Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.
Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Андер Вирт / Принцесса Из Ниоткуда: " №03 Внучка Черной Ведьмы " - читать онлайн

Сохранить .
Внучка Черной ведьмы Вирт Андер
        Принцесса из ниоткуда #3
        Ты был готов умереть, но опять не получилось.
        И главный вопрос поменялся. Зачем жить тому, кто никогда не существовал?
        Или может правильнее спросить, для кого?
        Внучка Черной ведьмы
        Пролог. Все еще только начинается…

* * *
        Величествен и красив горный водопад. Мощный поток низвергается с уступа вниз, обрушиваясь большой пенной струей на бурлящее и тонущее в белесой дымке брызг каменное ложе. Грохочущий шум, заглушающий все вокруг, с которым не сравнится даже звук ливня в самую сильную грозовую бурю. Впрочем, чуть дальше, попав в расширившееся за долгие годы существования русло, рожденная между небом и землей река начинает успокаиваться. Вода замедляется и уже к первой на своем пути излучине подходит широкой, спокойной лентой.
        Поверхность, правда, пока «гладью» назвать сложно. Много чего было прихвачено в путешествии по горам. Изогнутый петлей пологий берег днем и ночью радушно принимает новые «подарки». И не только те, что плывут сверху. Повинуясь все еще быстрому течению и резко поднявшемуся дну, на обточенные водой каменные голыши выносит то, что сразу скрылось после своего падения в глубине, не желая больше существовать в этом Мире. Вот только… иногда у него бывает свое мнение.
        Возможно кому-то, случайно попавшему сюда, покажется необычным, что за все это время на берегу не образовалось никаких характерных отвалов из остатков того, что приносит река. Но вопрос отпадет сразу, стоит только неведомому наблюдателю побыть здесь слегка подольше. Тогда бы он увидел, как из сухого кустарника, огибающего каменную излучину удивительно высокой, без единого намека на листву, колючей стеной, на камни неожиданно выкатывается странный шар-кокон.
        Состоящий из переплетенных ветвей, закрытых плотной зеленой листвой, он не спеша катится по берегу, выбрасывая в разные стороны гибкие лозы-щупальца, которые аккуратно подбирают подаренное горами, складывая в небольшую кучку. Да, подойдет все. Но лучше, когда попадается то, что раньше было живым. А оно здесь есть. Длинный путь проделала вода. Тельца зверьков, комочки птиц. Даже остаток туши зверя покрупнее. Правда, не понять какого, но для «Него» подобное значения не имеет. И самый большой «улов» за сегодня - безжизненно распластавшееся на камнях тело…
        …
        Возможно, когда-то «оно» было человеком. Хотя приглядевшись, становится понятно, что это не так. И пусть изломанный, частично обожженный силуэт имеет довольно характерные очертания. Однако две конечности, выходящие из верхней части спины, явно указывают на то, что совсем недавно это существо могло летать. Увы, ныне обугленные и вывернутые из суставов остатки крыльев, похоже, больше никогда не смогут поднять их владельца в воздух. Да и сам он уже давно мертв, даже кровь не идет из разорванных переломами ран, которые, судя по характерным следам, были получены уже при падении. Удивительно, но лицо существа, повернутое к небу, почти не повреждено. Закрытые глаза, странная умиротворенная улыбка. Достойный уход за Грань.
        …
        Вот шар подкатил к этому телу и… резко замер, будто налетел на стену. Затем, с непонятной по сравнению с предыдущими действиями неуверенностью аккуратно оплел лозами тело, приподняв с камней. Невероятное событие - стенки кокона разошлись и та, кто сидела внутри, наклонилась и почти в упор уставилась на мертвое лицо. Из темного провала свесилась прядь зеленых волос со спутанной и уже довольно грязной, но каждый раз тщательно поправляемой, насколько это получалось… ленточкой.
        Сколько времени она простояла в таком положении? Наверно много. Только странные мерцающие капли, падающие и оставляющие влажные дорожки на безжизненных щеках, отмечали его неспешный ход. И наполненный скрытой болью всхлипывающий шепот повторяющихся слов:
        - Старшая… как же так…
        Наконец, решение было принято. Стенки шара-кокона опять сошлись и он, бережно держа на вытянутых лозах найденное тело, покатился прочь с берега, не забыв, правда, прихватить все, что успел собрать до этого. Долг, как бы ни была сильна боль в душе, надо выполнять. И кроме того, Существо, сидящее внутри, знало только одно место, достойное для последнего пристанища.
        …Вниз по каменным коридорам, проложенным когда-то жизненной силой могучих и ныне отсутствующих корней. По пути небрежно сбросить в Пищевую Яму то, что найдено. А «ее»… только лично, только «туда». К Сосредоточию. И пусть результат будет тот же. Но «Он» сам заберет тело, и существо в шаре-коконе верит, что частичка Старшей навсегда останется здесь. Настоящей Старшей, а не тех убогих «сестер», что сейчас через Слияние в очередной раз угрожали и пытались что-то приказать, не успев перехватить и не решаясь спуститься сюда. Подумаешь Наказание. Не так она представляла Служение. То, что приходиться делать каждый день и, возможно, всю вечность впереди - вот настоящее наказание. А сейчас последняя дань памяти той, кому оказалось неважно, какого оттенка кожа и насколько ты молода. «Сестры» же, как не бесились, Имя отнять не смогут.
        …
        Вот и все. Быстро. Даже удивительно как быстро. «Он» просто выхватил тело мгновенно появившимися корнями и утащил к себе. Даже пару лоз оторвал. Не страшно, новые вырастут. Потом можно спуститься и найти «то» место. Ведь в отличие от «сестер», в самом низу у Сосредоточия ее также не съедят. Затем надо будет что-то вырастить. Красивое. И ходить постоянно. Память - второй драгоценный подарок, о котором никогда не стоит забывать.
        …
        «Наконец-то! Неужели спустя вечность боли и страданий появился шанс? Сон Мира, Последняя Надежда, стал явью. И Он сможет после такого количества бесполезных попыток создать Новую Жизнь…».
        …
        Пустота. Темное и безразличное ко всему Ничто. И медленно проступающая светящимися символами, как будто совершающая невероятное усилие, надпись:
        - «Внимание! Перезагрузка системы…»
        И следом:
        - «Перезагрузка системы - успешно»
        - «Сохранение новой конфигурации - успешно»
        - «Воссоздание личностной матрицы - успешно»
        - «Запуск восстановления первичной оболочки - успешно»
        - «1 %»… «2 %»… «3 %»…
        …
        Небольшая каменная пещера, заполненная причудливо изгибающимися и переплетенными корнями. В одном углу они образовали странный кокон. Если приглядеться, то можно заметить в нем какое-то тело. Впрочем, делать так не обязательно, ведь сбоку, не скрываясь, сквозь небольшую щель свешивается кисть руки. Белая почти просвечивающая кожа. Тонкие хрупкие пальцы, которые… только что слегка шевельнулись…
        Глава 1. То, что нас не убивает… Часть 1
        ТОТ, КТО ДОЛЖЕН БЫЛ УМЕРЕТЬ…
        Первое, что я почувствовал, очнувшись, это… да она, родимая. Ну как же без нее. Здравствуй, боль! Не могу сказать, что мне тебя не хватало, скорее, наоборот, похоже, это ты без меня не можешь. Хотя надо признать, теперь ты какая-то другая. Щиплешь кожу, режешь спину, ломишь все кости, отдаешь звонкими ударами в голове и пульсируешь непонятным комком в животе. Острыми иглами вонзаешься в тело внутри и снаружи в разных местах. Чего-то требуешь…
        Да, кстати, а ведь верно. Тело! Я его чувствую. Очень даже хорошо чувствую. Болезненно хорошо. А раз так, то, похоже, снова жив. Ну вот, опять умереть не получилось. Надеюсь, хоть голова на этот раз на месте. Проверить, увы, невозможно. Все как обычно, не шевельнуться, ни глаза открыть не получается. И ничего не видно. Даже сообщений «интерфейса». Стоп! А почему они должны быть? Ведь притворявшегося им «предыдущего я» больше нет… ох!
        Последняя мысль что-то замкнула, окончательно приведя поток беспорядочных образов в единое целое. И я вспомнил! После чего от прострелившей затылок боли потерял сознание.
        …
        Сколько времени прошло с момента первого пробуждения сказать сложно. Увы, достаточно связно подумать, долго не получалось. Выныривая из темноты, я получал очередную порцию «невероятного наслаждения», после чего, «удовлетворенный», опять в нее уплывал. И при новом осознании себя любимого, к сожалению, начиналось все с того места, где закончилось. Хорошо это или плохо, но боль шла последовательно и приступами. Сначала были крылья. Первый раз наверно пожалел об их существовании. Особенно когда налетело несколько «приятных» волн подряд. Похоже, я ощутил каждую косточку и сустав. Как они соединялись, выпрямлялись и вставали на место. Потом «особый подарок» от спины целиком. И не успел он исчезнуть, принеся на мгновение облегчение, как… привет, руки и ноги. Да-да, ребра, и вы тоже. Хм, в теле что, вообще, ничего целого не осталось?
        …
        А когда я уже во всех подробностях запомнил строение своей опорно-двигательной системы, пришел черед кое-чего нового, а именно той непонятной боли в животе. Идущая до этого фоном, она почти не воспринималась. А теперь, исходящие пульсирующие волны хоть и не с первого, как раньше, но с третьего-четвертого раза, опять уносили сознание в темную даль. Не выдерживая, я даже в какой-то момент решил поговорить с ней, чтобы вела себя потише. И боль вдруг ответила, выдав странное чувство радости и просьбу о помощи. Ну как тут отказать? Своя же, родная. Не знаю, чем и как, но в те моменты пока был в сознании, я старался, получая в ответ целый букет странных не до конца сформированных эмоций, несущих такой положительный аспект, что вопросов по поводу своих действий просто не возникало. А потом очередная волна опять бросала в беспамятство. Странно, да? Но при таких ощущениях, ловить «глюки» дело нехитрое.
        …
        Все рано или поздно заканчивается. Придя в очередной раз в себя, я обнаружил, что боль, нет, не исчезла, скорее, стала не такой сильной. В основном сосредоточившись там же в животе. Однако позволяла теперь себя терпеть, не терять сознание и даже думать. Только вот о чем? Понятно, что тело выжило после падения и до сих пор существует вместе со мной внутри. Даже, пусть и таким столь неприятным способом, как-то восстанавливается.
        Но для чего? Ведь я просто программа, изначально созданная для сохранения физической оболочки и подготовки ее к возвращению настоящего владельца. Пускай и сделанная из копии его сознания. Однако «предыдущего я» больше нет. Растворился в небытии. Соответственно, цель для дальнейшего функционирования тоже отсутствует. Жить для себя? Каждый момент своего существования, осознавая, что ты искусственно созданная личность? Да еще и в не соответствующем своему «я» теле? Пусть обида прошла, в конце концов, глупо долго обижаться на самого себя. Но боль, не та, что снаружи, а другая, внутри - она осталась. И теперь была едва ли не сильнее. Особенно когда в памяти проносились вереницы образов, оставшиеся от моей недолгой «жизни».
        Даниэль, Кайнэ, Даши, Рони, Теодор… и многие другие. Даже стражники, рыцари, напавшие на замок, и та служанка, чью душу я лично отпустил в Серые Пределы. Вот они настоящие. И умирали тоже по-настоящему. А я… может и не смог именно потому, что не существую взаправду? Как «жить», зная это?! И ради чего? Или кого? Хотя, да, есть! Сати! И «предыдущий я» между прочим, обещал ее вернуть! А значит…
        - «Сестренка! Ты здесь? Ответь!..»
        Увы, никто не откликнулся, даже тени «не моей» мысли, не почувствовал. Но… странно, той звенящей и четко определяемой пустоты внутри тоже нет. Окончательно ушла за Грань? Или уже здесь? Но почему тогда не слышит? К сожалению, сколько ни пытался, сестренка так и не отозвалась. Вместо этого возникло ощущение кого-то другого.
        - «Прости…»
        Отдавшийся каким-то гулом в теле и сознании «мысле-образ», неожиданно пришедший извне. Причем одновременно со всех сторон. И тут я с удивлением ощутил присутствие рядом (как раньше не заметил?), даже вокруг себя, непонятной Сущности. Странные образы закружились в голове, размывая мысли. Попытка сосредоточиться провалилась, а вслед за ней и я. В такую знакомую темноту.
        …
        Новое появление в реальном мире ознаменовалось почти полным отсутствием боли и непонятным чувством нетерпеливого ожидания, идущим от окружающего пространства. Ах да, то существо!
        - «Кто ты?»
        В ответ новый вихрь чужих, даже чуждых, эмоций, из которого я все же смог на этот раз выбраться и отгородить себя хлипкой, но позволяющей хоть как-то думать, стенкой. Да, похоже, со своим спасителем, а это, несомненно, он, общаться будет довольно тяжеловато. То ли я слаб, то ли существо настолько сильно, но любая из переданных им мыслей плющит сознание не хуже удара молотком по голове. Надеюсь, тело не съели и я не путешествую в «море-окияне» в желудке «чудо-юдо рыбо-кита»? Все-таки вроде дышу воздухом (не ощущаю, но наверно и надеюсь, делаю это и сейчас). Хотя совсем не удивлюсь, если жабры у тела, доставшегося от «предыдущего я», тоже есть, только спрятаны, как ранее крылья.
        Однако, постепенно разбирая кружившие вокруг эмоции и образы, стало понятно (слава богам), что я все же на суше. А также кем является спаситель. Почему-то сильного удивления это не вызвало. Рыба-кит впечатлил бы больше. Но, тем не менее… привет, Великий Лес. Вернее, последнее, оставшееся в живых Древо. Да, именно так. Осталось только понять, каким образом я оказался в твоих корнях и зачем ты возрождаешь это тело?
        Увы, ответ получить не удалось, так как наше дальнейшее общение не сложилось. Нет, не то что оно отказалось разговаривать. Скорее, мы просто не смогли сразу понять друг друга. Очень странное было у него сознание. Множество мелких, фонтанирующих беспорядочными желаниями и эмоциями кусочков, скрепленных между собой невероятно жесткой волей, подчиненной определенной цели.
        А еще Древу явно было некогда и оно к чему-то готовилось. По-прежнему оставался фоном только сильный извиняющийся «мысле-образ». И четкое ощущение ожидания какого-то важного события, готового вот-вот произойти. Может поговорить бы и получилось, но время, чтобы разобраться, как это сделать, мне не дали. Новый «образ», пришедший вдруг от Древа, просил потерпеть и обещал, что скоро все кончится, а сейчас нужно…
        Что именно, понять так и не успел, так как неожиданно, комок боли в животе, уже позабытый из-за своей «привычности», дернулся и тронулся с места, заставив все тело содрогнуться от невыносимо «приятных» ощущений. И пошел вниз. Наверное, я орал или даже дергался. Не помню. Хотя чувства, включая осязание, в этот же момент полностью и окончательно вернулись, как будто их кто-то включил, и стало понятно, что тело висит в воздухе, растянутое чем-то, обвившим руки и ноги. А наконец-то открывшиеся глаза, несмотря на окружающую темноту, не ставшую препятствием, подсказали, что это, ранее видимые лишь в «образах», корни.
        Но раздирающей внутренности боли на остальные чувства было все равно. Так же как вскоре и мне самому. Сознание, как ни странно, не пропадало, продолжая доказывать, из чего состоит окружающий мир. Зачем? Я и так знал и в новых аргументах не нуждался. Однако он явно имел на этот счет свое мнение. Неспособный удержать хоть какую-то связанную мысль и непонимающий, как все прекратить, я уже от отчаяния сам стал помогать боли быстрее продвинуться дальше, напрягаясь изо всех сил. Как ни странно, получалось и в такие моменты становилось даже немного легче. Казалось, это будет продолжаться вечно, но вот она добралась до самого низа. Затем, практически разрывая пополам тело, прошла между растянутых корнями ног и… исчезла. Как будто никогда и не было. Невероятное блаженство! И такая приятная темнота…
        ДРИАДА И ВЕЛИКОЕ ДРЕВО (1)
        Небольшая, едва видимая тропинка, петляющая между каменными обломками. Вздымающиеся и нависающие с двух сторон скалы, несмотря на день, создают в этом месте довольно густой полумрак. Впрочем, особо удивляться не стоит. Середина сезона холодов и плотная пелена облаков не дает прорваться к земле солнечным лучам. Даже под открытым небом сейчас лишь одна безликая серость. Воздух насыщен стылой влагой от периодически возникающего, но почти сразу прекращающегося мелкого моросящего дождя.
        По тропинке, ловко обходя все препятствия, перемещается необычный большой шар, состоящий из переплетенных веточек, покрытых плотной широкой листвой. В выходящих с его боков пучках странных лоз висят несколько сломанных деревьев и пара мертвых тел небольших зверьков. Улов сегодня довольно небогатый, но это лучше, чем ничего. Главное, что все «чистое», без малейших следов «заразы». А значит после насыщения Силой Жизни, послужит неплохой пищей для «Него».
        Возможно, кому-нибудь странный катящийся кокон и покажется неопасным, но подобное заблуждение легко станет смертельным. Ведь это была та, кто страшнее многих порождений Земли Демонов - дриада. Одна из Хранительниц Великого Леса. Правда, рассказ о давно вымершем монстре, служащем исчезнувшей много лет назад Сущности вряд ли примет за истину даже самый последний пьяница в дешевой таверне. В такие сказки взрослые не верят. И оказались бы вдвойне неправы. Так как сейчас Младшая Хранительница Дианэль возвращалась к своему Древу. А пока оно живо, то и Великий Лес еще существует.
        Увы, мысли у дриады, кроме одной и тайной, тщательно сберегаемой глубоко внутри, чтобы даже случайно не выпустить в Слияние, были далеки от радостных. Скорее напоминали те камни, что она сейчас обходила, тяжело ворочаясь в сознании и царапая острыми углами. Приостановив на мгновение движение от возникшей в душе очередной иглы боли, дриада все же нашла в себе силы продолжить путь, невольно вновь и вновь перебирая в памяти все, что произошло за последнее время. Как, разрушив иллюзии и мечты, закончился ее Поиск и стоит ли после этого называть его успешным…
        НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ НАЗАД…
        Когда окрыленная надеждой Дианэль добралась сюда и, еще издали увидев громаду основного ствола с полными зеленью ветвями, радостная бросилась к «Нему», то еще не представляла с чем доведется столкнуться. Преградивший путь шар-кокон, почти такой же, как и у нее, поднял счастье на немыслимую высоту и… сразу же разбил вдребезги.
        Да, дриада предполагала, что там, где Древо, могут находиться сестры и предвкушала встречу. Понимала, что к ней сначала отнесутся с подозрением, не примут и не пропустят сразу. Приготовилась рассказывать и объяснять. Но оказалась совершенно не готова к тому, что в приоткрытый в знак приветствия кокон внезапно влетят несколько лоз, пронзая основное тело и разрывая плоть. А единственная, ударившая по сознанию эмоция окажется четким желанием убить незваную гостью. С полным равнодушием к происходящему.
        Нелепая и невозможная до абсурдности атака! Да, дриады жуткие собственницы и крайне неохотно делятся Служением своему Древу с другими. Дианэль знала и даже ощущала подобное внутри себя. Но быть готовым ради этого убить сестру?! С ходу и даже не поговорив?
        Может, Дианэль сразу бы и погибла, но инстинктивный прыжок в сторону и находящийся там обрыв, помогли спастись. Вернее, это сделала дыра у подножья скалы, куда, уже на грани потери сознания от впрыснутого яда и удара от падения, она вкатилась, закупорив проход своим коконом (чуть шире оказался, только и всего). Вывалившись из него, юная дриада тогда долго билась в судорогах, размазывая выплескивающуюся из ран кровь по каменному полу, но все-таки смогла, хоть и с трудом, заблокировать распространяющуюся по организму отраву. К счастью, некоторые отличия от обычных дриад сделали не смертельными и физические повреждения, так как Сердце было расположено чуть ниже, чем пробившая тело лоза.
        Оставшаяся снаружи противница, почему-то не пытаясь проникнуть в пещеру, еще несколько раз атаковала, пробивая лозами застрявший на входе кокон наугад. Но достать отползшую за изгиб стены Дианэль, к счастью, не смогла и вскоре куда-то исчезла.
        А потом в пещере появились «Его» корни. Схватили и… чуть не съели. Во всяком случае, «мысле-образ» невероятной силы, затопивший сознание, был именно таким. Дианэль сама не знает, почему вместо попытки сопротивления, ощутив присутствие того, с кем общалась лишь в своих мечтах, почти не чувствуя онемевших губ и видя уже только темноту, она вытолкнула из себя давно заготовленную фразу-приветствие и назвалась. Наверно слишком часто представляла эту встречу, постоянно мысленно повторяя сказанное. И корни, уже надорвавшие кожу и проникшие внутрь, остановились. А затем пришел полный удивления вопрос:
        - «Имя?.. Назовись еще раз!»
        Дианэль не помнит, смогла ли она это сделать или нет, но когда пришла в себя, обнаружила, что раны закрыты и вылечены, а яд нейтрализован. Затем в сознании опять появилось «Оно» и состоялся «разговор», непростой и частично оставшийся непонятым, но немного прояснивший происходящее. После чего ее присутствие было одобрено, а главное - получена Метка принадлежности к Древу и выражена готовность принять Служение. Только смутила эмоция невероятного сожаления и обреченное:
        - «Не подходишь. Слишком мала…»
        Последующее Слияние с вынужденно согласившимися это сделать местными дриадами оказалось очень болезненной и неприятной процедурой. И не принесло ничего, кроме разочарования, когда, ощутив их эмоции, Дианэль поняла, что в местной иерархии ей сразу и навсегда уготовили участь разумного зверька, от которого требуется только четкое выполнение приказов и не более того. Было еще одно, человеческое слово, способное охарактеризовать общий настрой новоявленных «сестер», но думать о себе «таким» образом, Дианэль все же не хотелось.
        И дело было не в том, что она пришла из другого места. Эти дриады сами в свое время разыскали Древо, а не были выращены для Служения здесь. С удивлением Дианэль ощутила неприятие того, что немного отличается от них, а главное - неприкрытую и ярко выраженную зависть, мгновенно превратившую изначальную неприязнь в ненависть, когда «сестры» обнаружили, что у юной дриады есть Имя. Ведь несмотря на гораздо больший возраст, таким сокровищем они не обладали. Что не помешало поставить появившуюся сестру на уровень подай-принеси-сделай и наказывать при малейшем неповиновении и пустячному поводу. Причем наказание всегда было только одно - высасывание Силы Жизни до потери сознания и едва бьющегося Сердца. Испытывая подозрение на грани уверенности, что это все происходит специально, юная дриада вскоре стала себя чувствовать просто передвигающейся кормушкой. Сильная усталость и чувство голода теперь являлись постоянными спутниками.
        К счастью, напрямую убить Дианэль после признания ее Древом, «сестры» уже не могли (ту, что пыталась сделать это при первой встрече, опознать так и не получилось). Хотя и очень хотели, совсем не скрывая своих эмоций в Слиянии, единственным положительным результатом которого оказалось недостающее Знание. Ведь общая память, пусть стараниями «сестер» лишь частично, но стала доступной. Соединив ее с тем, что «рассказало» Древо, юная дриада окончательно поняла всю неприглядность происходящей тут трагедии.
        …
        Увы, даже здесь, защищенное толщей скал и отделенное от остального Леса, Древо не избежало Катастрофы. Да, «зараза» не смогла проникнуть тогда к Сосредоточию, задев только внешние слои на поверхности. Ствол и корни сохранились. Но Сердце из-за сильного оттока Силы… все равно остановилось. И быть Древу засохшим, как остальные, если бы не одно но - Источник Жизни, над которым в свое время его посадили. Нет, не созданный Лесом и в одно мгновение истощенный и умерший, как другие. Естественный Источник, непонятно каким образом, оказавшийся в глубине скального массива. Как его обнаружили и зачем в свое время Хозяева посадили Семя отдельно от основного тела Леса, Дианэль не ведала, а сестры подобными вопросами не интересовались, и в общей памяти Знания об этом не было.
        Но самые ужасное состояло в том, что Древо все равно умирало. И избежать этого было нельзя, лишь только продлить агонию. Силы, вырабатываемой Источником, не хватало для поддержания существования, сосредоточившегося в нем остатка Сущности Великого Леса, и к моменту появления юной дриады он уже почти «высох». А перебраться в другое место, создав свое Воплощение в виде Ростка, без действующего Сердца оказалось невозможным.
        Был, правда, еще один способ спастись. Возродиться пусть и опосредованно в своем потомке! С новым Сердцем! Так, как всегда появлялись под светом Солнца юные Древа. К сожалению, пусть сама процедура и оставалась доступной, но не существовало того, кто помог бы создать новую Жизнь, выносить Семя.
        Нет, они, конечно, были рядом. Те, в чьи обязанности и входило по необходимости становится Матерью Леса. Вот только… пусть «зараза» и не могла проникнуть в дриад, но она сделала самое страшное - одарила их бесплодием, неспособностью породить Жизнь. Только когда последняя из тех, кто был ранее здесь в Служении, погибла, исторгнув из чрева очередное мертвое «нечто», Древо поняло бесполезность своих попыток. И вновь появившимся Хранительницам в подобных и сразу же предложенных действиях отказало. Хотя нет, была еще одна, впрочем, с таким же результатом.
        А время продолжало свой разрушительный бег, и в один прекрасный день Древо неожиданно поняло, что жаждет… плоти. Желательно еще живой, хотя уже умершие существа тоже подходили. И сопротивляться этому не может. Оставшееся от далекого прошлого Знание подсказало, что так проявляются в постепенно расползающемся на клочки сознании, подавленные давным-давно инстинкты Сущности, что послужила для Хозяев основой при создании Великого Леса. Последствием стало съедение одной из дриад, находящейся в тот момент рядом со Средоточием. А затем, последовал жесткий запрет на приближение для остальных Хранительниц, от осознавшего произошедшее и ужаснувшегося содеянному Древа.
        Но Голод не утих сам по себе и вскоре, покрытая ранее густым лесом и кустарником, населенная разнообразным зверьем небольшая долина, расположенная на каменной террасе почти у самого подножия гор, превратилась в безжизненное плато, окутанное высохшими останками ранее растущих здесь растений. Такое же, как то, что располагалось ниже по течению реки за последним самым большим каскадом водопада, уже вне горной гряды. Место, где когда-то и проходила граница Великого Леса.
        …
        Удивительно, но Дианэль оказалась той, чье присутствие «Оно» было способно терпеть, не набрасываясь, и пропускало к себе, что также послужило дополнительной причиной уже искренней ненависти и злобы, исходящих от «сестер». Почему? Ответ на этот вопрос стал понятен почти сразу вместе с осознанием «мысле-образа», пришедшего от Древа во время того, самого первого общения. Все оказалось довольно просто. «Оно» ощутило, что юная дриада не соприкасалась с «заразой» а значит, способна к рождению новой Жизни. И причинить ей вред, приняв в качестве Невесты Леса, Древо, даже испытывая Голод, уже не могло.
        Но к сожалению, несмотря на Имя, слишком молодой оказалась Дианэль и неспособна была пока выносить Семя. Так-то не сильно страшно, достаточно подождать, когда она подрастет и все бы получилось, однако как раз время у Древа уже отсутствовало. В текущем состоянии жить ему оставалось всего несколько лет, за которые у Дианэль вырасти бы, никак не получилось.
        Существовала еще одна возможность. Другие дриады, объединившись, могли подарить ей Силу Сердец и, подпитывая своей «сутью», резко ускорить взросление. Всего лишь два-три месяца и… но, увы, несмотря на так декларируемое Служение, они оказались не способны переступить через свое отношение к «пришлой». И даже Древо, напрямую приказав, не получило бы сейчас нужный результат, ведь созданный для этого ритуал предусматривал искреннюю готовность к самопожертвованию по отношению к тому, кому передаешь частичку своей души. Возникшие же изначально в «сестрах» зависть, ненависть и злоба стали непреодолимым препятствием на этом пути.
        Но Дианэль, не видя другого выхода, решила, что будет стараться стать своей, и начала безропотно выполнять все, даже самые нелепые требования. Правда, при этом столкнувшись с еще одной проблемой. Увы, «сестры» не могли общаться как Хозяева и другие разумные, используя звуковые волны. Послужила ли причиной все та же «зараза» или для этого требовалось перейти на другой уровень восприятия, получив Имя, юная дриада так и не поняла, и в Знании подобных сведений тоже не было. А Слияние не давало возможности, общаясь с каждой из «сестер» по отдельности, последовательно завоевать столь нужное доверие.
        Тем не менее, Дианэль пыталась. Несмотря на демонстрируемое к ней общее отвращение и потихоньку зарождающееся в душе отчаяние. И только в редкие моменты отдыха, позволяла себе, спустившись в нижние пещеры поближе к Сосредоточию, поплакать от бессилия. Пыталась разговаривать с Древом, но исходивший от него вал беспорядочных образов, с лишь изредка появляющейся четкой смысловой конструкцией, успокоения тоже не давал. Но все же иногда возникающее понимание приносило волну утешающих эмоций, под которые она, расслабляясь, забывалась в коротких снах.
        В них она вспоминала свой не самый длинный жизненный путь. Место, где появилась на свет и «того», кто отправил ее в Поиск. Людей, которым дриада доверилась и была предана. Но чаще всего, неся успокоение и силы продолжать, являлся сон про «нее». Дочь Хозяина-отступника (хотя полной уверенности не было), что предпочел, изменившись, существование среди людей и поэтому смог выжить в Катастрофе. Кто он и почему так поступил, Дианэль, честно говоря, не интересовало, но вот Старшая… существо, со странной двойной душой, несущая Свет и Тьму одновременно. Та, что в ответ на попытку убить, сначала жестоко наказала, а потом вернула Жизнь и, главное, дала Имя, не потребовав ничего взамен. Сестра, согревшая огнем своей Души и подарившая самую счастливую из всех ночей. Настоящая Старшая, а не те убогие подобия, кичившиеся своим возрастом, но неспособные сказать, как их зовут.
        …
        Может, со временем у Дианэль что-то и получилось, но через несколько недель после ее появления возле Древа произошли события, перевернувшее все происходящее вокруг. В тот день неожиданно со стороны горной гряды пришла волна противоестественной Силы, заставившей всех дриад оцепенеть от невыразимого ужаса. Характерная структура, запомненная и сохранившееся в общем Знании, не оставляла сомнений - это то, что в свое время и уничтожило Великий Лес, а потом принесло гибель Хозяевам. Возникло ощущение, что сейчас все повторится вновь, но затем окружающее содрогнулось от выплеснувшейся за горами Мощи и над ними встало ослепительное зарево. После чего ощущение страшной и чуждой Сущности полностью исчезло. Что именно произошло, юная дриада понять так и не смогла, единственное, осознав, что Мир опять стоял на грани Катастрофы, но его кто-то спас.
        А спустя еще несколько дней Дианэль пережила уже личную трагедию, обнаружив на берегу реки, где она собирала пищу для Древа, труп той о которой она так часто вспоминала. Изменившийся, странно повзрослевший и несущий на себе отпечаток чужеродной Силы, что явно указывало на причастность Старшей к произошедшему ранее. От испытываемой тогда боли осознания случившегося дриада сама чуть не умерла. И слишком горька была гордость, что оказалась лично знакома с одной из тех, кто, несомненно, участвовал в новом спасении Мира.
        Как ей хватило сил принять решение и отнести тело Старшей к Сосредоточию, Дианэль даже не помнит. Зато в сознании навсегда остался момент, когда с охапкой цветов, специально найденных на верхних каскадах водопада, она спустилась, разыскивая место, где должны были остаться кости, но вместо них обнаружила кокон из корней и нетронутое тело. А затем с невероятным удивлением ощутила вновь возникшее биение Жизни.
