уверен, за подругу. Ладно, будет время, когда разберусь с текущими проблемами, решу и эту. Возможно, немного переусердствовал, отрывая кусок жизни в трактире. Особенно Тию. Вот только способ, которым можно заблокировать проклятье «неуклюжести», уж больно… специфический. Согласится ли?.. Стоп. Хватит отвлекаться. Шатр вышел.
        - Ну, что, готовы?
        - Да (нестройным хором).
        - Тогда поторопимся. Сати, не забудь про замену на завтра.
        - Я помню, господин учитель.
        - Хорошо.
        Всё верно. Класс после обеденного перерыва ушёл на практические занятия, проводимые из-за одного глупого демона и не очень умного наставника на Арене. Я же от них освобождён. Бумажкой, принесённой из гильдии Охотников. На вторую половину дня назначено заседание Совета, посвящённое проявившим себя демонам, и некая фея Тьмы приглашена в качестве консультанта.
        Не могу сказать, что обрадован, но нет худа без добра. Во-первых, Мин с обедом опять не пришла, чему я, в общем, не удивился, соответственно неплохо бы перекусить. Таверна - замечательный вариант, тем более время ещё есть. Ну а во-вторых…
        - «Лаки?»
        - «Хозяйка!»
        - «Поела?»
        - «Да, только ещё хочу, а тётя Таиша сказала, что пока нельзя…»
        - «Ясно. Ты ведь по-прежнему в лечебнице?»
        - «Да. На какой-то стол положили и чем-то водят по спине. Щекотно. Ай!»
        - «Терпи».
        - «Хозяйка, а…»
        - «Сейчас расскажу».
        - «Ура!»
        - «Итак. Жили как-то на ферме в Пограничье старые еноты. И была у них курочка…»
        … а во-вторых, находится у всех на виду для меня сейчас очень важно. И идеальнее здания гильдии Охотников представить просто невозможно. Разве что зал Совета.
        ГИЛЬДЕЙСКАЯ ТАВЕРНА.
        - И давно они у тебя, Джаад?
        - Третий день. Сначала обрадовался, а теперь…
        - Прости.
        - Да, ты-то чего извиняешься?
        - Но ведь из-за меня.
        - Вот именно! Так что пусть стоят. И отправлять на кухню не буду.
        - Злой ты.
        - Только что заметила? Память, кстати, тоже хорошая. И забыть, как они меня лишили… ладно, ты чего в зал не идёшь, коли поесть пришла?
        - Неужели не понял? Наливай! И не забудь подогреть.
        Ну а пока управляющий, заинтригованный моим вожделением к «фальшивому ликёру», проделывал требуемое, появилось время вновь осмотреть свежее пополнение штрафниц-официанток. Талику и Варю.
        Да, я их заметил сразу. Стоящими в форменном облачении возле входа во внутреннюю часть таверны. В принципе, логичный результат нашего боя. Налагаемый гильдией штраф всегда включает в себя общественные работы. И всех женщин и девушек Охотников сразу ждёт таверна с постоянно острым дефицитом работниц. Так что увидеть здесь Талику с Варей вполне естественно. Причём выглядят очень неплохо. Особенно кошка. Все нужные места замечательно оттопыриваются.
        Вот только притянутых к ним взглядов я не вижу. Лишь скользящие и сразу уходящие в никуда. Собственно говоря, вообще в сторону штрафниц никто не смотрит и не подзывает. Нет, Талика дёргалась несколько раз на поднятую руку, но… столик старательно делал вид, что её рядом не существует и ждал, пока подойдёт кто-то другой. Варя, похоже, уже смирилась и старательно изображала равнодушную ко всему статую. Тренировки в Школе Теней явно этому поспособствовали.
        Что касается эмоций Охотников… понятно. И очень приятно. Однако столь массовое игнорирование чересчур жестоко. Даже, на взгляд демона. И неприемлемо. Право наказывать команду «Танцующих в небе» имею только я. Ну и дедуля, как Старший. Значит, появилась ещё одна проблема, которую надо решить. Впрочем, сделать это можно прямо сейчас. Во всяком случае, обозначить к происходящему свою позицию. А там…
        - Фух, Джаад!
        - Розетта, ты чего так бежишь? Случилось что-то?
        - Нет. Просто Глава просил срочно передать, что как только Сати появится, то сразу шла к нему в кабинет.
        - Не говорил зачем? Привет, Розетта.
        - Ой! Сати… как я тебя не заметила?!
        Потому что я этого не хотел. Употребление священного напитка требует спокойствия и тишины, а не радостных воплей всего зала и кучи желающих что-нибудь сказать или просто поздороваться. Специально место на углу стойки выбрал, где тень погуще, с соответствующим применением способностей. Только Джаада исключил. Теперь вот Розетту.
        - Так, зачем?
        - Нет, не говорил.
        Хм, положим молоко я выпью, это не обсуждается. Не спеша. А вот обед придётся перенести. Как и общение с бывшими кандидатками в гарем Эли. Кстати, судя по огонькам душ, в кабинете всё те же лица. И Рейна в придачу. Ещё раз хотят что-то более подробно узнать перед самим Советом? Возможно. Сейчас выясню.
        - «Хозяйка!»
        - «Да, Лаки?»
        - «Забери меня отсюда, пожалуйста!»
        - «Тебе сделали больно?»
        - «Нет, но… не нравится. Этот дядя что-то на мне рисует!»
        - «Потерпи ещё чуть-чуть, и мы скоро будем вместе».
        - «Обещаешь?»
        - «Обещаю…»
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ. ЗАЛ ЗАСЕДАНИЙ СОВЕТА.
        Как же всё так одновременно навалилось?! Будет довольно плохо, если предполагаемые события совпадут по времени. Правда, приоритет выбран, поскольку «там» риск недопустим, но тем не менее.
        - Уважаемые члены Совета. Прошу обратить внимание на эту диаграмму…
        Большую часть почти любого совещания составляют довольно бессмысленные выступления докладчиков. Поскольку, те, кому положено знать - осведомлены, а остальным это не надо, и они лишь делают вид, что слушают, заодно пытаются не заснуть. Происходящее сейчас не исключение. Самое важное уже сказано в кабинете у Кроффа, а здесь шло промежуточное действие в исполнении массовки. Основное внимание будет уделено последнему акту, но до него нужно добраться. А ведь есть ещё дополнительная сцена с другим спектаклем, являющимся для меня основным. Но там по большей части шла работа с гримом и реквизитом, а само представление пролетит очень быстро. В первом акте. И вот-вот…
        - «Хозяйка! Мне страшно! Спа…»
        - «Лаки?»
        - «…»
        - «Лаки!»
        - «…»
        … всё начнётся. И хоть я в себе уверен, расчёты перепроверены не по одному разу, но небольшой мандраж есть. Правда, мой основной выход только в третьем акте, но самое важное действие будет сейчас. Для меня. Зрители его пока не увидят.
        …
        Лёгкий звон оборвавшейся Нити. Слегка раздвинувшаяся преграда и… странная пустота на месте того, что должно было перейти из одного мира в другой. Редкий сбой системы, имеющий значение только для её крохотной частички. Причины и следствия могут быть совершенно разными, но в данном случае…
        Слабый огонёк, испуганно повисший в Пустоте и внезапно ощутивший окутавшую его теплоту.
        Маленькая фигурка лисички, неожиданно оказавшаяся в объятиях девушки с длинными серебристыми волосами.
        …
        - «Хозяйка?»
        - «Я же говорила, что скоро мы будем вместе».
        - «Навсегда?»
        - «В этой жизни, точно. Если ты хочешь…»
        - «Да!»
        …
        Я открыл глаза и грустно улыбнулся. Честно говоря, готовился, ждал, но до конца не верил, что Таиша решится. Думал, остановится в последний момент. Плохо. Не для меня - для неё. Действовать из самых благородных побуждений, напрячь все свои силы и возможности, предусмотреть любую случайность и получить на выходе результат, для которого в контексте желаемого, слово «трагедия» будет очень слабым.
        Что же, никто её под руку не толкал и не заставлял. В том числе произносить те слова. Сама решила. И теперь осталось узнать, как фея собирается рассказывать родителям Лаки о выполнении своего обещания. После смерти их дочери от собственных рук!
        ГЛАВА 6. ПРИЧИНЫ И СЛЕДСТВИЯ. ЧАСТЬ 2.
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. ЗАЛ ЗАСЕДАНИЯ СОВЕТА.
        Естественно, самое важное событие сегодняшнего вечера прошло совершенно незаметно для окружающих. Нет, сидящий здесь в качестве ещё одного консультанта старик демонолог мог в теории «увидеть», если бы подготовился и знал, куда смотреть. Пара Мастеров из состава Совета тоже. Характерные оттенки свёрнутых, но вполне просматриваемых аур, говорили об умении работать с духовной энергией. Очевидно, так называемые Призыватели. Слышал, но пока не сталкивался.
        Однако Охотники сосредоточены на докладе о ситуации с участившимся появлением демонов Заразы, а Кац… на той самой причине, по которой меня так срочно дёрнули перед началом совещания в кабинет Кроффа. Не спорю, очень веская. И решать надо быстро. Только трудно было вчера про неё сказать?! Неужели не подумали, что у одной юной феи есть собственные планы? Уж нашёл бы, как по времени разнести. Ладно, я это обязательно припомню. Особенно Пачи, по какой-то причине не участвующему в заседании с обещанием появиться позже. А пока лучше не отвлекаться. Похоже, здесь тоже начинается.
        - Как видите, если сравнить данные с прошлыми пиковыми значениями и аппроксимировать их согласно текущей статистике…
        Интересно, а этот молодой кролик в очках хоть имеет представление о значении заимствованных с пятого уровня слов, которые сейчас использует с местной смесью второго и третьего? Учитывая, что уже большая часть Мастеров перестала понимать доклад и пребывала в довольно сильном недоумении.
        - …Стоит сделать окончательный вывод о явлении, не выходящем за пределы допустимых рамок возникающих в Пограничье событий. Иными словами…
        - Хватит!
        М-да, наконец-то нервы у одного из Мастеров, сильно напоминающего постаревшего тигра, не выдержали.
        - Простите?
        - Я никак не могу взять в толк. Мы бросили свои дела и примчались обсудить угрозу от демонов Заразы, а мне уже целый час вливают в уши, не пойми чего, а затем спокойно сообщают - никаких проблем нет. Лари, скажи, для чего тогда это внеочередное заседание?!
        - Шернах, прекрати. И будь добр, соблюдай регламент. Напоминаю, что его придумали не зря и от этого напрямую зависит эффективность принятых решений. К тому же если захотел высказаться, то надо поднять руку и дождаться…
        Хех, а дедуля-то умеет «пудрить» мозги не хуже кролика в очках. И аурой неплохо пользуется. Вон как придавил всех присутствующих, сбивая попытку вслед за тигром выразить возмущение. Типичный пример начальника, пользующегося властью в угоду личному мнению. Такому совещательный орган в виде Совета нужен лишь в качестве оправдания собственных решений. Правда и риск ошибок высок, но их всегда можно списать на нерадивость подчинённых. В общем, весьма натуральная и не вызывающая сомнений в правдивости картина.
        Именно то, что сейчас необходимо изобразить. Кстати, совсем скоро мой выход и предложенный вариант действий. Даже удивительно, как они согласились. Впрочем, некоторые обещания творят и не такие чудеса. Неплохо бы сделать кое-что ещё, но не стану, хотя соблазн и велик. Пока невыгодно, особенно учитывая не законченный второй спектакль, с не полностью ясным результатом.
        - …Однако я вижу, что некоторым Мастерам, перед тем как начинать задавать вопросы, требуется время на обдумывание. Предлагаю небольшой перерыв.
        …
        Дзинь.
        …
        Розетта всё-таки великолепный профессионал. Дверь распахнулась сразу после раздавшегося звона колокольчика. И вкатываемые в зал прекрасно сервированные столики с соответствующими ароматами снова отвлекли членов Совета от своего негодования. Крофф-то никуда не денется, а «вкусняшки» могут успеть исчезнуть в желудках других. Правильный подход. Одобряю!
        Тем временем к не испытывающему подобного аппетита недовольному тигру, подошёл дедуля и предложил отойти в сторонку.
        - Шернах, я понимаю твоё возмущение. Удивительно, но общая тенденция действительно пока не выходит за пределы обычной. Однако есть ряд настораживающих моментов, заслуживающих внимание Совета. Как раз после перерыва о них и собирался поговорить. В соседнем помещении находится найденный моей внучкой образец, который планируется показать. Предлагаю посмотреть заранее. Мне будет важно мнение такого специалиста, наверняка способное придать глубины предстоящим пояснениям.
        Ох, по грани идёт. Не та область интересов у тигра, чтобы им быть. Но пронесло. Время явно поджимает, а с критическим мышлением у собеседника проблемы.
        - Хорошо, пойдём. Только я возьму помощницу.
        - Конечно, такой опыт ей не помешает.
        Всё-таки слишком легко и просто. Настораживает. Однако стоит поторопиться и, проскользнув вперёд, открыть дверь первым. Да, подготовить кристаллы с нейтральной энергией успели. Отлично. Теперь сосредоточиться и…
        - А чего здесь так темно?
        - Сейчас. Сати?
        - Да, дедушка. Включаю.
        Вспыхнувшие на стенах магические светильники показали вполне обычную комнату. Совершенно пустую. Ну, не считая вошедших.
        - Лари, и где…
        - Здесь, Шернах, прямо передо мной.
        - Не понял.
        - И не надо. Лучше давай сразу перейдём к делу. Начнём с главного - с твоего имени, демон!
        Быстро сообразил. Да и прыжок просто превосходен. Правда, на том месте дедули уже не было, ведь несмотря на одинаковый ранг, в ближнем бою Шернах ему неровня. Однако «изменённый» об этом прекрасно знал, соответственно на самом деле лишь пытался расчистить путь помощнице, бросившейся к двери. Всего пара шагов и… отлетевшая обратно в комнату фигура. Увы, но у только что закрывшихся створок уже находился я. И тщедушной на вид девушке-еноту не стоило даже дёргаться. Единственной проблемой было максимально мягко оттолкнуть, ничего не повредив. Получилось, а пару треснувших рёбер переживёт. Тем более…
        …
        Бух! Бах!
        …
        …Резкое раздувание тел и взрывы, сильно напоминающие хлопки лопнувших воздушных шариков, проблем с будущими ощущениями доставят больше. Естественно, на меня с Кроффом даже комочка из разлетевшегося кровавого фарша не попало. И кое-кому убежать внезапный фейерверк тоже не помог.
        - Сати?!
        - Да, я его схватила.
        - А…
        - Сейчас.
        - Демонстративное движение рукой, лёгкая рябь, слегка исказившая комнату, и… забрызганный мгновение назад месивом из крови и плоти интерьер вновь сияет чистотой, не считая двух неподвижно лежащих фигур, возникших под облегчённый вздох дедули. Неужели до конца не поверил? Припомню. Ладно, пора заканчивать. Осталось лишь создать голосовой канал наружу, чтобы дать старому ежу нужную команду.
        - Господин Кац, активируйте!
        Ощущение сильного головокружения и быстро подкатывающей тошноты. Ничего не поделаешь, даже шанса сбежать демону предоставлять нельзя, а неприятный эффект от принудительного схлопывания собственного домена в пентаграмме, обязан присутствовать. Пускай он размером всего с комнату. Правда, такого сильного отката не ожидал и только пустой желудок не дал заблевать пол. Хоть в чём-то «диета» от Таиши помогла. Осталось успокоить тело, скрутившееся в судороге от резкого оттока энергии.
        - Сати, ты как?!
        - Н-нормально, ой!
        Вот на руки подхватывать совершенно необязательно, точно разбалуешь, дедуля, но - эмоции приятны и за недоверие сразу расплатился, признаю. Только я бы предпочёл, чтобы это была статная девушка с «большими» достоинствами, в которые на законном основании… стоп. Вдохнуть-выдохнуть и несколько раз повторить про себя: «Я злобный демон и моё единственное желание - завоевать весь мир!»
        Ну а пока сосредоточенность сохраняется… остановить время! Итак, кто тут у нас такой шалунишка, засунувший свой любопытный нос слишком глубоко? Извини, но вдумчивой беседы не получится. Сил долго поддерживать такое состояние, нет, терпения тоже. Поэтому сейчас станет, немного больно. Вру, очень больно!
        …
        Запустить время. Фух, едва успел. Он, конечно, хорошо подготовился на случай провала, только явно не рассчитывал на сопротивление демону более высокого ранга. Соответствующий образ подобрался быстро, стоило только выяснить, что когда-то пойманный разведчик был человеком мужского пола. И окружающим меня существам явно ненужно знать о проделанных тонкими девичьими пальчиками действиях, пусть и не в реальном мире. Жаль, информации оказалось гораздо меньше, чем хотелось. Причём о большей части я давно догадался или уверенно предположил.
        Увы, надежда на то, что демон окажется одним из пришлых не оправдалась. Местный, с Изнанки, и все его знания составляла самая обычная пропаганда. А номер когорты, легиона и пафосные речи командиров о завоевании мира бесчисленной армией с последующей раздачей «плюшек» власти и вседозволенности не впечатлили. Да, поставленная цель со способом реализации заинтересовала, предположительное количество «засланцев» неприятно удивило, однако тут пусть отработает гильдия Охотников. Справятся. Впрочем, несколько телодвижений сделать придётся. Чуть позже.
        Ладно, пора избавится от уже не нужного мусора. Честно передам в относительно адекватном состоянии. Узнают всё, что хотели. Почти.
        - Дедушка, где кристалл?
        - Вот.
        - Аккуратно прислоняем ладонь, затем извлекаем из своей ауры захваченного паразита. Лёгкое давление, сделавшее робкую попытку затянуть даже меня и спустя мгновение сущность демона внутри Ловушки. Так, самое интересное позади. За исключением того, что если дедуля меня сейчас положит в пентаграмме, а сам выйдет за пределы…
        - Айрон, отключай немедленно!
        М-да, в отличие от Кроффа, не сверкнувшего даже оттенком соответствующей эмоции, демонолог явно о таком варианте думал, но распоряжение выполнил незамедлительно. Приятное отсутствие неожиданностей в собственных предположениях. Мне хватит каши, что заварила Таиша, которую в знак искреннего уважения я пока даже мысленно не называю полной дурой. Упс, сказал… ну ладно. Один раз можно. Кстати, баланс энергии выправился, и питание тела восстановилось.
        - Дедушка, со мной всё в порядке, можете опустить.
        Хех, явно хотел ещё потаскать, но ворвавшиеся в комнату остальные члены Совета, почувствовавшие неладное, требовали соответствующего внимания. Тем более уже увидели картину в нужном ракурсе. Крофф тоже умеет выстраивать правильные мизансцены, признаю. А возникшие сзади Мастеров «изменённые» в белых халатах и с носилками нужный вариант формирующегося мнения только подчеркнули.
        Как и Рейна с не блещущим оригинальностью воплем: «Госпожа, вы в порядке?!» Достала. Всю предыдущую неделю почти ежедневно подстерегала возле школы и ныла над ухом, пока шёл до дома. Ну не хочет оборотень наказывать за тупой прыжок и стрелу в плече, я тут при чём?! Хотя… лукавлю, однако лучше пока забыть, что признал своей Младшей. Для её блага. Быстрее бы уж забеременела, дедуля-то старается, запах чувствую, только толку пока не видно.
        СПУСТЯ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ.
        - Нет, мне больше нечего добавить.
        Устал. Морально. И язык совсем не желает двигаться. А ведь сегодняшний день далеко не окончился. Ещё столько событий запланировано, завтра опять в школу… нет, как только вытаскиваю Эли из Серых Пределов, точно на пару лет в спячку завалюсь. Или больше. Давно бы развернулся и ушёл, но куют железо пока горячо, здесь с дедулей я согласен, и в Мастеров важность понимания ситуации проникает сейчас почти без усилий. Заодно не даёт обидеться на откровенное использование как безликой массовки в первой половине заседания.
        Увы, вероятность бегства паразита была не нулевой, а узнать он мог слишком много. Пришлось импровизировать. Правда, я уже проверил, ничего серьёзного не успел. Ведь просто так скопировать память реципиента ни один демон не в состоянии, и уходя из тела вследствие гибели или иной причине способен унести с собой лишь знания о непосредственных событиях. Есть уловки, позволяющие кое-что запомнить, но на этом пути сей разведчик «глубокого внедрения», тоже далеко не продвинулся. Слишком рано «спалился».
        Однако, это лирика, а вот происходящее вокруг, включая не всегда вежливые вопросы, порядком надоело. И с терпением уже серьёзные проблемы. Впрочем, у дедули тоже.
        - Уважаемые члены Совета. Предлагаю на сегодня закончить. В следующий раз господин Кац, познакомившись с нашим гостем поближе, уверен, сможет предоставить гораздо больше сведений. Возможно, Шернах к этому времени выздоровеет и сумеет прояснить детали своей… неудачной поездки.
        Наконец-то! А мужик вляпался прилично, согласен. Зато в дальнейшем хоть немного будет думать головой, а не другим местом. Одинокая симпатичная женщина, живущая на ферме в лесной глуши - классика, на которую и вестись-то стыдно. Однако у этого старого кошака, похоже, конкретный «бес в ребро». Правда, паразит проник в результате через, хм, другое место, но уточнять его для всех сейчас не буду. Пусть Шернах сам расскажет, хе-хе. Как и тот способ, что применял демон для удерживания над ним контроля, с постоянным использованием помощницы. Интересный вариант обхода гильдейских Меток, защита которых не давала ему закрепиться в одном из тел на постоянной основе. Подумать только, использование жидкостей, вырабатываемых репродуктивной системой организма, в качестве Носителя. Явно суккуб придумал. Хотелось бы иметь такого умного Слугу для компенсации собственной глупости.
        Только вот демону-разведчику немного не повезло. Чувствительность защитных артефактов на воротах и стене города такова, что о проникновении в Центральный инородной сущности Тайной Страже стало известно сразу. О появлении в здании гильдии тем более. И только надежда сохранить жизнь одному из Мастеров, остановила готовый к захвату тигра специальный отряд Охотников. Ещё обратил внимание, что помощница в этом раскладе не учитывалась, хотя её спасти тоже бы попытались. Однако без фанатизма. Правильно расставлять приоритеты «изменённые» умели.
        Соответственно изначально меня попросили лишь о подстраховке в переговорах с демоном, которого планировали запереть в подготовленной пентаграмме. И способность взрывать тело при опасности оказалась для Пачи непредвиденным сюрпризом. Честно сказать, плевать было на этого убогого сластолюбца, однако быстрый анализ ситуации подсказал неплохую выгоду, даже с учётом раскрытия одной из своих способностей. Всё равно принцип действия знают, ведь постоянно используют на Арене. Ну а блокировку пентаграммой можно вполне обойти, о чём я, естественно, говорить не стал. Вообще, мало, кто способен на воплощение Лабиринта Иллюзий в реальном мире. Что указывало на весьма редкий демонический класс «предыдущего я» и тешило мою сущность.
        А вот непроходимая глупость нашей личности в очередной раз неприятно удивила. В данном случае не буду отделять себя от братьев и сестры - так же виноват. Ведь наверно несложно догадаться о подобной защите в городе, где находится гильдия Охотников на демонов? Так на что надеялся Эли, в наглую пройдя через ворота? Его уже оттуда «вели»! И через час доклад лежал на столе Главы Тайной Стражи, который, к счастью (для Центрального), быстро сообразил, кто пришёл в город.
        Надо, правда, отметить - контроль был ненавязчивым. Всего нескольких проверок (увы, только про Каца догадался, а от вопроса про остальные Пачи ушёл), да страховка, скорее предназначенная для моей защиты, а не наоборот (привет, братцы-кролики) - всё, что предпринял глава Тайной Стражи. Наивность? Доверие словам Лестии? Не знаю. Однако конкретно бесит. Так и хочется всю «вумность» окружающих засунуть им в одно тёмное и влажное место.
        Ладно, пора отсюда убираться. Только молча исчезать неправильно, а ждать, пока Крофф закончит очередной разговор неохота. Поэтому нацепляем на лицо самую милую улыбку, раздвигаем окруживших его Охотников, затем изображая ребёнка, дёргаем за рукав и вопросительно смотрим.
        - Внучка, прости, мне надо немного задержаться. Иди одна.
        О, как демонстративно. Но к текущей ситуации подходит, не спорю. И что хочет оборотень, по его тоскливому взгляду вполне понятно. А уж в ответ подыграть и, опустив глазки, придать нужную интонацию голосу мне нетрудно. Будет должен.
        - Ничего, дедушка, понимаю. Только не задерживайтесь надолго, а то я буду за вас беспокоиться.
        Да, заседание Совета кончилось, но желающих дополнительно пообщаться с Кроффом по разным вопросам неприлично много. И возможность «смыться» пораньше под предлогом переживаний милой девушки, только что спасшей одного из их коллег, окажется кстати. Проигнорировать, раз услышали, не смогут.
        Только где же продолжение второго спектакля? Странно. Вроде времени более чем достаточно прошло. Таиша, конечно, вряд ли решилась сообщить о трагедии. Наверняка что-то ещё пытается сделать. Однако о произошедшем несчастном случае служба Тайной Стражи должна была уже узнать. Не верю, что лечебница не под контролем. Скорее всего, сказывается отсутствие Пачи. Ну, ничего. Пойду, дома подожду.
        ГИЛЬДЕЙСКАЯ ТАВЕРНА.
        Ух, какой запах плывёт. Живот сразу предательски заурчал, намекая про моё наплевательское отношение к его желаниям. Но я же не виноват, что заседание Совета затянулось до вечера!
        - Сати, уже закончилось? Знаешь, а ты ведь как раз вовремя. Сегодня на кухне много всего сделали, а народу пришло меньше чем обычно. Жалко оставлять на завтра. Не хочешь перекусить? За счёт заведения?
        Хм, туговато у ифрита с враньём, впрочем, как у любого духа. А с такой фальшивой улыбкой даже в местную актёрскую труппу никогда не возьмут. Однако… думаю, стоит принять предложение. Похоже, пусть не по плану, но второй акт начался. Заодно неплохо вспомнить о недавно обнаруженной проблеме, которая, заметив меня, с весьма приятным набором вспыхнувших эмоций сначала дёрнулась, а потом опять замерла у стены. Уже поняли, что просить прощения бесполезно. Хватило пары попыток в городе, когда я просто вежливо приветствовал и прошёл мимо.
        - Хорошо, Джаад. Уговорил. Так-то действительно проголодалась. Причём я не возражаю, если меня обслужат те штрафницы возле стенки. Обе. Заодно помогут нарезать мясо и ещё в чём-нибудь, а то сильно устала.
        - …
        - Хотя наверно дома ужин готов…
        - Нет проблем! Девочки уже застоялись.
        Какой он покладистый. Неудивительно. Но подождём дальнейшего развития событий. И если я правильно прикинул, то сейчас одну юную особу будут пичкать разными вкусностями, пока не… короче, хорошенько поесть явно успею. Заодно кое-кому помочь. Хотя не скажу, что им понравится. Особенно учитывая желание успокоить свои нервы и только что услышанные слова ифрита, обращённые к временным официанткам. Выполнять любое требование, неважно какое? Неужели решил, что я собрался изводить их мелкими придирками? Оно мне надо? Нелепо и даже для меня слишком глупо. Нет, есть более интересный вариант. К тому же теперь можно не сдерживаться и получить удовольствие по полной программе.
        …
        Так, несут. Какая настороженность. Но чего бы, ни предполагали, вряд ли подозревают о предстоящем сюрпризе.
        - Ваш ужин, Сати. Если что-нибудь понадобится, то…
        - Куда?! Я никого не отпускала. Варя, имитация номер двенадцать!
        - …Слушаюсь, госпожа.
        Молодец, быстро сообразила, пусть и удивилась, откуда узнал. Ведь о моём посещении лечебницы она имела смутные воспоминания, а вложенная закладка отрабатывала без участия сознания.
        Конечно, глубоко я тогда не залезал, но кое-что в памяти осталось. Теперь пригодилось. Идеально подходит к предстоящему действию. Так-то много чего изучают Ночные Тени для создания «легенды». Но конкретно эта фраза означает работу личной горничной у детей аристократа. Пора узнать, насколько хорошо Варя её освоила. Что же касается кошки…
        - Талика, сюда, пожалуйста.
        - …
        - Немедленно!
        Не хочет. И внутренний протест сильный. Но послушалась. Отлично! Теперь и я сажусь. К ней на колени. Ничего так, тепло и мягко. А если поёрзать… какие эмоции! Продолжаем.
        - Варя, я жду.
        - …Прошу прощения, госпожа.
        Ну, начнём. Приятного мне аппетита!
        СПУСТЯ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ…
        Очень неплохо. Хорошо посидел, вкусно поел, успокоился. Заодно двум заблудшим душам помог. Правда, предполагалось действительно немного поиздеваться над девушками, ведь платёжный баланс команды резко отрицательный, особенно у Вари, и за каждую услугу нужно сразу взимать по высшей ставке. Но результат оказался немного неожиданным.
        Это только сначала у них были пылающие лица, нервные движения и стыд внутри. Однако вскоре я ощутил, как кошка стала стремительно возбуждаться от происходящего. И уже без всякой команды меня придерживала, когда слегка отклонялся, чтобы глотнуть с ложки или взять ртом преподнесённый Варей кусочек мяса. Причём руки явно хотели большего. Ночная Тень тоже получала несомненное удовольствие от процесса кормления, наверняка вспомнив, как Эли делал подобное по отношению к ней. И не отказалась бы от расширения ассортимента предлагаемых услуг. Единственное, что сдерживало моих добровольно-принудительных помощниц и вносило в эмоции приятную нотку сильного смущения, было наличие вокруг множества любопытных глаз, очень внимательно наблюдающих за происходящим.
        Всё-таки, когда одна девушка сидит на коленках у другой, а третья кормит её с рук, поит из бокала (обычный сок) и промокает губки салфеткой - такое зрелище игнорировать невозможно. Восхищение, зависть, желание оказаться на моём месте… эмоций у полного Охотников зала возникло много. Но главное - понимание, что я их простил (нет, конечно, но говорить вслух не буду), и ощущение призрачной перспективы заполучить подобное обслуживание. В общем, до конца штрафных работ девочки теперь будут популярны, не сомневаюсь.
        - Варя, Талика, благодарю, я довольна. Свободны.
        - …
        Не надо так обиженно смотреть на меня. И сколько угодно можете расстраиваться, что игнорирую новую попытку поговорить. Перед Эли будете извиняться, когда его верну. Причём уже искренне сомневаюсь, захочет ли он вас наказывать, разве что в горизонтальной плоскости, но это не моё дело.
        Ладно, пора выдвигаться домой. Наверно кульминация второго акта будет там. Во всяком случае, фонтанируя бурными эмоциями, Крофф вместе со стариком Кацем уже давно быстро переместились за пределы восприятия душ.
        ГЛАВА 6. ПРИЧИНЫ И СЛЕДСТВИЯ. ЧАСТЬ 3.
        ПЛОЩАДЬ ПЕРЕД ЗДАНИЕМ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ.
        Ошибся. Вспыхнувшая вокруг меня пентаграмма, стоило только сделать несколько шагов по брусчатке, это убедительно доказала. Так же, как и вышедший из-за угла дедуля с демонологом. Зато я сразу вспомнил, что в этом месте у меня с восприятием проблемы, и души по большей части вижу только благодаря созданному сестрой скрипту на автоматическое активирование соответствующего умения Люцифа. А он в нынешнем виде при выходе из таверны отключается. Увы, пока эти сони не очнутся, алгоритм не поменять. Но не будем отвлекаться. Сейчас самое интересное. Пожалуй, начну первым.
        - Дедушка?!
        - Сати… я…
        А он ведь тоже устал. Умственно, не физически. Основную часть составленного наспех плана выполнил, только как теперь сообщить мне о смерти Лаки, придумать не может. Организация заседания Совета и захват проникшего на него демона, общение с Мастерами, которое надо выстроить в правильном ключе. Явно всё это выжало Кроффа досуха. И в такой важный момент жена вдруг подкидывает новую проблему, имеющую самые серьёзные последствия. В первую очередь для собственной жизни, ведь реакцию демона на гибель фамильяра предсказать несложно. Да тут любой впадёт в ярость. Кстати, внутри Кроффа её столько, что я даже забеспокоился. Простые смертные слишком плохо умеют контролировать и потом всегда жалеют о последствиях.
        - Сати…
        Ну вот, не нашёл ничего лучше, чем зайти в пентаграмму и меня обнять. Пожалуй, придётся выкинуть часть сценария, а демонстрацию актёрского мастерства ненадолго отложить. Не стоит превращать драму в трагедию.
        - Дедушка, я клянусь своим именем не убивать Таишу и не причинять серьёзного вреда здоровью. Обещаю не трогать тех, кто ей помогал.
        Верно. Персонал лечебницы не виноват, что находится в подчинении у глупой женщины, решившей поиграть в бога. Но для неё небольшую лазейку оставил. На всякий случай.
        - Ты?..
        - Да, знаю. После смерти тела душа фамильяра возвращается к хозяину.
        Небольшое движение рукой на появившуюся у меня ещё одну тень с характерным хвостом и ушками. Естественно, не являющуюся иллюзией. К сожалению, это единственное воплощение, которое я пока могу предоставить лисичке. Однако его вполне хватит, чтобы демонолог ощутил присутствие другой сущности.
        - Лаки здесь.
        Впрочем, проявлять её сознание я сейчас не собираюсь. Нет необходимости. Нужный результат достигнут, и сильное облегчение внутри Кроффа меня вполне устраивает, как и успокоившийся Кац. Отлично! Теперь начнём. С возмущения.
        - Только я не могу понять, зачем надо было так поступать по отношению к ребёнку. Особенно после обещания родителям. Вы можете сказать?
        - …
        Сложно объяснить чужой поступок, если с ним не согласен. Правильных слов быстро не подобрать. Да и не нужны они мне. Увеличиваем напор и продолжаем.
        - Разве ваша жена не знала, что, даже если она снимет мою Метку, связь фамильяра и его хозяина разорвать не получится? Только убить!
        - Простите, Сати. На самом деле можно. В самом начале, пока она ещё неустойчива и не зацепила разум до конца. Госпожа Таиша решила, что здесь именно такой случай.
        Старик Кац. И новая информация к размышлению. Например, а слышала ли Лестия об этом. Впрочем, думать о прошлом сейчас бессмысленно. Лучше задать вопрос, на который получу ответ.
        - Почему?
        - Основной признак - расстояние. Девочка спокойно находилась вдали от вас, а в ином случае она бы смогла отойти лишь на несколько шагов. Только госпожа Таиша поступила крайне… недальновидно. Ей надо было поговорить с вами, объяснить. Позвать меня. Даже если бы вы не согласились на разрыв Связи и отказались снимать свою Метку, по крайней мере, такой ужасной ошибки не случилось.
        М-да. Обозвать дурой, используя интонационное выделение и другое слово - это надо уметь. Впрочем, у стоящего рядом мужа на языке вертятся более «крепкие» слова и без всяких иносказаний. Ладно, пора заканчивать второй акт. Слишком уж много любопытных зевак из Охотников собрали, а зрители мне теперь не нужны.
        - Я с вами согласна. Надеюсь, дедушка объяснит тёте Таише, как она плохо поступила?
        - Да, Сати. Не сомневайся.
        Вот теперь точно всё. За свои слова надо отвечать. И зная дедулю, в результате можно не сомневаться. Тем более есть обоснованные подозрения, что изначально «аргумент» на стене кухни висел совсем не для дочери.
        - Хорошо. Тогда… мне бы хотелось выйти отсюда.
        - Айрон?
        - Сейчас.
        Фух. Однако, дважды в день побывать в откачивающей энергию пентаграмме довольно неприятно. И объятия оборотня последнюю минуту были очень кстати. Хотя если бы я не знал заранее результат разговора, то уже давно пробил канал на Изнанку. С грустными последствиями для города и его жителей. Только совсем не хочется искать новое место обитания. Нас и здесь неплохо кормят. Кстати, о еде.
        - А теперь пойдёмте в лечебницу. Лаки давно пора ужинать. Правильный режим питания для девочек её возраста очень важен.
        Какие вкусные вспышки эмоций! И столько недоумения на лицах. Хе-хе. Да, третий акт начинается без перерыва.
        - Конечно, мне очень приятно, что мы с фамильяром сейчас вместе, но лучше, если он будет находиться в собственном теле.
        - Но…
        - Сильно повреждено?
        Вот не буду ничего объяснять.
        - Керри!
        Заодно сделаю вид, что не заметил стоящего ранее в тени здания енота. Всё-таки непонятно, куда пропал Пачи и почему Крофф работает с его службой напрямую?
        Так. Судя по негромким словам на ухо оборотня (извините, но я всё слышу), тело Лаки сейчас в реанимационной капсуле. По-местному - Восстановления. Отлично. Светом лишний раз пользоваться не придётся. Ну а теперь… совершенно необязательно хватать меня за руку и тащить по улице. Каца бы пощадил, старик не может бегать так быстро, как мы. Но эмоции внутри дедули пока вполне подходящие, так что потерпим…
        ЧЕРЕЗ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ. ЛЕЧЕБНИЦА ОХОТНИКОВ.
        Как интересно. И оригинально. С другой стороны, что ещё можно ожидать от эльфов? Естественно, капсула Восстановления оказалась растением. Только имеющим вид продолговатого семечка на ножках. Питательные трубки, провода, пульт с объёмной картинкой, висящей в воздухе - всё живое. Рядом ещё несколько таких же. В углу немного другое и с более сложным «обвесом». Судя по размерам помещения и следам на полу, когда-то их было больше. Сломались и убраны за ненадобностью? Возможно.
        Капсула Лаки крайняя, а вокруг частично затёртая пентаграмма. Честно говоря, неохота к ней приближаться, хотя здесь она немного другая. Думаю, была предназначена, чтобы не пропустить никого внутрь, а не наружу. Логично. Как раз для одностороннего прерывания Связи. Крышка капсулы откинута и уже видно, что с телом Лаки всё в порядке. Более того, основные функции полностью поддерживаются. Дыхание, пульс, работа внутренних органов. Только без души это лишь кусок живой плоти.
        Что же касается действующих лиц текущей мизансцены, то в первую очередь это сама Таиша, испугано сжавшаяся в кресле при виде меня с Кроффом. Затем два кролика с невыразительными мордами, что сразу встали перед ней, прикрывая от возможной атаки. Наивные, хотел - убил бы на третьем шаге после появления в зале. Как и находящегося рядом демонолога-рептилоида. Кстати, а ведь я почти не задумывался над тем, что в городе должно быть гораздо больше «изменённых» с такой специализацией. Но в очередной раз посетовать на низкий интеллект можно потом, а сейчас осталось сказать про массовку в виде нескольких лекарей в белых халатах и… немного удивиться присутствию здесь ещё одной особы. Эльвиры.
        Сидит возле последней из закрытых капсул, приложив руку, и ни на кого не обращает внимания. Даже наше появление, похоже, не заметила. Глаза прикрыты, губы слегка шевелятся. Эмоции… плохие. Очень невкусные. То, что раньше Эли ощущал лишь в глубине её души, сейчас выплёскивалось широким серым потоком почти потерянной надежды и упрямства. С такими чувствами стоят на мосту через реку и, готовясь прыгнуть, до последнего ждут того, кто остановит.
        Что же касается лежащего в капсуле существа, то… его нет. Такой же кусок живой плоти, каким является сейчас тело Лаки. Душа исчезла. Хотя… я даже остановился, чтобы присмотреться повнимательнее. Есть еле заметный след, напоминающий очень тонкую нить. Правда, непонятно куда идёт. Странно. Впрочем, не моё дело. И совершенно не факт, что на другом конце что-то есть. Хватит отвлекаться. Меня ждёт финальная сцена.
        Крофф уже стоит перед женой и, судя по давлению ауры и проталкиваемым из горла рычащим словам, едва сдерживается, чтобы не начать «воспитательный процесс» прямо сейчас. Рептилоид, вытянувшись в струнку, из зелёного стал серым и, похоже, тоже заполучил большие проблемы. От входной двери торопливо идёт запыхавшийся Кац. Щит на эмоциях висит по-прежнему, но демонолог явно планирует добавить остроты в происходящее действие.
        Ну а я, подумав, выкинул ещё один кусок из сценария. Встревать между мужем и женой смысла теперь не вижу - сами разберутся. Ведь большая часть ярости дедули завязана на переживаниях за Таишу, а значит, неважно насколько сильно она сегодня огребёт, потом обязательно последует примирение. Рептилоид особо не интересует. Да, больший практик, чем Кац, аура посильнее будет, к тому же сразу понял, кто я такой. Вот только при этом едва не обделался со страху. Какой из него противник? Тьфу. Лишь маленьким беззащитным девочкам душу вырывать. Кстати, об этих самых девочках…
        Пока все отвлеклись, включая массовку (признаю, моих рук дело), спокойно подходим к телу Лаки. Прислушиваемся, как Кац буквально на пальцах объясняет Таише и идиоту-коллеге пагубность их поступка, а затем совершаем самое простое действие - целуем замечательный лобик.
        - Вставай, спящая красавица.
        Сколько нужно времени, чтобы душа вернулась на своё место?
        - Хозяйка?
        Нисколько. И обхватившие спустя мгновение мою шею маленькие лапки это сразу подтверждают.
        - Кушать хочу.
        Наш человек! То есть фамильяр.
        - Тогда пошли ужинать.
        - Ура!
        Осталось подхватить на руки пострадавшего от игр взрослых ребёнка и отправиться к выходу. Неужели всё так просто? Да. Ведь оборванную Нить Судьбы лисичке искать не пришлось - прекрасно хватает моей собственной. Да и бессмысленно. Со временем обязательно появится новая. Если захочет. Фамильяр не Слуга и отношения здесь другие. Конечно, порванную Метку я восстановлю (превратить бы рептилоида в живой фарш за столь грубую порчу чужой работы, да сам согласился на постороннего актёра второго плана). Однако в первую очередь она для защиты, а не принуждения.
        Так что Таиша ошиблась - свободы у Лаки будет больше, чем у большинства разумных в этом мире. И сила, чтобы её защитить. Особенно теперь, когда искусственная Связь, придуманная эльфами, уничтожена, а вместо неё появилась настоящая. Вместе с возможностью перехода в энергетическую форму по своему желанию. Всё, как и задумывалось. Кстати, финальной фразы в спектакле не предусмотрено. Вместо неё…
        - Сати?!
        Оборачиваемся, приподнимаем в недоумении брови. Мило улыбаемся и произносим:
        - Дедушка, так мы идём домой? Лаки кушать хочет.
        …Немая сцена. Выпученные глаза и отпавшие челюсти прилагаются. Хорошо смотрится. Правда, пришлось слегка придавить аурой массовку, дёрнувшуюся было на радостях к моей собственности. Я и без их жадных ручонок знаю, что здоровых существ не бывает, а есть только недообследованные. Обойдутся. Вот Крофф молодец. Думал всего несколько мгновений, после чего молча схватил за руку жену и потащил вслед за нами. Всё, финал. Единственное, что его немного смазало, это взгляд, наполненный изумлением и вспыхнувшей надеждой, жадно проводивший меня до двери. Но хлопнувшие створки опустили занавес, а будет ли новый спектакль, покажет время. У ведущего актёра очень высокая ставка. Не каждый способен её оплатить.
        ДОМ КРОФФОВ.
        - Лаки, повернись, я смою. Стой. Теперь наклонись.
        - … (зевок).
        - Засыпаешь? Подожди немного, уже закончили. Давай вытру тебе шёрстку. Хвостом встряхни…
        …
        Чуть-чуть не дотерпела. Отключилась, пока я её нёс по коридору, завёрнутую в полотенце. И даже не проснулась, когда натягивал пижаму. Всё-таки усталость души после такой встряски никуда не делась, да и наелась лисичка так, что в пузико больше ничего не влезало. Ладно, тоже скоро к ней присоединюсь. Осталось самому по-быстрому сполоснуться. Только… интересно, а чего это дедуля бродит по дому, а не находится в своей комнате рядом с женой? Пошёл за мазью? Да вроде не на кухню направляется. Ладно, не моё дело.
        Однако, когда я вышел из комнаты, то ощутил, как душа Кроффа стремительно приближается, а вскоре и сам оборотень выскочил с боковой лестницы. Полностью экипированный в свои доспехи и довольно сильно нервничающий. Неожиданно.
        - Сати, хорошо, что ещё не спишь. Понимаешь…
        - Вам надо срочно отлучиться?
        - Да. Пришёл вызов от Пачи. Я должен там быть. Потом объясню. Лучше скажи, ты поклялась…
        А вот это немного огорчает. Демоны всегда держат своё слово. Главное, правильно его интерпретировать.
        - Я помню. И могу повторить.
        - Не надо, верю.
        Эх, не демонолог ты, дедуля. Но так сильно нервничать не нужно, да и куда-то бежать в таком состоянии тоже плохо. Тебе важна Таиша, а для моих планов - ты. Поэтому не помешает немного помочь. Подходим, обнимаем и…
        - «Благословение Принцессы!»
        Фух. А легче, чем прошлый раз. Не так больно. Что является на самом деле плохим признаком. Но это неважно. Зато Крофф опять увидел золотистые крылья за спиной и успокоился. Заодно самочувствие у него стремительно приходит в норму.
        - Не переживайте, дедушка. Таиша будет рядом со мной в полной безопасности.
        Про здоровье я ничего не говорил. Но это мелочи.
        - Хорошо. Спасибо, Сати. Можно тогда тебя ещё попросить? Там на кухне в шкафчике…
        Интересно, а почему не сам? Вот не верю, что несколько минут не мог потратить. Похоже, сильно на неё обиделся. А ещё чувствую очень любопытный намёк в эмоциях. И надо ли тебе уж так срочно уходить?! Ладно…
        - Поняла. Намажу.
        - Спасибо. Постараюсь вернуться завтра вечером.
        - Хорошо, дедушка.
        …
        Дождавшись хлопка входной двери с щелчком дверного замка, я посмотрел на чистую ночнушку в руках и… пошёл в ванную. Сейчас совсем не помешает понежиться в тёплой воде. Не спеша. Лаки заснула. Крофф убежал по делам. А Мэри, придя домой, мы уже не застали. Как сказала дожидавшаяся нас Риса - ушла в гости с ночёвкой по предварительной договорённости с мамой. Кстати, ужин горничная также приготовила по её просьбе. Что же касается самой Таиши, то учитывая все намекающие моменты… пусть пока полежит. Без мази.
        Впрочем, долго в воде я не просидел. И быстро вытираясь, тоскливо подумал, что демона во мне становится всё меньше. Затем спустившись на кухню, нашёл в шкафчике нужный горшочек и поднялся на третий этаж, где была комната Кроффов. Приготовился постучать в дверь и…
        …
        «Мерцание»
        …
        …Растворившись в тени приглушённого светильника, взглянул на лежащую в кровати фею. Всё-таки не надо торопить события. Четвёртый акт был запланирован лишь на завтра и сценарий предполагался другой. Импровизировать наугад не стоит. Лучше сначала проверить реквизит.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ…
        Я посмотрел на стонущую в полузабытьи женщину, затем на горшочек с мазью в руке. Покосился на валяющийся в углу комнаты «аргумент». Вздохнул. Трудный выбор мне предоставили. Да, наказание уже есть и достаточно серьёзное. Но судя по тому, что вижу, слишком мягкое по сравнению с возможным от демона, чьей собственности пытались навредить. С одной стороны.
        А с другой… это Крофф искренне считал меня своей внучкой, пусть прекрасно знал об обратном. И ощущать соответствующие чувства было приятно, не спорю. Но полученное совсем недавно такое же «живительное» воздействие дало хороший толчок мыслительному процессу, позволив сообразить, что одной милоты, даже с учётом способности ангела, для столь серьёзных переживаний явно недостаточно. Единственный вывод, который напрашивался - Лестия заранее обработала сознание оборотня и фактически подготовила, чтобы передать некую юную особу из рук в руки. Я даже смог предположить, когда она это сделала. Конечно, ритуал принятия в стаю существовал, но его значимость бабушка в своём рассказе сильно преувеличила.
        Для Таиши же неожиданно появившаяся внучка… осталась чужой. Особенно учитывая, что прошло всего две недели. Нет, её эмоции по отношению ко мне действительно были искренними, только наверно их стоило сравнить с любовью к новой кукле. Совершенно верно. Несмотря на взрослость и большой жизненный опыт, фея в них так и не наигралась. Есть такие женщины. А ведь ещё удивлялся резкому охлаждению к дочери на фоне воспылавших ко мне чувств. Да, дыма без огня не бывает и Мэри тоже виновата, поскольку вела уж слишком праздный образ жизни (её походы в подземелья - отдельная тема для размышлений), но здесь существовал явный перебор.
        Может, со временем всё бы пришло в норму, тем более дочка взялась за ум, а я специально ничем на Таишу не воздействовал. Однако… новая кукла неожиданно показала свою «плохую» сторону, да ещё приведя в дом более интересную замену. И разум отказал, а все предупреждения забылись. Излишнее самомнение также сыграло свою роль. В результате умная и добрая женщина, с целой кучей несомненных достоинств, поддавшись собственным эмоциям, сорвалась и совершила неприемлемый поступок, о котором будет теперь постоянно жалеть. Как-то так.
        …
        Я ещё раз посмотрел на оба варианта действий и наконец, принял решение. Правильно не значит верно, а свою роль в моём спектакле она сыграла хорошо. Поэтому… будем считать, что Вину за необдуманные слова фея искупила. Соответственно, пора всё окончательно исправить. К несомненной пользе одного высшего демона.
        ФЕЯ ТАИША.
        Давненько муж так её не наказывал. Последний раз был до рождения дочери, когда она, не послушавшись и без его ведома, уже будучи беременной, решила напоследок сходить в ещё одно подземелье. Два дня потом лежала на животе и Печати Исцеления не помогали. Лари быстро научился обходить их действие, вбивая в фею основы безопасности при работе Охотником. Наверно в то время у него и появились первые седые волоски в шерсти, ведь Таиша действительно часто вела себя слишком безрассудно, забывая обо всём на свете в стремлении вылечить членов группы.
        Только тогда Крофф был рядом, накладывал компрессы и кормил с ложечки. Постоянно повторял, как её любит, умоляя так больше не делать. А сегодня… молча ушёл. Наверняка к Рейне. И пустая комната жгла не менее сильно, чем пылающие огнём спина и попа. Если учесть горечь от осознания, насколько глупо и нелепо она поступила, поставив своё желание выше, чем жизнь доверившегося ребёнка, становилось совсем плохо.
        Слегка пошевелившись, фея непроизвольно поморщилась. Да, сейчас не помешала бы та мазь, которую Таиша специально разработала несколько позднее, но использовала уже только на дочери, перенявшей худшую часть маминого характера. К сожалению, спуститься на кухню будет трудновато, тем более обработать себя самостоятельно. Попросить Мэри не получится, сама же подговорила переночевать у подруги, предполагая возможные проблемы из-за снятия демонической Метки с Лаки и разрушения Связи.
        Снова вспомнив про свою ошибку, фея, не выдержав, легонько застонала. Дура! Не поверила, что лисичка уже стала настоящим фамильяром по крови и решила спасти от навязанного рабства. Девочка чудом осталась жива. Хорошо ещё душа ушла к хозяйке, а не в Серые Пределы и потом без проблем вернулась в тело. В ином случае простой домашней поркой, пусть очень болезненной, Таиша бы не отделалась. К тому же Айрон, впервые на её памяти разозлившись, достаточно подробно объяснил возможные последствия попытки отнять у демона его собственность. А ярость стоящего рядом мужа подтверждала каждое слово. Спрашивать приглашённого Ромала, почему он не предупредил, было уже бесполезно.
        И пусть внучка Чёрной ведьмы ничего не произнесла, а Лари сказал о согласии Сати с тем, что он накажет жену сам, как теперь с ней разговаривать, фея не представляла. Да и простит ли когда-нибудь такой подлый поступок? Всё же из-за постоянного Слияния действительно является почти демоном, а они на это…
        - Вполне способны.
        Только спустя несколько мгновений Таиша поняла, что последние фразы пробормотала вслух и получила на них ответ, после чего, резко повернув голову, увидела стоящую возле кровати Сати. Удивление, страх перед обиженным ею существом, стыд о того, как фея сейчас выглядит и непроизвольно вырвавшееся:
        - Прости!
        Однако прикоснувшиеся к плечам маленькие ладошки остановили попытку слезть с кровати и сделать всё как положено, а затем негромко прозвучало:
        - Не надо, тётя Таиша. Вам же больно двигаться. Подождите немного, сейчас станет легче.
        Знакомый запах собственной мази, скользнувшие по спине пальчики, оставляющие за собой долгожданное чувство прохлады, но главное - внезапное понимание, что фею опять назвали по имени. Неужели…
        - Да, я не держу на вас обиды. И по-прежнему считаю семьёй. Все совершают ошибки. Важно их осознать, исправиться и двигаться дальше. Кстати, дедушка не у Рейны. Его действительно вызвали по срочному делу вне города.
        - А с Лаки?! С ней…
        - Всё в порядке. Для неё это был просто сон.
        Стихающая под мягкими движениями рук боль, невероятное облегчение в душе. Хлынувшие из глаз слёзы и единственное слово, оставшееся в сознании, которое хотелось повторять снова и снова.
        - Прости… прости…
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ.
        Нет, я вроде тоже нахожусь в женском теле, но понимание душ этого пола постоянно от меня ускользает. Например, как сейчас. Ведь всё уже закончилось. Глупая ошибка исправлена, наказание за неё получено. Пора бы успокоиться. Однако Таиша почему-то продолжает рыдать и извиняться. Хорошо хоть не делает попыток вскочить с кровати и даёт себя лечить.
        А дедуля сильно разошёлся. Первоначальные слова о мягкости стоит взять назад. Если бы не срочный вызов, точно живого места не оставил. Причём довольно оригинальное применение Силы Жизни. Зато теперь понятно, почему так пробивало «Покров».
        Одной мази явно недостаточно и придётся использовать Свет. Раньше, чем собирался. Приятного мало, но, если я хочу утром нормально позавтракать, нужно потерпеть. Заодно по мере восстановления кожи перейти к успокаивающему массажу. Между прочим, у Таиши великолепная фигура для её возраста. Многие девушки позавидуют.
        О, судя по эмоциям, помогает. Плакать почти перестала. Продолжаем.
        …
        Ну, зачем так выгибаться и смотреть на меня круглыми глазами? Поздновато опомнилась. Согласен, слегка перестарался. Забыл, как тела обычных фей реагируют на подобное вливание энергии. Но вышло даже лучше, чем предполагал. Сразу весь ненужный трагизм с лишним пафосом сбил.
        - …Это Свет?
        - Да. Лежите, я не закончила.
        Подумала и молча послушалась. Всё-таки умная женщина. Верно, других вариантов действий у неё нет. Разве что посильнее вцепится пальцами в подушку и зажать уголок зубами.
        …
        - Всё, тётя Таиша. Теперь… я поняла. Сейчас помогу, только резко не вставайте. Возражений не приму.
        Пора вспомнить про долг и вернуть. Ноги после моего массажа у неё будут явно подгибаться. Что же касается эмоций… текущий оттенок - несомненно лишний, но общая направленность полностью соответствует требуемой. Принимается.
        …
        Вот и поменялись местами. Она лежит, а я сижу рядом и держу за руку. Даже по голове глажу. Ничего, мне нетрудно. Раз ей хочется хоть немного побыть маленькой девочкой, возражаю не стану. Сам постоянно притворяюсь. Иногда слишком хорошо.
        …
        Посмотрев на уснувшую фею, я в очередной раз вздохнул и, аккуратно подоткнув одеяло под её плечики, вышел из комнаты, прикрыв за собой дверь. Использовать «мерцание» смысла уже не было, да и сил тоже. Даже радоваться неожиданному перевыполнению поставленных задач не получалось. Выдохся. Всё-таки работать через Свет очень сложно. Но и подобных «случайностей» больше не будет.
        …
        Наконец-то собственная кровать. Сразу обхватившая меня своими лапками сонная лисичка. Уже привычное движение ладонью по ушкам, поцелуй в лобик и пальцы, утонувшие в пышном хвостике. И никакого желания вспоминать, что я злобный демон.
        - Хозяйка?
        - Всё хорошо, спи.
        И мне пора. Надеюсь, завтрашний день не будет таким бурным. Похоже, я уже начинаю грезить об унылых серых буднях, в которых ничего не происходит. Где-то слышал, что мечты сбываются. Иногда. Может, повезёт?
        НА СЛЕДУЮЩЕЕ УТРО. ПЕРЕД ДОМОМ КРОФФА.
        Стою. Смотрю на преклонившую колени фигуру. Думаю. Не скажу, что совсем не ожидал от этого мира нового подвоха, однако не так же быстро! Впрочем, чего она от меня хочет догадаться несложно. Другой вопрос - смогу ли выполнить? И есть ещё один момент.
        - Сати, про…
        - Нет!
        А вот не надо вскидывать голову и смотреть с такой обидой. Я не добрый святой. Знаешь же к кому подошла.
        - Прежде чем просить, сначала надо закрыть наши «небольшие разногласия».
        - Мне… отказали.
        Хм. Я знаю лишь одного «изменённого», кто имеет официальное право запретить. Однако сегодня в городе его нет, да и долг приличный накопился. Конечно, жалко тратить, но…
        - В три часа дня. Второй малый зал. Не опаздывай.
        Спокойно обходим и идём дальше. Честно говоря, даром не надо. Зачем нужна новая проблема? Только вот не отвяжется. К тому же всё равно у меня в это время практические занятия идут. Уверен, Рон сможет выделить несколько минут для дружеского спарринга. Достаточно напомнить про стеночку.
        Кстати, этой особе тоже стоит намекнуть - слишком легко не будет. Останавливаемся и, не оборачиваясь, произносим:
        - Да, простого поражения не приму. Если ты не готова сражаться до конца, то можешь не приходить.
        Какие эмоции! Заранее согласна на всё? Ну, посмотрим, Эльвира, что ты представляешь собой на Арене. Заодно себя проверю. Тоже будет полезно.
        ГЛАВА 7. БЕСПОКОЙНЫЕ БУДНИ. ЧАСТЬ 1.
        ВОСТОЧНАЯ ЧАСТЬ ПОГРАНИЧЬЯ. НЕДАЛЕКО ОТ ПРОВАЛА.
        - …Признаю Вас своим Повелителем.
        - И?!
        Тягучее мгновение ожидания. Едва слышный звук, впрочем, чётко улавливаемый ушами оборотня:
        - Меня зовут Вжина-арр.
        Помедлив, Лари Крофф убрал лапы, сомкнувшиеся под небольшой головой королевы Роя, после чего… вышел из-за дерева, стоящего рядом, отдав команду клону исчезнуть. Заодно убрал тела ещё трёх, лежащие в лужах крови. Инсектоидка приподнялась на оставшейся части целых конечностей и неловко припала к земле, опустив усики антенн. Поза, признающего поражение. Весьма унизительная для подобных существ, поэтому не стоит заставлять находиться в ней дольше положенного.
        - Встань. Я принимаю твоё служение… младшая принцесса Вжина, и сохраню жизнь во благо будущих поколений.
        - Как прикажете, Ваше Величество.
        Наконец-то. Последняя ритуальная фраза с обозначением нового статуса и ответ, выражающий согласие. Лари коротко выдохнул, а затем плавно перетёк в первую форму. Потом, стараясь не менять надменного выражения лица, обречённо взглянул на Пачи, стоявшего рядом с невозмутимой физиономией. Честно говоря, оставшиеся формальности были уже ничем по сравнению с будущими «невинными» словечками, которые предстоит выслушивать в ближайшие недели. Например, к месту или нет, вставленного обращения: «О, мой король». Или чего-нибудь поехидней. Придумает.
        А может, и промолчит. Ведь по-другому было нельзя. К сожалению, у инсектоидов абсолютная иерархия, не уступающая демонической. Пусть сбежавшая из Улья королева неожиданно заговорила о мире, но без демонстрации силы и прямого подчинения всё равно невольно считала бы «наземников» лишь прямоходящей разумной едой ниже себя по положению. Хорошо, что ритуал известен, а бой особой сложности не представляет. В Пограничье уже существуют два поселения подобных «изменённых», появившиеся после первого случайного соблюдения всех условий. Сейчас, судя по всему, возникнет третье. До этого небольшие колонны насекомых, обнаруженные вне Провала, просто уничтожались.
        Увы, причина, по которой инсектоиды бунтовали против коллективного разума Улья, так и осталась до конца не выясненной. Как и многое происходящее под землёй. Первых королев расспрашивать сначала не решились, а потом оказалось поздно - дав жизнь следующему поколению, они сразу умерли, не оставив своих знаний преемницам. Находились в конце цикла существования или из-за другого обстоятельства - теперь не выяснишь. Новые же группы возглавляли инсектоиды более низких рангов, у которых в памяти, кроме желания жить на поверхности и базовых знаний своей расы, не было ничего. Даже существовало предположение, что их кто-то посылает специально.
        Соответственно, когда Пачи по докладу своих сотрудников понял, что очередных «переселенцев» ведёт за собой настоящая королева Роя и не делает попыток атаковать, то сразу рванул навстречу. Такой шанс выяснить причины внезапных волн насекомых из Улья и почему большинство нападает, отказываясь от попыток общения, не стоило упускать. Правда, русал предупредил, что возможно понадобится присутствие Кроффа и оказался прав. Инсектоидка потребовала немедленного боя с «самым главным» среди «наземников», не согласившись на замену, а с этой точки зрения им всё же был Глава гильдии Охотников.
        Хотя, если быть точнее, согласно тщательно оформленных в своё время документов - лишь вторым в иерархии. Тем, кто во временное отсутствие истинной повелительницы Пограничья, действует от её имени. Удачно найденная в законах империи правовая лазейка, позволяющая смело игнорировать часть полномочий назначаемых Наместников. И демонстративно пустующий трон в зале Совета, призванный постоянно им об этом напоминать. Впрочем, у Лари в сейфе валялись документы о том, что он является здесь «лицом, представляющим империю», и с этой стороны тоже никаких вопросов возникнуть не могло.
        Конечно, существовал другой вариант - решивших последовать за королевой инсектоидов оказалось всего около полусотни. Рой ещё только начал сформировываться и его создательница, похоже, ещё очень молода. Значит… даже те Охотники, что присутствовали на встрече, после соответствующей команды спокойно бы всех уничтожили. Однако это не выход, особенно при возможности заполучить столь ценные сведения. Что теперь становилось более чем реальным. Заодно неплохо бы узнать, откуда королева Роя, жившая до этого только под землёй, так осведомлена о правилах поведения, предусмотренных в сообществе «изменённых», включая уровень владения звуковыми вибрациями, имитирующими речь.
        Кстати, времени прошло достаточно, пора заканчивать.
        - Вжина, сейчас мои лекари тебя вылечат, после чего с господином Большая Волна обсудите место своего поселения. Материалы, еда и другие организационные моменты. С кем будете поддерживать официальные контакты. Также я буду доволен, если ты ответишь на его вопросы.
        - Слушаюсь.
        - Ну, тогда…
        - Ваше Величество!
        - Да?
        - Могу я попросить Вас о встрече, после линь… того, как обустроимся?
        - Э-э-э, конечно.
        - Благодарю. Обещаю, когда приду в город, вы не будете разочарованы!
        Лари Крофф с недоумением посмотрел на странно задрожавшую Вжину. Довольно необычная просьба, поскольку подчинение всё же носило больше формальный характер, не требуя постоянного подтверждения. Да и последние слова слегка непонятны. Но ответить надо.
        - Буду ждать.
        Только зачем королеве нужно в Центральный? Необходимость в повторном разговоре полностью отсутствовала. Никто вмешиваться в управление Роем, а также во внутреннюю жизнь новой общины не собирался. Обсудили ещё перед боем. Соблюдать общепринятые нормы поведения при внешнем взаимодействии - большего Крофф не потребовал. К тому же, судя по предыдущему опыту, следующие поколения всё равно не останутся прежними. Даже приобретут человекоподобные фигуры, а разница с другими «изменёнными» будет только в некоторых чертах облика, вроде фасетчатых глаз, да гораздо более коротком сроке жизни. Общение со старыми поселениями хорошо в этом поможет. И вскоре новые инсектоиды станут обычными жителями Пограничья, а в гильдии появятся столь нужные сильные Охотники.
        Кстати, свободного времени у королевы Роя сейчас нет, ведь общая проблема с рождаемостью не обойдёт Вжину стороной. О большой кладке она может забыть. Увы, невылупившиеся или умершие в первые дни личинки, станут нормой. Особенно женские особи. Хорошо если успеет вырастить себе замену до наступления смерти. Русал об этом честно рассказал, предложив вернуться в Улей. Утаивать столь неприятную правду о плате за жизнь на поверхности было неприемлемо. Отказ, естественно, его и Лари порадовал, но уходить в таких условиях из только что созданного Гнезда даже на короткий срок? Странно.
        Однако это её решение. Ритуальные действия завершены, последние необходимые мгновения присутствия выдержаны и Кроффу… пора бежать. Срочно!
        - Пачи, остальное на тебе.
        - Хорошо. Не переживай, я уверен, что с Таишей ничего не случилось.
        Интонация самая серьёзная. Даже тени обычной насмешливости нет. Всё-таки старый друг прекрасно знает, когда не стоит позволять себе лишнего. Ведь даже отругал за такое быстрое появление. Дескать, подумаешь, сообщил о проблеме. Ничего, потерпела бы королева Роя денёк, никуда не делась. В крайнем случае, всё можно было решить «обычным способом». Хитин весьма неплохо продаётся. И… Пачи полностью прав. А Лари редкостный глупец! Сейчас, когда напряжение, сопровождающее непростые переговоры, с последующей ритуальной битвой начало спадать, Крофф неожиданно стал осознавать, насколько неправильно себя повёл.
        Конечно, идея выглядела замечательной. Конфликты в семье неприемлемы, а его женщины получили идеальный шанс решить все вопросы между собой без посторонних глаз и ушей. Но вот насколько он безопасен для Таишы? Почему Лари подумал об этом только сейчас?! Пусть Сати, как демон, поклялась своим именем не наносить ей вред, подтвердила обещанием «изменённой», неспособной лгать, даже сопроводила всё это благословением от Святой Принцессы, показывающим, что богиня по-прежнему доверяет своей Избранной, однако… действительно ли столько всего пережившая девочка способна полностью простить новое предательство? Вдруг она всё же что-то сделает… нехорошее? Как Крофф допустил подобный намёк на опасность для любви всей его жизни?! Идиот!
        Сомнения, растущие комом в душе, давно заставили оборотня, сразу скакнувшего в лес и ринувшегося обратно в Центральный, напрягать все силы, стремясь увеличить и так немаленькую скорость. Он даже потратил несколько секунд остановки на особую бутылочку с нестандартным зельем Бодрости. Да, завтра тело будет ломать и выкручивать, но деревья слились в сплошную полосу, а город оказался ближе на пару часов - главный, самый нужный сейчас результат. Только бы ничего не случилось!
        БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. ЦЕНТРАЛЬНЫЙ.
        Тревогу на воротах Кроффу пришлось отменять уже с амулета, пока он мчался по улицам к своему дому. Защитный артефакт среагировал, выдав положительное разрешение, а вот стража на мелькнувший силуэт опоздала. Ничего, полезная встряска. А вот то, что ключ в дрожащих лапах, с великим трудом ставших руками, сначала никак не хотел вставляться, а потом поворачиваться, это плохо. Лишние мучительные секунды. К тому же выяснилось, что Лари обманули с металлом, ведь адамантий не может сгибаться, так? Но в конце концов, раздался щелчок (скорее хруст). Дверь открылась.
        Затем последовали три шага на подгибающихся ногах через прихожую и взгляд, впившийся в спину стоящей на кухне феи, которая что-то помешивала лопаточкой в большой плошке. Демонстративно, поскольку напряжённая фигура говорила - она явно услышала приход мужа и сильно испугалась. Расстались-то в довольно специфический момент. Однако Крофф сумел лишь заметить, что Таиша жива и здорова, уже испытав от этого невероятное счастье. На оставшихся силах подошёл, обнял, а затем вытолкнул из пересохшего горла всю дорогу повторяемое про себя слово:
        - Любимая…
        После чего попытался отдышаться и стал лихорадочно придумывать, что спросить дальше. Впрочем, развернувшаяся в объятиях женщина, поднявшая родное лицо к светящимся глазам оборотня и также судорожно пробормотавшая сквозь закапавшие слёзы:
        - Прости, милый!
        Неожиданно навела на естественное продолжение в виде неистового желания впиться в эти прекрасные пухлые губки поцелуем.
        Ну а потом… всё произошло прямо на перепачканном мукой столе. Подумаешь разорванное на клочки платье и трусики - хоть сотню ещё купит. Доспехи тоже давно подремонтировать пора. Зато Лари убедился, что от наказания, из-за которого сам себя ненавидел, на ласкаемом теле не осталось даже следа, а значит Сати правда пришла к Таише с мазью и простила, раз заодно помогла полностью вылечиться. Вцепившаяся в плечи фея сквозь крики наслаждения это подтвердила коротким: «Да».
        Облегчение от разрешённой ситуации сразу переросло в нечто большее, которое захотелось продолжить уже в удобной постели. Смущённый писк подхваченной на руки жены остановить не смог. Подумаешь, готовку не закончила. В ресторане закажут. Тем более застывшая в дверях пунцовая горничная Риса, неизвестно когда там появившаяся, была девушкой умной и, пропуская хозяев, очень кстати пролепетала:
        - Я всё доделаю. Одежду тоже уберу, не беспокойтесь.
        В общем, повышение зарплаты однозначно заслужила. Тишина в доме, говорящая, что Мариша и Сати ещё не вернулись, стала приятным дополнением, впрочем, особого значения не имела. Чего стесняться? Даже если до их появления и ужина не хватит времени, то впереди ещё ночь, а также следующие. Вполне достаточно, чтобы оставаться самым счастливым оборотнем на свете. Правда, чего уж греха таить, мысли про Рейну возникли, но будущая вторая жена, хоть нашла место в сердце Кроффа, приоритеты не поменяет. Да и большое оно у него, на обеих любимых хватит. Третью-то ведь точно не планирует. Ну а сегодня для него существует только Таиша!
        В ЭТО ЖЕ ВРЕМЯ. НА ОДНОЙ ИЗ ДОРОГ ПОГРАНИЧЬЯ.
        Вжина слегка повела головой, оценивая текущую обстановку. И в очередной раз не подтвердила команду на нападение готовой к действиям свиты. Уже нет никаких сомнений, что идущие по бокам «наземники» очень сильны. Поражение очевидно. Зря её воины так хорохорятся, посылая феромоны возбуждения и готовности к атаке. Нет, подобное поведение понятно, демонстрация верности, а также надежда передать свою семенную жидкость, оказавшись причастным к рождению Роя. Однако это бесполезно. И зря их сейчас ведут к выбранному наугад месту создания Гнезда. Не будет его. Увы, но мать хорошо постаралась. Всё окружение Вжины… бесплодно.
        Она сама выяснила только недавно. Когда юную королеву попытались принудить к «общению» с императорским трутнем. Высокомерный самец проговорился. Лишь на мгновение изменил свой запах, но этого оказалось достаточно. Подслушанный же из тайного коридора разговор императрицы с «пришлыми» окончательно разрушил мечты о собственном Гнезде в отдельной пещере. Конечно, на особое благоволение матери одна из многочисленных дочерей рассчитывать не могла, однако откладывать яйца для создания монстров, которые не будут твоим Роем, и не оставить след своего существования в Улье - не такого хотела Вжина.
        Кто подсказал ей выход из безнадёжной ситуации, осталось неизвестным, но сновидение, пришедшее в следующее суточное холодное оцепенение, оказалось очень подробным и чётким, после чего юная королева поняла, что нужно делать. Без колебаний. Тем более она давно была увлечена теми, кто живёт наверху. Пыталась общаться со всеми захваченными особями, до последнего старалась поддерживать в них жизнь, а затем поедала ещё тёплые трупы, усваивая крохи возникающих в голове знаний. Отличный от всего окружающего, особенный мир, в котором явно найдётся место для будущего Гнезда. Он будоражил, заставляя представлять несбыточное, манил неспособными осуществиться фантазиями, и неожиданно оказался гораздо ближе, чем Вжина думала.
        Побег удался. Встреча с «наземниками» получилась именно такой, как в сновидении. А затем… юная королева увидела «Его». Невероятная мощь, выплёскивающаяся из тщедушного тельца. А как «Он» выламывал её конечности, заставляя трепетать от боли и одновременно неведомого чувства? И какое наслаждение было впиваться жвалами, разрывая содрогающуюся мягкую плоть! Да, бой был проигран изначально. Ведь это единственный достойный дать свою семенную жидкость самец. Другого Вжине не нужно. Теперь даже знание о том, что «наземники» осуществляют подобное действие постоянно, а не раз в жизни, не казалось нелепым. Ощущать каждое мгновение эту подчиняющую силу, способную привести Гнездо к невероятному величию - что может быть лучше?
        Конечно, существовала проблема, поскольку тела слишком разные и «процесс» происходил иначе. Однако, к счастью, Вжины, она ещё не прошла через основную линьку. Вызывающая насмешки сестёр непонятная задержка сейчас обернулась благом. Пусть настоящей плоти своего будущего самца юная королева смогла лишь едва коснуться, но нужные частички получены и бережно усвоены. К тому же внутри много материала от других «наземников». Осталось только поглотить достаточное количество пищи, найти укромное безопасное место и активировать процесс, завернувшись в трансформирующий кокон. Если всё пройдёт хорошо, то изменившаяся Вжина будет полностью соответствовать своему избраннику, а значит, сможет получить от него достаточно семенной жидкости для оплодотворения будущей кладки.
        От этих мыслей дрожали конечности, сладко ныл весь хитин на теле, и слегка кружилась голова. Нетерпение стало заметно даже недоумевающей свите, впрочем, юной королеве Роя было всё равно. Думала она теперь только об одном:
        - «О, Ваше Величество, подождите немного и совсем скоро… вы станете моим навсегда!»
        Ведь отсутствующая императрица «наземников» тоже вызывала вопросы. Есть ли она на самом деле? И не пора ли занять пустующий трон?
        ЦЕНТРАЛЬНЫЙ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ.
        На удивление, сильного ажиотажа моё появление с фамильяром не вызвало. Учителя уже знали. Только Шатр уточнил, всегда ли он теперь будет присутствовать на уроках и после утвердительного ответа больше не приставал. Одноклассники пошушукались, однако с расспросами подойти не решились. Хотя Соня и Салли, когда я отправился за методическими пособиями, не выдержали своего любопытства, но толковый разговор завести так и не смогли. Сказалась разница в возрасте. Кроме того, им явно потребовалось переварить слова, что лисичка не просто живёт вместе со мной, а спит в одной кровати в обнимку.
        Вот же детская непосредственность. Придётся вечером объяснить, как длинный язычок ведёт к резкому уменьшению сладостей за ужином. Впрочем, появившиеся в головках более взрослых девушек мысли вызвали лишь усмешку. И вопрос не в существующем ещё три года ограничении, поскольку фамильяр под него не попадал. Лучше надо было читать учебник. Образовавшаяся Связь предусматривала такое слияние, какое банальному обмену телесными жидкостями не снилось. Даже «основа», когда вернётся, о подобном не подумает. Как минимум запретит себе до второго совершеннолетия лисички. Мне же это просто не нужно, в отличие от тёплой и мягкой подушки. Кроме того, отношения старшего брата и обожающей его слегка капризной младшей сестрёнки невероятно приятны на вкус. Зачем их портить?
        - Хозяйка, я сделала. Посмотри!
        - Давай сюда. Хм, отлично. Все символы правильные. Ты умница, Лаки!
        Откровенно сказать, немного ошиблась в нескольких местах и линии не очень ровные. Но старалась искренне, а для её уровня знаний и возраста получилось весьма прилично. Грех не похвалить.
        …
        Негромкое счастливое урчание из-под поглаживающей голову ладошки.
        …
        - Отдохни пока.
        - Я не устала. Ни капельки!
        - Тогда… перерисуй это растение из книги. Цветными карандашами. Как сможешь. Хорошо?
        - Да!
        Эх, вот бы некоторым из присутствующих рядом такой энтузиазм. Или хотя бы честное выполнение домашних заданий. Причём выданных учителями, а не мной. И сейчас одной особе был последний, ну очень откровенный намёк. Ведь с фамильяром можно спокойно говорить мысленно.
        Я слегка вздохнул, взглянув на стоящую возле парты Линею. Повёрнутый в сторону носик, поджатые губки. Уже своей позой фея перешла границу дозволенного. А невыученный параграф по монстрологии, из-за которого пришлось под смешки всего класса выслушивать невнятный лепет девушки на последнем уроке, тем более требовал соответствующей реакции. По сути, откровенное игнорирование приказа и пятно на репутации хозяина, пусть никто о его существовании не знает. Тут запретом сладкого явно не обойтись.
        Впрочем, по большому счёту наплевать. Хоть сейчас готов содрать Метку. Всего полчаса повоет, катаясь по полу от боли, зато получит свою вожделенную свободу. Как и некий высший демон. После истории с лисичкой появилось время подумать, а затем признаться самому себе, что с приобретением подчинённых поспешил. Если и брать сейчас Слугу, то это должна быть полностью сформировавшаяся личность, чётко оценивающая последствия собственных поступков. С текущим же подходом я вскоре запросто превращусь в воспитателя детского сада. А учитывая, что пока не верну братьев с сестрой, у самого с психикой серьёзные проблемы, то результат может оказаться весьма плачевным.
        Мне-то после совершённой глупости, Крофф просто вправил мозги на место. Конечно, продолжительность живительного эффекта ещё предстоит оценить, а вероятность повтора довольно велика, но я хоть понимаю причины и знаю свою реакцию. Здесь же существует перспектива быстро сломать волю, чего бы не хотелось. Именно поэтому я медлил с наказанием, стараясь оценить правильность и допустимый уровень воздействия. Одновременно обречённо понимая, что лишение Метки станет скорее личным позором, а не благом. Буквально недавно гордо твердил, что легко сделаю отличницей, а теперь пытаюсь умыть руки. Стыдоба. В общем, сейчас у феи самый-самый последний шанс.
        - Линея, надеюсь, ты завтра всё-таки расскажешь нужную часть из учебника? Прошу, как староста.
        - …
        Быстро же она забыла о произошедшем на той поляне. Да и остальной класс тоже слишком расслабился. Но там я уже придумал, что делать, а здесь… э-эх.
        - Иди на место.
        Смешные от показательного протеста резкие движения, совсем невесёлые мысли от наблюдения за упрямой дурочкой. Поскольку точно сорвусь. И очень плохо, если скрепы, удерживающие истинную сущность, слегка разойдутся. В Реальности окровавленный кусок мяса превратить обратно в девушку будет сложно. Таише ведь сильно повезло, что она так и не узнала, какое понятие высший демон вкладывает в слова: «лёгкий вред здоровью».
        Ладно, стоит успокоиться и подумать о чём-нибудь приятном. Например, о недавно прошедшем обеде. Кое-кто, всё ещё чувствуя вину, сильно расстарался, да ещё прислал сразу двух горничных под предлогом теперь постоянно присутствующей рядом Лаки. Еда была невероятно вкусной, а несоблюдение чавкающей лисичкой этикета вызвало лишь умиление. Ничего, со временем поймёт, что правильно взятый с тарелки и отправленный в рот кусочек пищи только добавляет вкусовых ощущений, заодно повышая наслаждение от еды.
        Правда, я немного увлёкся, даже в сон потянуло, но скоро идти на практические занятия. Как раз взбодрюсь и потрачу лишние биологические вещества. Заодно наконец-то оценю себя нынешнего в бою с разумным врагом. Надеюсь, Эльвира окажется вполне достойным противником. Главное, правильно выставить ограничения, чтобы случайно не убить.
        НЕМНОГО ПОЗДНЕЕ. АРЕНА. ВТОРОЙ МАЛЫЙ ЗАЛ.
        - Почему не получится?
        - Извини, Сати, но боевой режим можно активировать только при наличии Метки Охотника. Хотя бы учебной. Эльвира имеет, пусть и заблокированную. Этого достаточно. А у тебя её нет. Признаю, моя вина. Забыл, что ты, хм, не проходила основное обучение. Так-то подобная Метка ставится на втором году перед началом практических занятий на местности. На этих курсах они будут, но лишь через две недели. На то же время запланирован короткий рейтинговый турнир.
        Я в растерянности оглянулся на стоящую рядом пантеру. Оставляя в стороне интересный момент, что она когда-то училась на Охотника, озвученное Роном препятствие оказалось довольно неприятной неожиданностью. Причём по собственной оплошности. Вот трудно было подумать, как искусственный Лабиринт Иллюзий будет отслеживать живых существ внутри себя? Тем более, стоило прочитать пособие по Арене, спокойно лежащее сейчас в пространственном кармане. Наверняка написано на первых страницах! Увы, после того как узнал, что турнир в честь одной бывшей официантки всё-таки назначен, вызвав немалый ажиотаж среди Охотников, желания открывать эту книгу не было никакого. А стоило. Поскольку теперь дальнейшие действия не совсем понятны.
        Впрочем, хоть наставник Рон выглядел счастливым, что не придётся выполнять просьбу опасной ученицы, однако Хаару имела совсем другое мнение.
        - Раз такое дело, то почему ей не пройти регистрацию сейчас?
        - Но заявка в гильдию…
        - Опомнись. Какая? Та, что подаётся в начале учебного года на всех? Хочешь отправить отдельную? Не спорю, у Сати особый случай. Только тебе напомнить, кто рассматривает и утверждает?
        Так. Начнём с мысленного привета дедуле, продолжим странным энтузиазмом Хаару, столь сильно возжелавшей увидеть наш бой с Эльвирой и закончим опустившимися плечами сдавшегося Рона. Итак, где это чудо-артефакт? Пусть на обязательности отрабатывания мною физических упражнений никто настаивать не будет, но выделенное на урок время ограниченно и скоро в раздевалку потянутся Охотники, арендовавшие зал после нас.
        НЕПРЕДВИДЕННОЕ ОБСТОЯТЕЛЬСТВО.
        М-да. Незадача. Нет, очереди в эту просторную комнату, где на круглом постаменте лежал матовый чёрный шар, не было. Да и зашли со мной туда только Рон с Хаару. Однако…
        - Система активирована. Право на осуществление изменений подтверждено. Ожидание ввода.
        Небольшое зелёное свечение.
        - «Остановить время».
        Да. Слишком оно памятное, чтобы забыть. К тому же я не Эли. Внезапно возникшее ощущение опасности игнорировать не стал. Моментально понял, к чему приведёт возложение руки на артефакт. Причём признание во мне наследницы старого химеролога ещё не самое опасное, хотя врать «изменённым» об ошибке будет крайне неприятно. Но внешний облик сделает своё - поверят. А вот если в королевство Света уйдёт информация о моём местонахождении, тут возможны более неприятные варианты. О талантах отца знают и преобразившейся химере не удивятся. Только клетку побольше найдут.
        Конечно, политическую ситуацию «основа» давно выяснил. Эрик Светоносный на троне удержался. Переворот не состоялся. Но какой ценой? И почему никто не разыскивает потерявшуюся наследницу? Ведь подобные списки в магистрате висели. Даже объявления на Доске Заказов. Сбежавшие ли это от папеньки с маменькой богатые дочки или сынки, а может, действительно похищенные люди - неважно. Главное, что среди них не было Элинэ Сатинэль Люцифиано, дочери герцога Даниэля. Навевало очень нехорошие подозрения.
        В общем, с учётом неприятного предчувствия стоит тщательно обдумать последствия. Становиться причиной конфликта Пограничья с другим государством, желания нет. Как минимум, пока не наберу достаточно сил для его уничтожения и не перестану превращаться в тряпичную куклу вне повышенного магического фона. Что же касается наставников, то им придётся небольшой кусочек своей жизни забыть, сохранив в памяти совершенно иное.
        - «Запустить время».
        …
        - …Действительно не знала, что подтверждённая заявка обязательна.
        - Никогда меня не слушаешь. А я же говорил!
        - Прости, Сати. Придётся перенести твою дуэль.
        - Всё нормально.
        Отлично. Пока возвращались на площадку, с жаром обсудили между собой полученный отказ. Ученики тоже услышали. Воздействие закрепилось и несуществующий служитель Арены, остановивший нас перед комнатой регистрации, приобрёл окончательное воплощение. Пускай лишь в головах, однако событие вполне может стать реальным, если в него поверят достаточное количество разумных. Иногда для этого даже демонического воздействия и магии не требуется. Теперь стоит отпустить нервно дёргающуюся пантеру. И раньше-то не особо хотел драться, а сейчас на неё вообще наплевать. Тут возник вопрос гораздо серьёзнее.
        - Извини, Эльвира, но сегодня не получится. Давай…
        - Нет! Согласна на «ограничители»!
        - Э-э-э, что?
        Удивился не только я. И с более сильными эмоциями.
        - Эльвира, ты чего творишь?! Обычная дуэль горожан вам никак не подходит. Это слишком опасно!
        - Не имеет значения! Сати, прошу!
        Вот зачем опять падать в позу глубокой вины? Кто же для тебя тот кусок плоти в капсуле Восстановления, если ты готова без колебаний пожертвовать своей жизнью? Я ведь уже догадываюсь, что означает фраза про «ограничители». К тому же столь настойчивая попытка заставить меня помочь, вызывает внутри уже приличную ярость. Похоже, пантера окончательно напросилась. На все пункты моего плана разом. Но так даже удобнее.
        - Хорошо.
        Ну а раз согласился, то пора переодеться. Надо же понять, как буду действовать в бабушкином платье и с новыми перчатками. Вон Эльвира с самого появления расхаживает в костюме из кожаных ремешков, вызывающем несколько своеобразную ассоциацию и похожими рукавичками, впрочем, больше напоминающими кошачьи лапки. Совсем немилые, кстати. Скорее те, что на кровавые клочки легко порвут. Итак…
        …
        Шу-х-х…
        …
        Твою налево! Опять про хенсин забыл! Трудно было в раздевалку забежать?! И выпученные глаза с кучей эмоций весьма слабое утешение. Эли, как же я мечтаю тебе врезать за нимфоманию и такой «подарок»! Ведь пока сестрёнка не проснётся, отключить не получится. Уже пробовал. Ладно, надо успокоиться и сосредоточиться на бое. Сначала Эльвира. Брат же никуда не денется.
        ГЛАВА 7. БЕСПОКОЙНЫЕ БУДНИ. ЧАСТЬ 2.
        БОЙ НА АРЕНЕ. ПЕРЕСТУПАЯ ЧЕРЕЗ СЕБЯ…
        Конечно, про полное отсутствие защиты речи не было. Всё-таки режим «обычной дуэли» оказался очень похож на рейтинговый бой в таверне. Те же шипастые ошейники с браслетами на руках и ногах. Защитная плёнка, появившаяся на стенах, отделивших нас с Эльвирой от остальной части зала. Разве что из-за отсутствия потолка синеватый купол возник прямо в воздухе. Опять же выставленное ограничение по пятому уровню Метки. Предупреждение, что победу присудят, когда противник решит сдаться или не сможет продолжать бой.
        Причём всё по желанию самой пантеры, я лишь согласился. Но услышав условия, Хаару громко заорала, обозвав дурами, и потребовала немедленно прекратить. Однако служитель Арены, что принёс нам артефакты и активировал дуэльную площадку, лишь развёл руками. Одежду с боевыми перчатками он проверил, в допуск вошли, а другого права препятствовать не имел. Как я понял, наставники тоже, ведь кроме попыток убеждения голосом, никаких физических действий не было. Даже остальных учеников самостоятельно вывели и проводили на зрительские места, оборудованные на возвышении сбоку.
        Спрашивается, в чём же проблема? Да в том, что это не Лабиринт Иллюзий. И повреждения, которые получат тела, настоящие. А «ограничители»… вполне можно обойти. Судя по эмоциям, замершие в напряжении Рон с Хаару это прекрасно знали. Как и про мою битву с драконом. Эльвира, кстати, тоже. Но…
        - Три, два, один. Бой!
        Хм, местный артефакт более краток.
        …
        Рывок… удар!
        …
        И пантера зря времени не теряет. Частично трансформировавшись, сразу прыгнула на меня. Естественно, промахнулась, влетев в стенку от дополнительно переданного пятой точке ускорения. Пинком. Пусть движения тела артефактом Арены замедлены, но, как в таверне, на восприятие он не влиял. Заранее разогнав его на всю, рассчитать время на уклонение и собственное действие труда не составило. А вот кое-кому стоит быть повнимательнее. Если хочет дожить до конца боя.
        О, пришла в себя. Ну, как собираешься действовать дальше, настырная кошка?
        …
        Не скажу, что пришлось скучать. Даже наоборот. Выяснил много интересного. И не самого приятного. Например, что платье всё-таки не совсем подходит для ближнего боя. Как минимум стоило надеть тот самый кожаный пояс, купленный для кинжала. По крайней мере, во время кульбитов задиралось бы только до него, а не поднималось выше. Конечно, вряд ли кто успел полюбоваться на мой пупок, а остальное было заблаговременно прикрыто шортиками, однако, подумав, решил, что ещё один «дополнительный» под дых, Эли заработал.
        В общем, лучше подыскать нормальный доспех, тем более если зацеплюсь подолом, да ещё в обратном направлении, то в лучшем случае платье с меня сдерётся, оборвав рукава. В худшем… монстры погибнут не от кулаков, а лопнув от смеха.
        Следующий момент заключался в банальной невнимательности и очередной патологической несообразительности. Бойцы ближнего боя в Пограничье были чистыми рукопашниками. Даже движения Вари Ночной Тени почти не предусматривали использования ног для нанесения ударов. Но в моей-то памяти всё по-другому. В том числе кое-как натренированные действия конечностей. Соответственно мягкие бабушкины сапожки тоже требовали замены на нечто подобное перчаткам.
        Но на самом деле, это лишь побочная неприятность, вылезшая из основной проблемы, которая затмила даже платье. Той самой «боевой техники», слепленной из остатков воспоминаний. Если коротко - убогость, о которой лучше забыть навсегда. Стоило только сравнять свою скорость с Эльвириной, как все связки рассыпались, а блоки оказались легко пробиты. Даже пару раз сам влетел спиной в стену. Заодно убедился, что удар в челюсть у пантеры поставлен на редкость хорошо, да и по почкам бьёт точно. Недостаточно сильно для серьёзных повреждений, но немного неприятных ощущений получил.
        В общем, вариантов всего два. Или я тужусь, вспоминая что-то стоящее, или иду на поклон к Рону и начинаю учить местный рукопашный бой. С самых основ, то есть простейших базовых движений. Подозреваю, что с мечами и копьём примерно такая же ситуация, а значит и их надо изучать заново. Хватит цепляться за обрывки прошлого. Постоянно надеяться на скорость не самая хорошая идея. Её может и не хватить. Дедуля мне это уже убедительно доказал дуэлью с Пачи.
        Кстати, пора и свою заканчивать. Особенно учитывая, что нашёл хоть что-то положительное. Естественные рефлексы макхара всё-таки сумевшие частично сплестись с оставшимися в памяти движениями человекоподобного тела. Игры с братом и сёстрами во время проживания с Ма-Мулей не прошли зря. Получился весьма органичный, пусть и неприкрыто звериный стиль. К сожалению, слишком смертоносного варианта. Первый же попавший по телу Эльвиры удар пробил действие «ограничителей» и сломал несколько рёбер.
        Признаю, испытал искреннее уважение, глядя как она, превозмогая боль, поднимается и вновь бросается в атаку. Заодно неожиданно осознал, что девушка давно обернулась полностью, и я сражаюсь против настоящей пантеры. Впрочем, собственное тело тоже не напоминало человеческое. Хотя размер не выдержал, но практически превратился в макхара. Однако такой полуэнергетический облик весьма неплохо расходовал Резерв. И потяни Эльвира чуток времени, ещё неизвестно, кто бы проиграл, упав без сил. Но не судьба.
        Несколько ударов по конечностям и неспособная встать на сломанных лапах пантера, вынужденно превратилась обратно. Только попытка вновь атаковать в обычном облике была пресечена таким же образом. Играть я закончил. Причём честно вернул своё тело обратно и бил обычными руками. Демонстративно медленно. Только не сдерживаясь. Человеческие кости поддались ещё легче, как и рёбра. В боку и левой кисти Эльвиры осколки прорвали мышцы с кожей, после чего вышли наружу. Хлестнули струйки крови. Однако девушка всё ещё шевелилась на земле, рыча от боли, пытаясь вцепиться зубами в мою ногу. Пришлось пройтись по ним кулаком, выбивая клыки и ломая челюсть. Затем немного приложить локтем по копчику. До отчётливого хруста.
        И… Эльвира по-прежнему пыталась что-то сделать, не соглашаясь с артефактом Арены, уже несколько минут пытающимся закончить бой. Запрос наверняка подавался через Метку, проступающую на тыльной стороне правой ладони перечёркнутым циферблатом, но беззвучный вопль «нет!», выполняемый непроизвольно двигающимся окровавленными ошмётками губ, нёс вполне определённый ответ. Что же, осталось последнее.
        - Сати, прекрати немедленно!
        - Хватит! Отпусти её!
        Рон и Хаару. А ведь до этого молчали, лишь с возрастающим ужасом смотря на происходящее. Даже когда ломал кости уже почти неспособной драться девушке. Так чего изменилось? Взял за горло, приподняв в воздух? Ну… согласен. Ведь как бы «ограничитель» на шее, вместе с надетым на мою руку браслетом не старался, но от медленного передавливания трахеи с дроблением позвонков не спасёт. Ещё в бытность химерой Даниэля обнаружил эту брешь в защите. Почему бы не воспользоваться? Прекрасное окончание зрелищного боя. Так, Эльвира?! Сдашься или пойдёшь до конца? Я ведь не остановлюсь.
        - «Сижана, теперь тебя спасут. Обязательно! Только живи! Прости… меня…»
        И всё?! А где мольба Принцессе о помощи против врага? Вот дура! Хотя надо признать, это действительно был Выбор. Надеяться лишь на себя. Принимаю.
        …
        Хрусть.
        …
        - Внимание! Бой окончен! Повторяю, бой окончен!
        Да слышал я. Чего орать так сильно? Даже бросил тело на землю. Пусть бегущие к нам дежурные лекари развлекаются. Заскучали, поди. Я же… нет, не в раздевалку. Иначе класс уйдёт домой в тренировочных костюмах. А учитывая, что у некоторых опять расплылись на штанах сырые пятна, тем более неправильно. Главное в воспитательном процессе - вовремя остановится. Лучше загляну в подсобку. Посижу на связке деревянных мечей, подумаю, немного подожду. Совсем чуть-чуть. Достаточно для того, чтобы убедились в необратимых последствиях и выгнали лишних свидетелей, но ещё не отправили информацию в гильдию.
        …
        Отлично, мизансцена подготовлена. Можно приступать. Идём в местный медпункт.
        - Ты…
        Чего так дёргаться и смотреть столь злобным взглядом? Хаару, ещё ничего не закончено! Преграждать проход в комнату, где бессмысленно суетятся два «изменённых» в белых халатах тоже глупо. Мне ведь достаточно полностью выпустить ауру, чтобы всё, включая тебя с Роном, застыли на месте не в силах шевельнуться. Ну а теперь осталось подойти к телу, уже накрытому простынёй, сдёрнуть её и ещё раз полюбоваться полученным результатом.
        Честно говоря, самого впечатляет. Не котлета из мелкого фарша, но кровавый бифштекс получился неплохой. Однако потешили сущность и хватит. Пусть высший демон, но трагедии я не люблю. Если их нет в плане. Поэтому открываем пальцами лишившийся клыков ротик, а затем вливаем в него вынутый из пространственного кармана флакон Восстановления. Тщательно массируем горло, чтобы жидкость полностью попала внутрь. Заодно… снимаем блокировку с сердечной мышцы и, щедро зачерпнув из храма божественной силы, распахиваем крылья. Имитацию, естественно. С настоящих-то всех окружающих удар может хватить. А Риса перед занятиями на Арене мне только одну бутылочку принесла. Теперь сущая мелочь. Положить ладонь на грудь и сказать давно заготовленные слова:
        - Встань и иди!
        Ничего лучше и пафоснее не придумал. Да какая разница, ведь в любом случае ощущения такие, будто целиком окунули в расплавленный металл. Даже с трудом смог увидеть происходящие с телом изменения. Сами собой встающие на место и сразу срастающиеся кости, закрывающиеся раны, сверкающие жемчужным великолепием новые острые зубки. Всё, как и предполагалось. Кроме боли. Вроде поменьше должна была быть. Похоже, просчитался.
        В общем, когда пантера дёрнулась и распахнула глаза, пришлось постараться, чтобы не рухнуть рядом от невероятного облегчения. Нет, без Люцифа больше и кончиком ногтя не прикоснусь к божественной силе! И как умудрился придумать столь идиотский план?! Воистину мой мозг - враг собственного тела!
        - Сати?
        - Только что была ею.
        - Я…
        - Победила. Извинения приняты. Завтра зайду в таверну, расскажешь подробности своей проблемы.
        - Спасибо!
        Ну, зачем опять дёргаться, пытаясь вскочить и поклониться? К тому же костюм основательно порван и мало что скрывает. Особенно очень неплохой третий размер. А лекари всё-таки мужчины. Рону тоже не стоит так пристально смотреть. Поэтому пришлось быстро возвращать простыню, заодно убедившись - самой свирепой официантке гильдейской таверны женская суть не чужда, и она вполне умеет краснеть. Просто на тёмной коже заметны лишь сильные проявления.
        Теперь последнее.
        - Полежи ещё немного, отдохни. Кому сказала!
        - …Хорошо.
        Послушалась. Отлично. Идеальное окончание плана. Если бы не «замечательные» ощущения на последнем этапе, до сих пор гуляющие отголосками по телу, стоило себя похвалить. А так уверенная четвёрка.
        - Тогда увидимся, Эльвира.
        - Пока, Сати.
        И никакой обиды. Только надежда. Впрочем, воспоминания о боли последних минут избиения, то есть дуэли, я ей немного подтёр. Усилия пантера проявила запредельные для своей души, а надорванная психика моей будущей Слуге ни к чему. Да-да, бой был далеко не простым получением извинений.
        Так-то я их принял сразу после обозначения готовности ответить за собственные слова жизнью. И пары хороших пинков под хвост для успокоения сути. На большее, поступок Эльвиры уже не тянул. Но затем пошла плата за будущую помощь, которую решил взять сразу. Изменение Нитей Судьбы даром не проходит, а вешать на себя Откат я не собирался. Хватит его компенсировать или нет - не знаю, но пантера выложилась на полную, что меня устроило.
        Наконец, последняя проверка. На готовность идти до конца. И девушка искренне удивила. Не чета фее. Однозначно возьму в Слуги. Не сейчас. Ведь она уже признала, как оборотень, моё Право на приказы. Даже не заметив этого. Пока хватит.
        - Господа наставники, с вашего разрешения я пойду. Занятия ведь окончены?
        Кстати, время действительно вышло. Причём в раздевалку заглядывать необязательно. Всё с собой. Да и пройтись по городу в бабушкином платье сильно захотелось. Надеюсь, я не повредил Хааре с Роном, повторно изменив им вместе с лекарями память? В этот раз чуть-чуть. Что Эльвиру забрали с площадки вполне живой и с не такими серьёзными повреждениями. Некоторые подробности исцеления. Всё. Увы, Резерва почти не осталось, пришлось остановиться на самом коротком варианте.
        Что же касается класса, то пусть пропустят бой через своё сознание полностью. Может, наконец-то опомнятся. Завтра увижу. Заодно сравню с контрольной группой. Специально под предлогом плохого самочувствия отпросил с занятий лисичек и фею. Впрочем, диарею я им вызвал честно. Одним за излишнее любопытство, другой в качестве предварительной профилактики. Небольшую, ведь девочкам предстояло моего фамильяра развлекать, которого я отправил якобы сопровождающей. Не нужно пока Лаки смотреть на кровавые игры взрослых. Здесь Эли совершенно прав. Портить вкус живой еды - великий грех.
        Ладно, пора её забирать и идти домой. А с учётом того, что злобный демон пообещал за отсутствие рядом заглянуть в лавку с куклами, то стоит поспешить. Уже знаю про особенности мучительного женского выбора. Особенно когда разрешают не смотреть на ценник. Успеть бы вернутся к ужину.
        НЕМНОГО ПОЗДНЕЕ. ПО ДОРОГЕ К ОБЩЕЖИТИЮ ШКОЛЫ.
        - Госпожа…
        О нет, как же этот уныло-печальный голос раздражает. А главное, каким образом Рейне удаётся определить время моего прохода мимо гильдии? Оно же далеко не всегда совпадает! Конечно, для сравнения недостойна, но Кайнэ невольно напомнила. Только давно пора понять, что канючить может хоть до посинения. Не буду наказывать! Принципиально! У неё теперь есть Крофф, пусть его и упрашивает. Вот не хотел я, но точно сегодня переговорю на эту тему. Лично завтра с утра сниму со стены и всучу в руки «аргумент». Достала.
        - Госпожа…
        Хоть тональность бы сменила.
        - Рейна, неужели тебе больше нечем заняться?
        - Ничего, что не могло бы подождать. И если госпожа соблаговолит…
        - Нет!
        Я не Эли, нечего намёками умасливать. И зачем только этот нимфоман провёл с ней ночь?! Конечно, эмоции были очень вкусными, помню. Но сообразить, что женщина после «такого» любыми способами захочет повтора, трудно? Будто я не понимаю причины, по которой наказание требуют с меня! Да у девушки на лбу написана крупными символами надежда на последующее продолжение. И любовь к оборотню помехой не будет. Стараниями самого Эли, нас воспринимают совсем на другом уровне. Не спорю, приятно и в целом правильно, но, увы, от сцен «ребёнок выпрашивает конфетку у мамы» не избавляет. Ведь отказать напрямую я не могу, только игнорировать, поскольку формально Рейна права. Младшей-то сдуру всё-таки признал.
        - Госпожа, а вы перекусить не хотите? У меня как раз тортик есть. И не один!
        Сомневаюсь, что дешёвые. Наверно потратила ползарплаты. Только наплевать. Но подколоть не помешает.
        - И откуда столько?
        - Да должна была состояться экскурсия по гильдии для детей с ферм на востоке Пограничья, но неожиданно перенесли на неделю. А я к чаепитию уже всё купила. Теперь…
        - То есть пока не испортилось, подсунем госпоже? Фея же всё слопает!
        Вот сначала сказал, а потом подумал. И понял, что если срочно ничего не предпринять, то прямо сейчас передо мной начнут ползать по брусчатке, вопить о прощении и лобызать грязные сапожки. Посреди улицы и приличного количества «изменённых». Конечно, Рейна сама подставилась, но лишний раз портить свою репутацию не стоит. Как и будущего мужа этой дуры.
        - Забыли. Лучше расскажи, что за экскурсия. Немедленно!
        Падение на колени пресёк, мысли переключил. Уф. Идём дальше и слушаем судорожный лепет. Так, понятно. Должна была быть быстрая пробежка по всем значимым помещениям гильдии, потом чаепитие в зале Совета, с прочувствованием атмосферы и наконец, пробная регистрация Охотником на артефакте. Что-то это напомнило. Точно, «день открытых дверей» в корпорации, остро нуждающейся в новых кадрах. Как-то так. Демонстрируют всё хорошее и только вскользь говорят о плохом. Например, о возможности умереть в любой момент. Кстати…
        - Разве получение Метки настолько простое и не требует проверки или предварительной регистрации?
        - Госпожа. На экскурсии будут только дети старше двенадцати лет, на которых сначала оформят запись в реестре магистрата о первом совершеннолетии. Гильдейский артефакт получит данные оттуда. Или из управления восточного посёлка, если семья уже сходила в него.
        Верно. Ничего необычного. И чисто для поддержания разговора.
        - А если ребёнок был зарегистрирован в другом месте? Например, в империи?
        - Людской? Никаких проблем, госпожа. Артефакт его опознаёт.
        - То есть он связан со всеми человеческими государствами? Вы наверно даже общаетесь таким образом?
        - Нет. Можно послать только сообщения на Арену и посёлки, а также в обратном направлении.
        Странно. Стоит уточнить.
        - Даже когда на другой стороне будет зарегистрированный в Пограничье «изменённый»?
        - Мы просто не будем знать, что он там. Тоже с Охотниками. Артефакт лишь способен определить, жив носитель Метки или нет. Однако для этого необязательно находится рядом.
        Понятно… стоп!
        - А если наоборот? Житель королевства. Э-э-э, Восточного. Узнал, что «изменённый». Приехал в Пограничье и решил вступить в гильдию. В его государстве это увидят на своём артефакте?
        - Нет. И пока он там не появится, даже не узнают, что стал Охотником.
        Опаньки! Так получается, я зря всполошился?! Фух. Какое облегчение! Но вот проблема с регистрацией дочерью герцога осталась. Хотя изменения тела довольно сильны. Может, и не определит. Надо проверить!
        - Рейна!
        Чего спотыкаться, налетая на меня? Так и пришлось подхватить на руки.
        - Мы идём в гильдию.
        А теперь зачем судорожно дышать и краснеть? Ничего не будет. Ты только проводишь к артефакту. И скорее всего, потеряешь кусочек памяти.
        ЗДАНИЕ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ. ЗАЛ РЕГИСТРАЦИИ.
        - Простите, госпожа, но без разрешения члена Совета я не могу активировать для вас артефакт.
        Не понял. Зачем тогда привела, да ещё тщательно заперла помещение и громко сказала, что здесь хорошая звукоизоляция? Дескать, никто наше присутствие не обнаружит.
        - Я приказываю.
        - Нет!
        Ох, какая поза. Голова гордо поднята, руки в стороны. Правда, дрожат малость. Так же, как и коленки. А эмоции… теперь всё ясно. Решила воспользоваться ситуацией и рискнуть. Хм. Признаю, подловила. Даже интересно, что сильнее, моё любопытство или нежелание идти на поводу у чересчур осмелевшей Младшей? Стоит подумать…
        …
        Я грустно посмотрел на возникший в руке ремешок, купленный в имперском бутике. Затем на Рейну, которая лихорадочно стягивала с себя юбку и торопливо пристраивалась на одном из кресел, стоящем у стены. Поморщился. Вот слабовольный демон.
        - Привязывать не буду. Не вытерпишь, пеняй на себя.
        - Да, госпожа. Я… готова.
        А про то, что угроза совершенно бессмысленна, на радостях даже не подумала. Кажется, Эли прав. Что-то в её мозгах мы с Люцифом не так переделали. Ладно. Сейчас символически обозначу наказание и успокоится. Ярости внутри на глупышку нет совсем. Во время боя с Эльвирой суть неплохо наелась и сейчас даже не шевельнулась. Ну, поехали.
        …
        Хлесь.
        …
        НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ СПУСТЯ.
        Не получилось. Увы, но после пробуждения ангела явно придётся сходить с девушкой на Изнанку и, создав там домен, тщательно покопаться в этой головке. Или оставить всё как есть, а дедуле выдать подробную инструкцию по обращению со второй женой. Чтобы ко мне лишний раз не бегала. Рука натренирована, справится. А пока…
        - Ах-х, госпожа!
        Я посмотрел на опять забившуюся в судорогах Рейну и убрал ладошку. Всё. Пяти раз вполне хватит. Достаточно поощрил. Честно говоря, не собирался. Само собой получилось. Привычка доводить начатое до конца. Весьма хорошая, но теперь кресла и пол сильно перепачканы, а девушка вряд ли сможет в ближайшие несколько дней присесть. И носить короткие юбки с открытыми блузками. Даже с учётом того, что оборотень. Однако судя по идущей волне счастья, намекать о лечении не стоит. Не согласится. Вот создал любительницу боли на свою сущность. Э-эх, показать бы ей настоящую. Да не выдержит, дурочка.
        Ладно, теперь нужно одежду почистить. Да и комнату заодно. Сила Смерти всё-таки идеальное моющее средство. Кровь или другие телесные жидкости, неважно.
        …
        - Система активирована. Право на осуществление изменений подтверждено. Ожидание ввода.
        Удивительно, но после активации артефакта присутствие оператора, как в королевстве Света, оказывается, не требовалось. Даже было предусмотрено. Для обеспечения тайны личности, так сказать. Получается, Хаару с Роном хотели меня слегка обмануть, «забыв» предупредить о такой детали? А для чего? В любом случае припомню. А сейчас осталось дождаться, когда постанывающая Рейна на дрожащих ногах выползет из зала и закроет дверь.
        …
        Щёлканье замка.
        …
        Отлично. Теперь долгожданное действо. Кладём руку на артефакт и… ох! Как палец-то резануло. Но колечко, упорно прятавшееся последнее время, появилось. Как и думал. Теперь…
        - Внимание! Распознание проведено. Сати, тёмная фея Исчезнувшего До…
        Хм, моя регистрация в магистрате Центрального. Неожиданно. Но почему так странно всё прервалось?
        - Внимание! Ошибка! Обнаружена более ранняя запись. Проводится анализ.
        Так, похоже, начинается самое интересное.
        - Внимание! Анализ закончен. Распознание подтверждено. Наследник рода Люцифиано, Элинэ Сатинэль Люцифи-фи-фи…но…
        А здесь-то почему сбой? Ведь правильно назвал.