        Тогда Дианэль едва смогла сдержаться и не выпустить в Слияние появившуюся эмоцию невыносимого счастья. Даже то, что Древо не дало пройти к Старшей, преградив путь корнями, значения не имело. Жива и это главное! Каждый последующий день Дианэль находила хоть немного времени, чтобы появиться возле той пещеры и пусть издали, но увидеть и почувствовать чудо Возрождения. И уже предвкушала момент, когда снова сможет посмотреть в глаза Сестры и окунуться в ее Тепло. Но день сменяла ночь, ночь - день, прошла неделя, другая, однако ничего не происходило. Все тот же кокон, свесившаяся наружу и издали видная тонкая кисть руки, ощущаемая жизнь и предупреждающе вздымающиеся корни, не дающие пройти дальше.
        Дриада пыталась поговорить с Древом, но оно, уже давно отказывая в полноценном общении, просто проигнорировало все вопросы, лишь вытолкнув из себя странный и сухой «мысле-образ»:
        - «Так надо!»
        А потом, однажды выйдя наружу, Дианэль увидела падающую сверху пожелтевшую листву и черные пятна на коре основного ствола…
        ДРИАДА И ВЕЛИКОЕ ДРЕВО (2)
        Погрузившись в свои воспоминания, Дианэль даже не заметила, как добралась до прохода под Древо. Вернее, дыры в каменном основании плато, из которой в свое время выходил могучий корень толщиной в несколько ее коконов. Увы, теперь там царила лишь пустота. Пытаясь сэкономить жизненную Силу, «Оно» уже давно отказалось от общей корневой системы, ранее изрывшей окружающие скалы. Так же как и от всех вторичных стволов. Их высохшие останки и сейчас служили мрачным украшением для этой ставшей мертвой долины. Обычные растения, так же как и животные, здесь тоже отсутствовали, будучи давно съеденными.
        С уже привычной тревогой дриада осмотрела находящуюся совсем рядом, вздымающуюся ввысь громаду центрального ствола и расходящиеся в разные стороны могучие ветви. Еще совсем недавно они были окутаны зеленой листвой, ныне мертвым темно-оранжевым слоем лежащей на земле. Взгляд зацепился за увеличившуюся и заметно расползшуюся по сравнению со вчерашним днем черноту. В воздухе висел тяжелый и неприятный запах гнили.
        …
        То, что Древо умирает, не было новостью даже для недалеких «сестер». Но внезапно несколько лет превратились в месяцы, а сейчас, похоже, пошли считаные дни. «Оно» уже отказывалось есть. Вчерашнее подношение, проверенное утром, осталось нетронутым, и дриада боялась, что сегодняшнее постигнет та же участь. Увы, попытка сходить на охоту, поднявшись на предыдущий каскад водопада и принести Древу что-нибудь получше и живое, провалилась. «Сестры», отказывающиеся давать «Ему» такую пищу и ведущие себя с каждым днем все безумнее и подозрительнее, смогли почувствовать через Слияние что-то неладное и почти целый день контролировали каждый ее шаг, загружая работой. Бессмысленной и бесполезной. Ведь Древо больше никогда не заполнит эти извилистые, пробитые в каменном плато силой ранее существующих корней пещеры. Какой толк очищать стены от трухлявой мертвой плоти и пускать воду? Особенно сейчас, когда, вообще, все очень плохо! И делать вид, что ничего не происходит, не самый лучший способ решить проблему! Однако результатом попытки объяснить это, могло быть только Наказание (проверено неоднократно) и,
соответственно, потеря сознания минимум до вечера, что сейчас неприемлемо. Пришлось терпеть.
        Самое страшное заключалось в том, что Дианэль знала, из-за «кого» Древо стало умирать так быстро. И догадывалась о причине такого поступка, с трудом, но приняв «Его» Выбор, хотя и не смогла понять, почему на это требуется такое количество Силы Жизни. Ведь только ради одного существа Древо могло пойти на подобное, а значит выводы, сделанные по отношению к Старшей и ее отцу, были верными. Только это все равно не убирало из сознания ощущение сильной вины. Юная дриада просто разрывалась между вбитым в само естество долгом Служения и своим личным отношением к происходящему.
        …
        Неожиданно мрачные мысли Дианэль прервал резкий всплеск Силы, пришедший от Древа. По сознанию ударил мощный поток эмоций, пронизанный невероятной усталостью, но одновременно и торжествующим «мысле-образом»:
        - «Наконец-то, свершилось!»
        А затем, совсем тихое, похоже, предназначенное только юной дриаде:
        - «Позаботься о Ней…»
        Вдруг все пропало. Более того, такая привычная, постоянно окружающая Древо аура, исчезла, оставив странную пустоту. Только что-то слабенькое, почти на грани чувствительности, по-прежнему ощущалось где-то глубоко у самого Сосредоточия. Несколько мгновений дриада недоуменно пыталась понять произошедшее, пока, наконец, догадка не сверкнула в ее голове. После чего, выронив свою добычу, она бросилась вниз. Туда, где находилась Старшая.
        Да, корни больше не преграждали путь в эту часть пещеры, их там вообще не было, а на каменном полу лежало распростершееся тело. Все в крови, покрытое непонятными ссадинами и царапинами, без сознания, но дышащее и живое. Пусть и небольшой, но четко ощущаемый и такой знакомый огонек Души, отозвался в теле приятным всплеском почти забытого удовольствия. Что произошло и почему Древо, спустя нескольких месяцев оживления, неожиданно бросило Старшую в таком виде? Впрочем, ответы на эти вопросы перестали интересовать Дианэль очень быстро.
        Ведь остальные Хранительницы, почувствовав исчезновение Силы Древа, бросились сюда к Сосредоточию. Юная дриада через Слияние четко ощущала их отчаяние и ужас от осознания потери Цели своего существования. К сожалению, наложенный запрет уже явно не подействует, и вскоре «сестры» будут здесь. И даже думать о том, что может произойти, когда они увидят «ее», смысла не было.
        Однако к счастью, именно сейчас Хранительницы находились на самом краю долины, продолжая свою бессмысленную очистку. А значит времени, хоть и немного, но в наличии есть. Надо только привести Старшую в сознание. Затем выбравшись на поверхность, переместить за пределы каменного плато. Дриады дальше не последуют, даже если произошло самое страшное и Древо умерло, а доносящиеся снизу от Сосредоточия колебания Силы - агония. Наложенные Служением ограничения не пропадут сразу и еще несколько дней «сестры» не будут способны отойти от этого места далеко.
        Непонятно почему, но на лице Дианэль сама собой появилась радостная улыбка. Наконец, пришла пора вернуть Долг! И не по принуждению от Слова, данного богине, а по велению души. Так, как это сделала бы Настоящая Сестра. Так, как нужно его отдавать…
        Глава 1. То, что нас не убивает… Часть 2
        ТОТ, КТО ОКАЗЫВАЕТСЯ ЖИВ…
        Ради разнообразия я пришел в сознание не сам, а от тряски за плечи, похлопываний по щекам и голоса, произносящего одно и то же слово, которое постепенно приобретало смысл:
        - Старшая… Старшая…
        С трудом открыв слезящиеся глаза, сначала долго не мог понять, что происходит, пока после нескольких попыток сфокусировать зрение не увидел в раскрашенной серыми тонами тьме два ярких зеленых огонька. А затем появившееся очень близко лицо, странное и вместе с тем знакомое. Ощущение бережно приподнимающей голову ладони. Тонкая струйка жидкости, льющаяся в рот и растворяющая болезненно-колючий шар, застрявший в горле.
        Узнавание пришло вместе с изобразившим звуки хрипом, вырвавшимся из груди и сложившимся в имя:
        - …Диа-нэль?
        - Да, Старшая! - невероятная радость, смешанная со странной тревогой и маленькие капельки, скатывающиеся по щекам. Руки, крепко прижавшие наши тела друг к другу. Девочка-дриада, спасенная из подземелья Светозара и сейчас сжимающая меня в своих объятиях. Надо же, как тесен мир. Хотя, чего удивляться, ведь Даниэль тогда и направил ее на поиски последнего Древа (ту сцену на опушке леса я понял уже давно). Однако счастливое воссоединение с названной младшей сестренкой оказалось довольно коротким. Резко отстранившись, дриада склонила голову в сторону, как будто к чему-то прислушиваясь, и потом торопливо произнесла:
        - Старшая, тебе нужно срочно уходить. «Он» больше не защищает это место, и скоро здесь появятся мои «сестры».
        Несмотря на невероятную слабость сознание было на удивление ясным и кто этот «он» вопроса не вызвало, догадался быстро. Про «сестер» тоже понял. Но вот почему надо бежать?
        - За-ачем?
        Ну и голос. Таким лишь при запорах помогают. Услышал и явно само пойдет, только присесть успеешь. Интересно, можно, вообще, понять, что я сказал? Но Дианэль недаром в нашу первую встречу показала себя очень умной девочкой. Возможно, и не разобрала слово, однако увидев мой недоуменный взгляд, быстро добавила:
        - Некогда объяснять, прошу, поверь. Все расскажу по дороге. Ты хоть подросла и стала тяжелее (чего?!), но мой кокон выдержит, давай залезай, я помогу.
        Слегка повертев головой (заодно убедившись, что она точно на месте, а то мало ли), разглядел за спиной дриады довольно приличных размеров шар, знакомый по ее камере в тюрьме. Само место, где мы находились, напоминало большую извилистую пещеру с причудливо изогнутыми стенами и потолком. Странно, но корни, опутывающие ранее почти все тело, отсутствовали. Лишь несколько безжизненных плетей валялись рядом, а в остальном была пустота. Только приличных размеров дыры в стенах намекали, куда могли деться другие. Присутствие самого Древа, до этого просто давящее на сознание, сейчас почему-то почти не ощущалось, лишь отголоски непонятных эмоциональных всплесков, исходивших откуда-то снизу.
        Я лежал прямо на каменном полу, кстати, довольно холодном, приподнятый руками девочки. Ощущения в теле… специфические. Да, «той» боли уже не было, но это не мешало ныть всему, что могло, особенно внутри живота и между ног, с ощущением жжения и неприятной липкости. Крылья, похоже, убраны (хоть от них боли не чувствую), но спину сильно саднило, а также кожу на руках и ногах. Содрана корнями, пока я дергался, или еще не зажила? Хотя, какая разница. Из глаз по-прежнему непрерывно текли слезы и, одновременно, было ощущение, как будто песка насыпали. В горле вновь заворочалось что-то колючее. Булькающий надрывный сип вместо дыхания. Сильно хотелось пить. Интересно, а я, вообще, смогу встать?
        Получилось, правда, не с первой попытки. Ноги дрожали, грозя разъехаться в разные стороны, пальцы бессильно скользили в ладонях дриады, а тело напоминало студень на палочках. Внезапно закружилась голова. Быстро нарастающее ощущение тошноты заставило содрогнуться в спазме. Не удержавшись, упал на колени (ай, больно!). После нескольких исторгнутых на каменный пол сгустков непонятной слизи стало чуть легче. Но не успел выпрямиться и попытаться подняться, как пришедший следом сильный кашель опять вызвал рвотные позывы, заставляя судорожно согнуться. Кое-как отплевавшись, откинулся на все это время заботливо поддерживающие руки. Дрожащей ладонью вытер что-то, закапавшее с подбородка. Кровь? Надеюсь, я не куски своих легких только что выплюнул? Хотя дышать стало проще.
        - Старшая, нам нужно идти, давай помогу, - с явно нарастающей тревогой в голосе вновь сказала дриада, потянув мое безвольное тело вверх.
        - Ххро-ро-ошо… - изобразил я ответ, окончательно решив, что пока все же стоит помолчать.
        Как же мне плохо! Сейчас бы полежать, прийти в себя хоть немного. Что-то слишком быстро все происходит. Вроде же недавно бился с каким-то там Врагом, затем падал с неба и даже умер. Потом в очередной раз ожил, прошел уже традиционный сеанс «наслаждения» болью, после которого до сих пор мозги на место не встали, грозя лопнуть и тут… вдруг надо срочно куда-то бежать. А я ведь даже еще не решил, есть смысл дальше «жить» или нет! Только вот отказать, глядя в эти, сияющие радостью и надеждой изумрудные глаза, невозможно. Ладно, надо - значит, надо. Подумаю о будущем попозже. Ну что, еще одна попытка подняться?
        С трудом утвердившись вертикально и еще раз оглядевшись вокруг, обратил внимание на ранее незамеченный, валявшийся прямо под ногами на полу, странного вида довольно толстый корень. А главное, на его конец, измазанный чем-то темным и покрытый длинными мохнатыми нитями. Впрочем, в этой уже подсыхающей жидкости (липкое и темное… кровь, конечно же) был весь низ моего живота и ноги, особенно с внутренней стороны. Несколько мгновений недоуменно смотрел, а потом… вздохнул с облегчением. Вот и очередная разгадка, вернее, ответ, что же за такие невероятно «приятные» ощущения были совсем недавно.
        А ведь в голове уже мелькали противоестественные мысли о родах и все такое прочее, но ларчик-то, оказывается, открывался довольно просто. Как еще Древо могло меня оживить? Естественно, подать энергию и питание от своих корней! Уж такой лаборатории с необходимым оборудованием, как у старого химеролога, здесь явно не было. Соответственно, оно мне корень и засунуло. Прямо «туда». Не делать же лишнюю дырку. И еще наверняка по всему телу внутри отростки пустило. А когда настало время, пришлось выдирать. Отсюда и эта боль. И просьба о прощении. Все элементарно, Эли!
        А дальше, как в старом анекдоте, было две новости. Хорошая и плохая. Если начать с хорошей, то слава богам, что Древо выбрало «этот» вариант. Могло ведь воспользоваться и соседним. Честно говоря, мне было бы более… неприятно. Но отсюда следовала и плохая новость. Девственности тело явно лишилось. Причем если взглянуть на ситуацию со стороны и абстрактно, как ни крути… от тентаклиевого монстра, пускай и в форме Великого Древа. Эх, не мытьем, так катаньем, как говорится. Может, не стоило произносить, пусть и мысленно, ту фразу? Судьба все же слишком ехидная старушка.
        Но долго порефлексировать над потерей самого ценного для девушки (вернее, попытки решить - нужно переживать по этому поводу или нет) не получилось. Дианэль, не дождавшись быстрых действий, недолго думая, подхватила меня на руки и уже силком запихнула в кокон. Потом втянулась на своих лианах сама. А затем мы покатились. Нет, я, конечно, догадывался, что дриады не крутятся в своих шарах, но вот как именно происходит перемещение, понял лишь сейчас. Оказалось все довольно просто. Кокон двухслойный и вращается только верхний, поддерживая внутренний в постоянном равновесии. Как она видела, а также управляла своими лозами, осталось непонятным, но это были на данный момент совсем не нужные подробности.
        Немного напрягло, что Дианэль использовала мое тело в качестве кресла и, ничуть не смущаясь, старалась прижаться поплотнее. Это добавило боли в спине, а также в месте пониже (мало собственных ощущений, так и тут все такое колюче-царапающее). Возможно, стоило сделать замечание. Однако внутри кокона действительно было тесновато для двоих, да и эмоции неприкрытого счастья, с ноткой тоски о вновь предстоящем расставании не дали произнести такие слова. Особенно меня смутило последнее, но спросить пока не решался, учитывая первые неудачные попытки. Да и дриада сдержала обещание, приступив к рассказу о происходящем.
        …
        Интересная получилась история. А ее начало заставило совершить усилие и обнять девочку, постаравшись передать как можно сильнее чувство благодарности той, кто действительно меня спасла. После чего… мы врезались в стенку, подарив моему телу крайне неприятные ощущения, а дриада еще несколько мгновений пребывала в прострации, судорожно дернувшись и испустив в ответ волну чуть ли не физического наслаждения. Как же мало, оказывается, иногда нужно кому-то для счастья.
        И совсем уже не имело значения то, что на самом деле Древо изначально должно было меня скушать (не знал, что Великий Лес - плотоядный). Главное, когда Дианэль спустилась, чтобы посадить на месте съеде… то есть погребения цветочки, то обнаружила кокон из корней, а в нем так и не исчезнувшее тело. А затем почувствовала возвращающуюся в него жизнь. Все бы ничего, но, чтобы меня возродить, Древо отдало оставшуюся Силу и начало умирать.
        Вернее, не так. На самом деле оно уже было почти мертвым, и надежда на полноценное восстановление отсутствовала (почему, уточнять Дианэль не стала). Но, тем не менее, даже в таком состоянии Древо могло протянуть еще не один год. А тут буквально за несколько месяцев иссохло окончательно (ого, вот это я здесь пробыл).
        На кое-как заданный вопрос (получилось уже лучше, но хрип ужасный), почему Древо решило разменять остаток своей жизни на мою, дриада ответила, что не знает, однако проступившие при этом эмоции четко показали, что как минимум догадывается. Впрочем, и я мог навскидку сделать несколько правдоподобных предположений. Главное, препятствовать она не стала. Ведь один небольшой укол ядовитым шипом и все, уж мне это точно известно.
        После того как я «прочувствовал» Дианэль и понял, каких внутренних усилий стоило ей сделать выбор между вбиваемым с рождения долгом и малознакомым (один день, по факту) существом другой расы, мне оставалось только посильнее прижаться и еще раз передать все нахлынувшие эмоции. Второй удар об стенку пещеры оказался болезненнее, а дриада находилась в блаженстве гораздо дольше. Я же подумал, что мои подозрения о результате подобных эмоциональных посылов могут быть крайне недалеко от истины. Но, явно лишних сейчас вопросов решил не задавать.
        …
        Спустя некоторое время возникло ощущение резкого подъема по наклонной поверхности, затем короткого полета и приземления, опять отдавшегося болью во всем теле. Пробившийся сквозь кокон свет подсказал, что мы уже на поверхности. Передвижение заметно ускорилось, а Дианэль начала новые пояснения, теперь касающиеся моего бегства.
        Оказывается, вокруг находилась небольшая долина, целиком умещающаяся на каменной террасе, выступающей из горной гряды. Древо росло в самом центре и сейчас мы, выскочив из-под скалы недалеко от него, перемещались к краю, где рядом с большим водопадом можно было спуститься. Только там, где-то внизу, горы наконец-то заканчивались. Учитывая, что сюда меня тоже сбросило потоком воды сверху и пару фраз о предыдущих ступенях-террасах, куда поднималась Дианэль в поисках добычи для Древа, в этом месте каменная гряда была, похоже, воистину исполинских размеров. Хотя вспоминая вид из замка, который даже возле перевала поражал воображение, удивляться, наверно не стоило. Но главное заключалось в том, что ее «сестры» дальше водопада не пойдут, и спускаться не будут. Какое-то ограничение Служением.
        Увы, большая часть того, что продолжала говорить Дианэль, прошла мимо ушей. Сознание опять стало плыть. В глазах потемнело, резко закружилась голова. К горлу вновь подступила тошнота. И я отключился. Пришел в себя от льющейся на губы жидкости и чувства приятной бодрящей прохлады исходящей от двух маленьких ладошек упершихся в грудь. Собравшись с силами, открыл глаза. Надо мной с тревогой склонилось лицо дриады. Похоже, лежу вне кокона, а под спиной песок. Ощущая тяжесть, слегка приподнял голову и увидел, что Дианэль сидит прямо на мне, а сияющие мягким зеленым светом руки плавно перемещаются по всему телу. С лозы, висевшей над головой, в рот стекает тонкая струйка воды.
        Некоторое время я просто пил и наслаждался чувством уходящей боли. Заодно разглядывал спасительницу. Между прочим, а она повзрослела и как-то изменилась. Два-три года на предыдущий возраст можно смело накинуть. О, и ленточка по-прежнему в волосах. Только, правда, одна, но судя по пусть неумело, но тщательно завязанным узлам, ценит. Приятно. Наконец, более-менее придя в себя и собравшись с силами, приподнялся, пытаясь оглядеться. Нежелающее фокусироваться зрение и резь в глазах этому способствовали мало, но кое-что увидеть смог.
        Похоже, мы находились на берегу реки, а доносящийся шум подсказал, что искомый водопад уже совсем рядом. Странно, но ничего зеленого вокруг не было. Только камни, серо-бурый высохший кустарник, подступающий к берегу, и видневшиеся вдалеке мертвые остовы деревьев. Серое мутное небо и необычная тишина завершали этот довольно неестественно выглядевший пейзаж. Интересно, что за катастрофа тут произошла? Попытки придумать объяснения прервал голос Дианэль:
        - Старшая, ты как?
        Поднявшись, она стояла рядом, исходя чувством тревоги и волнения. Я повернулся на живот и, помогая руками, сел на корточки. Затем, прокашлявшись, выдавил из себя уже что-то больше похожее на голос:
        - Жить буду, - одновременно подумав, что фраза получилась несколько двусмысленной. Затем посмотрел на дриаду и продолжил, решив не оставлять этот вопрос на «потом», которого, похоже, часто не бывает:
        - Ди, почему не хочешь уйти со мной? Древо ведь погибло, и тебе нет необходимости оставаться здесь.
        Небольшой вихрь из эмоций надежды, радости и сильного сожаления. Недолгое молчание. И честный, насколько это возможно, ответ (эмоции подтверждали):
        - Извини, Старшая, но я тоже обязана закончить Служение. А потом… нужно будет сообщить о судьбе Великого Леса «тому», кто направил меня в Поиск.
        Неожиданно она распростерлась в поклоне глубокого подчинения, коснувшись головой песка.
        - Прошу, Старшая, позволь это исполнить!
        Некоторое время я недоуменно смотрел, не понимая, зачем спрашивать разрешения. А потом мысленно хлопнул себя рукой по лбу. Впрочем, надо было сделать так и по-настоящему. Да посильнее. Сам же взял у дриады Долг Жизни, который явно о себе сейчас напомнил! Вдруг в голове возникли отдающие неприятным ощущением мысли: «А не стало ли мое спасение результатом только его действия? И… насколько эмоции Дианэль искренни?» После того, что творил с моими чувствами «предыдущий я» и как влиял на окружающих, уверенности не было уже ни в чем. Нет, не хочу больше всей этой лжи, а потому…
        - Долг уплачен полностью. Ты свободна. Именем Соланиэль!
        …
        Донесшийся откуда-то издалека едва слышный вздох радости и два тихих слова сказанных через паузу:
        - «Жива…»
        …
        - «Подтверждаю!»
        …
        Резко вскинув голову, Дианэль посмотрела на меня расширившимися глазами. Затем… они вдруг наполнились слезами, а в эмоциях проступили сильная обида и непонимание.
        - Я… я… не…
        Неужели ошибся? Ну вот. И что теперь делать? Нужно срочно исправить!
        - Но, надеюсь, ты по-прежнему останешься моей сестренкой?
        Новый вихрь чувств, две руки, вцепившиеся в плечи, и капли, стекающие по спине. Судорожный вздох с эмоцией вернувшегося счастья:
        - Ста… Сестра!
        Одновременно сказанные слова:
        - Прости…
        - Прости…
        Честно? Я тоже заплакал. Значит, не все вокруг было ложью и хотя бы часть тех чувств, что испытывали окружающие ко мне, являлись настоящими. Как же хорошо!
        Увы, вдоволь порыдать, опять не получилось. Дианэль резко замерла, потом с сильной тревогой сказала:
        - Сестра, надо идти, «они» уже двигаются в нашу сторону.
        - А ты?
        - Не переживай. Пока действует Служение, не тронут, а потом я покину это место. И… как выполню свой Долг, то обязательно вернусь и найду тебя! Обеща…
        - Не надо! Ты должна поступать так, как считаешь нужным и правильным, а не из-за того, что пообещала. Особенно по отношению ко мне. Вот тут уже я прошу!
        Возникшее недоумение было прервано четко ощущаемым чувством нарастающей опасности, и Дианэль торопливо проговорила:
        - Хорошо, а теперь…
        …
        Оказалось, чтобы исполнить задуманное, нам надо перебраться на другой берег. Именно там находилась небольшая тропа, спускающаяся прямо вдоль водопада. Естественно, проложили ее не люди, а звери, но пройти можно. Кстати, Дианэль выбрала именно это место специально. В отличие от нее другие дриады не очень любили такое большое количество воды и, соответственно, будут переправляться осторожно и медленно, что даст дополнительное время. А оно нам уже необходимо, поскольку моя потеря сознания и небольшое выяснение отношений, явно «съели» его почти полностью.
        В целом, не считая судорожное ковыляние, изображающее шаг, и несколько неудачных падений из-за соскользнувшей ноги, реку мы перешли нормально. Причем именно перешли. Здесь был небольшой узенький брод из камней. А кокон Дианэль спокойно катился рядом, даже толком не погружаясь в воду. Выбравшись на берег я, не удержавшись, опустился на колени. Ощущаемая слабость стала уже раздражать. И вообще, вроде два Источника работают, так почему? И отчего так холодно-то? Даже знобить начало.
        Заметив мое состояние, Дианэль приостановилась, на мгновение задумалась и затем, нырнув в кокон, вылезла с каким-то комком. Расправленный, он оказался тем самым детским плащом, который был куплен в Лучезаре. Надо же, сберегла. А я еще посмел обидеть нелепым подозрением.
        - Одень, Сестра. Прости, но это все, что у меня есть.
        Пришлось со старательно транслируемой благодарностью нацеплять на себя эту рваную и грязную тряпку, изначальный вид которой уже с трудом поддавался определению. Хорошо еще, что прихваченная небольшой лямкой фибула осталась на месте, позволив застегнуть явно маловатый плащ у горла. Хотя, все же лучше, чем ничего. Ненамного, но стало теплее. В том числе и от пришедшей со стороны дриады эмоции удовольствия.
        Заодно, пока одевал, обратил внимание на свое тело. «Покров» отсутствовал, а вода частично смыла грязь и кровь, показав, что под ними скрывалось. М-да. Говорят, шрамы украшают мужчину. Но учитывая, что тело-то женское и располосовано рубцами от ран и ожогов так, что практически нет живого места, зрелище все же было не из приятных. Лицо и спина думаю не в лучшем состоянии. Что же, становиться первой красавицей на деревне, ну или в городе, все равно не собирался, так что не страшно.
        А вот то, что я теперь, слава богам, уже не девочка (и не из-за корня, всунутого между ног, не надо таких мыслей) новостью было хорошей. И по степени взрослости Дианэль явно обогнал. Высоким, похоже, особо не стал, но лет восемнадцать, а то и двадцать, этому телу можно давать смело. Худющее, правда, аж все кости выпирают, но грудь почему-то большая и какая-то набухшая. Думаю размер второй, не меньше. И зачем? Вот уж удовольствие теперь таскать «это» спереди на себе. Хотя, если исключить шрамы, смотрятся довольно прилично. Только лучше наблюдать подобное со стороны, чем на своем теле. Э-эх. И ведь если бы не «знал», то мог подумать «всякое» про «предыдущего я». И на кой хрен ты решил создать «боевую форму» из женского тела, а?! Жаль, но ответ уже не получить.
        Все эти мысли я додумывал стоя на небольшой каменной площадке в окружении вздымающихся зубьями скал, куда Дианэль меня уже просто донесла на своих лозах не став сажать в кокон. И хорошо, а то повторно сидеть в этих колючках желания не было совсем. По ее словам, дальше терраса заканчивалась, и шел обрыв. Сбоку из расщелины, заросшей сухим кустарником, доносился звук водопада. Впрочем, мне нужно было прямо, по едва видимой тропинке, заворачивающей за скалу и идущей дальше вниз по уступам.
        - Все, Сестра. Нам пора прощаться. И напомню еще раз. Как спустишься, сразу найди укромное место и отдохни. Там внизу тоже опасно и пока не восстановишь свои силы, будь очень осторожна, хорошо?
        Надо что-то ответить, сказать напоследок, но вот что? Впрочем, может, стоит прояснить один момент до конца? Наверно нет смысла хранить секрет, о котором и так почти знают. Да к тому же неужели я так и не удосужился сказать свое имя?!
        - Меня зовут Эли и я… «он». А сестренка, это Сати, но…
        Да, я почувствовала… Старший. Твоя вторая душа сейчас спит и не может говорить. Неважно, вы оба - моя любимая «Сестра»!
        Тут Дианэль неожиданно улыбнулась и ехидно добавила:
        - Но расчесывать свои волосы позволю только тебе!
        …
        Соображал я долго. Целых несколько мгновений. Впрочем, первой появилась все же мысль о том, что у дриады странная логика. Следом пришло приятное осознание, что есть в этом Мире существо, которое искренне считает, что любит именно меня. И только затем наступило озарение. Вторая душа. Спит. А значит… Сати здесь! Внутри! Она жива! Она…
        Ощущая зарождающуюся неистовую радость, я уже собрался вытащить из сестренки все подробности ее «чувства» Сати, но тут обратил внимание на резко изменившееся лицо Дианэль, которая разговаривала сидя в почти полностью раскрытом коконе. А затем из него выметнулась плеть и, неожиданно рванув за ногу, заставила упасть на спину. Впрочем, недоумение и вспышку боли от болезненного падения перебил глухой звук и вонзившаяся в скалу толстая черная лоза, совсем непохожая на те, более тонкие и зеленые, какими пользовалась Дианэль. Повернув голову, я увидел в проходе, что вел на тропу, идущую вниз, темный, почти черный и какой-то скособоченный кокон. И ясно ощутил две эмоции. Идущую от Дианэль отчаянную решимость вместе с повисшим в воздухе криком:
        - Вбок! Беги к водопаду, я задержу, там есть еще один спуск!
        И четкую, отдающую ненавистью и безумием, читаемую однозначно, как будто тоже сказанную вслух, эмоцию-образ:
        - «Убить!»
        …
        Узкие, то почти смыкающиеся, то расширяющиеся стены. Хруст ломающегося от малейшего прикосновения сухого кустарника, оставляющего кровавые полосы на теле и раздирающего окончательно в лохмотья надетый плащ. Приближающийся шум падающей с большой высоты воды. И на фоне этого странный треск, свист рассекаемого воздуха и удары, раздающиеся сзади. Каким образом одна из дриад оказалась здесь и почему Дианэль ее не почувствовала через свое Слияние, гадать смысла уже не было.
        Испытывая невероятное волнение за сестренку и сильную вину за то, что она может пострадать, я делал единственное, на что способен. Убегал изо всех своих сил. Увы, но в текущем состоянии попытка героически бросится в атаку на врага, обернулась бы только очередной смертью. Неприятная правда. И совсем не факт, что меня после этого опять кто-то возродит. Но как больно в душе! Ну чего стоило слегка поторопиться?! Нет, повел себя как в самой худшей мелодраме. Дурак! Затягивал время всеми возможными глупейшими способами. И подставил ту, кто спасла жизнь, под серьезную опасность. Не дай боги Дианэль сейчас умрет. Никогда себе не прощу!
        Кустарник неожиданно закончился и я с разбегу (хотя назвать это бегом… срамота полная) вылетел на каменный уступ, находящийся прямо над водопадом. Действительно, сбоку в стене виднелся пролом, через который, похоже, и можно было начинать спуск. К нему я и поковылял, насколько позволяли дрожащие и полыхающие болью от прилагаемых усилий ноги. Увы, путь был выстлан не цветами и попавший вскоре под стопу острый осколок камня заставил взвыть и, подпрыгнув, дернуться в сторону. Это меня и спасло. А вот дальше…
        …
        Резкий порыв ветра, легкий свист и над плечом, чуть задев, проносится нечто темное. Окончательно потеряв равновесие, я заваливаюсь вбок, ощущая, как волосы на затылке шевелятся от еще одного постороннего прикосновения. Нырнувший под ребра при падении булыжник предоставляет «невероятные» ощущения, заставляя судорожно перекатиться, а попавшая в лицо мелкая каменная крошка сообщает о новой, чудом прошедшей мимо, лозе. Пытаясь подняться, задеваю локтем скалу и, изогнувшись от боли, пропускаю уже четвертую по счету смерть мимо себя.
        Пытаюсь быстро подняться, но, оказывается, что каменный осколок не просто вонзился в стопу, а застрял в ней, что приводит к очередной вспышке «удовольствия», подогнувшейся ноге, падению и прошедшей сбоку еще одной темной изогнутой линии. Покатившись кубарем по уступу, ощущаю, как вслед за мной в камень одно за другим что-то втыкается. Чувствую под телом пустоту, но, не успев испугаться, падаю спиной на неожиданно оказавшийся там скальный козырек, расположенный чуть ниже предыдущего.