        - Внимание! Обнаружена ошибка! Несоответствие возрастных данных. Проводится анализ!
        Понятно. Артефакт всё-таки заметил изменения в теле. Только какой будет результат?
        - Внимание! Обнаружена более ранняя запись. Совпадение… восемьдесят семь целых пять десятых процента. Ввиду значительной разницы во временном периоде идентификации, активирована проверка на физическое соответствие.
        Ай! Вот сволочи! Похоже, кусок кожи с мясом вырвали. И ведь не отдёрнешь ладонь - прилипла намертво. А ломать артефакт жалко. Да и любопытно уже, что он там придумал.
        …
        - Внимание! Анализ закончен. Носитель подтверждён.
        Ну, наконец-то. Минут пять мерцал зелёным светом и пищал. Однако почему опять замолчал?
        - Внимание! Система приветствует члена королевского рода, принцессу Сатаниэль Люцифиар. Желаете восстановить свою учётную запись Охотника? Да/Нет.
        Че-его-о?!
        ГЛАВА 8. ОНА ВСЁ-ТАКИ СУЩЕСТВУЕТ. ЧАСТЬ 1.
        КОГДА ЕГО СОВСЕМ НЕ ЖДЁШЬ…
        Сказать, что я был изумлён, значит промолчать. Может, проблемы с мозгами и присутствуют, но понять, что именно сопоставил артефакт, нетрудно. Проверку на генетическое соответствие умели проводить и в том захудалом мирке, из которого родом изначальная сущность «основы». Якобы. Поскольку уже довольно стройную теорию нашего существования, включающую ответы на часть вопросов, неожиданно разбили вдребезги, подобно едва склеенной вазе. Убедительно доказав, что она кувшин и была собрана неправильно.
        Поэтому, почувствовав, как моя ладонь опять стала свободной, первое, что я сделал - осторожно шагнул назад и недоверчиво взглянул на так жестоко поступившую со своим хозяином руку. Даже успел увидеть стремительно зарастающую дырочку, из которой выступила капелька крови. Непроизвольно слизнул и вновь тщательно осмотрел уже целую кожу. Нет, лёгкость разрушения «покрова», способного разбить на осколки лезвия не самых плохих мечей или подобного им оружия не особо обеспокоила. Эльфы умели делать артефакты. Вопрос был только один, причём практически вернувшийся к своему основному варианту - что я такое?!
        Нет, не верю! Это невозможно! Скорее всего, тот самый гипотетический «кукловод» постарался! Точно! Надо просто подловить на каком-нибудь несоответствии. Так что кладём ладонь обратно…
        - Внимание! Носитель подтверждён. Принцесса Сатаниэль Люцифиар. Ожидание ввода.
        - Назови мою расу.
        - Истинный эльф.
        Учитывая, что высшими их стали называть после гибели, пока мимо.
        - Возраст.
        - Триста двадцать шесть лет.
        Твою налево! Всё-таки я старушка. К тому же по времени совпадает с Катастрофой. Ладно, теперь главное.
        - Кто родители!
        - Мать - сведения отсутствуют. Отец - Его королевское высочество кронпринц Дарданиэль Люцифиар.
        Тут я окончательно понял, что у меня серьёзные проблемы. Оставшиеся судорожно придуманные вопросы выдуло из головы напрочь. Рука соскользнула с артефакта, а пятая точка встретилась с полом. Большую часть происходящего в Серых Пределах после гибели в замке я прекрасно помнил, включая суд умерших химер над своим создателем. И как его тогда назвали. Ведь Дарданиэль Люцифиар это… Даниэль Люцифиано. Получается он… действительно мой папа?! А Регна была родной сестрой?!
        Мыслей возникло много. Однако далеко не все нуждались в ответах. Так ли уж важно, почему эльфийский принц воевал против своего народа. А вот знал ли он, что я настоящая дочь? К тому же не стоит забывать историю, рассказанную Лестией и пришедшее тогда «видение». Падение, короткая счастливая жизнь, резко оборвавшаяся трагедией, и мучительная смерть с повторным вознесением на небо. Вдруг тем пожилым аристократом тоже был мой отец, страстно желающий хоть немного опять побыть со своим ребёнком? И он смог выжить, а затем, спустя триста лет всё повторилось. Слишком невероятно. Поэтому… похоже на правду. Характерная жестокость. Божественные проклятия так и работают. Хотя насколько теперь можно верить моим знаниям - большой вопрос. Как и тот, где всё это время летала блудная валькирия, то есть я. А также первый по важности, но отложенный из-за отсутствия какой-либо информации - кто моя мама?!
        Не доверять фразам, прозвучавшим на пятом уровне местного языка, смысла не было. Скорее уж стоило убрать слово «местный», заменив его на «родной». Может, именно поэтому я всё чаще ловлю себя на том, что многие термины и определения без всяких затруднений всплывают в памяти, не требуя никаких усилий в произношении и склонении по временам или падежным окончаниям. Да я ведь даже думаю на нём безо всяких усилий! О, демоны! Спокойствие, только спокойствие.
        …
        Просидел я на попе не очень долго. Поскольку быстро понял - недоумевать и хлопать глазками, не самый лучший выход. Умнее не станешь. Но к какому-нибудь решению так и не пришёл. Согласиться и восстановить учётную запись? Спору нет, перед смертью не надышишься, однако… дайте хоть немного очнуться девушке, заболевшей тяжёлой формой шизофрении! Она же так долго считала себя парнем, а заодно ангелом, демоном и полубогиней! Хотя последнее, очевидно, всё же является правдой. Или нет?
        В общем, явно стоит взять паузу в надежде на какое-нибудь гениальное прозрение. Никуда регистрационный артефакт не денется. Подождёт ещё день. Или больше. Например, пока не верну сестру с братьями, которых сейчас жутко не хватает. Ведь единственное, что я осознал точно - никогда не откажусь от реальности их существования. И не имеет значения, кем являюсь. А пока можно сделать вид, что ничего не произошло. Совсем. Тем более… меня фамильяр заждался. Ага. Нехорошо так долго его оставлять одного, да ещё незаметно пережимать Связь со своей стороны. Ведь обещал! Поэтому… я пошёл. На у-улице така-ая хоро-ошая погода-а…
        …
        Бодрое, хотя довольно фальшивое посвистывание. Но кто осмелится рискнуть здоровьем и сделать замечание?
        …
        - Госпожа!
        Рейна. Стояла, прислонившись к стене коридора у самой двери. Кстати, она сейчас в обморок-то не грохнется?
        - Я закончила. Тебе помочь добраться домой?
        - Не надо. С вами всё в порядке?
        - Конечно. Лучше не бывает! Слушай, давай я тебя подлечу?
        - Нет!
        - Хм, не хо-очешь.
        - Госпожа (неожиданное падение на колени), я виновата. Накажите меня!
        Не понял. Ей недостаточно?! Может, действительно стоило снять кожу, а не бить лёгким ремешком? Сразу бы максимальное удовольствие получила. Впрочем, ещё не поздно… стоп. Фамильяр ждёт! Нет времени развлекаться. Да и лучше будет, когда повреждения на ягодицах заживут. Там же самая хорошая и мягкая. Если всё аккуратно сделать, то неплохая сумочка получится. Лаки подарю. Отличная идея!
        - В следующий раз. Мне надо идти. Пока.
        ОБЩЕЖИТИЕ ШКОЛЫ ОХОТНИКОВ.
        Маленькую лисичку я увидел снаружи, возле крыльца. Лепила какой-то замок на кучке песка рядом с клумбой. И я действительно до этого не знал, чем она занимается, поскольку созданная блокировка не позволяла «видеть», а своим приходом решил сделать сюрприз. Только… почему девочка одна? Где Соня с Салли и тем более Линея?
        - Лаки, привет.
        - Хозяйка!
        Какие приятные обнимашки. Кстати, ещё член семьи, которого я никому не отдам!
        - Ты почему одна?
        - Нет-нет. Соня была только что рядом. А до этого Салли. Просто им стало нехорошо, и они ушли. Это…
        - Какать? Не смущайся. Для живых тел подобное является естественным периодическим процессом. Существуют определённые правила испражнения, но стыдиться нечего.
        Может, не так объяснил? Чего краснеть ещё сильнее? Ладно, меня больше беспокоит другое. Ведь диарея должна была уже пройти. А также второй момент - где всё-таки Линея?
        И чем больше я анализировал «образы», приходящие по наконец-то полностью открытой Связи, тем сильнее расстраивался. Ведь если подружки-лисички после посещения соответствующего места и, чего уж говорить, подмывания, честно пытались играть с Лаки, то фея, обозначив на некоторое время своё присутствие, вскоре ушла под предлогом необходимости учить уроки. То есть, спрашивать, где сидел мой фамильяр, пока не заскучал и не вышел на улицу, необходимость отсутствует.
        - Хозяйка, что-то случилось?
        - Ничего, малышка. Можешь ещё немного поиграть, а я предупрежу, что тебя забрала. Хорошо?
        - Д-да.
        Откуда это непонятный испуг? Неужели мою крошку обидели? Ну, раз я не демон, то разрушать половину общежития наверно необязательно? А как полубогиня, сначала выслушаю свою паству. Тем более стоит проверить, какие уроки фея успела выучить. По-быстрому.
        …
        Где комната Линеи я помнил. Заодно отметил, что ей пора ремонтировать дверь. Лишь слегка нажал, а косяк сразу лопнул. Пришлось, зайдя, его восстанавливать. Немного Силы Тьмы и кусок дерева с пластинкой под язычок замка быстро приклеился обратно. Полная халтура, так что обязательно надо вызвать плотников.
        - Сати?!
        Фея почему-то просто лежала на кровати. Значит, всё уже сделала? Прелестно. Конечно, наедине обязана называть меня госпожой, но внимания обращать не буду. Ведь сегодня такой хороший день! Зачем портить его криками из-за вырванных пальцев? В школу завтра пойти не сможет. Да, вроде опять будет монстрология. Задам пару вопросов навскидку и пойду. Ведь внизу меня ждут. Начну с самого простого.
        - Скажи, Линея, чем монстры Пограничья отличаются от обычных зверей?
        Хм, вскочила и молчит. Сильно побледнела. Хотя если сейчас зубрила, то в голове лишь текущая тема. Общие понятия, приведённые в начале учебника, могут временно выпасть из памяти. Бывает. Ничего страшного. Спрошу прямо по сегодняшнему параграфу.
        - Хорошо, тогда ответь, способны ли «изменённые» стать Демонами Заразы? И что для этого нужно? Прикосновение, поедание плоти или нахождение рядом с пятном Тьмы?
        Ох, забыл про наглядные пособия. Увы, живого монстра у меня нет. Но есть часть печени Прядильщика! Провал на Изнанку можно сымитировать сгустком Тьмы. Раз, два… сделано! Ой, а кровь-то с этого куска ещё капает. Ладно, потом Силой Смерти уберу. Но почему фея опять ничего не говорит? Да ещё дрожит так сильно? Хм, вроде решилась. Только… поздновато на колени падать.
        - Госпожа, не превращайте меня в демона! Я всё поняла! Прошу, пощадите!
        Не выучила. А так надеялся, что эмоции, которые чувствую, врут. Плохо. Как ребёнок, честное слово. Наказать бы, да время последнего шанса ещё не кончилось. Целый вечер впереди. Я ведь честный демон, то есть теперь высокородная эльфа. Однако вот за то, что Лаки бросила, ответить придётся.
        - Разве Слуга не должна была находиться рядом с моим фамильяром? Или она решила, что это её недостойно?!
        К сожалению, большинство вариантов упирается в то, что я хочу завтра услышать фею на уроке. Впрочем, новое сидение на горшке точно не помешает читать учебник. Осталось лишь сосредоточиться и создать Печать Слабления. Одну из нескольких, показанных Лестией, которая основывается на Тьме и соответственно доступна для создания. Только Силы теперь вложу по максимуму, а не чуть-чуть, как до этого. Так-то она предназначена для лечения запоров. Но результат действия на здоровые существа меня тогда заинтересовал. Особенно после того, как бабушка показала её на мне. Сам полдня над дыркой в деревянном помосте просидел. Помню сильно впечатлился и сразу осознал свои ошибки.
        Приступим. Ой! Я недоумённо посмотрел на стекающую по ноге девушки жёлтую струйку вместе с тёмной жижей. Ведь ничего ещё не успел сделать! Только убрал печень и приложил руку к телу. Энурез точно не планировал. Нет его в структуре Печати. К тому же… ну вот. Что за слабое существо. Посмотрев на фею, внезапно потерявшую сознание и плюхнувшуюся в собственную лужу выделений, я устало вздохнул. Как теперь наказывать? Всю злость сбила. Да и о разнообразии воздействий, очевидно, можно забыть. Похоже, придётся перенимать опыт дедули и использовать более привычную для смертных форму. Только вопрос - ладошкой или ремешком? Надо подумать.
        Выйдя в коридор, я вытащил из пространственного кармана использованный сегодня не по назначению аксессуар и задумчиво на него посмотрел. Надо побегать по лавкам, поискать что-нибудь нормальное. Или заказать. Да, кожа хороша, пропитку Силой легко выдерживает. Но постоянно применять его не стоит. Вон как об Рейну перепачкал. Хотя подождите. Разве я не почистил? А, ясно. Это с пальцев стекло после печени Прядильщика. То-то чувствую, что они такие липкие.
        - Сати?
        О, лисички в коридор выскочили. Кстати.
        - А вы всё выучили?
        Откуда такой страх? Неужели никогда кровь не видели? Если хотят стать Охотниками, то придётся привыкать. Да, надо их поблагодарить.
        - Спасибо, девочки, что присмотрели за Лаки. В отличие от некоторых.
        Теперь-то отчего возник ужас?! На дверь феи смотрят и пол? Точно! С ремешка же накапало оттуда целую дорожку. Наверно здесь очень злобная комендантша, ругающая за грязь и заставляющая отмывать коридор до блеска. Сочувствую.
        - Я сейчас уберу, не переживайте. Лучше идите, занимайтесь. Завтра много уроков. И не беспокойте Линею. Пусть она отдохнёт.
        Не нужно лишний раз смущать девушку. Когда очнётся, сможет спокойно привести себя и комнату в порядок. Заодно что-нибудь да выучит. Теперь самому выпустить немного Силы Смерти… готово. К праху точно никто цепляться не будет. Однако стоит признать. Я немного переборщил с Печатями, установленными на тела лисичек. Опять сейчас в туалет сильно захотели. Одновременно. Пожалуй, куплю немного вкусностей и предложу завтра в обед с извинениями.
        - Пока, девочки. Я побежала. Лаки ждёт.
        Демоны! Из-за всех этих происшествий в лавку кукол едва успеваем. Надо поторопиться!
        ВЕЧЕР. ДОМ КРОФФА.
        Обычно говорят - ужин прошёл в тёплой и дружеской атмосфере. Так оно и было. Сначала. Спустившись к столу, который почему-то накрывала Риса, дедуля с Таишей выглядели настолько счастливыми, что я даже заметил порхающих вокруг них розовых слоников. С поднятыми вверх хоботками. Судя по эмоциям, а также слегка неловким движениям, оборотень с феей решили сегодня вспомнить молодость. Искреннее уважение. Про количество спрашивать не стал, уточнять о продолжении тоже. И так всё понятно. Оно к лучшему. Трещины в семейном доме надо заделывать сразу, чтобы на фундамент не перешли.
        К сожалению, идиллия длилась недолго. Вскоре в воздухе повисло непонятное напряжение, а непринуждённая болтовня увяла. И почему-то все периодически посматривали на меня.
        - Сати, ты точно в порядке?
        Уже третий раз подряд заданный в разных вариантах вопрос. Что за напасть такая?
        - Конечно, дедушка. Мариша, тебе положить салатика? Очень вкусный.
        - Не надо. Спасибо.
        - Как хочешь.
        И эта туда же. Лишь пару раз съехидничала, а потом резко замолчала. Только тревога, да уже откровенно раздражающий непонятный испуг. А ведь всего-то решил за своей сводной тётей поухаживать. Мясо предложил. Поделился собственными ощущениями, сказав, что сырое тоже неплохое на вкус. На Землях Демонов. В Пограничье оно слишком пресное, поскольку яда мало. Так и не понял, почему напряжение стало ещё сильнее.
        - Лаки, а ты почему не ешь?
        - …
        Ну, молчание было лишь вслух. По Связи мне робко сообщили о сытости. Зачем-то соврав. Наивно и глупо. Ничего, впереди десерт. Собирался наказать, даже предупредил. Но не стану.
        - Тогда покушай пирожные.
        Сам поднялся и наложил в тарелку. Затем погладил лисичку по головке. Непонятно отчего всхлипнула, но есть стала. Вообще, фамильяр с момента ухода из школьного общежития вёл себя странно. Ни одной куклы в той лавке Лаки так и не выбрала, а спросив несколько раз моё мнение, захотела уйти. А ведь с оторванными по локоть руками и вывернутыми ступнями они действительно выглядели бы лучше! К тому же владелец выразил готовность дать очень хорошую скидку. Достаточно было мило ему улыбнуться и попросить. Правда, при этом покрылся крупными каплями пота и испугался. Наверно жена строгая. Ругает за семейный бюджет.
        О, тарелка уже пустая. Какая послушная девочка.
        - Ещё хочешь?
        - Нет.
        Зря она. Место-то в животике наверняка осталось. Так что опять наложил. Побольше. Риса много сделала.
        - Давай, не стесняйся.
        Ну чего так торопливо давиться? Даже слёзы из глаз пошли. Глупенькая, никто же не отнимет. Таиша собралась возразить, но не стала. Верно. Маленьких детей нужно баловать. Ох, а чего моя крошка так позеленела? Тошнить стало. Неужели приболела? По Связи ничего не чувствую. И лобик вроде холодный. Только испарина непонятная выступила.
        - Я помогу, Сати, не беспокойся! Это… небольшое несварение. Сейчас пройдёт.
        Как скажет. Целительница же. Кстати, раз повела в ванную, то стоит поощрить за хорошее поведение.
        - Если нетрудно, искупайте её заодно, тётя Таиша.
        - Да, конечно.
        А я пока пойду, прогуляюсь. Что-то тяжело стало… улыбаться.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ПАРК ВОЗЛЕ ДОМА КРОФФА.
        Эти качели из брёвнышка и двух цепочек я заметил давно. Однако раньше не подходил. Слишком болезненно напоминали другие такие же. Ну а сейчас же всё равно?
        …
        Вверх-вниз. Вперёд-назад. Повторить до бесконечности.
        …
        Успокаивает. Действительно. Заодно даёт странное ощущение, что чего-то забыл. На самой грани, но оно есть. Только вот вспомнить не получается. Жаль. Значит, буду просто получать наслаждение и ни о чём не думать. Вверх-вниз, вперёд-назад…
        …
        - Эй, Кан! Вы долго в кустах шушукаться будете?
        Уже кучу времени там торчат. Сначала двое, потом до семерых накопилось. Местная стража. И все мне знакомы, поскольку сразу понял, что настороженные шепотки и внимательные взгляды встречающихся по дороге в школу патрулей мне даром не нужны. Решить проблему труда не составило. Подошёл, поздоровался. Сказал пару шуток, вроде того, что «изменённые» слишком невкусные, только несварение заработаешь, а кровь младенцев пью лишь по великим праздникам, раз в триста лет.
        Заодно пару раз накормил в забегаловках за свой счёт, расспросив о службе. Даже позволил каждому из них слегка прикоснуться к крылышкам феи Тьмы. Глупое ничего не значащее для меня желание, зато результат того стоил. Благожелательные эмоции, радостные приветствия издалека и робкие подношения в виде дешёвых сладостей. Мелочь, но в будущий план прекрасно укладывалась. Правильно ведущие себя подданные не должны бояться господина. Соответственно, ощущаемый сейчас преследующий меня всю вторую половину дня испуг совсем не к месту.
        - Сати, это точно ты?
        - А по шее, Дони, не хочешь получить? Если сейчас не выйдете и не поздороваетесь по нормальному, то обижусь. С конфетами можете больше не подходить.
        Угроза подействовала безотказно. Вылезли и смущённо попросили прощения. Принимаю. Не буду убивать. Я ведь сегодня очень добрый. И обращать внимания на группы Охотников, скрывающиеся за углами соседних зданий, не собираюсь. Души тоже узнал, так что просто нажалуюсь Джааду и попрошу завтра пива не наливать.
        - Чего прятались-то?
        - Городской амулет сработал на присутствие э-э-э демона высокого уровня.
        Странно, с чего это вдруг? Ведь защитная «стенка», созданная сестрой, никуда не делась.
        - Сати, мы всё понимаем, но… ты не можешь опять скрыть свою Силу? Очень уж звук тревожного сигнала противный, а отключить нельзя. И перенастроить, чтобы тебя не видел, не получится. Извини.
        Что? Не понял… твою налево!
        Осознание было сродни хорошему удару по голове, позволившему наконец-то сообразить, что происходит. И это оказалось на редкость неприятным ощущением. Вновь почувствовал себя полным идиотом. Ведь отслеживая внешние проявления, совсем забыл о сути. Только сейчас, удосужившись посмотреть во внутреннюю Пустоту, увидел, что сдерживающие её скрепы лопнули, и настоящая сущность истинного высшего демона активно просачивается во внешний мир. Та, что полностью воплощена в Тьме. Причём в отличие от своего первого появления в Реальности контролировать я её не мог.
        Причину долго искать не пришлось. Сообразил сразу. Воля - это не просто слово. И не кнопка на игровом манипуляторе. Достаточно было лишь на мгновение усомниться в её существовании, чтобы она сильно ослабла. Шока от произнесённых регистрирующим артефактом слов вполне хватило. Причём исказившееся восприятие не позволило обнаружить проблему. Теперь стояние Кроффа за соседними деревьями окончательно получило своё объяснение. Дедуля переживал не только за названную внучку. И был полностью прав. Не опомнись я - через пару дней спокойно бы принёс всех жителей города себе в жертву, не считая ненормальным. Или был развоплощён, сражаясь с Охотниками. Прикидывать вероятность обоих событий желания не возникло. А вот что сейчас делать, понял. Заодно мысленно поблагодарил Каца за предусмотрительность. Стражники тоже заслужили соответствующие слова. Радует, что я пока способен их произнести.
        - Большое спасибо за предупреждение. Признаю свою оплошность. И… с меня на всех присутствующих ужин. В любом месте, которое укажите. Возражения не принимаются.
        Затем быстро к Кроффу.
        - Дедушка, пошли.
        Промолчал. Уже хорошо. Осталось вернуться в дом и добраться до одной небольшой комнаты на первом этаже. Даже сумел усмехнуться над эмоциями удивления с сильной виной. Неужели оборотень думал, что я не обнаружу созданную там магическую конструкцию? Наивный.
        - Открывай.
        Теперь сделать пару шагов в центр.
        - Активируй. Вместе с подавлением. На Изгнание.
        - Ты… уверена?
        - Да. Пока не скажу, ни в коем случае не отключай.
        Вспыхнувшая пентаграмма, хлестнувшие из углов золотистые цепи, опутавшие тело.
        - «Освободить Суть».
        И…
        - А-а-а!
        Стыдиться нечего. Ведь это настоящая Боль, а не та, что испытывают тела разумных при получении повреждений. Единственное доступное чувство, оставленное Творцом для своих созданий, оступившихся по дороге к нему. Однако Изначальная Тьма благосклонна к выдержавшим, после чего дарует возможность управлять им и преобразовывать в Силу, а также Ярость и Волю. Мне нужно срочно восстановить последнюю. Естественно, в повторном Перерождении смысла нет, тем более эта пентаграмма для такого не предназначена. Но ощущения должны быть ненамного слабее. Сопротивление принудительному вышвыриванию на Изнанку вполне подходит.
        - А-а-а!
        Как выглядел? Никакого человекоподобного облика. Сгусток Тьмы, воющий от боли и плескающий во все стороны Гневом, Гордыней, Алчностью и остальными грехами. Превратившийся в демона принимает их все. Хотя есть и основной, становящийся сутью. В моём случае это… Чревоугодие? Странно. Почему-то был уверен, что Гордыня. Но сейчас явно неподходящий момент для удивления. Надо согласиться и полностью пропустить через себя. Только так получу возможность снова полноценно управлять своим грехом и верну прежний уровень Воли, не уходя из реального мира. Пусть здесь лишь моя небольшая часть, а остальное скрывается в едва не выплеснувшейся Тьме, но принцип подобия никто не отменял.
        - А-а-а!
        Ещё немного. Чуть-чуть.
        …
        Внезапно покрывшиеся тёмными трещинками светящиеся золотом цепи. Мгновение и громкий треск с разлетающимися во все стороны осколками. Обессилено упавшая на пол небольшая фигурка. Погасшая пентаграмма и метнувшийся к распростёртому телу силуэт.
        …
        Получилось! Правда, последним выбросом разрушил управляющие кристаллы, однако помешать это уже не могло. Впрочем, сомнений в результате не было. И правильно. Иначе просто не справился. Нет, гибель не грозила, но связь с находящейся в этом теле душой потерял бы. Вернувшиеся братья с сестрой обнаружили бы лишь пустую оболочку с воспоминаниями. При условии, что её сохранят. И вновь стать единым целым вряд ли выйдет.
        - Сати, ты в порядке?
        А вот Крофф такой же дурак, как я. Секундой раньше и словил бы неплохой удар от втягивающейся в закрывающуюся дыру сути. Мог души спокойно лишиться. К тому же эта фраза меня уже достала. Не будь оборотень Старшим, точно бы врезал.
        - Всё хорошо, дедушка. Я справилась. И вполне способна стоять на ногах.
        Что за манера постоянно подхватывать меня на руки? Не спорю, приятно и эмоции весьма вкусны, но меру надо знать? Стоп! Чувства… желания… отлично! Полный контроль! Но небольшая проблема осталась. Как всё произошедшее объяснить, не сказав лишнего?!
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        - Значит, во время боя с Эльвирой перерасходовала Резерв и слегка потеряла контроль над демоном?
        - Да. Прости, дедушка. Больше не повторится. Обещаю.
        Обычная неполная правда. Поза глубокой вины. Ожидание решения. Желание сходить на кухню за «аргументом» у оборотня чувствуется, но сдержался. Увиденное в пентаграмме сильно впечатлило. Кстати, зря не хочет. Часть моих мозгов явно застряла в мягком месте и помощь в их перемещении не помешает. Но настаивать не буду. С болью сегодня действительно перебор. Лучше терпеливо выслушать нотацию. Более чем справедливую.
        - Надеюсь, сдержишь своё слово. И почему я только сейчас узнаю, что у тебя затруднения с восполнением энергии в городе?!
        - Прости.
        - Вечно вы чего-нибудь сотворите! У меня уже седеть нечему из-за подобных выходок! Ладно, Мариша, неспособная повзрослеть. Так Таиша решила вспомнить старое, а потом опять ты! А ведь только недавно был дракон и фея, возомнившая себя рейдом Охотников! Сколько можно?!
        Ух, какие эмоции. Да ещё невероятно вкусные. Беспокойство, тревога, страх. За меня. Только в этот момент сообразил, что всю вторую половину дня ощущал, но не мог есть. Вот глупый демон.
        - Сейчас-то как с Резервом?
        - Для сдерживания достаточно. Остальное восполню завтра. Просто ненадолго схожу в лес.
        Откровенно говоря, уже необязательно. Почему-то после пентаграммы я ощущаю чёткую струйку, текущую от Источника Тьмы. Похоже, вместе с обновлением Воли прошла оптимизация энергопотребления. Надо всё тщательно проверить, но повод для радости неплохой.
        - Хорошо. Наказала ты себя сама, порка уже будет лишней. А стоимость поднятой в городе тревоги я вычту из выплаты за дракона. Если не хватит, сниму с карточки. Закончили. Вставай. И… иди сюда дура несчастная!
        Не могу отрицать. Нравится, когда так обнимают. Всё-таки замечательно Лестия обработала сознание оборотня, окончательно заслужившего обращение на «ты». Главное, постараться не причмокивать от столь сильного эмоционального потока. Но вот фраза про деньги немного огорчила. У меня были на них свои планы. Неужели небольшая месть за переживания? Что же, в качестве восстановления тонуса и успокоения сути, заворчавшей на превышение Отката за Вину, немного ответных действий не помешает. Никогда не стоит забывать, что я демон. Несколько минут назад понял каждой клеточкой своего глупого мозга и тела.
        - Дедушка, я ещё не всё сказала. Была дополнительная причина.
        - Какого… говори.
        - Это касается Рейны. В общем…
        Выслушал. Даже не сильно обиделся на возвращённую отповедь, что не дело жены ходить на поклон к другому члену семьи помимо мужа. А узнав немного сглаженные подробности, разозлился, явно пожалев о предыдущем решении. Только после драки кулаками не машут и у моей попы на сегодня уже иммунитет. Впрочем, озвученные причины сбили возникшие отрицательные эмоции и сильно дедулю озадачили. Правильно. Хватит витать в облаках. Пора вплотную браться за свою вторую женщину.
        - То есть это последствия пребывания в Преисподней?
        - Да. Я тогда попыталась их убрать. Но до конца не получилось. Могу ещё раз попробовать, но риск сильнее повредить разум, слишком велик.
        Нечего Кроффу знать о существовавшей патологии на Кэвина Блатта. Пусть ублюдочный брат окончательно растворится в прошлом. Такие существа недостойны упоминания рядом со словом «семья».
        - И единственным выходом является рождение ребёнка?
        - Верно. Лучше двух, если получится. Ну а пока этого не произошло, тебе придётся поступать именно так. Желательно пожёстче, иначе опять придёт ко мне. И не забудь потом сразу поощрить, ведь…
        - Хватит! Только подобных советов мне не хватало!
        - Прости, дедушка.
        Новая поза глубокой вины не помешает. Как и небольшая проверка.
        - Если хочешь…
        - Дура!
        Второй раз уже обозвал. Сам знаю, но со стороны слушать всё-таки обидно. Зато рывок вверх и новые объятия очень приятны. Вернувшиеся положительные эмоции тоже.
        - Ты ведь её спасла. И всё сделала, чтобы мы были вместе. Кстати, напомнила.
        - Ай-ай!
        Ухо-то, зачем внезапно хватать и выкручивать?!
        - А это за банкет. Ведь поведение Рейны на нём твоих рук дело, не пытайся отрицать. Давно догадался. И… спасибо большое, но дальше я сам. Хорошо?
        Странные понятия о благодарности. Им счастье, а у меня нежное розовое ушко теперь болит. Ну, болело. Секунды две. Зато старая проблема решена. Очень неплохое завершение на редкость беспокойного дня.
        - Сати, давай закончим разговор и пойдём спать, а? Я устал.
        Откровенно. Даже слегка жалобно. Старенький у меня всё-таки дедуля. А нервные клетки в таком возрасте плохо восстанавливаются. Пусть отдохнёт.
        - Конечно. Спокойной ночи, дедушка.
        Тем более Таиша, судя по огоньку души, сильно распереживалась. Однако за рамки образцовой супруги не вышла. На разборки не бросилась, а терпеливо ждёт. Кстати, за ужином вела себя просто идеально, несмотря на давление моей демонической сути. Пожалуй, тоже буду теперь обращаться на «ты» и не вспоминать о нелепой ошибке. С дочкой вопрос отдельный. Ещё одна сестра не помешает, однако её дух Воды Леон по-прежнему неприятен. Заменить бы нормальным, но пока не знаю как. Ладно, утро вечера мудренее. А ночь прекрасна тёплой и мягкой подушкой, сопящей в подмышку и пушистостью, ласкающей зарывшиеся в неё пальцы. Так что быстро в ванную, а затем в кроватку к моей хвостатой радости. Обнять, поцеловать, заснуть. Лучший из сегодняшних планов!
        Однако, когда я, поднимаясь по лестнице, активировал дважды пережатую за день Связь, то с неприятным удивлением обнаружил, что фамильяр ещё не спит. Более того, в эмоциях чувствуется приличная боль. Неужели опять живот разболелся после моей выходки с пирожными? Почему не пошла к Таише? Похоже, дедуле придётся ещё потерпеть с очередным исполнением супружеского долга, а мне завтра скупать половину лавки с куклами в качестве извинений.
        …
        Увы, действительность оказалась хуже ожидаемой. У Лаки болел не живот, а коленки, которыми она стояла на рассыпанных зёрнах, уткнувшись головой в угол комнаты. Брошенные прутики и следы от неумелой попытки саму себя отхлестать довершали царапнувшую взгляд картину. И я… первый раз за день испугался сам. До помутнения в глазах. Неужели просочилось?!
        К счастью, судорожное ощупывание содрогающегося от рыданий тельца других повреждений не обнаружило, а просмотр воспоминаний с тщательной проверкой души худшее не подтвердил. Полностью раскрытая демоническая сущность за пределы пентаграммы не вышла и фамильяру не повредила. И Метка оказалась ни при чём, а соответствующий контур всё так же заблокирован. Лисичка действительно сама решила себя наказать, надеясь, что хозяйка быстрее её простит и придёт. За что - непонятно.
        Хотя, честно сказать, я был слишком рад, чтобы слушать бессвязные объяснения. Поскольку пока успокаивал и лечил это глупое чудо, перед внутренним взором возникали совсем другие варианты. От собственноручно снятой заживо кожи до отрубания конечностей и вырывания глаз. Причём это ещё не самые тяжёлые последствия от прикосновения к сути Изнанки. И лёгких мне даром не надо. С трудом спихнутой на дедулю Рейны хватило.
        В общем, контрольный в челюсть получил хороший. Стопроцентный нокдаун. Кстати, слово из человеческой памяти, не имеющее аналога на эльфийском пятом уровне. Умная мысль, пришедшая опосля. Откровенно говорящая, что пора перестать плыть по течению и срочно придумывать новые попытки вернуть остальные части личности. Хоть кого-нибудь, если собираюсь сохранить очередную семью как можно дольше. Всех, кто помешает - уничтожу! А сейчас… наконец-то поцеловать лобик расслабившейся в объятиях лисички. Слегка порадоваться, что не потею и ванну можно отложить наутро. Утопить пальчики в пушистом счастье.
        - Спокойной ночи, Лаки.
        - Спокойной ночи, хозяйка.
        И заснуть. Искренне надеясь, что завтра ничего не произойдёт.
        НА СЛЕДУЮЩЕЕ УТРО.
        …
        Каменные, склизкие даже на вид стены. Почти пустая рама порезанного на клочки портрета. Звук падающих капель. Выступающая из воды площадка. Саркофаг со снятой крышкой. Лежащая в нём девушка в голубом красивом платье с невероятно знакомым лицом. Резко распахнувшиеся большие серые глаза. И серебристые колокольчики ехидно прозвеневшего голоса:
        - Ты… это я!
        …
        - Сати. Сати?!
        - А?
        - Неужели не понравилось?
        Очнувшись, я посмотрел на кашу, которую гонял ложкой по тарелке и попытался встряхнуться.
        - Извини, тётя Таиша. Она очень вкусная. Просто задумалась.
        - Если хочешь, я разогрею вчерашнее мясо. Подожди немного.
        - Нет. Не надо. Сейчас съем.
        Каша действительно выше всяких похвал и таяла во рту. Однако повторяющийся всю ночь короткий сон, скорее напоминающий кошмар, никак не выходил из головы. В демона трудно вселить страх, но ощущение пробегающих по коже мурашек возникало до сих пор, и это было очень неприятно. А учитывая, что мне обычно из подобного ничего не снится - крайне непривычно. Впрочем, вчерашний день своими событиями мог вызвать и чего-нибудь пострашнее.
        Суть сна понятна. Ведь именно в склепе Призрака много лет лежал труп эльфийской принцессы, который исчез оттуда всего шестнадцать лет назад. Мой труп. Однако я вполне живой и вряд ли мог восстановиться до текущего состояния из истлевших костей. В своё время это послужило убедительным доказательством, что бабушка где-то ошиблась. Создать тело на Изнанке можно. Даже проникнуть в реальный мир. Но оно будет лишь сгустком Силы Тьмы без физической основы. Тот же Джаад, будучи воплощённым духом, без энергии сразу перестанет существовать. Моё же тело никуда не денется. Проверялось неоднократно. Значит, настоящее. Однако результат анализа, проведённого гильдейским артефактом, слишком серьёзен, чтобы от него отмахнутся. Только наверняка есть нечто способное подтвердить тот или иной вариант. Да и сон слишком настойчив. Прямо напрашивается в подсказчики ответа. Но где именно в проверенном сверху донизу склепе он находится? В комнате оператора? В пустом саркофаге? Или… стоп! Твою налево!
        Обычный разумный сказал бы про внезапное озарение. Я же лишь со вздохом посетовал на собственную глупость. Не первый и далеко не последний раз. После чего спокойно отложил в сторону многострадальный столовый прибор и посмотрел на Таишу. Заодно на настороженно сидящих над пустыми тарелками Маришу и Лаки. Впрочем, фамильяра успокоил сразу. От переданной волны нежности она даже раскраснелась. На младшую фею пока наплевать. Не исправилась ещё. Что же касается старшей…
        - Тётя Таиша. Мне надо срочно покинуть город. На пару дней. Дедушка знает для чего. Только предупреди, что задержусь дольше сказанного, и попроси взять школьные задания по всем пропущенным темам. Вернусь - выучу. Лаки, останешься здесь. Без возражений. Слушайся Таишу.
        - Но, хозяйка!
        - Я тебя люблю и никогда не брошу. Сколько раз говорила!
        Небольшое влияние по Связи с обещанием по возвращении купить любую понравившуюся игрушку, хоть половину лавки с куклами (всё равно собирался). Помогло быстро. Особенно в отсутствие нелепых для реального мира предложений сути и намёка заказать дополнительные комплекты платьиц для переодевания. Эх, как просто задобрить ребёнка. Главное, не увлечься и не избаловать.
        - Ладно, я побежала.
        - Прямо так?! А как же вещи, оружие, еда?
        - Тётя Таиша. Ты действительно считаешь, что они мне нужны в лесу?
        Приподнятые брови. Чуть обиженное выражение лица.
        - …Извини, немного забыла.
        Приятно, когда тебя понимают.
        - Всё. Пока-пока.
        Склеп, жди. Скоро ты мне дашь столь нужный ответ. Хочешь или нет. Эльвира, прости, но твоей проблеме придётся ещё немного подождать.
        ЭТОТ ЖЕ ДЕНЬ. БЛИЖЕ К НОЧИ. СКЛЕП ПРИЗРАКА.
        Всё как во сне. Стены, вода, саркофаг. И никаких изменений с предыдущего посещения. Откровенно говоря, неприятно здесь находится. Но надо. Плохо, что действие предстоит очень муторное и придётся использовать Свет. Пусть для создания обычных шариков из энергии, чтобы не напрягать зрение, но жжения не избежать. Ничего, потерплю. Как и ныряние в мутную воду. Для чего? Так часть обрывков от порезанного портрета находится там. И ещё в прошлый раз я оценил невероятную стойкость полотна ко времени и другим воздействиям. Никакой магии. Ведь это лишь имитация из пластика с нанесёнными на неё химическими красками, инертными при засыхании к кислотно-щелочной среде. Итак… начали!
        …
        Вроде собрал. Заодно огорчился, что переоценил Призрака. Явно не соблюдал технологию при рисовании. Краска на большей части кусков, вытащенных из воды, расплылась безобразными пятнами. Может, не получится. Ладно. Выдохнуть, успокоится. Настало время играть в пазлы!
        БЫТЬ ИЛИ НЕ БЫТЬ, ВОТ В ЧЁМ ВОПРОС…
        Ага. Только черепа нет, чтобы подержать на ладони. Но есть голова, части руки и подол платья, под которым у самой рамки идёт витиеватая надпись. Вполне достаточно.
        И я вновь обречённо стал смотреть на… своё собственное лицо с характерными эльфийскими ушами, выступающими из серебристых волос, печатку с аккуратно вычерченными тремя лепестками пламени, надетую на тот же самый палец, и символы, частично размытые, но не оставляющие сомнений в прочтении.
        «При*це*са Сат*ниэль Люц*фиар»
        Что же. Опять пришёл туда, откуда начал. Ответ был, но совсем не тот, который хотелось увидеть. Оставалось лишь ещё раз взглянуть в широко открытые серые глаза и негромко, уже риторически, спросить у лежащих передо мной немых обрывков мёртвого прошлого:
        - Ты… это я?!
        ГЛАВА 8. ОНА ВСЁ-ТАКИ СУЩЕСТВУЕТ. ЧАСТЬ 2.
        ВСПОМНИТЬ ПРОШЛОЕ.
        Обратно я решил не торопиться. Конечно, это «основа» тешил себя иллюзией, что в Центральный пошёл под давлением обещания неведомому «кукловоду». На самом деле никакое могущество не стоит одиночества, поэтому рано или поздно юная (или не очень) особа заглянула бы в город, оставшись в нём. Но сейчас возник именно тот момент в жизни разумных существ, когда не хотелось никого видеть. Даже недавно поселившуюся в наших двух сердцах лисичку. Надо было, не отвлекаясь ни на что, решить пару личных вопросов и собраться с мыслями. Тем более, завтра седьмой день недели, то есть выходной.
        К сожалению, первый пункт плана - попытаться пробудить светлого брата с сестрёнкой в повышенном магическом фоне леса, с треском провалился. Продолжали сопеть в обе дудочки, несмотря на все предпринятые действия. Причём за некоторые из них я наверняка не кисло огребу, как минимум от сестрёнки. То, что они напрямую транслировались на тело с соответствующими ощущениями, оправданием вряд ли станет. Нет, до крайностей не дошёл, хотя подумывал. И остановился не из-за каких-то стеснительных моментов. Просто понял - не поможет.
        Теперь уже почти уверен, что ангел, пытаясь спасти Эли и предотвратить новый разрыв души, применил божественную силу сверхдопустимого предела для нашей общей сущности. Намного. Развоплощения избежал, благо он не являлся отдельной личностью, но от Реальности получил весьма неплохой Откат. Учитывая первичный, возникший из-за оторванного куска души, требовалось что-то посерьёзнее простого вливания энергии или точечного воздействия через Тьму и физическое воплощение.
        Легче было пробудить сестрёнку, однако здесь всё упёрлось в моё личное ограничение при оперировании Светом. Проблема не в болевых ощущениях, ежа голой попой не испугать, хотя повыть, катаясь и ломая телом деревья, пришлось. Вот только напрасно. Свыше определённого предела Источник просто отказывался повиноваться, а от попытки использовать форсированный режим я очнулся лишь через пару часов примерно в таком же состоянии, в котором оставил Линею. Даже хуже, ведь ещё и стошнило. Хорошо рядом нашёлся ручей. Конечно, бабушкино платье с сапожками имело функцию самоочищения, но на всякий случай я их вместе с трусиками тщательно натёр песком, а затем промыл в воде.
        В общем, принимая во внимание вчерашний день, пора было с издевательствами над собой любимым заканчивать и придумывать что-нибудь другое. Пусть, как у демона, мои отношения с болью несколько своеобразны, но мазохистские наклонности отсутствуют, о чём даже суть не преминула укоризненно сообщить. Кстати, почему всё-таки Чревоугодие, а не Гордыня? Когда я успел сменить Грех, причём, не проходя повторного Перерождения? Нет, соответствие в наличии, спорить бессмысленно. Однако тогда получается, что не просто потеряна память, а ещё оставшиеся базовые знания искажены!
        Отсюда стоит перейти ко второму пункту плана - приведению мыслей в порядок. Вот для этого одиночество как раз прекрасно подходит, включая тишину и спокойствие. Лес Пограничья - идеальный вариант их обеспечить. Особенно если надеть костюм Призрака. Впрочем, поразмыслив, я решил, что достаточно маски. С Реальности станется съехидничать, подсунув очередных жаждущих спасения существ. Сырое платье натягивать тоже не хотелось, а сарафан… зачем? Зря, что ли, сказал Таише о ненужности чего-либо? Пора вспомнить прошлое, авось столь плотное единение с природой даст небольшую прибавку к интеллекту. А замеченный огонёк звериной души наполнит пустой желудок. Эх, давненько не ел сырого мясца…
        …
        Невкусно. С трудом прожевав несколько кусков, оторванных от бока пойманной гигантской змеи, я понял - зло цивилизации окончательно проникло в мой желудок. Конечно, можно было разжечь костёр и поджарить, посыпав находящейся в пространственном кармане солью, но вряд ли станет лучше. Невольно вспомнилась готовка Таиши, после чего рот самопроизвольно наполнился слюной. Только ужин там, а я здесь.
        С действительностью слегка примирил муравейник. Терпко-кислый вкус насекомых оказался вполне неплох. Жаль, им не с кем поделиться, ведь они считались сильно ядовитыми, к тому же очень опасными. Ну а по мне, найденное гнездо вышло неплохим креслом с лучшим сервисом, который может предоставить лес - сгребай с тела ладошкой еду да отправляй в рот, приподняв маску ко лбу. Правда, кое-какие места, в которые не стоило ей лезть, прикрыл Тьмой, но это от взыгравшей брезгливости. Даже немного задремал под отличный массаж множества лапок и пытающихся прокусить кожу жвал.
        Увы, долго спать я себе позволить не мог, поскольку планировал вернуться к обеду, а ночь давно перевалила за вторую половину. Поэтому, совершив усилие, встал и решил взбодриться коротким окунанием в ручей для смывания уже надоевших муравьёв с дальнейшей пробежкой в сторону города. Пусть умные мысли в голову не пришли, но времени их ждать, почти не осталось.
        Возникший от скорости ветерок приятно холодил кожу и неплохо сушил волосы. Заодно навевал слегка грустные воспоминания о семействе макхаров. Надеюсь, у них всё хорошо? Уверен, рано или поздно я встречусь и опять поиграю со своими родственниками, от которых отказываться не собираюсь. Только победа на этот раз будет за мной, хотя животики всё равно почешу всласть. Ма-Муле тоже.
        СПУСТЯ НЕСКОЛЬКО ЧАСОВ. НИЧЕГО НЕ МЕНЯЕТСЯ.
        Пятно Тьмы в восприятии появилось неожиданно. В том смысле, что карту на стене кабинета дедули я помнил, и соответствующего флажка в этом месте воткнуто не было. Наличие Заразы также стало неприятным открытием. Пришлось останавливаться, а затем чистить, вспомнив способ, применённый под руководством бабушки. Правда, в отличие от себя «прошлого», оперировать подобным объёмом Тьмы труда не составило, да и энергетическим каналам тела повреждения не грозили. Скорее вышла неплохая тренировка. Было бы даже смешно, выйди это по-другому для части личности, являющейся высшим демоном.
        Причём удовлетворение от проделанной работы со спокойной оценкой результата вызвали ощущение, что наконец-то был сделан шаг в нужном направлении. Подумав, я решил его закрепить, пробежавшись по Изнанке. Сказано - сделано. Сначала нырнул в физическом воплощении. Убедился, что Тьма хоть не вредит ему так сильно, как в прошлый раз, но определённое сопротивление присутствует. Потом поэкспериментировал с обликами. Крылышки феи почти убрали негативное воздействие, а когда перешёл в форму, которая была во время боя с драконом, оно исчезло окончательно. Даже не нашёл отличий с обликом макхара. Неплохо.
        Только присутствовал один неприятный момент. В изначальный вариант перейти не удалось. По самой банальной причине - я его забыл. То есть, не то, что совсем не помнил, однако в результате получался какой-то клубок из конечностей, крыльев и клыкастой морды, пытающийся расползтись в бесформенное нечто. Контроль устанавливаться не желал, суть орала о несоответствии. Навеяло очередные вопросы к оставшейся памяти, которые пришлось просто запомнить.
        Огорчённо повздыхав, я вернулся в понравившийся облик феи-ребёнка и стал перемещаться до ближайшего к городу Пятна Тьмы. Так-то оно находилось немного в стороне, но небольшая экономия времени из-за разницы двух миров выходила. Наивный. Как всегда, в таких случаях бывает, я вляпался.
        …
        Нет, чужого внимания не ощутил, искать давно прекратили. К тому же всякая встреченная по дороге мелочь улепётывала со всех ног. Тем более не увидел тех пришлых демонов, желающих покорить этот мир. Ведь далеко от границы не отходил, а подобные существа слишком трясутся над своим настоящим воплощением, чтобы рисковать им рядом с таким количеством разбросанных осколков-щепок физического мира, способных порезать любого зазевавшегося в мелкую стружку. Даже удивительно, почему Вторжение запланировано именно в Пограничье, где переход с Изнанки в Реальность настолько опасен? Ну, не мои проблемы. Сейчас бы лучше понять, зачем возле разрыва, ведущего на «поверхность», скопилось столько тварей, включая почти разумных демонов с приличным уровнем энергоформы? Неужели подвезли колбасу по два двадцать?
        Примерно так и оказалось. Ударивший по ощущениям приятный аромат крови, вернее, эманаций Тьмы от растворившихся в ней материальных частичек, не оставлял сомнений в самом банальном - непонятно зачем выложенной снаружи приманке. Ведь отсутствие тел живых существ я определил сразу. В случайность непрерывно поступающей сюда жидкости я не поверил.
        Естественно, жаждущих душ и реальной плоти созданий, подобный запах сводил с ума, которого особо и не было, иначе сразу бы догадались о ловушке. Но что говорить об обычных, по сути, зверях или отражениях сознаний разумных, продолживших деградировать даже после попадания в Изнанку. Одно слово - Низшие. Как простой пример. Вряд ли у слабовольного человека, однажды от зависти совершившего подлость, найдутся силы стать чем-то большим в Преисподней, чем шакалом, ищущим чужие объедки. Ну, или пищей более сильных.
        Кстати, о ней. Когда я последний раз утолял свой Голод? Честно говоря, не помню, делал ли вообще, но ситуацию точно пора исправлять. Поэтому… приятного мне аппетита!
        …
        Ам… кусь… глоть!
        …
        Да-да. При желании даже в облике феи ротик можно раскрыть очень широко, а зубки сделать большими и острыми. Ну а волосы-щупальца прекрасно заменяют столовые приборы. Конечно, кое-кто пытался сопротивляться. Недолго. Или сбежать. Ужасно медленно. Увы, спустя некоторое время я искренне пожалел о своей торопливости. Стоило подождать, пока еды накопиться побольше. Ощущение было, как от салатиков, употреблённых перед основным обедом. Однако желание броситься в поисках добавки подавил быстро. Стыдно высшему демону настолько откровенно идти на поводу у собственной сути. Побаловал и хватит. Попробует вякнуть - сменю на другой Грех. Не раздумывая!
        Голод намёк понял и быстро утих. После чего я аккуратно приблизился к дыре в Изнанке, решив сначала определить причину такого странного столпотворения не выходя наружу. Мало ли что. Впрочем, даже если там Охотники, то они явно переборщили с приманкой. Часть съеденных демонов могла на некоторое время выйти в реальный мир, а заполучив тела живых, задержаться в нём. Заражёнными они не были, но проблем не стало бы меньше. О чём эти идиоты думали? Главное, зачем так сделали? Запрещено же! Крофф башку снимет за подобное использование Пятен Тьмы!
        Итак, кто у нас там такой умный?
        …
        Половина проступивших в восприятии огоньков душ оказалась смутно знакома, а значит я прав - это действительно Охотники. Остальные выглядели на удивление какими-то тусклыми, да ещё покрытыми странной вторичной оболочкой. Однако больше всего меня заинтересовали три необычно сильные души, при этом определяемые, как звериные. Получается, тут не только демонов вызвали, а ещё и монстров Пограничья собрали? Что за глупцы! Пупки-то не надорвут? Точно Кроффу сдам, и пусть будут счастливы, если отделаются штрафом. Заодно сам сейчас люлей отвешу. Будто не знаю, как дедуля переживает из-за каждого погибшего члена гильдии. Не дай демоны раньше исполнения основного плана инсульт прихватит или чего похуже!
        …
        Шу-ух… плюх!
        …
        Твою налево! Огр! Приземлившийся прямо мне на голову, когда я хотел выглянуть, чтобы в обычном зрении оценить обстановку. Причём тот же самый, что однажды уже падал на Эли во время памятного рейтингового боя. Это стало последней каплей, прорвавшей едва сдерживаемое раздражение. И я, отправив вяло трепыхающееся тело обратно, буквально вылетел из Пятна Тьмы, завопив во всё горло:
        - Вам, что здесь, гильдейская таверна, ограми кидаться?! А ну, прекратили хулиганить, пока по шее не получили!
        Упс.
        - «Остановить время!»
        Всё-таки холод Реальности после уютного тепла Тьмы быстро приводит в чувство. Первое, что я понял - играться никто и не думал. У Охотников на самом деле серьёзные проблемы, принявшие облик трёх неразумных сородичей - Марина Скалы. Только размером побольше. Конечно, какая-то извилина у этих здоровенных гориллоидов в мозгах присутствовала, ведь вырвать деревья и использовать их в качестве дубинок ума хватило. А вот желание полакомится трупами нескольких ящероподобных монстров, что лежали с надрезанными шеями возле Пятна Тьмы, явно недостойно таких могучих существ. Впрочем, великому чувству халявы подвержены не только люди. Кстати, о них.
        Вторым сюрпризом стали наконец-то опознанные тусклые огоньки душ. Как принято говорить в Пограничье, неправильно применяя соответствующее слово - это были именно «человеки». Два воина в кольчужных доспехах с обнажёнными сабельками, совершенно неподходящими для битв с монстрами. Маг в расшитом звёздами одеянии, с намотанным на голову куском ткани, размахивающий не менее нелепым длинным посохом. И невероятно благообразного вида старик с заострённой седой бородкой, напяливший на себя слишком роскошный для путешествия по лесу халат. Большие неудобные при быстром перемещении туфли с загнутыми носами, не вытащенный из-за широкого пояса кинжал. Явно не боец и, похоже, важная персона, охраняемая другими людьми. Ну а увиденная дополнительная оболочка создавалась надетыми защитными амулетами, позволяющими «не изменённым» находиться в повышенном магическом фоне без вреда здоровью.
        И мы плавно перемещаемся к последней части картины. Самим Охотникам, теперь окончательно узнанным. Неуклюжая дамочка неопределяемой расы с замечательным декольте, медведь, убежавший с ней на руках в ту ночь, заяц-напарник. И… кролик Бани, отметившийся охранником в трактире Бирона! Неожиданно. Он-то что тут делает? Конечно, я давно догадался, что это работник Пачи, присланный тогда за мной следить. Обиды не держал, сам бы так сделал, однако его нахождение в лесу весьма необычно.