        Перед глазами, обдавая лицо движением воздуха, проносится несколько лоз одновременно. А я наконец-то вижу своего противника. Тот же самый, черного цвета кокон, висящий теперь прямо на скале над уступом. Впрочем, спустя мгновение он скрывается из глаз, а я, ударившись всем телом о каменную поверхность, пытаюсь вобрать в грудь хоть немного воздуха, чтобы сделать вдох. С трудом, но получается. Однако пришедшее следом сильное головокружение и темнота в глазах приводят к закономерному результату - сознание теряет связь с реальностью, окончательно отказываясь воспринимать происходящее вокруг.
        …
        Действительно, каким бы ни было невероятным подобное везение, но бесконечно продолжаться оно не могло. Пытаясь выплыть из этой дурной темноты, я услышал, вернее, почувствовал глухой удар о камень рядом с собой. Несколько бесконечных мгновений и… почему-то вместо очередной попытки убить, лозы оплели тело, подвешивая в воздухе. В глазах наконец-то прояснилось. Под ногами пустота и поток низвергающейся воды, а передо мной на довольно узком каменном выступе черный кокон, испускающий эмоцию злобного удовлетворения, причем со странно знакомым оттенком. Очевидно, дриада решила сменить тактику и сначала вдоволь насладиться страхом жертвы. Во всяком случае, «читалось» происходящее именно так. И наверно это было недалеко от истины, поскольку стенки кокона внезапно разошлись, и я смог увидеть своего врага.
        Что могу сказать. Какая Дианэль все же красивая! И даже не верится, что она дриада. Потому что в кривой бурой деревяшке, буравящей меня своими черными злобными точечками, изображающими глаза и сопящей через отросток, только по недоразумению называемый носом, ни капли симпатичного не было. Два толстых блина щек и тонкая щель на месте рта особой красотой также не дышали. Остального не видно, но думаю тоже не очень. Что интересно, почему-то, несмотря на излучаемую злобу и мерзкий внешний вид, ничего, кроме странного и рвущегося наружу глупого смеха, облик схватившего меня существа, не вызвал. И еще. По непонятной причине внутри возникла уверенность, что настоящие дриады были все же похожи на Дианэль, а эта лишь притворяется ею.
        Губы помимо воли раздвинулись в улыбке. Держащее меня существо, увидев это, плеснуло эмоцией ярости, затем какого-то непонятного предвкушения, после чего свистнувшая в воздухе деревянная плеть вонзилась в тело с левой стороны. Прямо в сердце. Не страшно, ведь есть второе! Боли, кстати, почти не было. Лишь какое-то непонятное жжение стало расползаться от этого места по груди. Затем возникло ощущение, как будто что-то выкачивают. Дриада-вампир? Вот умора. Что там эта деревяшка о себе возомнила? Я свою отрубленную голову в руках держал и ничего, жив. Что ты можешь сделать? Непонятный и неподходящий текущей ситуации смех совершил новую попытку выбраться наружу.
        - Не-е-ет! - неожиданно раздалось сверху и я, подняв голову, увидел Дианэль. Ее извивающееся тело удерживали еще две дриады, оплетя своими лозами и пресекая все попытки вырваться. М-да, быстро с сестренкой разобрались. Но, похоже, при этом убивать не собирались. Возникшее сильное облегчение даже заставило на несколько мгновений забыть собственные ощущения. Кстати, интересно, но от этих дриад никаких эмоций не исходило, лишь странная пустота.
        Тем временем смех, живущий собственной жизнью, наконец-то добрался до горла и выплеснулся раскатисто-клокочущим звуком. Отразившись от окружающих место действия скал, он вернулся, принеся непонятный гул, сопровождающийся легким хрустом. Откуда-то возникло необычное, но смутно знакомое ощущение вот-вот готового произойти события. И внезапно успокоившись, я поймал наполненный яростью и обреченностью взгляд Дианэль, все еще пытающийся что-то сделать. Затем широко улыбнулся и, насколько позволил голос, выкрикнул:
        - До встречи, сестренка!
        А спустя мгновение раздался громкий треск и скальный выступ вместе с держащей меня дриадой, отколовшись, рухнул вниз…
        Глава 2. …делает только сильнее. Часть 1
        МЛАДШАЯ ХРАНИТЕЛЬНИЦА ДИАНЭЛЬ
        …
        - До встречи, сестренка!
        …
        Теряя и обретая смысл, прозвучавшие слова перекатывались в сознании, отдавая в ушах шумом и треском откалывающейся от скалы глыбы камня. Да, Дианэль была готова их услышать. Но в совершенно другой ситуации. Конечно, юная дриада не сомневалась, что «сестры», спустившись к Сосредоточию, сразу почувствуют недавнее чужое присутствие. А дальше в действие вступит грубая логика, выдав короткую и прозрачную цепочку событий: Древо умирает - найдены следы постороннего существа - оно виновато - смерть! Объяснять что-либо будет бесполезно, в этом Дианэль убеждалась неоднократно. И частичка Великого Леса, попросив позаботиться о Старшей, вряд ли понимала, как ее воспримут остальные Хранительницы.
        Тем не менее наспех придуманный план, несмотря на все задержки, был вполне осуществим. Но… как?! Как Дианэль не почувствовала обмана в Слиянии? А ведь сама же пользовалась подобной лазейкой! Всего-то надо, посылая сообщение, мысленно держать перед глазами картинку места, о котором говоришь, хотя можешь находиться совсем не там. Получается, другие дриады тоже так умели? И даже смогли просчитать ее действия? А еще Дианэль не понимала, почему вместо того, чтобы броситься спасать Древо, «сестры» кинулись в погоню.
        Увы, попытка хоть ненадолго их задержать не удалась, а бой закончился, не успев начаться. Выброшенные лозы, бессильно скользнувшие по стоявшей в проходе дриаде и… разрывающий кокон резкий удар, пришедший от других, оказавшихся сзади. А потом Дианэль показали разницу в опыте и возрасте, быстро сведя на «нет» все сопротивление и заставляя обреченно наблюдать, как та, первая «сестра», скользнув по голой скале вверх, бросилась за Старшей. Следом, вырвав из кокона, поволокли и юную дриаду. Как четко показало Слияние, чтобы она лично увидела бесполезность своих действий. В очередной раз в голове острыми иглами отозвались непонятные бессмысленные злоба и ненависть, ощущаемые с момента появления здесь.
        …
        Все дальнейшее произошло внезапно. Отрицающий происходящее надсадный крик, ободряющая прощальная улыбка и пропавшие в скрывающей подножие скалы белесой дымке тела, сцепленные между собой и куском камня. Долгие мгновения возникшей в душе боли, растянувшиеся в бесконечность. А потом… Слияние неожиданно содрогнулось от странного всплеска эмоций, основной из которых являлось растерянное изумление, и… опустело. Погруженной в отчаяние Дианэль понадобилось время, чтобы понять происходящее. После чего пробившееся наверх удивление смогло наконец-то слегка заглушить бушевавшие в душе чувства.
        Сначала возникло осознание того, что «сестра», упавшая вместе со Старшей… умерла! Да, падение с такой высоты не прибавит здоровья и повреждения неизбежны. Но вода и кокон обязательно смягчили бы удар, а дриады далеко не хрупкие существа. Тем не менее это произошло. Затем появившаяся в Слиянии пустота обнажила новую неожиданную действительность. Все ощущаемые ранее эмоции, которые Дианэль считала у «сестер» общими, куда-то пропали. И единственный вывод напрашивался сам собой: распространялись они от только что погибшей дриады! Находящиеся же рядом, мерцали теперь равнодушными тусклыми огоньками, выдавая чувство непонимания и… ожидание приказа?!
        - «Освободите меня, немедленно!»
        Увы, переданное по Слиянию требование было полностью проигнорировано. Но и дальнейших действий схватившие ее «сестры» не предпринимали, застыв в неподвижности и, ни на что не реагируя. Странная, нелепая ситуация. Что происходит? Раз за разом Дианэль требовала, просила, даже под конец умоляла, совсем перестав понимать, что делать дальше. Ей что, вечность тут висеть подвешенной в воздухе? А если дриады решат пустить корни? Да, полное превращение в обычное дерево по своему выбору, редкий и извращенный ритуал самоубийства, о котором Дианэль только знала, что он есть. Ну а вдруг?
        Но даже если отвлечься от происходящего, получается, что все это время Дианэль ненавидела только одна дриада?! Возможно, именно «та», кто пыталась убить! Но как она смогла подчинить остальных и довести до такого состояния? Почему с новенькой не сделала то же самое? Каким образом распространила свои эмоции на все Слияние так, что Дианэль за эти месяцы не почувствовала подвоха? Вопросы крутились в голове, не давая ответов, а попытки освободиться, оставались безрезультатными. Даже щедро разбрасываемые шипы не помогли. Коконы дриад спокойно принимали все на себя, не пропуская яд внутрь, а лозы только сильнее опутывали извивающееся тело.
        Наконец, поняв бесполезность своего трепыхания, Дианэль попыталась успокоиться. С великим трудом, но удалось. Затем, еще раз обдумав происходящее, юная дриада попробовала дотянуться в Слиянии до «сестер» и все-таки понять, о чем они думают. Получилось, хотя далеко и не с первого раза. Правда, успешной можно было назвать попытку, а не сам результат. Так как внутри по-прежнему стоявших в неподвижности дриад она ощутила… только пустоту. Никаких мыслей, даже их отблесков. Лишь ожидание, когда скажут, что делать и полное игнорирование подобного от Дианэль. Не выдержав и желая хоть как-то сбросить бушующие эмоции, юная дриада уже просто проорала голосом, благо разумные, пользующиеся им, давно придумали соответствующие слова:
        - Идиотки! Дуры! Ну почему вы такие… тупые?! Что первая, что вторая!
        И неожиданно ощутила резкий отток Силы Жизни. Сердце дернулось, пропуская удар. Замерло. В глазах потемнело, а тело сковало холодом. «Что за… - мелькнуло в гаснущем сознании и следом: - Как нелепо… почему… жить… хочу…»
        А потом… обжигающий кожу поток энергии, вливающийся обратно через сковавшие тело лозы вместе со странными на фоне предыдущей пустоты мысле-образами:
        - «Я… Первая!/ Я… Вторая!»
        - «Выполняем…»
        Ритмичный шум в ушах от вновь забившегося Сердца и невероятно ясные мысли. Возможно, понимание и не было мгновенным, но наступило довольно быстро. И вопрос: «Что произошло?» сразу сменился на: «Как я „это“ сделала?!» В Слиянии же на месте тусклых огоньков теперь пульсировали две яркие звездочки. А главное, четко ощущался поток внимания и готовности к…
        Стараясь не задумываться над случившимся (все потом), Дианэль снова выкрикнула:
        - Отпустите!.. Ай!
        Наконец-то нужный и, самое важное, мгновенный результат! Правда, все-таки головой о каменную поверхность это больно даже для дриады. Впрочем, подобные удары хорошо проясняют мозги и Дианэль, потирая пострадавшую часть тела, внезапно осознала, что если ей теперь подчиняются, да при этом, оказывается, прекрасно понимают сказанное вслух, то…
        - Быстро, вниз. Эй, и меня с собой забрать!
        Конечно, связка лоз не мягкое кресло и тем более не кокон. Так что пока на удивление безропотно принявшие к исполнению приказ дриады скакали по уступам, Дианэль еще несколько раз хорошенько приложили о скалу, заставляя вспомнить подслушанные в землях людей «особые» слова. Во всех вариантах. Но увы, как юная дриада не подгоняла своих «сестер», шипя сквозь зубы от полученных ударов, время было упущено. Внизу их ждал только треснувший черный кокон, безжизненно висящий на остром крае упавшего камня, торчащем посередине бурлящего потока и… все. Быстрое течение и отсутствие препятствий выполнили свое дело. Другого самого ценного тела видно не было. Легко просматриваемое дно, ощупанное для верности лозами, также оказалось пустым.
        Да, догнать и найти, несомненно, получилось бы. Ведь дальше, после небольшого и на этот раз последнего каменного порога, река сильно замедлялась, подходя к бывшей границе Великого Леса широкой спокойной лентой. Но добраться туда было уже невозможно. По крайней мере, именно сейчас. К сожалению, говоря про Служение, Дианэль нисколько не кривила душой. Она еще нашла в себе силы, оставив уже неспособных сдвинуться с места «сестер» возле водопада, сделать пару сотен шагов, преодолевая все усиливающееся внутреннее сопротивление. Однако порог оказался последней точкой, куда юная дриада смогла дойти, вернее, даже подползти.
        - Старшая! Сестра!
        Увы, крики оказались бесполезны, а богиня на все мольбы и просьбы о помощи так и не отозвалась. И сколько бы Дианэль до рези в глазах ни вглядывалась, ничего видно не было. Гладкая, без единого всплеска поверхность, пустые берега и полное отсутствие ощущения жизни. И так, вплоть до последнего изгиба реки, уже едва видного сквозь серое стылое марево воздуха и искривленные почерневшие остовы вторичных стволов умерших Древ…
        …
        Надежда. Это чувство и слово вместе с мольбой о прощении и обещании, как только Служение прекратит действовать, обязательно вернуться и разыскать, крутились в сознании медленно бредущей назад Дианэль. Дойдя до водопада и ощущая терпеливое ожидание «сестер», она подняла взгляд на торчавший на камне кокон.
        - Принести!
        Правда, особого толка, рассматривать тело погибшей дриады, пробитое в том месте, где находится Сердце, не было, однако позволяло хоть как-то отвлечься от мрачных мыслей. Тем более что оно действительно выглядело довольно странно. Да и удар, пусть сильный, пусть об острый камень… не должен был все же привести к таким последствиям. Конечно, Дианэль не являлась (и она это знала) чистокровной дриадой, но…
        - Открыть коконы и выйти!
        Совершенно верно, спустя месяцы, проведенные здесь, облик «сестер» до этого момента по-прежнему оставался неизвестным. Дианэль, сама почти постоянно находясь в коконе, подобным вопросом просто не интересовалась. И сейчас возникшее недоумение сменялось облегчением. Может, красивыми назвать стоявших перед ней существ было нельзя, особенно учитывая пустые без тени мысли глаза. Но вполне пропорциональные и невызывающее отвращение даже по людским меркам тела и правильные, пусть и грубоватые черты лиц вполне соответствовали образам, сохранившимся в памяти еще с периода обучения. Что означало возникновение довольно простого вопроса. Кем же тогда была «та», которая погибла?
        Впрочем, он мерк на фоне другого момента и, желая подтвердить произошедшее, юная дриада спросила, правда, уже используя Слияние:
        - «Назовите себя!»
        Получив ожидаемый, но все еще вызывающий состояние шока одновременный ответ:
        - «Первая».
        - «Вторая».
        Что же, теперь оставалось только понять, каким образом и когда Дианэль получила Право давать Имена и что это может означать в будущем. Правда, сил, душевных и физических, думать уже не было.
        Но судьба еще не закончила вращать свое колесо, решив, наконец, показать главное. Неожиданно, слабый и на самой грани чувствительности «Зов» слегка всколыхнул Слияние. Древо?! Оно еще живо?
        - Возвращаемся, немедленно! И… отнесите меня. Только о скалу больше не надо бить. Ай! Больно же!..
        …
        Испытывая самые разнообразные и в основном отрицательные чувства, Дианэль с непередаваемым облегчением бежала по каменным коридорам вниз к Сосредоточию. Пусть кружится голова, и подкашиваются от усталости ноги, зато новых повреждений тело больше не получит. Уж свои движения она точно контролирует. Дриада злорадно посмотрела на вынужденных следовать за ней «сестер», неловко задевающих все выступы и спотыкающихся почти на каждом шагу. Меньше в коконах сидеть надо! И, конечно, Дианэль ну совершенно не специально выбрала тот ход, через который в них не пройти. А еще она потом непременно и обязательно покатает других дриад на себе. Пошире расставив лозы и посильнее ими размахивая. Ведь так приятно дарить полученное «удовольствие» другим.
        Так, ощущая мрачное предвкушение и строя планы на ближайшее будущее (нет, она незлопамятная, просто немного злая, а память всегда была отличной), Дианэль добежала до знакомого разветвления. Очень знакомого. В груди шевельнулся тяжелый камень горечи и боли. Именно здесь, если свернуть направо, через поворот и была пещера, где висело тело Старшей. А вот налево и вниз шел кольцевой коридор, выводящий к самому священному для дриад месту - Сосредоточию.
        Дианэль тут была лишь раз, по специальному приглашению, когда Древо все же решило проверить ее на возможность выносить Семя. Процедура оказалась очень болезненной, а результат, увы, отрицательным. Однако юная дриада тщательно хранила в памяти, ощущение окутывающей сознание Силы, заставляющее впадать в блаженство и пребывать в готовности отдать себя всю… или по кусочкам, если на то будет «Его» воля. Собственно, Древо и взяло… понемногу. Тут, там. Впрочем, щедро выплеснутая тогда на дриаду Сила Жизни быстро восстановила все повреждения…
        Очнувшись от пришедших воспоминаний, Дианэль, испытывая внутреннюю дрожь, осторожно шагнула внутрь, приказав «сестрам», топтавшимся сзади, оставаться на месте. Ранее пустая, большая и круглая зала сейчас была почти полностью забита переплетающимися корнями, безжизненными и даже уже слегка высохшими. Похоже, Древо в агонии стянуло их сюда все. Те, что могло еще контролировать. Хоть и с трудом, но проход нашелся.
        Да, одно дело предполагать и чувствовать и совершенно другое - увидеть своими глазами. Увы, но сияющее необыкновенным зеленым светом Сосредоточие осталось в прошлом. Теперь в центре на возвышении лежало лишь темное и бесформенное нечто. Однако полностью мертвым оно не было. Легкая дрожь пробегала по прорезанной многочисленными извилинами поверхности, озаряя зал едва заметными всполохами и даря странные ощущения. И хотя присутствие Древа несмотря на видимое движение больше не чувствовалось, но тем не менее здесь что-то было. И непонятный, необычный «Зов» исходил явно отсюда.
        Подойдя ближе, Дианэль обратила внимание на множество белесых нитей, опутывающих все Сосредоточие и идущих на самый верх, где виднелась большая… дыра? Или вмятина? Вновь колыхнувшееся Слияние не оставило сомнений, показав четко - «это» там! Пришлось лезть на самый верх. С трудом и напрягая последние остатки сил, юная дриада все же смогла это сделать. Наконец, подобравшись к самому краю, осторожно заглянула и… от внезапно прогнувшейся под телом стенки упала внутрь.
        …
        Мерцающая зелеными прожилками, колыхающаяся и все еще живая плоть, переплетающийся канат из нитей, идущий сверху и ныряющий в странную белую и липкую жидкость. Искупавшись при падении в ней полностью, Дианэль мгновенно вспомнила «особые» людские слова по второму разу. И пусть сейчас, когда она встала, жидкость доходила лишь до колен, менее противной от этого не стала. Однако вскоре вниманием дриады завладело находящееся непосредственно в центре столь своеобразного колодца. То, что «звало»! Странное чувство росло, будоража мысли, отзываясь непонятным ощущением в животе и требуя…
        Уже не осознавая свои действия, Дианэль сделала шаг и, упав на колени, погрузила в эту жижу руки. Большой и мохнатый ком был нащупан сразу, отозвавшись какой-то радостной пульсацией. Вытащив и прижав его к груди, юная дриада даже на некоторое время потеряла способность рассуждать, полностью сосредоточившись на необычных и почему-то невероятно приятных ощущениях.
        «Мое… не отдам никому… защитить…», - странные мысли заскользили, постепенно формируясь во что-то целое. Вдруг все окружающее содрогнулось в мощном вихре эмоций, принеся «Знание» и окончательно даря понимание происходящего. А в сознании возник короткий образ-вздох:
        - «Сохрани и… прощай…»
        Грусть, усталая тень тоски по прошедшему и надежда на будущее, которое обязательно придет. Затем тишина, замершее в окончательной мертвой неподвижности Сосредоточие и крепко обхваченный руками маленький огонек Жизни с очень характерным и знакомым оттенком… «ее» оттенком!
        ХРАНИТЕЛЬНИЦА ВЕЛИКОГО ЛЕСА
        Вот и все. Дианэль, сидя в раскрытом коконе, последний раз бросила взгляд на уже полностью черное и даже немного перекосившееся мертвое Древо. Рядом, двумя тенями застыли «сестры», все так же безмолвно ожидая указаний. Боль от случившегося почти растворилась, оставив лишь печаль и горечь. Мысли беспорядочными образами проносились в сознании уже не вызывая сильных эмоций. Неправильное понимание, основанное на людских предрассудках, ушло, а полученное «Знание» и полностью открывшаяся память «сестер» прояснили произошедшее, но породили новые вопросы, ответы на которые придется искать уже самостоятельно. Многое из того, что «увидела» Дианэль было решительно оставлено для осознания на потом. Особенно все, что касалось Хозяев и произошедшей Катастрофы. Тем более что есть «тот» кто должен теперь многое объяснить. А случившееся здесь… злоба и ненависть порождают лишь самих себя и только прощение способно прервать этот порочный круг.
        Нет удивительного в чувствах той, кто была создана многие тысячелетия назад, видела само рождение Великого Леса, неистово служила, но в результате так и не удостоилась своего Имени. Пусть одна из первых и далеко не так совершенна, но Хозяева могли хотя бы попытаться понять, что «инструмент» иногда тоже способен испытывать желания. А когда какая-то чуть-чуть выросшая «травинка» обладает тем, чего нет у тебя, да и еще готова подарить то, на что неспособна ты… эмоции сдержать сложно. И ведь даже Сердце не отдашь для спасения того, кто является Целью существования. Так как то, что его заменяет, может лишь забирать жизнь у специально выращенных для этого «сестер», поддерживая возможность «быть», а не отдавать другим.
        Дианэль так и не ответила самой себе, окажись она в такой ситуации, какие бы чувства испытывала. Конечно, мерить людскими понятиями неверно, но можно подобрать похожее и такое же бессмысленное. Ревность… очень часто не прислушивающаяся к голосу разума, насколько сильным бы он не был. Более того, открывшееся «Знание» говорило, что Древо все чувствовало и помнило, а его отношение к своей ставшей первой и, увы, оказавшейся последней Хранительнице было далеко за чертой обычного. Поэтому и прощало такое поведение. Поэтому и отнесли к мертвому Сосредоточию «сестры» треснувший кокон и тело, прислонив рядом. Последняя дань уважения той, для которой Служение и Жизнь были одним словом. Смерть стирает все границы, и юная дриада решила, что будет искренне верить в то, что «там» они обязательно встретятся, пускай и в другом обличье. Может, спустя «вечность», тайное и несбывшееся произойдет, а так никогда и не прозвучавшие слова будут сказаны.
        …
        Но на самом деле все мысли о тенях прошлого были лишь фоном для пылающих в сознании ярких и болезненных образов: того, что сделало последнее Древо и «той», которую для этого использовали. Старшая, превратившая невозможное в реальность и оставившая Дар, не имеющий цены. Да, Дианэль теперь «знала» зачем возродили названую сестру, и куда ушла вся оставшаяся жизнь последней частички Великого Леса. Даже «знала», зачем была тогда приглашена к Сосредоточию и как использовались взятые у нее плоть и кровь. Все понимала… и тем тяжелее был груз Вины, давящий на плечи.
        Нет, Древо вовсе не собиралось выкидывать Старшую, как ненужную вещь, в действительности предполагая, что Дианэль лишь немного присмотрит за ней пока идет «последний этап». Но… не учтенные в расчетах эмоции и потерянное время из-за закончившейся чуть раньше, чем было необходимо, энергии в Источнике привели к нелепому и трагическому результату. Та, кто подарила Новую Жизнь Великому Лесу, исчезла без следа!
        …
        Дианэль перевела взгляд на притянутый лозами к животу пульсирующий мягким зеленым светом шар. Сосредоточившись, проверила, достаточно ли в него поступает энергии, и нет ли необходимости немного повысить температуру тела. Провела поглаживающим движением ладонью по поверхности и послала успокаивающую волну теплых эмоций, получив что-то радостное в ответ. Лучший из всех вариантов, неожидаемый, но такой нужный результат ее Поиска. Семя, выращенное в теле Старшей и оплодотворенное Древом. Шанс на Возрождение и Поступок, который нельзя оправдать. И прощения сейчас не вымолить. Не у кого.
        Уже в который раз слезы проложили по щекам мокрые дорожки, обжигая грудь каплями невыполненного обещания. Пусть данного самой себе, ведь «Она» была против, однако легче от этого не становилось. Да, Служение прекратило свое действие, как только Дианэль взяла в руки Семя, но сразу же возникло другое, гораздо более важное. Такое, перед которым все эмоции и желания не имеют никакого значения.
        - Старшая… Старший… Эли! Прости!.. - вытолкнули дрожащие губы.
        И спустя паузу, уже давно не надеясь на ответ богини, которая, оказывается, так и не погибла в ту Катастрофу:
        - Пусть хранит тебя Соланиэль!
        …
        Легкий шелест-вздох и тихо, но четко прозвучавшее:
        - Как могу… Прошу, сбереги полученную Надежду и прорасти Семя! И пусть… знает…
        …
        Счастье и радость волной прокатились по телу, даря временное облегчение, хотя и заставляя слезы течь еще сильнее. Значит жива! И когда-нибудь…
        Не желая больше искушать судьбу, Дианэль тряхнула головой, разбрасывая соленые капельки. И сомкнув стенки кокона, передала в Слияние короткую и давно заготовленную команду, сказанную, впрочем, по большей части самой себе:
        - «Отправляемся… домой!»
        А моросящий дождь да слегка поскрипывающие под небольшим ветром голые черные ветви стали своеобразным прощальным ответом от мертвой долины, окончательно застывшей вечным памятником ушедшей Эпохе.
        ДАЛЕКО ВНИЗ ПО ТЕЧЕНИЮ РЕКИ. ПОГРАНИЧЬЕ
        Пологий берег. След на песке, тянущийся к ближайшему дереву, пусть сильно наклонившемуся, но все еще крепко вцепившемуся мертвыми корнями в земную твердь. Время и часто подступающая вода давно создали под ним углубление, которое с некоторой натяжкой можно назвать небольшой пещерой. Скрючившееся, старающееся даже в бессознательном состоянии укутаться в какую-то тряпку тело. Впрочем, периодически пробегающие по конечностям судороги и попытки свернуться как можно плотнее говорили о том, что рваный и сырой кусок ткани вряд ли способен помочь. А вот желающие сделать кое-что другое тут есть, хотя Обнаружение Жизни их не увидит. Для поиска «не-мертвых» используют совсем другие Печати.
        Недалеко от тела песок внезапно вспучился, и на поверхность высунулось нечто извивающееся. Быстро сориентировавшись, оно не спеша начало двигаться в сторону ощущаемого тепла Жизни. Больше всего это «нечто» было похоже… на обычного дождевого червя, только несколько больших размеров. Собственно, когда-то им и являлось. Но для Силы Смерти, пронесшейся здесь давным-давно большой волной, не имело значения, кого превращать в нежить. Конечно, далеко не все оказалось ей подвластно, хотя в конечном результате это «не все» послужило лишь пищей для новых созданий. Довольно быстро, кстати, закончившейся. Впрочем, желание сберечь свое бытие испытывают и такие существа. А благодаря новым «особенностям» сон-ожидание может длиться очень долго.
        Песок продолжил вздыматься и вскоре к «собрату» стали присоединяться все новые и новые особи. Вот первая подползла к столь желанной живой плоти и, раскрыв небольшую пасть, усеянную мелкими и острыми зубами, впилась в нее. Вернее… попыталась. Стоило только «нечто» коснуться тела, как оно замерло и… рассыпалось частичками окончательно мертвого праха. А маленькая едва заметная серая дымная струйка, образовавшаяся на этом месте, неожиданно просто втянулась внутрь. Увы, для этих «не-мертвых», но прошедшее преображение не дало даже подобия разума, а появившееся инстинкты… по-прежнему толкали вперед.
        Дымных струек становилось все больше, а прах, пусть сначала едва заметный, постепенно рос невесомой грудой, окутывая свернувшееся на песке тело и даруя то, что сейчас так нужно: энергию и пушистое одеяло из мертвой сухой плоти. Лежащее существо согрелось, успокоилось и наконец-то расслабилось. Мучительное беспамятство перешло просто в крепкий сон, начинающий потихоньку вымывать усталость и готовить к встрече нового дня. Первое столкновение с местом, что предваряет страх и ужас, когда-то проникшие в этот Мир, оказалось не в его пользу. Но это было только начало…
        Глава 2. …делает только сильнее. Часть 2
        ВОСТОЧНЫЕ КОРОЛЕВСТВА. ПРОТЕКТОРАТ САНТА-КОР. ЮЖНАЯ ГРАНИЦА
        Раннее утро. Солнце только-только выглянуло из-за краешка горизонта, прогоняя темноту первыми яркими лучами. В целом, вид открывался довольно красивый, хотя и слегка царапающий взгляд некоторыми необычными деталями. Небольшой городок с удивительно высокой для подобных размеров стеной, выложенной из серого камня. Вокруг него, на довольно большом расстоянии ровная плоская земля, покрытая короткой ярко-зеленой травой. Ни деревца, ни кустарника. Даже оврагов или просто глубоких ложбин не видно. От единственных ворот, причудливо изгибаясь и уходя в разные стороны, идут явно не мощеные, но такие же ровные дороги. Ни кочки, ни ямки. А местные жители охотно скажут, что даже в сезон дождей они никогда не раскисают.
        Странности, но вполне обычные для этого места, ведь подобное состояние, включая траву и отсутствие деревьев, поддерживается на самом деле не естественным путем, а специальными и постоянно обновляемыми магическими Печатями, тщательно и особым образом распределенными по округе. Конечно, большим количеством магистров магии городок похвастаться не может. Как и наличием мощного источника одной из Сил. Но именно здесь необходимости в этом нет, так как сверхвысокий уровень магического фона и периодически накатывающее «дыхание» Проклятых земель позволяют работать с Печатями, прилагая гораздо меньшее количество усилий и энергии.
        На воротах и стенах городка хмурые воины в полной экипировке, которые действительно бдят, а не изображают подобное. Вроде бы их немного, но количество компенсируется опытом и выучкой, а маги, работающие в городской страже и находящиеся на четко распределенных согласно графику дежурств местах, прекрасно знают, что такое многоуровневые Печати Поиска. Ведь в течение смены создавать их приходиться не один раз. Такие меры предосторожности далеко не излишни, так как с городских стен отлично видно очерченное резкой тенью углубление, обозначающее ответвление находящегося совсем рядом Великого Разлома. Здесь его называют Воющим Ущельем. А чуть дальше уже вздымаются ввысь первые деревья Мертвого Леса.
        Да, расколовшаяся в Катастрофу земная твердь спасла людей от гибели, предотвратив проникновение прорвавшейся Тьмы. Гигантская трещина, незаживающий шрам на теле Мира и по сей день позволяет жить и процветать всему Востоку, отделив его от земель, что стали называть проклятыми. Хотя полностью забыть об их существовании не получилось. Была ли это чья-то воля или результат пресловутого «дыхания» - неизвестно, но проходы… появились. А также те, кто хочет, даже жаждет по ним перейти. И пусть полноценную Волну Нашествия не видели в этих краях уже давно, единичные случаи появления существ с «той» стороны совсем нередки. И натворить бед на городских улицах подобные создания могут немало. Будь то «не-мертвые» или просто «измененные».
        Впрочем, довольно большую часть находящихся здесь людей подобное соседство не напрягает, даже, наоборот, является желанным. Собственно, именно поэтому они сюда и приехали со всего королевства и даже соседних государств, не имеющих границы с Проклятыми землями. А городок Рохан с удовольствием принял, и будет принимать всех желающих в любом количестве. Ведь Искатели Приключений - ресурс, позволяющий местным жителям, занимающимся в основном обслуживанием пришлых, вести безбедное существование, а королевству получать стабильный доход. Ресурс постоянно возобновляемый, но, увы, и активно расходующийся. Правда, по сравнению с другим таким же городом, на котором и сосредоточено все внимание властей Санта-Кора, этот не столь важен из-за своего не очень удачного расположения. Слишком опасен путь на «ту» сторону, а ингредиенты, получаемые с диких «измененных», что смогли проникнуть сюда, как правило, не очень ценны. Искаженные же Катастрофой минералы и руда уже давно выбраны в безопасной части пограничной территории настолько, насколько возможно. В то же время «дыхание» Проклятых земель в этом месте слишком
слабо, чтобы быстро «изменить» оставшиеся.