        Впрочем, оставляя столь интересную встречу в стороне и учитывая пытающегося подняться огра - неплохая команда. Насколько помню, у всех уровень где-то седьмой-восьмой. Метка кролика довольно странная, однако он явно не слабее. Вполне способны справится с почти любыми монстрами Пограничья, особенно в подчищенной местности недалеко от Центрального. Правда, не с тремя гориллоидами сразу, которых здесь быть не должно. Ведь зона обитания совсем в другом месте, рядом с Землями Демонов. Что уже означало очередной «привет» от Реальности персонально для меня. Наивная надежда избежать новой спасательной операции оказалась напрасной. С неприкрытым ехидством ткнули прямо в лицо. Огром.
        Однако, прежде чем изображать из себя героя, надо было срочно исправить серьёзную оплошность. Я опять забыл про одежду! Хорошо хоть воспитательный метод дедули сразу доказал свою эффективность. Вовремя вспомнил, пусть и тем самым местом, воздействия на которое лучше избежать. Повезло ещё, что люди с Охотниками только начали поворачивать головы в мою сторону. К тому же окружившие тело эманации Тьмы закрыли его на несколько мгновений непрозрачным облаком.
        Только на этом положительные новости заканчивались. Неожиданно выяснилось, что перейти на физическое воплощение с напяливанием доспеха Призрака не получится. Поглощённые демоны не дадут. То есть вернуть тело, конечно, проблем не составит. Но неусвоенные до конца сущности придётся выплюнуть. Жалко. Принять облик макхара? Вызовет много ненужных вопросов, поскольку почти никто его не видел. Спрятаться обратно? Тут уже гордость высшего демона не позволяет. Произнеся первый символ, надо говорить второй. Что же делать?
        К счастью, гениальные мысли всё же иногда посещают мои глупые мозги. Решение нашлось. То самое розовое платье! После появления в городе Эли его тщательно выстирал, а затем, к своему огорчению, понял, что надеть и погрустить о бабушке теперь не сможет, поскольку оно слегка село и больше не налезало. Никак. Однако сейчас это станет полюсом. Пробуем.
        - «Запустить время».
        Ура! Подошло просто прекрасно! Причём лямки оставили достаточно места на спине, чтобы убранные при одевании крылышки выпустить обратно. Я даже не успел упасть, вновь зависнув в воздухе. А не рассеявшаяся Тьма позволила спокойно проверить результат. Подол лишь на ладошку выше коленок, в талии не широко и спереди всё необходимое прикрыто. Конечно, в подобном облике «там» искать нечего, но приличия соблюдены полностью. Соответственно, можно успокоиться и продолжить:
        - Ну, кто мне объяснит, что здесь происходит?
        ЧУТЬ РАНЕЕ. СМЕРТЬ ЗАКАЗЫВАЛИ?
        Жадность до добра не доводит. Простая истина, которую понимаешь слишком поздно. Несмотря на отсутствие видимых причин, Рина почему-то волновалась всё сильнее. Даже несколько раз порывалась объявить о преждевременном завершении столь опасного действия с немедленным уходом. Ещё один полученный мешочек с золотом далеко не так приятно оттягивал вниз пояс, а мысль вернуть не вызывала прежнего отрицания. Впрочем, тогда изначально не надо было хватать с Доски Заказов это задание на сопровождение человеков, а увидев символы суммы, радоваться, что успела раньше других.
        Тем более стоило насторожиться, когда куратор от Тайной Стражи на удивление легко согласился, хотя в недавно сформированной команде всего четверо Охотников. Только невинно уточнил, не находящаяся ли перед ним ундина когда-то работала наставником в школе? Пришлось скрипнуть зубами, но признать. Увы, глупая ошибка с определением возраста ученика ещё долго будет преследовать. Но тот орк выглядел таким взрослым. Во всех местах. А потом оказалось, что ещё год надо было спрашивать согласие у родителей, а не у него. С другой стороны, хорошо хоть просто уволили, не лишив Метки. В любом случае, похоже, именно бывшая профессия положительно повлияла на решение.
        Причём люди лишь хотели попасть в посёлок Восточный, сделав по дороге несколько отклонений в лес. По внешнему виду - самые обычные богатые человеки, решившие пощекотать себе нервы путешествием по смертельно опасным в их понимании землям. Почему за такое количество золота и не помочь? Ничего серьёзного, кроме странного требования увидеть как можно больше монстров, озвучено не было. С учётом того, что по маршруту следования всех относительно сильных существ давно уничтожили, работа выглядела лёгкой.
        Увы, действительность оказалась не такой приятной. После отправления неожиданно выяснилось, что главный человек является каким-то известным на востоке исследователем и учёным Абдал аль-Хазаром. Имя ни о чём не говорило, но поведение соответствовало. Его интересовала любая встреченная букашка и травинка. Трёхдневная спокойная поездка по дороге превратилась в длинное муторное путешествие с постоянными задержками.
        Большой запас провизии в повозке уже не выглядел смешным, а полученная вперёд оплата неоправданно большой. Ларец с запасными кристаллами для защитных амулетов удивлять перестал. Языками, после постоянных объяснений с трудом ворочали все. Даже огр. Только противный кролик выглядел безмятежным, ехидно ткнув после жалоб в последнюю строчку на бланке Заказа, почему-то не замеченную ранее. Про неопределённый срок исполнения с верхним ограничением в месяц. Пришлось набираться терпения. Хорошо Барил старательно утешал каждую ночь и под его мускулистым мохнатым телом дневные мучения быстро забывались, а нытьё зайца с огром не так сильно раздражало. Сами тоже виноваты.
        И в целом путешествие проходило спокойно, пока этот Абдал аль-Хазар в очередное утро не вознамерился посмотреть на настоящих демонов, хотя в задании говорилось лишь о показе Пятна Тьмы. Соответствующее место как раз находилось недалеко в небольшом глубоком овраге, только к нему планировалось заглянуть всего на несколько минут. Конечно, отказ прозвучал, игры с Преисподней - последнее дело, однако дополнительно преподнесённые мешочки с золотом вновь оказали своё тлетворное влияние. Даже кролик не стал возражать, покачав на ладони тяжёлый убедительный аргумент. Ведь тоже отправился в поход из-за денег, а несколько мечтательных фраз про некую Карину, с которой собирался жить в собственном доме, откровенно намекали о причине возникшей необходимости.
        Бани и предложил самый простой вариант с трупами монстров. Правил гильдии не нарушат, поскольку кровь - не специальный ритуал. Тем более понаблюдают издали, а нападать не будут. При соблюдении элементарной безопасности серьёзного риска не ожидалось. В худшем случае вылезшие существа лишь побегают вокруг Пятна, а потом уйдут обратно, неспособные вселиться в мёртвые тела.
        Собственно говоря, судя по резко возросшему бурлению тёмного водоворота, сейчас это событие и должно произойти. Теперь оставалось надеяться, что заказчика полностью устроят заготовленные объяснения с появившимися демонами. Ещё немного…
        …
        Шум падающего в лесу дерева. Совсем недалеко.
        …
        - Рина!
        - Слышу, Кен. И уже чувствую. Господин аль-Хазар, немедленно уходим!
        - Но, уважаемая. Мы ничего не увидели!
        - Жить хотите?
        - …
        Старик был явным чудаком, но соображал неплохо и, несмотря на сильное разочарование, беспокойство Охотников оценил. Теперь бы двигался побыстрее. Ведь подобный звук с ощущаемой дрожью земли мог означать…
        …
        Новый громкий треск. С другого места. Проступившие в лёгкой белёсой дымке здоровенные фигуры.
        …
        Увы, худшее подтвердилось. Лесные гиганты, подошедшие в утреннем тумане к входу в овраг слишком близко и удивительно бесшумно. Скорее всего, привлечённые запахом крови. Двое держали в лапах вырванные с корнями деревья, что уже предполагало готовность атаковать. Мирно разойтись не получится. Думать, откуда эти монстры здесь взялись, некогда, надо бежать.
        - Рина, демоны!
        О, Несравненная, как не вовремя! Ундина судорожно оглянулась на возникшие по краю Пятна Тьмы силуэты. Теперь приближаться к нему слишком опасно, и единственное направление отступления перекрыто, поскольку пытаться забраться по отвесным осыпающимся стенкам бесполезно. Только оползень спровоцируют. Все растения вместе с корнями давно убраны. Естественно, Печать Изгнания она заранее не подготовила. Дура! Хочешь или нет, а придётся отдавать крайне неприятный приказ:
        - Барил, Рогар, отвлеките гигантов ненадолго. Только не подставьтесь под удар. Просто уклоняйтесь.
        - Да.
        - Сделаю.
        Кен с Бани, также использующим лук, уже без команды начали обстрел. Впрочем, в отсутствие специальных наконечников даже попадание в глаз результата не даст - просто не пробьёт. Ледяные глыбы и сосульки будут иметь почти такой же эффект. Охранники Абдала аль-Хазара, выхватившие мечи, вызвали лишь усмешку. Подобными зубочистками даже шерсть с лапы гориллоида не срежешь. А маг может сколько угодно создавать Полог - опущенный сверху ствол дерева расплющит людей вместе с ним. Невероятная сила с непробиваемой шкурой были основными особенностями лесных гигантов. Правда, убить их вполне можно, воспользовавшись медлительностью, но только после подготовки, на которую сейчас нет времени. Не говоря уже о мешающих человеках, требующих защиты. Нужно срочно формировать Печать Изгнания, надеясь, что второй не понадобится.
        …
        Рина дрожащей рукой смахнула заливающий глаза пот и с облегчением выдохнула. Наконец-то исчезли. Хотя есть большое сомнение, что это произошло из-за очередной брошенной Печати. Три предыдущих подействовали всего на несколько секунд, наглядно показав - с приманкой Охотники перебрали. И теперь, скорее всего, с «той» стороны появился кто-то очень серьёзный, спугнувший низкоуровневых существ. Но сильному демону потребуется время на переход и лучше шанса не будет.
        Тем более огр с медведем уже почти выдохлись, даже словили пару ударов по касательной, к счастью, без последствий. Хорошо ещё, что гиганты слишком тупы, и больше одной цели воспринять не могут. Из-за этого и стоят на входе в овраг уже столько времени, сделав лишь несколько шагов вперёд. Заодно удачно закрыв обзор третьему, пытающемуся кидать камни. Кстати, Полог действительно спас человеков от прилетевшего валуна, однако сразу лопнул, и маг сейчас судорожно создавал другой. Зря. Пора бежать!
        - Внимание! Господин аль-Хазар, давайте со своими людьми за Пятно Тьмы. Только по самому краю вдоль стенки оврага! Не вздумайте шагнуть дальше - может затянуть. Барил, Рогар, срочно отсту…
        …
        Бах!
        …
        Отлетающее и падающее прямо в центр тёмного водоворота тело огра стало одним из самых жутких моментов в жизни Рины. Сердце резко сжалось, а дыхание полностью перехватило. Такая нелепая гибель напарника, причём по её вине! Малоразговорчивый добродушный здоровяк, тайком ото всех играющий на маленькой дудочке и жутко этого стесняющийся. Звук действительно противный, но лучше слушать его каждый вечер перед сном, чем просыпаться теперь от кошмара, напоминающего о смерти товарища! Не дай, Несравненная, ещё и Барил…
        …
        Бух… шлёп!
        …
        Обратный полёт Рогара, упавшего на землю прямо перед ундиной, даже не сразу проник в её сознание. Однако резко вспыхнувшую радость перебило новое, более невероятное событие. Возмущённый звонкий детский голосок прямо из Пятна Тьмы:
        - Вам, что здесь, гильдейская таверна, ограми кидаться?! А ну, прекратили хулиганить, пока по шее не получили!
        Замерли все. Слишком близко подошедшие гиганты тоже. Под общими взглядами, взмывшее вверх над Пятном тёмное облачко рассеялось, показав девочку в коротком розовом платьице. Остроконечные уши, длинные чёрные волосы, напоминающие тонкие шевелящиеся щупальца и… крылышки феи, жужжащие за спиной. Залитые Тьмой глаза на странно знакомом личике.
        - Ну, кто мне объяснит, что здесь происходит?
        Невежливо не отвечать на заданный вопрос, но…
        …
        - Р-р-р!
        …
        Как бы идёт бой. Что один из гигантов подтвердил, сбросив возникшее оцепенение, зарычав и взмахнув своей дубиной-деревом. Вот только неестественно быстро переместившаяся девочка спокойно перехватила её поднятой ладошкой. Затем, как воздушный шарик, откинула в сторону и укоризненно произнесла:
        - Ну, зачем мешать, когда я разговариваю? Разве вы не знаете, к чему это приводит? Так и быть, покажу. Один раз.
        Размазавшийся в воздухе силуэт, облетевший гориллоидов и вернувшийся почти на то же самое место. Несколько мгновений и… упавшие с грохотом туши. С неестественно вывернутыми шеями. А голосок со вздохом сообщил:
        - Забыла предупредить. Второго не будет.
        Потом девочка плавно опустилась на землю и, уперев кулачки в бока, насуплено проворчала:
        - Я ведь по-прежнему жду.
        Это выглядело крайне милым, даже демонстративно выпяченная сердитость, но только обстановка не располагала к улыбкам. Тем временем девочка продолжила:
        - Чего воды в рот набрали? Бани, хоть ты скажи!
        Впрочем, спустя небольшую паузу, сначала среагировал Кен, с изумлением выдавив:
        - Это… вы ведь Са… м-м-м.
        Неожиданно Бани заткнул ему рот рукой и вежливо, пусть явно сдерживая удивление, произнёс:
        - Приветствую, госпожа. Какая неожиданная встреча.
        При этом странно ей подмигнул и слегка нервно кивнул в сторону застывших в шоке людей. Удивительно, но девочка почти сразу сделала ответный жест, прекрасно поняв кролика. Лишь уточнила:
        - Можно без госпожи. Просто, Эли, хорошо?
        Тут до Рины наконец-то дошло, кого она напоминает. Так же, как и до появившегося рядом прихрамывающего медведя, растерянно мычавшего зайца и очухавшегося огра. Кандидатура могла быть только одной. И… человекам действительно не стоит знать лишнего.
        - Простите, уважаемая, что обращаюсь первым. Благодарю за наше спасение. Меня зовут Абдал аль-Хазар. Если сочтёте достойным, то умоляю обращаться по имени.
        Ого, а быстро он оклемался. Слова просто мёдом разливаются. Спина в поклонах сгибается так, что бородкой землю подметает. Однако в глазах уже знакомый безумный огонёк любопытства. Как бы ни свернул себе шею подобно гигантам. Ведь эта девочка…
        - Эли, фея Исчезнувшего Домика. Приятно познакомится.
        Протянутая для рукопожатия рука и неожиданно наклонившийся человек, слегка коснувшийся её губами. Почему-то с восторгом рассматривающий детские пальчики. Удивительно, но фея не возмутилась, ладошку не отдёрнула. Лишь скривила губки в непонятной усмешке. Однако личико почти мгновенно снова приняло безмятежное выражение. Затем, будто вспомнив нечто важное, девочка хлопнула пальчиками по своему лбу и с ярко выраженной надеждой спросила:
        - Слушайте, а вы сегодня… уже завтракали?!
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. ВЕРНЕЕ, СКРОМНАЯ ФЕЯ ЭЛИ. НУ, ОЧЕНЬ.
        Увы, естественно, перед тем как пойти к Пятну Тьмы они поели. И повозку с провизией оставили на дороге. Без охраны. Невольно улыбнулся, услышав недоумение в голосе этого Абдала подобной простотой. Я согласен, для людей непривычно, что проходящие мимо «изменённые» даже не подумают заглянуть внутрь, тем более взять что-нибудь себе, удовлетворившись табличкой: «ушли на охоту». Честность и отсутствие воровства - редкость среди людей.
        Однако возвращаясь к моему огорчению. Совсем всё плохо не было, хотя от прогулки к повозке пришлось отказаться. К сожалению, этот облик держался сейчас лишь благодаря энергии, идущей от Пятна Тьмы, а в отдалении быстро израсходует только что наполненный Резерв. Тем не менее, в личных сумках Охотников и людей кое-что лежало. Несколько упаковок бутербродов с ветчиной и сыром, плитки шоколада. У Бани даже морковка, вываренная в меду, завалялась. Мелочь, а приятно.
        Причём старик неожиданно сильно порадовал, преподнеся довольно большой кусок настоящего шербета с орехами. Вкус… прямо как из человеческой памяти. Даже не заметил исчезновения в моём скромном ротике. А у его мага нашлась замечательная халва. Я потом ещё долго грустно вздыхал, облизывая пальчики. Обязательно надо найти в городе лавку восточных торговцев и купить. Или заказать, если не будет. В качестве напитка предложили вино. Принял, но алкоголь из него сразу удалил Тьмой, превратив в обычный компот и справедливо сказав, что детям спиртное нельзя. Пусть оно на меня не действует, но если уж соблюдать приличия, то полностью.
        Вопросы… ну, без них не обошлось. Конечно, большое спасибо Бани, что догадался прикрыть перед людьми мою текущую маску, однако некая фея Эли тоже не должна была существовать в сферическом вакууме. К тому же не реагировать на искренние и восторженные эмоции старика, не менее вкусные, чем предложенные сладости, оказалось довольно сложно. Пришлось импровизировать. Даже ни разу не соврал, что для демона является высшим пилотажем. Просто тщательно избегал имён, дат и прочей необязательности. Немного поменял временные отрезки. В результате бабушка ещё не умерла, а с братом и сестрёнками макхарами мы играли буквально накануне.
        Так-то беседа получилась довольно интересной, ведь этот Абдал аль-Хазар не только слушал, но и сам рассказал несколько историй о своих путешествиях. Весьма многочисленных и часто довольно опасных. Впрочем, когда денег хоть попой жуй, чего от скуки не придумаешь.
        После шербета с халвой настроение было самое благодушное, а невесть откуда взявшимся большим деревянным гребнем мне так замечательно расчёсывали щупальца-волосы, что сетование на потерянную возможность увидеть настоящих демонов воспринял, как шанс сделать приятное в ответ. Демонстративно щёлкнул пальцами и вызвал несколько Теней с Изнанки. Удивительно, но Охотники испугались сильнее, чем Абдал, с восторгом рассматривающий замершие в ожидании команды столбики чёрного дыма.
        Сразу родилась идея, как поблагодарить за вкусное подношение. Попросил первое попавшееся кольцо с его пальца и создал Метку Управления, повесив второй конец на ближайшую Тень. Незаметно подключил нить питания на слабенький неинициированный Источник Воздуха, бывший у старика. Всё равно пользоваться не умеет. Наверно даже не знает о его существовании. Затем я напыщенно произнёс:
        - Теперь она служит тебе. Отнять и подарить нельзя. Надевший кольцо без твоего разрешения будет награждён э-э-э постоянным поносом. Можешь приказывать чего хочешь, придать любой облик. Защищать будет до полного развоплощения. Но есть одно условие - убивать живых ей запрещено. Попробуешь отдать такое распоряжение, и сразу вернётся в Преисподнюю. Ясно?!
        Почему-то возникло ощущение, что меня стали почитать за богиню. Даже появилось лёгкое жжение от поступившей Веры. Перетерпел, но понял, что переборщил. Хотя это всего лишь игрушка. Максимум несколько ударов кинжалом выдержит да слабенькую молнию сделает, не более. Впрочем, новые вкусные эмоции разочароваться в принятом решении не позволили.
        Правда, не стоило старику сразу давать при всех имя - Джинни. Как и представлять соответствующую форму, заставившую даже Рину покраснеть. Честно говоря, о таком варианте не подумал, но… может. И тело на ощупь совсем не будет отличаться от настоящего. Но пришлось слегка остудить внезапный энтузиазм Абдала, показав, как прятать Тень в кольцо, и объяснив, насколько часто он может её вызвать, если хочет оставить подобный облик. Пока только один раз в сутки и ненадолго. Желательно ночью. Потом чаще. Нездоровое предвкушение сбил, но не сильно.
        Впрочем, не самое плохое использование. Столь плотное единение с духом Силы даст старику прожить дольше, а постоянно получаемые телесные жидкости позволят Тени потреблять меньше энергии и однажды полностью воплотиться. Разум поднимется до уровня хозяина, став его копией, которая растворится в небытии после смерти оригинала. Идеальная помощница или рабыня. Решение только за самим Абдалом, ведь это будет лишь отражение в зеркале. Приятный самообман, дополнительно подкреплённый моей Волей. Слегка излишняя щедрость, ну ладно.
        Однако я неожиданно сразу получил за неё полноценную плату, поскольку следующий рассказ «в тему» о произошедших недавно событиях в некоем протекторате Санта-Кор сильно заинтересовал главными персонажами. Правда, старик признался, что сам свидетелем не был, а услышал эту историю от своего коллеги накануне путешествия в Пограничье, но не верить, смысла нет. Очнувшись, Эли будет счастлив узнать, что Кайнэ жива, а Натана честно отрабатывает свою Вину. Улыбнулся тому, как они чётко выполнили святое правило настоящего героя - вовремя и незаметно «смыться».
        Кстати, человеческий маг тоже не сидел сложа руки и пытался, в свою очередь, разузнать шёпотом про меня любимого. Однако обратился к самому неудачному информатору - Бани. Кролик поступил гениально. Взял первые попавшиеся пьесы про приключения Принцессы, что я лично видел на подмостках дешёвого театра в Центральном и заменил известное всем «изменённым» имя на Эли. Как бы сократил. Получилось вполне неплохо. Даже мне захотелось поверить, учитывая искренние сомнения в истинности первоисточника. В общем, время до полудня пролетело незаметно и очень весело.
        …
        К сожалению, ничего не длится вечно и в один прекрасный момент я вдруг вспомнил, по какой причине здесь нахожусь.
        - Ой, как солнце-то высоко! Простите, но мне надо домой, а то дедушка будет ругаться. Уроки нужно успеть выучить. Завтра ведь в школу!
        Что интересно, но старик неожиданно подавил готовые вырваться у него новые вопросы и неловко попытался скрыть эмоции. Почему-то уже невкусные. Наверно устал. Человеки такие слабые. Под многозначительным взглядом Бани попрощались быстро. В конце Абдал зачем-то ещё раз вознамерился, кланяясь до земли, поцеловать мне пальчики. Пришлось уступить, вроде в этикете про знатных дам есть подобный момент. Так-то пофиг, но для настоящего Эли мстительно запомню. Я даже произнёс соответствующую фразу на эльфийском пятом уровне, а за выпущенной Тьмой скрыл мелькнувшую имитацию крыльев ангела, наложив небольшое благословение. Из-за антагонистичности Сил лёгкие молнии по бокам проскользнули, но так получилось даже более впечатляюще.
        Маленькой проблемой остались тела гориллоидов, откровенно «палившие» грубую ошибку Охотников, о которой я решил не напоминать. Ведь бутерброды тоже были неплохи на вкус. Но Бани сам подошёл и шёпотом попросил рассказать в гильдии, чтобы выслали команду за ингредиентами. Дескать, ответственность возьмёт на себя, ведь всё равно хотел увольняться.
        Заданный в шутку вопрос: «не стала ли некая песочная фея причиной?», искренне обрадовал лёгким покраснением щёк. Поздравил и пообещал прийти на свадьбу. Пора частично исправить грубое поведение по отношению к девушкам трактира, которые наверняка там будут. Импринтинг уже прошёл, а шанс, что знакомые лица помогут сестрёнке быстрее проснуться, присутствует. С Тией вопрос отдельный, но его тоже стоит решить. Заодно помириться с Тани. Мне явно нужны её советы по Линее и помощь в классе.
        В общем, подождав, пока Охотники с людьми отойдут подальше, я с облегчением вернул физическое тело, надел доспехи Призрака и торопливо побежал к городу. В голове сразу закрутились мысли, всё ли сделал правильно, но неожиданно накатившая усталость не давала сосредоточиться, и я решил отложить их на потом. Удивительно, но за всю дорогу, ни одного жаждущего спасения разумного не нашлось. Наверно, Реальность решила, что на сегодня хватит. Ну и хорошо. Притворяться так долго добрым слишком опасно. Завтра надо как следует оттянуться на одноклассниках. Я же демон!
        ВЕЧЕР ТОГО ЖЕ ДНЯ. СТОЯНКА НАУЧНОЙ ЭКСПЕДИЦИИ АБДАЛА АЛЬ-ХАЗАРА.
        …
        «А сегодня, мои драгоценные читатели, я хотел бы поведать о чуде дивном, с которым довелось познакомиться, путешествуя по смертельно опасному для любого человека месту, именуемому Пограничьем. Однако всё по порядку.
        В прошлом рассказе я упоминал, что собирался увидеть своими глазами ту самую знаменитую дыру, ведущую напрямую в Преисподнюю. Одну из многих, коими усыпан этот жуткий край разумных монстров и чудовищ. Не знаю, что за храбрость меня посетила в то утро, но…
        …
        …И вот когда мы уже прощались с жизнью, неожиданно раздался детский голосок…»
        …
        Абдал аль-Хазар вздохнул и, помедлив, отложил в сторону перо. Надо подумать. Обычно свои путешествия он старался описывать честно. Особенно собственные рассуждения и сделанные предположения. Ну, почти. Не обо всём можно рассказать. Сейчас слова придётся подбирать особенно тщательно.
        Решив слегка освежить голову, учёный встал и вышел из палатки. Большое звёздное небо, лёгкий ветерок, приносящий из вздымающегося невдалеке леса множество запахов. Звуки таинственной ночной жизни обитающих здесь ужасных существ. Никакой заготовленной бумаги не хватит, чтобы во всех подробностях рассказать про смертельную красоту этого Пограничья. Впрочем, самая интересная история уже найдена. Осталось понять, какая?
        Рассмотрев в отблесках пламени небольшого костра неподвижную фигуру, Абдал подошёл и встал рядом. Шевельнулись длинные уши, показывая, что его заметили, но вопроса не прозвучало. Разумный монстр Пограничья, «изменённый», сильно напоминающий человекоподобного кролика. Умнее и вежливей многих людей, с которыми доводилось общаться. По большому счёту уточнять, уже зная ответ, смысла не было, но хотелось. Наверно, чтобы выговориться.
        - Уважаемый Бани, ведь в Преисподней нет школы. Уроков на дом не задают. Там лишь демоны. Дедушка, бабушка и остальные… сколько лет назад они существовали?
        Молчание. Только опять дёрнувшиеся уши. Впрочем, большего не требовалось. К тому же давно пора возвращаться в палатку. Что-то глаза заслезились. От слишком прохладного ветерка, конечно.
        И Абдал аль-Хазар, окончательно приняв решение, пошёл писать… красивую сказку об Эли, могущественной и доброй феи Тьмы, стоящей на страже Пограничья и не дающей прорваться в него злобным демонам Преисподней.
        А перед глазами представал облик улыбающейся девочки в старинном, выцветшем от постоянных стирок розовом платье со следами восстановления разошедшихся швов и аккуратно заштопанными дырами на подоле. Кулачки, жадно запихивающие в детский ротик кусок засохшего старого шербета, случайно завалявшийся в сумке. Неестественно весёлым голоском произнесённые фразы о родственниках и приятелях, с которыми так замечательно играть. Закрытые от удовольствия страшные глаза при расчёсывании тонких щупалец, старательно притворяющихся волосами на голове.
        Да, лёгкость уничтожения чудовищ, способных прихлопнуть человека, как муху, невероятна. Власть над простыми демонами Преисподней, один из которых был неожиданно преподнесён в дар, неоспорима. Ощущение, возникшее при прощании, сродни посещению храма, а значит, существо, отчаянно махавшее им вслед ладошкой, могущественнее любого магистра магии и находится на совершенно другом уровне.
        Вот только Абдал аль-Хазар не зря в своё время изучал с коллегой останки великой расы, давным-давно погибшей в страшной Катастрофе. Вместе с ним создавал метод, безошибочно определяющий по фалангам костяшек их истинную принадлежность. И видел сегодня вплотную детские пальчики. Заодно получил прекрасную возможность тщательно рассмотреть платье, пока на его коленях сидели, непринуждённо болтая ножками. Поэтому внутренним взором видел совсем другой образ.
        Попавшего столетия назад в Преисподнюю эльфийского ребёнка, чудом сохранившего свой разум и изо всех сил пытающегося его сберечь, погрузившись целиком в выдуманный мир. Где есть любящая семья, зовущие играть друзья и школа, в которую нужно ходить. Вести себя надо правильно, как учили родители. Конечно, в мыслях мелькает, что ничего этого нет, поскольку про маму с папой девочка даже не упомянула, но осознавать подобное категорически нельзя. Принять, кем стала, тоже. И… так действительно будет лучше для всех. Ведь фей Тьмы не существует. В Преисподней живут только демоны!
        ГЛАВА 9. ПРАВИЛЬНЫЙ ПОДХОД. ЧАСТЬ 1.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ.
        …
        - У-о-а-а (тихо).
        …
        Зевнув в подставленный кулачок, я куснул себя за палец в попытке сбить сонливость и постарался изо всех сил сосредоточиться на монотонно зачитываемом материале. Ну как можно рассказывать так, что глаза сами начинают закрываться?! Голову просто тянет к сидящей рядом любимой «подушке», увлечённо рисующей на листах каляки-маляки. Да, почти вся аудитория сейчас в похожем состоянии, но это слабое утешение. Если хочу иметь честный повод их отругать, надо самому тщательно демонстрировать бодрость и усидчивость. Только есть проблема. Вчерашняя усталость до конца не исчезла, сложившись с лёгким физическим истощением после многочасового бега, и усердно напоминала о крайне скудном отдыхе.
        Конечно, в обычном случае я мог бы несколько дней спокойно обойтись без него, однако съеденные сущности демонов прилично нагрузили перекорёженную энергетическую систему. Пусть они были слабы, увеличив мою личную силу всего на одну десятую процента, но хиленькому Источнику Тьмы, надрывающемуся сейчас в перебалансировке, этого хватило. И оставляя в стороне правдивость воспоминаний о причине текущего состояния тела, мне явно требовался полноценный ночной сон. Часов двенадцать, не меньше.
        К сожалению, у города я появился далеко после полуночи. В наглую использованный административный ресурс вновь помог. Как и очередное обещание отказаться от сладостей тех, кто стоит в надвратной башне и не открывает ворота замёрзшей в ночной прохладе девушке. Пустили, даже завернули в шерстяное одеяло. Затем отвезли на дежурной коляске до дома, где сдали с рук на руки выскочившему на крыльцо дедуле. Причём в прямом смысле слова. Возражать желания не было, как и шевелить уставшими ножками. Нравится - пусть носит. Кто раздевал и укладывал в кровать, уже не знаю, поскольку следующее, что я увидел, это тормошившую за плечи Лаки с напоминанием о школе. Причём по моему собственному приказу на часик пораньше, странным образом не оставшемуся в памяти.
        О дальнейшем лучше не думать. Нервное пролистывание листков с заданиями, заботливо подготовленных Таишей, активное использование замедления времени при создании письменных ответов. Настроение стало ещё хуже, а сонливости больше. Затем было судорожное проглатывание завтрака и пошатывающаяся, отчаянно зевающая фигурка, плетущаяся по дороге к цитадели знаний, поддерживаемая под руку лисичкой. Конечно, переход в частичную энергоформу при сохранении текущего облика решил бы проблему. Однако вызывать ещё одну тревогу в городе совершенно не хотелось. Дороговато выходит.
        Демоны! Будь проклят тот день, когда я сел за баранку этого пылесоса! То есть, по собственной глупости стал старостой класса неудачников. Мало того что не получилось выспаться, так теперь приходилось изображать энтузиазм и слушать учителя, хотя смысла нет никакого. Хорошо в тетрадке делаю лишь пометки, а не переписываю всё с доски, поскольку большую часть показываемых базовых построений Печати знаю благодаря бабушке. К тому же в отличие от магов, как боец ближнего боя, не обязан, а на экзамене достаточно показать понимание отличий. Но вот с одноклассников спрошу по полной. Ишь чего удумали - зубрить и учиться, когда старосте надо срочно «выпустить пар»! Даже Грон, осторожно поглядывая на меня, старался чего-то писать.
        Раздражение так и норовило вырваться наружу, намекая - раз нет возможности поспать, то неплохо бы над кем-нибудь поиздеваться. Приходилось прилагать серьёзные усилия, чтобы его сдерживать. Причём неведение окружающих о мучениях высшего демона, терпение которого подвергают очень серьёзному испытанию, не имело никакого значения. Главное, о нём знал я! Ну почему… почему они сделали всё домашние задания?! Даже выданные мной! Специально проверил. Ещё так вкусно лёгким страхом подпитывают. Просто невозможно рассердится на столь правильное отношение к себе любимому. Бесит!
        Нет, была ещё искренняя надежда на Линею, умудрившуюся за эти два дня опять расслабиться и, судя по эмоциям, не полностью подготовиться к сегодняшним занятиям. Однако лихорадочное шуршание страницами учебников на переменах, старательное внимание на уроках и, увы, отсутствие хоть одного вопроса к фее или вызова к доске, не дали возможности под благовидным предлогом сорвать свою злость на Слуге.
        Впрочем, следует признать, что основной кандидатурой для неё являлся лишь я сам. Не только из-за сильного желания спать. В памяти непрерывно крутилась вчерашняя выходка, заставляя беззвучно стонать, едва слышно скрипя зубами. Надо же так опозориться! Можно смело сказать, на весь мир! Ведь этот Абдал аль-Хазар наверняка напишет о встрече с феей Тьмы. Уже примерно представляю о чём. Могучая повелительница Преисподней в жутком розовом платьице, капризно требующая сказку и жадно сожравшая всё съедобное до последней крошки, что смогли предложить «изменённые» с людьми. А-а-а! Посмешище полное! И ведь знал о проблеме с разумом в этом облике. Конечно, правильней сказать о снижении критического мышления с упрощением восприятия действительности, но как глупость не назови, вкладываемый смысл не поменяется.
        Эх, мало мне тогда за дракона старый оборотень влепил и зря пару дней назад пожалел. До тёмно-фиолетовых набухших подушечек стоило обработать основную кнопку, включающую у юных демонов мозги! Притворяться ребёнком одно, а действительно в него превратиться - совершенно другое. Особое мучение доставляло понимание того, что нет способа предотвратить подобные ошибки в дальнейшем, поскольку на текущий момент времени альтернативой будет только освобождение сути, независящей от усечённого интеллекта «основы».
        Однако я совсем недавно убедился: естественным результатом станет окончательная потеря других частей личности и жирный крест на собственных планах. Неприемлемо! Ну, где настоящий Эли, когда так нужен?! Здесь должен сидеть он, а не демоническая часть сознания. Хочу наблюдать из Тьмы, изрекать умные советы да ехидничать. Надоело «пахать» за своего носителя! Тем более совершать подобные глупости!
        Поморщившись, я в который раз постарался загнать поглубже мысли о вчерашнем позоре. Потом ещё раз украдкой зевнул и решил хоть немного потешить себя будущей местью. Эта пожилая крольчиха добилась своего. Обязательно на перемене наложу так прекрасно себя показавшую Печать Слабления с задержкой по времени срабатывания. Тьму училка не видит, заметить «сюрприз» не сможет. Пусть посидит вечер на горшке и подумает о подобной манере вести уроки. Не поможет - повторю. Демон я или погулять вышел? Лёгкая чистка организма не помешает в любом возрасте и только поспособствует улучшению здоровья!
        Кстати, к вопросу о птичках, то есть о нём. Надо дойти до библиотеки и прочитать, наконец, «руководство по феям». Метка ничего не показывает, но бледный вид Слуги и её почти прозрачные крылышки мне категорически не нравятся. Такое ощущение, будто Линея по непонятной причине морит себя голодом. Да, на прямой вопрос сказала, что ест только перед сном и с поведением девочек из трактира вроде совпадает.
        Однако школьные нагрузки, включая физические тренировки, не соответствуют такому скудному поступлению энергии. И Таиша с дочкой питаются вполне нормально, Тани тоже. Опять же, фей не тянет в сон от сладостей, но я не заметил, чтобы Линея их ела в течение дня. От моих конфет, кстати, она гордо отказалась. С трудом сглотнув слюну. Настаивать не стал, ведь грех мешать самоистязанию. Впрочем, крайности тоже излишни. Имущество обязано работать над повышением своей ценности, а не наоборот.
        Ладно, разберёмся. Надо - отведу Слугу к Таише. Только уже завтра. Сегодня сил хватит лишь приползти в таверну и поговорить с Эльвирой о её проблеме. Обещание нужно выполнять, особенно если ты получил плату. Но пока только выслушаю. Потом отправлюсь домой, сделаю по-быстрому уроки и в кроватку. Если ещё Лаки немного подержать в ванне с ароматными травами, тщательно расчесав и просушив шёрстку Таишиным артефактом… м-м-м. Короче, принять план к исполнению!
        …
        Я могучий и терпеливый демон… очень терпеливый (очередной подавленный зевок). Как же спать хочу (хнык)!
        …
        БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ.
        Лари Крофф вздохнул и уныло посмотрел на деревянную шкатулку, вытащенную из сейфа. Когда два дня назад Кац её принёс, то лишь пожилой возраст ежа не позволил выкинуть демонолога из кабинета пинком под зад. Впрочем, он всё равно оказался с другой стороны двери очень быстро. После частичной трансформации оборотня под влиянием эмоций. Ведь Кроффу стоило только представить, как возвращается домой, подходит к Сати и предлагает… приказывает… да слова в горле застрянут! Тем более, после сегодняшней ночи. Ведь руки до сих пор ощущают тепло доверчиво прижавшегося тела и сонное бормотание уткнувшейся в грудь девушки: «дедушка, я дома». И теперь просто невозможно поверить собственной памяти, что из этих закрытых глаз, обрамлённых трепещущими пушистыми ресницами, недавно выглянула сама Преисподняя.
        «Слегка вышедший из-под контроля демон, который ничего никому не сделает, поскольку обязан соблюдать обещания хозяйки». Откровенно сказать, так себе оправдание. Наверняка неполное. Больше всего в тот момент ужаснула вероятность убить Сати лично, если она вдруг перестанет быть главной в своём Слиянии. И это после обещания защитить от всех напастей! Того, что дал самому себе, когда первый раз подхватил названную внучку на руки, с ужасом смотря на кровь, льющуюся из-под вонзившегося в грудь кинжала. Не говоря уже о тайном желании делать так хотя бы раз в несколько дней и однажды услышать другую простую фразу: «дедушка, я тебя люблю». Увы, надежда заполучить кого-нибудь от Мариши слишком призрачна, а второго ребёнка Несравненная пока давать отказывается. И необязательно это будет девочка, пацана же на руках долго не поносить.
        - О чём задумался?
        Пачи. Вновь умудрился зайти в кабинет незаметно. Ну и ладно. Хоть поможет принять правильное решение.
        …
        - Прости, но советовать не буду. Думай сам. Конечно, мне очень нравится Сати, а её поведение ранее не давало повода усомниться в способности контролировать своего демона, но система защиты сработала, это факт. И о проблеме с восполнением в городе Силы Тьмы я тоже не подумал, хотя лежало на поверхности. Может, действительно, как предлагает Кац, будет лучше?
        - А какой шанс, что она выслушает, откажется и просто уйдёт из Центрального?
        - …
        - Молчишь. Значит, понимаешь, что большой. Причём ненамного лучше, если подчинится и одновременно затаит обиду. Тогда все наши планы уйдут в канализацию.
        - Согласен.
        Крофф ещё раз вздохнул и, помедлив, открыл шкатулку. Неприязненно посмотрел на содержимое с закреплённым рядом в углублении кольцом. Нельзя сказать, что здесь лежит большая редкость, поскольку в Хранилище гильдии находится несколько десятков подобных артефактов. Однако именно этот экземпляр был особенным. Ошейник Подчинения, способный удержать даже высшего демона или воплощённого духа. По внешнему виду - ажурно вырезанная широкая полоска чёрной кожи с красивым большим кристаллом тёмно-красного цвета. Он, кстати, и показывал легендарный уровень предмета. У обычных, редких и особых, накопитель меньше, а цвет плавно меняется от голубого до тёмно-синего.
        Триста лет назад никто хроник не вёл, однако оставшиеся в архиве документы косвенно свидетельствуют, что такие артефакты на заре создания сообщества «изменённых» применялись часто и слуги-демоны не являлись редкостью. Но сейчас всё по-другому. На памяти оборотня последним, кто носил ошейник, был Джаад. Предыдущий Глава гильдии лично снимал его на торжественном собрании Совета, убедившись, что ифрит способен полностью контролировать своё воплощение.
        По сути, проклятый демонолог прав и артефакт будет идеальным вариантом для текущей ситуации. Только… это всё равно самое настоящее рабство. Как кольцо Управления на свободу воли и передвижения не настраивай, отказать прямому приказу носящий ошейник Подчинения не может. Ни в чём. Боги с планами, главное, о доверии и собственной мечте можно смело забыть. Надолго, если не навсегда. С другой стороны, безопасность жителей города тоже не должна страдать из-за личных желаний Главы гильдии Охотников. Тяжёлый выбор. И нужно ли его делать? Чем плохо стандартное наказание? Тем более демонам свойственна алчность. В следующий раз сначала подумает, к чему может привести попытка «взбрыкнуть».
        - Пачи, бухгалтерия уже подсчитала сумму?
        - Собственно говоря, я и зашёл, чтобы лично отдать результат. Держи.
        Крофф невольно приподнял бровь.
        - Захотел поработать посыльным только из-за этого?
        - Ну, твоё решение мне тоже интересно.
        - Старый интриган. Признайся уж, что против. Я не буду спрашивать, почему.
        - …Да.
        И русал лишь успел растерянно моргнуть на скорость, с которой шкатулка исчезла в сейфе, а оборотень схватился за положенный на стол бланк. Возникло чёткое ощущение, что Пачи перехитрили, получив желаемое.
        - Мало! Пусть накрутят ещё какой-нибудь коэффициент до всей суммы выплаты за костяного дракона.
        - Жадный дедушка.
        - Справедливый. И честно предупредил о размере штрафа. Тем более, проблем с покупкой желаемого у моей внучки никогда не будет, достаточно попросить, а на личные карманные расходы она ещё заработает. Кстати, ты послал команду за телами гориллоидов?
        - Конечно. Заодно магов для создания ограничительной Печати. На оба Пятна Тьмы. Между прочим, Сати положено вознаграждение за обнаруженное.
        - Вот именно. А ты про жадность. Да, я так понимаю, отчёта твоего сотрудника, путешествующего с людьми, ждать ещё не скоро?
        - Увы, только когда прибудут в посёлок. Смысла срывать его с задания ради ненужных сейчас подробностей не вижу.
        - Ясно. Тогда можешь идти.
        - Сам домой не собираешься? Рейну-то смотрю, уже отпустил.
        - Ей… нужен небольшой отдых. Мне же надо кое-какие бумаги подготовить к завтрашнему совещанию.
        Понимающе хмыкнув, русал подошёл к двери и взялся за ручку. Но, уже нажимая на неё, неожиданно повернулся и произнёс:
        - Знаешь, а Сати здесь.
        - Что?
        - Сидит внизу в банкетном зале, разговаривает с Эльвирой. Выглядит такой бледной и усталой.
        Не дожидаясь ответа, Пачи Большая Волна выскользнул из кабинета, затем быстро завернул за угол коридора. Остановился. Не прошло и минуты, как раздалось щёлканье замка и торопливые тяжёлые шаги, свернувшие на лестницу. Русалу осталось только ехидно улыбнуться в усы.
        - Эх, вечно выручать приходится. Впрочем, ты всё равно бы никогда не надел. Я тоже. Только о моих причинах, старый друг, тебе знать ещё рано.
        В ЭТО ЖЕ ВРЕМЯ. ГИЛЬДЕЙСКАЯ ТАВЕРНА.
        - …Бой остановили, но было уже поздно. Один из столов (едва сдерживаемое рыдание)… попал ей прямо в голову. Кости черепа треснули. Деревянный обломок вонзился в шею, повредив артерию. Вытекло много крови. И (всхлип)… до капсулы Восстановления несли слишком долго. Так лекари сказали. Я… не согласилась. Заставила. Таиша помогла. Через три дня тело было в порядке, но (хлюп)… она так и не очнулась. Уже полгода прошло. Мне говорят - всё. Я не верю. Моя Сижана (всхлип)… жива!
        Вновь приходится сидеть, старательно изображая внимание, при этом пытаясь вспомнить, сколько у меня в пространственном кармане носовых платков. Может, не стоило так участливо выслушивать, но Эльвира неплохой кандидат на роль Слуги, причём с перспективой добровольного согласия. Зря подобными ресурсами не разбрасываются. Так-то рассказанная сквозь слёзы история особо не впечатлила. Давно догадался, не зная только детали. И дополнительные подробности, откровенно говоря, не интересовали. Понятно, что погибшая подруга для плачущей девушки была единственной, неповторимой и самой-самой. Иначе бы пантера не прикладывала столько усилий в попытке её спасти.
        Заслуживала внимание лишь информация, что до прошлого года рейтинговые бои с пятым уровнем сложности и ниже, проходили под контролем особого артефакта, защищающего персонал без использования «ограничителей». По сути, он постоянно находился в активном состоянии даже в обычные дни, заодно позволяя не Охотникам спокойно заглядывать в таверну и подрабатывать в ней. Конечно, с некоторыми временными ограничениями, но такого дефицита официанток не было. Однако в один роковой для белой кошки Сижаны момент, артефакт сломался.
        Кстати, это ответ, окончательно закрывший вопрос о столь нелепой проблеме с персоналом. Ведь тот факт, что большое количество Охотников, собравшись в замкнутом пространстве, вызывает у простых «изменённых» чувство дискомфорта, постепенно перерастающее в ухудшение самочувствия, должен быть известен давно. Ещё пару столетий назад. А оказывается, подобный дефект своих созданий эльфы знали изначально. И придумали соответствующую защиту. Что это за воздействие, гадать я не собирался. Любопытно другое. У людей с их западными Авантюристами и восточными Искателями та же проблема или нет?
        Впрочем, сейчас это неважно. Пора заканчивать. Отправленная домой лисичка уже радостно отрапортовала о почти готовом ужине, а значит стоит поторопиться. Тем более всё нужное выяснил, осталось пройтись вдоль Нити Судьбы, непонятным образом не оборвавшейся и найти место, удерживающее душу Сижаны от ухода в Серые Пределы. Заодно от возвращения в собственное тело, что уже более странно. Но в любом случае забрать, перенести и вложить проблем для демона не составит. Сложнее будет не съесть по дороге. Только обнадёживать пантеру пока рано.
        - Я всё поняла, Эльвира. Успокойся (ещё один поданный платок). Обязательно посмотрю на твою подругу. Завтра. Сегодня не могу, прости.
        А вот обида на задержку лишняя. Признаю, моя вина, поэтому предпочту не заметить. Объяснять тоже ничего не собираюсь. И вообще…
        - Сати? Что-то случилось?
        Неожиданно. Крофф, собственной персоной. Души от усталости я не отслеживал и его появление откровенно проморгал.
        - Ничего, дедушка. Просто зашла проведать (спрятанный за кулачок невольный зевок).
        - В таком состоянии? Ты о чём думаешь?! Почему пошла в школу, хотя я велел отдыхать?
        Неправда. Лишь попросил. Естественно, я смело проигнорировал. Но промолчу. Слишком вкусно беспокойство.
        - А ну, давай домой! Поешь и сразу спать. Ясно?
        Как замечательно. Полностью совпадает с моим планом, учитывая, что домашние задания успел сделать на переменах. Заодно малопонятное, но отличное объяснение для пантеры, сразу прекратившей обижаться на отказ. Ещё и её волнение за моё здоровье почувствовал. Удачно получилось.
        - Хорошо, дедушка. Прости, Эльвира, мне надо идти.
        - Ничего. Я… подожду.
        …
        - Может, коляску вызовем?
        - Нет. Уже всё в порядке.
        Нелепо, но я совершенно забыл про особенности функционирования тела в пределах работы базовой системы биологических жидкостей. Пока слушал Эльвиру, спокойно расположился в позе «коленка на коленку» да ещё опёрся сверху локтем. И в условиях сброшенного на самый минимум энергопитания банально «отсидел» себе ногу. В результате, уже выйдя из здания гильдии, споткнулся, едва не упав. Конечно, дедуля подхватил, объяснения устроили, однако новую тревогу за себя я обеспечил, и желание в очередной раз взять на руки ощутил. Обойдётся. Хорошенького помаленьку.
        Впрочем, подумав, ладошку я протянул. Слегка поощрить не помешает. А поймав через прикосновение скользнувшую в сознании оборотня «картинку», мысленно усмехнулся. Какая Мариша всё-таки дура! Полная! Да, по другой причине, чем прихрамывающий в сторону дома глупый демон, но результат ещё катастрофичнее. Взрослость не в том, что едва титьки увеличились, надо сразу отпихивать руку отца и гордо поворачивать мордочку в сторону. Её доказывают совсем другим способом. Так лишь причинишь боль родителям и вызовешь стремление найти того, кому можно подарить отвергнутые чувства.
        Никакая ведьма не поставила бы меня в сердце оборотня на первое место, не заиграйся дочка во «взрослую жизнь». А я, будучи демоном, не упущу такой возможности. И за тебя, Мариша, сам получу наслаждение от крепко сжимающих ладонь пальцев. Неспособные его понять, мне вас… совсем не жаль!
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. НЕ САМОЕ ПРИЯТНОЕ МЕСТО ДЛЯ ДЕМОНА.
        Покачавшись с носка на пятку, я хмуро посмотрел на Нить Судьбы, висящую в воздухе. Вернее, на оставленный ею след, поскольку для меня она невидима. Потом на стоявшее в нескольких десятках шагов здание и спокойно входящих в него «изменённых». Успокаивающе погладил по голове заволновавшегося фамильяра. Похоже, быстро проблему Эльвиры не решить. С одной стороны, хорошо, что не пришлось в поисках души Сижаны обыскивать всё Пограничье. Нашлась в городе. С другой стороны, почему именно это место?! Единственное, в которое я не могу попасть. Что она там забыла? И почему её первой же молитвой не вышвырнуло в Серые Пределы?! Ведь это храм!
        Увы, не только Свет и Тьма. Демоническая и божественная силы тоже антагонистичны по своей природе. Даже если опираются на другие энергетические составляющие Спектра. Конечно, я исключение из правил, заложенных Творцом, и могу использовать всё, но только лишь потому, что являюсь частью сознания, состоящего из нескольких сущностей одновременно. Изначально, после того как остался один, получалось чуть-чуть, лишь в силу общности. Потом, после многочисленных проб и ошибок состряпал конструкцию, позволившую увеличить воздействие.
        Сейчас, уснувшие брат с сестрой, распятые во внутренней Пустоте на кресте-антенне, представляют собой своеобразный трансформатор. Я посылаю туда свою Волю, получая на выходе необходимую для управления божественной силой Веру. Способен спокойно применять имитацию крыльев ангела для лечения Светом, накладывать благословение. До некоторой степени заместил Люцифа и даже научился неосознанно отвечать на приходящие молитвы. Естественно, всё это сопровождается болью разной интенсивности и продолжительности, однако терпеть можно. Вот только здесь совершенно иное. Не брызги, ложка или ковшик.
        Плотность божественной силы внутри храма такова, что я сначала получу ощущения, как будто нырнул в расплавленный металл с головой. А затем меня действительно развоплотит и никакая защита не поможет. Конечно, есть другой вариант. Пробить канал на Изнанку, выкачать соизмеримую Силу Тьмы, наполнив её своей Волей. Однако результатом станет в лучшем случае осквернение храма, который потом придётся годами молитв превращать обратно в святое место. В худшем - здание просто разнесёт на куски вместе с прилегающей территорией. Гибель кучи «изменённых» прилагается. Ради одной души? Я глуп, но не настолько. Тем более там наша статуя и с должности полубогини никто не снимал, а значит, наоборот, должен защищать это место.
        Соответственно, нервничающей сейчас в таверне Эльвире, придётся ещё подождать, пока кто-нибудь из моих родственников соизволит проснуться или вернуться. Думаю, скажу ей правду. Не всю, но и врать не буду.
        - Лаки, идём. Заглянем ненадолго в гильдию, а потом… лавка кукол!
        - Ура!
        Да, очередное обещание, которое надо выполнять. Надеюсь, денег на карточке мне хватит.
        НЕМНОГО ПОЗЖЕ. ЗДАНИЕ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ.
        - Сати? Ты пришла! Сейчас. Отпрошусь у Джаада и мы…
        - Не нужно. Просто возьми небольшой перерыв.
        Верно. Пантера ничего не знала. Ведь после уроков я не стал сюда заходить, а сразу пошёл в лечебницу. Затем пробежался по городу. Откровенно говоря, хотел сделать сюрприз с далеко идущими намерениями, сочинил пафосные реплики, но… не сложилось. Впрочем, намеченный план ещё можно выполнить. Приступаем.
        - Прости, Эльвира. Не хотела тебя отвлекать. Сделала всё сама. И у меня для тебя три новости. Плохая, хорошая и не очень. Выбирать нет необходимости. Скажу подряд.
        Ух, какие эмоции. Кажется, догадалась, что ничего не вышло. Продолжаем.
        - Первое. В капсуле Восстановления действительно лежит только тело, души нет. Лекари были правы.
        Дёрнулась, но промолчала. Достойная Слуга выйдет.
        - Второе. Она не ушла за Грань, а осталась здесь. Прямо в городе.
        Сколько радости. Очень вкусно. Но появилась настороженность. Ждёт следующей фразы.
        - Третье. Я пока не могу её взять и вернуть.
        - Почему?!
        - Душа по какой-то причине застряла в храме. Зайти с демоном не получится.
        Переваривает. Думает. Вскидывает голову.
        - А… пока, это когда?
        Умница. Впрочем, другого не ожидал.
        - Есть способ. Но потребуется время на подготовку. Неделя или месяц. Точнее не скажу.
        Новая порция размышлений. Наверняка судорожно прикидывает, сколько ещё сможет платить за капсулу. На самом деле… нисколько. Уже четвёртая неделя идёт в долг по расходным материалам. Вчера был уточняющий разговор с дедулей, который сам лишь недавно узнал. Дежурный персонал реанимационного зала скрывал, но попался на проверке, проведённой после истории с моим фамильяром.
        Причём Эльвира уже продала дом, всю свою одежду и украшения. Кроме нескольких личных вещей, вроде трусиков и зубной щётки, у неё ничего нет. Но полученные деньги кончились, а зарплата официантки, пусть отдаваемая полностью, не покрывает круглосуточного использования капсулы Восстановления. Даже такая высокая, как у пантеры. И добавочный коэффициент за ежедневную переработку не спасает. Впрочем, решение она придумала, кое-куда сходив и договорившись. Неправильное. И надеясь на него, сейчас произнесёт…
        - Ничего. Я подожду.
        Ага. Вчерашняя фраза повторена в точности, да только смысл вложен уже другой. И я чётко ощущаю как Эльвире тошно от одной мысли о нём. Невероятно стыдно так поступать. Хорошо хоть не догадывается, что Глава гильдии уже знает. Но это было бы ненадолго. Я лишь чуть-чуть опередил предстоящий серьёзный разговор, после которого капсулу… отключили бы. Приказом Кроффа. Опять божественное везение Люцифа? Не знаю. Но не воспользоваться - грех для демона.