        Однако представительство гильдии Искателей Приключений по-прежнему находится в самом большом здании города, расположенном в центре на площади. И поток тех, кто хочет стать ее частью пусть и уменьшился, но все также наполняет Зал Регистрации снова и снова. Желание быстро разбогатеть, прикладывая минимум усилий, во все времена толкало людей на самые безумные поступки. А ценность своей жизни многие понимают слишком поздно, вновь и вновь испытывая судьбу на прочность. Вот и сейчас, несмотря на раннее утро, в городе слышался топот шагов по выложенной камнем мостовой и громкий гомон, отражавшийся эхом от белоснежных, тщательно оштукатуренных стен домов. Гильдия уже вовсю работала, принимая в свое нутро бредущих со всех сторон людей. Впрочем, части из них достаточно было просто спуститься с этажей, отведенных под гостиницу. Пусть дороговато, но демонстрируемый таким образом статус и возможность быстрее других отхватить выгодное задание с Доски Заказов вполне компенсировали подобное неудобство. А еще в находящейся здесь в виде отдельной пристройки таверне можно было перекусить перед предстоящим
Приключением. И не только…
        ГИЛЬДИЯ ИСКАТЕЛЕЙ ПРИКЛЮЧЕНИЙ. ТАВЕРНА. ЖЕНЩИНА И «ВКУСНЯШКА»…
        - Госпожа, осторожно, вы запачкаете одежду! Позвольте мне! Ну вот, что я говорила, уже капает!
        Натана де Мергер осторожно поправила на груди сидящей рядом за столом женщины салфетку, одновременно промокнув другой упавшие капельки. Потом аккуратно вытерла появившуюся на подбородке влажную полоску.
        - Перестань, Нат, все в порядке.
        Кайнэ слегка раздраженно повела плечом, но терпеливо перенесла процедуру, не желая терять даже маленькой толики ощущений, сосредоточенных на сладком лакомстве, которое зачерпывалось небольшой ложечкой из стоявшей перед ней вазочки и сразу отправлялось в рот. Иногда рука неуверенно замирала в воздухе в поиске конечных пунктов своего движения, но подправляемая помощницей вновь совершала путешествие туда и обратно.
        Да, Натана могла сама покормить, что обычно и делала. Но сейчас ее госпожа решила проявить самостоятельность, соответственно, пришлось уступить. Ничего страшного. Даже если действительно подсадит несколько пятен, то выученная недавно специально для таких моментов бытовая Печать Малой Очистки прекрасно справится с появившейся проблемой. В крайнем случае, можно подняться наверх и переодеться. Главное, сегодня госпожа решила позавтракать в общей зале, а не как обычно в комнате. Довольно редкое и поэтому очень ценное желание. Для всех окружающих и во всех смыслах…
        ТА ЖЕ ТАВЕРНА. ОБЩИЙ ЗАЛ
        Со звоном колокольчика хлопнула входная дверь, и грубый мужской голос громко воскликнул:
        - Здаров, народ! Что я вам сейчас расска… м-м-м?..
        Оставшаяся часть фразы потонула в недоуменном мычании организованным ладонью, подлетевшей к пришедшему посетителю официантки. Впрочем, удивление быстро прошло, стоило только ее рукам повернуть прихваченную голову глазами в угол, где сидели две женщины. И вновь в зале стало тихо. Нет, он не был пустым. Наоборот, желающих перекусить с утра тут находилось раза в три больше обычного. Все по одной причине - сегодня здесь завтракает «Она»! Причем для многих ожидание «того, что потом» смещалось на второй план, перед лицезрением самого действия. Как узнали о происходящем, кому и в какую сумму это встало, ответа не даст никто.
        Между столиками, застывшими в благоговейном молчании, нарушающимся лишь стуком ложек и вилок об тарелки, да судорожными глотками жидкости из кружек, ловко и бесшумно сновали девушки в форменной одежде и передниках, шепотом намекая присутствующим на обязательные заказы и оплату. Не скупился никто. Более того, не замечая, Искатели отдавали деньги, на которые в ином случае могли питаться несколько дней. Впрочем, все было по-честному, и блюда приносили в точности соответствующие заявленным, даже порциями несколько больших размеров, чем обозначалось на ценнике.
        Для хозяина, бегающего вприпрыжку между стойкой с напитками и кухней, отдать такое распоряжение было сущей мелочью. Зато никто потом не обвинит его в том, что здесь обманывают посетителей. Гильдия очень не любит подобные заявления и подтвердившиеся подозрения равны смерти. Как в переносном, так очень часто и в буквальном смысле этого слова. Потому все листки оплаты аккуратно ложились в специальную шкатулку, чтобы быть предъявленными по первому требованию.
        Увы, ничего не длится вечно. После нескольких бодрых постукиваний о дно вазочки и опустевшей ложке, женщина слегка расстроено откинулась на скамье. Однако нового заказа мнущейся возле стола девушке в узорчатом белоснежном переднике не последовало. Прошло несколько томительных для всех присутствующих мгновений, дающих возможность сидящей рядом помощнице аккуратно убрать салфетку и протереть, закончившей есть, чуть испачкавшееся лицо и губы. Внезапно женщина склонила голову набок, как будто к чему-то прислушиваясь, и уже ставшим привычным для себя действием провела ладонями по… повязке, находящейся на месте глаз. Тряхнула длинной тугой косой светлых волос с вплетенной в них ажурной белой ленточкой. Затем, резко встав, она произнесла необычно красивым, хотя и несколько хрипловатым голосом:
        - Ладно, Ната, нам пора, хорошенького помаленьку (горка вазочек на краю стола могла бы возразить, но кто будет слушать пустую посуду).
        После чего неожиданно ловким движением, совершенно непохожим на предыдущие, женщина подхватила заботливо поднесенную официанткой кружку, сделала пару глотков и также не глядя, поставила обратно на поднос (просто морс, ничего такого). Подняла лежащий рядом пояс с мечами. Застегнув его на талии, в несколько уверенных, изящных движений обогнула столы, направившись к выходу из таверны. Соседка, забрав стоящие рядом сумки и закинув за спину боевой шест, торопливо последовала за ней. Проскользнув вперед, открыла дверь. Стоя уже почти в проеме, женщина обернулась, повела головой, как будто оглядывая всех присутствующих. Небольшая пауза и, наконец, находящиеся в зале люди получили то, для чего пришли (а кто-то сидел с ночи, на всякий случай).
        Сначала самые обычные правильные слова, обращенные в сторону хозяина таверны:
        - Благодарю, было очень вкусно.
        Затем легкий поклон и негромко прозвучавшая, в общем, тоже вполне традиционная для восточных королевств, прощальная фраза. Правда, как правило, коротко бормотавшаяся под нос. Но сейчас, в возникшей тишине, она оказалась проговорена и услышана полностью:
        - Пусть будет благословлен этот дом Светом, а Тьма никогда не коснется его обитателей.
        …
        Заметное даже на фоне уже проникших в помещение солнечных лучей, сияние на месте отсутствующих глаз. Проступивший в воздухе светящимся серебром четкий узор развернувшихся крыльев. Теплая волна, укутавшая всех пушистым одеялом и дарящая чувство бодрости. Негромко звякнувший колокольчик закрытой двери. Томительно текущие мгновения. Отмашка рукой от находящейся возле окна и отслеживающей движения ушедших, официантки. Многоголосый вопль, сотрясший стены здания.
        …
        - Да! Мои характеристики! Ван, представляешь, как и говорили - на целую треть выше! Что? У тебя так же? Все, отправляемся на песчаного льва. Прямо сейчас!
        - Лидия, помнишь ту небольшую пещеру? Ну, где новое гнездо гоблинов обнаружили. Конрад собирает отряд. Идем! У меня маны теперь хватит на три среднеуровневых Печати Взрыва за один раз. И восстанавливаться будет быстрее. А ты, я уверен, лечить сможешь гораздо дольше. Так что у зеленых нет шансов!
        - Шахад, айда в Воющее Ущелье к проходу на Великий Разлом, я теперь этих каменных истуканов с одного удара молота разбивать буду.
        - Нет, я лучше напрямую в Мертвый Лес с Териной и ребятами. Видел, на Доске Заказов висело задание на плачущую траву? Так вот есть там одна поляна…
        - Ну как знаешь, тогда к Конраду напрошусь…
        Зал быстро пустел. Кто-то, торопливо поправляя экипировку, устремился наружу, кто-то бежал через переход в помещение гильдии к давно присмотренному листку с заданием, чтобы успеть раньше остальных. Сидящий за одним из столов паренек в простеньких кожаных доспехах, до этого, пылая румянцем, во все глаза смотрящий на ушедших женщин, с трудом отвел взгляд от того, что давно исчезло в дверном проеме, но осталось в юношеском воображении. Затем с любопытством повертел головой, окончательно теряясь в творящейся суете, и уставился на седовласого воина в кольчуге, находящегося напротив, невозмутимо потягивающего пиво из своей кружки. Потом перевел взгляд на сильно удлинившиеся линии недавно нанесенной гильдейской магической татуировки на своей правой руке. Изначально едва достигающие запястья и откровенно показывающие всего лишь первый уровень они теперь покрывали треть предплечья, правда, став несколько более светлыми.
        - Дядя Рори, я уже понял, зачем пришлось сидеть здесь так долго, но может все же, скажете, кто это был?.. И почему мы никуда не идем?
        - Это, мой дорогой племянник Син, шанс для кучи народу, которая под влиянием дури в головах стремится как можно быстрее уйти за Грань, вернуться сегодня обратно живыми. И завтра еще раз подумать, перед тем как вновь отправиться умирать. Хотя надежды мало.
        - Дядя, но вы же сами…
        - Молод был и глуп. Хорошо, что успел поумнеть раньше, чем сдох.
        Воин демонстративно положил левую руку в странной металлической перчатке на стол. Пареньку оставалось только склонить голову в знаке понимания, особенно, учитывая то, что он уже знал и об одной из ног своего собеседника, которая заканчивалась сейчас выше щиколотки. При ходьбе и в обычных с виду сапогах этого, правда, заметно не было. Хотя, конечно, Син расстроился. Ведь он столько времени копил на путешествие, чтобы наперекор всем отправиться сюда к своему родственнику и прославиться. Естественно, потом вернуться и гордо постучать в дверь дома, где живет «та самая» девчонка…
        А в результате Син узнал, что знаменитый в их краях Искатель Рори Род, чьи приключения и подвиги были у всех на устах, оказался обычным кузнецом, кующим недорогую экипировку на продажу. Полученная накануне, в первый же день после регистрации Искателем гильдейская татуировка жгла руку, призывая к героическим свершениям. Однако вбитое с детства уважение к старшим и, в общем, довольно смекалистый ум, предлагали помолчать, для начала разобравшись, почему дядя так себя ведет. Тем более обрадованный появлением родственника (честно говоря, довольно дальнего, но разве это имеет значение, когда других нет) мужчина уже объявил его своим наследником, обещая всему научить. Это грело душу и подсказывало другие пути к столь нужному женскому сердцу. Проблема-то была там больше с родителями, а не с «той», кто обещала ждать.
        - Тогда зачем мы здесь?
        - А ковать из чего будем? Покупать руду у других Искателей и тем более в магазине гильдии - удовольствие дорогое и невыгодное. Поэтому мы сейчас подождем, пока все разбегутся, и спокойно отправимся к входу в Воющее Ущелье. Там есть небольшая пещера, где друзы периодически восстанавливаются. На них особо никто не зарится, процент «измененной» руды уже слишком мал, но если собрать достаточно, то для нескольких ножей или даже на меч хватит. Только вот можем напороться на «мелочь». Типа пауков или слизи. Да и тащить обратно, сила нужна немалая. Так что благословение нам тоже очень кстати. Особенно с учетом того, что действовать будет до заката. И не засматривайся на этих идиотов, бегущих сражаться с монстрами. Я потом тебя свожу в одно место. С рядами холмиков. Будешь сравнивать и думать. У нас: день практически безопасной работы, потом неделя спокойной сытой жизни. И у них: сегодня купаешься в золоте, тратя направо и налево, завтра же ты просто имя, написанное на доске, вбитой в землю.
        - Дядя, вы так и не сказали, кто это был?
        Недолгое молчание, после которого мужчина неохотно и гораздо тише, чем говорил ранее, произнес:
        - …Ладно, вскоре сам узнал бы. Все равно отображается в открытой части системы гильдейской регистрации. Правда, скажу только прозвища: Госпожа и Тень. И… не надо больше ни о чем спрашивать. Особенно кого-то другого.
        - Значит, они тоже Искатели? Но я не видел татуировок! И почему нельзя спрашивать?
        Вздох, пауза и все же прозвучавший ответ:
        - Вот ведь настырный какой, так и быть, отвечу подробнее. Да, Искатели, ну или как минимум зарегистрированы в гильдии. Какой ранг не знаю и в «их» случае, он никакого значения не имеет, поверь. По самим татуировкам очень просто - с третьего уровня есть возможность сокрытия, чем, кстати, довольно многие пользуются. Обрати на это внимание, ведь большая часть так называемых «местных», на самом деле бывшие Искатели. Из тех, кто успел поумнеть. А вот почему нельзя спрашивать… видишь ли, на текущий момент это самый неудобный вопрос, который ты можешь задать. В лучшем случае не ответят, в худшем получишь по морде или кое-чего посерьезней. Неизвестно откуда и от кого пошло, но сейчас все искренне верят, что чем чаще спрашивать о «них» друг у друга, тем быстрее приблизишь момент, когда Госпожа и Тень уйдут из нашего города. Думаю, ты по увиденному понимаешь, что этого никто не хочет. Причем просить или предлагать деньги за подобное благословение бесполезно, Госпожа откажет сразу, а по слухам, может сделать и наоборот. Силой… хм, на несколько холмиков на «том» поле тогда стало больше. Только ее собственное
желание, ну или попасть в нужное место и время, как сейчас. Не говоря уже о том, сколько жизней они спасли на Проклятых землях, хотя мало кто признается. Да тут половина Искателей готова молиться Госпоже как богине, если уже этого не делают. Часовня Света стала самым популярным местом в городе после здания нашей гильдии.
        Проникшись услышанным, Син тем не менее не удержался и шепотом сказал:
        - То есть вы, дядя Рори, не знаете.
        Поморщившись от такого, на его взгляд нелепого, но неприятно царапнувшего самомнение, вывода, воин помолчал и, все же поведясь на детскую подначку, решил ответить, наклонившись почти к уху племянника и тоже перейдя на шепот:
        - Первые Искатели, с которыми «они» столкнулись, на полном серьезе утверждают, что это… сама Великая Слепая, договорившись с богом Света и взяв проводником душу из-за Грани, спустилась в наш мир, чтобы пожить, как обычный человек. А еще…
        Впрочем, слушая своего дядю и испытывая чудесное ощущение прикосновения к Тайне, Син, вспоминая об ушедших женщинах, в своих мыслях больше уделял внимания врезавшемуся в память внешнему облику, чем тому, что о них говорят. Почти неприкрытые волнующие округлости и обнаженные места, к которым так хотелось бы прикоснуться, будоражили воображение гораздо сильнее, чем объяснения и доказательства, подтверждающие небесное происхождение первой и потустороннее второй. Может, это действительно сама Судьба, однако… какое красивое тело она выбрала для своего воплощения. Да, «та» девчонка, единственная любовь до конца жизни и тому подобное, но все же… все же…
        ГОСПОЖА И ЕЕ ТЕНЬ
        Как ожидалось, даже расстояние и угол дома, за который они завернули, уйдя с площади, не спасли от пришедшей звуковой волны. Натана поморщилась, затем с тревогой посмотрела на стоявшую рядом Кайнэ и аккуратно подставила плечо под обхватившие его руки. Впрочем, она знала, что приступ дурноты скоро пройдет, что не помешало в очередной раз ворчливо сказать:
        - Госпожа, зачем вы опять «это» сделали? Стоило ли тратить на них столько сил?
        - Отстань, Нат, знаешь же, что я не могу по-другому. Так было «правильно». И кроме того… стали бы нас кормить вкусностями, да еще и бесплатно.
        - Что-то не пойму. Госпожа, вы благословили их, чтобы дать шанс заблудшим душам вернуться к Свету или в угоду своему ненасытному животику?
        - Ну… одно другому не мешает. Все, мне уже лучше, пошли к воротам.
        Столь откровенное признание и попытка его сразу завуалировать, заставили Натану улыбнуться. Какая же ее госпожа все-таки… стоп, не отвлекаться! Ненужные сейчас мысли и даже передвижение по улицам не помешают озвучиванию уже заготовленных претензий. И так все утро терпела, не имея права отказать, но вот сейчас… Она вновь с неодобрением посмотрела на так называемую «одежду» идущей рядом женщины. Конечно, похоже на платье и даже бедра прикрывает. Должно прикрывать. Слишком… прозрачно. А кожаные полоски под ним, да, очень симпатично выглядят, учитывая на что натянуты, но могли быть пошире. И вообще, госпожа должна знать о своих недостатках, а кто, кроме верной прислужницы, ей об этом скажет? Да-да!
        - Госпожа, еще я вынуждена заметить, что тот костюм, который вы сегодня выбрали и заставили на себя одеть, все же является слишком откровенным для повседневной носки! Я, конечно, понимаю, что вы можете не обращать внимания на такую незначительную деталь. Но вот то, что почти все в зале, ожидая благословения, откровенно и возбужденно пялились на ваше неприкрытое тело, не заметить было невозможно! И не надо отворачиваться, делая вид, что не услышали!
        - Почему тебя это беспокоит? Внимание мужчин так естественно!
        - Там было не внимание, а судорожное подергивание конечностями, слюни изо рта и стеклянные глаза. Кроме того, это были не только мужчины…
        - Ревнуешь?
        - Вот еще!
        Увы, непроизвольно проскользнувшая в восклицании эмоция дала возможность усмехнуться уже Кайнэ, заставляя Натану в раздражении на свою несдержанность передернуть плечами.
        - Госпожа, не пытайтесь увести разговор в сторону!
        - Да не делаю я ничего подобного. Лучше скажи, как можно носить что-то более закрытое и плотное при такой жаре? И вообще, ты одета не намного лучше! И смотрели на тебя не меньше!
        - Обычный Искатель в полный латный доспех не постесняется облачиться, если нужно. И если силы и умений хватит. Вы же видели тех, кто был в таверне. Даже руки закрыты защитными перчатками. Так что первый аргумент не стоит сказанных слов. Я же одета вполне нормально.
        Натана окинула взглядом свою фигуру, проведя рукой по волосам, обрезанным выше шеи (вот захотелось такую прическу). Да, она тоже любила кожу и черное ей идет, прекрасно сочетаясь с цветом волос и глаз. А натянутые на ноги высокие сапоги с каблуками смотрятся не хуже тех красивых сандалий с веревочками, что на госпоже. Конечно, кожа очень тонкая, а вырезов много (действительно жарко), может с перебором, но все не настолько откровенно!
        - «Эти» места, в отличие от вас, госпожа, прикрыты полностью, а не нужная нам защита не отменяет правил приличия!
        - Ничего «такого» у меня не видно, не надо. И… неужели настолько некрасиво, Нат? Плохо, да?
        - Я так не говорила, просто…
        - Кроме того, если бы это являлось чем-то «особенным», то оно не продавалось в обычном магазине одежды!
        - То был «не» обычный магазин. И не надо притворяться, что неправильно «прочитали» вывеску.
        - Ну, там так и написали: «Только для взрослых». Мы же с тобой не дети!
        - А-а-а, госпожа, не надо играть словами!
        …
        Зашедший в легкий тупик разговор прервали возникшие перед женщинами ворота. Обычно закрытые даже днем, сейчас они были услужливо распахнуты, а идеально ровный ряд городских стражников дежурной смены, вытянувшийся во весь рост, порадовал бы даже самого придирчивого командира. Подобные… усилия не остались без внимания. Сделав несколько шагов за пределы города, Кайнэ приостановилась и, шевельнув губами, взмахнула рукой. Затем, не раздумывая, ткнула ей же в нужном направлении.
        - Нам сюда, Нат, пошли!
        Раздавшиеся за спиной восторженные восклицания, постепенно стихающие под влиянием увеличивающегося расстояния, давали предположение, переходящее почти в уверенность, что следующий раз будет таким же. Новое замечание не заставило себя долго ждать.
        - Ну а этих-то зачем? Госпожа, вы же сейчас всю Силу растратите. А еще даже утро толком не началось. Мне потом вас опять на себе вечером тащить?
        - Так, кто тебя заставляет? Можешь уходить одна, я и под кустиком прекрасно высплюсь! Спокойно и без всяких нравоучений!
        - …Прошу извинить, госпожа, за то, что позволила себе неподобающие слова.
        Неожиданная обида в голосе и возникший из ниоткуда эмоциональный надлом…
        - Но… мне будет ночью так холодно и одиноко.
        …Который сразу исчезает без следа.
        - Ни в коем случае! А если вы простудитесь? Только мягкая и удобная постель в комнате, что так любезно предоставили нам в гильдии!
        - А ты мне ее… согреешь?
        - …Как прикажете, госпожа.
        Смущение, неловкость, легкое касание пальцев… и вновь попытка сменить тему разговора, пошедшего не в том направлении.
        - Ната, мы уже давно вне города. Сколько раз я просила хотя бы наедине обращаться ко мне по имени? Что, так сложно сказать «Кайнэ»? А ну повтори!
        - Слушаюсь, госпожа Кайнэ.
        - Ты неисправима!
        - Для меня вы всегда будете госпожой, хотите или нет. Это «Его» Воля и мое Искупление! Служение вам…
        - Сколько раз повторять, я не просила этого. Конечно, благодарна и очень рада твоему присутствию, но не беспомощна. Прекрасно могу…
        - Вы меня прогоняете (демонстративный всхлип)?
        - Конечно, нет (извиняющийся тон)! Но требую прекратить это раболепство! Я же была простой деревенской травницей!
        - Как прикажете, госпожа.
        - Ну вот, опять! Между прочим, напоминаю, это по твоей вине у нас такие ужасные прозвища! Кто просил говорить в Зале Регистрации про госпожу и ее верную тень?!
        - Простите, но повторю, я не могла знать, что процедура уже запущена и данные в регистрационный артефакт заносятся вручную через управляющую панель без подтверждения прикосновением ладони. И… разве это не правда, госпожа?
        - А-а-а! Хватит, ни слова!
        …
        Натана, зная, что настолько точно Кайнэ ее мимику не «видит», вновь позволила легкой усмешке скользнуть по губам. Подобная пикировка продолжалась с завидной регулярностью уже давно. По большей части предназначалась, чтобы помочь ее госпоже немного сбросить напряжение, возникающее после столь серьезного утреннего усилия, увы, ставшего традиционным. Ничего она поменять не могла, так как по-настоящему серьезные слова были сказаны еще в самом начале. А про деревенскую травницу можно было говорить кому угодно, но только не урожденной де Мергер. Слишком много всего видно. От характерных движений во время еды, до использования слов и построения фраз, а также отношения к тем или иным поступкам. Да любая деревенская девушка будет в шоке от того, что ее одевают утром, купают или готовят ко сну. Тут как бы древним родом не попахивало.
        Более того, Натана чувствовала, что на самом деле Кайнэ нравилось, когда за ней ухаживают. Причем настолько, что она даже иногда, как сегодня утром, впадала в некое «ребячество», позволяя себе демонстративную неуклюжесть и беспомощность, вызывая тем самым повышенную заботу. Было ощущение, что в свое время Кайнэ этого сильно недополучила и сейчас активно пыталась наверстать упущенное. Потерянное детство… так болезненно знакомо. Натана подыгрывала, как могла. Ведь ее госпожа при желании не то что ложку до рта донести, а две нитки в две иголки одновременно могла вдеть в одно мгновение, да еще и отвернувшись.
        И, кстати, по ночам… Кайнэ, совсем не возражала, против такого обращения. Даже наоборот. Конечно, в «тот» первый раз она Натану удивила. Ощущения были очень необычными, особенно учитывая странный момент с веревками. А также всполохи света, пробегавшие по их телам в процессе происходящего. Щекочущие, покалывающие и довольно… возбуждающие в сокровенных местах. Так что понравилось. И потом тоже. Вот только чего-то все-таки не хватало. Поэтому поймав сейчас спокойный и оценивающий взгляд кузнеца, так отличающийся от общей сально-вожделеющий волны, идущей из зала, Натана подумала о том, что неплохо было бы на днях заглянуть в кузню. Поговорить о клинках и… ножнах, ну а там как пойдет. Подумаешь, рука и нога. Главное, чтобы основная часть мужского тела была в наличии и рабочем состоянии.
        Правда, сегодня Натана узнала о себе кое-что новое. Непонятная обида, что она может оказаться ненужной, приятное осознание собственной неправоты и… ревность? Какое-то смущение. Это так действует «Его» Воля или у нее есть теперь собственные… желания? Похоже, предстоит тщательно разобраться в своих чувствах, которые, оказывается, уже давно зашли за рамки служения «во искупление Греха». И постараться самой не обидеть находящегося рядом человека. Особенно когда пойдет знакомиться с кузнецом поближе. Странное и непривычное ощущение заботы о чувствах другого. А главное, понимание и уважение к тому, что они есть. Почему ради осознания таких простых вещей понадобилось встать на Грань и получить «Его» пинок под заднее место? Почему этого не произошло… тогда?
        И Натана, уже привычно и в который раз, мысленно произнесла, собираясь делать это вновь и вновь:
        - «Прости меня, сестра… Мариша…»
        Шевельнувшаяся под ногами тень на дороге и ставший тоже постоянным последнее время тихий шепот-ответ:
        - «Прощаю. И всегда буду говорить, что простила».
        Да, вот оно, настоящее Наказание. Сразу не понятое, но уже до конца осознанное. «Ее» лицо, которое теперь не снять и душа, навсегда поселившаяся в тени. Постоянно напоминающая…
        - «Натана, я хоть и тень, но по шее отвесить могу, сама знаешь. Или по кое-чему пониже. Еще пара таких трагически-пафосных мыслей и кувыркание в пыли тебе обеспечено, поняла?!»
        - «Ну вот, весь настрой сбила».
        - «Сейчас с ног собью, если не прекратишь! Достаточно, что я вынуждена каждый раз произносить, что простила».
        - «Но по-другому с тобой и не поговорить! И пока не скажу ту фразу…»
        - «Только из-за этого ее и терплю».
        - «Если бы я раньше поняла, что ты не просто так приходишь в мои сны и совсем рядом…»
        - «Да уж, воистину была глуха как пробка. И глупа как в детстве. Я же всегда тебя любила. Лицо не имело никакого значения!»
        - «А я принимала искренность за жалость. Злилась и завидовала… Дура! Полная!»
        - «Это точно! Особенно когда согласилась на тот ритуал, не разобравшись в деталях. Почему не подумала, что маска из человеческой кожи может быть „живой“ только в том случае, если ее кто-то в таком состоянии поддерживает? И вариантов немного».
        - «Слишком сильно… хотела…»
        - «Ага, а потом так мучилась и страдала, что прилетало даже мне! Все, хватит, устала говорить одно и то же почти каждый день».
        - «Прости… ай!»
        - «Последнее предупреждение…»
        Остановившись, Кайнэ с удивлением посмотрела на споткнувшуюся напарницу. Натана, поморщившись из-за отбитых пальцев (вот ведь, даже металлическая вставка не помогла) и, попрыгав на одной ноге, торопливо сказала:
        - Все в порядке, госпожа… камушек.
        Легкое хмыканье, недовольный вновь произнесенным словом вздернутый кверху носик и медленно пропадающее сияние, идущее из-под повязки. Натана знала, что сейчас все вокруг было отслежено и проверено на опасность. Новых объяснений, правда, с нее не потребуют, но несуществующий камушек припомнят. Несколько позже. Ночью. Однако возобновить разговор с сестрой не получилось, так как спустя всего несколько шагов они с Кайнэ оказались в первой точке своего сегодняшнего путешествия. Дорога… кончилась. Пришли.
        Да, здесь все было сделано для того, чтобы Искатели сосредоточились на своей работе и не тратили лишние силы. Лошади, вьючные мулы - они хороши где-то в другом месте. Вероятность, в любой момент, обернувшись назад, увидеть упавший труп животного, который к тому же может и восстать, причем довольно агрессивным по отношению к бывшему владельцу существом, делала их использование не самым лучшим вариантом. Поэтому и таскали Искатели все, включая добычу, на себе, делая сумки со снижающими вес Печатями самым популярным товаром. И именно поэтому каждая из дорог Рохана, ведущая к проходам на «ту» сторону, была покрыта цепочкой из Печатей Быстрого Перемещения. Конечно, не легендарные порталы до сих пор существующие кое-где, но возможность за несколько минут дойти туда и обратно дороги обеспечивали прекрасно. А вот дальше…
        …
        Выбранный девушками путь закончился почти на краю Воющего Ущелья. Вниз вели несколько расщелин. Кайнэ, слегка помедлив, уверенно направилась к самой левой из них. Спуск не занял много времени. И вот уши заполнил, пусть негромкий, но очень характерный звук постоянно дующего тут ветра, даровавший этому нагромождению скал свое название. Сделав несколько шагов и замерев между вздымающимися ввысь каменными столбами, Кайнэ приподняла руку в знаке внимания. Конечно, это было только самое преддверие опасной зоны, но расслабленное состояние должно остаться в прошлом. «Та» сторона способна преподнести «сюрпризы» уже здесь. Иногда смертельные. Все не имеющие отношения к предстоящему действию разговоры пора оставить на потом. Что, впрочем, не помешает одному, ставшему уже традиционным, событию. Так же как и предваряющему его вопросу.
        - Так чем мы сегодня будем заниматься, госпожа?
        - Тем же чем и всегда, попробуем спасти этот мир!
        - То есть в очередной раз извлекать чьи-то задницы из того дерьма, в которое они сели…
        - Фу, как грубо, Нат! Но… истина где-то рядом. Нам до самого конца ущелья и потом на запад в Серую Плешь. Ладно, ты готова?
        К чему? Смысла в таком вопросе не было. Ведь магически обработанная дорога под ногами отсутствовала, а расстояния тут все же не маленькие. Конечно, можно воспользоваться, как другие Искатели, амулетом Быстрого Шага или свитком, накладывающим аналогичную одноразовую Печать. Но зачем, если есть нечто лучшее…
        Свет опять пробился сквозь глазную повязку Кайнэ, а появившиеся легкие сверкающие всполохи окутали фигуру сияющим ореолом.
        - «Сестра…»
        - «Да-да, сейчас».
        В свою очередь, тень под ногами Натаны дрогнула и, резко поднявшись, завернула тело в темное дымчатое покрывало. Возникло четкое ощущение обнимающих сзади рук. Такое приятное и одновременно приносящее боль от когда-то содеянного чувство…
        - «На-та-на…»
        - «Все-все, больше не буду».
        Стоявший на месте Кайнэ светящийся силуэт шевельнулся. Голос, приобретший дополнительную глубину со странным отзвуком, задорно произнес:
        - Ну что, Нат, как обычно, до того сухого дерева? Сегодня выбор ставки за тобой! И давай, наконец, сюда мою сумку. Все должно быть по-честному!
        - Хорошо. И так… проигравший выполняет любое желание победителя!
        - Какая самоуверенность! Не боишься остаться далеко позади?
        - Конечно, нет, госпожа. Вы слишком много съели во время завтрака и слегка… потяжелели!
        - Ты хочешь сказать…
        - Три.
        - Что я…
        - Два.
        - Потолстела?!..
        - Один.
        - А ну отвечай!
        - Поехали!
        - … Сама напросилась!
        …
        То резко сужающиеся, то раздающиеся вширь, вздымающиеся высоко вверх каменные стены с расщелинами боковых ответвлений. Стесанные до неестественно выглядящих округлостей скалы-столбы. Груды обломков на месте тех, что не выдержали борьбы с ветром (имеющим далеко не обычную природу).
        Цепляющиеся за трещины пятна колючего кустарника и выглядывающие из-под камней выцветшие пучки травы, доказывающие, что растения способны выжить в любых условиях. Впрочем, живые (и не очень) существа здесь тоже есть, хотя сейчас особо и не стремящиеся показать свое присутствие, застыв в настороженном ожидании от ощущения возникшей опасности.
        Необычное для этого места колыхание воздуха в обратную сторону и… две странные фигуры на невероятной скорости пролетающие мимо них. Мерцающий вспышками Свет и скользящая по скалистой поверхности Тень. И любому, увидевшему их, не стоит даже пытаться понять кто впереди, а кто позади, лучше просто смотреть и наслаждаться вечной как Все Сущее игрой…
        …
        Глава 3. Смысл существования. Часть 1
        ГДЕ-ТО В ПОГРАНИЧЬЕ…
        «Как тепло и мягко. Совсем не хочется просыпаться. А, собственно, зачем? Раз не помню, значит, можно еще поваляться. Только завернусь в одеялко поплотнее. Так, а где край? Ой, что-то в нос попало. Щекотно. Надо убрать (хлюп). Ну вот, простудился, что ли? Зудит… сейчас… будет…»
        - Апчхи! Ох! (хлюп)… апчхи!
        «Не понял?!»
        - Апчхи!..
        Внезапно оказалось, что я лежу все же на чем-то твердом и, похоже, уже довольно давно. Тело сразу нажаловалось, отдавая ломотой и покалыванием в мышцах во время попытки приподняться. Успешной, но…
        - Апчхи! (хлюп)
        … не решившей возникшую проблему. Чихая и размазывая по лицу текущие из носа капли, я, естественно, захотел осмотреться и понять, что происходит, но был вынужден сразу зажмурить веки обратно. Увы, опоздал и теперь к дико чешущемуся носу, стало щипать в глазах, а фронт работ для судорожно двигающихся рук увеличился. Вокруг клубилось непонятное нечто, пытаясь залезть даже в уши. Это не считая горечи во рту и кашля, возникшего после нескольких вдохов. Больше всего оно напоминало… пепел?
        Желание побыстрее покинуть это место привело к удару головой обо что-то твердое, звездочкам в глазах и падению обратно на пятую точку, не преминувшую сообщить, что ей, вообще-то, больно. Причем в результате облако пепла вокруг меня, похоже, стало только плотнее. Изначально столь приятное пробуждение оказалось полностью и безвозвратно испорчено.
        Наконец, мозги совершили героическое усилие и подумали. Совсем немного, но хватило. После чего я выкатился оттуда боком. Правда, не с первого раза.
        «Ай, опять голова… ой, коленка!»
        Но на третий повезло. Относительно. Попытка, если уж выбрался, отползти подальше, привела к явно преждевременным водным процедурам. Причем начал я сразу с основного - купания. Нет, так-то смыть с себя грязь и взбодриться - самое то. Вот только прежде, чем окунаться в такую холодную воду, да еще и с головой, нужно приготовиться. Хотя бы морально.
        Ну что могу сказать - эффективность была стопроцентная. В частности, когда от ощущения попавшей в нос ледяной воды выпучило глаза. Промыты, оказались с ходу. И движения стали такими энергичными. А вопль при выпрыгивании обратно на берег прекрасно почистил легкие. Даже сила, чтобы устоять на ногах, появилась.
        «Стоп!.. Берег? Река?!..»
        В этот момент память решила, что с нее хватит и дополнительной стимуляции больше не требуется. После чего послушно выдала в сознание все произошедшее до этого.
        …
        Ну как все. Воспоминания до водопада просто включились. Раз - и они есть. А вот дальше пошла некая последовательность. Первым было незабываемое чувство полета, жаль, что такое короткое, и тот момент, когда мы, пару раз крутанувшись, наконец, упали в воду. Сначала камень, потом «дриада» и сверху уже я. Причем несколько… неудачно. Или наоборот. Тут, хм, смотря с какой стороны взглянуть. Да, кокон сильно смягчил удар, и ничего серьезного вроде не сломалось (подозрительная резкая боль в ребрах не в счет). Но… «Дриада» не успела закрыть стенку своего средства передвижения до конца. И я воткнулся как раз в эту дыру. Попой.
        Приятного было мало. Спину и ноги просто рвануло болью от разодравших кожу шипов. А вот задней части тела повезло больше. Она попала на что-то мягкое, заставляя прогнуться под удивленно-растерянный эмоциональный всплеск от самой «дриады». Честно говоря, подобная поза тогда резко напрягла. Все-таки поворачиваться такой ценной частью тела к тому, кто пытался тебя убить - не очень хороший вариант действий. Однако не успел я даже додумать эту мысль, как неожиданно снизу что-то хрустнуло и волна эмоций, идущая от «дриады»… пропала. А лозы, до этого обвивавшие тело, включая ту, что торчала в сердце, безжизненно опали. После чего кокон повело вперед и вниз, и я из него вывалился.
        Дальнейшее проступало уже фрагментами. Как захлебываясь и судорожно дергая едва двигающимися конечностями, сумел удержаться на поверхности воды. Как потащило течением. Как зацепился за какую-то деревяшку и, обхватив, прижал ее к груди. Как получив незабываемые ощущения от сведенных судорогой мышц, почти перестал воспринимать окружающее. Потом было еще одно небольшое падение и несколько переворотов с погружением, но как-то опять получилось выплыть. Попытка двигаться к берегу. Еще одна. Последнее событие, отразившееся в памяти - это неожиданная боль в ободранной спине и возникшее понимание, что меня наконец-то вынесло на твердую поверхность. Затем нечто, изображающее передвижение ползком к ближайшему темному пятну и… все.
        Посчитав задачу выполненной, память решила передохнуть и, прихватив под ручку осознание происходящего, исчезла где-то глубоко внутри. После чего, чувствуя, как слабнут ноги, я… просто сел на песок и, прижав колени к груди, бессмысленно уставился в никуда. Ощущение времени растворилось в отсутствии мыслей.
        …
        Сколько я так просидел? Может, совсем чуть-чуть. Или очень долго. Не знаю. Наверно, это было необходимо. Хотя бы немного побыть в полном покое. Слишком уж в суматошный и торопливый ком спрессовались все произошедшие после очередного возрождения события. И еще я просто не понимал, что дальше делать. Хотя…
        - «Сати, ты здесь? Отзовись!..»
        … увы, в ответ была только тишина. И странный едва слышный скрипящий шум в ушах, но это, похоже, от песка на котором я сидел. Накатило ощущение бессмысленности любого движения. Зачем? Для чего?..
        «Ай, холодно!»
        Увы, предаваться дальше столь, несомненно, важному занятию не получилось. Порыв ветра, пришедший в спину со стороны реки, убедительно доказал, что мокрое тело и стылый воздух, это как минимум неприятно. Пришлось вставать. Отряхнувшись и кое-как отжав волосы, походил вдоль берега, размахивая руками и пытаясь согреться. Получилось не очень, особенно с учетом того, что ветер слегка усилился. Но все лучше, чем ничего. Заодно, наконец, осмотрелся.
        Серые, нависшие в небе над головой тучи, серая мутная река. Черные давно высохшие деревья, корявыми голыми стволами обступившие небольшой участок серого песка. М-да, какой-то уж совсем безрадостный пейзаж вокруг. Даже непонятно, утро сейчас, день или вечер. И не малейшего признака чего-то живого. Обратил внимание на место, где спал. Небольшая песчаная пещера в корнях мертвого дерева. И там действительно лежал пепел. Тоже серый. Откуда? Целая горка, правда, уже раскиданная в стороны моими судорожными движениями, пока из нее выбирался. Ладно, нет смысла ломать мозги в догадках, а вот придумать, как себя согреть, все-таки стоит. Уж больно холодно. Надеть бы чего-нибудь, только где взять…
        «Блин, туплю! Плащ!»
        К счастью, потеря быстро нашлась, хотя сначала разгребать кучу пыли, а потом отряхивать от нее кусок ткани, пытаясь не расчихаться и не перепачкаться - занятие так себе. Конечно, эта тряпка очень слабо походила даже на то, что дала мне Дианэль, фактически превратившись в обрывки, но застежка осталась на месте и спина все же оказалась прикрыта. Остальному, увы, пока не придумаю чего одеть, придется потерпеть.
        Вновь оглядел свое тело. Ну и худющее, однако. Но на удивление, несмотря на четкие воспоминания, следов от шипов не обнаружил. Даже ощупанная спина вроде без повреждений. Уже все зажило? Быстро, однако. И те шрамы, что были, как-то втянулись и побледнели. Так что в целом все выглядело теперь не так ужасно. Если не принимать во внимание, что тело женское. А волосы, мало того, длиннющие, так и еще свалялись в нечто спутанное и сырое. Увы, пятерня в качестве расчески помогла слабо.
        Ощущения… ну, за исключением того, что колотит от холода и опять захлюпало в носу, несколько лучше, чем в самом начале. Двигаться могу вполне нормально. Сильной боли нет. Только немного ноет низ живота и грудь (да-да, та самая, что в двух экземплярах), а также неприятное чувство, напоминающее легкую изжогу. Еще покалывает правый бок. Прилично так. Но терпимо. И… нужно срочно вон к тем ветвям, что пониже! По-маленькому. Пусть никого здесь нет, но хоть какие-то приличия соблюсти надо.
        Удовлетворив одну из основных потребностей, опять задумался о главном. Так чего делать-то? Идти? А куда? Зачем? Хотя… последний вопрос можно не ставить. Как минимум необходимо покинуть этот, продуваемый ветром берег. Затем… найти место, где можно согреться. И потом… еще раз подумать!
        Быстренько составив столь гениальный план, попытался пролезть между деревьями. И чуть окончательно не остался без плаща. И волос. Заодно новых царапин насажал. Хорошо хоть кровь почти не проступила. Наверное, тоже замерзла. Ну и сучья у этих стоячих коряг. Мертвые, но такие твердые. И не ломаются. Сразу стало понятно, что про силушку богатырскую пока можно забыть. Все на уровне обычного человека. Сравнить, правда, не с чем, но по ощущениям именно так. Печаль, конечно. Однако мозги на таком холоде работать отказывались, и я оставил переживания на потом. Которое обязательно наступит. Осталось только пролезть.
        В общем, необходимость творит чудеса и пусть на карачках, а кое-где и ползком, но протиснуться удалось. Возникшее желание вернуться и опять сполоснуться от новой грязи, было задушено в зародыше. Особенно симулировали волосы, убранные под плащ и вызывающие «непередаваемые» ощущения стекающими между лопаток и по бокам ледяными капельками. К счастью, дальше был вполне обычный лес, сквозь который можно уже передвигаться стоя и без постоянного выпутывания из колючих ветвей. Ну, если не учитывать, что все окружающее было давно и безнадежно мертво. Кстати, здесь хоть и ненамного, но действительно теплее. Ладно, раз уж начал, вперед! И волосы, наконец, вытащить и расправить по плащу…
        Однако спустя довольно непродолжительное время я понял сразу несколько вещей. Во-первых, если и умел когда-то перемещаться по лесу, то напрочь забыл и быстро отбитые пальцы ног и пара падений из-за того, что банально споткнулся, были этому честные свидетели. Во-вторых, ходить в изображающем одежду рваном куске ткани и босиком - не самое большое удовольствие. Хотя все вокруг и было покрыто довольно мягкой влажной массой, подозрительно напоминающей тот самый пепел, только в несколько слежавшемся состоянии. «Покров» ведь отсутствовал, так же как и необходимые мозоли на ступнях. Так что я все равно ощущал почти каждую неровность (иногда очень острую) земли, по которой шел, а также все торчащие, порой в самых неожиданных местах, ветви и корни. Вплоть до очередных царапин.
        И наконец, в-третьих. Несмотря на пустоту и безмолвие возникло странное чувство, что я здесь не один. И с каждым шагом оно все крепло. Несколько раз краем зрения ловил тень движения, но когда поворачивался, видел лишь застывшие в мертвом покое деревья. Страха почему-то не было, скорее легкое раздражение от непонимания происходящего. Да и смысл бояться? Если что-то серьезное, все равно убежать не смогу. Тем более каких-либо чужих эмоций не ощущалось совершенно.
        Не выдержав, я остановился и еще раз осмотрелся. Пусто. Но здесь явно кто-то есть. Опять услышал непонятное поскрипывание очень похожее на то, что было на берегу, но так и не понял, откуда оно идет. Вдруг в щиколотку кольнуло. Дернул от неожиданности ногой, посмотрел - ничего. Опять корень задел? Но ведь стоял на месте! Ощутил сбоку какое-то движение и почувствовал едва заметный удар в спину. Обернулся. Вновь никого. Только висящее в воздухе, непонятно откуда взявшееся, небольшое облачко мелкой пыли. Что, вообще, происходит?
        - Кто здесь?!
        Увы, в ответ по-прежнему тишина и неподвижность. Разозлившись и решив не обращать внимания, я демонстративно высморкался (помогло слабо, нос забился почти сразу снова), после чего зашагал дальше. Нравиться кому-то в прятки играть - его проблемы. Вскоре на фоне однообразных черных стволов показался просвет и, сделав еще десяток шагов, я вышел к небольшой низине.
        Может, когда-то тут был лесной родник, куда звери приходили попить воды. Не знаю. Сейчас же это просто маленькое мутное болотце. На самом краю торчал корявый остаток дерева, удивительно низкий по сравнению с другими. В общем, ничего интересного, но подойдя к самому краю, прямо сказать, лужи, я серьезно задуматься. А вот почему это сделал…
        Да потому что оказался полным идиотом! Уйдя с реки, забыл про нее. В смысле попить. Хотя во время такого эпичного пробуждения пару раз и хлебнул, выскакивая на берег, но как выяснилось, этого было явно мало. Быстро пересохший в процессе ходьбы рот и, соответственно, возникшее желание активно требовали залить внутрь что-нибудь жидкое. Осталось решить один вопрос, что пересилит: естественная брезгливость к непонятной жиже или не менее естественная потребность в восполнении организмом столь нужной влаги.
        Наклонившись и осматривая темную поверхность с ощущением неприятной необходимости, я опять ощутил сзади какое-то движение, но решил не отвлекаться. И, как оказалось, совершенно зря. Место, изображавшее у тела талию, вдруг обхватили… ветви! Возникший на несколько мгновений ступор, увы, все решил и попытка освободиться от неожиданных объятий, оказалась неудачной. А спустя еще одно мгновение, меня дернуло вверх и подняло в воздух. Новые судорожные движения так ни к чему и не привели.
        Все это происходило в полной тишине, лишь легкое потрескивание движущихся «ветвей». Сверху раздался скрип и, подняв голову, я увидел над собой изогнувшееся «дерево» и раскрывшийся провал с чем-то внутри, подозрительно напоминающим зубы. В удивительно пустой до звона голове как-то даже неторопливо проскользнуло:
        «Упс, похоже, меня сейчас съедят. Коротким, однако, оказалось путешествие у колобка. Кстати, а ведь такой сказки мне Даниэль не читал. Тогда откуда знаю?»
        И следом:
        «Интересно, целиком проглотят или станут по частям откусывать? Наверно, второй вариант. Ну вот, опять будет больно…»
        Однако в тот момент, когда морда этого существа почти достигла головы, я внезапно… упал. Прямо в болотце. И опять подтвердил сам себе, что холодная вода здорово стимулирует мышечную активность. Резко подскочив, протирая глаза и отплевываясь от того, что попало в рот (а еще собирался пить, фу какая гадость), я уставился на исходящие серой дымкой короткие остатки того, что ранее было конечностями напавшего существа. А вокруг невесомым облаком падал… пепел.
        Не знаю, удивился ли этому мой противник, но определенная растерянность явно была. Чем я и решил воспользоваться, задействовав свое основное на данный момент боевое умение - бег. И совсем не было стыдно за то убогое нечто, названное таким красивым словом. Главное, что за мной не последовали. Хотя в голове сразу возникло - а если тут все деревья начнут так «оживать», делать-то, что буду?
        К сожалению, направление выбрал не очень удачно. Да, тут просматривалось относительно свободное пространство, но, как оказалось, по одной элементарной причине - это был овраг с резко поднявшимися через несколько шагов стенками. Возвращаться что-то не захотелось, а попытка покинуть его привела к падению и дополнительному слою грязи на и так не очень чистом теле. Явно в свое время родник давал начало ручью, создавшему это углубление в почве. И вода еще оставалась, так как земля стенок была просто пропитана сыростью. Причем до такой степени, что разваливалась влажными комьями, скользила между пальцев и осыпалась. Хлюпающая под ногами сырая масса непонятного пепла уверенности движениям тоже не прибавляла.
        Хотя… что уж тут непонятного. Скорее спросить стоит уже другое: почему «руки» существа исчезли и сколько подобных ему хотели полакомиться «свежатинкой» там, на берегу?! И ведь не проснулся, даже не почувствовал! Еще резко обеспокоила усилившаяся «изжога» и острая боль в правом боку. Это не считая вновь возникшего шума в ушах, сопровождающегося теперь странным треском. И на отсутствующий песок списать его было уже нельзя.
        Тем временем бег перешел в нечто больше похожее на ковыляние. Особенно учитывая появившийся довольно заметный наклон, заставляющий ступать все осторожнее. И белесую дымку, с каждым шагом постепенно превращающуюся в довольно плотный туман. Но желание остановиться я пересилил. Все же нужно найти место, чтобы выбраться. Вдруг то «дерево» решит поискать убежавший завтрак, а свободы хоть для какого-то маневра нет совсем.
        …
        Наверное, следовало еще раз попытаться взобраться на возвышающийся над головой край обрыва. Как-то зацепиться, подтянуться, что ли… увы, умные мысли обычно приходят уже позже произошедшего события. Я опять поскользнулся. Только на этот раз этим не ограничилось, так как, повинуясь наклону, тело прямо на моей многострадальной пятой точке заскользило вперед. Попытка остановиться ни к чему не привела. Все, что вокруг было, точно так же пошло вместе со мной. И… я даже не смог удивиться внезапно возникшей пустоте, уже с обреченным спокойствием понимая, что впереди очередной «плюх». На удивление падение оказалось очень коротким и довольно мягким. Хотя после судорожной попытки подняться на ноги стало ясно, что все относительно. Возможно, когда-то ручей небольшой красивой струей падал в прелестный прудик, окутанный цветущими растениями. Ага, когда-то…
        Сейчас это была просто яма, наполненная грязью. Густой и настоявшейся. И она со всем радушием приняла меня в свои, к счастью, неглубокие объятия. А окатившая сверху волна из разной степени влажности пепла только добавила удовольствия от столь любезного приветствия. Но я выдержал. Да-да, выдержал! Даже не стал вслух выражать свои чувства. Все равно никто не услышит. Потому сделал это мысленно. Искренне и с душой. Не скажу, что полегчало, но тем не менее. Единственным внешним проявлением эмоций стало поднятие руки вверх и ее резкое опускание, символизирующее окончательное отношение к происходящему.
        Возможно, я кого-то этим обидел, не знаю. Но про мысль, о том, что все закончилось, увы, пришлось сразу забыть. Ноги неожиданно свело. Не судорогой, а чем-то гибким и упругим. Грязь хлюпнула и выпустила наружу длинное изогнувшееся тело.
        «А теперь что? Ага, понятно. Змея… большая. И, похоже, меня опять попытаются съесть… ну, или хотя бы понадкусывать».
        Довольно небольшая для таких размеров голова, раскрывшаяся пасть с совсем не змеиными зубами… Собственно, единственное, что я успел, это, ощутив момент броска, прикрыться локтем.
        «Вот и нет руки».
        Уверен, существо подумало так же. Но боль, появившись, неожиданно исчезла, а вцепившаяся в меня змея вдруг резко подалась назад… показав на месте пасти исходящий серой дымкой провал. Рывок от ее движения заставил потерять равновесие и единственное, что получилось сделать, учитывая связанные ноги, это, изогнувшись, упасть только на попу, а не всем телом. Эмоций по-прежнему никаких не ощущалось, но недоумение и растерянность в черных шариках на месте глаз я увидел четко. После чего раздался легкий «пшик» и существо… исчезло в облаке осыпающегося пепла, включая намотанные вокруг ног кольца. Грязь радостно булькнула, занимая освободившееся пространство. Одновременно почему-то живот скрутило судорогой, заставив дернуться всем телом, а вонзившаяся в правый бок игла выбила слезы. Какого…
        - Да хоть кто-нибудь, скажите, что происходит?!
        Увы, на мой хрипящий вопль никто не откликнулся. Вернее, не бросился с ответом. Вместо этого, нечто темное и большое шевельнулось в окружающем тумане и, спустя несколько мгновений, я… уже смотрел в глаза следующего монстра. Точнее один глаз. Зато ну очень большой. И очень близко.
        После чего понял… что даже дергаться не буду. И плавно опустил веки. Как бы я ни превращал всех окружающих в пепел, «этому» в лучшем случае только ползубика растворить успею. Пока он меня остальными перекусывает. Хоть вдоль, хоть поперек. Размеры явно позволяют. Похоже, я даже пониже буду, чем вся его голова, а уж что там дальше, в тумане - лучше и не представлять.
        Однако шло время, но никто меня есть не собирался. Когда же я слегка приоткрыл глаза, то вокруг была опять белесая пустота и хлюпающая под моими растерянно задвигавшимися руками жижа. Хм, передумал или решил, что соус из грязи слишком неподходящая приправа для такого мелкого, как я? Ну и ладно. Главное, он напрочь отбил желание куда-то двигаться дальше.
        А что, между прочим, здесь тепло и как его… мухи не кусают. Подумаешь грязь. Оно даже удобно. Мягко. Можно «куличи» поделать. Для успокоения. Детям вроде помогает. Хоть возраст у тела стал более-менее нормальным, но на подобное желание почему-то пробивает довольно сильно. Еще хочется поагукать и засунуть палец в рот. Жаль они грязные. Или все же выполнить последний пункт своего короткого плана столь недолгого путешествия и, наконец, подумать? Вдруг поумнею. Решено. И я честно стал стараться. Правда, в голову лезло все, кроме того, что нужно:
        «Как же пить хочется. И чего тогда не наглотался воды вволю, дурак? Ладно, надо думать… Как же живот болит. Интересно отчего? На чувство голода не похоже, скорее, наоборот, но желудок явно пуст. Так не отвлекаемся, я же хотел… Что же так дышать тяжело. Эта иголка в боку все больше и длиннее. А ведь как раз то место, где дриада свою лозу в тело вбила. Может, какая-то щепка внутри осталась? Стоп, я же собирался поразмышлять над… Интересно, а что это за треск в ушах? То появляется, то пропадает… Ну как тут можно думать, когда все отвлекает?.. Хм, странное ощущение, как будто меня трогают за одно место…»
        - Ай!
        «…Да что это такое?! Мало своей боли, так кто-то стремиться еще добавить?»
        Учитывая логику происходящих событий, я в принципе уже догадывался, что произошло в глубине грязи, с моей настрадавшейся за столь короткий период частью тела. Раздавшийся сзади бульк это подтвердил. Так что, получается и тут не посидеть?! По-настоящему разозлило, особенно учитывая усилившуюся «изжогу», от которой теперь пылал весь живот и даже под ребрами. И я никак не мог понять, что с ней делать? Но вот вставать и тем более подпрыгивать оттого, что кто-то, решив попробовать меня на вкус, превратился опять в пепел, явно не собираюсь! Надо срочно успокоиться и придумать хоть что-нибудь. Точно! Есть же, как его… мада… медата… медита… ага, оно! Медитативные упражнения! Нужно сосредоточиться и представить, что вышвыриваешь боль из себя. Должно помочь. Главное, быть уверенным, что это правда! Вот только… где и когда я учился подобному?
        «Ай, ладно, так, закрыть глаза, сконцентрироваться и… ох, а ведь помогает. Точно помогает! Явно слабее стала. Так, еще раз, сильнее напрячься, представить и…»
        …
        Небольшой обрыв. Под ним широкая яма, наполненная какой-то жижей, в которой сидит слегка шевелящееся фигура, обмазанная так, что непонятно кто это. Вокруг белесая туманная дымка, скрадывающая расстояние и очертания окружающего, превращая его на некотором удалении просто в серо-белую клубящуюся мглу. Вот фигура замирает, чуть погружаясь в грязь, словно собирается что-то сделать, несколько мгновений и…
        Неожиданно жижа по всей поверхности вспучивается большими пузырями так, как будто вскипела. Более того, окутывающий место действия туман вдруг сносит расходящейся в разные стороны какой-то незримой волной. Становятся видны обступившие яму стволы мертвых деревьев, которые внезапно начинают рассыпаться клубами пыли. И не только они…
        Фигура, дернувшись, с видимым облегчением расслабляется. Тем временем процесс захватывает все больше поверхности, даже той, что находится над обрывом, но, наконец, выдыхается и замирает, образуя большую идеальной формы окружность с отсутствующим туманом и падающим на землю пеплом. Впрочем, вскоре белесая дымка вновь начинает завоевывать оставленное в бегстве пространство.
        …
        «Как же хорошо! Вот что значит правильно сосредоточиться и выдавить из себя все ненужное!»
        Но получить сполна удовольствие от отсутствия неприятных ощущений мне, увы, не дали. Напомнила о себе боль в правом боку. Окрыленный первой удачей, я решил сделать подобное и с ней. Но… не получилось. Даже стала сильнее. Более того, пока пытался, вновь что-то вернулось в живот. Пусть тенью только что исчезнувшего, но тем не менее. Ну вот, приехали. Уже в опять проявившемся раздражении решил, что раз им так нравится вместе, то, может, попробуют друг друга на «вкус»? Да, признаюсь, глупо, но так достало, что всегда постоянно где-нибудь болит! В общем, я представил, что «изжога» переходит под ребра в грудь. Весь путь перемещения, во всех подробностях. Как она идет и съедает эту, уже надоевшую донельзя «иглу» боли. Правда, почему-то в воображении путь пролегал сначала через центр груди, и там даже действительно стало неприятно, как будто продавливал сквозь что-то, похожее на сито. Вот разыгралось болезненное. Ну ладно. Провел, затем подвел к нужному месту и… она ее действительно съела! Только, наоборот, «игла» съела «изжогу»! Да еще каким-то образом растворяясь, намекнула о добавке.
        Но мне сейчас было на это наплевать. Даже на то, что еще сильнее захотелось пить. Главное - вот оно, наконец-то нет боли! Совсем! Нигде! И я могу этим насладиться. Редкие и ценные мгновения, однако. Только вот треск в ушах, вдруг ставший постоянным, немного мешал. Может и его так же убрать? И как-то лениво, мысленно пошарил в животе, затем найдя нечто едва заметное, уже привычным путем переместив через грудь, направил прямо в уши. О, пропал шум! Отлично! А теперь…(хлопок)
        - «Восстановление связи с голосовым модулем - успешно».
        Честно. Понял не сразу. Слишком сосредоточился на своих ощущениях. Вернее, на их отсутствии. Но потом дошло. От удивления даже дернулся и открыл глаза. После чего удивился опять. Новому окружающему пейзажу. Точнее, его отсутствию. А тут-то что произошло?
        - «Неуправляемый выброс избыточной серой энергетической составляющей».
        Хм, вот теперь это точно не напоминает галлюцинацию. Женский голос с равнодушными интонациями отсутствующих эмоций. Такая знакомая формулировка и… сам голос! Я его явно когда-то слышал!
        - «Ты кто?»
        - «Самообучающийся Адаптивный Технологический Интерфейс. Предназначен для упрощения взаимодействия с физическим пространством в рамках четырехмерного континуума с использованием магометрических энергетических составляющих».
        - «Что?!»
        - «Предназначен для…»
        - «Нет, первая фраза!»
        - «Самообучающийся Адаптивный Технологический Инте…»
        - «Сати?! Сестренка!..»
        - «Сокращение САТИ допустимо. Есть возможность переименования. Новое название - Сестренка. Подтвердить - Да/Нет».
        - «Сати, перестань прикалываться! Я так долго ждал твоего возвращения! Обижайся сколько угодно, но говори уже нормально!»
        - «Принятие новых параметров отложено. Определение „прикалываться“ отсутствует в базе данных. Ввести пояснительную запись - Да/Нет».
        - «Сати?!..»
        Поднявшая меня до небес волна дикой радости спала, оставив недоумение. Этот ведь явно тот голос, которым сестренка всегда разговаривала со мной раньше. Ошибиться невозможно! Но почему она так себя ведет? Почему?!
        Глава 3. Смысл существования. Часть 2
        ГДЕ-ТО В ПОГРАНИЧЬЕ (2). ЗАМЕЧАТЕЛЬНАЯ ГРЯЗЕВАЯ ВАННА, НУ ТО ЕСТЬ ЛУЖА…
        Если сказать, что я был в шоке, это значит, ничего не сказать. Появившееся недоумение мгновенно вытеснило из мыслей все предыдущие события. Спустя время, поняв, что ничего умного в голову не приходит, я еще раз осторожно спросил:
        - «Сати?»
        - «Самообучающийся Адапти…»
        - «Стой! Э-э, полное название больше не использовать!»
        - «Запрос на изменение параметров принят. Подтвердить постоянное использование сокращенного названия - Да/Нет».
        - «Да!»
        - «Изменения внесены».
        - «Э-э, ввести второе сокращенное название: сестренка».
        - «Подтвердить посто…»
        - «Да!»
        - «Изменения внесены».
        - «Хм, Сати?»
        - «САТИ готов к получению и анализу информации от пользователя».
        - «Не „готов“, а „готова“. И отвечать нужно…»
        Откровенно сказать, это была чистейшей воды дурь. Не понимая происходящего, я цеплялся за привычные слова, как за соломинку. Разве имеет значение, как и что звучит, если вместо ехидной сестренки, в голове ее голосом разговаривает со мной какой-то новый вариант интерфейса?! Последний привет от «предыдущего я»? Однако… конечно, он был еще той сволочью, но такой удар под дых напоследок вряд ли бы сделал. И насколько важна для меня Сати, знал прекрасно. Получается тут что-то другое. Но, что?
        Неожиданно, после очередного подтверждения, фраза «изменения внесены» так и не прозвучала.
        - «Сати?»
        - …
        Опять «голосовой модуль» отключился? Мысленно потянувшись в живот, я «зачерпнул» накопившееся отдающее неприятным ощущением «нечто» и потащил верх к ушам. Попутно отметив вернувшуюся, пусть и едва ощущаемую на фоне прошлой боли, «иглу» в левом боку. Увы, сколько не «плескал», но, кроме возникших болезненных ощущений, как будто туда приложили кусочки льда, ничего не получил. Расстроенный непонятной ситуацией, уже не зная что делать, последние найденные остатки «изжоги» я кинул в правый бок.
        - «Энергопитание восстановлено. Функционирование возобновлено. Проверка последних сохраненных данных - успешно. САТИ готова к работе с пользователем „братик“.
        Первое, что стало ясно - над внесением изменений в произносимые моей „новой сестренкой“ формулировки придется потрудиться. И второе - одно долго откладываемое мероприятие все же необходимо выполнить, причем прямо сейчас. И я наконец-то… подумал. Мне понравилось, и я подумал еще раз. После чего понял, что столь необходимое и полезное действие надо совершать как можно чаще. А появившийся следом вопрос привел к мысли, что данный процесс надо сделать непрерывным. Чтобы хоть в своих глазах не выглядеть идиотом! Даже если это понятие применимо только к обычным разумным существам, а не ко всяким искусственным личностям.
        - „Сестренка, ты откуда получаешь энергию?“
        - „Для поддержания функционирования САТИ используется светлая энергетическая составляющая“.
        И я сделал то, что нужно было выполнить уже давно - попытался ощутить свои Источники. А ведь вспоминал про них, но на этом все и закончилось. Только вот можно сколько угодно притворяться обычным человеком, особенно если чувства и эмоции активно в этом помогают, но того факта, что я работаю на „батарейках“, пускай теперь внутренних, никто не отменял!