        - Только у меня есть одно условие. В качестве извинений за невыполненное обещание.
        - Какое?
        - На улицу «красных фонарей» ты не идёшь! Отменишь аукцион и вернёшь аванс. Недостающие деньги платить буду я.
        Как вскинулась-то! Эмоции - полная вкуснятина. Сильное смущение, страх и стыд, оттого что так быстро узнали. Однако мне нужны не они. И не собираюсь рассказывать, откуда сведения.
        - Не…
        Сначала подавляем протест.
        - Молчать!
        Потом объясняем и быстро подслащиваем. Заодно используем немного демонического влияния. Излишняя щепетильность сейчас только помешает.
        - Это не благотворительность. Отработаешь полностью, до последней монетки. Но с достоинством той, кто вышел против меня на бой, а не раздвигая ноги для всех желающих!
        Итак, что ответишь, пантера? Каким способом решишь сломать свою гордость?
        - Я… согласна.
        Хм, а зачем плакать-то? Второй день подряд уже перебор. Повезло, что находимся в комнате отдыха, никто не видит. Любопытных заглядываний в банкетный зал ещё вчера хватило. Обнимаем, позволяем рыдать в плечо, и гладим по голове.
        - Не переживай, я её обязательно спасу. Потерпи немного. И перестань лить слёзы, как маленькая девочка.
        - Прости (хлюп)… те.
        Всё, ты моя, пантера! Слово «госпожа» не произнесла, однако явно о нём подумала. Пусть не идеально, поскольку предстоит заключительный этап, но в целом план выполнен. Пора начинать претворять в жизнь следующий. Слуга должен иметь возможность ежедневно исполнять свои обязанности. Как? А будто я не заметил в бросаемых на Кроффа взглядах соответствующих эмоций. И не понял волнения оборотня, слишком сильного для отношений «начальник - подчинённый».
        Ведь узнав, что я способен помочь, дедуля, плеснув радостью, сам решил не отключать капсулу. Думаю, разницу в расходах тоже он оплатит. И возвращать деньги не собираюсь. Будут компенсацией за мою заботу о семье. Пусть своих чувств Крофф ещё не осознал, однако есть тот, кто обязательно подскажет. Третья жена в доме не помешает. Оборотню - гарем, а нашей личности - сдувание пылинок и обхаживание на уровне катающегося в масле куска сыра. Замечательно. Приступить к исполнению!
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. КУКОЛ МНОГО НЕ БЫВАЕТ.
        А Лаки оказалась жадной девочкой. Растрясла, как яблоню. Впрочем, владелец лавки вспомнил про обещание предоставить скидку, и карточка пострадала не сильно. Немного осталось. Кроме того, я очень мстительный демон. Теперь, когда закрыл свою Вину полностью, настала пора лисичке вспомнить, что она фамильяр. Завтра и начнём.
        НА СЛЕДУЮЩЕЕ УТРО. ДОМ КРОФФА.
        - «Хозяйка!»
        - «Терпи, Лаки».
        - «Мне больно!»
        - «Можем прекратить, но тогда я тебя с собой не возьму. И Связь заблокирую».
        - «…(хнык)»
        Согласен, ощущения сейчас у неё крайне неприятные, несмотря на то, что часть я забираю себе. Как будто тело непрерывно покалывают иглами. В самых чувствительных местах лёгкое жжение. Но это совсем не смертельно. И не так уж больно. Ещё минуту точно выдержит. Ждём.
        …
        - «Три, два, один. Выходи».
        …
        Шух-х
        …
        - Хозяйка (всхлип)!
        - Всё-всё. Не реви. Больше не будем так делать.
        Естественно, говорю про сегодня, поскольку завтра с утра опять заставлю. Вечером тоже. Заодно чуть-чуть увеличу время и уменьшу объём забираемых ощущений. Потом прикажу делать так самостоятельно, что ещё больнее. Однако торопиться не буду. Задача ведь не мучить фамильяра, а научить его… прятаться в моей тени. Базовое умение, без которого остальные становятся бессмысленны. Главное, это позволит меньше беспокоиться о безопасности Лаки. Особенно когда она освоит перемещение к хозяину на расстоянии.
        Увы, обычное живое тело, пусть уже пропитанное Силой, активно сопротивляется переходу в энергоформу. Ведь речь идёт не о принудительном внешнем воздействии, а о создании устойчивой матрицы, способной к мгновенному преобразованию и удерживанию себя самостоятельно неопределённо долгое время. Пока с использованием моей энергии. Затем своей. Высшая ступень - татуировка на коже, потребляющая в пассивном состоянии буквально крохи. Но до неё ещё очень долго. А пока…
        - Успокоилась?
        - Да.
        - Отлично. Продолжаем зарядку! Ноги вместе, ладошки на пояс… поехали!
        Не надо на меня столь жалобно смотреть. Упражнение на «уход в тень», не будет заменять остальные, как лисичка подумала, а станет первым. Зря, что ли, пораньше встали? Кстати, не пора увеличить физическую нагрузку? Здоровому юному организму совсем не повредит. Да, сегодня Лаки сделает ещё один круг в парке вместе со мной! Не стоило наглеть и заказывать столько наборов платьиц для кукол. Демоны очень злопамятны. Так, следующее упражнение.
        - Теперь руки на ширину плеч и… раз, два!
        Хе-хе-хе, какой хороший день! Планы на него тоже замечательные. Сначала дрессировка фамильяра, потом одноклассников. Библиотека с «руководством для фей» и определение действий по Линее. Не забыть заглянуть в гильдейскую таверну, попить молока, а затем поработать с эмоциями Эльвиры, задав несколько невинных вопросов про Кроффа. И никакого предчувствия неожиданностей. Не будет их сегодня, уверен!
        ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ВТОРАЯ ПОЛОВИНА ДНЯ.
        - Госпожа учитель. Куда это положить?
        - А? Уже закончила? Вот сюда.
        - Посмотрите?
        - Да, Сати, сейчас. Подожди немножко.
        Увы, совсем без накладок не обошлось. В обеденный перерыв ко мне подошёл Шатр. Попросил остаться в школе и вместо практических занятий на Арене помочь выздоровевшему учителю по уровням языка в рассмотрении пройденного материала, а также подготовке нового. Формально мог отказаться, но по факту лишь пришлось уточнить, предупреждены ли наставники. Ведь большую часть выдаваемых тестов по символам проверял я, и довольно часто помогал Шатру вести эти уроки «по замене».
        Впрочем, обсуждение будущих заданий оказалось полезным, а времени это заняло меньше, чем поход на Арену, и остальным пунктам плана, похоже, не помешает. Первые же выполнены с блеском. Уставшая Лаки сразу после обеда уснула и до сих пор сопит на парте, не отвлекая на себя внимание. Одноклассники были полны замечательного энтузиазма. Особенно когда узнали, что я не иду на практические занятия. Немного подвели лисички, плоховато справившись с контрольной работой, зато Линея порадовала отличным ответом у доски. Осталось дождаться, когда эта молодая енота посмотрит написанные по её просьбе тесты на знание символов пятого уровня, сходить в библиотеку и можно бежать к вожделенному стакану молока.
        …
        - Сати, позволь задать один вопрос.
        - Конечно, госпожа учитель. Я что-то неправильно сделала?
        - Мне не совсем понятно, почему ты использовала дополнительные символы в заголовке каждого теста? Они ведь лишние.
        - Какие, покажите.
        - Вот.
        Я с недоумением прочитал собственноручно написанную фразу. Вроде всё правильно: «Эльфийский уровень языка». Где ошибка? Числами они не обозначаются. Вместо этого указываются в определённой очерёдности словами: северный, западный, восточный, южный и, наконец, эльфийский, то есть пятый. Почему первые четыре называются по сторонам света? Не знаю. Или не помню. В общем, так и ответил.
        - Нет, Сати, здесь правильно. Я про второе слово, из-за которого у третьего меняется падежное окончание. Пусть формально не ошибка, но они ведь имеют один смысл, являясь синонимами, зачем их писать дважды? Кстати, смотрела твои предыдущие работы. Ты и на других уровнях делаешь то же самое. Пишешь постоянно подобные символы подряд, когда речь заходит про обозначение языка. А в одном месте…
        Чем дольше я слушал, несомненно, увлечённую своим предметом еноту, тем сильнее не понимал, что происходит. Заодно появлялась ярость, не ощущаемая уже давненько. Ведь был полностью уверен в своём идеальном знании. Особенно эльфийского. Учительница даже говорить на нём толком не могла, с восхищением выслушав простейшую фразу и робко попросив пару занятий для исправления интонаций. Спустя же час нагло тыкает в лицо несуществующей ошибкой!
        Но я добрый демон. Сначала возьму словари со справочниками, докажу её «недальновидность», а потом… енота опять отправится на больничный. И никакого рукоприкладства. Сегодняшние слегка выпученные глаза пожилой крольчихи, быстро прекратившей попытки рассказывать материал, стоя у доски, мне очень понравились. А для этой училки я вбухаю в Печать столько Силы, что кое-кто через три дня побежит в лечебницу для срочной операции по удалению вылезшего «лишнего»! Итак, посмотрим…
        НЕСКОЛЬКО ПОЗДНЕЕ. ПУСТАЯ АУДИТОРИЯ. ПОЧТИ.
        - Хи-хи-хи, хи-хи…
        Сижу, глупо моргаю своими глупыми глазками, глупо улыбаюсь и не менее глупо хихикаю. Собственно говоря, отдуваюсь за глупую «основу», но так глупому демону и надо. Главное, не забыть завтра подарить еноте большую и самую дорогую коробку конфет, которую найду в городе. Думаю, в имперском бутике таковая обнаружится. Где я мило побеседую с продавцом на его родном… языке!
        Твою налево! Нет никаких уровней! Есть народы, говорящие на пяти разных языках, просто перемешанных между собой из-за долгого общения. В основном это касается северного, западного, точнее имперского, а также восточного. Кроме того, в них тоже есть отдельные диалекты и говор, характерный для определённой местности. Особняком стоит южный язык, поскольку люди, использующие его, когда-то жили за территорией, ныне называемой Землями Демонов. Ну и естественно - эльфийский, на котором общалась погибшая в Катастрофе раса. Всё. Ничего сложного!
        Вот только… откуда же я взял эти «уровни»?! Ответ есть. Про них мне рассказал химеролог Даниэль Люцифиано, вернее, кронпринц Дарданиэль Люцифиар. Зачем? Неизвестно. Конечно, в той или иной степени он мой отец. Как химеры или дочери, или спасённого после падения инопланетянина, использующего крылья вместо летающей тарелочки. Неважно. Отказываться не буду. Обижаться тоже. Но теперь, нет ни «вазы», ни «кувшина». Надо собирать нечто другое, учитывая, что с моей памятью всё ещё хуже, чем недавно думал. Ведь такую оплошность способен допустить и столько времени не замечать лишь тот, кто изначально не являлся носителем этих языков! Но куда деть портрет и генетическую проверку?! Голова сейчас взорвётся.
        В любом случае, я окончательно понял одно - выбирать себе «правильное» прошлое можно до бесконечности. Нет никакой гарантии, что тебе внезапно не подсунут другие ответы. А значит, сегодняшний план увеличился ещё на один пункт. Пора вновь посетить регистрационный артефакт. В конце концов, надо с чего-то начинать. Эльфийская принцесса Сатаниэль Люцифиар, не самый плохой вариант. По факту, законная правительница всех Земель Демонов, включая… Пограничье.
        ГЛАВА 9. ПРАВИЛЬНЫЙ ПОДХОД. ЧАСТЬ 2.
        БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. ЛЕЧЕБНИЦА.
        - Ты вовремя успела, Сати. Ещё несколько дней, в лучшем случае - неделя, и было бы уже поздно.
        - Настолько серьёзно, тётя Таиша?
        - Как сказать. Жизни ничего не угрожало, но окончательное Пробуждение стало бы невозможно. И о работе Охотником она могла смело забыть.
        - Понятно. Сколько времени потребуется на лечение?
        - Две недели постельного режима под капельницей с полноценным питанием. Место в палате выделю прямо сейчас.
        - А…
        - Или одна ночь в капсуле Восстановления. Однако вряд ли у неё есть столько денег.
        - Я оплачу.
        - Ты уверена?!
        - Да.
        - Хорошо. Сейчас вызову санитаров.
        - Не надо. Сама отнесу.
        - Хм. Ладно, пошли. Только простынкой накрою.
        На мой взгляд, излишне. Но здесь территория Таиши, поэтому требовать соблюдения приличий имеет полное право. Тем более Линея всё равно без сознания и хоть немного наказать стыдом не получится. Ничего не поделаешь, придётся моей ярости потерпеть до выздоровления феи.
        Подождав, пока лежащее на кушетке тело завернут в кусок ткани, я подхватил его на руки и вынес из процедурного кабинета. Размером с моё, а лёгкое как пёрышко. Не удивительно, учитывая, сколько времени Линея недоедает. Вот дура! Едва избавился от одной, так со следующей теперь разбираться. Кстати, я не лучше. При таком состоянии здоровья понос несколько раз вызвал. Не говоря уже о неприемлемом пренебрежении собственностью. Пусть Метка, эмоции, да и внешний вид, ничего не показывали, однако кто мешал прочитать «Руководство по феям» раньше?! Только собственная лень и, чего греха таить, подсознательное нежелание узнать что-нибудь несоответствующее уже выстроенной «картине мира». Тянул до последнего. Наверняка и сегодня нашёл бы предлог не пойти в библиотеку, да учительница от души приложила «лицом об стол».
        Теперь я даже задумываться не буду, почему в местных языках нет понятия «анорексия». Пусть по отношению к Линее оно приобретает немного другой смысл, но результат тот же самый. В попытках преодолеть границу, отделяющую обычных фей от пробуждённых, девушка перестаралась. Истощила свой организм настолько, что любой приём пищи вызывал ощущение отката назад, в то время, когда до вожделенной цели казалось рукой подать.
        Правда, здесь повлиял ещё один немаловажный фактор - отсутствие у Линеи денег на покупку рекомендованных к употреблению фруктов, которыми можно было заменить отказ от еды перед очередной попыткой. Даже категорически нужно, если делаешь их так часто. Стоит добавить характерную сильную стеснительность юных фей, не позволившую найти подходящую работу, особенно в условиях начавшихся курсов. Затем личное упрямство, не давшее попросить о помощи у родителей, учителей или одноклассников, включая новоприобретённую Госпожу. Выбор очевиден. А его последствие безвольно висит сейчас у меня на руках, принудительно погруженное в сон.
        …
        - Положи сюда. И… сними своё воздействие. Я настрою капсулу так, что до окончания процедуры твоя Линея не очнётся.
        Судя по эмоциям, про наличие демонической Метки догадалась, но промолчала. Явно не намерена наступать на одни и те же грабли.
        - Когда забирать? Ночи точно хватит?
        - Ну, поскольку все расходы на тебе, то пусть останется здесь подольше. Заодно вылечим другие проблемы, которые найдём. Завтра после школы устроит?
        - Главное, чтобы была здорова.
        - Физическая основа первичной формы восстановится полностью. Про «взрослую» ничего сказать не могу. Скорее всего, произойдёт откат назад. Ничего страшного. Потерянную часть этапа, помня свои прошлые ощущения, она вернёт быстро, как и завершит Пробуждение. Если, конечно, опять глупостей не наделает.
        - Не переживай, тётя Таиша, лично прослежу. Спасибо за помощь.
        - Не за что. Может, подождёшь меня? Вместе домой пойдём.
        Хм. В общем, не самое плохое предложение. Всё равно в таверну заглядывать поздно - слишком долго провозился с Линеей. Просто приплюсую моё не выпитое молоко к её будущему наказанию. Регистрационный артефакт… а сколько времени займёт восстановление учётной записи? Ведь об этом я сначала не подумал. Лучше выделить побольше. Причём появилась одна замечательная идея, ради которой стоит после ужина сразу лечь спать. Лаки возражать не будет, и так уже дрыхнет в кровати, отведённая из лечебницы домой Миной. Кажется, с «уходом в тень» я перестарался и стоит скорректировать временные интервалы в будущих тренировках. А сейчас принять просьбу феи.
        - Конечно, тётя Таиша.
        - Замечательно. Я быстро.
        Какое интересное предвкушение с лёгким смущением. Впрочем, знаю, что от меня хотят. Некто вчера видел из окна, как Крофф шёл, держа внучку за руку, и тоже возжелал. Почему бы и нет? Ладошка не сотрётся, а эмоциями я всегда готов перекусить. Однако подозрительно. Вряд ли тут рассчитывают на простое прикосновение. Неужели перестарался, пока её лечил? Так-то награду заслужила, немного дам, но впредь надо быть осторожнее с Силой Света. Я и раньше знал, что у фей на неё реакция почти такая же, как на сладости, а после сегодняшнего чтения теперь понимаю почему.
        …
        Присев на стоящий рядом стул для посетителей, и продолжая наблюдать за уверенными действиями Таиши, настраивающей капсулу, я невольно вновь вспомнил «Руководство». Действительно, очень интересная книга. В первую очередь тем, что явно сохранилась ещё со времён эльфов и пластиковые листы лишь имитировали бумагу. Причём написана она была на двух уров… тьфу, языках, эльфийском и имперском. После страницы на одном шла такая же на другом.
        Правда, меня сразу смутила слишком свободная обложка. После пролистывания до конца стало понятно - часть листов аккуратно удалили. Последний абзац намекал на продолжение, а едва заметные пятнышки клея и чуть более широкий корешок говорили, что оно существовало. Кто, когда и зачем, спрашивать, похоже, не у кого. Какие там были секреты, тем более. По общей потёртости и обшарпанности всей книги, включая это место, сразу стало понятно, что изъятие произошло очень давно. Вполне вероятно, не руками «изменённых». Впрочем, мне хватило и оставшегося текста. Особенно учитывая объединение оригинала с переводом.
        Немного вычурная манера изложения и присутствие неиспользуемых сейчас символов, чтению на имперском особо не мешали. Однако прилично сглаженные формулировки давали понять о нежелании эльфов, чтобы феи и другие «изменённые» знали настоящее к ним отношение, намекая о специально созданной языковой дистанции. Ведь в оригинальной части текста, тоже слегка завуалированной, манера подачи информации вызывала чёткое ощущение описания для будущих хозяев своих питомцев. Декоративных или боевых.
        Чего только стоили фразы: «В первой стадии существования очень похожи на нас, отличаясь лишь наклоном ушей, волосами и выдвигаемыми из спины «энергоприемниками» и «Интеллект сильно меняется в зависимости от внешней формы, однако нарушения управления не будет». Особенно умилила: «К изменению условий содержания стоит подходить осторожно и помнить, что личные отношения могут быть определяющим фактором при дальнейшем использовании». Как вишенка на торте, в качестве основного места проживания указывался… тематический парк «Пограничье».
        Впрочем, я честно обошёлся без сильного изумления. В искусственном подземелье с механизмом самовоспроизведения монстров и выпадающими с них предметами побывал. В некоем рейтинговом бою официанткой поучаствовал. На Арене с её впечатляющим функционалом посидел и даже поиграл там с пантерой. Ещё кое-что по мелочи. Не говоря уже о предложении регистрационного артефакта восстановить учётную запись Охотника. Так что, прочитанные три слова никакого ответа не дали, а лишь уточнили имеющееся внутри предположение. Соответственно сразу отправились на дальнюю пыльную полку с пометкой: «вспомнить, когда понадобится».
        Однако без большого и тяжёлого «кирпича с крыши» всё-таки не обошлось. После «уровней» выдержал с достоинством. Даже не очень долго смотрел на несколько строчек, предваряющих основной текст: «Идея создания и формирование основного концепта принадлежит Её Высочеству принцессе Сатаниэль». Тот факт, что значение нескольких слов из этой фразы всплыло в памяти только во время прочтения, уже особо не тронул.
        А вот при дальнейшем изучении этой замечательной книги, учитывая навязываемую идентификацию, так и хотелось постучаться головой об стенку. Заодно побить об неё того, кто решил претворить в жизнь чересчур бурную фантазию юной эльфы. В каком возрасте я изрёк этот «гениальный концепт»?! Пять лет или чуть больше? Почему меня послушали? Только из-за титула принцессы? Придуманное просто поражало своей абсурдностью.
        Начнём с того, что как таковой отдельной расы фей не существовало. Они могли появиться в любой семье «изменённых» с вероятностью в пятнадцать процентов при соотношении мужского и женского пола один к десяти. Дальше, ещё круче. Союзы фей были бесплодны, а вот от других изменённых первым всегда появлялся на свет ребёнок расы второго родителя. Потом уже шанс делился пополам. Здесь, кстати, я немного задумался, поскольку получается, у Кроффа когда-то был сын от Таиши! Однако они о нём не упоминали и в доме следов его существования я не заметил. Даже в эмоциях специфической тоски не проглядывало. Довольно странно, но поехали дальше.
        Гибриды возникнуть могли. Очень редко с вариантом один к ста. Внешне не отличались от обычных фей, однако были лишены «Восприятия», и дети у них рождались только другого родителя, зато подобные особи приобретали одну или несколько особенностей, характерных для любой расы «изменённых» и… не имели ограничения по потомству. Соответственно, моя сила и всеядность удивляла, но чем-то из ряда вон выходящим не считалась, а якобы принадлежность к полуфеям вызвала серьёзный ажиотаж в гильдейской таверне.
        Думаю, посетители трактира Бирона в силу необразованности об этом просто не знали, Охотники же подумали сразу. То-то я удивлялся мешкам писем, даже после демонстрации, что являюсь феей Тьмы. При обнаружении самки способной нарожать кучу детишек, звериные инстинкты сдвигали разум в сторону, ведь уже со вторым ребёнком у «изменённых» были проблемы, третий считался чудом, а четвёртый - благословением небес. Про пятых в городском магистрате записей почти не было. Единичные случаи за последние двести лет ведения учёта и все от гибридов.
        Желание оторвать половине гильдии «хотелки» крутилось в голове давно, особенно учитывая, что назначенный в мою честь турнир уже разросся до предварительных этапов и откровенно грозил превратиться в событие года. Даже сейчас вспыхнула ярость, и пришлось усердно мысленно проговаривать, что вспоминал содержание «Руководства по феям», а не представлял наслаждение от воплей, когда в ладошке будут хрустеть явно не нужные большинству Охотников яй…
        - Всё, Сати! Закончила. Можно идти.
        Отошедшая от капсулы довольная Таиша, конечно, порадовала. Но на скорое исполнение своего желания она надеется зря. Я ведь давно заметил мнущиеся у порога фигуры. Но какой из меня демон, если сейчас им помешаю?
        - Госпожа Крофф, просим прощения!
        - Насчёт закупки лекарств… нужно ваше мнение…
        - Надо утвердить ведомость…
        Ох, сколько недовольства с обидой и сильным разочарованием. Достойно поощрения.
        - Тётя Таиша, я подожду. Никаких проблем.
        - Э-э-э, прости, сейчас разберусь!
        Ну-ну. Будем считать, что поверил. А пока продолжу вспоминать. Что там дальше? Ага. Очень интересный момент.
        Существовала определённая, хотя и не стопроцентная зависимость вида феи от местности, где проживали их родители. Разнообразие откровенно поражало. Да, основными были четыре: земная, огненная, водяная и воздушная. Но существовала вероятность появления каменной, песочной, лесной, луговой, цветочной, речной, озёрной и так далее. Кстати, так и было написано - любой вариант. В теории даже по типу предмета, то есть фея дверной ручки - не бред сумасшедшего, а суровая реальность! Хи-хи. Впрочем, идущая далее фраза: «Внимание! Некоторые виды находятся в процессе доработки», слегка успокоила. До откровенного маразма, похоже, не дошло.
        Естественно, следующим шло умение управлять соответствующим типом Силы. Причём помимо использования стандартных энергетических составляющих Спектра были и более узкие направления. Например, песочная фея не испытывала затруднений при воздействии на песок, а лесная или луговая легко влияли на определённый набор растений. Почему-то с использованием Силы Света, а не Жизни. Кстати, Смерть с Тьмой тоже не упоминались, хотя в контексте словосочетания «любой вариант» они должны были иметь место. В существование моей «маски» все поверили. Слегка посмеялся, представив себе костяную фею. Откровенно говоря, стоило посочувствовать тем, кто вынужденно реализовывал глупый лепет ребёнка. И ведь почти получилось, судя по описываемому на следующих страницах.
        Здесь текст уже пошёл более прагматичным и проглядывал способ, с помощью которого эльфы добились нужного результата. Конечно, про встраивание в генную цепочку «изменённых» механизма воспроизводства столь экзотических созданий упоминание отсутствовало. Всё-таки это руководство пользователя, а не техническая документация. Однако про то, что феи являются наполовину духами, было сказано прямо. Что сразу стало ответом на вопрос о пресловутом «Восприятии». Ларчик открывался просто. Помимо обычного зрения, они видели окружающий мир и как энергетические существа. Ничего экзотического, я смотрю так же. Джаад наверняка аналогично.
        Но эльфы, похоже, недоработали этот аспект, поскольку с совмещением существовали явные проблемы и феи в основном ориентировались на второй способ. Соответственно, это приводило к забавным казусам, вроде того, когда девочки из трактира Бирона не замечали меня на расстоянии вытянутой руки. Помню, Тия забавно подпрыгивала в испуге, когда Эли, проходя мимо и совершенно не скрываясь, в шутку щёлкал пальцем по её ушку. Но это вновь отступление в сторону. Мы подошли к самому важному.
        Помимо вышеперечисленного, у фей женского пола была ещё одна экзотическая особенность - разделение на две стадии существования. Каждая из них могла пройти через так называемое Пробуждение, в результате которого способности резко усиливались. Как правило, это сопровождалось изменением внешнего облика на новый «взрослый» вариант. Конкретный возраст перехода в «Руководстве» не упоминался, но по смыслу текста напрашивалось совершеннолетие. Кстати, возникло сильное подозрение, что эльфы обращались с ним очень вольно. Причём косвенные намёки шли на всех «изменённых», особенно в контексте упоминания некоего Инкубатора. Наводило на определённые мысли, которые сразу постарался загнать поглубже.
        Не прошедшие через Пробуждение феи через два-три года после совершеннолетия теряли эту возможность, тело начинало взрослеть естественным образом, как и стареть. Срок жизни ставился в семьдесят-восемьдесят лет. У второй стадии он был таким же, но полученный облик почти не менялся до самой смерти. Судя по Таише, это действительно так. Выглядела она не сильно старше дочери. Талия идеальной «рюмочкой», а волнующие мужчин выпуклости совсем не утратили своей юной упругости и формы. Проверил лично.
        И возвращаясь к прочитанному. После нескольких общих фраз, сложив их с собственными наблюдениями, я неожиданно понял, что представляет собой Пробуждение. Пусть своеобразная, но вполне обычная инициация Источника, имеющая право на существование. Ведь в отличие от духов, феи не обладали таковым изначально, а значит, процесс проходил как у простых живых существ с окончательным формированием будущего ядра где-то в подростковом возрасте. До этого момента феи брали энергию из окружающего мира, используя свои крылышки и в меньшей степени поверхность тела.
        Последнее - стандартный способ для любого духа, что совсем не удивляло, заодно объясняя повышенную чувствительность к принудительному вливанию энергии. Особенно Силы Света, которую советовали использовать с осторожностью. Причём в книге указывалось, что она очень эффективна при лечении без Печатей, но способна вызвать зависимость. В оригинальном тексте использовалась более откровенная формулировка: «ненужную личную привязку». Придётся учитывать.
        Что же касается Пробуждения, конечно, повышение функциональности созданных существ выглядело логичным, только вот сопровождалось оно серьёзными осложнениями, убедительно доказывающими - хоть эльфы были гениями в генной и магической инженерии, но не богами. У них получилось объединить несовместимое и создать полноценно работающий организм с внедрённой структурой, свойственной энергетической форме. Однако со стабилизацией Источника при его активации возникла проблема, поскольку у духа им являлось всё тело, не имеющее ядра, Резерва и распределяющей сети магических каналов.
        Естественно, такие подробности в книге отсутствовали, но додумать труда не составило. Как и разглядеть сквозь описываемую процедуру её техническую составляющую, а также смысл появления «взрослой» формы. Искренне восхитила изящность решения со встроенным улучшением «товарного вида». По сути, эльфы полностью повторили работу Творца, если знания о настоящих феях, оставшиеся в моей повреждённой памяти не вложенная кем-то выдумка.
        Коротко, это полная перестройка всей физической основы тела, после чего оно, как и у энергетической сущности, само становилось Источником. Правда, понимание процесса было уже выше моего текущего интеллекта и сохранившейся информации, однако это не столь важно. Да и подробно расписанные этапы с перечислением последовательности действий и рекомендациями оказались интересны, но не более. Главным являлся результат в виде новой весьма фигуристой особы, способной использовать Силу своего типа на уровне магов и полученный наконец-то ответ на один старый вопрос: «Почему феи не носят трусики?!»
        Естественно, причина оказалась проста. Экспоненциальная зависимость размера тела от объёма накопленного Резерва. Такая же, как у духов. В первую очередь характерная для юных, недавно пробуждённых особей и постепенно пропадающая с возрастом. Ведь для крайнего варианта с полным опустошением, когда фея уменьшалась до облика ребёнка пяти-шести лет, запасную одежду ещё можно было держать в сумке. Но вот при обычном использовании магии, надетый под платье небольшой кусочек ткани при уменьшении размера бёдер или талии мог элементарно слететь в самый неподходящий момент. Привычка его не носить вырабатывалась быстро, включая откровенные наряды с возможностью утяжки. Не говоря уже про лифчик, который недолюбливали все феи, включая не пробуждённых. Идеальной формы грудь, даже большого размера, в поддержке не нуждалась.
        Кстати, особняком стояли феи, прошедшие через Пробуждение без смены облика, то есть сумевшие перестроить своё тело в рамках первичной формы. Как правило, из-за самоинициации Источника под влиянием внешних факторов. Якобы мой вариант. Никаких особых преимуществ они не получали, разве что изначально обладали стабильным размером, и талия от применения магии резко похудеть не могла. Некуда. Минусом шло подростковое тело до конца жизни, а сомнительным плюсом - откат внешнего облика при истощении лишь до десяти-одиннадцати лет, на которых фея сознательно могла задержаться и после восстановления Резерва.
        Дополнительное объяснение, почему кролик Бани так настойчиво спрашивал меня о самочувствии, а дедуля сильно испугался во время рейда на дракона. Про то, что я тогда действительно был на грани и Тьма, высасываемая из двигающихся костей, здорово выручила, лучше не думать. Уж как-то подозрительно сильно приросла эта «маска» к нашей личности. Но я опять отвлёкся. Теперь стоит вспомнить о…
        - …Пока хватит, а на следующий месяц уточните цену. Слишком большая. Если не изменят, то будем искать другого поставщика. Что-нибудь ещё?!
        - Нет, госпожа Крофф. Простите.
        - Хорошо. Сати, я готова. Идём?
        - Конечно.
        Честно говоря, мучить женщину, судорожно придумывающую повод взять меня за руку, не стал. Подчинённые старшей феи уже замечательно постарались. Поэтому, едва покинув лечебницу, сам прихватил робко шевельнувшиеся пальцы и, изображая беспокойство, спросил:
        - Всё в порядке, тётя Таиша?
        - Д-да.
        Волну удовольствия, прокатившуюся по её телу от переданной небольшой порции Силы Света, тоже демонстративно не заметил. Но обратил внимание на опять возникший в поедаемых эмоциях ненужный оттенок. Впрочем, пока он в пределах допустимой погрешности, коррекция сознания не нужна. Дальше будет видно. И перебирание ногами по твёрдой поверхности думать, кстати, не мешает.
        Впрочем, вспоминать прочитанную книгу полностью, смысла нет. Фруктово-овощное питание обычных фей, синдром Непробуждённой, вызывающий изменение сознания и сонливость, имели в памяти наглядные примеры. Как и любовь к сладостям, вызывающим своеобразную эйфорию. Подробности особо не интересовали. Стоило лишь отметить изменение в именовании особей второй стадии.
        Признак, определяющий вид, превращался в основную характеристику по типу Силы, соответственно воздушная фея становилась феей Воздуха, земляная - феей Земли и так далее. Были и нюансы. Водяная, речная и озёрная превращались в фею Воды, а вот песочная оставалась феей Песка и могла управлять только им, зато была вполне способна созданным вихрем «стереть» любого монстра до костей. Как-то так.
        Ну и напоследок не помешает освежить в памяти, приведённый в «Руководстве» список проблем, возникающих при прохождении Пробуждения. Именно он выручил одну дуру, лежащую сейчас в капсуле Восстановления. Кстати, на эльфийском языке формулировка была более откровенна: «Перечень дефектов и неисправностей». Я тогда достаточно быстро нашёл описание, подходящее под случай Линеи. Судя по всему, она самовольно изменила этапы и после создания «взрослой» формы вместо тренировок по стабилизации сразу начала процесс активации Источника. Возможно, решила банально сократить время. К сожалению, получилось.
        Только вот очерёдность прописана не просто так. Я сразу понял, что указанное время закладывалось в процесс для появления необходимого количества живой и костной ткани. Всё-таки у фей не форма воплощённого духа, а настоящее тело, пусть состоящее частично из магической структуры. И ей в почти пустой оболочке оказалось совершенно не на чем формироваться. По факту, «взрослый» вариант Линеи сейчас представлял своеобразный воздушный шарик, наполненный энергией работающего Источника. Естественно, требовал постоянного сознательного контроля и быстро «сдувался» стоило потерять концентрацию или израсходовать значительную часть Резерва.
        Ошибка не очень серьёзная. Достаточно хорошо питаться и как можно дольше ежедневно удерживать себя на второй стадии. Мясо с костями начнёт нарастать и в один прекрасный момент облик окончательно зафиксируется. В теории. Вот только ощущения у феи присутствовали такие, как будто Источник не раскрылся до конца. Соответственно девушка с упорством достойного лучшего применения делала упражнения по его раскачке.
        Тоже не катастрофа, если бы Линея ела. Но она голодала, тем самым разрушая магическое ядро, постепенно теряющее физическую основу. Внешне это почти никак не сказывалось, поскольку живые клетки заменялись их энергетическими аналогами. Полудух же. Попросить совета у других фей глупая Слуга не решилась, меня смертельно боялась, а сходить в библиотеку и ещё раз перечитать «Руководство» не догадалась. В рекомендациях ведь было указано о необходимости полноценного питания с его обязательным увеличением. Причём в эльфийской части текста настойчиво советовали проверить «свою» фею на их исполнение.
        Я и решил так сделать, заглянув в общежитие по пути из школьной библиотеки в таверну. Совершенно спонтанно. После чего долго не мог прийти в себя от увиденной в пустом шкафчике почти протухшей гадости, названной «овощным салатиком на ужин». А затем наконец-то активировал Метку, прервав идущий от феи поток вранья. Ярость от услышанной правды до сих пор клокочет внутри. Не окажись рядом стражники, когда девушка на половине дороги к лечебнице потеряла от страха сознание, я бы спокойно потащил её дальше за волосы прямо по брусчатке. Но Линее повезло. Донесли вплоть до кабинета Таиши. На кружки с пивом ребята заработали честно. Что же касается феи…
        - Мама, ты уже…ой. Э-э-э привет, Сати.
        - Здравствуй, Мэри.
        А вот и ещё одна проблемная особа. Выбежала навстречу, когда мы заходили в дом, и отшатнулась, поскольку меня сначала не заметила. Очередной не удивляющий сбой «Восприятия». Приятный глоток испуга.
        - Дочка, а кто там так шумит?
        - Их папа прислал. Что-то ремонтируют в комнате на первом этаже.
        - Понятно.
        В отличие от Таиши, интересоваться и заглядывать не собираюсь. Слишком знакомые огоньки душ, обнаруженные ещё на подходе. Кац и ящер-демонолог, явно отрабатывающий штраф на гильдию. Похоже, восстанавливают разрушенную мной пентаграмму. Ну, мешать не буду. Здороваться тоже, много чести. Особого удовольствия существование в доме подобной магической конструкции не приносит. Правда, вынужден признать - вероятность, что она понадобится, ненулевая и обижаться на дедулю даже не подумаю. Небольшой знаковый момент - сказать младшей фее про содержимое комнаты нужным он не посчитал.
        Кстати, теперь я знаю, что дочка Кроффа является наглядным подтверждением того, к чему может привести несоблюдение инструкций. Наличие второй стадии при отсутствии Источника полностью соответствует одному из дефектов, описанному в «Руководстве», как грубейшая ошибка, совершённая при Пробуждении. Непоправимая.
        По всей видимости, у Мариши активация магического ядра произошла раньше, чем она создала новую форму. Откровенно говоря, сомневаюсь, что это произошло самопроизвольно. Наверняка одна из попыток доказать свою «взрослость». В обычном случае ничего бы не получилось, но девушка попала в тот небольшой процент фей, у которых инициация Источника возможна без смены тела. Так и произошло.
        По сути, ничего ужасного. Никаких последствий, кроме оставшегося навсегда текущего внешнего облика. Уверен, весьма симпатичного. Однако для Мариши, очевидно, это стало полной катастрофой. Какая может быть «взрослость» без попы и титек?! Не знаю, чем девушка подумала, когда решила их сделать. Ведь в «Руководстве по феям» однозначно говорилось, к чему может привести попытка изменить тело при наличии активного Источника. Он… просто распадётся.
        О причинах даже гадать не собираюсь. Скорее всего, при перестройке организма, физическая основа затрагивалась слишком сильно, что напрямую влияло на распределённое ядро, совмещённое с Резервом. Может быть. Главное тут в другом - получив вожделенное фигуристое тело, Мариша превратилась в самую обычную женщину без особых способностей. Откровенно говоря, наплевать, что чувствовала в тот момент эта дура, но для родителей её ошибка стала крайне неприятным сюрпризом. Наверняка Крофф мечтал о высокоуровневом Охотнике, будущей помощнице и, возможно, преемнице. Подростковый эгоизм с нежеланием слушать окружающих и даже верить написанному, поставил на всём жирный крест.
        Причём, предполагаю, что на этом ничего не закончилось. Перспектива скромного жизненного пути в виде семьи, рождения и воспитания детей, при гипертрофированном самомнении «золотого» ребёнка, оказавшегося у разбитого корыта своих амбиций, явно стала неприемлемой для Мариши. И о следующем поступке девушки «по вине отвергнувшего её мира» я догадываюсь. Недаром дедуля так трясётся над младшей феей, с трудом отпуская в подземелья. Насколько всё было плохо, когда оборотень притащил дочку к Лестии, не знаю. Что просил и чем платил, тоже. Но уверен - бабушка сделала лучшее из возможного. Несмотря на давление проклятого гримуара, злой она никогда не была. И помогла. Мариша стала ведьмой Призыва.
        Счастливый конец? Как бы не так! Характер вновь сыграл с девушкой дурную шутку. Ведь во время проведения ритуала духи ориентируются на эмоции. Самовлюблённая и думающая только о себе особа призвала точно такую же сущность. Высшего духа Воды Леона. Результат их взаимодействия я видел, хм, в городских банях. Весьма специфический, но закономерный. Естественно, что прилагать усилия и трудится на благо хозяйки, дух не захотел, а она оказалась неспособна заставить.
        Вернувшиеся возможности превратились в пшик, а Кроффу осталось терпеть и надеяться, что дочка всё-таки опомнится и повзрослеет по-настоящему. Честно говоря, я ощущаю - фея осознает ущербность своей текущей жизни. Вижу попытки её изменить. Однако Леону этого явно не надо, а способ контролировать хозяйку он нашёл уже давно. Достаточно нашептать про любовь и активно пошевелить псевдопальцами между ног девушки. Всё. Дармовой сосуд согласен дальше на растительное существование.
        А ведь Мариша не может не знать, что духи, за исключением воплощённых, на подобные эмоции неспособны. Даже на проходящих курсах об этом было сказано, а провалившие экзамены неудачники добросовестно записали в тетрадки. Впрочем, моё появление фею встряхнуло, а ревность растолкала уснувшие амбиции. К тому же приключение в подземелье доверие к Леону всё же подорвало. Потеря духа Воды невероятной трагедией не станет.
        Так что, как только представится возможность, выкину этого дармоеда и подселю кого-нибудь нормального. Затем проведу небольшую дрессировку, после чего Мариша наконец-то станет для родителей помощницей и опорой, а мне нормальной сестрой. Жутко бесит, что упускаю столько вкусных эмоциональных связок, сопутствующих этому аспекту жизни в семье. И… стоп. Опять не туда занесло. Будто не мои мысли. Но другие части сознания не объявились, значит, это шевельнулось Чревоугодие. Правильно. Пора ужинать! Только, увы, придётся себя ограничить, учитывая, что произойдёт ночью. Ничего, отъемся потом.
        - «Хозяйка… кушать хочу!»
        Лаки, ты моя умница. Вот он - правильный подход к жизни!
        ГЛАВА 10. ДВЕРЬ В ПРОШЛОЕ. ЧАСТЬ 1.
        ШАГНУТЬ ЧЕРЕЗ ПОРОГ.
        Обычными часами «изменённые» в Центральном практически не пользовались, за исключением расставленных в городе на самых видных местах нескольких башенок с большими циферблатами и колоколами, сообщающими время традиционным количеством ударов. Причём были они вполне механического типа, с классическими гирями и противовесами. Как-то ради интереса Эли заглянул в дверцу для обслуживающего персонала, которую никто и не думал запирать. Для большинства жителей вполне хватало, а ночной перезвон совсем не мешал спать - организм реагировал лишь на нужное количество ударов. Наша личность тоже быстро приспособилась.
        Однако существовали и настольные пирамидки-артефакты. Нажал на вершину - услышал время, если на выступ сбоку, то следовал вопрос о том, когда должен прозвучать сигнал, напоминающий колокольчик. Нельзя сказать, что они стоили дорого, но в трактире Бирона я видел такую только на кухне, да и у нас в доме одна стояла там же, а вторая в спальне оборотня. Всё. Подобная экономия немного удивляла. Впрочем, утренний стук в дверь я решил воспринимать, как должное и не задумываться о мелочах. Лаки окончательно сняла проблему - чувство времени у лисички оказалось идеальным, по сути, отвечая на возникший вопрос. Но сегодня появилась необходимость использовать другой способ.
        …
        Получилось! Внутренний будильник сработал, как настроил - ровно в полночь. Были определённые опасения, поскольку Эли его создавал ещё в Землях Демонов, не желая во всём полагаться на сестрёнку. Но «основа» подошёл к делу серьёзно и укол Силой Смерти в особо чувствительную часть тела, заставил моментально открыть глаза. Даже слегка выпучить. Сразу пришёл к выводу, что с эффективностью наша личность тогда сильно переборщила. Однако судорожное растирание ладошкой пострадавшего места и мысли о корректировке не помешали, тщательно оценив обстановку, запустить свой план в действие.
        Крофф с женой очередное испытание кровати уже закончили и давно успокоились. Мэри тоже спала. Оставалось подкачать в посапывающую лисичку Силу Тьмы и полностью поднять «стенку-фильтр», сделанную сестрёнкой. Затем через Метку заблокировать попытку фамильяра проснуться. Защитный артефакт дома оценивал изменение энергетического потенциала, а не физическое перемещение, давно выяснил. Для него под одеялом по-прежнему будут лежать два тела. Верно, дедуля, и про эту ступень контроля я знаю. В том числе, о сигнальной Печати на моей двери и про амулет на прикроватной тумбочке в вашей с Таишей комнате. Только они не помогут.
        - «Мерцание!»
        Вот и всё. Я снаружи на карнизе за окном. Теперь в тень дома, по парку мимо зевающей охраны и к гильдии! Только надо сначала завернуть в переулок. Надеть доспех Призрака - основополагающую деталь моего плана. Побежали!
        …
        Добрался быстро, ещё раз воспользовавшись Резервом. Ну а проникнуть в само здание легче, чем выбраться из дома Кроффа. Я просто знал, какая из дверей, ведущих в подсобные помещения таверны, никогда не закрывалась. Зря, что ли, официанткой работал? Конечно, защитный артефакт здесь на порядок круче, но он реагирует на посторонних, а я таковым не являлся во всех смыслах. Начиная от подвязанной на него реакции благословения Соланиэль и заканчивая неубранной записью в реестре персонала. Как сказал в предвкушении Джаад: «С твоим шилом в заднице попадание на штраф, будучи Охотником, лишь вопрос времени, а Лари уже обещал». Ну-ну, мечтать невредно.
        Впрочем, мои рассуждения о допуске носили лишь теоретический характер. Пусть войти не проблема, но вероятность отслеживания по ауре слишком высока, как и ведение записи. «Стенка-фильтр» не поможет. Соответственно, не сейчас, так завтра, о появлении феи Тьмы в гильдии ночью станет известно. Желание объясняться с дедулей отсутствовало, всё-таки предстоящее действие носило слишком личный характер. Поэтому основной расчёт был на маску и доспех, которые должны сделать меня для защиты здания невидимым. Кстати, регистрационный зал выпадал из зоны её действия, поскольку охранял себя сам. Рейна ещё в прошлый раз сказала. Думаю, это действительно так. Скорее всего, «изменённые» просто побоялись соваться к эльфийскому наследию, являющемуся основой их существования.
        Ну а в случае физического обнаружения в дело вступит… замечательная сказка для детей о Призраке, что приходит по ночам в гильдию и берёт задания с Доски Заказов. Те, что обычные Охотники выполнять отказываются. Причём, как положено, делает запись в книге заявок, лежащей в запертом ящике конторки. Потом повторную - о выполнении. Красивая история, которую собиралась рассказать Рейна на экскурсии для ребятишек с восточных ферм. Даже показать соответствующие строчки.
        Согласен. В таком возрасте таинственность возбуждает и манит. Чёрная рука, тринадцатая ступенька и привидение девочки, умершей в туалете, ну как же без них? Легенда о Призраке в подобный ряд прекрасно вписывалась, учитывая, что гильдия и так её постоянно эксплуатировала. Не только она. Тех малышей, что Эли ловил в лесу, я помню. Про подчинённых Пачи, подчищающих за пока непонятной избирательностью Охотников, догадался. Ладно, хватит тянуть время. Шаг вперёд!
        …
        Приятно, когда всё получается. Защита не сработала, а демоническое восприятие с предчувствием успокоительно сообщали о полном отсутствии ощущения контроля. Осталось самого себя похвалить и продолжить движение. Кстати, совсем пустым здание не было. На кухне возился повар, что-то готовя к утренней смене, по коридорам бродило несколько дежурных. Зачем, непонятно, ведь даже не Охотники. И, конечно, высокая внушительная дверь в регистрационный зал оказалась заперта. Но…
        - «Мерцание!»
        Против лома нет приёма. Хорошая поговорка из человеческой памяти. Интересно, если я настоящая принцесса, то, где умудрился её подцепить? Ладно, неважно. Сейчас предстоит подтвердить второе предположение. Или уйти, если ошибся. Итак, убираем маску, снимаем перчатку и ладонь на замерцавший зелёным светом шар. Кольцо, привет! Давно тебя не видел.
        - Активация. Проверка. Право на осуществление изменение подтверждено. Система приветствует члена королевского рода, принцессу Сатаниэль Люцифиар. Желаете восстановить свою учётную запись Охотника? Да / Нет.
        Начальные слова отличаются, но результат тот же. Как и думал, Рейна не нужна. Ведь для артефакта я один из его владельцев - истинная эльфа. Не говоря о принадлежности к правящей семье. Пусть уже несуществующей, но для машин понятие времени абстрактно. Просто нолики и единички, которые надо выстроить в определённой последовательности. Но я отвлёкся. И вновь бессмысленно тяну время.
        - Да!
        - Внимание! Обнаружено отсутствие интерфейса дополненной реальности «Метка Охотника». Выберите варианты действий. Установить предыдущий расширенный интерфейс со всеми сохранёнными настройками. Установить стандартный интерфейс. Не устанавливать.
        Оригинально. Что-то первая фраза сильно всколыхнула человеческую память, выдав очень интересную ассоциацию. Но шлема или очков не предлагают, уже хорошо. Ещё мне давно не нравится используемое слово. Долго над ним думал. Всё-таки слишком сильно в восприятии эта Метка напоминает демоническую. Но как я не смотрел на других Охотников и не вспоминал увиденное Эли, характерных завитушек, обозначающих принадлежность некоему Господину, не заметил. Только нейтральные эльфийские символы: «гильдия Охотников на демонов». Тоже не очень хорошо. Суть может взбрыкнуть. Но не попробуешь, не узнаешь. Выбор же интерфейса очевиден.
        - Установить предыдущий.
        - Внимание! В связи с выбранным вариантом, согласно подпункту два «а» дополнения к Правилам пользователя подтвердите своё разрешение на установку в автоматическом режиме и отсутствие медицинских противопоказаний. Да / Нет.
        Как-то… настораживает. Ладно.
        - Да.
        - Запускаю проверку физического носителя… Внесение новых данных… Внимание! Обнаружена неучтённая составляющая Спектра. Проводится дополнительный анализ.
        Хм, логично. Принцесса-то имела лишь Источник Света. Сразу видно, что в артефакте искусственным интеллектом не пахнет. Просто машина. Ведь он не мог не видеть Силы Тьмы в ауре при проведении идентификации. Однако запустилась другая программа и удивления полные штаны. Интересно, какой вывод сделает?
        - Внимание! Анализ закончен. Изменение конфигурации согласно новым параметрам. Выберите варианты действий. Установить интерфейс по типу энергетической составляющей. Установить два интерфейса. Не устанавливать.
        Чем дальше в лес, тем толще партизаны. Впрочем, даже думать не хочу. Гулять так гулять.
        - Установить оба интерфейса.
        - Внимание! В связи с выбранным вариантом, согласно подпункту два «б» дополнения к Правилам пользователя подтвердите своё разрешение на установку в автоматическом режиме и отсутствие медицинских противопоказаний. Да / Нет.
        Кхм. Честно говоря, предчувствие дёрнулось уже сильно. Откровенный намёк. Но у демонов есть ещё и упрямство.
        - Да!
        - Внимание! Для проведения процедуры необходимо наличие второй верхней конечности, полная форма и восемьдесят пять процентов открытого наружного покрова. Площадка должна быть освобождена от посторонних предметов, а физический носитель находиться в пределах указанного местоположения. Ожидание готовности. Да / Нет.
        Что ж так сложно-то?! Особенно удивляет запрашиваемое обнажение. Не многовато ли? Но тут только продолжать. Убираем доспех в пространственный карман, кладём вторую руку на артефакт. Ноги на ширину плеч, ступнями в засветившиеся круги.
        - Да.
        - Проверка. Носитель не готов. Отсутствует полная форма.
        Не понял. А, ясно. Похоже, ему нужны крылья, учитывая, что с боков на полу проступили длинные мерцающие полосы. Эх, давненько я их не раскрывал. Даже «потягушечки» сделал, не удержался. Кстати, на левом перья почему-то изменили цвет и стали тёмно-пепельными, а правое по-прежнему белое и с ходу выдало неприятные ощущения покалывания онемевшей конечности. Надо потом проверить на повреждение магических каналов. Итак, расправляем по указанным линиям…
        - Да.
        - Проверка. Носитель не готов. Отсутствует необходимый процент свободного наружного покрова.
        Я же перед тобой голый стою, шарик озабоченный! Чего тебе ещё надо?! Хм… точно, забыл про «покров». Вот извращенец кристаллический! На шрамы мои захотел полюбоваться? Ничего не поделаешь, убираем. Новая попытка.
        - Да.
        - Проверка. Готовность подтверждена. Фиксация физического носителя. Включение звукоизоляции.
        Не только ладони к себе приклеил, но и ступни к полу? Да ещё тело с крыльями прихватил кольцами нейтральной Силы? Серьёзный подход. А это что за ограждение из пола поднимается?
        - Внимание! Начало процедуры. Три, два, один. Запуск.
        Как в космос ракету отправляет. Только почему ничего не происходит? Неужели зави…
        - А-а-а! Твою налево!
        Стыдно признаться, но я закричал. Больше от неожиданности. Так-то испытывал ощущения и похуже. Однако боль слишком уж специфической оказалась. Сразу представил себя поленом, над которым трудится старый шарманщик. Причём не стамеской, а промышленной лазерной установкой, в качестве которой выступила окружившая меня узорчатая решётка, принятая за ограждение. Кстати, лучи из нейтральной составляющей Спектра, выводящие на коже тёмные линии рисунка, были на самом деле. Даже характерное шипение и настоящий дымок. Это в обычном зрении. В демоническом восприятии чётко прослеживалась укладываемая завитушками ажурная нить внедряемого магического конструкта.
        Дело оказалось довольно небыстрое. И подозрения полностью подтвердились. Артефакт действительно собрался разрисовать всё моё тело. Не забыв зафиксировать столь жадного пользователя и заглушить его вопли от «наслаждения» процедурой. Предусмотрительная сволочь.
        - Эй, понежнее нельзя? Принцесса всё-таки. Ай, там-то зачем?!
        Увы, не реагирует. Ладно, пошутили и хватит. Но немного поорать можно. Просто так. Звукоизоляция же.
        …
        - Внимание! Процедура завершена. Проверка… успешно. Приступаю к активации. Три, два…
        - Подожди, садюга! Дай передохнуть!
        - …один. Запуск.
        - Чтоб тебя!
        Хотя надо признать. Без прилипших к артефакту ладоней и зафиксированного тела точно бы упал. После подключения интерфейса к магическим каналам они резко опустели, а Резерв внезапно стал недоступен. Впрочем, слабость продолжалась буквально несколько мгновений, а потом в меня хлынул поток энергии, и возникло ощущение, будто пальцы на обеих руках сунули в розетки с несуществующим в этом мире обычным электричеством. И опять не скажу, что очень больно, но судорожно извивающееся тело было обеспечено. К тому же с тыльных частей ладоней по только что нанесённым линиям пошло распространяться сильное жжение. Веселье продолжалось…
        НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ СПУСТЯ.
        - А ничего так. Красиво выглядит. Правда, с размером явный перебор.
        Сам себя не похвалишь, никто этого не сделает. Хотя произнесённая вслух фраза в первую очередь предназначалась для самоуспокоения. Не знаю, зачем в зале артефакта регистрации установили такое большое зеркало, но сейчас оно оказалось весьма кстати, как и висящее на боковой стене. Смог разглядеть себя полностью. В общем, большинство любителей татуировок нервно курят в сторонке. Меня действительно расписали с головы до ног.
        Из положительного стоит лишь отметить, что большинство линий левого интерфейса почему-то прошло по шрамам, включая идущий через глаз. Можно сказать, прикрыл. Ну, ещё уродливостей не было. Вполне гармоничное переплетение полосок разной толщины с аккуратно изогнувшимися кончиками. Однако свободного места осталось мало. В основном посередине тела.