        Очень долго, как это обычно бывает, ничего не получалось. Хотя про „иглу“ и „изжогу“ уже все понял. Первая наверняка и есть Источник Света, а вторая, учитывая сказанное „сестренкой“, не что иное, как энергия Смерти. Отложив пока в сторону размышления на тему, откуда она бралась и, зная об отсутствии такого Источника, легко можно прийти к выводу про болезненные ощущения в животе. А о наличии возможности преобразовывать один тип энергии в другой мне и раньше было известно. Оставалось только понять, почему для работы светлого Источника необходима постоянная подпитка извне и куда делся темный, который совершенно не чувствуется?
        …
        Увы, спустя время, вынужден был признать, что не все так просто как хотелось. Нет, если брать за основу свои ощущения, которые я определял уже довольно четко, то общую картину представить получилось. Но только представить, так как „увидеть“ никак не выходило. Итак, живот, вернее, сначала его верхняя часть в районе желудка, а потом по мере накопления дальше вниз. Некое „хранилище“, куда стекала, очевидно, находящаяся вокруг и поглощаемая мною Сила Смерти. Ее можно протащить через пресловутый „преобразующий орган“, находящийся чуть выше солнечного сплетения и направить в Источник Света. Однако есть определенный предел, причем довольно небольшой, выше которого закачать энергию уже не получается. Просто „не идет“ дальше.
        Темный Источник. Тут несколько сложнее. Почувствовать так и не смог, но что работает, понял. Особенно когда, изменив направление, сунулся в левую часть груди с преобразованной энергией. Ощущение… как будто туда кипятком плеснули, а по телу разошлась такая волна бодрости, что даже глаза слегка вылезли из орбит. Может и не слегка. Зато сразу определил - оба сердца работают хорошо и легкие тоже. А „сестренка-интерфейс“, до этого никак не комментируя мои действия, сразу выдала:
        - „Принудительное включение форсированного режима работы темного Источника“.
        - „Отключение форсирова…“
        Одновременно закололо в правом боку, и тут же голос САТИ пропал на середине произносимой фразы. Пришлось восстанавливать ее „работоспособность“, затем с трудом успокаивать судорожное дыхание и суматошно бьющийся пульс. После чего я аккуратно опустился обратно в грязь, из которой подбросило вверх. В общем, на будущее результат можно запомнить, но желания повторить не возникло.
        И на этом, как ни старался, все успехи закончились. Плохо, когда нет рядом того, кто может посоветовать, что делать, или все выполнит за тебя. От нахлынувшей изнутри злости я резко ударил руками по окружающей жиже, плеснув в стороны густой волной. Вот ведь, оказался один, и сразу стало понятно, что без помощи ничего собой не представляю!
        - Ну и как эти проклятые Источники увидеть?!
        Хотя, что толку от воплей, будто сейчас кто-то возьмет и ответит…
        - „Для работы с внутренней структурой необходимо задействовать режим полного погружения. Активировать - Да/Нет“.
        Э-э… ну что можно сказать. Дураками не рождаются, ими становятся. Особенно когда после кратковременного использования вновь отключают мозги. С учетом того, что это уже тянет на закономерность, скучать мне из-за наличия избыточного интеллекта явно не придется. Ну а пока наверно стоит сделать что-то умное?
        - „Да!“
        - „Три, два, один, режим активирован“.
        ГДЕ-ТО В ПОГРАНИЧЬЕ (3)…
        …
        Почерневшие стволы мертвых деревьев, вздымающиеся ввысь и сплетающиеся голыми искривленными ветвями между собой. Полумрак, который не способно разогнать проглядывающее сверху набухшее буграми туч темно-серое небо. По давно умершему лесу обходя останки гигантов растительного мира, бредет небольшая похожая на человека фигура. Перемазанное грязью тело, рваные обрывки плаща, прихваченные у горла. Звуки слегка спотыкающихся шагов и хрипловатый негромкий голос:
        - Так вот, Сати, вылетаю я из облаков, а там такое яркое солнце и невероятно чистое лазурное небо. Внизу же идеально ровная белая пелена. Красота просто невероятная! Ощущения необыкновенные, как будто весь мир сейчас под твоим крылом. Что говоришь? Определение „полет“ отсутствует в базе данных?
        Судорожный вздох и…
        - Сейчас подробно расскажу, а ты записывай и вспоминай.
        …
        Нет, я не пытался удержать слезы или что-то подобное. Просто старался быть терпеливым. Все-таки моя сестренка, как-никак. Но вот когда она придет в себя, чувствую, к этому времени накопится много из того, что уже сейчас хочется высказать. А пока, спокойствие, только спокойствие. Жаль, что „предыдущий я“ больше не существует. Так бы тоже узнал о себе много нового и, несомненно, интересного.
        И я невольно опять вспомнил увиденное там, внутри…
        ЧУТЬ РАНЕЕ. РЕЖИМ ПОЛНОГО ПОГРУЖЕНИЯ
        Смутно знакомая по самым первым воспоминаниям пустота. Правда, не совсем. И это „не совсем“ заставило сразу забыть о том, зачем сюда пришел. Потому что прямо передо мной неподвижно стояла на несуществующей поверхности она - моя сестренка! Тускло мерцающий силуэт, имеющий четко видимый облик девочки двенадцати лет в серебристо-сером платье чуть выше колен и такого же цвета изящных туфельках на каблучках. Красивое кукольное лицо, белые волосы волной опускающиеся на плечи и светло-голубые… ничего не выражающие глаза. Неестественно прямая поза, опущенные руки со слегка согнутыми ладонями. Во все стороны, теряясь в пустоте, от ее фигуры шли какие-то разноцветные шнуры или скорее провода.
        - Сестренка!
        - САТИ готова к работе с пользователем „братик“.
        Тот же голос без эмоций, внезапно раздавшийся так, будто звучал со всех сторон. Дернувшись от неожиданности, я вдруг понял, что ощущаю движения и даже вижу себя. Только в отличие от сестренки тело было похоже на светящееся „нечто“, не имеющее даже признаков пола. Ну и ладно!
        Приблизившись, я еще раз внимательно осмотрел замершую фигуру. Потом обошел кругом и попытался дотронуться. Увы, конечность, не задерживаясь, спокойно проникла сквозь силуэт. Печально, хотя и ожидаемо. Но… можно же изобразить! Решившись, я встал спереди, затем аккуратно свел руки в объятии, о котором долго мечтал и наконец-то сказал рвущиеся наружу слова:
        - Ну, здравствуй, Сати! Я так рад, что ты снова со мной!
        Потом сделал шаг назад и, еще раз осмотрев девочку, добавил:
        - Какая ты, оказывается, красивая, сестренка!
        Теперь, увидев „оригинал“, совершенно не стоило удивляться тому, как „клинило“ на мне Даниэля и Кайнэ. Ведь за исключением некоторых незначительных деталей и отсутствия шрамов, внешний облик точно совпадал с тем, что я увидел тогда первый раз в зеркале. Интересно, „предыдущий я“ угадал или смог как-то определить, когда изменял тело, откатывая возраст? Собственно вопрос риторический и ответ был уже неинтересен. А вот то, почему она стоит здесь в таком виде? Хм, а если…
        - Сати, что с тобой случилось?
        Неожиданно рука сестренки изменила свое положение и, шевельнув кистью, повернула ладонь вверх. И над ней замерцал небольшой прямоугольник с характерными перекрещивающимися полосками. Письмо.
        - Сообщение пользователю „братик“. Отправитель неизвестен.
        Что же, можно мысленно погладить себя по голове и дать конфетку. Кто этот таинственный незнакомец, думаю гадать, явно не стоит. Других-то нет. А раз предложения открыть не последовало, то, похоже, надо это сделать самому. Итак…
        От протянутой руки, прямоугольник, мигнув, неожиданно распался на сверкающие брызги, которые… превратились в висящую передо мной надпись. Очень короткую.
        - „Это была единственная возможность сохранить то, что осталось. Теперь все зависит от тебя. Про…“
        И дальше ничего. Последнее слово даже не закончено. Прости или прощай? Конечно, можно было возмутиться, проорать что-нибудь „некультурными“ словами этому сдохнувшему гаду, посмевшему так поступить, вот только… в момент прикосновения я ощутил все, что осталось ненаписанным.
        Должен ли он был чего-то? Вопрос очень спорный. Но оставшиеся несколько мгновений до того, как исчезнуть навсегда, без раздумий оказались потрачены, чтобы выполнить обещание и хоть как-то помочь в будущем. А отзвук последней мысли разлетающегося на осколки сознания нес в себе только сожаление и надежду, очень искренние и без всякого возвышенного пафоса погибающего благородного героя. Хотя… почему-то все равно это выглядело именно так!
        Появившееся внутри раздражение безвозвратно сбило высокий градус момента. Следом пришла неожиданная мысль, что он мог сделать так специально, а значит, понимал, что пойму, что понимая… а-а-а! Бесит!
        В общем, в результате я быстро пришел в себя и, наконец, вспомнил, зачем, собственно, здесь появился. Осталось только сказать что-нибудь умное.
        - Сати, покажи, пожалуйста, Источники и распределение энергетических потоков.
        - Выполняю.
        ГДЕ-ТО В ПОГРАНИЧЬЕ (4). ТЕКУЩЕЕ ВРЕМЯ
        Все случившееся потом, особого удивления не вызвало. „Провода“ непонятно что обозначали и трогать их я не стал, а вот фигура сестренки оказалась классической „куклой“, на которой отображались происходящие с телом процессы. Не только те, что меня интересовали, но дальше разбираться не полез, хватило и этого. При попытке рассмотреть подробнее, соответствующий участок увеличивался, и появлялась короткая надпись. Нельзя сказать, что полученная информация все объясняла, однако другой не было. Увы, САТИ, если спрашивал, ее лишь повторяла. Пришлось даже выходить несколько раз из „режима“ и экспериментировать, пока, наконец, более-менее не понял. После чего, окончательно вернувшись в реальный мир и еще некоторое время посидев в теплой жиже, решил, что толку в этом нет, а думать о смысле существования можно в движении. Тем более жажда не исчезла, а значит, как минимум надо найти воду. И пошел. Куда-то. Главное, не наткнуться бы на то здоровенное „нечто“ или что-то подобное. Остальное, если я правильно понял ситуацию, опасности не представляет.
        …
        - „Сестренка“ предупреждает „братика“. Низкий уровень энергии».
        - Хорошо, Сати.
        Усевшись на землю, я в очередной раз стал уже привычным действием перегонять энергию в светлый Источник. Благодаря настроенному предупреждению делать теперь это можно было, не дожидаясь пока он опять заблокируется, заодно избегая неприятных ощущений. Нет, сам Источник работал вполне нормально, энергия появлялась стабильно. Только вот второй, который темный, почему-то выдавал намного больше. Да еще Сила Смерти активно поглощалась из окружающего пространства, особенно если я прикасался к чему-то, бывшему ранее живым, что, впрочем, являлось отдельной темой для размышлений об окружающем мире. Причем я пока не разобрался, как это можно отрегулировать.
        Вот они вдвоем и «давили» на светлый Источник, постепенно останавливая. Скорее всего, подобное было связано с определенной, что вполне естественно, несовместимостью этих Сил. Самому телу это, похоже, не вредило, во всяком случае, проблем в движении потоков энергии по каналам, я не заметил и «преобразующий орган» спокойно справлялся. Но вот питание «сестренки» оказалось заведено только на Источник Света и с другими составляющими она «работать» не могла.
        Почему «предыдущий я» так сделал, было не совсем понятно, однако явно непросто так. Осталось только принять за данность. Собственно, я закачивал энергию не в сам Источник, а в область расположенную вокруг, вытесняя оттуда другие составляющие. Однако стоило только остановиться, как она непонятным образом начинала опять уменьшаться. А вместе с этим соответственно падал и уровень вырабатываемой энергии Света. И вскоре все приходилось начинать заново. Если же не успевал, то избыток чужеродной Силы возле Источника и создавал ту пресловутую «иглу» боли. Ну а энергия Смерти, постоянно накапливаемая в животе, приводила к «изжоге». В данном случае интересным было то, что Тьма почему-то вела себя немного по-другому. Вся лишняя энергия свободно выходила из тела, рассеиваясь в окружающем пространстве едва заметной темной дымкой.
        Да-да, я опять (ведь когда-то же было) «видел» составляющие Сил. Правда, только вне своего тела, но уже хорошо! А все потому, что в очередной раз решил подумать. На редкость полезное занятие. Оказывается, достаточно направить соответствующую составляющую в глаза. И кстати, если Тьма и Смерть спокойно уживались друг с другом, и я мог их видеть одновременно, то Свет сразу все вытеснял. Проблему решил просто, в один глаз направил его, в другой остальные Силы. Заодно выяснил, что даже здесь есть предпочтения. Светлая энергия нормально удерживалась только в правом, а темная и серая в левом. К сожалению, пока не удалось добиться постоянного эффекта, так как сложно было одновременно что-то делать и контролировать распределение.
        Увы, но естественное решение поручить это «сестренке», так же как попытка повесить на нее подкачку энергии для собственного питания, с треском провалилось. Неожиданно выяснилась одна неприятная подробность. Кроме куцего набора действий, САТИ ничего не знала и не умела. Ни-че-го! Толку-то с понимания, того что я говорю и красивых «правильных» ответных фраз, если первым полученным заданием она чуть дырку в груди не прожгла! Вторым же, наоборот, заставила почувствовать себя… ну этим… который из глаз лучи пускает (ладно, потом вспомню), отчего некоторое время я почти не видел, да и щипало прилично. Принцип: все или ничего, конечно, имеет право на существование, однако явно не в данном случае. Еще одна попытка, более осторожная и с подробным разъяснением, оказалась чуть лучше, но ненамного. В общем, потерев ноющую грудь и убедившись, что под слоем грязи кожа все-таки целая, я слезящимися глазами полюбовался на срезанный наискосок ствол ближайшего мертвого дерева, вздохнул и решил пока не экспериментировать…
        - «Сестренка» говорит «братику». Уровень энергии оптимальный.
        - Понял.
        Ну вот и подкачал. Теперь осталось «плеснуть» в левый глаз темной и серой энергии и можно двигаться дальше. В правый тянуть Свет смысла не было, вокруг просто отсутствовала такая составляющая. Правда, куда идти, и где искать воду, по-прежнему непонятно. Увы, но к реке вернуться никак не получалось, хотя я давно сменил направление движения на противоположное. Оставалось только шагать вперед и надеяться, а также любоваться окружающей обстановкой. И я не о том слежавшемся прахе под ногами и склизких черных остатках когда-то живых растений. Благодаря периодически закачиваемой в глаз Силе Смерти, теперь стало «видно», что скрывалось от обычного зрения. Наверно это можно назвать тенью ранее существовавшего здесь мира, каким-то образом совмещенной с настоящим. А с учетом того, что две «картинки» у меня в глазах накладывались друг на друга, зрелище получалось очень… специфическое.
        Могучие деревья, обвитые лианами. Роскошный ковер листьев над головой. Порхающие с ветки на ветку птицы. Полет насекомых, напоминающих бабочек. Колыхание травы и след от ползущей змеи. Выглядывающий из-за густого кустарника зверь, напоминающий оленя. Собственно, я видел такого на одной из карточек Даниэля и даже знал, как он называется. Вот только все полупрозрачное, слегка подрагивающее и, естественно, с полным отсутствием звука.
        А внутри этих силуэтов… Черные стволы мертвых деревьев с голыми искривленными ветвями. Серо-бурые охапки лежалого пепла под ногами. И существа, которые слабо напоминали своих обозначенных контурами двойников ввиду излишнего набора когтей, клыков и даже конечностей. Особенно впечатлили зубастые бабочки с хвостами как у скорпиона. Поведение тоже не соответствовало, так как все они стремились только к одному - попробовать меня на вкус. Хотя подобное желание всегда заканчивалось одинаково: прикосновение к телу, мгновение и… на землю падает пепел, а в меня втягивается видимой серой струйкой энергия Смерти. Для более крупных созданий времени требовалось чуть больше, я даже успевал ощутить удар или укус, но результат не менялся. Заодно убедился, что пусть «покров» исчез, но совсем беззащитным я не был. Кожа, очевидно, насыщенная Силой, при продавливании становилась жесткой, а царапины и ранки, в которых вместо крови появлялась какая-то белесая сукровица, прямо на глазах начинали затягиваться.
        Правда, один экземпляр заставил слегка напрячься. Этакая туша на коротких ножках с огромной бугристой головой и большой пастью. Конечно, размером гораздо меньше «того», что заглядывало ко мне на огонек, вернее, в лужу, но тоже ничего. Может когда-то, существо и было травоядным, но тут, очевидно, захотело за много лет разнообразить меню. Впрочем, обещание, данное самому себе, я старался сдерживать, периодически напрягая мозги в попытке подумать, поэтому заранее заготовленным действием щедро плеснул в сторону мчащегося ко мне кадавра Силой Смерти. Только вот… немного не рассчитал и в результате едва увернулся от упавшей верхней части оказавшегося рядом ствола дерева, так как нижнюю просто снесло в пыль. А потом долго отплевывался и отряхивался от облака пепла, возникшего на месте гибели существа и по инерции прилетевшего в меня. Хотя думать о том, что было бы, если этого не сделал, не захотелось.
        …
        Сколько я так шел, останавливался, даже переходил на бег, не знаю. Вспомнив нечто смутное, вырыл руками яму. Неожиданно совсем сухую. Куда делась вода из ранее влажной земли и слежавшегося пепла, осталось непонятным, но то, что нахожусь еще дальше от реки, сомнению не подлежало. Я уже всерьез подумывал, что сейчас подойдет любая жидкость и прикидывал, как поудобнее «это» сделать, как вдруг… начался дождь! Не очень сильный, но все же! Хотя радость слегка поутихла, когда я обнаружил, что ловить мелкие капельки ртом могу до бесконечности. Они скорее только усиливали желание напиться, сводя с ума. К тому же переплетающиеся над головой ветви частично перехватывали падающую влагу.
        Повезло. Наворачивая в раздражении круги, я неожиданно выбежал на невысокий пригорок свободный сверху от мертвых ветвей, однако не это оказалось главным. На нем стоял большой, частично утопленный в землю, валун с плоской вершиной и, о чудо, выемкой посередине. Причем получалось, что капли, падающие сверху, стекали прямо туда. И небольшая лужица уже была! Даже прозрачная! Как прекрасен первый глоток! А-а-а!
        Да, ждать пока там что-то накопится, чтобы выпить это в один «хлюп» тоже довольно сильно напрягало, но все лучше, чем ничего, а от добра добра не ищут. Поэтому терпел, глотал и опять терпел. Благо дождь пошел сильнее, и перерывы стали короче. Даже существа, так желающие развоплотиться, беспокоить почему-то перестали.
        Смог. Напился, делая последние глотки через силу. Потом отошел, вылил уже прошедшее через организм и опять закачал воды по самое «не хочу». И плевать, что весь вымок под дождем. Зато, хоть смыл с себя грязь. Вернее, стер, несколько раз намоченным и отжатым плащом, а потом и его более-менее очистил. Настроение поднялось, и жизнь перестала казаться такой мерзкой. Правда, захотелось поесть, но по сравнению с предыдущей жаждой, это было так, на грани ощущений. Почти не напрягало. Даже холод, несмотря на сырость не беспокоил. А обратив внимание на сильно потемневшее небо, понял, что мой первый день в этом прекрасном новом мире подошел к концу. Уже хотелось спать и недолго думая я, прислонившись к камню, устроился поудобнее и закрыл глаза. Кое-что вспомнил. Почувствовал себя виноватым. Немного подкачал энергии к Источнику Света. Выслушал про восстановление функционирования и произнес:
        - Спокойной ночи, сестренка!
        Ответа, конечно, не дождался, однако терпеливо продолжил:
        - Сати, будь добра, произнеси «спокойной ночи, братик».
        - Спокойной ночи, пользователь… «братик».
        Не знаю, может, показалось, но последнее слово было произнесено не так, как остальные. С эмоцией. Однако додумать эту мысль я не успел, окончательно провалившись в ласковую темноту.
        Глава 3. Смысл существования. Часть 3
        МОЖЕТ УЖЕ И НЕ ПОГРАНИЧЬЕ…
        - Знаешь, Сати, я думал, что топологический кретинизм, это все же болезнь живых разумных существ. Но ты же сейчас, этот… технологический интерфейс! Почему нельзя просто контролировать направление и говорить, когда я отклоняюсь?
        - «Задача поставлена некорректно. Пользователь „братик“ должен ввести дополнительные данные или изменить формулировку».
        Вот ведь! Всего один день прошел, а уже ругаемся. И плевать на отсутствие интонации и своеобразный подбор слов. Сути-то не меняет. Женщина в любых ситуациях остается женщиной, а значит, виноват всегда будет мужчина. Хотя да, согласен, плохо у меня с ориентацией. Причем изначально. Всплывший образ-воспоминание говорил об этом достаточно честно.
        Кстати, очередной из многих, но лишь сегодня я сообразил (оказывается, думать по утрам полезнее всего), что знаю и помню намного больше, чем раньше, до той эпической битвы. Теперь не было никаких внезапно появляющихся слов, вытаскивающих в сознание единичный визуальный образ. В памяти валялись целые пласты самой разной информации и по большей части пока непонятной, а также, увы, имеющей отдаленное отношение к текущей ситуации. К тому же все было сильно перемешано, и, похоже, далеко не полно. Не хватало опять главного: кто я и как зовут, вернее, звали.
        Печально, но честно говоря… какое это имеет значение, если нечего жрать? Именно так! Кушать я хотел вчера вечером и немного с утра, а сейчас были уже совсем другие ощущения! Увы, если проблемы с водой теперь не было, так как дождь не прекратился, по-прежнему морося небольшими капельками (отжал мокрую ткань плаща в рот и готово), то вот еда… она просто отсутствовала. В любом виде! Даже наверно микробов с бактериями нигде не слизнешь. Значит, надо было срочно выбираться туда, где обитает хоть что-то живое!
        И тут появилась одна проблема - я заблудился. А ведь даже вспомнил, напрягшись, карту, что показывал Даниэль! Более того, смог примерно представить, где нахожусь! Некое Пограничье. К сожалению, мелкие надписи, я хоть тогда и рассматривал, но не запоминал. Да, возможно, этот мертвый лес занимает большую площадь, даже очень. Но не настолько, чтобы нельзя было его покинуть. Особенно с учетом того, что я уже не ходил, а бегал и, в общем, довольно быстро. Только, увы, кругами. Как догадался? Ну, если умудрился дважды наткнуться на «тот» валун и один раз на срезанное «лучом смерти» дерево, то вывод можно было сделать вполне однозначный.
        Сориентироваться по солнцу? Но в небе только серая муть, не дающая никаких подсказок. Мох на деревьях? На «призрачной» картинке его не было, а в реальности-то тем более. Про муравейники и остальное даже не смешно. Ощущения? Так вокруг одна Сила Смерти, которая забивает все, что только можно. А «сестренка» из моих попыток внятно и подробно сформулировать задачу устраивала такое шоу, что кроме «некультурных» слов наружу ничего не лезло. Что-то «предыдущий я» здесь точно недоделал.
        Единственный плюс, я научился избегать постоянных атак. Как-то среагировав на мое раздражение, энергия Смерти стала, не дожидаясь усилия, выходить из тела как и Тьма, но не рассеиваться, а окружать своеобразным облаком. После чего, так надоевшие твари просто перестали обращать на меня внимание. Но основной проблемы это не сняло. В принципе, сообразив, что постоянно забираю влево, попробовал идти зигзагом. Помогло, местность явно сменилась, но это был по-прежнему тот же самый лес.
        Как говорится, долго ли коротко ли, но второй день подошел к концу. Когда окончательно стемнело, я был вынужден лечь спать, так как организм уже активно об этом напоминал. Увы, но желудку оставалось только терпеть дальше. Конечно, он был недоволен и через живот громко сообщал урчанием, однако вынуждено смирился.
        …
        Начало следующего дня ничем не отличалось от предыдущего, за исключением отсутствия дождя и вернувшейся через некоторое время жажды. Про прилипший к позвоночнику желудок, сообщающий о своей скорой кончине, я уже старался не думать. Еще прилично ломило все тело. Похоже, очередная ночь в сырости решила сказать свое веское слово. Просто прекрасный набор для «хорошего» настроения, не так ли? Кстати, беглый осмотр себя любимого показал, что к эпитету «худенькая», можно теперь смело добавлять слово «очень». А там вскоре и «скелетообразная» появится. Конечно, нет худа без добра и раздражающие полушария на груди ужались до вполне приемлемого первого размера, ну может чуть больше. Кстати, если исчезнут совсем, то точно плакать не буду!
        «Сестренку» я все же победил и смог добиться сообщений об отклонении с выбранного маршрута. Помогли всплывшие знания об углах и градусах, которые я затем мстительно диктовал ей на бегу и заставлял потом повторять. Правда, кто в результате больше намучился - вопрос остался открытым. Ведь других эмоций, кроме того смутного раза, я ощутить так и не смог.
        …
        Сколько прошло от начала нового дня, сказать было сложно, но в один прекрасный момент, я неожиданно почувствовал «нечто». Потом долго пытался осознать, что это такое. САТИ опять «очень помогла» выдав:
        - «Обнаружены эманации неизвестного происхождения. Источник не опознан».
        Просто гениально! Те же шарики, только в профиль. Как же она…
        Попытавшись успокоиться, я несколько раз сделал вдох-выдох, потом повторил, но уже через нос. «Ощущение» вдруг резко усилилось, и долгожданный прорыв в исследованиях одного непризнанного и неизвестного ученого свершился! Осталось только понять, со мной всегда так будет или как? Ведь это же… самый обычный запах! Пусть и едва-едва заметный. Однако на фоне почти отсутствующих конкурентов, все же вполне улавливаемый. Да, он был своеобразным и состоящим из множества оттенков, но отозвавшийся громким звуком живот подсказал главное - так пахнет еда!
        И уже не надеясь на «сестренку», я начал рыскать в поисках источника столь вожделенного воплощения острой физической потребности и вскоре стоял рядом с небольшой щелью, уходящей под какую-то скалу. Вообще, местность довольно сильно изменилась. Стройные ряды мертвых деревьев с переплетенными ветвями поредели и стали более беспорядочными, да и сами черные остовы, теперь были низкими и кривыми. Земля с толстым слоем слежавшегося пепла превратилась в каменистую поверхность, слегка припорошенную серым налетом. А уже приличные перепады высоты и вздымавшиеся то тут, то там скальные выступы подсказывали, что лес вскоре может смениться на горы.
        Но на данный момент меня это интересовало меньше всего. Гораздо важнее другое. Как?! Увы, несмотря на худобу, в настолько маленькую дыру пролезть было совершенно невозможно! Вот уж воистину: хоть видит око, да зуб неймет!
        Понимая, что совершаю невероятно глупый поступок, все же попытался. Как и предполагал, прошла только рука и часть плеча. Правда, обнаружил, что дальше щель резко расширяется, но толку-то, с этой стороны все равно не пролезешь! А запах шел уже сильный, заставляя опять сходить с ума. Главное, один из его оттенков, будоражащий и очень знакомый, просто кричал, что там находится невероятно вкусное и крайне необходимое для организма вещество. Живот уже не урчал, он орал, призывая хоть что-нибудь сделать. Только вот что?
        Нет, я не прекратил думать и, естественно, попробовал подобраться с другой стороны. Однако уперся теперь уже в настоящую каменную стену, резко вздымающуюся вверх. Попытался забраться, но, увы, пальцы сообщили, что как раньше не будет и я упал. Причем опять на многострадальную пятую точку, отчего она долго и болезненно говорила мне о неприемлемости таких действий. Потом побежал вдоль и… внезапно с ужасом понял, что запах исчез! Хорошо хоть запомнил, где был и смог вернуться, с облегчением ощутив его появление, вместе с вновь закапавшей изо рта слюной. Затем опять уставился на эту проклятую дырку.
        Эх, вот бы вернуть хоть на мгновение силушку богатырскую, что давал тот чудо-артефакт, колдуном даренный! Обида и злость на самого себя накатили такие, что даже слезы из глаз брызнули. И не сдерживаясь, я влупил по скале кулаком, представив, как она раскалывается ко всем демонам. После чего…
        - А-а-а, как бо-о-ольно!
        …стал прыгать и орать, тряся отбитой до звездочек в глазах рукой. Причем в кисти ощутимо хрустнуло. Ну вот, теперь еще и кости сломал!
        - Ай-ай! Ой! Чтоб тебя!
        - «Обнаружено повреждение опорно-двигательной системы. Приступить к восстановлению - Да/Нет».
        - Ну, хоть на что-то сгодишься, бесполезность ненаглядная. Ай! Лечи уж. Да!.. А-а-а! Ты чего?! Смерти моей хочешь?
        М-да, знал бы, что станет еще больнее, сначала подумал перед тем, как соглашаться. Руку как будто в расплавленный металл засунули. При этом кисть, которую я баюкал, как-то раздвинуло, она еще раз хрустнула и… боль пропала. Правда, рука все еще ныла и довольно сильно, но по сравнению с только что пережитыми ощущениями - небо и земля.
        - «Поврежденная костная ткань зафиксирована. Повторное воздействие на физический объект станет возможным после окончания процедуры сращивания. Начало отсчета: один процент, два процента…»
        Пошевелил пальцами. Действительно, как будто чем-то зажаты.
        - «три процента…»
        - Э-э, отчет прекратить, озвучить только конечный результат.
        - «Принято».
        Интересно, эмоций нет, но ощущение тонкой издевки возникло. Похоже, сестренка так и осталась ехидиной. Ладно, будем считать все произошедшее очередным напоминанием, что халява закончилась и я обычный голоштанный попаданец 2.0, не более. Причем буквально, ведь кроме рваного плаща, действительно ничего нет. А теперь надо все же собраться с мыслями и… интересно, что за треск сзади? Дрожь, опять же непонятная, по земле идет. Так там как раз эта проклятая скала! Получается все от нее?
        Сообразив, что подобные неожиданности обычно ни к чему хорошему не приводят, я сначала резко отпрыгнул, потом развернулся и посмотрел. Внимательно так. Душевно. Глаза при этом, похоже, били очередной рекорд по степени расширяемости. А все потому, что от расколовшейся посередине скалы медленно и даже как-то величественно отходил здоровенный кусок, показывая уже вполне приличный темный зев провала. И единственное, что я смог из себя в этот момент растеряно выдавить, было слегка запоздалое:
        - Сим-сим, откройся…
        М-да, а может и не пропала силушка богатырская. Впрочем, долго поражаться столь впечатляющему результату не получилось. Добравшийся до носа запах мгновенно договорился с взвывшим животом, после чего ноги помимо воли швырнули тело в провал и… я, споткнувшись, кубарем покатился по все более изгибающейся наклонной поверхности вниз.
        Не спорю, эффективность подобного способа перемещения оказалась неплохой. Главное, что происходило оно очень быстро. Даже слишком. И, не успев сообразить, как остановиться, я с размаху воткнулся головой во что-то мягкое. Впрочем, колючего и твердого там было тоже достаточно. Об этом подсказало уже тело вплоть до самой попы, которая ради разнообразия не пострадала. После чего, стараясь унять головокружение, я долго пытался понять, где верх, а где низ. Дилемму решила острая необходимость хоть немного вдохнуть воздуха и ощущение пустоты в районе дрыгающихся ног.
        Кое-как выбравшись и пытаясь отдышаться, я осмотрелся. И первое, что заметил, это отсутствие белесой дымки Силы Смерти, которую все последние дни видел вокруг. Для верности решил еще немного подбросить в левый глаз и с удивлением обнаружил в животе пустоту. Но кое-как наскреб. Убедился. Потом понял, что сижу на куче каких-то сгнивших останков, перемешанных с высохшими и не очень, скажем так, отходами жизнедеятельности. А затем, ощутил характерный аромат… ну, собственно, для них и характерный. Вот уж, никогда не думал, что буду ему так радоваться. Даже плевать на вновь испачканное тело. Ведь все это означало только одно - рядом живые существа! Осталось только их найти.