        Татуировка залезла даже на подбородок, щёки и лоб. Интимные зоны не тронула, хотя несколько завитков прилично обнаглели. Животик почти чистый. К попе тоже отнеслась довольно милосердно, да и на ногах полосок не очень много. А вот обе руки полностью в орнаменте. Спине досталось, но в зоне крыльев свободно. Правда, несколько линий ушли под перья и неплохо порезвились. Теперь главное!
        Что заказывал, то и получил. Татуировка чётко делилась на две половинки, пересекающиеся в центральной части, но не объединённые друг с другом. И если в проявленном состоянии она представляла собой просто тёмные линии, то при активации, с левой стороны приобретала иссиня-чёрную глубину, а с правой…
        - Ай!
        …Мерцала насыщенным золотистым светом. Весьма неприятно, кстати. Как будто горела. Удивление это не вызвало, поскольку двухступенчатое включение Метки предусматривало насыщение татуировки соответствующей Силой. Собственно говоря, и в пассивном состоянии правая часть припекала кожу. Ничего не поделаешь, всё-таки энергия Света, а я демон. Очень-очень глупый! Зачем захотел второй интерфейс?! Как собирался им пользоваться? Опять через боль?! Дурак. Тем более… он оказался совершенно не нужен!
        Увы, машина честно выполнила полученный приказ. Даже предложила пройти первичное обучение работе с Меткой, не задумываясь о вероятной опытности «древней принцессы». Ну а потом… невинно поинтересовалась, с какого интерфейса я буду заходить, уточнив, что второй надо при этом отключить. А на мой, уже безнадёжным голосом заданный вопрос о разнице, сообщила про идентичный функционал и смачно добила, сказав, что использование двух Меток одновременно не рекомендуется во избежание информационной перегрузки и сбоев в системе управления. Соответственно, наивная фантазия о двукратной крутости была безжалостно раздавлена тупым кристаллом, не соизволившим предупредить заранее. Столько боли терпел совершенно зря! Кусок идиота!
        Поморщившись, я ещё раз посмотрел в зеркала. Конечно, если однажды Люциф окажется в том же положении, то второй интерфейс его выручит. Только когда это будет? Единственная радость, выгляжу действительно впечатляюще. Переплетающееся на теле сочетание чёрных и золотистых линий. Мерцающий орнамент на перьях. И светящаяся бардовая радужка левого глаза с оранжевой правого, обрамляющая вертикальные зрачки. Интересно, с какого момента у меня при раскрытии настоящих крыльев стали меняться глаза? Помню, последний раз их видела бабушка, но ничего не сказала. Ладно.
        Вздохнув, я снял активацию правой Метки, а затем убрал её полностью. Как же хорошо! Невероятное чувство облегчения, даже крыло ныть перестало. Вот что за удовольствие Рейна находит в подобных ощущениях? Хоть и демон, но понимать отказываюсь. Почти. Есть один момент, но он связан с преодолением сути и боль там другая, несопоставимая с телесной. Вот ей можно было бы помучить себя нынешнего, сравнив с существующими в памяти воспоминаниями, да случая пока не представилось.
        Эх, опять думаю не о том. Лучше проверить, не совершил ли я ещё большую глупость. И так… Фух. Повезло. «Покров» спокойно вернулся. При этом Метка осталась, лишь чуть-чуть побледнев. Отлично. Не отказывая себе в удовольствии пошире распахнуть крылья, я несколько раз ими взмахнул, с тоскливым чувством сложил. Подумав, убрал полностью. Ничего, ещё полетаю. Потом я посмотрел на неисчезнувшее кольцо. Спокойно снял, повертел, вернул на место. Сосредоточившись, заставил исчезнуть. Мелочь, а приятно. Всегда присутствовало лёгкое раздражение от его самовольности.
        Так, запасной комплект ключей выдали, пора открывать дверку в прошлое. Даже зуд возбуждённого любопытства появился. Подняв к глазам тыльную сторону ладони, я внимательно посмотрел на круг, расчерченный чёрными полосками. Странный он всё-таки. Совершенно непонятно, какой у меня уровень. Все риски толстые, да ещё целый сектор между двумя полностью закрашен. Впрочем, артефакт ведь скажет? Кладём руку на шар… теперь левую, раз Метка на ней. Заодно проверим, нужно ли сейчас кольцо.
        - Система приветствует члена королевского рода, принцессу Сатаниэль Люцифиар. Желаете восстановить свою учётную запись Охотника? Да / Нет.
        Понятно. Установленного интерфейса вполне достаточно.
        - Да.
        - Внимание! Проверка пользователя. Объединение обнаруженных записей. Обновление данных…
        …
        Пип-пип-пип… Треньк!
        …
        - Охотник тринадцатого уровня Призрачная Принцесса. Пограничье радо вновь вас видеть.
        Оригинально. Получается, выше двенадцатого тоже есть уровни? Я даже круче Кроффа? Приятная неожиданность. И какое интересное прозвище. Очень намекающее. Но больше всего удовлетворения от окончательного подтверждения того, что Пограничье до Катастрофы представляло собой самую настоящую игровую зону. Развернувшийся в воздухе большой изогнутый экран, которому человеческая память попыталась прицепить слово «голографический», порадовал отображением «куклы» в виде себя любимого, ячейками для частей брони и аксессуаров, а также прочими прелестями, свойственными классическому игровому меню. Правда, я сразу обратил внимание на часть «иконок», закрашенных серым цветом. Ничего, и остального пока хватит. Ну-с, начнём разбираться!
        - Внимание! Есть непринятые сообщения. Озвучить в заданном порядке приоритета? Да / Нет.
        …Я злобный и очень могущественный демон. Тринадцатого уровня. Но оба сердца ёкнули. В груди возникло неприятное чувство маленького камушка. Услышать умерших триста лет назад знакомых, друзей, а может и…
        - Да!
        - Внешнее сообщение с идентификатором «глупый братик».
        …
        - Привет, младшая! Ты где летаешь? Я понимаю, что обиделась, но не на всех же? Зачем внешний канал заблокировала? Меру-то нужно знать! Хоть со мной свяжись. Расскажу последние новости. Здесь такое творится! И… «она» о тебе спрашивала. Знаю твоё упрямство, но может, вернёшься и поговоришь, а?
        …
        Сразу в яблочко. Только голос совершенно незнаком. Дважды прослушал. По тональности - юношеский. По смыслу - за меня волнующийся. По идентификатору… мой брат?! Никакого узнавания, а в памяти пусто. Но камешек увеличился.
        - Дальше.
        - Внутреннее сообщение от пользователя «Мегаубиватель» с идентификатором «щенкам слова не давали».
        …
        - Эй, Сати! Мне тут знакомый по секрету сказал, что скрытое обновление Катакомб прошло. У последнего босса проценты по таблице предметов обновили. Теперь шанс выпадения гораздо выше. Особенно у легендарок. Айда замочим? Я уже задание взял. Код на сложный режим достал, который со снятием ограничений по группе. Там, правда, фазу берсерка добавили, но с твоим уровнем… ну, мне только меч нужен. И фляжка. Честно! На остальное не претендую. Жду ответа!
        …
        Ха! Даже не возникло желания вспоминать этого эльфа. Сразу понятно, что классический «вечный вагон», пытающийся за счёт Сатаниэль, то есть меня, выбить нужные предметы и, возможно, повысить уровень. Из всего сказанного интересно лишь сделанное ударение на первый слог имени, как произносила бабушка. Ну и разница в типе сообщений.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «настырная подруга».
        …
        - Приветик, Высочество! А ты чего на этих выходных не появилась на показе дома «Вечная мода»? Это же событие года! Там такие платья были, закачаешься! Причём сразу предварительный заказ открыли! Я выбрала несколько, но… денег на оплату не хватает. Папаша опять содержание урезал, сволочь. Выручишь? С твоей зарплатой это ведь мелочь! Я отдам. Не как тогда, обещаю! После Дня Рождения. Бабуля обязательно подарит, уверена! Знаю, ты взяла отпуск и в своём Пограничье, поэтому просто перечисли. Всего две тысячи! Только на новую карточку, старую заблокировали. Всё, давай, я на тебя надеюсь! Пока-пока!
        …
        И «прилипалы» среди эльфов были. Притворяющиеся лучшими друзьями, но видящие в тебе лишь мешочек денег на ножках или «правильное» знакомство. В целом информации немного, однако то, что я тогда сам зарабатывал себе на жизнь, а не висел на шее у богатых родителей, впечатляет. Особенно учитывая предполагаемый возраст в шестнадцать-восемнадцать лет. Хотя он уже немного не сходится.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «грубая сестра настырной подруги».
        …
        - Сати! Лариэль денег не давай! Ни монетки! Она за прошлую неделю спустила всё своё месячное содержание и прибежала ко мне клянчить! Да ещё к шару Связи тайком пробралась. Дура бесполезная!
        Ага. Действительно, грубая. Даже не поздоровалась. Но лучше было бы мне дружить с ней, а не с этой Лариэль.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «на хрена я согласилась».
        …
        - Официальное распоряжение. Двенадцатой валькирии Сатаниэль Святой надлежит прервать внеочередной отпуск и вернуться к основному месту службы не позднее, чем на следующий день после получения этого уведомления. Департамент Внешнего Контроля.
        …
        - Кха-кха.
        Даже закашлялся. Чтобы не засмеяться. Откровенная пометка. Конечно, для выражения негативных эмоций эльфы использовали название другого растения, чем всплывшее из человеческой памяти, но смысл тот же. Похоже, рановато загордился и мне тогда работать, быстро надоело.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение от пользователя «Красотка» с идентификатором «напарница-стерва».
        …
        - Слышь, подруга, ты где? Я всё Пограничье обыскала и не нашла. Даже к твоей ангельской луже, в которой лишь ноги споласкивать, поднялась. К соседям заглянула, но тебя там тоже нет. Думала, что наша любительница игр вспомнила про ответственность и уже улетела. Но в Департаменте, кроме немытой кружки и крошек, которые кое-кто не соизволил смахнуть со своего стола перед отпуском, следов нет.
        Ты разве не в курсе, что после второго непринятого уведомления начинают снижать процент премии на ближайшие полгода? За каждый день отсутствия. Ну, теперь знаешь. Дуй сюда. Работы, хоть с двух сторон в себя засовывай, пока не подавишься. Рогатые повылазили - развоплощать не успеваем.
        Ещё… «она» лично подошла ко мне. И знаешь, что я тебе скажу, подруга. Не хочешь ни с кем общаться по внешнему каналу - дело твоё, не на дежурстве. Но немедленно прекрати это ребячество, возвращайся и мирись. Пока нас всех таким взглядом на кусочки не порезали. До встречи.
        …
        М-да. Определённо стерва. Кроме того, стало ясно, что артефакт называет пользователями всех зарегистрированных им Охотников. И… камешек в груди стал тяжелее.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «няша в очках».
        …
        - Приветствую, Ваше Высочество. Простите, что отвлекаю в отпуске, но у меня радостная новость. Пришло официальное письмо из Академии. Они неожиданно изменили своё решение и зачислили вас на заочное отделение. Написали, что надо срочно прибыть для оформления соответствующих документов и согласования графика обучения. Я так рада за вас, Ваше Высочество! Простите, что вынуждена умолять вас вернуться. В качестве искупления вины сегодня же поставлю тесто для ваших любимых пирожков из «той самой» муки. Но если вы не появитесь, они зачерствеют и испортятся. Будет жалко. С нетерпением жду вашего прилёта, Ваше Высочество.
        …
        Похоже, это была моя горничная. Личная. Жаль голос по-прежнему никаких воспоминаний не вызывает. Грустно. А вот сам смысл сообщения виден мгновенно, хорошо сочетаясь с остальными. Принцессу Сатаниэль любым способом пытаются завлечь обратно домой. В том числе любимыми пирожками. Жестокий приём, сильно подрывающий сопротивление, согласен. Но слегка задержался в применении.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «лучшая танцовщица в мире».
        …
        - Приветик, принцесса. Как дела? Мы тут в столицу вернулись. Сама не ожидала, но пришло приглашение из королевской канцелярии. Вроде как, Его Величество опять захотел увидеть традиционное искусство нашего народа. Брат так возбудился, что потом всю ночь писал свои стишки. Достал расхаживать по фургону. Честно говоря… неправда! Приглашение это. И дорогой талон на связь просто так не дают. Пусть меня отругают, но я скажу - тебя тут ищут. Именно поэтому нас пригласили, заодно настойчиво попросили передать сообщение.
        Уж не знаю, с кем ты там поцапалась и почему спряталась, только я действительно хочу с тобой поболтать. Заодно покажешь, как интерфейсом пользоваться. Нам недавно его тоже поставили. Представляешь, бесплатно! Я уже вижу какие-то прямоугольники и циферки, но ничего не понимаю. А брата, когда полезет ноги целовать, можешь ещё раз по голове приложить, чтобы не мешал. Только после того, как его вопли, изображающие песни, послушаешь с дядей. Да, я новый танец на шаре изучила. С кучей кульбитов. Покажу - будешь в шоке! Никакой магии!
        …
        Ну почему никто не называет своего имени?! Даже благословение от себя во Всё Сущее передать не смогу, чтобы сделать душе это девочки подарок. Ведь эльфы живут долго и наверняка у неё ещё первая реинкарнация. Искренность бьёт через край, несмотря на запись. Что же касается брата… привет, Призрак. Настоящий или нет, но предположение, что менестрель - подтвердилось. А ещё… почему Дарданиэль - кронпринц, если эльфийский король его брат? По-другому слово «дядя» трактовать не получается.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «бывшая из класса».
        …
        - Привет, Сати. Куда запропала? Может, хоть ты объяснишь и скажешь, что за идиотизм происходит? У меня обычный рабочий интерфейс, но после последнего обновления он упорно показывает какие-то уровни над головами и даже процент изношенности одежды. А сегодня я увидела «полоску твёрдости» над особняком. Бред полный! В технической поддержке разводят руками, говорят - пока будет так. Эти игроделы, со своей рекламой глобального события уже достали! Купили всех, включая Верховный Совет. Когда же папа, решив поругаться, попытался попасть на приём к твоему дяде, то дальше дворцовых ворот не прошёл. Не пустили, представляешь? И это Главу столичного Департамента строительства! Не говоря о том, что он имеет право по роду. Лети сюда и чисти им мозги, срочно!
        …
        Второе упоминание об интерфейсе. Очевидно, стоит добавить слова: «дополненной реальности». И вот здесь в памяти что-то шевелится. Про внезапную установку его всем подряд, а также появившиеся «прямоугольники и циферки». Нехорошее ощущение, даже демоническое предчувствие дёрнулось. Только вспомнить не получается.
        - Дальше.
        - Внешнее сообщение с идентификатором «слишком старший братец».
        …
        - Здравствуй, Сатаниэль. Думаю, ты прослушала множество сообщений от знакомых и родных. Уверен - раздражают. Извини, что добавлю своё. Постараюсь сделать его коротким. Мы все тебя любим и ценим. Очень ждём и будем рады видеть. Ты нам нужна. «Ей» тем более. Согласен, мысли, не слова, но тоже бывают ошибочными и могут не соответствовать настоящим чувствам. Особенно, когда есть причины.
        Да, после того как исчез твой отец, «она» действительно сильно изменилась. Мне это так же не нравится. Но сейчас важно другое. Будет ли лучше, если и тебя не станет? Я не буду уговаривать, чтобы простила и помирилась. Я считаю свою сестру взрослой и имеющей право на собственное мнение, уважаю и принимаю такой, какая есть. Просто… хочу увидеть за ужином на соседнем стуле. Больше ничего. Неужели так сложно?
        И ещё, будь очень осторожна, когда полетишь обратно. Можешь натолкнуться на самопроизвольно опустившуюся защитную «Завесу». С новой централизованной системой управления творится что-то непонятное. Скорее всего, крайне неудачно поставили последнее обновление. О времени окончания ремонта не могут сказать даже нам, лишь невнятно лопочут о нескольких днях. С порталами тоже проблемы, но ты ими не пользуешься. Вроде всё. Жду встречи. Твой двоюродный брат Теодориус.
        …
        Единственный, кто представился. Но по голосу там юностью даже не пахнет, так что неудивительно. Впрочем, в памяти пусто. Не узнаю. Однако… как же услышанные слова бьют наотмашь! Здесь и сейчас я - демон, к тому же «основа» от мужской самоидентификации отказываться не будет, знаю точно. Но за своё «тогда» ужасно стыдно. Ни одна ссора не стоит того, чтобы заставлять за себя переживать такое количество разумных. Тем более я уже сообразил, с кем она произошла. Только непонятно, почему не называют прямо и говорят так обтекаемо. Может, в следующих…
        - Дальше.
        - Непринятые сообщения отсутствуют.
        Закончились?! Ладно.
        - Озвучить сохранённые.
        - Подключение к почтовому серверу… ошибка. Связь недоступна. Отправка запроса в службу технической поддержки… ошибка. Связь недоступна. Пользователю рекомендовано личное обращение вне Пограничья.
        Камень в груди шевельнулся, заставляя судорожно вздохнуть. Вот и всё. Экскурсия в прошлое завершилась. Где находится искомое гадать нет смысла. В любом случае сейчас там одни развалины и монстры. Жаль, ведь с каждым новым сообщением была надежда услышать самый важный голос.
        - Внимание! Восстановить удалённый идентификатор «самый важный голос»?
        Первое. Последнюю фразу я проговорил вслух. Второе…
        - Да!
        - Восстановление завершено. Внимание! Есть непринятое сообщение. Внимание! Из-за не проводимой процедуры перезаписи часть данных не сохранилась. Озвучить? Да / Нет.
        - Да!!
        …
        - Про*** ме**, *очка. * бы** не пра**. Я теб* *чень ***лю, ******щайся домой!
        …
        …Интересно, почему я только сейчас понял, что здесь очень тихо? Лишь где-то рядом капает вода. Хотя нет. Это слёзы срываются с подбородка, стекая по щекам. Даже не заметил, как появились. Глупо, да? Ну, это же я. Почему-то совсем не удивляет, что воспроизведённые артефактом звуки, слегка искажённые и с металлическим оттенком, показались ужасно знакомыми. Вместо камня в груди возникла ледяная пустота. Конечно, вполне угадываемые слова опоздали на триста лет, и услышало их уже совсем другое существо, но простить за давно забытую обиду и ответить оно имеет полное Право:
        - Я вернулась… мама.
        ГЛАВА 10. ДВЕРЬ В ПРОШЛОЕ. ЧАСТЬ 2.
        ОХОТНИК ТРИНАДЦАТОГО УРОВНЯ.
        - Кальцесиуса быкоиду струнотрон?
        М-да, не звучит. Ладно, будем по старинке, пока не привыкну.
        - На фига козе баян?!
        Вот, совсем другое дело. Хотя всё равно не выражает и десятой доли текущего эмоционального расстройства. Нет, минута слабости давно прошла. Поностальгировал и будет. А на свои сердца-предатели, дёргающиеся при каждом воспоминании о последнем услышанном сообщении, внимания можно не обращать. Пройдёт. Когда-нибудь. Сейчас лучше сосредоточиться на другом. На глубине собственной глупости. Мало того что позволил разрисовать своё тело с двух сторон, поддавшись столь волнующему моменту обретения себя любимого. Так ещё по мере изучения открывшихся возможностей, предоставляемых Меткой Охотника, выяснил… практически их полное отсутствие!
        Увеличение силы, ловкости и выносливости выглядело очень привлекательно. Однако способ реализации сразу уничтожил всю радость. Что мне с ещё одних магических каналов в мышечных волокнах, если я свои толком заполнить не могу?! Прибавка по скорости на фоне обычных возможностей получалась откровенно мизерной, а форсированный режим рядом не стоял со «сверхускорением» и тем более «мерцанием». При этом повышение интеллекта предложено не было. Даже эльфы в таком животрепещущем вопросе оказались бессильны.
        Соответственно, сопротивление параличу и атакам на разум заставило лишь усмехнуться. Самый страшный враг моих мозгов - я, а любого гостя, решившего посетить голову, с распростёртыми объятиями встретит Чревоугодие, всегда готовое к небольшому перекусу. Сопротивление ядам походило уже на откровенную насмешку. Особенно учитывая, что создаваемая при необходимости слюна макхара способна разъедать камни, восстанавливать кожный покров живых существ или вызывать наркотическую зависимость.
        Проценты физической и магической защиты впечатляли. Но только как числа на висящем передо мной экране, не более. Увы, первая же проверка показала - точно такое количество энергии, отправленное в «покров» и ауру, обеспечит большую эффективность. Хотя понятный лишь частично принцип работы изрядно восхитил, не спорю. Только вряд ли эта защита изначально была придумана для игры. А вот боевой разработкой очень попахивало.
        Инвентарь с множеством ячеек, являясь, по сути, ещё одним пространственным карманом, смог поднять настроение. Но… после нескольких манипуляций я понял, что не такой уж он и большой. В лучшем случае около пятнадцати процентов от моего собственного объёма. Да, сортировка и визуальное схематичное отображение предмета - это неплохо. Однако на металл и магические структуры закладывались запредельные цифры «веса», а подсчёт затрат на перенос показал те же шарики, только в профиль - энергии использовалось больше. Необходимость вызывать перед собой экран и тыкать в ячейку сразу стала раздражать. Не говоря уже о выпадении предметов только под левой ладонью без возможности настройки другого места рядом с телом.
        Подобная ситуация с энергией касалась и «быстрых наборов брони», которых оказалось всего три, включая одетый на себя. Только здесь было ещё хуже. Ладно, необходимость нажимания «иконки». Любая посторонняя часть одежды вызывала проблемы, если ты не указал её заранее, как элемент «набора». Надел другие трусики и при смене одежды, находящиеся в комплекте не перенесутся, а снятые останутся в руке. С накинутым плащом, вообще, всё заблокируется. Не говоря уже про обозначение «неизвестно» и непонятный алгоритм вычисления «изношенности», показывающий совершенно бредовые цифры.
        Нормально определились только боевые перчатки и доспех Призрака, за исключением куртки, на которую мне с ходу выдали «сломано», а заодно красный ореол соответствующей ячейки. Естественно, без возможности переноса. Мечи получили семьдесят пять процентов прочности, хотя никаких повреждений я найти в них не сумел. Небольшой не убираемый «хенсин» разозлил окончательно. Пусть целомудренней придуманного Эли, но понимать эти струйки тумана с россыпью искорок суть демона отказывалась напрочь. И напомнила не забыть дать «основе» в морду за оставленный подарок.
        В общем, с нашим пространственным карманом и его применением, появившийся инвентарь с «наборами» рядом не стояли. Неудобно и крайне энергозатратно. Но ими, по крайней мере, можно было ещё пользоваться через формируемый над тыльной стороной левой ладони небольшой экран. Защита, имеющая два уровня, первый из которых автоматически срабатывал при полной активации Метки, тоже при определённых условиях не станет лишней.
        А вот весь остальной функционал, включая отображение «быстрых» иконок, куда предполагалась закладывать подготовленные Печати, прямоугольники членов создаваемой группы, квадрат «радара», целеуказатель и остальные «прелести», очень похожие на то, что в своё время мне демонстрировал «предыдущий я», притворяясь игровым интерфейсом… исчезали, стоило только сделать несколько шагов от регистрационного артефакта.
        Честно говоря, сначала даже не понял, что происходит, обнаружив этот момент случайно. Проверил. Удивился. Проверил ещё раз, получив аналогичный результат. Зашёл на другую Метку. Ничего не изменилось. Только морщась от жжения, убедился в том, что инвентарь здесь свой и перспектива удвоения предлагаемой защиты вполне реальна. Не для демона. Пользоваться, подвывая от боли, будет несколько затруднительно. Быстренько вернул всё обратно и задумался.
        Так-то меня столь неожиданная потеря совершенно не напрягла. Изображать продвинутого игрока в мире меча и магии? Тут уже попахивало ответным в челюсть от «основы». Да и в целом для всей нашей личности подобное нелепо. Но сама ситуация выглядела странной, особенно когда потребованная с артефакта проверка никаких ошибок во внедрённых в тело магических конструктах не обнаружила.
        Дальнейший тщательный осмотр вкладок показал, что интерфейс по непонятной причине принудительно переходит в режим «глубокого погружения». При этом также недоступными становились групповая и общая система коротких сообщений, включая личные. Хотя… они и так не работали. Список «друзей» демонстрировал девственную пустоту, текущее количество игроков равнялось одной штуке, а сиротливо повисшая в общем диалоговом «окне» строчка «Всем привет!» сразу заставила пожалеть об отправленном в шутку сообщении. Слишком болезненно перехватило дыхание.
        Пришлось опять судорожно вспоминать о своей злобности и желании завоевать весь мир. Даже собрался немного освободить суть, чтобы стало легче. Но вскоре успокоился. И решив, что с собственным интерфейсом развлёкся достаточно, приступил к изучению меню, предлагаемого регистрационным артефактом. Точнее «Центральной Игровой Консолью Пограничья».
        Начало работы теперь сильно отличалось. Торжественная приветственная фраза при возложении ладони, которую можно убрать, если стоишь на месте. Красивые спецэффекты. Большой разноцветный экран, имеющий простейшую систему управления жестами. Немного по-другому отображаемый инвентарь. Полностью совпадающая с текущей внешностью кукла-манекен с возможностью примерять предметы «наборов» брони и оружия. И прилично удивившая вкладка «вторая форма». Активная, но…
        - Подключение отсутствует. Измените форму и проверьте правильность установки интерфейса.
        …Не желающая открываться. Превращаться в фею-ребёнка для проверки, не она ли это, не рискнул. В первую очередь из-за того, что могу учудить в подобном облике. Решил как-нибудь в другой раз. Желательно с уже проснувшейся сестрёнкой на контроле.
        Далее в меню шли недоступные «магазин», «аукцион» и «хранилище». О последнем немного повздыхал, но не сильно. «Управление гильдией» сразу перестало интересовать из-за первой же надписи: «количество членов - ноль». Толку быть главой давно мёртвой команды игроков? Как и с вопроса, почему в списке нет ни одного имени даже серым цветом.
        Собственно говоря, из того, что можно «понажимать» было уже всё, однако несколько моментов сильно озадачили.
        Первое. Сразу бросившееся в глаза переключение двух режимов работы артефакта - «игрового» и «обычного». С невозможностью активации последнего.
        - Обычный режим!
        - Переход… ошибка. Отправка запроса в службу технической поддержки… ошибка. Связь недоступна. Пользователю рекомендовано личное обращение вне Пограничья.
        Как-то так. Причём подобная вкладка в собственной Метке так же не работала. Увы, увидеть для чего эльфы в повседневности использовали интерфейс дополненной реальности, не получилось. Но это ладно.
        Второе. Часть надписей на неработающих элементах меню была нечитаемой, представляя собой мешанину эльфийских символов с другими, почему-то совершенно не определяемыми. Отличались сильно, вызывали смутное узнавание, но память дальше подчиняться отказывалась. Причём артефакт на вопросы по этим вкладкам и «кнопкам» отвечал одной фразой: «информация недоступна». Жаль. Уверен, что где-то там затерялась «внутриигровая помощь» с множеством весьма интересных сведений.
        Ну и третье. Сначала не заметил, но чем больше изучал меню, тем сильнее возникало ощущение, что оно слеплено из двух лишь частично совпадающих частей. И почти все недействующие надписи «абракадаброй» имели отношение только к одной. То самое «криво» установившееся обновление? Погадав, решил не заморачиваться. Тем более время шло, а впереди ещё оставалось самое вкусное. Отдельно висящая от игрового меню иконка: «управление учётной записью». Конечно, я туда уже заходил. В первую очередь. И отложил изучение напоследок. По весьма прозаической причине - стоило взять паузу и подумать, а нужно ли мне дальше оставаться феей?
        Так-то я сразу предположил, что, восстановив Метку Охотника, лишусь этой «маски». Внутренне был готов, поскольку уже надоело существовать неизвестно кем и «основа» поступил бы так же. Но лёгкая надежда на возможность скрыть часть информации и, скорректировав вводные условия, продолжить выполнение общего плана, до конца не исчезла. Ведь установленные на воротах города идентификационные шары и после предыдущего посещения по-прежнему считали меня феей Сати.
        Честно говоря, не знаю, по какой причине результаты проведённой проверки не были переданы. Возможно, гильдейский артефакт ожидал восстановления учётной записи. Однако отсутствие последствий очередного непродуманного поступка заставило меня тогда облегчённо выдохнуть. В любом случае разница в уровне предоставления информации явно существовала. И я её нашёл.
        Начнём с того, что каждая моя регистрация сохранилась в виде отдельных вкладок: «Сати Крофф, фея Тьмы», «Элинэ Сатинэль Люцифиано, наследник герцога» и основная: «принцесса Сатаниэль Люцифиар». Правда, внесённые данные я смог увидеть лишь у первой. «Наследник» с «принцессой» отобразили уже знакомый бессмысленный набор символов. Естественно, сильнее огорчила основная, но долго переживать не стал. Уже понял, что этот мир крайне неохотно расстаётся с информацией о моем прошлом. Вместо этого, сосредоточился на более интересном моменте. На предоставленной возможности зайти на «учетку» под любой записью или создать новую.
        Правда, сразу пошли нюансы. Сделать другую регистрацию или быть феей я мог только на «игровых» консолях с возвратом на «принцессу». Для неких «вторичных» существовали лишь «наследник» и «принцесса». Ну а «обычные» оказались согласны на одну Сатаниэль. Вероятно, были дополнительные настройки, но, к сожалению, нечитаемые надписи присутствовали и здесь, включая странного вида кнопки, явно несоответствующие по цветовой гамме остальному меню. Однако оставшегося рабочего функционала вполне хватило для принятия напрашивающегося решения.
        Простая логика быстро подсказала месторасположение указанных консолей. Пограничье, земли людей и ныне мёртвое эльфийское государство. По-другому никак. Экспериментировать с созданием дополнительных «масок» не стал. Долго думать тоже. «Сати Крофф, фея Тьмы» для Пограничья и «Элинэ Сатинэль Люцифиано, наследник герцога» для остального мира. Второе, непонятно зачем, но пусть будет.
        - Применить!
        - Изменения подт-т-…ны…
        Неожиданно. Меню вдруг «зависло», а сам артефакт мигнул красным светом. Однако не успел я толком встревожиться, как что-то хрюкнуло и прозвучало:
        - Обновление данных. Внимание! Сделанный пользователем выбор требует изменения параметров учётной записи. Будут также скорректированы внешние характеристики интерфейсов дополненной реальности «Метка Охотника». Приступить. Да / Нет.
        Хм.
        - Возврат возможен?
        - …
        Вот тупая машина. Ещё этот непонятный сбой в работе. Такой же, когда были обнаружены мои предыдущие регистрации. Саму-то причину предположить нетрудно. Скорее всего, здесь в фоновом режиме запущены сразу несколько программ. И подобная проблема возникает, когда одна из них вмешивается в функционирование текущей. Наверняка в своих управляющих консолях эльфы использовали метод распределённой обработки данных. Соответственно, после уничтожения основной сети, оставшиеся артефакты не справляются с оперативной подзагрузкой и анализом полученной информации. Сведения из человеческой памяти, но вполне подходят. Остаётся понять, чем мне это грозит. Гадать, что за программа запустилась и откуда «новые данные» точно бессмысленно.
        Впрочем, размышлял я недолго. Ничего важного и особенного в текущей учётной записи не было, а возможности Метки не впечатлили. Со второй формой уж точно сам разберусь. К тому же менять только что принятое решение очень не хотелось. Демоническое упрямство просто взвыло.
        - Да.
        - Необходимо присоединение интерфейсов к контрольной панели.
        Несколько мгновений глупо хлопал глазками, пока не сообразил - опять требуют возложения рук. И ведь отслеживает гад, что два поставил! Прикоснулся с некоторой опаской, хотя отсутствие желания лицезреть мои обнажённые худосочные формы успокаивало. Впрочем, я и так был не одет после экспериментов с инвентарём.
        - Да.
        - Приступаю к выбранной процедуре. Три, два, один… готово. Повторите идентификацию.
        Честно говоря, даже удивился. Никакой боли. Обе Метки лишь слегка шевельнулись на своих местах и всё. Оставалось проверить учётную запись. И тут, после того как я с облегчением убрал правый интерфейс и повторно прикоснулся левой ладонью к артефакту, меня ждал сюрприз. Нет, приветственная фраза сохранилась без изменений:
        - Охотник тринадцатого уровня Призрачная Принцесса. Пограничье радо вновь вас видеть.
        А вот само меню теперь выглядело совсем иначе. Полностью поменялось отображение символов, другие цвета, кроме зелёного, исчезли. Инвентарь с куклой-манекеном и ячейками брони остался без особых изменений, но нечитаемые надписи с неиспользуемыми вкладками вроде системы сообщений, «магазина» и «аукциона», пропали. Зато появилась новая «иконка», имеющая весьма примечательное название: «Управление гильдией Охотников на демонов». Когда же я на неё нажал…
        - Внимание! Желаете активировать статус Правителя Пограничья? Да / Нет.
        …То очень сильно задумался, переживая небольшой приступ изумления. Вот так с ходу? Без торжественных речей, возложения диадемы и парада?! Конечно, столь быстро перейти на другой этап придуманного плана неплохо, но вот способ реализации немного тревожит.
        - Нет.
        - Внимание! При данном выборе пользователя доступен только режим просмотра и скрытого статуса.
        Ну и хорошо. От слишком широкого шага можно легко сесть на шпагат и порвать промежность об торчащий снизу острый камень, который там обязательно будет. Лучше пока побыть скромной внучкой Главы гильдии и начинающим Охотником… кстати, о них. Ха! Очередная, но уже очень приятная неожиданность.
        Нет, сам список членов, распределённый по уровням Меток, Состав Совета Мастеров и неактивные варианты действий не привлекли совершенно. Вкладка городского магистрата с Заставами и весьма подробная карта Пограничья, тоже. Реальность - не игра. Управление целой организацией и территорией с проживающими на ней разумными существами гораздо сложнее простого нажатия кнопок да сдвигания ползунков. Без квалифицированных Слуг, которых у меня пока нет, только всё разрушишь и надорвёшь пупок. На данный момент любую интересующую информацию я легко получу от дедули. К тому же карта на стене его кабинета гораздо более актуальна.
        А вот режим «скрытого статуса» оказался просто великолепен. Именно то, что надо. Я мог всё! Настроить любой уровень своей Метки вплоть до двенадцатого. Сделать себя новичком, сымитировав создание учётной записи. Прицепить нужную регистрацию. Чем и занялся.
        Сначала зашёл в «управление…», проверил. Нечитаемый текст и здесь перестал существовать, но выставленные «галочки» сохранились. Отлично. Более того, появилась кнопка «восстановить предыдущие настройки». Хорошо это или нет, но определённые сомнения в правильности своих действий ушли окончательно.
        Затем некоторое время я… тупо смотрел на появившиеся вкладки «гильдия Авантюристов Запада» и «гильдия Искателей Приключений Востока». Честно говоря, совсем про них забыл. Тем неожиданней было увидеть. Неужели там когда-то тоже существовали тематические парки? Возможно. Однако сейчас это государства людей и представляться в них феей Тьмы вряд ли хорошая идея. С другой стороны, «наследник» явно жирноват. В общем, отложил решение на потом. Шансы, что я в ближайшее время там появлюсь - нулевые. Успею выбрать. Гораздо больший интерес вызывал эксперимент со статусом. Итак…
        - Изменение профиля закончено. Сати Крофф. Охотник на демонов двенадцатого уровня. Внимание! Отсутствует звание. Выбрать из предлагаемого списка? Да / Нет.
        Тускловато. Зачем-то добавились имя с фамилией, но приветствия и визуальных эффектов больше нет. Само меню консоли осталось прежним. Только появилась соответствующая строчка серым цветом в списке гильдии с предложением активации. Предполагаемые усиления характеристик, защиты и сопротивления прилично уменьшились, размер инвентаря тоже. Правда, предыдущие значения отобразились рядом в скобочках. С учётом ненужности и тени огорчения не возникло.
        Метка Охотника поменялась сильнее. Вернее, её внешний вид, поскольку магический конструкт остался на месте. Линии утончились, часть пропала. Жаль, что не с лица, ну ладно. Ранее не проверенный интерфейс порадовал исчезновением лишнего, а остальное соответствовало меню консоли. Причём проведённый анализ неожиданно показал лишь имитацию сокращения предоставляемых возможностей. Вероятно, для сравнения, чтобы «не спалиться». Увы, «хенсин» сохранился. Перерасход энергии тоже. Вроде всё. Однако какое странное ощущение…
        - Внимание! Скрытый статус снят. Охотник тринадцатого уровня Призрачная Принцесса. Пограничье радо вновь вас видеть.
        Ага. При определённом мысленном усилии Метка приобретает первоначальный размер, а консоль на это реагирует даже в отсутствие приложенной ладони. Правда, если стоять рядом. Теперь…
        - Сати Крофф, Охотник на демонов двенадцатого уровня.
        Замечательно! Порог перехода чувствуется весьма точно. Случайно не переключишь. Кстати, примечательный момент. В оригинале добавленных слов «на демонов» нет. Просто «Охотник». В изменённой Метке соответствующие символы тоже появляются. Есть над чем поразмышлять, а пока проверяем дальше.
        - Охотник на демонов двенадцатого уровня Принцесса.
        Ага, как и думал. Если выбрать прозвище, то имя с фамилией не произносятся. Только немного удивляет, что у меня весь список из двух слов и трёх вариантов. Старые пропали, а новые ещё не заслужил? Скорее всего.
        - Назови меня.
        - Сати Крофф, фея Тьмы.
        Здесь без неожиданностей. Развлекаемся дальше.
        …
        - Сати Крофф. Охотник девятого уровня.
        Вот и нет ничего на лице и шее, заодно грудь со спиной почти очистились.
        …
        - Сати Крофф. Охотник седьмого уровня.
        На попе и животике теперь тоже беленько и невинно. Если не считать шрамы под «покровом».
        …
        - Сати Крофф. Охотник пятого уровня.
        Пропал один из «наборов». Хоть слезинку на прощание выдавить, что ли.
        …
        - Сати Крофф. Охотник третьего уровня.
        Инвентарём якобы пользоваться не могу. Цифры усиления смешные.
        …
        - Внимание! Учётная запись создана. Сати Крофф. Охотник первого уровня. Требуется подтверждение на принятие в гильдию.
        …
        Ну вот. Добрался. Небольшой рисунок, чуть залезающий на запястье, и одна утолщённая риска на «циферблате». Теперь вновь обнулить и можно смело проходить первичную регистрацию. Однако, как отличается. Пусть имитация, но сам факт! Я, понимаешь ли, выплясывал, поджариваемый со всех сторон, а здесь что-то вроде небольшой ажурной антенны из тумбы вылезло, лучиком по коже поводило и всё.
        Заодно было торжественно сказано о достижениях, которые повлияют на повышение уровня, получая своё отображение в созданной Метке. Так-то верно. По каким критериям управляющая консоль выдаёт заключение, толком не понял, но своеобразная система подобных наград в гильдии существовала и часть рисунка на коже у «изменённых» никакого отношения к внедрённому интерфейсу не имела.
        Кстати, я вообще не заметил, чтобы они им пользовались. Даже в бою. Ни разу не видел характерного поднимания руки или управляющих жестов, доставания предметов из инвентаря. Хотя про появление пространственного кармана Охотники знали. Только залезали в него способом больше похожим на мой. Несколько раз наблюдал и ранее не думал удивляться. А дедуля, имея двенадцатый уровень, искренне считал, что у него ничего нет.
        Единственный напрашивающийся вывод - меню Метки «изменённым» недоступно. Может даже экран игровой консоли, которую называют регистрационным артефактом, не видят. Специальная блокировка или интерфейс способен к нормальному функционированию лишь на руке эльфа? Увы, спросить не у кого. Ладно, что там дальше?
        Хм, а собственно говоря, на этом всё. И так слишком долго здесь проторчал. Пора домой, пока не рассвело. Я сделал несколько шагов к выходу и… с размаху хлопнул себя по лбу, пытаясь чуть-чуть взбодрить уставшие мозги. Идиот! Повезло, что подумал про завтрашние уроки. Так бы и не вспомнил, что Метка мне сейчас нужна другая. Учебная!
        …
        - Внимание! Пробная учётная запись создана. Сати Крофф. Временный Охотник первого уровня. Внимание! Отсутствует звание. Выбрать из предлагаемого списка? Да / Нет.
        Получилось. Ну, теперь точно всё. Побежали.
        - «Мерцание».
        Кстати, интересный рекламный ход - давать ученикам возможность выбрать прозвища, получаемые за серьёзные достижения и немного их поносить. Ведь для «изменённых» они очень важны и сродни получению фамилии, которая есть далеко не у каждого. Обычно обходятся местностью, где ребёнок появился на свет. Почему? Ответ прост, как живущие здесь существа. Фамилия - признак древности рода, означающий, что предки этих «изменённых» когда-то служили Ушедшим Навсегда. Прямые потомки питомцев, выживших в отличие от своих хозяев в Катастрофе. Хотя… кто-то ведь перепрограммировал консоль Пограничья уже после произошедшего, скромно назвав себя Правителем. И он явно был эльфом.
        ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ НА ДЕМОНОВ. НОЧНАЯ ДЕЖУРНАЯ.
        Как же всё-таки страшно. Санин приостановилась, нащупала в кармашке юбки небольшую плоскую фляжку. Открутила крышечку и сделала пару глотков. Для храбрости. Вообще, пора остановиться. Третий раз уже подливает сюда вино из спрятанной в подсобке бутылки. Тем более до конца дежурства осталось всего ничего. Да, подруга из отдела, назначенная дневной, ничего не скажет, поскольку всё понимает, но ведь потом ещё домой идти. А вечером опять сюда. И сколько так будет продолжаться - неизвестно. Девочки, конечно, очень рады, что Санин отрабатывает за них якобы почётную старинную обязанность, но самой мыше от этого не легче. Ведь она очень боится полутёмных коридоров. Но есть кое-кто пострашнее. Помощница Главы гильдии Рейна Блатт.
        Девушка невольно содрогнулась, вспомнив, как её прижали к стенке и пообещали оторвать всё ненужное и зашить лишние дырки, если Санин хоть раз посмотрит в сторону Кроффа. Или просто съесть. Светящиеся глаза, глухое рычание, вылезшие клыки. Рейна была очень убедительна. Только… вечер, необходимость отнести документы, а разум, когда мыша зашла в кабинет Главы, опять отказал. Да от одной мысли, что большие мускулистые руки прихватят под хвостик и наклонят, у Санин непроизвольно учащается дыхание, а между ног становится сыро! Как сказать нет?! Только вот на следующий день (девушка судорожно сглотнула, слегка всхлипнув) ей многозначительно показали большую иголку в острых длинных когтях. Ласково улыбнулись. И теперь Санин прячется. С глупой надеждой, что с утра увидит Его, а затем…
        …
        Лёгкий шелест.
        …
        Вздрогнув от испуга, мыша огляделась. Надо же. Так задумалась, что не заметила, как зашла в основной зал таверны. Конец маршрута. Можно присесть минут на пятнадцать, а потом идти обратно. Главное, не заснуть. Только интересно, что это был за звук? Вроде шёл со стороны Доски Заказов. Наверно плохо закрепили один из бланков, вот и слетел. Надо подня…
        В это мгновение девушка поняла, как она ошибалась по поводу страха. Оказывается, он бывает гораздо сильнее. Особенно когда видишь ночью тёмный силуэт там, где никого не должно быть. Впрочем, вино помогло, а слова на удивление не застряли в горле. Да и бывают ли посторонние в гильдии?
        - Кто здесь?
        …Оказывается, бывают. Хотя назвать развернувшееся на окрик существо таковым всё-таки сложно. Чёрный доспех. Мечи за спиной. И белая сплошная маска под капюшоном, уставившаяся на девушку тёмными провалами глаз.
        - П-п-призрак?!
        Как же иногда приятно терять сознание…
        НЕМНОГО ПОЗДНЕЕ.
        Рыдать на крепком, пусть и небольшом плече, рассказывая про свои беды, тоже неплохо. И чего она опять повела себя как полная дура?
        - «Ну, успокоилась?»
        - Да, спасибо вам.
        - «Не за что».
        Интересно всё-таки, кто скрывается за маской? Увы, по голосу не понять. Пишет символами в воздухе. Но он сильный. Очень. Санин чувствует. И… не стала бы отказывать. В голове шумит из-за выпитого вина, а снизу уже давно пульсирует от накопленных за ночь фантазий. Говорят, Призрак выполняет одно желание того, кто его случайно увидел. Пусть не Крофф, но как хочется, чтобы её сейчас взяли за хвостик, перевернули и… что он делает?
        Неужели взаправду «это» произойдёт?! Какой удобный столик. Ах! Только… что же держит Санин за запястья, выкрутив руки, если одна ладонь Призрака зажимает рот, не давая кричать от наслаждения, а пальцы другой находятся… ах! О-у-у! Точно, тень! Два тонких шевелящихся… уса?! Всё, она теперь знает, кто это. Знает! А-а-а! Как же хорошо! Только не останавливайся, милый. Продолжай! Я никому не скажу, что раскрыла секрет. О-ох! Даже тебе. Но я слышала, в твоей Службе есть вакансии…
        ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ. УСТАЛЫЙ, НО ДОВОЛЬНЫЙ.
        Быстро прыгая с крыши на крышу и ныряя в предутренние тени, я не переставал улыбаться. Конечно, получилось глупо. Пусть благословение Соланиэль прилично слепит восприятие, а мозги почти не работают от такого количества полученной информации, но не заметить обычного «изменённого»? Стыд и срам полный! Да и к Доске Заказов незачем было подходить. Однако любую ситуацию можно изменить к своей пользе.
        Первоначальное намерение стереть мыше память натолкнулось на неожиданное признание. Естественно, дедуля восхитил ещё одной любовницей. А у Рейны завтра сильно распухнет ухо. Если собралась, так делай, а не пугай зря! Тем более в моих планах девушка была лишней. А вот Пачи откровенно разозлил. И так его усы торчат везде, где только можно. Подкладывание под своего начальника женщин уже явный перебор. Идея родилась спонтанно. Особенно учитывая, что Санин прилично выпила и сильно хотела «кое-чем» заняться. Почти всё равно с кем.
        Открытый, на всё согласный разум легко поддался демоническому воздействию. Один образ я затуманил, другой усилил, добавив навязчивости. Никакой отсебятины, которую можно отследить. А затем я использовал самый обычный гипноз, прекрасно лёгший на растворённый в крови алкоголь и сексуальное возбуждение. Только дополнительно подрисовал воображению Санин тени усов да скорректировал увиденную фигуру Призрака.
        Почти мгновенный первый оргазм, пришедший дёргающемуся на полу в конвульсиях телу, изрядно удивил. Подумав, выставил девушке ограничение на полчасика. И ушёл. Пусть наслаждается. Маршруты дежурных я отслеживал. Никто в это время за регистрационную стойку не заглянет. Потом «Призрак» растворится в воздухе, как положено. А вот Пачи… хе-хе-хе!
        Увы, к удовлетворению предстоящей местью примешивалась лёгкая горчинка, поскольку теперь придётся выполнять задание, взятое с Доски Заказов. Якобы настоящее. Вместо стандартного бланка чуть криво оторванный лист бумаги из обычной тетрадки. Детские каракули. Всего три малых бронзовых монеты в оплату. На простую шалость не похоже, но кто разрешил и почему в такой форме? В любом случае принесу. Знаю, где растёт этот цветок. Только немного любопытно, зачем он ребёнку?
        ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ НА ДЕМОНОВ. РЕГИСТРАЦИОННЫЙ ЗАЛ.
        …
        Лёгкое щёлканье замка. На пороге возникает небольшая фигура. Чёрный доспех, мечи за спиной и белая сплошная маска с тёмными провалами на месте глаз. Не торопясь, подходит к артефакту, активирует. Некоторое время с удовлетворением рассматривает открывшийся экран, листает вкладки. Потом задаёт вопрос. Удивлённо хмыкает, выслушав ответ. Затем, уже сделав несколько шагов к выходу, резко наклоняется и поднимает что-то белое с пола. Укоряющее покачивает головой, тихо бормоча себе под нос: «Ну что за неосторожность». Тщательно осматривает всё вокруг, но больше ничего не заметив, с облегчением выдыхает. И тихо исчезает в полутьме коридора, аккуратно прикрыв за собой дверь.
        …
        ГЛАВА 11. ВСЁ, ЧТО МЕНЯ КАСАЕТСЯ. ЧАСТЬ 1.
        ГЛАВНАЯ ЛЕЧЕБНИЦА ЦЕНТРАЛЬНОГО.
        - Да, Сати. Она совершенно здорова. Можешь забирать.
        Полное игнорирование стоящей рядом Линеи. Всё что хотела, старшая фея уже высказала, остальное за мной.
        - Спасибо, тётя Таиша!
        Предвкушающе смотрю растерянно мнущуюся собственность. М-да, сколько неприятного удивления и обиды. Гораздо больше, чем благодарности за быстрое исправление грубой ошибки. Похоже, наказание придётся увеличить. Неужели Линея действительно искренне считала, что, наябедничав после пробуждения в капсуле на «злобного демона, подчинившего душу невинной юной феи», она получит сочувствие и помощь? Наивная.
        Не спорю, шанс у неё был хороший. Вот только необратимые последствия похожей глупости Таиша видит каждый день в своём доме. И с Правом демона успела «обжечься» на фамильяре. Кроме того, после общения с регистрационным артефактом меня неожиданно пробило на невероятную откровенность, и я рассказал старшей фее начало истории, уже известной Кроффу. Только об идолах бабушки не упомянул. Но про добровольно подаренную жизнь и желание воспитать напарницу, способную прикрыть спину в бою, поведал. Как и о мнительности, в результате которой не заметил, что девушка собственными руками уничтожает своё будущее.
        Меня внимательно выслушали и… посоветовали обратиться к «опыту дедушки». Как бы сам собирался, несмотря на схлынувшую ярость. Но столь откровенный намёк с жёсткой отповедью, которую получила Линея в ответ на свои жалобы, окончательно задавил последнюю лёгкую тень сомнения. А значит…
        - Сати, подожди! Совсем забыла. Подпиши запрос на использование необходимых материалов. Где же он. Ой!
        Вот как можно порезать палец о выскользнувший из рук лист бумаги? Впрочем, лёгкую неуклюжесть Таиши, когда она нервничает, я заметил давно. Невероятно мило. Естественно, вылечить подобную ранку для феи Воды не проблема, даже Печать создавать не нужно. Однако возможность сразу вернуть возникший небольшой Долг, идеальна.
        - Тётя Таиша, ну что же ты так!
        Выдавить немного Силы Света на ладошку, прижать пострадавший пальчик. Собственные ощущения даже болью назвать стыдно.
        - Да я бы сама… спасибо.
        Улыбка удовольствия с перспективой заботливо накладываемой сегодня вечером в тарелку вкуснятины. Достойный размен. Однако хорошенького помаленьку.
        - Подпись в этой графе? Поставила. Ну, мы пошли?
        - Конечно. И постарайся прийти к ужину. Я запеку то мясо в маринаде, что тебе так понравилось.
        Радуйся, животик, я был прав. Стоит поторопиться. Работы запланировано много.
        - Хорошо. Линея, вперёд!
        - …
        - Ну?!
        С чего такой ступор? Хм, точно. Она ведь ещё не видела, как я пользуюсь Силой Света. Есть о чём подумать. Ну а пока… нас ждут магазины!
        СПУСТЯ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ.
        - Я подержу, отпирай дверь.
        - С-сейчас.
        Зайдя вслед за девушкой в её комнату, я поставил груду бумажных пакетов на пол и удовлетворённо выдохнул. Первый пункт плана выполнен - на ближайшее время Линея одеждой и обувью обеспечена полностью. Заодно продуктами на неделю. Про обед в школьной столовой переговорю завтра, ведь синдром Непробуждённой даже в неустойчивой «взрослой» форме не проявляется. Конфеты стану выдавать лично, опасно эти кульки оставлять фее.
        Ну а немного мелочи на карманные расходы в красивом девчачьем кошельке с ушками получит перед тем, как я уйду. Эх, вот сложно было сказать, что после неудачно сданных экзаменов родители перестали присылать деньги, потребовав возвращения на ферму? Да и во время обучения, хотя платили за него, но особо не баловали, будучи резко против желания феи стать Охотником.
        В результате у Линеи осталось одно единственное нормальное платье, когда-то бывшее «парадным» и пара изношенных сандалий. В шкафу лежали два застиранных полотенца с ненужным нижним бельём в таком же состоянии, немного бытовых принадлежностей. Всё. У меня при появлении в городе и то больше вещей было.
        Отсутствие нормального питания стало закономерным итогом, пусть не оправдывающим, но частично объясняющим возникшую ситуацию. Лезть во взаимоотношения чужой семьи даже желания не появилось - их проблемы. Сам стану старшей сестрой. А как владелец наконец-то позабочусь о собственности, особенно после чувства вины, что не сообразил о существовании проблемы раньше.
        Единственную попытку протеста, предпринятую неблагодарной Слугой, я подавил уже в первой лавке. Словами, что включу демоническую Метку, и дальше фея будет ходить голой. Для удобства примерки. А произнесёт ещё один звук, и в школу так завтра прикажу отправиться. Подействовало мгновенно. Переодевалась, меняла облик и крутилась передо мной в разных нарядах добросовестно. Пыхтела, нагруженная покупками, не сильно. Конечно, пространственный карман никуда не делся, но Линея теперь полностью здорова, физические упражнения полезны, а предварительное наказание помогало немного успокоиться. Мне.
        - Сходи в туалет, а я пока разберу пакеты.
        - Но…
        - Бегом!
        Хватит церемоний. Времени осталось мало. Лаки сообщила, что Таиша вернулась из лечебницы. Слишком долго мы с феей бегали по городу. Не успеваю.
        …
        - Я всё, госпожа.
        А изменения-то появились. Особенно в эмоциях. Даже немного уважения в слова вложила. Похоже, маринование в собственных мыслях принесло плоды. Однако баланс по шансам на прощение полностью отрицательный. Впрочем, немного милости не помешает.
        - Теперь можешь произнести свой вопрос.
        Верно, ещё с лечебницы запретил. Специально.
        - Э-э-э, госпожа, вы способны пользоваться Силой Света?
        Создаю соответствующий шарик в правой руке.
        - Да. У меня Источник.
        - …
        Теперь сгусток Тьмы в левую.
        - И Зверь Преисподней.
        …
        - «О, Принцесса, да кто же она такая?!»