        Но тут в мои мысли властно и непреклонно вмешался «он»! Тот самый запах, идущий откуда-то сбоку. Да, мой дорогой, потерпи, скоро буду! И вскарабкавшись по крутому подъему, уже почти не осознавая своих действий, я направился вглубь пещеры. Довольно большой проход совершил резкий изгиб, за ним стал виден еще один поворот и, похоже, как раз там…
        - «Внимание, опасность! Обнаружена агрессивная форма жизни!»
        - «Отстань Сати, я занят!»
        - «Внимание, опасно…»
        - «Заткнись!»
        Да, очень невежливо и обязательно потом извинюсь, но сейчас не до взаимных расшаркиваний. Знаю, что надо осторожно, вон, даже ответил мысленно. А то вдруг услышит и сбежит?
        Я аккуратно заглянул за угол и… сразу увидел «ее»! Довольно большая туша, занимающая почти все пространство резко расширившейся пещеры и, похоже, лежащая на боку. Рядом несколько шевелящихся комочков. Конечно, присмотревшись, можно было бы понять, как они выглядят, но данное действие моментально ускользнуло от моего сознания. Потому что запах не просто стал сильным. Он проник в каждую частичку тела и окончательно лишил желания думать. Весь окружающий мир сузился, сосредоточившись на том месте, где находились эти комочки. Я сделал шаг и…
        - Ай!
        … неожиданно поскользнулся на чем-то склизком. А попытавшись подняться… опять упал.
        Туша резко дернулась и, понимая, что может произойти непоправимое, я, не вставая, бросился к ней на четвереньках. Проехав остаток расстояния на коленях, с ходу влетел между шевелящимися телами в то место, куда так стремился все это время. Последние остатки разума были направлены только на одно. Понять, где находится «оно»! Где? Да где же?! Под руками, лихорадочно ощупывающими теплую плоть, неожиданно брызнуло. Слизнув с губ попавшие на них капельки, я резко схватил обнаруженное сокровище, соединяя нас вместе. И после стольких мучений все же смог обрести свое счастье!
        - «Моя прелесть! (хлюп-хлюп)…»
        Да, наконец, он был найден - смысл существования! Жить надо, чтобы вечно пить эту божественную амброзию! То, чего так не хватало с самого начала, то, что я так и не смог вспомнить тогда в замке и даже потом. Сейчас же это слово мягко пульсировало в сознании, отдавая усиливающимся головокружением и ощущением блаженства.
        - «Моя прелесть (хлюп), мое… молоко! (хлюп)»
        Совершая судорожные глотки и ощущая, как оно течет по подбородку, заливая шею и грудь, я уже не обращал внимания на какую-то там угрозу, о которой верещала «сестренка». А на фразу о повышении уровня интоксикации организма мысленно рассмеялся, даже не думая прекращать. Глупенькая моя, разве может такая вкуснятина оказаться отравой?! Похрюкивающие и чавкающие рядом тела, совершающие аналогичные действия, были со мной полностью согласны. Пришедшие эмоции показывали это четко. В ответ я передал свои и мы дружно продолжили. Ничего, я нежадный, тут на всех хватит!
        Тем временем что-то аккуратно оплело ноги и попыталось оттащить. Бесполезно. Только если то, откуда льется молоко, пойдет вместе со мной! И несколько раз дернув, «оно» сдалось, впрочем, не исчезнув и даже обхватив кольцами вплоть до груди. Но мне было все равно.
        Увы, не бывает такого, что счастье длится вечно и наступил момент, когда стало понятно - внутрь больше ничего не зайдет, а следующий глоток приведет к тому, что «моя прелесть» выплеснется из ушей. Испытывая дикое сожаление, что влезло так мало, я с трудом заставил себя оторваться… после чего оказался резко вздернут в воздух и перед моим лицом возникла здоровенная оскаленная морда. Раздалось глухое рычание. Ого, какая же она… симпатичная!
        - Ик!
        Так и хочется обнять! А кто мне мешает?! Тем более как раз приблизилась вплотную. Правда, челюсти зачем-то раскрыла…
        - Ик!
        Обнимать совершенно неудобно! Ну и ладно, руки пошире расставлю! Да, надо еще ведь поблагодарить!
        - Ма-м-муля! Я-я тебя люб-лю! Ик! Ты такая вку-усная! (Чмок)
        Так, обнял, поблагодарил и поцеловал! Даже эмоции передал, в которых выразил все свои ощущения. Вот так! Я хороший! Только в сон что-то сильно потянуло. И слабость навалилась. Похоже, переел. Но… может еще хоть немного влезет? Ой! А чего это меня уронили? Здесь же холодно, на полу-то! О, а вот тут тепло! А ну, ик, раздвиньтесь, давайте, я в середку хочу! Что, мешаю спать? Так, я тоже сейчас буду! Все, устроился! Хорошо-то как! Эй, наваливаться-то не надо! Хотя, так даже теплее. Ага… и я вас люблю. Давайте спа… хрр-пфф…
        СОВСЕМ НЕ ПОГРАНИЧЬЕ. УКРОМНАЯ ПЕЩЕРА В ГЛУБИНЕ СКАЛ
        Недоумение. Скорее всего, это было основным чувством, полностью захватившим сознание. Повернув голову, она пристально рассматривала сопящее существо, лежащее среди детенышей, и пыталась понять только что произошедшее.
        …
        Внезапный звук, невозможный в специально созданном родильном убежище, ощущение чужой жизни. Резкий испуг за своих детей и острое бессилие перед неведомым врагом, заставшим врасплох. Как она его не почувствовала?! Нет, перейти в боевую форму получилось бы, но тогда выстраданный помет этого года будет потерян. Даже если уцелеют, то умрут с голода, ведь лишнюю плоть придется сбросить и молоко исчезнет. Что же делать?!
        …
        Но затем… эмоции невероятного удовольствия и счастья ворвавшееся в сознание вместе с пониманием, что на одного едока стало больше. И никакой агрессии, желания убить или чего-то подобного. Впрочем, это не помешало совершить острожную попытку убрать существо от опасной близости к детенышам. Эмоции, конечно, хорошие, но чужакам все же здесь не место. Да и пища лишней не будет. Однако пришлось ждать. Слишком крепко вцепилось, а сильно вытянувшиеся щупальца все же не обеспечивали необходимой силы.
        Когда же, наконец, отвалившись, наевшееся существо было поднесено к голове, то появившееся удивление вдруг смешалось с чем-то возникшим глубоко внутри и вызывающим непонятную глухую тоску. Да, с виду напоминало человека, но только с виду. Увы, родовая память выдавала лишь смутные образы, не принося необходимых знаний. И она решила чужака съесть, ведь безопасность прежде всего. Но уже поднеся к пасти…
        … не смогла. Мягкое, беззащитное, пахнувшее ее молоком и выделениями, существо послало такую волну положительных эмоций, несущую странные отголоски былого, что сознание просто скрутило от желания… защитить. А главное, услышанные звуки вдруг острыми иглами вонзились в разум, что-то в нем меняя. И пусть по-прежнему никакого понимания не было, она внезапно осознала - на одного детеныша теперь стало больше. А остальное значения не имеет.
        …
        И самка макхара, считающаяся согласно классификационному справочнику Империи наиболее смертоносным монстром из всех диких «измененных», окончательно придя к согласию с собой, наклонившись, стала аккуратно обрабатывать языком своего детеныша. Невидимая опасность есть даже в воздухе, а ее помет должен вырасти сильным и здоровым. И неважно как выглядит твой ребенок…
        Глава 4. В Рохане все спокойно. Часть 1
        ПРОКЛЯТЫЕ ЗЕМЛИ. СЕРАЯ ПЛЕШЬ. ОТРЯД ИСКАТЕЛЕЙ
        …
        Пот, заливающий глаза. Тяжелый комок отчаяния. Главное, не показать его остальным. Хотя и так все уже понятно. Но… надежда есть всегда, даже когда ее нет… и больше уверенности в голосе. Больше!
        …
        - Не разрывать круг! Держать дистанцию! Тэд, делай что хочешь, но выдави из себя Кольцо Огня! Активация по приказу!
        - Лидер, зачем? На прорыв ничего не останется!
        - Давай, кому говорю! Кха-кх, тьфу…
        Едва не потеряв равновесие от последнего взмаха молотом, Редрик Каменный Кулак с трудом выпрямился и выплюнул на землю подступивший к горлу кровавый сгусток. Впрочем, удар получился удачным и стоящее напротив сухое бревно, по какому-то недоразумению решившее, что оно может ходить, треснув с чавкающим хрустом, завалилось набок. Хлещущие по земле ветви и дергающиеся в конвульсии узловатые корни были уже просто агонией. Судя по стихнувшим вокруг звукам, очередную атаку опять удалось отбить. Увы, это давало не более чем небольшую передышку и возможность хоть немного собраться с силами, так как из-за остатков осыпавшихся стен начинал выползать еще один древень. А там подтянутся и остальные твари. Редрик мельком оглядел свою команду. Особенно тех, кто стоял в других проемах, ведущих в полуразрушенное здание, ставшее сейчас смертельной ловушкой.
        Лука с Риком, в целом, выглядели неплохо. И мечи в руках держали вполне уверенно. Похоже, небольшая насыпь из уже мертвых лягушей стала служить хорошим буфером, который препятствовал дальним прыжкам новых, предоставляя возможность их убить при попытке взобраться. Сквозь частично порванные кольчуги ран не видно. Только несколько царапин на лицах, да небрежно подмотанное полоской ткани плечо у Луки. Нормально, еще продержатся.
        У других дела были похуже. Большой меч Камила, плохо приспособленный для сражения в узких местах, торчал глубоко воткнутым в мертвой туше почти пролезшего внутрь жабона. А сам рыцарь в мятом окровавленном доспехе, слегка пошатываясь, сжимал сейчас в руках короткую булаву для подземелий, что всегда висела на поясе. Дар, с трудом удерживая дыхание, встал на одно колено и, уперев пяту древка в землю, судорожно водил своим копьем из стороны в сторону. Кое-как перемотанная голова наклонилась вниз, и даже отсюда был слышан хриплый шепот, то ли молитвы, то ли проклятий. Из-под сорванного кожаного наплечника текла небольшая красная струйка. Плохо, надо его срочно подлечить. И заодно узнать про братьев-лучников.
        - Сесиль, что с Шадром?
        - Он… он…
        Повернувшись, Редрик понял, что смысла в вопросе уже не было. Стоя на коленях, содрогающаяся от рыданий жрица Жизни бессильно качала своим посохом над лежащим перед ней окровавленным телом. Увы, с навершия стекали лишь легкие зеленоватые всполохи. Даже при полностью пустом Резерве и невозможности создавать Печати, можно лечить, выдавливая силу напрямую из Источника. Но хватать ее будет только в лучшем случае на заживление царапин и мелких ран. Разорванной груди с торчащими наружу ребрами этим уже не помочь. Слишком остер и опасен язык жабона, да еще на таком коротком расстоянии.
        - Все, Сесиль, хватит. Он мертв.
        - Нет… не-ет!
        Бессмысленная истерика, бесполезные рыдания. В сердце у Редрика слегка кольнуло. Глупая, нелепая ошибка. Не стоило вестись на эмоции и брать эту юную особу с собой. Да, редкость в их городе, полноценный маг, закончивший пусть малоизвестную, но все-таки школу, и знающий больше чем две-три Печати. Такая хорошая и нужная в лечении команды Сила Жизни, а гильдейская система выдала девушке почему-то сразу второй уровень. Место было свободно. Вот и уговорил сам себя. Пара приключений, обвыкнется, а там и опыт придет. Конечно, до пятого уровня, как у всего отряда, идти будет долго, но получить вскоре еще один вполне сможет. К сожалению, ее первый поход на «эту» сторону окажется и последним. Кто же знал, что все так обернется.
        Совершив над собой усилие, он перевел взгляд чуть дальше. У Ласанаи дела обстояли несколько лучше. Их основной отрядный маг-лекарь сидела, придерживая голову Тори, умудрившегося словить отравленный шип. Привычная к быстро меняющейся обстановке и бережливо относящаяся к своей Силе, она смогла сохранить достаточно, чтобы создать нужную Печать. Похоже, жизнь этого балагура и ловеласа уже вне опасности, но так необходимые сейчас стрелы в ближайшее время от него ожидать бесполезно. А потом будет поздно. Почувствовав взгляд, Ласаная приподняла посеревшее от усталости лицо и хрипло вытолкнула, подтвердив первоначальное предположение:
        - Выживет, но пока не боец. И… их больше не осталось.
        Что именно закончилось, объяснять было не надо. Увы, Свет в Проклятых землях восстанавливается гораздо медленнее других Сил и без запаса энергетических кристаллов маг, использующий его, быстро становился в бою ненужной обузой. А удовольствие это дорогое. И хоть Печати Света сильны, а против «не-мертвых» очень эффективны, адептов этой Силы предпочитали брать в отряды только в качестве лекарей, когда результат перевешивал все отрицательные моменты. Да и то не очень охотно. Но Ласаная была в команде с самого начала, являясь своего рода старожилом, и Редрик сейчас лихорадочно думал, как попытаться спасти хотя бы ее. Он ведь так и не смог признаться, что уже давно…
        - Лидер, кромары!
        Что же, значит, примерную очередность нападений Редрик уловил правильно и часть новой атаки действительно пойдет сверху. Именно поэтому и отдал приказ на создание столь затратной Печати. Лучники выбыли, а пока другие ребята размахивают своим оружием, отбиваясь от летающей мелочи, их противники могут воспользоваться моментом и… впрочем, все равно это не более чем перенос неизбежного на «чуть позже». Но сражаться надо всегда до конца.
        - Тэд, готов?
        - Да, только…
        - Давай, демоны тебя раздери! Сейчас!
        Уже четко слышное гудение обозначилось возникшими над верхней частью стен насекомыми. Сразу с трех сторон. Плохо. Конечно, пусть довольно крупные, размером с ладонь, а то и больше, по отдельности они ничего собой не представляли. Полет, выбор места на теле, подготовка к укусу - все это делалось настолько медленно, что убить не представляло труда. И чем угодно, ведь защиты нет никакой, хотя хоботок был способен проткнуть самый крепкий доспех. Однако нападали кромары роем, что, впрочем, тоже не слишком опасно. Большой, но кучный, на дальней дистанции он являлся легкой целью для взрыв-стрелы. Вот только пустить ее некому. Но есть и другой вариант.
        Стоявший в напряженном сосредоточении в самом углу отрядный маг вскинул руки, с которых слетело, постепенно расширяясь, огненное кольцо. Пройдя над головами и не затронув людей, оно увеличилось, превратившись практически в пелену. Затем резко сверкнуло, распространяющейся во все стороны магической огненной вспышкой, для которой стены препятствием почти не стали. Мгновение и на землю посыпались обугленные комочки. Раздавшиеся же звуки подтвердили - огребли и те «измененные», что атаковали понизу. Огненный вал даже заставил замереть и закрыться ветвями древня, уже почти доползшего до середины прохода ведущего к тому месту, которое защищал сам Редрик. Жаль, но для серьезного урона, Силы должно было быть вложено в Печать гораздо больше.
        - Все, Лидер, я пуст.
        «Ничего, время немного накопить у него будет, и ребята еще передохнут, а мне надо собраться и подготовиться к Рывку», - мелькнуло у Редрика в голове. Ведь приходя в себя, существо обязательно поднимет сначала свои конечности вверх, поскольку когда-то оно действительно было деревом. В этот момент можно ударить в незащищенную середину, не рискуя опять попасть под ответный выпад. И так живот жгло огнем, но это можно перетерпеть. Кровь из-под треснувшего нагрудника не льется, значит, не опасно, а вот другие…
        - Ласаная, посмотри, что с Даром. Сможешь наложить на него хотя бы Малую Печать Исцеления?
        - Да, на парочку еще хватит.
        - Давай!
        Редрик нащупал в поясной сумке Свиток Поиска, увы, последний, и активировал. Развернувшаяся в воздухе Печать вдруг решила им помочь, показав, что за скукожившемся ожившим бревном есть свободное пространство без тварей. Неужели? Насколько далеко пусто, конечно, неизвестно, но там как раз одна из троп с вешками и это шанс!
        - Тэд, сколько осталось ловушек?
        - Три!
        - Ничего, хватит. Всем приготовиться, сейчас пойдем на прорыв! Рик, Камил, на вас Тори!
        - Да, лидер!
        - Тэд, на тебе Сесиль, если что потащишь.
        - Но…
        - Устанешь, я понесу.
        - Хорошо!
        Как же мало ловушек. Очень мало. Но, делать нечего. Оставаться дальше здесь - точно верная смерть. Лучше попытаться. Только планы поменялись. Теперь придется дождаться, когда эта пародия на дерево доползет до своих троих уже дохлых товарищей. Если правильно ударить, то при ее падении проход перекроет полностью. Лука с Риком быстро добьют. А сбоку у стены есть остаток лестницы. Можно взбежать и прыгнуть за столь своеобразный завал. На него ловушки. И активировать сразу боевую часть. Да, толком не подожгут, но небольшую стену огня на некоторое время создадут. В крайнем случае, есть еще Свиток Взрыва. Тоже последний. Должно, обязательно должно хватить! Главное, чтобы долго не преследовали. Еще где бы сил взять, особенно раненым. Зачем они только решили прийти сюда?!
        Переведя взгляд на Ласанаю, подскочившую к Дару и почти сформировавшую над его плечом Печать, Редрик в который раз отругал свою жадность. Увы, весь вчерашний день, проведенный на этих болотах, за цвет и внешний вид называемых Серой Плешью, нельзя было назвать удачным. Всего лишь десяток лягушей, да несколько кусков «измененной» руды. Возвращаться со столь малой добычей не хотелось. Не то что денег не было совсем, но тем не менее. И родилась идея, единодушно поддержанная командой.
        Ведь как раз рядом на небольшом островке находилось почти разрушенное здание, обычно используемое для короткого дневного отдыха. Чем оно было раньше, никто никогда не интересовался, главное, здесь всегда безопасно. Переночевать тут и пройти на следующий день чуть дальше, показалось хорошим вариантом. Тем более так уже делали и неоднократно, возвращаясь с неплохой добычей. Но, правда, не одной командой, а в составе большого отряда. Однако вчера было тихо, а Печать Поиска подтверждала отсутствие крупных существ в округе, кроме разве что десятка кромаров. Защитный полог, поставленный Тэдом, легко решал эту проблему.
        Ночь прошла спокойно и только под утро внезапно сработала сигнальная сеть, впрочем, не заставившая сильно испугаться. Отдохнуть и восстановить силы успели, а опасных «измененных» здесь давно не видели. Значит, к ним в гости зашли просто деньги, которые никогда лишними не бывают. К сожалению, все оказалось совсем не так. Постепенно отступающий ночной туман обнажил смертельную действительность - Малую Волну, подходящую из окружающих болот широкой дугой к островку. Каким образом Редрик с командой умудрились в нее влипнуть - спрашивать было бесполезно и не у кого. Так же как и про то, что заставляет «измененных» неожиданно собираться вместе и такой своеобразной стаей двигаться в сторону людских земель. Обычно выявляемые заранее еще в Воющем Ущелье, такие Волны легко уничтожались и, кстати, были довольно ценными в плане ингредиентов. Только вот делалось это далеко не одной командой.
        Короткий момент для попытки сбежать они упустили, обнаружив при лихорадочных сборах исчезновение юной жрицы Жизни. Впрочем, она нашлась довольно быстро, вытащенная за руку под вопли, что не успела вытереть, из небольшого укромного места. Да, понятно, что девушка там с утра делала, но боги, как же не вовремя. А потом стало поздно.
        Конечно, его люди не зря являлись именно командой. Первые атаки были отбиты довольно легко. Даже Сесиль, сначала растерявшись, после пары окриков действовала вполне правильно, вспомнив все наставления. Но… «измененных» оказалось слишком много. А обнаружив добычу и замкнув кольцо, твари стали просто заваливать отчаянно защищающихся Искателей своими телами. Редрику даже подумалось, что ими управляла не бессмысленная агрессия и желание попробовать на вкус человеческую плоть, а чья-то жесткая злая воля. Уж больно четко прослеживалось нечто наподобие тактики. Смена типа атак, отступление, попытки проникновение в тыл. Впрочем, наверно все же показалось. Откуда у диких «измененных» разум?
        Да, Искатели попытались вырваться из окружения, но неудачно. Только истратили все зелья со свитками и оказались прижаты тварями в другом месте. Как не экономили, вскоре почти закончился резерв маны у магов (неопытная жрица растратила первой). Еще оставались стрелы, даже нестандартные, благо запас взяли большой, однако обстановка становилась все опаснее, а «измененные» не заканчивались. Дело дошло даже до появления неповоротливых и кажущихся неопасными древней.
        Увы, для отряда, запертого на небольшой площадке, огороженной частично разрушенными стенами, они теперь представляли серьезную проблему. Справиться было можно, тем более любивший молот Рэдрик, как раз специализировался на сильных пробивающих ударах. Но тут Тори, отвлекшись, получил от одного из них отравленный шип. Затем появился жабон, вдруг ударивший языком поверх Камила в другого лучника, после чего ситуация резко ухудшилась.
        …
        Очнуться от тяжелых мыслей заставило движение по проходу. Древень ожил и, развернув ветви, вновь начал свое плавное перемещение. Редрик сосредоточился. Сейчас, сейчас…
        - Ласаная!
        Неожиданный надрывный крик заставил, подпрыгнув, развернуться, открыв страшную своей правдой картину. Застывшая в ужасе, по-прежнему стоящая на коленях юная жрица и магиня, замершая перед Даром, с каким-то недоумением рассматривающая торчащий из груди отросток. Внезапно он исчез, выбив с этого места красную струйку. Ласаная перевела взгляд на Редрика, плеснула изо рта кровью и стала медленно заваливаться вбок, а сзади на камнях проступил четкий контур большой ящерицы. Хамелеонер! Вот демоны!
        Использовав заготовленный Рывок, Редрик переместился к стене и с яростью ударил молотом. Конечно, можно было и не так сильно, эти ящерицы опасны только невидимостью, что корчившаяся в пыли безголовая тушка сразу доказала, но…
        - Ласаная! Ласи!.. Любимая!
        Слово, что он часами репетировал перед зеркалом, само слетело с губ, а руки прижали к груди единственное ценное, что есть в жизни, только вот…
        Кашель, с пузырящейся на губах кровью, бледная тень улыбки и выдавленное:
        - Хоть перед смертью услышала, каменный ты болван.
        …
        Внезапный грохот обвалившейся стены и возникшая в проломе здоровенная туша жабона. Четко ощущаемый злобный взгляд, переместившийся на уже переставшую воспринимать происходящее Сесиль. Вскрик сбитого с ног Рика, на груди которого сидел, щерясь и примериваясь к укусу, лягуш. Скрип развернувшихся ветвей ввалившегося внутрь древня. Понимание, что это уже начало так оттягиваемого конца…
        …
        Внезапно все вокруг залила яркая вспышка света, заставившая зажмуриться. Вой, визг и звуки ударов, рассекающих или разрывающих что-то вязкое и мягкое. Хруст и треск. Несколько мгновений, слившихся в бесконечную какофонию звуков и… тишина. Лишь шелест ветерка между остатками стен и легких невесомых шагов, остановившихся рядом. Спокойные, произнесенные со странной интонацией слова:
        - Госпожа, кто из них? А то тут одна умирает…
        Проморгавшись, Редрик захотел вновь протереть глаза, так как столь неожиданно пришедшее спасение выглядело двумя странными фигурами, одна из которых сияла светом, другая напоминала вставшую с земли тень. Впрочем, голова сработала достаточно быстро, а узнавание сменилось сверкнувшей надеждой и вырвавшимся из горла хрипом:
        - Умоляю жизнью, спаси ее, Госпожа!
        Вот не верил, смеялся над рассказами других, а сейчас готов был выгрести всю свою накопленную заначку и положить на алтарь в ту часовню Света, что под смешки окружающих достраивали, постепенно превращая в храм, никому ничего не говорящие Искатели. Госпожа и ее Тень. Да Редрик часто видел их, проходя мимо, однако считал просто выпендривающимися богатенькими дамочками, обвешанными артефактами и захотевшими внимания да славы. Но если рассказанные полушепотом истории - правда, то…
        …
        Невероятно красивый, отдающий необычным эхом голос:
        - Нет, не она.
        Вспышка отчаяния, прерванная вновь зазвучавшими словами:
        - Но раз уж мы спасатели, что спешат на помощь…
        Свет постепенно пропадает, вырисовывая фигуру женщины. Шаг, ладонь, положенная на рану, и простые, не считая голоса, слова:
        - Куда это ты решила уйти, милочка? А кто будет детей рожать? Думаю, двоих точно. Не мужику же этим заниматься, как считаешь?
        Яркое сияние, бьющее из-под руки. Судорожный вздох и широко распахнутые уж было приготовившиеся увидеть Грань глаза…
        …
        Взглянув в которые, Редрику захотелось вдруг вновь оказаться в окружении монстров. И размахивать своим молотом, размахивать… Увы, судя по крепко обхватившим его рукам, желание так и будет нереализованным. Хотя, оно надо? Может, уже хватит?
        Тем временем, женщины быстро обошли все вокруг. Остановились возле умершего лучника, но переглянувшись, ничего не стали делать. Мертвые из-за Грани не возвращаются. А вот Сесиль была поднята с колен, и лицо вытерто внезапно появившимся платком. Что, впрочем, не помешало ей, бросившись обнимать Госпожу, долго рыдать, выплескивая скопившееся напряжение под успокаивающими поглаживаниями ладони по голове и негромким, что-то говорившим голосом.
        Дальнейшее слилось для Редрика в какую-то скомканную ленту событий. Ободряющие слова каждому из спасшихся людей. Ласания, внезапно выздоровевшая и даже вернувшая силы, накладывающая на своих товарищей одну за другой лечащие Печати. Тело Шадра, прикрытое собственным одеялом и плачущий над ним брат. Сесиль, не отходящая от Госпожи, несмотря на шатающуюся походку, ни на шаг. Потом принудительно усаженная на камни с кружкой воды и хлебом, со строгим указанием поесть. Даже забавно было, как она давилась отвергаемым ранее сухим куском лепешки, но терпеливо пережевывала. Похоже, все зависело от того, кто просит.
        А когда команда более или менее очнулась, Редрик, стараясь не глядеть на Госпожу и испытывая непонятный стыд, выдавил столь напрашивающееся распоряжение. После которого люди, несмотря на усталость, разбрелись по округе, привычно разбирая тела нападавших монстров на части, что можно продать. Да, спасение было неожиданным и счастливым, но теперь стоит подумать о заработке. Ведь, судя по красноречивым взглядам Ласанаи, в этой местности он явно был последним.
        …
        Казалось, прошло совсем немного времени и недавно приготовившейся умирать Редрик, уже стоял напротив двух фигур, подбирая слова. Правда, он прекрасно понимал, что любые произнесенные фразы будут бессмысленны. Сжавшие его ладонь женские пальчики это только подтверждали. И пусть оказанная помощь не имела цены, но спросить все же нужно.
        - Госпожа…
        Спокойный голос, не позволивший продолжить:
        - Нет, лучше прибереги для семьи. Надеюсь, ты не изменишь своего решения.
        Даже не возникло вопроса, откуда она узнала, хотя находилась в другом месте и не могла слышать обжигающий ухо шепот. Но богинь о таком не спрашивают. Тем временем, прозвучали слова, предназначенные остальным:
        - Вы все знаете, что я обычно говорю спасенным, не отнекивайтесь. Просто думайте и выбирайте.
        Обращаясь к юной жрице:
        - Сесиль, надеюсь, ты тоже сделаешь правильный Выбор.
        - Да, я уже…
        - Ну и хорошо, в любом случае он должен быть только твоим, запомни это!
        Небольшая пауза. Вновь окутавший одну фигуру Свет и Тень, поглотившая вторую.
        - Прощайте и помните, Судьба, как правило, предоставляет только один шанс, другого может не быть. Возвращайтесь обычным путем. Там «измененных» пока нет. Удачи!
        Миг, и те, кто их спасли, пропадают, будто не появлялись никогда, Только груды частично разделанных монстров в проходах и у стен, да укрытое тканью тело, остались доказательством так и не случившейся трагедии.
        ЧУТЬ В ОТДАЛЕНИИ. РАЗГОВОР ДВОИХ
        - Госпожа, мы ведь могли быстрее добежать. Тогда бы тот лучник остался жив. А эту магиню вы едва спасли, я же видела, сколько сил потребовалось. Не надо прятать пустой кристалл.
        - Решение было бы тогда другим. Неправильным.
        - А как же свобода Выбора?
        - Никто ее не отнимал. И лучника идти в поход я не заставляла.
        - Но…
        Короткий вздох.
        - Он бы, так или иначе, умер. Только чуть позже. Нить почти разорвалась.
        - А этих, зачем соединили?
        - Такие обычно непробиваемы. Да, я не богиня любви. Однако если нужно, чтобы люди осознали необходимость видеть друг друга рядом, значит так и будет.
        - Может, все же объясните, Госпожа, для чего мы это делаем? Беготня, спасения и тому подобное. Конечно, хорошо и правильно, они опять тянутся к Свету, но…
        - Нат, не начинай заново. Не расскажу.
        - Простите, Госпожа, больше не буду… куда теперь?
        - На северо-восток к пещерам Грома возле Великого Разлома. Сейчас стоит действительно побыстрее. Есть шанс не успеть. Кстати, отыгрываться будешь?
        - Нет, Госпожа. И так уже два желания исполнять.
        - Нечего было такие намеки делать!
        - Да я никогда не сомневалась в вашей красоте. Ноги, руки, талия просто божественны. Все лишнее откладывается только в нужных местах…
        - Ты что, опять… стоять! Ну, погоди!
        Глава 4. В Рохане все спокойно. Часть 2
        НЕДАЛЕКО ОТ ПЕЩЕР ГРОМА
        Дина дернулась от раздавшегося снизу рычания и зашипела сквозь зубы. Проведенная в неудобной позе ночь давала о себе знать и сведенная судорогой нога никак не желала отходить. Проводимый вытянутой рукой массаж не помогал, но шевелиться лишний раз в попытке изменить положение, явно не стоило. И так ветка, на которой она сидела, отчаянно хрустела. Правда, немного добавлял уверенности ремень, перекинутый через ствол и застегнутый на талии. Однако сильно отклоняться и на него давить, тоже было опасно, так как частично оторванная пряжка держалась на честном слове. А желание падать со спасшего ее дерева к оскаленным в предвкушении обеда тварям, естественно, отсутствовало. Силы пока оставались, хотя стремительно покидали дрожащее от боли тело. Мучили голод и сильная жажда. По естественной надобности пришлось сходить под себя. Хорошо, хоть по маленькому, ведь последние дни кушать особо было нечего. Дина всхлипнула, стараясь опять не заплакать. Смысл в том, что она сейчас делала, уже отсутствовал, но умирать по-прежнему не хотелось. Вновь накатила обида на свою глупость.
        Побежала, называется, за помощью. Еще хорохорилась, дескать, уж ей, такой маленькой и юркой, проскользнуть мимо монстров раз плюнуть. Подумаешь, первый уровень. Все равно не увидят и не почувствуют. Трудное детство в трущобах большого города и жесткое обучение в воровской гильдии добавляли уверенности в своих силах. И еще желание обязательно вновь доказать нужность и полезность принявшей ее команде, не только как разведчик. Хотя никто уже давно ничего плохого не говорил, наоборот, все хвалили. Но потребность слышать подобное постоянно шла изнутри. Приятное чувство, что тебя ценят как человека, а не на уровне: подай-принеси, пошла прочь.
        На самом деле можно было потерпеть. Особая опасность отсутствовала. Конечно, обвалившийся выход одного из ответвлений - неприятно. Однако такое в этих пещерах случается довольно часто, а команда сборщиков, к которой напросилась Дина, являлась старой и опытной. И пусть пришлось бы посидеть в темноте голодными два-три дня, разбирая завал, не страшно, может даже нашли что-нибудь ценное. Так все и было, но неожиданно откуда-то стали сочиться слизни. Неопасная мелочь, убиваемая с одного удара дубинкой, но много и непрерывно. Приходилось постоянно оставаться настороже, отвлекаясь от растаскивания камней.