        …
        Я невольно усмехнулся, посмотрев на изумлённую девушку. Кстати, а это идея. Тайны особой нет, почему бы не попробовать. Всё равно собирался кое-что сделать. Тем более сцена подготовлена, а подходящие реплики даже придумывать не нужно. Начнём. С лёгким пафосом произношу:
        - Ответ надо заслужить!
        Небольшая пауза. Уточнение:
        - На вопрос в своей молитве.
        И не давая опомниться, провожу давно запланированное действие. Кладу ладошку на живот дёрнувшейся Линеи, а затем раскрываю золотистую имитацию крыльев ангела.
        - «Благословение!»
        - Ах…
        Как предполагал. Источник феи от небольшой порции божественной силы мгновенно перешёл в активное состояние с принудительным превращением тела во «взрослую» форму. Заодно я сразу оценил последнее из платьев, купленное без двойной примерки. Обтянуло, вырезы раздвинулись, но маловатым не выглядит. Правда, подол коротковат, однако в пределах допустимого, тем более брал его для девушки, как домашнее. Отлично. Не хуже, чем остальные вещи. Теперь осталось подождать, пока у Линеи глаза перестанет выпучивать.
        - Ротик закрой. Муха залетит.
        - И-и…
        - Чего «и»?
        - Избранная!
        Ну, не мытьём, так катаньем. Наконец-то передо мной бухнулись на колени не из-за страха. Теперь не помешает немного демонического воздействия. Для первичного осознания неправоты.
        - Не начни так меня бояться, узнала бы раньше.
        - Простите, госпожа. Я была глупа.
        А идея-то оказалась замечательной. Что же, столь резкая смена эмоций хорошо послужит для закрепления результата следующего, самого главного пункта сегодняшнего плана. Так, кровать хоть и хлипковата, но вполне подойдёт. Садимся.
        - Я рада, что ты это поняла. Вставай. Иди сюда.
        - …Зачем?
        - Сейчас узнаешь.
        Не торопясь, помогаю не решившейся ослушаться фее лечь животом ко мне на коленки. Отлично. Теперь осталось активировать Метку и снизить телу девушки мышечный тонус. Особенно рукам. Лишние движения и попытки прикрыться ни к чему, а в туалет она уже сходила. Стены с дверью давно пропитаны Тьмой. Звуков слышно не будет. Кстати, фея почти догадалась, что сейчас произойдёт, но до конца не верит. Зря.
        - Линея, я очень долго терпела. Надеялась на твою благоразумность. Даже видела её результат. А вчера ты меня подвела. Очень сильно.
        - Простите, больше так не буду. Пожалуйста.
        - Верю. Честно. Но поскольку Слуга неожиданно забыла, что сама добровольно отдала жизнь и не имеет права без разрешения наносить своему здоровью вред, то придётся использовать для запоминания другую часть тела. Заодно тщательно обсудим твоё поведение.
        Аккуратно откидываю ткань подола и оглядываю предстоящий «фронт работ». Феи трусиков не носят, соответственно эти два белых упругих полушария уже готовы к предстоящей процедуре. И пусть по большей части состоят из магической плоти, но чувствительность кожных рецепторов соответствует настоящей, а следы воздействия будут проступать обычным образом.
        К тому же специально сделанная «взрослая» форма приятно увеличила площадь обрабатываемой поверхности, а возможность её быстро восстановить Светом до первоначального состояния, позволит фее усвоить урок полностью. Думаю, трёх раз до тёмно-красного цвета будет достаточно. А потом мы вместе станем учить уроки на завтра… хм, похоже, придётся просить Лаки сказать, что задержусь. Жаль, но стоит признать - Слуга важнее горячего ужина. Ведь Таише я не врал. Итак…
        - Госпожа, может, не надо?! Я всё поняла (всхлип)! Ну, пожалуйста.
        Как уже естественно звучит обращение. А сколько искренности! Только на этот раз девушка бесповоротно опоздала.
        - Надо, Линея. Надо!
        Сначала примерочный.
        …
        Шлёп!
        …
        - Ма-ма…
        Да нет. Всего лишь твоя создательница. Соответственно, фраза «я тебя породил…» с немного изменённой второй частью вполне подходит. Ладно, силу удара ладошкой оценил, чуть увеличить и нормально. Теперь, согласно предложению Таиши, вспомним про опыт, полученный от дедули. Что он там говорил?
        - Никогда (шлёп) больше (шлёп) так (шлёп) не делай (шлёп)…
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ШКОЛА ОХОТНИКОВ.
        - Если провести линию от точки «а» до «б», то конфигурация изменится и потребуется влить больше энергии при почти не возрастающем воздействии. Неэффективно.
        - Отлично, Линея. Прекрасный ответ. Можешь садиться.
        - …
        - Линея?
        - Спасибо, я постою.
        Ещё один урок и недоумевающий учитель. Наверняка на перемене опять в лекарский кабинет отправит. Тем более эта крольчиха как раз приобрела недавно весьма неприятный опыт. По собственной вине. Однако искать проблему бесполезно. Нет её. Уже проверяли. Даже медсестра из лечебницы специально приходила, присланная сердобольной женой Кроффа. Пусть Таиша ничего не спросила, заработав ещё один плюсик, но из-за моего позднего прихода слегка испугалась, что перестарался.
        Однако «там» всё бело и бархатисто, как у младенца, а неосознанные прикосновения к обтянутым тканью округлостям - единственные последствия нашей вчерашней беседы. Не считая идеальной послушности и невероятного желания учиться. Линея не садится только из-за отданного приказа. Как и старательно поддерживает «взрослую» форму, вызывая непроизвольные взгляды мужской части класса с сильным желанием попасть на задние парты. Для лучшего обзора. Вот озабоченные.
        Я невольно усмехнулся. Так-то это самая обычная тренировка, а не наказание. С вынужденным усилением, правда, поскольку времени у Линеи на окончательное Пробуждение в обрез. Только-только к экзаменам успеть. Ничего, справится. Остальной класс тоже. Энтузиазма у него сегодня ещё больше, чем после моего боя с Эльвирой. Хотя точно не буду распространять «дедушкин опыт» на всех. Лишнее. Да и ладошка не казённая. Но переубеждать не собираюсь.
        Причём знаю, откуда пошёл слух про «озверевшую вконец» старосту. Медсестра не там искала. И я посмотрел на нервно ёрзающих за соседней партой лисичек, безуспешно пытающихся пристроить свои припухшие задики поудобнее. В отличие от Слуги, их лечить я не стал. Пару ночей на животе за прошлые ошибки вполне заслужили. Хватит притворяться добреньким.
        На самом деле, не собирался так поступать. Совсем. Просто заглянул, уходя от феи, к этим подружкам в комнату, чтобы поздороваться. А там, несмотря на поздний час, обнаружил полное отсутствие сделанного домашнего задания. Того самого, что мы с Линеей учили. Причём весьма эффективно, учитывая её позу с книгой и открытый доступ к подходящим частям тела для вновь используемого аксессуара из имперского бутика.
        Похожесть ситуации. Всколыхнувшаяся ярость. В общем, слегка сорвался, бывает. Удивительно другое. Согласились. Всхлипывали, судорожно тёрли руками периодически страдающее место, просили прощения. Но добросовестно стояли со снятыми юбками, уткнувшись мордашками в стенку, проговаривая за мной дрожащими голосами нужный параграф учебника. Потом следующий. Управились лисички быстро, даже по горсти конфет честно заслужили. Но на ужин мне всё равно пришлось есть уже совсем холодное мясо.
        Ничего. Результат стоил потраченных усилий, приятно лаская слух и взгляд. Заодно внушал надежду, что не придётся применять подобное благотворное воздействие в дальнейшем. А ещё… делать это по-настоящему. Так-то слишком мелочно. Имей суть разум, долго бы надо мной смеялась. Ведь даже Линее, пусть и взял Слугой, я оказал высшее доверие, объяснив неправильность её поступков, как члену семьи. Тем же способом, каким Крофф показал мне свою тревогу и волнение. Причём урок от дедули был гораздо болезненнее, поскольку он знал кого «воспитывает» и в силе воздействия не стеснялся. А здесь? Детский сад, честное слово.
        Ладно, надо сосредоточиться на том, что говорит крольчиха и прикинуть, какие индивидуальные задания составить. Исполнение первоначального желания сделать класс отличниками учёбы неожиданно сдвинулось с мёртвой точки и стало стремительно набирать обороты. Неплохо бы его поддержать. Всё-таки интересно, случайно или намеренно Творец расположил у всех человекоподобных созданий дополнительную кнопку включения мозгов на одном и том же месте? Философский вопрос, однако.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ДОМ КРОФФА.
        - Сейчас, Сати. Подожди немного. Готово. Никаких неприятных ощущений?
        - Нет, дедушка.
        - Попробуй выйти. Только осторожно.
        - Хорошо.
        Сосредоточившись, я слегка задержал дыхание и сделал шаг из пентаграммы. Со вполне рабочими, мерцающими всполохами энергии линиями. И… ничего. Только ощущение продавливаемой плёнки с одновременным проведением по коже зубьями тупого гребня.
        - Было больно?
        - Нет.
        - Точно? Сати, если…
        - Дедушка, всё нормально. Спасибо, ты - лучший.
        Обнимашки. И даже сверх этого. Как положено внучке, получившей невероятный по ценности подарок, выражающийся отнюдь не в количестве жёлтого металла. Вот уж действительно не ожидал. Теперь хочу или нет, но буду должен. А ведь подобные слова для демона значат намного больше, чем для любого другого разумного.
        Откровенно сказать, я уже несколько дней недоумевал, почему Кац со своим помощником так долго копаются. Заодно в присутствии Кроффа несколько раз просили слегка выпустить ауру и тщательно её замеряли какими-то артефактами. Думал, готовят покрепче клетку. Старательно пытался не обижаться. А оказалось, что дедуля решал мою проблему с восполнением энергии. Самым кардинальным способом. И теперь у одного юного высшего демона есть… личный проход в Преисподнюю. Прямо в доме!
        Высвободившись из объятий раскрасневшегося оборотня, я развернулся и с нескрываемым удовольствием оглядел результат своих усилий по обретению комфортного логова. Да, фундамент заложила Лестия, но стены из доверия и правильных поступков были созданы мной. Не спорю, выходка в облике девочки-феи тоже сыграла не последнюю роль, а желание хоть как-то контролировать мои перемещения на Изнанку читалось чётко. Однако принятое решение перекрывало с лихвой все причины на него подвигнувшие.
        - Накопитель по-прежнему носи с собой постоянно.
        - Конечно, дедушка.
        Я покосился на небольшой экранированный футляр, висевший на поясе ещё с позавчерашнего дня. Неплохого объёма кристалл с Силой Тьмы, предназначенный для экстренного восполнения Резерва. На самом деле, вряд ли понадобится. Суть под контролем, баланс энергии после обновления Воли положительный и настойчиво предлагаемое прошлое принято. Однако лишним не будет.
        - С подзарядкой точно сама справишься?
        - Да.
        Верно, совсем уж «халявой» переделанная пентаграмма не была. Управляющие кристаллы работали на Силе Света, которую требовалось поддерживать на определённом уровне. Здесь был узкий момент, поскольку этот Источник прилично подавлен сутью и выдавливает не очень много. Но открытый канал с храмом решал проблему, а уж боль от передачи, ей не являлась в принципе. Для себя любимого ведь буду стараться. Возможность в любой момент заглянуть в Преисподнюю на дороге не валяется. Кстати.
        - Дедушка, а можно прямо сейчас попробовать?
        - Хорошо. Только давай недолго. Просто немного прогуляйся и обратно.
        Как в парк отпускает. Даже невольно улыбнулся. Ну, с обновкой!
        …
        Самая настоящая дверь. Открыл, прошёл, запер. Вторая часть созданной защиты от всех непрошеных гостей кроме меня. И архидемону не справится. Нет, в теории я могу пропустить, только из комнаты он уже не выйдет. Классическая система тамбура с ограничением по объёму Силы, которую сразу заблокирует сама пентаграмма. Да ещё поднимет тревогу и с вполне неплохим шансом на успех попытается порезать гостя на кусочки. А вот меня не тронет. То есть вариант «заложника» тоже предусмотрен.
        Но и в ином случае, кого бы я ни притащил, например, пленника, он всё равно останется в пентаграмме. Причём процедура отпирания мне недоступна. При уничтожении управляющих кристаллов сработает вторичный контур, запитанный напрямую от защитного домашнего артефакта, и вышвырнет всё находящееся в комнате на Изнанку. Доверие - это прекрасно, но безопасность города, прежде всего. Понял, принял и даже не стал беспокоиться. Сам бы так сделал. Ладно, пробежимся! Только теперь макхаром. Очередные глупые поступки ни к чему.
        СЛУЧАЙНОСТИ НЕ СЛУЧАЙНЫ.
        На самом деле, делать мне здесь особо было нечего. Просто до зуда хотел опробовать подарок. Заодно проверить, что будет с Метками Охотника. Результат порадовал - спокойно сливаются с энергоформой и совсем не мешают. Даже светлый вариант. В принципе логично, ведь без поданной Силы это лишь нейтральный магический конструкт. Что ещё осталось? Резерв полон, лишний раз тешить Чревоугодие, желания нет, а разведка без чёткой цели и хоть каких-то ориентиров бессмысленна. В мире энергии с его относительностью расстояния искать домены пришлых демонов можно до бесконечности. Да и на приключения не тянет. Не тот характер у «основы».
        Впрочем, можно с кем-нибудь подраться! Провести нормальную оценку боевых навыков демонического макхара совсем не помешает. Итак, поищем «грушу для битья»…
        …
        Никого. Обнаруженные создания, полуразумные и не очень, не стоили даже игры в догонялки. Нырнул глубже, но и там было пусто. Странно. Куда все подевались? Зайти ещё подальше? Ладно.
        …
        Опасность! Резко замерев и растворившись во Тьме, я стал осторожно изучать возникшие ощущения. Странно, инстинкты зверя говорили о ловушке и советовали уйти, но демоническое предчувствие молчало. Логово существа наподобие паука? То, что надо! Однако по мере приближения, которое стоило назвать скрытным подкрадыванием, я почувствовал что-то непонятное. Аура сильного демона присутствовала, но какая-то странная. Слишком равнодушная угроза. Неестественная. Как интересно. Посмотрим…
        …
        Это была не ловушка, а… место казни. Небольшая каменная площадка, материализованная по принципу домена, с установленными по краям «обманками», предназначенными отпугивать всех желающих на неё посмотреть. Правда, рассчитанными лишь на уровень верхней планки демонических существ среднего ранга, не более. Хотя для этого слоя Изнанки подобного вполне достаточно. Причём прыжок на псевдокаменную поверхность показал, что чужая Воля здесь реализовала не только силу тяжести, но и небольшой слой воздуха.
        Встряхнув гривой щупалец, я оценивающе вдохнул и перешёл на обычное зрение. Огляделся. Имитация неба с двигающимся светилом, перспектива горизонта, создающая полноценное ощущение нахождения в реальном мире. Не совсем понятно, зачем столько сложностей ради смерти одного существа, однако иллюзии весьма неплохие, признаю. Уровень воздействия на энергию Тьмы явно не ниже моего, если не выше. Вполне вероятно результат работы того самого приснопамятного архидемона, о котором только что говорили с дедулей. Очередное везение и весьма плоская шутка от Всего Сущего? Скорее всего, последнее. Усмехнувшись, я перестал отвлекаться и прошёлся вокруг неподвижно висящей фигуры.
        - Смотрите внимательно, мои дорогие Линея и одноклассники. Перед вами пример того, как действительно поступают со своими провинившимися подчинёнными и Слугами высшие демоны. Весьма наглядный. Рейна, вряд ли ты получишь удовольствие от такой боли.
        Да, подобная экскурсия совсем бы не помешала. Судя по всему, казнённый демон обладал истинным телом, вероятно являясь одним из пришлых. Причём выбравшим женский вариант двуполого разделения и человеческую анатомию. Почти. Вместо ступней копыта, за спиной остатки небольших крыльев. На голове из спутанных окровавленных волос торчат обломки рожек. Всё остальное весьма впечатляющих и гармоничных пропорций. Похоже, суккуб. А если исходить из того, что тело до сих пор не развоплотилось, то довольно высокого ранга. Что же касается самой казни…
        Никакого банального ломания костей, прижигания раскалённым металлом, вырывания ногтей и остального, придуманного разумными физического мира. Хотя полной уверенности в отсутствии предварительных пыток нет, тело могли после них восстановить. Единственное, что очевидно - суккуба перед самой казнью довольно долго насиловали. И в размере «инструмента» не постеснялись, хотя ограничились тем, что может выдержать истинное тело с заблокированной трансформой. Вообще, необычно. Для подобных существ назвать совокупление пыткой затруднительно, даже такое запредельно жёсткое. Ведь это их способ восполнения Ярости и Воли. Впрочем, неважно.
        Главное, что после того, как закончили, демонессу просто и незатейливо посадили задним отверстием на кол. С заботливо сделанной поперечиной для не слишком глубокого проникновения. А под ноги принесли небольшое гнездо демонических муравьёв, очень похожих на тех, что я ел в лесу. Скорее всего, созданных искусственно. Собственно говоря, на этом всё. Ну, не считая связанных за спиной рук и нескольких цепочек, свисающих по разные стороны с надетого ошейника и являющихся своеобразным «заземлением», не дающим накапливать энергию. То есть возможности суккуба были ограничены лишь движениями тела, которое медленно поедали ядовитые насекомые.
        Похоже, умирать, теряя истинное воплощение, демонессе очень не хотелось. Исходя из состояния измочаленных копыт и стёртой до мяса внутренней поверхности бёдер, попытки слезть она предпринимала долго. Цепочки, не давая упасть резким наклоном туловища и ценой порванной попы, вполне позволяли приподнять себя… до определённого предела. Похоже, подобранного именно так, чтобы возникало ощущение «чуть-чуть и получится». При этом мышечные судороги от укусов вызвали скольжение вниз, и приходилось начинать всё заново.
        Не удивлюсь, если кол иногда слегка укорачивался, и демонесса пыталась соответствующий момент поймать. Возможно, её пообещали пощадить, когда сумеет освободиться, что добавляло старательности. Судя по кровавым следам на гладкой псевдометаллической поверхности, суккуб даже сумел трансформировать копыта в человеческие ступни, пробуя ими. Как удалось без энергии непонятно, но не помогло.
        Сколько это длилось? Не знаю. Однако всё подходит к концу. Пусть истинное тело выносливо и довольно прочно, но в остальном почти не отличается от настоящего, особенно в отсутствие магической подпитки. Поражённые ядом муравьёв органы постепенно стали отказывать, кровь сквозь множество мелких ранок вытекла, а Воля от непрерывных мучений ослабла. Суккуб умер.
        Гадать, чего натворил, смысла нет. Жалеть… тем более. Во-первых, это Преисподняя, априори предназначенная для наказания оступившихся на пути к Творцу. Во-вторых, не надо было выбирать такого Господина. Я тоже способен проявить к Слугам жестокость за грубую ошибку, но шанс на исправление дам всегда. Или сразу убью. Ладно, пора отсюда… стоп. Она жива?!
        Едва заметно, но демонесса неожиданно дёрнулась. Раздался еле слышный стон. В растерянности я ещё раз обошёл вокруг и, тщательно присмотревшись, досадливо рыкнул. Вот лопух! Вся «аппаратура» при мне, а заметить не смог. Не подумал, что обычное демоническое восприятие и на Изнанке могут заблокировать. Зато теперь настоящая причина, по которой суккуб старался до последнего, а не прибег к самостоятельному развоплощению вполне понятна.
        Я-то сначала решил, что увидел остатки Метки. Да ещё пожалел о вырванном главном узелке с завитушками, обозначающем принадлежность и дающем возможность прямо оценить ранг того высшего демона. Для этого, собственно говоря, этот узел и нужен. Однако, похоже, бывший Господин напоследок изменил свою Метку таким образом, чтобы сущность суккуба не могла покинуть тело, пока оно не разрушится окончательно. Вернее, не будет съедено муравьями. Учитывая окружающую это место иллюзию реального мира, где жаждут жить все демоны, крайне изысканная казнь.
        Кстати, а что это там едва заметно проступает?! Вглядевшись, я удивлённо щёлкнул клыками. Ну, надо же. Суккуб оказался всё-таки предусмотрительной особью. Умудрился в своей сути спрятать чью-то душу. Очевидно, на такой крайний случай. Только вот не рассчитал. Или слишком долго её там держал. Похоть не Чревоугодие, но результат один - от души осталось лишь ядро с почти истаявшими последними информационными слоями. Предоставить столь необходимую энергию оно оказалось неспособно.
        Впрочем, шанс всё-таки был. С Меткой тот высший демон слегка схалтурил и часть структуры вскоре после создания разошлась. Сохранись от души хоть немного побольше, то на её стремлении попасть в Круговорот сущность суккуба вырвалась бы из тела. Или спасла его, получив больше энергии для трансформации уже туловища, а не копыт. Но, увы. Теперь неплохо бы понять, что сейчас делать мне?!
        Зарычав от появившегося раздражения, я нервно хлестнул по бокам хвостом. С одной стороны, вот он пленник, хватай, уноси и допрашивай. С другой… это действительно ловушка. В ином случае, внедрённая в площадку вокруг кола сложная магическая структура была бы бессмысленной. Имей я более низкий уровень владения Лабиринтом Иллюзий, то заметить не вышло. Уверен, попытка допросить на месте или забрать суккуба приведёт к активации с довольно неясными последствиями.
        К сожалению, базовых знаний высшего демона с остатками воспоминаний, сохранившимися после вивисекции нашей личности «предыдущим я», для перехвата управления этим доменом недостаточно. А подавить Волей не выйдет. Мы с бывшим владельцем суккуба в одинаковой «весовой» категории. Более того, в открытом бою я легко могу проиграть из-за отсутствия опыта. Даже его Слугам, если их уровень достаточно высок. Очередное напоминание, что надо срочно возвращать сестру с братьями и вплотную заняться своей сущностью, пока они развлекаются с нашим телом в Реальности.
        Размышления были недолгими. Почти напрашивалось, что демонесса является «пустышкой» и всю важную информацию её Господин стёр. Я бы так точно поступил. То есть смысла корячиться, нет никакого. Но уходить без ничего тоже не хотелось. Очень. Оставалось прибегнуть к плану «б». Вспомнить, что внутри меня спит ангел.
        Подойдя к вновь застонавшему телу, я сосредоточился и, слегка порыкивая от возникшей боли, выдавил внутри себя крохотную каплю божественной силы. Ни на какое воздействие такое количество на Изнанке не способно, но вот взглянуть через неё на чужую душу вполне возможно. Поскольку находилась в сути, то часть воспоминаний суккуба, особенно последние, станут доступны. Пусть лишь фрагментами. Ловушка, рассчитанная на демоническое воздействие, не сработает. Итак…
        …
        Хм, пыток действительно не было, а процедура казни совпала с моим предположением. Лицо палача в тумане. Понятно, стёр. Остальное… ну, я здесь тоже могу подобный «агрегат» отрастить. Даже смешно. И удивительно. Довести суккуба до такого состояния, чтобы он возненавидел процесс соития с воплощённым в мужской пол демоном - это надо суметь. В любом случае, сразу видна дополнительная издёвка с колом. Заставить самого себя, долго и усердно на протяжении нескольких дней… м-да. Ладно, смотрим дальше.
        …
        Увы, чем дольше я разглядывал возникающие образы, тем сильнее понимал бесполезность своих действий. Да, суккуб кем-то командовал, почему-то с ними же постоянно занимался совокуплением, хотя не хотел. Чистил по утрам зубы в своей комнатушке, ненамного лучше каморки Бирона, принимал душ, ел нечто жутко невкусное на завтрак и ужин. Ещё я обратил внимание, что домен очень большой, а имитация реального мира высочайшая. Там даже был воссоздан полноценный город, а не поле с палатками и шатрами. Пришлые явно обосновались надолго.
        Только это всё, что я узнал. По всей видимости, душа воспринимала лишь воспоминания личного характера, отображая остальное мутными силуэтами. Почти. Неожиданно всплыл чёткий образ одного существа, заставивший удивиться. И задуматься. А суккуб-то оказался далеко не простым демоном. Если нормально допросить, то можно что-нибудь накопать. Рискнуть? Или не стои… что?!
        Несколько мгновений я пристально вглядывался, наслаждаясь каждой чёрточкой увиденного в памяти суккуба лица. После чего… аккуратно вонзил щупальце прямо в душу, предоставляя столь нужную энергию. Решение принято.
        …
        Изогнувшееся тело, широко распахнувшиеся глаза. Быстрое осознание своего неизменившегося положения. Испуг и горькая обречённость.
        …
        Согласен, видок у меня ещё тот. С пустым животом обделаться можно, а представить, что тобой сейчас закусят, тем более.
        - Жить хочешь?
        Всплеск изумления, но вариантов ответа немного. Только получится ли у суккуба его произнести с таким распухшим языком?
        - Кха-кха… д-да.
        Смог.
        - Имя.
        - М-м… Машито.
        Жду. Должен сообразить.
        - П-простите. Кха-кха… Матико.
        Вот сейчас похоже на истинное.
        - Теперь ты - мой.
        Полностью выпустив свою суть, я резко удлинил щупальца, а затем, выбросив их в разные стороны, вонзил в площадку. Несколько мгновений борьбы с вложенной Волей создателя и центральный кусок оторван от остальной части. Грубо, примитивно, но ловушка сломана до срабатывания, а это главное. Затем я разорвал ошейник, сдёрнул пастью изогнувшееся в судороге тело и отпрыгнул в сторону. Весьма предусмотрительно, поскольку раздавшийся в следующее мгновение мощный взрыв, неплохо качнувший окружающую Тьму, показал, что такой вариант тоже учитывался. Однако на силу и скорость подобного мне существа явно не рассчитывали.
        Внезапно появившиеся вектора внимания были ожидаемы, а следующее действие придумано. Вобрать в себя как можно больше энергии и выпустить Ярость.
        …
        - Р-р-р!
        …
        То, что надо. Могучий демонический зверь, решивший полакомиться найденной вкуснятиной. Достаточно умный и опытный, чтобы определить и уничтожить ловушку. А теперь, разозлившись, он предлагает всем желающим оспорить Право на добычу. Своеобразное «держите меня семеро» с демонстрацией силы. Естественно, для наблюдения были оставлены демоны среднего ранга, которые, судя по ослабевшему вниманию, инстинктивно отпрянули, оценивая ситуацию.
        На здоровье! Довольный собой, я слегка ускорился, ощущая, как сзади грозно «ревёт» моя копия. Верно, почему не воспользоваться столь замечательной идеей с «обманкой»? Вложенная энергия быстро кончится и подмену обнаружат, но будет поздно. Правда, на всякий случай стоит пробежаться вдоль границы с реальным миром и попетлять между отколовшимися «щепками», создавая ложные следы. Пусть поищут, если рискнут. А перед возвращением домой надо обязательно кое-что сделать.
        …
        Убедившись в отсутствии преследователей, я остановился и, воззвав к Воле, создал временный домен. Просто поверхность, имитация неба да немного воздуха. Просуществует совсем ничего, но для моих целей хватит. И с отвращением выплюнув слабо шевелящее тело из пасти, я приступил к тщательному накладыванию собственной Метки с одновременным удалением предыдущей. Если уж собрался принести в дом пакость, то надо делать это с умом. Спасённой из рук злодея бедняжки здесь нет. Демоны признают только силу и собственные желания.
        …
        Так, вроде всё. Теперь…
        - Отдаю свою жизнь вам, мой Повелитель. Разрешите узна… хр-р-р…
        Наступив лапой на захрипевшего суккуба, я невольно усмехнулся. А новая собственность действительно умна. Даже в таком состоянии распростёрлась в поклоне и начала льстить. Только перестаралась. Обращение слишком своевольное. И знать, как меня зовут ей рановато.
        - Она уже принадлежит мне, Машито. Хочешь, чтобы я передумал?
        - Н-нет, мой По… хр-р-р…
        - Ты ещё не заслужила произносить эти слова.
        - Слушаюсь… Господин.
        - Уже лучше.
        Приятный страх. Но как-то слабоват. Кстати, говорим мы на общем для разумных демонов языке, с множеством рычащих звуков. К тому же после пребывания на колу голос у демонессы сильно сипит. Но почему-то возникло чёткое ощущение слегка узнаваемого акцента. Впрочем, сейчас это неважно. Сосредоточиться…
        …
        Харк… тьфу.
        …
        Появляться снаружи в таком состоянии демонессе опасно. Для физического мира подобные повреждения несовместимы с жизнью. Лечиться напрямую окружающей Тьмой для неё тоже пока проблема, с ослабленной Волей может легко разрушить только что спасённое тело. Однако и вылизывать подобранную на свалке гадость, желание отсутствовало. В пасти до сих пор противно. И, вообще, макхары ближе к кошкам.
        Так что я просто накопил слюны заранее и выплюнул одним комком. Если правильно рассчитал, как раз хватит, чтобы оставшиеся в теле муравьи погибли, а кожный покров восстановился. Остальное будет за суккубом, ведь энергетический канал он уже получил с Меткой. Пусть сам себя лечит. Много чести.
        - …Господин?
        - Терпи.
        Выхватив из пространственного кармана настоящий бурдюк с водой, я кинул рядом. Полученные в кишках разрывы пока не критичны, а вот восстановить хотя бы небольшой объём крови необходимо прямо сейчас.
        - Пей.
        Затем я с удовольствием стал смотреть на барахтающуюся в луже слизи демонессу, судорожно пытающуюся открыть скользкими пальцами ёмкость с вожделенной жидкостью. Какие забавные эмоции. Неужели надеялась на нормальное лечение? Наивная. Да, неприятно и жжётся, а пару ногтей сразу сломала из-за тугой пробки. Но после полученных во время казни ощущений ей даже заикаться о боли не стоит. Тем более всё ещё впереди… как и разговор с дедулей. Впрочем, у меня есть чем прикрыть свою попу от «аргумента» со стены кухни.
        ДОМ КРОФФА.
        Эх, как же приятно, когда есть куда вернуться. Иметь настоящее тело тем более. Переступив с ноги на ногу, я с удовольствием потянулся. Затем, улыбаясь, посмотрел на оторопевшего суккуба. Кстати, с кожей он выглядит гораздо лучше. Лицом и фигурой вполне соответствует демону с сутью Похоти. И столько удивления. Предполагал логово с обглоданными костями и сожительство со зверем Преисподней, а получил выход в реальный мир и стоящую рядом девушку-подростка? Серьёзный удар. Причём сейчас будет ещё один. Сигнализация сработала, предупредив о появлении постороннего демона, соответственно, Крофф уже…
        …
        Резко распахнувшаяся дверь и прыгнувший в комнату полностью обернувшийся волколак. Мощная аура, превратившая окружающее пространство в желе. Несколько секунд изучения обстановки, обратная трансформация.
        …
        - Что это значит, Сати?! Я ведь разрешил только прогулку!
        - Прости, дедушка. Сама не ожидала. Но я подумала, что тебе будет интересно побеседовать… со знакомой Шернаха.
        Молодец. Сразу сообразил и совсем по-другому посмотрел на демонессу, заранее поставленную на колени. Но настороженность не пропала.
        - А…
        - Машито, лизать.
        Движения неловкие, восстановить тело не успела, но ум по-прежнему демонстрирует. Опустилась на пол почти сразу и начала обрабатывать языком отставленный в сторону ботиночек вполне усердно.
        - Она теперь моя Слуга. Будет делать всё, что прикажу.
        - Ясно. Но…
        - Останется в пентаграмме. Окончательное решение примем с тобой после вашего разговора.
        Ещё один прямой намёк, что ещё ничего не завершилось и откровенность для демонессы равна жизни. Ладно, хватит на сегодня впечатлений. Пинком отшвырнув суккуба, я шагнул через мерцающие линии и взял Кроффа за руку. Робко посмотрел в глаза, похлопал ресницами. Сработало, как предполагал - оборотень полностью успокоился. Затем я обернулся к осторожно севшей на корточки всё ещё недоумевающей демонессе.
        - Думаю, пора познакомиться. Меня зовут Сати Крофф, а это мой дедушка - Лари Крофф, глава Гильдии Охотников на демонов. Той самой, о которой ты по приказу своего бывшего Господина так старалась разузнать. Теперь есть шансы. Естественно, если по-прежнему хочешь жить. А пока отдыхай. Дедушка, пошли спать? Я устала. Завтра обо всём расскажу.
        - Конечно, Сати.
        Между прочим, говорили мы на местной смеси имперского языка с восточным. Но суккуб прекрасно понял, что окончательно подтверждало всё увиденное в сути. Да, последнее. Пентаграмма же полностью блокирует энергию Тьмы, включая канал к Метке.
        Достав из футляра накопитель, я просунул руку за линию и уронил его на самом конце луча. Пока будет дотягиваться, пару раз обязательно коснётся защиты с соответствующими ощущениями.
        - Это тебе до утра. Будь экономнее. Не рассчитаешь - плакать не буду.
        Жестоко? Нет. Вполне естественное поведение с точки зрения демона. Доброту и участие они будут расценивать только как слабость. К тому же не помешает небольшая проверка.
        НЕМНОГО ПОЗДНЕЕ.
        - «Всё, что тебя касается, всё, что меня касается, всё только начинается…»
        Натягивая пижаму на зевающую свежее вымытую лисичку, я удовлетворённо мурлыкал вынырнувшую из человеческой памяти песню и счастливо щурился. Какой сегодня замечательный день! Два таких шикарных подарка одновременно. Похоже, Всё Сущее решило меня поощрить за правильное поведение, ведь в случайность второго «сюрприза» я совсем не верю. Ещё не забыл, как недавно сетовал на отсутствие квалифицированных Слуг. Естественно, без подвоха не обошлось, но совместить приятное с полезным вполне возможно.
        Да, для гильдии пришлый демон тоже важен, поскольку любые сведения о врагах, даже самые незначительные, очень ценны. В первую очередь будущими сохранёнными жизнями Охотников. Но для меня главное в другом. Ведь это… тот самый высший суккуб, что совсем недавно противостоял Кайнэ на востоке. А через ядро души проступили не только фрагменты воспоминаний, но и сопутствующие им фантазии.
        - Ну-ну. Хотела убить, а потом мечтала, как о личной игрушке? Да ещё весьма определённого типа? Ох, зря…
        - Хозяйка?
        - Это просто мысли вслух, Лаки. Не обращай внимания. Давай спать.
        Месть - блюдо, подаваемое на стол холодным. И удовольствие от употребления стоит растянуть как можно дольше. Нас ждёт очень плодотворное сотрудничество, Машито. Я исполню твои желания. Правда, наоборот, но мы же с тобой демоны…
        ПРЕИСПОДНЯЯ. ДОМЕН ВТОРЖЕНИЯ.
        Ари-ну-Ран равнодушно посмотрел на валяющиеся перед троном дымящиеся останки Слуги, принёсшего плохую весть, и задумчиво откинулся на спинку. На самом деле разозлился он не сильно, но надо соответствовать статусу. Тем более дворцовые демоны хоть и играли каждый раз в «соломинку», но короткую обязательно вытягивал самый слабый. Эту маленькую хитрость своих подчинённых Повелитель домена знал давно.
        Однако. Какой всё-таки нелепый конец текущего существования вышел у столь амбициозного суккуба. Быть съеденным простым зверем, вися полумёртвым на колу. А ведь сложись судьба чуть по-другому и сейчас Машито стояла бы за левым плечом, а половина дворца подобострастно лизало ей ноги. Конечно, обвинения в последних неудачах разведывательной когорты по большей части ложные и попавшей в опалу выскочкой решили просто прикрыться, но… Ари-ну-Ран не стал препятствовать. Как раз понадобилась жертва для ловушки на очередных шпионов. Суккуб подошёл идеально.
        Единственная милость, которую архидемон проявил для несостоявшейся помощницы - надев личину палача, сам привёл приговор в исполнение. Даже позволил последний раз насладился своим мужским началом, а потом стёр лишнее из памяти. Врагов надо ловить, не давая шанса что-то узнать.
        Да, суккуб понял, кто перед ним и пытался вымолить прощение. Потешить себя надеждой Ари-ну-Ран дал, но решение не поменял. Даже не захотел проверять, что демонесса пытается утаить в изначальной части сути. Спрятанное не имело уже никакого значения, поскольку ценой выяснения станет развоплощение, а ловушка, в которой демонессе предстояло медленно и мучительно умирать, была гораздо важнее.
        Увы, неожиданно появившийся зверь слегка испортил такой прекрасный план. Но не сильно. Осторожно расспрашивающих про казнь демонов вычислили. А вот само существо очень заинтересовало. Обязательно нужно найти, где оно прячется, и выяснить, почему до сих пор не поймали, как остальных. Такая сущность послужит неплохим камнем в фундаменте создаваемых Врат. Или лучше будет оставить зверя в своей коллекции и лично заняться дрессировкой? Надо подумать.
        ГЛАВА 11. ВСЁ, ЧТО МЕНЯ КАСАЕТСЯ. ЧАСТЬ 2.
        НА СЛЕДУЮЩЕЕ УТРО. ДОМ КРОФФА.
        - Привет. Как себя чувствуешь?
        - Э-э-э хорошо, господин. Простите, госпожа.
        - Ничего. Извини, что так жёстко вчера обращалась, но если бы не подготовила, то ты могла повести себя неправильно и разрешения оставить не дали. Дедушка у меня очень строгий. Вот, покушать принесла.
        Ох, сколько удивления. Мысленно улыбнувшись на очередное недоумение вскочившего и согнувшегося в поклоне суккуба, я прошёл в пентаграмму. Затем аккуратно поставил на пол поднос с приготовленными по моей просьбе бутербродами и кувшин с морсом. Положил сырое полотенце, чтобы она себя протёрла. Потом, тщательно показывая смущение, достал из пространственного кармана «ночной сосуд» с мешочком шерстяных шариков.
        - Ну, это. Используй, когда понадобится. Я знаю, что твоё тело почти как обычное.
        - Благодарю, госпожа.
        Честно говоря, её Метка давно сообщила об очень сильном желании «сходить по-маленькому», ведь бурдюк вчера опустошила полностью, но надо сделать вид, что не знаю о возможности столь плотного контроля.
        - Дай я тебя осмотрю.
        Хм, любопытно. Не показывает, но лёгкое смущение отсутствием одежды и тщательной проверкой тела я почувствовал. Необычно для суккуба. Но так даже лучше, позволит прикинуть дополнительные варианты действий. Что же касается здоровья… внешне себя подлечила, особенно паховую область, задницу и копыта. Внутренние органы вроде тоже, но явно не до конца. Попа кровоточит. С самочувствием не очень. Не ожидал такой плохой регенерации. Ничего, жить будет.
        - Ладно, мне пора в школу. Увидимся вечером. Прости, что при посторонних опять буду груба. Да, возьми новый кристалл, старый заберу на подзарядку. И постарайся ответить на вопросы дедушки, хорошо? Если он разозлится, то сразу развоплотит. А я уже столько всего запланировала!
        Не давая ответить, выскальзываю из комнаты. Главное, не засмеяться. Такие круглые глаза достойны запечатления, а эмоции послужили неплохим десертом к завтраку. Впрочем, веселье ещё только начинается, Машито.
        ШКОЛА ОХОТНИКОВ. ОБЕДЕННЫЙ ПЕРЕРЫВ.
        - Ты опоздала, Мина.
        - Простите, госпожа Сати, виновата. С непривычки не сориентировалась по времени. Больше не повторится.
        Кстати, в данном случае это лишь вежливое обращение работника на соответствующей должности, не более. Того смысла, что вкладывается во взаимоотношения у демонов между Слугой и Госпожой, в произнесённом слове нет. Хотя искренняя готовность Мины его говорить, вполне приятна.
        - Что-то случилось? Ещё салатика. Достаточно.
        - Нам сообщили, что через три недели приедет с инспекционной поездкой проверяющий из Империи. Надо подготовить основное здание. Конечно, там поддерживали чистоту, но ещё раз проверить все углы на пыль и тщательно вымыть не помешает.
        - А при чём тут… поняла. И очень рада, что ты нашла возможность прийти. Накладывай первое.
        - Да что вы, госпожа. Я счастлива, что мне поручили приносить вам обед и обслуживать. Другие горничные обижаются и завидуют. Ой, простите, что говорю лишнее.
        Верно. Прислуга не должна произносить таких фраз. Но услышанное неплохо греет самомнение демона.
        - Когда планируется переезд?
        - Госпожа Таиша сказала - как обычно, за день. Ещё супа? Риса сегодня постаралась.
        - Нет, он очень вкусный, но надо оставить место и для остального. Подавай второе.
        - Как прикажете.
        Откровенно говоря, мне совершенно не нравилось предубеждение старшей феи против особняка. Чего плохого в больших размерах комнат и высоте потолков? А общее убранство и мебель? Так разве это не ваше с дедушкой? Сами же заработали! Я уже не говорю про тщательно набранный персонал, обученный приглашёнными специалистами из империи. В отличие от людей, «изменённые» искренне расстраивались, что не отрабатывают в должной мере весьма высокую оплату, поэтому радовались каждому шансу выполнить свои обязанности.
        И Мина не врала. Занять её место, желающих в особняке предостаточно. Удивляться, почему таким энтузиазмом не пылают к Марише, я давно перестал. Одной фамилией уважение не приобрести, требуется нечто большее, а работники подобных профессий, как бы вежливы и обходительны не были, всегда тонко чувствуют, что ты её недостоин.
        - Ох, совсем забыла. Господин Крофф просил передать, чтобы вы зашли после уроков к нему в гильдию. Обязательно.
        - Поняла, спасибо. Ещё одну котлетку, пожалуйста.
        На самом деле, произносить вслух фразы про еду, необходимости не было. Этикет предусматривал жесты и лёгкое постукивание столовыми приборами по соответствующей посуде. Мы с Миной делали так специально для сидящей за столом Лаки, внимательно наблюдающей за происходящим. И хотя горничная слегка приревновала на желание фамильяра самой в будущем обслуживать хозяйку, но определённая учительская гордость присутствовала. Я же только приветствовал энтузиазм лисички.
        А ещё стоило заглянуть в особняк и посмотреть на происходящее. Может даже помочь. Пусть «предыдущий я» основательно почистил память, но то, что он обожал «маску» боевой горничной, используя тело нашей нынешней личности, я знал точно. Самые первые «образы-картинки», пришедшие ещё в замке отца, никуда не делись, иногда будоража сознание болезненной тоской о канувшем в неизвестность прошлом.
        …
        Бам-м, бум-м…
        …
        Звук колокола, предупреждающий об окончании обеденного перерыва. Через десять минут будет основной на следующий урок. Хоть и курсы, но режим общего обучения соблюдался чётко.
        - Простите, госпожа…
        - Ничего, уже хватит. Что-то аппетита нет. Третий десерт будет явно лишним. Лаки, разрешаю доесть пирожное не за столом. Мина, благодарю. Было очень вкусно.
        Кстати, а зачем я понадобился дедуле? Ведь про демонессу всё рассказал. Почти. Тем более полноценно допрашивать её собрались только завтра, когда появится куда-то уехавший Кац. Ладно, приду в кабинет, узнаю.
        БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ.
        - Слушай, Джаад. А где Талика с Варей? Что-то я второй день их не вижу.
        Дедуля, конечно, просил заглянуть, но сейчас у него в кабинете куча посторонних. Совещание, наверное. Кроме того, как я могу пройти через таверну и не выпить горячего молока?! Падающего с неба астероида нет, значит, причины торопиться тоже. Кстати, почему после моего вопроса у ифрита такие странные эмоции появились? Настороженно-опасливые.
        - …Они уже закончили отработку.
        - Так быстро?
        Вот не верю. Там парой месяцев отчётливо пахло, не меньше.
        - Кхм. Спроси лучше своего дедушку, ладно? Не моё решение.
        А оно надо? Я и забыл злиться. Просто понравилось ёрзать на коленях у кошки, пока Варя кормит меня с ложечки. Уже несколько раз после первого повторял. Эмоции были такими же вкусными, как подаваемое суфле. Только Право простить девушек по-прежнему оставлено Эли. Решение менять не буду.
        - Да, Сати, извини, что напоминаю, но баланс на карточке у тебя отрицательный. Скажи Лари, чтобы кинул немного. Или дал монетами. Я-то потерплю, сколько потребуется, но в городе долго ждать не станут.
        - Знаю-знаю. Дура неэкономная.
        - И возразить-то нечего.
        - Уголёк старый, хоть бы посочувствовал.
        - Обойдёшься.
        Пикировка приятна, но проблема есть. Ухнул на Линею всё, что оставалось. Даже больше и в последнем магазине пришлось использовать расписку. Однако просить у дедули слегка стыдно. Он ведь и так сейчас за капсулу подруги Эльвиры платит вместо меня. Скорее стоит узнать, не завёлся ли где-нибудь ещё один костяной дракон. Кстати, души переместились. Молоко допито. Пора.
        КАБИНЕТ КРОФФА.
        - …Перевёл. Считай это авансом за тела гориллоидов. И чтобы я подобных вопросов до экзаменов больше не слышал, ясно?!
        - Да. Спасибо, дедушка.
        - Не за что. Лучше будь побережливее. За несколько недель умудрилась спустить сумму, которую многие Охотники годами копят.
        Невинное лицо, лёгкое шарканье ножкой.
        - Сама не понимаю, как произошло.
        - Предполагаю, что не стоило водить Слугу по бутикам и покупать самые дорогие куклы в городе для своего фамильяра. К примеру.
        Явно пора менять тему.
        - Дедушка, так ты о чём хотел со мной поговорить?
        - Подойди и сама взгляни. Вон там.
        …
        - Это он?
        - Да.
        Я внимательно посмотрел на кинжал, лежащий на столике, после чего вытащил из пространственного кармана тот, которым пронзили сердце. Сравнил. Действительно, очень похожи. И одновременно разные. Другой металл виден сразу, а демоническое восприятие отмечает более грубую магическую структуру.
        - Можно?
        - Конечно, бери. Он твой, как обещал. Только будь осторожнее, не потеряй. Личной привязки наши специалисты по артефактам не нашли, значит, им может воспользоваться любой.
        Взяв в руку ещё одну «Погибель богов», я тщательно прошёлся взглядом по обоим кинжалам. Что можно сказать. Да, не специалист. По крайней мере, не помню, что был им. Но не назвал бы подобное оружие подделкой. Скорее это «реплика». То есть рабочая копия оригинала, который пытались повторить, задействовав иной технологический процесс. Я об эльфах. Несколько характерных деталей не оставляли сомнений, что в том «манускрипте» речь шла всё-таки про этот кинжал, а не использованный друидом.
        Просто удивительно, как ёж-химеролог сделал правильные выводы на основе совершенно неверных предпосылок. Он не ошибся даже в металле лезвия. Скорее, слегка запутался в понимании формулировок. Всё-таки неподготовленному соответствующим опытом разумному, сложно читать текст, скомпонованный в ярко выраженном рекламном стиле.
        Только откуда эльфы знали про оригинал, зачем так старательно копировали и главное, как он оказался в руках Фалиона? Ответов нет. Увы, ещё тогда я понял, что память друиду почистили очень хорошо. Не выяснишь. Есть надежда на Машиту, но по той же самой причине, небольшая. Да и находилась она тогда в другом месте. Тем более на таком уровне работать с разумом явно не умеет.
        Кстати, не помешает внимательно наблюдающего Кроффа немного успокоить.
        - Не переживай, дедушка. Этот кинжал мне не навредит.
        - Ты уверена?
        Похоже, стоит показать. Заодно самому убедиться в собственных словах. И подняв руку, я резко провёл лезвием по тыльной стороне предплечья. Лёгкая вспышка Силы Жизни, небольшое жжение, однако, как и ожидалось, «покров» до конца не пробил. Правда, судя по отклику дёрнувшейся ауры, не имеющим подобной защиты демонам придётся несладко. Суккуба, например, кинжал развоплотить вполне способен.
        - Сати! Ты чего творишь?!
        - Просто проверила. Видишь, он не сможет… ай!
        - Обязательно надо было так делать?! Руку сюда!
        Упс. Кажется, я слегка забылся. И по выкрученным ушам теперь симметричный паритет. Рейна по гильдии с пылающим правым расхаживает, а мне энергично поворачивают левое. Кстати, кожа в месте удара всё же частично разошлась, и красная полоса появилась, но прямо на глазах она стала быстро исчезать. Чего не скажешь о пальцах, продолжающих цепко держать страдающий орган.
        - Ай-яй! Прости, дедушка!
        - Дура!
        Нужно опять срочно менять тему, пока не оторвали.
        - Скажи, а почему ты отпустил Талику с Варей? Ой-ой! Что-то случилось?
        Похоже, попал в точку. Драгоценный хрящевой отросток спасён, а Крофф смутился. Даже испуг от моей глупой выходки пропал. Оборотень вернулся за стол и немного нервно начал перекладывать бумажки. Ничего не понимаю. И ушко сильно ноет! Хнык.
        - Знаешь, Сати. Возникли определённые обстоятельства. М-м-м… кстати, эта дополнительная заявка на учебную Метку ведь на тебя составлена?
        Неуклюже. У меня получилось изящней. А сунутый под нос бланк, дедулю от ответа не спасёт. Впрочем, попытка увильнуть засчитывается.
        - Наверное. Мне собирались нанести её перед боем с Эльвирой, только не получилось.
        Ни капли лжи.
        - Интересно, с каких пор служители Арены стали такими формалистами? Ты же вполне попадаешь под общешкольную заявку. Впрочем, неважно. Предлагаю сделать это сейчас. Нет возражений? А потом мы кое-куда сходим. По твоему вопросу.
        Учитывая, что всё приготовлено, почему и нет? Но дедуля умеет заинтриговать.
        РЕГИСТРАЦИОННЫЙ ЗАЛ.
        К сожалению, для Кроффа, его замечательный план был сорван в самом начале. Артефакт оказался занят. В помещении находилось около десятка высокоуровневых Охотников, негромко переговаривающихся между собой. Судя по услышанным словам, нечто вроде плановой проверки. Более того, вместе с ними присутствовал Пачи, а значит, это его сотрудники. Дедуля, явно не ожидающий встретить русала, довольно прилично вспыхнул раздражением с небольшой обречённостью. Неудивительно, поскольку попытку сделать вид, что зашли «просто посмотреть», нам не засчитали сразу.
        - Лари? Давненько ты сюда не заглядывал. Дай догадаюсь, решил поставить внучке учебную Метку?
        - Кхм. Мы позже зайдём.
        - Зачем так торопиться? Ребята, никто не возражает подождать немного?
        Естественно, протестов не возникло.
        - Да!
        - Без проблем.
        - Верно.
        - Принцесса, давай сюда! Ой.
        Конечно, это Охотник ляпнул, не подумав, но оправдываться поздно. И нет, никто о моём титуле не догадался. Я просто умудрился за столь короткое время, не особо напрягаясь, отнять неофициальное звание «принцессы гильдии» у дочки Кроффа. О чём она уже знала, добавляя приятных капелек ненависти по вечерам за ужином. Судя по слабому всплеску эмоций, дедуля тоже. Что не помешало ему сверкнуть глазами на съёжившегося «изменённого». Но не более того.
        Увы, Мариша, тут тебе не людское сообщество, безделье даром не проходит. Прислуга лишь тихий звон колокольчика, а вот мнение Охотников гораздо серьёзнее. Ходящие рядом со смертью бывают очень резки в суждениях. И ещё слишком смелы. Пусть языки «изменённые» придержали, но скрывая улыбки, быстро построились в два ряда, изображая почётный караул. Уверен, если бы не дедуля, то и расстилание ковровой дорожки с подметанием пыли могли сымитировать. Намёки в жестах были. Откуда только ритуал встречи знают, паяцы несчастные!
        - Ваше Высочество, прошу.
        А вот это уже перебор. Пачи явно напрашивается на нечто большее, чем сексуально озабоченная мыша. Только разворачиваться и уходить, как почти собрался сделать разозлившийся Крофф, неправильно.
        Я успокаивающе притронулся к руке скрипнувшего зубами оборотня.
        - Всё в порядке, дедушка.
        - Ты точно согласна сейчас?
        - Да.
        Беспокоиться о зрителях? Очень надо! Декорации проверены и расставлены заранее. Разве что пришлось проявить немного актёрского мастерства, демонстрируя интерес к артефакту и действиям Кроффа.
        - Право на внесение изменений подтверждено.
        - Создание пробной учётной записи.
        - Принято. Ожидание носителя.
        - Сати, положи ладонь. Любую. И потом ответь «да». Только будет немного больно.
        Впрочем, увидев мою улыбку, дедуля сразу сообразил, что предупреждение не стоит произнесённых слов.
        - Сати Крофф, фея Тьмы. Провожу анализ… готово. Приступить к установке? Да / Нет.
        И чего все на меня так внимательно смотрят? Это же всего лишь учебная Метка.
        - Да.
        - Начало процедуры. Три, два, один. Запуск.
        Уже знакомая маленькая «антенна». Сейчас поводит лучиком для вида и всё. Совсем немного… эй, ты куда?!
        Я в полной растерянности наблюдал за возникающей на руке Меткой. Вернее, за проступающими под действием потока нейтральной Силы линиями уже установленного интерфейса. Смысла дёргаться не было, как и выяснять, где накосячил. Запястье позади, а «луч» и не думал исчезать. Похоже, будут проблемы… фух, остановился на локте. Худшего не случилось.
        Впрочем, для большего эта «антенна» и не предназначена. Дальше начинает подниматься частями основная система. Но после такой ошибки консоль может запросто сподобиться активировать мне интерфейс и без имитации. Тупая машина!
        - Пробная учётная запись создана. Сати Крофф. Временный Охотник на демонов третьего уровня. Внимание! Отсутствует звание. Выбрать из предлагаемого списка? Да / Нет.
        На развернувшееся меню никто не взглянул. Значит, вижу его только я. Однако, тишина такая, что слышны звуки упавших на пол челюстей. Логично. Ведь подобных учебных Меток не существует. Но актёры, даже свалившись со сцены, играют до конца. Тем более осталось лишь произнести последнее слово.
        - Нет.
        Даром мне не нужно звание. Так что спокойно убираем ладонь, приготовившись встретить бурные и продолжительные…
        - Внимание! В связи с отказом пользователя производится случайный выбор. Выполнено. Временный Охотник на демонов третьего уровня Принцесса. Требуется подтверждение на условное принятие в гильдию. Да / Нет.
        …Аплодисменты. М-да. Этот момент я не проверял. И что теперь делать?
        ПОЗДНЕЕ. НА ПЛОЩАДИ ПЕРЕД ГИЛЬДИЕЙ.
        - Сати, ты точно не хочешь переустановить Метку?
        - Нет, дедушка. Не переживай. Я довольна.
        Ничего не надо делать. И так сложилось вполне неплохо. Все дружно решили, что вина за полученное звание лежит на том Охотнике и Пачи. Дескать, артефакт их услышал и принял во внимание. Были такие случаи. Поклоны с извинениями, особенно в исполнении слегка испугавшегося столь далеко зашедшей шуткой русала, полностью прикрыли мою пока непонятную ошибку. К тому же… пусть привыкают так называть. Кстати, с уровнем Метки, я тоже не сильно выпендрился. Оказывается, дедуле в своё время поставили второй. Пусть про третий никто не слышал, но раз есть прецедент, то и здесь беспокоится не о чем. Гораздо интереснее…
        - Дедушка, а куда мы идём?
        - Сейчас увидишь. Я сам не ожидал, что он сделает такой выбор.
        Да что происходит? Кто «он»?!
        ПАРК «ЗЕМЛИ ДЕМОНОВ».
        Непроизвольно шагнув с дорожки, я почти упёрся носом в ограждающий её энергетический экран. Помедлил. Затем слыша, как в тишине под ботиночками хрустит тщательно разровненный слой камешков, прошёлся вдоль. Учитывая, что дедуля остался у входа, лишь показав направление, а экскурсии в эту часть парка временно не пускали, то можно было и «мерцануть» внутрь, но… зачем? Ведь всё прекрасно видно и отсюда.
        Действительно, полная неожиданность. Причём, с одной стороны, вроде достойна уважения, а вот с другой стороны, такой приговор самому себе явно был лишним. Невольно вырвалось:
        - Какой же ты глупец, Фалион!
        Увы, стоящее за защитным экраном дерево, ответить уже не могло. Человекоподобные очертания сохранились, но лицо скрыто толстой корой, да и руки срослись с туловищем, представляя теперь почти одно целое. Конечно, я предполагал, ощутив ещё при чтении разума, что друиды в какой-то степени являются родственниками эльфийских дриад. Однако никак не ожидал наличия столь характерной способности - необратимого превращения в растение. Особенно учитывая, что они были не «изменёнными», а самыми настоящими людьми, сумевшими выжить после поражения проклятием обезумевших Хранительниц во время их бессмысленных атак на человеческие поселения. Если по-простому, то особыми спорами, вызывающими сильные мутации.
        Таиша ещё в самом начале моего появления в доме, наверно надеясь смягчить отношение к совершившему ошибку Охотнику, рассказала подробности. Как младшие эльфы, поселившись на востоке отдельным анклавом, разыскивали таких пострадавших и лечили ритуалом слияния со своим возрождённым Великим Древом. Потом обучали правильному использованию обретённых возможностей. Многие оставались с ними, но часть уходила в бесконечное путешествие вдоль границы с проклятыми землями. Некоторые появлялись в Пограничье, как Фалион.
        Я вздохнул, ещё раз оценивая идущие от дерева эмоции. Разум уснул, но обречённость, тоска и горечь никуда не делись. По сути, надо бы радоваться, ведь месть, пусть и неожиданно, свершилась. Тот, кто убил Эли, сам выбрал своё Наказание, взяв всю Вину команды на себя. Достаточно жестоко, чтобы у сущности не возникло никакого протеста. Однако… удовлетворения не наступало.
        Увы, я слишком сильно заместил «основу» и хоть по-прежнему не воспринимал двуполые отношения, но его чувства к Варе отрицать не мог. К кошке тоже. Сидящих в прострации у входа в парк девушек видел. Как и угрюмого зайца с огром. Даже стало слегка неприятно, когда они дёрнулись, увидев меня, вспыхнув эмоциями ненависти. Возможно, не находись рядом Крофф, подошли и обвинили. Без Права, но ярости в ответ точно бы не получили.
        Глупо вышло. Не погрузись Эли в свой розовый туман настолько глубоко, то легко мог предотвратить нападение, а там и объяснились. Друзья - слово, чуть дальше стоящее от семьи, но тоже имеющее свою ценность. Теперь же…
        - «Мерцание».
        Шагнув вплотную к дереву, я положил ладонь на его кору. Сосредоточился, ощутив идущие под ней токи жизненной силы. Надо кое-что выяснить.
        - Дурак. О названной дочери подумал?
        Впрочем, как раз наоборот. Вернувшись вчера с Заставы вместе с дознавателями Пачи, друид решил окончательно оградить свою команду от мести демона, выбрав самый кардинальный способ. Достаточно демонстративный, чтобы не возникло никаких двусмысленностей. Явно проконсультировавшись со специалистом. Вот только поторопился. И именно по этой причине… немного пострадать ему не помешает. Истинные эльфы были высокотехнологической расой, но о своём единении с Великим Лесом и созданными существами никогда не забывали. О возможности ими управлять тоже. А поскольку Фалион стал одним из них…
        - Ты действительно решил, что этим всё закончится, друид? Уверен?
        Убрав ладонь, я криво усмехнулся, развернулся и, переместившись обратно на дорожку, пошёл к выходу. На сегодня ещё много всего запланировано. Не надо тратить зря время. Ещё предстоит успокоить дедулю, прогулявшись с ним по городу. Заодно, пользуясь случаем, получить разрешение на завтрашний выходной ненадолго сбегать в лес, чтобы выполнить снятую с Доски Заказов заявку. К тому же учебники и домашние задания никуда не делись, а особняк по-прежнему интересовал проводимой в нём уборкой. Опять же Лаки, Линея и Машито. Каждая по-своему, но требовали моего внимания.
        А вот появятся ли среди них когда-нибудь Варя с Таликой и остальная команда, пусть определит Эли. Решение. Менять. Не буду.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ПРИЮТ СВЯТОЙ САТАНИЭЛЬ.
        - Спасибо тебе большое, Сати. Выручила. Дальше сама справлюсь.
        - Не за что, сестра Даира. Вы лучше отдохните, а я… ещё с ними посижу.
        - Но мне очень неловко. Ведь ты зашла совершенно случайно, а теперь уже второй час помогаешь.
        По сути, так и произошло. Думая, под каким предлогом попасть в здание, огибал его с торца, где наткнулся на развешивающую бельё воспитательницу. Слово за слово, короткий разговор и донёсшиеся из-за приоткрытой двери звуки, ударившие молотом по сознанию. Сам не заметил, как оказался внутри, после чего весь мир резко сузился до «здесь и сейчас». Сразу стало понятно, что такую возможность исполнить своё желание упускать нельзя. И пусть близость храма ощутимо припекала кожу, но право, это теперь были такие мелочи! А про потраченное время постарался выдавить нейтральное:
        - Ничего, всё равно сегодня выходной и никаких особых планов нет. До вечера я совершенно свободна.
        - Ну ладно, пойду тогда воду для купания поставлю. Однако как ты хорошо с ними справляешься. Даже не вериться, что своих нет.
        - Рано ещё.
        - В самый раз. Тем более видно, как ты их любишь.
        - Согласна. Я просто обожаю… малышей.
        Пришлось проявить воистину запредельное усилие, чтобы не облизнуться. Впрочем, пожилая енота в типичном одеянии монахини вряд ли бы поняла истинный смысл этого действия, принимая мои заблестевшие глаза, покрасневшие щёчки и возбуждённое дыхание за удовольствие от возни с маленькими комочками живой плоти. В принципе так оно и было. Демоны действительно очень любят младенцев. Есть.
        Как же сладостно, невероятно мучительно и больно сдерживать желание бьющейся в оковах демонической сути, требующей только одного - сожрать эту недавно зарождённую жизнь! Надкусить надрывающееся в крике горлышко и в несколько глотков выпить божественный нектар крови. Разорвать ещё тёплое тельце и запихать в рот нежнейшее мясо, ощущая, как хрустят на зубах маленькие косточки. А главное, поглотить душу, пока ещё пребывающую в дарованной при перерождении невинности.
        Выдержав очередную вспышку Чревоугодия, я осторожно приподнял дрожащими руками ползающего у ног ребёночка. Затем посадил себе на коленку и стал слегка раскачивать, слушая довольное агуканье. Самый старший. Рядом в кроватке шевелились ещё двое, а последний малыш тихо сопел, только что переупакованный в новые пелёнки и накормленный подогретой питательной смесью. Четыре вкуснейших и самых изысканных блюда, которые недоступны даже архидемонам, если они находятся в Преисподней. Вот только… весь смысл в том, что я не буду их кушать. Никогда!
        - Ути-пути, какие мы замечательные, мягонькие… а пузико наше аппетитненькое… так бы и…
        …
        Терпеть. Терпеть! А-а-а!
        …
        К счастью или нет, но после гибели «предыдущего я», мой тайно лелеемый фетиш остался. Только что убедился полностью. Никакое удовольствие от поедания младенцев не заменит наслаждения болью от сопротивления своей сути. Собственно говоря, я её постоянно испытываю, притворяясь простым разумным. Однако к тихо ноющему зубу быстро привыкаешь и перестаёшь замечать. Здесь же любое прикосновение к маленькому тельцу сродни спице, воткнувшейся в самое чувствительное место, от которого по всей сущности расходится сладостно-мучительная судорога. Как же мне хорошо!
        …
        Пр-р-р…
        …
        А вот это плохо. Глядя, как по ноге стекает маленькая струйка светло-коричневой жижи, я неожиданно ощутил, что от радости слегка увлёкся. К буйству сути добавилась ярость, и наложенные оковы ощутимо затрещали. Но как же не хочется останавливаться!
        - Сати, я всё. Ох, он обкакался? Да ещё тебя запачкал. Извини, дай вытру.
        - Ничего, сестра Даира. Я сама. Мы будем их купать?
        - Ты и так мне очень помогла. Но если хочешь…
        - Конечно!
        - Хорошо. Должны успеть, пока старшие из города не вернулись.
        …
        - Держишь?
        - Да.
        - Споласкиваю… готово. Клади на полотенце.
        - Сейчас.
        - Вытирай осторожно, кожа у них очень нежная.
        - Поняла.
        - …Смотри внимательно. Вот так, затем здесь, потом тут. Подгибаем, заворачиваем уголок сюда. Готово.
        - Ясно. Следующего?
        - Давай.
        …
        - Быстро управились. Сати, даже не знаю, как тебя ещё благодарить.
        - Не стоит. Извините, но не подскажете, где у вас туалет.
        - По коридору налево. Вторая дверь. Не перепутай, первая для мальчиков.
        - Спасибо.
        Теперь только бы добежать!
        …
        Успел. Осталось последнее - не заорать! Лучше всего заткнуть рот кулачком. Началось…
        …
        - М-м-м… м-м-м!
        …
        Изгибало-то в дугу недолго, больше времени терпел, но от прилетевших невероятных ощущений сильно закружилась голова, а дрожащие ноги, расползаясь, просто отказывались держать тело. Так и пришлось сидеть в лягушачьей позе, пытаясь успокоить бурное дыхание и трепетавшие от пережитого наслаждения мышцы. Заживление прокушенной на пальцах кожи прошло едва заметной неприятностью. М-да. Уже забыл, как это бывает. Точнее, не помню. Прости, Эли, но я был первый. И вряд ли ты сможешь получить подобное от телесного соития. Даже с Варей.
        …
        - Мы пришли!
        Это от входной двери, что в самом конце коридора. Вернулись более взрослые дети, отправившиеся с другим воспитателем на прогулку в город. Что же. Хорошенького помаленьку. Пора вспомнить, зачем я здесь. Но сначала… неплохо было бы у кое-кого, выглядывающего из туалетной кабинки, поинтересоваться:
        - Тебе не говорили, что излишнее любопытство до добра не доводит?
        ДЕВОЧКИ БЫВАЮТ РАЗНЫЕ. ЧЁРНЫЕ, БЕЛЫЕ И… ПРОЗРАЧНЫЕ.
        Честно говоря, наблюдателя я почувствовал почти сразу. Но в тот момент был слишком занят и не видел необходимости отвлекаться на столь слабое создание. И сильно удивился, когда понял, придя в себя, что оно никуда не делось.
        - А чего это ты так дёргалась на полу? Живот прихватило?
        Однако. Какое наглое. Даже осмеливается спрашивать. Неужели не почувствовало мою сущность? Странно. Пусть не дух, но тоже должно ощущать мир похожим образом.
        - Может, сначала представишься? Меня зовут Сати, а тебя?
        Надо же, самый классический случай из всех возможных - привидение девочки в туалете. Облик немного размыт, но полупрозрачный силуэт определяется чётко. Никогда не думал, что найду в Центральном подобное. В принципе, самая обычная душа, застрявшая в реальном мире из-за некоего неоконченного дела. Но так близко от храма?
        - Я жду.
        - Ты мне не нравишься.
        Не помнит или не хочет говорить? Ничего, есть другой способ. Сейчас мы тебя… ай! Тряся рукой, обожжённой Силой Света, я с удивлением посмотрел на место, где только что находилось привидение, способное ею пользоваться. Чудо чудное. Зато подобная самоуверенность теперь понятна. Если опять измерять суккубами, то такой удар хорошо прожарит её сущность, сразу отбивая желание заполучить потерявшуюся душу. С другой стороны…
        …
        Торопливый топот. Резко распахнувшаяся дверь.
        …
        - Сиж, ты тут?! Цветок у ме… а вы кто?
        М-да. Хорошо я на ноги успел встать. Ещё один невоспитанный экземпляр. Типаж: серо-полосатый дворовый котёнок. Годков девять-десять точно есть. Стоило бы наказать сразу, но сначала придётся представиться:
        - Меня зовут Сати. Извини, не знала, что мальчики здесь ходят в женский туалет.
        Покраснел, но дверь не закрыл. На чистом упрямстве. Заодно продолжает судорожно шарить глазами. И я догадываюсь о предмете его поиска. А также, кого вижу перед собой, учитывая зажатый в лапке цветок, незаметно оставленный несколько часов назад на стойке гильдии с «бланком заказа», где было размашисто выведено: «Выполнено. Призрак».
        - Нил, ты куда убежал? Что?! Ах, негодник! Опять сюда лезешь!
        - Ай-яй! Сестра Даира, простите!
        - Сати, он…
        - Ничего, я уже выходила.
        Хм, а уши здесь выкручивать тоже умеют. Невольно хочется прикоснуться к своим. Похоже, невоспитанность из него со временем выдавят, дополнительно вмешиваться не стоит. Но вот основная причина, по которой я появился в приюте, обрастает весьма интересными подробностями. Не зря сюда пришёл.
        …
        С самого начала, указанный в регистрационной книге адрес привлёк своим названием. Нет, я и раньше прекрасно знал, что за школьным общежитием располагается заведение для сирот. Только желания заглянуть не было никакого, поскольку оно находилось уже совсем рядом с другим, самым неприятным для меня зданием в городе. Однако, подумав, решил сейчас посетить это место. Всё-таки имени меня любимого, да и хотелось узнать, зачем ребёнку из приюта понадобился Цветок Вечности с Мёртвого озера. Предварительная догадка появилась, но проверить не мешало.
        Так-то это было совершенно безвредное растение, имеющее только одну особенность - будучи сорванным, оно сохраняло свой внешний вид гораздо дольше обычных цветов, не требуя воды и света. До тех пор, пока не исчезнет пропитавшая его Сила Смерти. У нас с бабушкой стоял целый букет на кухонном столе. Полупрозрачные, слегка мерцающие в темноте белые лепестки бутонов были действительно очень красивы.
        Впрочем, существовало одно поверье, о котором упоминала Лестия. И вот тут возникали проблемы. Нет, не в плане угрозы жизни. Просто… не поможет этот цветок поговорить с умершими родителями. Никак. Хоть до хрипоты выкрикивай соответствующие стишки, да до стёртых пальцев черти мелком ритуальные круги. Но кто-нибудь другой вполне способен ими притвориться, если умеет управлять эманациями Смерти. Вреда может принести больше, чем пользы. Соответственно появилось желание с этим «некто» побеседовать. Вот только я не ожидал привидения. А ещё меня заинтересовало, как мальчик его назвал. Очень.
        …
        - Ещё раз от всей души благодарю. Пусть Святая Сатаниэль сделает твой жизненный путь счастливым.
        - Не за что. И… я могу зайти на следующей неделе?
        - Конечно. Тебе будут рады в любое время.
        Как хорошо, что благословение прошло по моей линии, и я успел его заблокировать. Не то чтобы могло навредить, но от ощущения, выплеснутого на тебя ведра кипятка, приятного мало. К тому же не хочется признавать, но чаще, чем раз в неделю сюда заходить не стоит. Увы, возможности сдерживания демонической сути имеют границы.
        Правда, есть одно обстоятельство, из-за которого придётся сюда наведаться пораньше. Сегодня ночью. Слух у меня при необходимости очень хороший. Особенно если использовать тени. И про договорённость Нила с вновь вернувшимся привидением я слышал прекрасно. Пусть и находился в этот момент в основной зале, знакомясь с другими ребятишками и воспитателями.
        Заодно понял, насколько мне повезло. На самом деле, дети здесь почти не задерживались. Например, младенцы появились буквально неделю назад после нападения монстров на небольшой фермерский караван барсуков и зайцев, что пренебрегли элементарными нормами безопасности, отправившись по недействующей дороге в Центральный. Патруль Охотников не успел совсем чуть-чуть. Взрослых с подростками спасти не смогли. Только спрятанных в повозках малышей.
        Кстати, глупость родителей аукнется им не сильно. Список желающих усыновить и удочерить, находящийся в магистрате города, маленьким назвать сложно. Через месяц будут разобраны все. Что же касается более взрослых ребят, то это «отказники». Те, кто попал в приют уже в сознательном возрасте и не желает чужой семьи. По правилам «изменённых» принуждение запрещено, а храм с готовностью берётся за воспитание. Сейчас их пятеро. От восьми до тринадцати лет. И всё - дети погибших Охотников, желающие в дальнейшем пойти по тому же пути.
        Но тоска о родителях никуда не делась. Причём некоторые готовы на многое, чтобы снова их увидеть. Хотя бы один раз.
        НОЧЬ, УЛИЦА, ФОНАРЬ, ПРИЮТ СВЯТОЙ САТАНИЭЛЬ.
        Небольшой внутренний двор. Камни, исчерченные криво выведенными линиями. Догорающие на них дешёвые свечки. Давно позади глупый псевдоритуал и бесполезный фейерверк из вспышек Силы Света, быстро доказавший одному существу его полную беспомощность против высшего демона. Даже рядом с храмом. Настало время разговора.
        - Тебе не стыдно?
        - Очень. Но он так просил. Я думала, что достать этот цветок будет невозможно. Кто только согласился выполнить такую глупую просьбу.
        - Стоит рядом.
        - Понятно. Ты… меня съешь?
        - Боишься?
        - Не знаю. «Она» ведь так и не ответила на мои извинения. Сколько ни пыталась, но подлететь ближе к статуе не получается. Наверное, слишком сильно согрешила. Может, если пройду через муки Преисподней…
        - Председатель общества дур приветствует нового члена.
        - А?
        - Не обращай внимания, мысли вслух. Лучше скажи, вновь живой стать не хочешь, Сижана?
        - Это… как?! Откуда ты знаешь моё полное имя?
        Я с лёгкой улыбкой посмотрел на висевшую в воздухе полупрозрачную девочку-кошку. Потом перевёл взгляд на посапывающего Нила, лежащего на земле и укутанного в одеяло, чтобы не простудился в ночной прохладе. Лапки судорожно стискивают кусочек мела, на мордочке выражение счастья.
        Честно говоря, не имею ни малейшего представления, о чём он в наведённом сне говорит со своим погибшим отцом. Так уж ли это важно? Главной будет последняя фраза про достойную жизнь с просьбой отпустить прошлое. Ведь настойчивое стремление его вернуть часто стоит будущего. И как бы ни было больно, детям лучше смотреть вперёд.
        А вот потерянным душам иногда везёт заблудиться в собственных обещаниях и получить второй шанс. Подумав и ещё раз проверив отсутствие посторонних векторов внимания, я вздохнул и раскрыл крылья. Настоящие.
        - Мне не нужно твоё невыполненное детское обещание посвятить себя служению богам. Гораздо важнее желание того, кто готов на всё, лишь бы её подруга вновь была рядом.
        Оказывается, привидения тоже могут испытывать изумление.
        - Т-ты… в-вы?!
        Жду. Невероятно терпеливо для демона.
        - Святая Сатаниэль! Простите меня!
        - Умолять надо об этом другую. Как ты могла забыть Эльвиру?
        - Эльви… Да, я вспомнила!
        Слава мне любимому. Здесь действительно полная душа, а не обрывок. Информационные слои хоть и разошлись, но к восстановлению способны. Теперь осталось всего ничего.
        - Готова вернуться? Или выберешь вечность существования в туалетной кабинке детского приюта? Решать тебе.
        - Нет! Прошу, богиня, заберите меня!
        - Хорошо, иди сюда. Только обещай, что больше не оставишь свою подругу одну.
        - Клянусь!
        Всего несколько мгновений и полупрозрачный силуэт исчез в протянутой ладошке. Дело сделано. Пора домой.
        …
        К чему такие сложности? Увы, без добровольного согласия довольно тяжело удерживать в себе пропитанную Силой Света душу. Если не использовать как еду, конечно. И так пришлось временно пожертвовать соответствующим Источником, подселив её внутри. Ничего, до завтра спокойно протяну на Резерве. Даже в школу схожу. Зато потом… хе-хе-хе. Уже придуманный спектакль с лихвой перекроет все неудобства. Демон я или погулять вышел?!
        ГЛАВА 12. ВСЁ, ЧТО ТЕБЯ КАСАЕТСЯ. ЧАСТЬ 1.
        ЛЕЧЕБНИЦА ЦЕНТРАЛЬНОГО. КОГДА ПОЛГОДА БЫЛИ ВЧЕРА.
        - Сижана… Сижана! Вставай, на работу опоздаешь!
        Глаза совершенно не хотят открываться, ресницы слиплись. Даже попытка протереть пальцами отдаётся непонятной слабостью в руках. Во рту невероятная сухость. Похоже, последняя бутылка вина, которую они накатили с Эльвирой, была явно лишней. Так, вроде проморгалась. Э-э-э…
        - Где я?
        - Вместо широкой мягкой кровати - узкая металлическая койка, скрипнувшая продавленными пружинами при попытке подняться. А комната с голыми крашеными стенами, совсем непохожа на спальню подруги. Да и стоящая рядом улыбающаяся фея тем более не пантера. Та бы давно не постеснялась пару пощёчин для бодрости отвесить.
        - Ты кто?
        - Меня зовут Сати. А тебя Сижана. И раз познакомились, то, может, поторопишься? Конечно, столом по затылку получила знатно, но валяться столько времени в постели - это явный перебор.
        Точно! День рождения Эльви уже был, и они… проспали. Естественно, Джаад сильно разозлился. Две лучшие официантки, а так безобразно его подставили. Хорошо, хоть отвёл в кабинет, а не отругал при всех. Конечно, потом бы простил. Руби, вынужденная полдня работать за троих, тоже. Пара кульков дорогих конфет легко могли решить проблему. Увы, когда пантера с кошкой, держась за раскалывающиеся от похмелья головы, соизволили появиться, в зале таверны находился сам Глава гильдии.
        Нет, к Эльвире он относился очень хорошо, даже слишком, по мнению Сижаны. Но употребление алкоголя в ущерб работе посчитал неприемлемым. И безжалостно предложил штраф в виде дополнительной помощи на сегодняшнем же рейтинговом бою. Урок вышел запоминающимся. Под конец смены, едва переставляющая лапы кошка устала повторять про себя обещание больше так не пить. На предупреждающий окрик сил обернуться не было, а затем… что-то тяжёлое отправило её в беспамятство.
        Прикоснувшись к голове и убедившись в отсутствии повреждений, Сижана с благодарностью взяла протянутый стакан воды, мгновенно его осушив. Опять взглянула на фею. Серебристые волосы, вертикальные уши, странные разноцветные глаза и золотистые крылышки за спиной. Необычное сочетание. К тому же юбка с блузкой ей явно коротковаты. Предположить, кто временно одолжил, можно сразу. Только что устроилась?
        - Новенькая?
        - Да.
        - А…
        - В лечебнице. Отвезли, когда ты… заснула после встречи с твёрдым деревянным предметом. У меня здесь тётя работает, вот Эльвира и попросила помочь. Кстати, сегодня первый день недели. Вечер. Вторая смена скоро начнётся.
        Получается, прошли почти сутки? О, Принцесса!
        - Почему меня никто раньше не разбудил?!
        - Дали поспать. Можно сказать, на полгода вперёд.
        Ещё одна языкастая особа попалась. Как будто Руби мало. Где только таких Джаад находит?
        - В трактире Бирона. Если не хочешь, не заставляю. Вернусь, скажу Эльвире, что ты решила отдыхать дальше.
        М-да. Последнюю фразу кошка произнесла вслух. Неловко, но извиняться не станет. А вставать придётся, пока не пришла подруга и не погнала на работу пинками. Тем более Эльви уже обиделась, раз не появилась сама. Так, форма официантки на спинке стоящего рядом стула в наличии. Даже кто-то почистил и погладил. Это хорошо. Но почему Сижана лежит голая и где нижнее бельё?
        - Держи.
        Ну, точно эта Сати нарывается со своей ехидной улыбкой. Спрашивать, кто раздевал, явно не стоит. Станется сказать про мускулистых санитаров. Вот же…
        - Эй, ты куда падаешь? Похоже, придётся помочь. Посиди, я сейчас.
        Ощутив, как в удерживаемое тело от засветившихся ладошек вливается невероятное ощущение бодрости, Сижана только изумлённо покачала головой. Сначала разозлила, а потом спокойно отдала энергию, которая так нужна самой? Глупо! Ведь подобные ей неспособны активировать Источник и собирают Свет лишь своими крылышками.
        - Спасибо. Только не стоило такое количество Силы тратить зря.
        - Наоборот. Теперь одна кошка будет мне должна. Выгодный размен. Одеваться-то будешь или так по улице пойдёшь? Времени осталось мало. Не успеваем.
        Желание открутить фее ухо возникло вновь. Ещё сильнее прежнего. Однако надо признать, она права. Нарываться на новую отработку желания нет никакого. Месть можно обдумать потом, а сейчас на четыре лапы и бежать, пока опять не хватились!
        …
        В целом, получилось неплохо. В коридоре никого не было, а потом Сати скрытно провела кошку по служебной лестнице, пообещав решить все последующие вопросы через тётю. Соответственно, разговаривать лишний раз с нелюбимыми лекарями, не пришлось. Ещё повезло, что плотная накидка, о которой Сижана вспомнила через пару улиц, оказалась не нужна. День выдался невероятно тёплым для сезона холодов. Попадающиеся навстречу прохожие даже изумляли лёгкой одеждой. И расстраивали совершенно равнодушными взглядами, скользящими мимо кошки. Нет, точно надо прекращать пить! Всю привлекательность растеряла. И это в двадцать пять! Ужас!
        …
        Так, пора встряхнуться. Площадь. Здание гильдии. Главное, сразу извиниться перед Джаадом и Эльви. За то, что отключилась на рейтинговом бою от лёгкого удара по затылку и потом так долго отсутствовала. Вдохнуть поглубже… заходим.
        ГИЛЬДЕЙСКАЯ ТАВЕРНА. ВОЗВРАЩЕНИЕ БЛУДНОЙ КОШКИ.
        - Всем привет! Джаад, прости, что опять проспала. Больше не повторится, обещаю!
        …
        Звук разбившегося стекла.
        …
        Чего это он? Сижана с удивлением уставилась на застывшего ифрита, уронившего протираемый тряпочкой стакан. Посмотрела на пристроившуюся за стойкой бара фею, уставившуюся на кошку со странным возбуждением и невероятно ехидной улыбкой. Потом с возрастающей тревогой обратила внимание на быстро стихнувшие разговоры и повернувшиеся лица Охотников, исказившиеся в странной оторопи. Причём задающих недоумённые вопросы сразу прервали сидящие рядом. Неужели она в конце вчерашнего рейтингового боя сотворила нечто жуткое? Точно больше ни капли в рот не возьмёт!
        Судорожно сглотнув, Сижана осторожно подошла к проходу на кухню и наткнулась на несущую поднос Руби.
        - Привет, мелкая.
        …
        Полетевшие на пол плошки с едой.
        …
        И эта всё уронила. Да ещё, упав на колени, выпучила глаза. Растерянно посмотрев на замерший в немой неподвижности зал, кошка заметила выглянувшую из-за перил второго этажа Розетту. Слегка нервно помахала рукой…
        …
        Опрокинутое вниз содержимое подноса.
        …
        …Отметив, что Охотники, на стол которых посыпались тарелки, даже не дёрнулись, не сводя с Сижаны напряжённых взглядов. Возникло чёткое ощущение, что отрабатывать это «нечто жуткое» придётся очень долго. А Сати даже не намекнула. Вот с***!
        - Ну как можно перепутать? Дина, ты куда смотрела? В потолок или свою книгу с картинками?!
        Наконец-то! Услышав голос Эльвиры, что выходила спиной из подсобного помещения, удерживая перед собой большую стопку посуды, кошка облегчённо выдохнула. Пусть получение хорошей оплеухи теперь более чем очевидно, но подруга ничего скрывать не будет. Расскажет, как есть, даже смягчить попытки не сделает.
        Подойдя к пантере и подождав, пока та, закончив ругать ещё одну новенькую девушку, сделает несколько шагов, Сижана робко произнесла:
        - Привет, Эльви. Извини, что так долго спала. Сама не ожида…
        …
        Звонкий грохот разбившейся посуды. Невероятно медленно повернувшаяся официантка. Мучительные мгновения тишины и… резкий прыжок чёрного силуэта, сопровождающийся утробным рычанием.
        …
        Первое, о чём Сижана подумала - прямо сейчас её будут жестоко бить за совершённый проступок. Однако сильный испуг быстро сменился полным непониманием от хлынувших слёз и посыпавшихся поцелуев. Конечно, они очень близкие подруги, а после выпитого вина бывало всякое, но… это уже явный перебор! Да ещё при всех!
        - Элви, прекрати! Раздавишь! Эльви?!
        Но пантера, опрокинув кошку на пол, рыдая и бормоча что-то невразумительное, лишь крепче сжимала её в своих объятиях. Причём выражения на лицах, появившихся рядом Джаада, Руби и Розетты, прямо намекали, что они станут следующими. Лихорадочно вращая головой, Сижана невольно вновь зацепилась взглядом за фею, также подошедшую и наблюдающую за всеми с чётко выраженным наслаждением. Что тут происходит?!
        К сожалению, столь нужного ответа кошка не дождалась. Вместо этого, откровенно ухмыльнувшись рвущемуся из глаз Сижаны вопросу, Сати вдруг откуда-то достала и надела на голову высокий бумажный колпак с приклеенными звёздочками. Затем выхватила из воздуха небольшую палочку и, рассыпая широкими взмахами с неё искры, радостно завопила:
        - И жили они долго и счастливо! А потом умерли в один де… ой!
        Только вот закончить ей не дали. Сбоку неожиданно появилась рука, уверенно схватившая фею за ухо, заставив приподняться на цыпочки.
        - Ай-яй-яй! Дедушка, за что?!
        Чуть вывернув голову, Сижана увидела… Главу гильдии. Явно разозлившегося и со слегка вылезшими клыками во рту. Сразу захотелось раствориться в воздухе. От раздавшегося сердитого голоса тем более.
        - Обязательно надо было устраивать целое представление?!
        Впрочем, поводив из стороны в сторону приплясывающую фею, он неожиданно дёрнул её на себя и крепко обнял, посмотрев на Сижану странно заблестевшими глазами.
        - Спасибо, Сати. Спасибо!
        - Угу. И ушко чуть не оторвал!
        - Кхм. Могу со вторым помочь. Даже скажу за что.
        - Всё-всё, я поняла.
        Ещё бы и кошке понять.
        …
        - Кто-нибудь! Ну, пожалуйста!
        …
        К счастью для её разума, подвергшегося очень серьёзному испытанию, рвущийся из глубины души крик наконец-то был услышан. Почему-то опустив взгляд, Глава гильдии Лари Крофф во вновь возникшей тишине со странной интонацией вины наконец-то ответил:
        - Сейчас сезон тепла, Сижана. Ты пролежала в капсуле Восстановления полгода. Только Эльвира верила, что белая кошка ещё жива. Для остальных ты была мертва!
        …
        В этот момент что-то вдруг колыхнулось внутри Сижаны. Возникло непонятное желание срочно посмотреть на фею. С трудом, но она нашлась, уже стоящая возле выхода из таверны. Лёгкая улыбка и… чётко видимые вертикальные зрачки в оранжевой радужке засветившихся глаз. На мгновение соткавшийся за спиной контур больших крыльев. Раздавшийся в сознании шёпот слов:
        - «Не забудь про своё новое обещание».
        Захотелось ответить «Да!», ещё раз поблагодарить за невероятный по ценности дар, но… кого? Конечно, светлую фею Сати, как же иначе! Но это будет потом, а сейчас…
        - Да отцепись, Эльви! Всю форму уже измочила. И хватит слюнявить мне лицо! Эльви… Эльвира, чтоб тебя!!
        СПУСТЯ НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ. НЕДОУМЕВАЮЩИЙ ВЫСШИЙ ДЕМОН ЭЛИНЭ.
        - Зачем?!
        - Я никогда больше её не оставлю! Тебе тем более!
        - Эльвира?
        - Я пыталась. Даже по морде отвесила. Но она не хочет ничего слышать.
        - И не собираюсь. Рисуй свою Метку… госпожа.
        Непредвиденное перевыполнение замечательно реализованного плана. Разговор с пантерой был ожидаем, хотя произошёл раньше предполагаемого времени. То, что она не станет скрывать нашу договорённость от любимой подруги, учитывалось. Но озвученное, оригинальным образом вывернутое обещание, данное мне же, только в божественной ипостаси, слегка напрягло.
        Причём Сижана ничего не помнит из своего существования привидением. Так, обрывки с тщательно подтёртыми последними моментами. И пришла в сильное состояние шока, когда узнала, что обязана своим возвращением из мёртвых, не светлой фее, а ведьме Призыва с демоном Преисподней внутри. Заодно обиделась на разыгранное представление, явно намереваясь изыскать способ отомстить. Невольно возникло ощущение, что шутка про общество дур прилично отдаёт привкусом правды.
        Однако подобные мысли не помешали с удовольствием освежить в памяти столь великолепный спектакль. На фоне впечатляющего количества разбитой посуды и выпученных глаз, в очередной раз пострадавшее ухо выглядело мелочью, недостойной внимания. Хотя тенденция немного настораживала. Как бы у дедули это ни вошло в привычку, тем более поводов в будущем может быть предостаточно.
        Ладно, о тонкостях воспитания юной эльфы можно подумать и потом, а вот что делать с кошкой? Ну, нет у меня на неё никаких планов! С другой стороны… не возникнет возможной помехи следующему. Решено. Пусть Эльвира сама думает, как использовать свою подругу!
        - Хорошо. Раздевайтесь. Обе.
        И предупреждая случайные пошлые мысли:
        - Полноразмерная Метка наносится на спину и часть попы. Да, Сижана, говорю сразу. Придётся обращаться ко мне «вы» и гораздо уважительнее. Иначе буду наказывать.
        Кажется, не услышала. Но на кушетку легла первой. Что же, приступим. Заодно не помешает слегка проучить. Не надо так настырно напрашиваться к высшему демону в Слуги, слабо понимая, что это значит. Звукоизоляция у раздевалки официанток неплохая, лишних звуков не пропустит. Потом посмотрю, какая возникнет реакция на совершенно противоположные ощущения у Эльвиры. Вот её-то как раз надо поощрить. Да и негоже мучить будущую родственницу.
        НЕМНОГО ПОЗДНЕЕ.
        - А-а-а! Больно! Ай! Хватит!
        - Я же сказала - накажу. Будь благодарна, что не сняла живьём кожу за услышанные грубые слова.
        - Это не опасно, госпожа?
        Я посмотрел на стоящую рядом Эльвиру, удивительно спокойно наблюдающую вместе со мной за извивающейся на полу кошкой. И ведь всего лишь несколько минут назад пантера содрогалась в самом настоящем оргазме, а сейчас сильно переживает за свою подругу. Хорошее самообладание и достойное приобретение.
        - Нет. Вред телу не наносится, а внешние проявления исчезнут без следа через пару часов. Все удары ремнём лишь в её голове и вытянуты из старых воспоминаний. Похоже, вы в приюте сильно хулиганили.
        - Было такое. Только я исправилась, а она не смогла. Постоянно приходится поколачивать.
        - Тогда назначаю тебя Старшей и дальнейшее обучение вежливости возьмёшь на себя. Наказующий контур с её Метки я уже скопировала на твою, чуть позже покажу, как пользоваться. Это нетрудно. Физическое воздействие, кроме относящегося к личным взаимоотношениям, запрещаю.
        Формулировка довольно неопределённая, но разберётся сама.
        - Слушаюсь. А… меня можете наказать? За то, что не успела остановить.
        Такая солидарность достойна уважения, только не в данном случае.
        - Хм. Помнишь, как я тебе кости ломала на Арене?
        - Да, госпожа.
        - Вот представь эти ощущения и больше не приставай, хорошо? Тем более твоя подруга слегка притворяется, не так уж ей и больно. Лучше скажи… какие чувства ты испытываешь к моему дедушке? Настоящие.
        - …
        Верно. Демоны знают толк в пытках. И мучить, способны по-разному. Например, выдавливая из одной сильно смутившейся пантеры столь необходимое для моего плана признание. Причём именно при навострившей ушки Сижане, трущей с демонстративной обидой пострадавший зад. Правда, молчит, и ругаться опасается. Урок явно пошёл на пользу. Кстати, ещё неизвестно, кто у кого начнёт просить прощения сегодня вечером. За эмоции по отношению к оборотню. Любовного треугольника здесь нет, но собственнические чувства у кошачьих неплохо развиты. Отдавать Кроффу свою подругу Сижана явно будет с боем. Особенно учитывая, что с приюта привыкла спать с ней в обнимку в одной кровати.
        - Я жду.
        - Лю… люблю.
        Отлично. Дедуль, пора ускоряться. Тут уже третья на подходе. Работы - пахать и пахать!
        …
        Вытянув достаточное количество подробностей, я отправил девушек выяснять между собой отношения в другом месте и довольно улыбнулся. Следующий план запущен. Причём некоторые этапы пожелали сократить себя сами. И я не только о внезапном решении белой кошки. Крофф тоже преподнёс сюрприз. Оказывается, он, Джаад и Пачи целенаправленно выкупали всё, что продавала Эльвира. А дом, сложившись, приобрели вчера.
        Желание официанток стать моими Слугами было приятной неожиданностью на фоне совсем иной задачи. Изначально фею-спасительницу отправили к подругам, чтобы задержать их в гильдии, пока в доме расставляют мебель и засовывают в шкафы вещи. Сейчас сотрудники Пачи должны перехватить Сижану с Эльвирой возле снятой накануне квартиры и перенаправить к родным пенатам.
        Причём дедуля решил, что скромность мужские поступки украшает, поэтому кошку с пантерой ждёт лишь забитый тарелками со снедью холодильный шкаф да пара бутылок хорошего вина. Конечно, Крофф относился к алкоголю прохладно, пантера с того случая не пила, а кошке тем более надо завязать. Однако повод весьма достойный, чтобы девушки могли его отпраздновать.
        Я тоже предусмотрительно поучаствовал. И пусть обстоятельства изменились, но добавленный в бутылки дополнительный ингредиент неплохо поспособствует примирению двух новых Слуг. Да, реакция на него будет довольно специфическая, а цепочка событий предполагалась другой. Не сложилось. Впрочем, жаркая ночь, полная безудержной страсти и взаимных признаний, после полугода расставания не помешает.
        Единственное, немного жалко, что не получится полюбоваться их лицами и насладиться эмоциями, когда проснутся. Однако последующие невинные расспросы и намёки вполне компенсируют потерю такого вкусного «блюда». А дальнейшее желание пантеры разобраться в своих чувствах смешанное с благодарностью к дедуле даст хороший толчок к активным действиям. Даже помогать особо не придётся. Эх, какой замечательный предстоит спектакль!
        Однако не надо забывать и о другой постановочной площадке. Где ружьё на декорации не только повешено, но и во всех ракурсах продемонстрировано главному актёру. Думаю, конец первого акта выйдет впечатляющим. Ну, не подведи меня, моя игрушка - суккуб Машито!
        ДОМ КРОФФА. КОМНАТА С ПЕНТАГРАММОЙ.
        Всего неделя, а как поменялась остановка. Появился столик со стулом. Подумаешь, детские. Несколько книг. И неважно, что сказки с картинками. Даже простенькая настольная игра, чтобы совсем скучно не было. Правда, на двоих, но это мелочи. Ширма, за которой можно уединиться для исполнения естественных потребностей. К сожалению, почти прозрачная. Демонесса так же выглядела совсем иначе. Нет, с красотой возникли проблемы. А вот общей неприглядности и потасканности прибавилось. Учитывая соответствующие, пусть и скрываемые эмоции - поработал я неплохо, хе-хе-хе. Ну, продолжим.
        - Как прошёл сегодняшний день, Машито? На все вопросы ответила?
        - Я старалась, госпожа. Очень. Только почти ничего не помню из того, что вам нужно знать. Простите!
        Вполне ожидаемо. Предупреждённый дедуля тоже не особо расстроился. Тем более абсолютной пустоты не было и Пачи хватило косвенных намёков, чтобы отправить приличное количество Охотников по всем уголкам Пограничья. Кац же остался доволен тщательными расспросами о быте и взаимоотношениях демонов, вылавливая там нужные ему знания.
        - Ничего страшного. Потерпи ещё немного, скоро всё закончится. Подойди, дай я тебя осмотрю.
        - Сейчас, госпожа. Только сниму платье.
        Верно. Машито у меня теперь одета. Правда, старая рваная форма горничной ей в определённых местах мала и довольно коротка, но что поделать. Другого лисичка Лаки, решив, что неправильно «тёте демону» быть голой, не нашла, а её хозяйка на такую мелочь совсем не обращает внимания. Увы. Как и на раздражение суккуба, вынужденного ходить в таком «убожестве». На самом деле, если бы дать новое, подобрав соответствующий размер, стянуть волосы в пучок, добавить чепчик и очки, то внешний вид мог получиться весьма неплохим. Я даже учёл это вариант в будущем. Но сейчас требовалось именно рваньё.
        Знала бы Машито, как оказалось трудно найти подобный «замечательный» наряд. Повезло, что горничные, убираясь в основном здании, решили почистить кладовку с хламом. Я же, помогая им в этот момент, наткнулся на тряпку, которой здесь протирали пол в прошлом году и забыли в углу. Слегка сполоснул, постаравшись сохранить весь пропитавший её запах, подшил, а затем отдал фамильяру.
        И уже третий день наслаждаюсь сморщенным носиком с поджатыми губами. Заодно по-прежнему недоумеваю над стеснительностью демона, априори предпочитающего демонстрировать себя голым. Как суть Похоти может сочетаться с желанием прикрыть интимные места собственного тела хотя бы вонючей и ветхой тряпкой? Не понимаю! Что не мешает этим пользоваться.
        Кстати, от самой Машито тоже теперь пахнет не очень. Жарко здесь. А у истинного тела реакция на повышенную температуру в реальном мире вполне обычная. Потеет слегка. И пусть воду с полотенцами суккубу приносят, даже мыло получила. Но вот беда - как-то оно плохо смывается. Грязь тоже. Не может, специальным образом очищенная вода с ними справится. Такая вот неприятность. Как и тщательный ежедневный осмотр. Слишком откровенный.
        - Повернись. Наклонись. Теперь ляг и раздвинь ноги… ну, вроде ничего. Чувствуешь себя как?
        - Уже лучше, госпожа.
        Лжёт. Какать ей по-прежнему очень болезненно. Кровоточащая задница и выскочивший геморрой никуда не делись. А свой основной «инструмент» демона Похоти, пусть Машито и привела в порядок, сократив сильно растянутый размер до приемлемого уровня, но воспаление на почти протёртой до дыр слизистой не прошло.
        На самом деле тут я ни при чём. Полностью остановившаяся регенерация, откровенно говоря, тревожила самого. Боль и постепенно усиливающееся жжение внутри тела демонессы, о которых сообщала Метка, тем более. Однако Слуга молчит, явно скрывая некую проблему от Госпожи. Уже достойно наказания. Спрашивать напрямую не собираюсь. Как и говорить, что прекрасно знаю - в нормальном случае, подобные повреждения истинное тело залечило бы за сутки, если не быстрее. Даже учитывая возможный недостаток энергии, которую по моим расчётам я выделяю суккубу в довольно приличном объёме. Куда только тратит.
        Ладно, всё равно конец первого акта близок, а там можно и «разборки» учинить. Если сама себя пытает, заодно увеличивая будущий Долг, то зачем мешать?
        - Можешь одеваться. Держи кристалл.
        - Благодарю, госпожа. Вот использованный. А… Лаки сегодня зайдёт? Простите, что спрашиваю.
        - Если захочет. Я же говорила - мои подопечные должны жить дружно. Ну, я пошла. Пока-пока.
        На самом деле смысловое выделение намекает на другое слово и Машито его прекрасно чувствует, делая нужные мне выводы.
        …
        Помахав рукой и закрыв дверь, я широко улыбнулся, смакуя полученные эмоции. Вкусно. Теперь даже интонацию уважения не всегда выдерживает, как и выражение лица. Суммарно они уже за гранью допустимого. Настоящий высший демон давно бы заметил, но… не богатая капризная девочка, привыкшая к вседозволенности и исполнению любых своих желаний. Захотела - любимый дедушка сделал ведьмой Призыва, подарив могучего зверя Преисподней. Поканючила и вот уже по дому бегает живая кукла - лисичка Лаки. Теперь вот внучка возжелала новую игрушку - суккуба. Нет проблем!
        Да-да. Именно такую роль я сейчас и отыгрываю. Как положено, ни слова лжи. Только нужным образом расставленные акценты в общении и поведении. Заодно сформировал представление, что дом стоит вне города, а значит, выбравшись из пентаграммы, вполне можно убежать. Нет, дедуля не помогал. Даже не знает о моём спектакле. Кац с Пачи тоже.
        Причём внешний вид суккуба их не смущал, как и грубое обращение. Ведь всё согласно рекомендациям по общению с демонами способными комплексно воздействовать на разум. Энергетическое влияние обрезала пентаграмма, а телесное - вонючее рваньё вместо одежды с подчёркнутым унижением. Естественно, что во время «беседы» ответы на вопросы демонессы не предусматривались.
        Впрочем, суккуб быстро перестал их задавать. Особенно когда заполучил бесценный источник информации - Лаки. Не подозревая, что она фамильяр, старательно повторяющий слова хозяйки. Вероятность проговориться была отсечена жёстко отданными приказами, а недоумение заглушено обещанием чуть позже всё объяснить.
        При этом я постоянно подчёркивал в разговорах с демонессой свою любовь к лисичке. Откровенно поведал, как плохо спится без «подушки-обнимашки». Лаки с первого дня появлялась в самых нарядных платьицах и приносила с собой совсем недешёвые куклы. Ну а свободный проход в пентаграмму демонстрировал мою якобы возможность контролировать защиту, хотя на самом деле управляющие кристаллы просто воспринимали фамильяра как часть разрешённой к пропуску ауры. По сути, верно.
        Правда, тут появился один неприятный момент. Машито действительно понравилась Лаки так, что девочка с удовольствием проводила здесь своё время в моё отсутствие. Более того, похожее чувство я заметил и у суккуба. Причём с самого начала демонесса стала тщательно скрывать какие-то очень странные эмоции, а чётко ощущаемое счастье и непонятная глухая тоска, когда она прикасалась к пышному хвосту лисички, вообще поставили в тупик.
        Лишь собственное упрямство и желание довести игру до конца не дали мне, наплевав на всё, распотрошить сущность Машито, чтобы узнать причину. Поэтому я и «дожимал» ситуацию, осложняя её разными неприятностями. Заодно делал «качели», пиная в присутствии дедули и мило разговаривая, когда оставались наедине.
        И судя по сегодняшнему набору эмоций, суккуб наконец-то решил действовать. Думаю, завтра.
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ.
        - Чего сидишь такой грустный? Что-то случилось?
        Взглянув на как всегда незаметно вошедшего русала, Крофф вздохнул и… промолчал. Только мрачно посмотрел на документы, разложенные на столе по стопкам, пытаясь вспомнить, какая из них более срочная. Левая или правая? Рейна, конечно, сказала, но Лари в тот момент думал лишь о желании расслабиться. Девушка честно попыталась помочь, а её ротик был выше всяких похвал, однако положительный эффект прошёл слишком быстро, увы. Теперь вот ещё другу предстоит выдавить нечто осмысленное. Впрочем, часть правды вполне подойдёт, а об остальном этот умник пусть сам догадывается.
        - О преемнике размышляю. Старый стал, не справляюсь.
        Внимательно посмотрев на оборотня, Пачи подошёл к встроенному в стену шкафчику. Достал графин, плеснул янтарной жидкости в стаканчик и сунул его под нос Кроффу.
        - Хлебни.
        - …
        - За возвращение Сижаны. Ведь до сих пор этого не сделал, не отрицай. Ну!
        Посидев несколько мгновений в неподвижности, Лари мысленно махнул рукой и опрокинул в себя медовую настойку. Нырнувший в желудок обжигающий шарик довольно быстро растворился, отозвавшись теплом во всём теле и лёгким туманом в голове. Конечно, неправильно, но… стало легче.
        - Спасибо.
        - Не за что. Теперь говори.
        - Месяц.
        - И? Она сразу прекратит называть тебя дедушкой?
        - Хоть бы уточнил ради приличия, о ком сказал.
        - Зачем? Твоя счастливая морда всё время у меня перед глазами. Слишком сложно не догадаться. Тем более я уверен, что девочка в оставшиеся дни обязательно чего-нибудь учудит. И потом явно расслабиться не даст. Ещё повоспитываешь.
        - А позволит?
        - Не сомневаюсь. Если бы не признала тебя с Таишей семьёй, то вряд ли разрешила отшлёпать себя после рейда на дракона.
        - Кха-кха. Боюсь даже спросить, откуда знаешь.
        - Так ткань палатки не стены. Твой голос и сопутствующие звуки были хорошо слышны.
        - Звукоизоляция…
        - Не активировалась. Но могу успокоить. Получилось как нельзя лучше. И авторитет сильно поднял, и страх перед силой своей внучки убрал. Вспомни, какая появилась очередь, чтобы ей припрятанные сладости отдать.
        - М-да, а я всё думал, откуда такой ажиотаж.
        - Кроме того… я искренне верю, что Мариша тоже скоро очнётся. Устанешь волноваться. А наказав, тайно гордиться.
        - Откуда…
        - Знаю, что на месте Сати, ты бы хотел видеть свою дочь? Мы слишком давно знакомы.
        - Но я…
        - Любишь обеих и стыдишься собственных мыслей. Глупо. Короткий срок не повод для мнительности и место в твоём сердце эта юная эльфа заняла по праву. Большему, чем ты можешь представить.
        - Не понял.
        - И не надо. Скажу только, что воздействие Лестии тут совершенно ни при чём. Будто не проверял себя в диагностической капсуле.
        - Кхм. Умеешь успокаивать.
        - Обращайся.
        - …Капни ещё. На обоим.
        …
        - Её учебный третий точно не твоих рук дело?
        - Клянусь!
        - Как думаешь, каким будет окончательный уровень?
        - Не вижу смысла гадать. Тебе ли не знать, что Метка - это не главное. И возможности своей внучки ты осознаёшь прекрасно.
        - Ещё бы мозгов добавить.
        - Способ подсказывать не буду, хотя и не одобряю. В любом случае предварительную подборку заданий я уже сделал. По её профилю.
        - А если не возьмёт?
        - С таким талантом тратить деньги?
        - Согласен. Хорошо бы ещё жить со мной осталась.
        - Мне повторить предыдущую фразу?
        - Не надо.
        - Можешь сделать предложение, от которого Сати не окажется.
        - Слушаю.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        - Честно говоря, думал об этом, тем более Рейне давно пора жить с нами. Вот только…
        - Ты сам знаешь, кто способен уговорить Таишу. И окончательно примирить со второй женой.
        - Не продолжай.
        - …По последней?
        - Капай.
        …
        - Об очередной выходке нашей егозы хочешь услышать?
        - Ну-ка, давай.
        В этот момент Лари поймал себя на том, что нелепые мысли действительно пропали, а удовольствие от предстоящего рассказа про внучку с выкинутым словом «названная» осталось. Вроде повод не особо серьёзный, но тем не менее. И оборотень невольно улыбнулся, вспомнив своё изумление, когда решил заглянуть в особняк, чтобы узнать, как идёт подготовка. Было полной неожиданностью наткнуться в коридоре на Сати в форме горничной, помогающую прислуге мыть окна.
        Причём не символически, а по-настоящему. Более того, изменились все движения, включая манеру поведения. Лари понял, кто перед ним, только когда она повернулась. Правда, обращение «господин Крофф» с соответствующим поклоном обидело, но внучка спокойно добавила: «если горничная, то всё должно быть, как положено».
        Пришлось принять. А слова Рисы, что им всем стоит поучиться так работать, вызвали очередное чувство гордости. И тщательно скрытое сожаление с внутренней болью. Кое-как вымытые дочерью тарелки после ужина и неловкое размахивание щёткой в комнате, сопровождающиеся презрительным выражением на лице, теперь смотрелись крайне неприглядно. Но Пачи про такие мысли точно знать не стоит. Лучше описать вызывавший умиление высунутый от усердия язычок и удивительное соответствие выбранному образу.
        …
        - …сказала, что решила немного развлечься.
        - Странный способ. Но не удивляет. Таланты горничной тоже. Вспомни, как Джаад писал кипятком, рассказывая о новой официантке.
        - Было дело. А про банкет даже думать стыдно. Ведь за плечом стояла.
        - Не буду намекать, на ком был тогда сосредоточен некий оборотень. Кстати, Таиша сообщила результаты обследования Сижаны?
        - Никаких отклонений.
        - Хорошо. И я ведь знал про привидение кошки в приюте. Но догадаться ума не хватило. Впрочем, меня больше беспокоит проявившаяся у Сати любовь к младенцам.
        - Боишься, что съест?
        - Нет. Найдёт себе мужа и начнёт их рожать. Весь план тогда рухнет.
        - Спрашивал. Заверила, что в ближайшие несколько лет точно не собирается.
        - Это успокаивает. Да, мы сегодня идём к суккубу?
        - Тебе надо?
        - Не особо. Уже выяснил что смог. Сати права - память ему подтёрли очень хорошо.
        - Я тоже не представляю, о чём ещё спрашивать.
        - Какое решение примешь?
        - Пока не знаю. Наверное, развоплотить. Кац выразил сомнение, что сможет удержать настолько сильную сущность в кристалле, а оставлять в живых слишком рискованно.
        - Соглашусь. Ладно, пойду тогда домой.
        - Так рано?
        - Нужно заглянуть кое-куда в городе.
   &nb