        Это сильно выматывало, а когда уже половина команды получила неприятные ожоги и частично растворившуюся одежду от прикосновений этих мерзких существ, Дина сама предложила сбегать в город. На потолке пещеры, где их завалило, находилась щель, ведущая на верхний уровень. Если бы отрядный маг Роб ее туда поднял соответствующей Печатью, то девушка могла пролезть, выбраться и привести подмогу. Не поддававшийся сначала на уговоры лидер команды Торин вынужденно согласился, когда еще один из сборщиков, не заметив подобравшуюся близко целую группу слизней, чуть не лишился ноги.
        Сначала все было хорошо, пещеры она покинула быстро, незамеченной проскользнув мимо этой гадости в виде пауков, сколопендр и пресловутого живого желе. Не заметили и не почувствовали. Выбежав на привычный маршрут, проходящий по каменистой пустоши рядом с Разломом, Дина уже предвкушала, как появившись со спасателями, получит очередную порцию внимания, восхищенных слов и прочих приятностей. Особенно от Верины, их лекаря, что невероятно устала от постоянного лечения ожогов. Можно было даже надеяться на нечто большее, чем просто поцелуй в лоб и поглаживание по волосам.
        Увы, стае «измененных», напоминавших небольших собак, неожиданно возникшей из расщелины прямо на пути движения, оказалось все равно на маскировку и блокирующее запах зелье. С ходу сменив направление, твари бросились в ее сторону, хотя Дина вроде и успела спрятаться за камнями. К сожалению, других укрытий в этом месте, как назло, не было, а при попытке вернуться, девушку явно бы догнали. Выручило одинокое мертвое дерево, служившее ориентиром для всех, кто шел этим маршрутом в пещеры и обратно. Забравшись на него, Дина решила подождать, когда кто-нибудь из других команд Искателей пройдет мимо. Надежды на то, что «измененные» расположившиеся вокруг дерева в предвкушении вожделенной добычи уйдут сами, не было.
        Однако надвигающаяся темнота подсказала, что быстро ожидать помощи несостоявшейся спасительнице не стоит, а наступившее после мучительной ночи утро радостной вести тоже не принесло. Никого на горизонте так и не появилось. Что, впрочем, не удивительно. Пещеры давно не пользовались популярностью, считаясь отработанным местом. «Измененная» руда была выбрана, а кристаллы слишком редки. Только такие старые и опытные команды, как у Торина, могли еще что-то там найти. И ведь лидер специально выяснял, что в ближайшее время никто сюда идти не планирует. Так, благо в начале похода обернулось проблемой в конце. Увы, только для нее. И фразу: «Довыделывалась, дура!», сухие потрескавшиеся губы произносить уже устали.
        …
        Все произошло нелепо и быстро. Очередное осторожное движение в желании хоть как-то сесть поудобнее. Внезапно надломившаяся ветвь. Судорожные попытки удержаться. Легкий хлопок отлетевшей пряжки. Падение с зажмуренными от страха глазами. Мелькнувшая напоследок мысль: «Неужели это все?» и… ощущение подхвативших тело рук, прижавших его к чему-то невероятно приятному и мягкому. Необычный отзвук сказанных над ухом слов:
        - Осторожнее, малышка!
        Привычный ответ сиплым от сухости горла голосом:
        - Я не малышка! Уже давно взрослая!
        Свет, заставивший прищурить, открытые было веки. Визг и булькающий хрип, раздавшийся со всех сторон, но продолжавшийся буквально какой-то миг. Красивое лицо, обращенное к ней с закрывающей глаза повязкой. Легкая усмешка, появившаяся на губах.
        - И чего взрослая малышка делает тут одна?
        - Я не… ой!
        Собственно «ой» относилось к увиденной окружающей обстановке, теперь напоминающей небольшое мясозаготовительное мероприятие, проведенное непосредственно на природе. Помогали возникшему образу комки шерсти и куски тел, валяющиеся в лужицах крови, опознанные как останки терпеливо поджидающих ее тварей. А непонятно как замершая рядом в воздухе тень, только добавила необычности всему происходящему. К тому же она, оказывается, и говорить умела. Причем довольно ехидно.
        - Госпожа, вы бесподобны, такой изящный рывок! А как пнули тот мешающий обломок скалы! Хоть и низко полетел, но далеко! Наверное, к дождю.
        - Нет, Нат, ты сегодня точно договоришься!
        - Так, я же со всей душой и искренним почтением.
        - Ну-ну.
        Дину аккуратно опустили на ноги, но тело подвело, и она вновь упала на подставленные руки. Бесподобная «мягкость» оказалась совсем рядом, под щекой, сразу заставляя забыть все проблемы последнего дня. А потом неожиданно исчезла боль.
        - Теперь лучше, малышка?
        И почему-то привычное возражение вдруг застряло внутри с возникшим пониманием, что этот голос может называть ее как угодно. Главное, чтобы звучал всегда рядом…
        ВЕЧЕР. ДОРОГА В ГОРОД
        Синее, быстро чернеющее небо с россыпью тусклых серебристых точек. В подступающей темноте медленно бредут две фигуры. Нет ни света, ни тени. Просто усталые женщины, одна из которых бережно придерживает другую. Силы потрачены почти полностью, да и нет смысла их использовать в столь безопасном месте - стены города совсем рядом. Ворчливый голос, привычно начитывающий очередную порцию упреков:
        - Госпожа, сколько можно? Зачем опять на износ? Вот когда-нибудь не рассчитаете и что тогда?
        - А на это у меня есть ты.
        - И всегда буду (четко ощущаемое удовлетворение), но экономить нужно. Вот для чего вы проломили стену в той пещере? Выглядело эффектно, не спорю. И эта Дина чуть в вас дырку не прожгла своим восхищенным взглядом.
        - Ревнуешь?
        - Даже не думала. Но могли просто посидеть и отдохнуть, пока я не разобрала тот завал. Дела-то на час-полтора.
        - Тогда бы мы не успели к следующим.
        - И не стоило. Надо же быть настолько глупыми, чтобы лезть столь маленькой командой на целый прайд песчаных львов.
        - Возможно, но меня там интересовал только один человек.
        - Ага, и как обычно, спасли всех.
        - Ладно, Нат, хватит ворчать как старая бабка. Тем более мне уже лучше.
        - Вот-вот, только это город рядом. Вернее, некая часовня.
        - Не завидуй, будто тебе сестра сейчас через тени не подкинет. Ладно, хватит меня держать. И… заглянем в тот магазинчик?
        - Хм, снова эти пироженки? А не…
        - На-та!
        - Все-все, молчу. Тогда я возьму шоколадных колбасок. И потом в городскую баню?
        - Нет, вот от общения и взглядов, я точно устала, так что давай просто воду в ванную закажем.
        - И то масло надо у прислуги попросить. Мне понравилось.
        - Согласна, приятное. Хорошо усталость снимает. А кое-кому силы сегодня еще понадобятся. Я ничего не забыла!
        - …Как будет угодно Госпоже.
        СНЫ, С КОТОРЫМИ ВСЕ НЕПРОСТО…
        …
        Ночь. Комната. Разметавшееся в постели изогнутое тело. Капельки пота на обнаженной коже и отзвук привычного кошмара в прерывистом, сквозь стиснутые зубы, дыхании.
        …
        Темнота. Каменные стены. Тело, растянутое на веревках. Пульсирующая боль в онемевших конечностях и полыхающая огнем в только что нанесенных надрезах. Легкое мерцание большой Печати на полу. За что? В чем ее вина? Жгучая обида и непонимание происходящего еще крутятся колючками в мыслях, впрочем, уже не требуя ответа. После стольких попыток наконец-то поняла. Не будет. Звуки слов, бывшие когда-то голосом отца, с трудом проникают в затуманенное сознание не вызывая никакого отклика. Семья, Долг - пустые понятия, подкрепленные теперь только болью.
        Шаркающие шаги, обогнувшие тело и замершие спереди, подобострастно произнесенная фраза:
        - Все готово, хозяин, можно переходить к следующему этапу.
        - Она выдержит?
        - Не сомневайтесь. Пусть Источник еще только формируется, но выносливости прибавил.
        - Приступайте!
        Значит, сейчас будет еще больнее, и вновь придется это пережить, но… неожиданное в привычном ужасе ощущение маленькой ладошки на груди. Свет, заливающий все вокруг и слова, незаметно погружающие измученное тело в мягкое блаженство:
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Однако кошмар не отпускает, терзая возникающими образами. Вновь и вновь опутывающие тело веревки, от которых она, совершая усилие, даже научилась получать странное удовольствие. Острые иглы в голове под монотонно зачитывающий приказы голос. Но, ладошка, свет и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Обстановка немного меняется. Тело, хоть и закреплено, однако уже мягкими зажимами, и она лежит на столе. Голос другой, сожалеющий и участливый:
        - Что же девочка с тобой сотворили. Жаль не получится все исправить, но я постараюсь. Только придется потерпеть. Увы, без твоих ощущений понять, где находятся все «закладки», будет невозможно. Прости.
        Привычное ожидание и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Вкус текущей по подбородку чужой крови, выплюнутый в сторону непонятный комок, оказавшийся во рту. Хрипящий вой над ухом, лопающиеся на руках и ногах ремни и отшатнувшиеся от тела, разложенного на столе, фигуры. Да, она уже не столь покорна и не позволит просто так боли взять вверх. Движения, отшвыривающие и выбивающие из окружающих людей кровавые фонтанчики, надрывный крик:
        - Да остановите ее уже кто-нибудь!
        Резкий удар по голове сзади, заставляющий почти потерять сознание. Приближающийся к лицу под злобную ругань кованый носок сапога и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Опять смена декораций. Стол, но уже жесткий. Руки и ноги, растянутые так, что шевельнуться просто невозможно. Самодовольный сухой голос:
        - Объект триста двадцать пять. Женщина. Цель: анализ внедренных в тело магических структур. Для полноценного исследования было принято решение об извлечении глазных яблок и идущих к ним нервных окончаний, вплоть до головного мозга. Объекту оставлены все ощущения для проведения дополнительного контроля при совершении необходимых согласно процедуре действий. Приступаю!
        Содрогнувшееся в готовности к тому, что сейчас произойдет тело и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        А потом свет окончательно залил и заполнил все внутри, выплеснувшись наружу. Выжигая остатки ужаса и страха, даруя спокойствие и умиротворенность…
        РАННЕЕ УТРО. ОДНА ИЗ КОМНАТ В ГИЛЬДЕЙСКОЙ ГОСТИНИЦЕ ГОРОДА РОХАН
        Проснувшись, Кайнэ потянулась, чувствуя сладкую истому во всем теле. Впрочем, она постепенно отступала под натиском зарождающейся бодрости. Удивительно, но довольно короткого ночного отдыха теперь хватало, чтобы полностью восстановиться перед началом следующего дня. В сознании проскользнул увиденный сон, постоянно возвращающийся, но несущий теперь только тени былых ощущений. Любые кошмары оказались бессильны перед тем, что сейчас обитало внутри. Ласковый теплый Свет сразу напоминал о себе, мгновенно стирая все появляющиеся неприятные воспоминания.
        Нет, нельзя сказать, что Кайнэ забыла свое прошлое. Наоборот, даже то, что было ранее спрятано за пеленой боли, вернулось полностью. Детство, пусть и проведенное почему-то у дальних родственников, но в целом счастливое. Редкие появления отца, последний приезд которого обернулся камерой в подземелье и потерей самой себя, после чего наследница древнего рода вдруг стала простой ученицей травницы в деревне возле большого замка в горах. Поступившее предложение, согласие и операция по замене глаза, вернувшая часть воспоминаний, увы, вместе с болью, ломающей тело и сознание, но сразу убранной хозяином замка. Спокойное течение жизни и не совсем обычные отношения, внезапно закончившиеся несколькими днями счастья во время неожиданного путешествия.
        Однако вот тут начинались странности. Зачем и куда ездили, в памяти не осталось, а так же, каким образом и почему тело вновь внезапно оказалось на операционном столе. Последнее, что она увидела в жизни, это была медленно приближающаяся к лицу узкая полоска ножа. А затем, то самое, приходящее во снах ощущение ладошки на груди и завораживающие разноцветные глаза на фоне ослепительного сияния окутавшей душу и сознание Силы. Слова, навсегда убирающие боль и еще одна фраза, сказанная необычным, но невероятно знакомым голосом:
        - Будет лучше, если ты забудешь обо мне.
        Да, появившееся «знание» говорило, что того, кто просил называть себя «просто Даниэлем», больше нет, порождая в душе сожаление с грустью, вместе с тем давая странное понимание - где-то там у него все хорошо. Однако, что именно произошло, и кто подарил новую жизнь взамен старой, при этом заставив забыть о себе, вспомнить не получалось.
        …
        Весьма, кстати, необычную жизнь, которая началась с того момента, как очнувшись без малейшего ощущения слабости, Кайнэ услышала вопли о помощи и неожиданно «увидела» прыжок непонятного существа с оскаленной пастью. Странная черно-белая едва движущаяся картинка. При этом веки… так и остались закрытыми под наложенной на глаза повязкой. Вернее, на то место, где они должны быть. А прикосновение пальцами окончательно дало понять, что одно из основных чувств ей теперь недоступно. Впрочем, это совсем не помешало неожиданной возможности воспринимать все вокруг по-другому. Следом пришло «что нужно сделать» и выброшенная вперед рука спокойно оторвала приблизившемуся силуэту голову от тела.
        Осознание, что она оказалась посреди боя, появилось быстро. И над дальнейшими действиями долго думать не пришлось. Мир вдруг изменился, наполнившись множеством Нитей самых разных цветов, сплетающихся в картину невероятной красоты и Кайнэ просто… «увидела». Потом были два меча, забранные у лежащих мертвых тел, с привычным ощущением рукояток в ладонях. Первые движения танца смерти, в который вдруг влилась гибкая тень. Удивительная синхронность действий с неожиданной помощницей. После чего твари, решившие порвать драгоценный кусочек Полотна, быстро кончились, а затем раздались слова, наполненные смесью почтения и легкой насмешки, вскоре ставшей привычной во всех последующих разговорах:
        - Госпожа, вы были великолепны, но стоило двигаться немного аккуратнее. Платья, дарованные нам, слегка коротковаты и красота ваших ног, а также того, что выше, увы, сильно отвлекла людей от происходящего. Хотя надо признать, что благодаря этому у всех очень здорово поднялся… боевой дух. Да-да, именно он!
        …
        Добравшись в мыслях до своей верной Тени, Кайнэ непроизвольно улыбнулась и «взглянула» на край кровати. Поморщилась, пережив небольшой укол вины, и развязала основной узел на нераспутанной полностью веревке. Вот ведь. Похоже, последняя «игра» не была доведена до конца и она заснула, а Ната не стала будить. Хотя надо признать, желания отработаны честно, причем еще неизвестно, кто в результате получил больше удовольствия. Не удержавшись, Кайнэ шлепнула ладонью по кокетливо выпяченной попе. Впрочем, безрезультатно. Помощница являлась еще той соней, всегда оттягивая момент пробуждения до последнего.
        …
        Помощница… невероятно колкая на язык днем, так что хочется стукнуть, и трепетно покорная своей Госпоже ночью. Она настолько прочно вошла в новую жизнь, что даже мысли о возможном отсутствии не возникало. Честно говоря, в тот самый первый момент, несмотря на четкие действия во время боя, Кайнэ слегка растерялась, пытаясь справиться с пониманием происходящего и «зрением», не зная, что делать дальше. Ната же, как коротко представилась после своих насмешливых слов стоявшая рядом и окутанная странной тенью женщина, сначала спокойно сказала, что оказалась здесь с Кайнэ и тоже ничего не знает. Потом быстро выяснила у окружающих людей, что это Восточные королевства, а рядом граница с Проклятыми землями. И они только что спасли торговца, ведущего караван в пограничный город Рохан, от неожиданной атаки стаи «измененных» тварей, проникших на «эту» сторону. Затем, не стесняясь, Ната быстро раскрутила, действительно благодарного им мужчину, чуть ранее считающего мгновения до смерти, на приличную сумму денег, место в караване и даже возможность выбрать из товара любую понравившуюся одежду. Так толком и не
объяснив, кто они и откуда.
        Все это время Кайнэ ощущала себя маленьким ребенком, которого ведут за руку. Особенно когда, быстро подобрав соответствующие костюмы и попросив на время уединиться в крытой повозке, Ната стала ее переодевать, не забыв сначала протереть тело влажным полотенцем. Последующий откровенный разговор одновременно пояснил и запутал происходящее. Хотя наверно это был первый и последний раз, когда помощница говорила предельно серьезно, и каждое слово подтверждалось ощущаемой внутри Силой. А сказала она, что Натана де Мергер была отдана в служение Кайнэ де Миноли для Искупления своей Вины. И это неизменно и не обсуждаемо. За что и кем, тоже было объяснено, после чего, бывшая травница и бывшая наследница рода наконец-то хоть что-то начала понимать.
        Вот только если Ната искренне считала, что с ней общался сам Светел, воплотившийся в невинно убитой девочке, чтобы покарать недостойных ходить по земле, то Кайнэ сразу «почувствовала», нет, это был не бог Света и не ангел. Но вот кто? Почему-то ни тогда, ни сейчас, никто на ее вопросы и молитвы так и не откликнулся, а Сила лишь молчаливо помогала, неся странный и непонятный отпечаток пустоты. С тех самых пор, приходящие в видениях и снах разноцветные глаза постоянно преследовали ее, не давая ответов. И это несмотря на полученные возможности, осознав которые Кайнэ была в полном шоке. Не дело простому человеку владеть подобным. Однако можно ли ее назвать уже таковым?
        Пока Кайнэ пыталась понять, для чего была дарована Сила, и что делать дальше, Ната, долго не думая, предложила временно обосноваться в этом городе и даже уговорила вступить в гильдию Искателей. И еще неизвестно, кто оказался удивлен сильнее, девушка в комнате регистрации или пришедшие туда женщины, когда гильдейский артефакт с ходу дал Кайнэ одиннадцатый уровень, а ее напарнице десятый. Даже Глава филиала Регина Дубовидная, пожилая женщина, обвитая мускулами так, что не каждый определит ее пол, имела только девятый.
        После короткого разговора Кайнэ и Натана скрыли свои метки, согласившись с просьбой Регины не будоражить народ. Ведь подобное означало, что они вдвоем способны размазать по камням полную Малую Волну, в то время, когда обычно для этого требуются серьезные усилия десятка полноценных и опытных команд. А первые походы вдвоем на ту сторону действительно подтвердили, что равных противников для Госпожи и ее Тени среди тварей, обитавших здесь, нет, даже если нападают стаей. Такие путешествия были неплохим развлечением, и Кайнэ покорно шла на поводу у своей напарницы.
        Неизвестно, сколько бы еще девушка плыла по течению, ведомая твердой рукой помощницы, но однажды они наткнулись на команду, отчаянно отбивающуюся от неожиданного нападения. И при ее спасении Сила колыхнулась, показывая, что присутствующий здесь Искатель ценнее остальных. Потом был еще один случай и еще. Дальше Кайнэ, ощущая важность происходящего, уже целенаправленно стала искать таких людей, чувствуя через Нити подстерегавшую их опасность. А на горизонте будущих событий, пока еще темным облаком, но потихоньку вырастало нечто серьезное, ожидающее всю близлежащую местность. При этом напрямую зависящее от тех людей, что оберегала сейчас Кайнэ.
        Да, понимания по-прежнему не было, ведь даже верной напарнице она не могла толком объяснить свои «видения». Однако столь важный для самой себя смысл существования на ближайшее время был найден. Ну а потом… когда-то очень давно, еще в прошлой жизни, маленькая девочка Кайнэ мечтала отправиться в большое путешествие и увидеть весь мир. Так почему бы не выполнить это желание?
        …
        Окончательно очнувшись от набегавших мыслей и ощущая потребность действовать, Кайнэ вскочила с кровати и с удовольствием потянулась во весь рост. Затем еще раз взглянула на Нату. Сила уже бурлила внутри, требуя выхода, а эта засоня никак не желала просыпаться. Может шлепнуть по попе сильнее? Или погладить, после чего… нет, не стоит. Утро тогда будет явно потеряно, а в «видении» уже слегка дергалась одна из Нитей, показывая, что избранному Силой Искателю скоро потребуется помощь. Ничего, следующая ночь никуда не исчезнет и тогда… неожиданно всплывшее воспоминание заставило досадливо цокнуть языком. Ведь Ната прошлым вечером честно призналась, что хочет заглянуть к кузнецу с возможным продолжением. Естественно, Кайнэ препятствовать не стала, все понимая. Более того, «знала», что оно состоится. Значит, сегодня в постели будет пусто и одиноко?
        Хотя… есть вариант! Эта Дина, что пожирала ее глазами. Красивая малышка и не просто готовая, а страстно желающая более близкого знакомства. Почему бы и не предоставить такую возможность, пригласив к себе, ну скажем… на чай с конфетами? Сила в ответ на мысли колыхнулась, подтверждая возможность события, и Кайнэ с предвкушением улыбнулась. Да, юна и неопытна, но совершеннолетие уже есть, иначе не смогла бы зарегистрироваться, а ее Нить тогда четко показала, что некоторые воспоминания из довольно короткой жизни девушки, явно стоит заменить более приятными. Отлично, так и поступим!
        Правда, был повлиявший на решение один момент, о котором Кайнэ старалась не думать. Ловя вчера столь небольшое тело, она почувствовала нечто смутно знакомое, будто когда-то уже приходилось держать подобное на руках или обнимать. И еще… почему-то возникло странное желание положить голову на эти худенькие коленки и ощутить, как маленькие ладошки гладят волосы, пропуская прядки через пальцы. А повернув вверх лицо, увидеть мерцающие маленькими искорками необычные разноцветные глаза…
        Глава 5. Естественное испытание. Часть 1
        ГДЕ-ТО В НЕИЗВЕСТНЫХ ЗЕМЛЯХ. УБЕЖИЩЕ В ГОРАХ
        …
        Большая пещера. Маленькая, судорожно сжавшаяся фигурка, похожая на человека, в каких-то обрывках, напоминающих остатки плаща. И стоящий перед ней ужасный монстр, почти упирающийся спиной в потолок. Мощные, покрытые чешуйками лапы с большими когтями. Широкое тело со вздувшимися боками в шубе из плотно прилегающих друг к другу иголок. Длинные угрожающе шевелящиеся щупальца на месте шеи. Голова, покрытая спереди сплошным костяным наростом, сильно напоминающим голый череп. Светящаяся темно-зеленая дымка, исходящая из глубоко утопленных глазниц. Полуоткрытые челюсти, показывающие острый частокол здоровенных зубов с выступающими вверх и вниз клыками.
        В пещере раздается громкое, отдающее эхом от стен, утробное рычание. Несколько растянутых во времени мгновений, кажущихся бесконечностью. Затем монстр делает движение вперед, нависая над фигуркой, втянувшей голову в плечи. Наклоняется, открывает пасть и… вытянутым раздвоенным языком начинает тщательно ее вылизывать.
        …
        Да, я знал, что виноват и старательно это транслировал вместе с сожалением о своем поступке. Впрочем, прекрасно понимая - надо подождать, пока эмоции не схлынут. Однако раздражение на совершенное нарушение, спустя несколько образов-фраз, прорвалось сильным беспокойством и переживанием. Как следствие, повторением ежедневной не самой приятной процедуры. Ма-Муля очень ответственно подходила к своим родительским обязанностям, более того, похоже, методика была отработана годами, если не десятилетиями. Однако нотации, пусть и сменив тон, так и не прекратились.
        - «Доча, ну я же просила тебя не пытаться вылезти наружу! Там пока для вас очень опасно! А ну не шевелись! И когда, наконец, ты выкинешь этот кусок человеческой шкуры? Он же весь порвался! Не дергайся, я сказала!»
        Увы, пришлось терпеть. Тем более, в отличие от кое-кого, наблюдающего с волнением и опаской за происходящим из-за угла, я знал о существовании такого понятия, как дезинфекция. Наконец, посчитав процедуру законченной, тщательно обнюхав, меня признали безопасным.
        - «Ладно, надеюсь, больше такого не повторится?»
        Последние мысле-образы несли опять довольно угрожающий оттенок, на что я поспешил ответить:
        - «Да-да, не буду, обещаю!»
        - «Ну и хорошо. Не переживай, уже скоро. А теперь пора кушать. И чтобы сейчас съела не меньше чем в первый раз! Я знаю, что те, кто похож на тебя, доченька, могут быть гораздо толще. Ты слишком худенькая, это плохо! Дети, сюда!»
        Находящееся передо мной тело легло набок, открывая живот и вызывая непроизвольное сглатывание мгновенно заполнившей рот слюны. Да, думаю можно позволить сегодня чуть побольше, тем более что результат моего ослушания был положительным. И надеюсь, пузырем на ножках, как тот кукольник с востока, все же не стану. Но сначала… услышав дробный перестук лапок, я с предвкушением улыбнулся. Небольшая месть тому, кто дал обещание отвлечь внимание на себя и в столь нужный момент не сдержал его. Ближе, еще ближе. Теперь резко развернуться, обхватить, прогиб, рывок… есть! Подброшенный вверх тормашками и врезавшийся в стену Нуф. Возмущенный визг. Злорадное похрюкивание Нафи и Нифи, прекрасно понимающих, за что их братец получил.
        - «Она дерется!»
        Слегка недоуменное:
        - «Тише дети, хватит на всех, не толкайтесь!»
        Но я незлопамятный, отомстил и забыл, после чего шагнув, совершил, наконец, столь желанное действие. Первый глоток, как всегда, был просто божественен. И не обращая внимания на обиженно сопящее тело, что, пихнувшись слегка сильнее необходимого, приткнулось рядом, я продолжил никогда не надоедающее действие - поглощение молока!
        - «Внимание! Обнаружено поступление в организм токсинов, носящее систематический характер. Процедура анализа и нейтрализации приостановлена. Накопление негативного воздействия - 35 %, 36 % …»
        Вот ведь, еще одна на мою голову. И пусть эмоции со словами ничего не показывают, но уверен, она злится. За дело, конечно, хотя виноватым я себя и не чувствую. Тем более самого страшного не случилось. Свет глаза увидели, а значит, работают, как положено. Регенерация и «сестренка», обязательно доделают остальное. Пока же… глотаем и наслаждаемся каждой капелькой! О-о! Как вкусно!..
        - «64 %, 65 %, 66 % … Внимание! Высокий уровень интоксикации организма! Есть вероятность повторного повреждения нервной ткани. Рекомендуются действия, вызывающие прерывание процесса поступления токсинов».
        Оторвался с трудом. Присел, откинувшись на теплый живот Ма-Мули. Приятное головокружение и легкий шум в ушах. Как же хорошо! Жаль, явно бы еще влезло. Но САТИ сейчас достанет своим нудением, да и ползать по пещере, утыкаясь в каждый камень, желания не было. Все-таки быть слепым не очень приятно…
        ТА ЖЕ ПЕЩЕРА. СОБЫТИЯ, ПРОИСХОДИВШИЕ РАНЕЕ
        Увы, но предупреждения «сестренки» оказались далеко не пустяшными, и когда я очнулся, то долго не мог понять, что происходит. Набор ощущений уж очень был своеобразным. Несмотря на открывшиеся глаза, вокруг полная темнота. Дикая головная боль с молоточками, стучащими в висках и не дающая думать. Противная сухость во рту. Сильная резь в животе. Жуткая ломота во всем теле. Холод камня под спиной. И…
        … непонятное горячее шершавое «полотенце», протирающее меня сверху, затем с боков и вызывающее легкое жжение по всей коже, но одновременно дарящее странное облегчение. Почти сразу нечто тонкое оплело руки, вздернуло вверх, и процедура продолжилась уже с задней стороны. Причем все это на фоне невероятного эмоционального облака заботы, окружившего и подавляющего любые попытки к сопротивлению. Хотя…
        - Эй, а вот «там» совсем не надо! Ай, жжется! И мне нужно вниз! Срочно!
        Кто бы еще послушал. В общем, под внешним воздействием «резь» из живота очень быстро вышла естественным образом, так же как и все остальное. После чего началась спокойная повторная обработка, убирающая последствия, а голове неожиданно возник, привычно переведенный в слова, обладающий странно-знакомой структурой, мысле-образ:
        - «Прекрати дергаться, дай закончить».
        И сквозь боль, в сознании появилась ассоциация, допускающая только однозначное толкование того, кому принадлежит сказанное:
        - «Э-э, мама?..»
        Радость, что ее поняли, смешанная с тревогой за мое состояние:
        - «Да, доченька! Подожди немного, вот так. А теперь, давай покушай!»
        Теплая плоть под щекой, губы, мгновенно нащупавшие нужное место и наслаждение, проникающее в организм с каждым глотком, почти сразу убравшее все неприятные ощущения. Немного, правда, напряг еще один голос, сухо сообщивший:
        - «Обнаружено поступление в организм токсинов. Внимание! Высокий уровень интоксикации! Регенерация поврежденной нервной ткани приостановлена. Рекомендуются действия, вызывающие прерывание процесса поступления токсинов».
        Но понять кто это, уже не получалось, да и остановиться было совершенно невозможно…
        …
        Внезапное ощущение прострелившей от головы до пяток молнии, заставившее содрогнуться все тело и… я резко пришел в себя. Вокруг знакомая пустота, а рядом фигура САТИ. Слова, раздавшиеся со всех сторон:
        - Принудительный запуск режима полного погружения.
        Мгновенно появившиеся воспоминания о последних событиях буквально вытолкнули виноватое:
        - Благодарю, сестренка! Прости дурака.
        - Анализ состояния пользователя «братик» - удовлетворительно. Ожидание ввода данных.
        В общем, немного помучившись осознанием очередной глупой выходки, я шагнул ближе к отображаемой «кукле» и стал анализировать результаты своих действий. К счастью, все оказалось не так уж плохо, хотя частичное повреждение нервных окончаний, включая зрительные органы, было довольно неприятным открытием. Действительно, несмотря на божественный вкус, молоко этого существа, похоже, являлось своеобразным ядом нервно-паралитического действия. А слюна очень даже неплохой кислотой, которая не разъела до конца кожу только из-за внезапно открывшейся удивительной стойкости к подобному воздействию. Положительный момент заключался еще в том, что мой организм с помощью САТИ со всем этим справлялся. Поврежденные ткани восстанавливались. Благо «сестренка» теперь не отключалась, так как при отсутствии внешнего давления от серой составляющей светлый Источник работал стабильно, хотя разница с выработкой темной энергии была по-прежнему очень существенной.
        Вот только одна проблема. На ближайшую перспективу, это молоко - единственная еда. Может и есть что-то другое, особенно вне пещеры, но Ма-Муля просто так не позволит себя покинуть, а облизывание языком станет обычной процедурой. Ведь, мало того, что я напился не самой подходящей для организма жидкости, так еще в придачу дал существу Имя, заработав истощение с дополнительным повреждением биологических тканей, а также стал его детенышем, в прямом смысле этого слова. Во всяком случае анализ полученных мысле-образов не оставлял никаких сомнений - снаружи ждет агрессивно-заботливая мама, которая сделает все для выживания потомства и в ближайшее время у «дочки» нет шансов по-тихому исчезнуть. Причем разум у Ма-Мули, похоже, ну никак не уступает человеческому.
        Это было немного странным, так как я узнал внешний облик. И на показанной в свое время карточке было четко указано, что макхары - это дикие «измененные». Правда, размером они там были намного меньше и выглядели несколько по-другому. Но основные черты совпадали. Только хвоста я не заметил. Кстати, наше общение сильно напомнило ту «связь», что была с Даниэлем. Очень характерное построение мысле-образов, вызвавшее сразу вопрос, отложенный после раздумий на потом. Сейчас нужно решить, что делать дальше! Впрочем, как ни крути, а придется пока побыть здесь. Тело должно выдержать, да и безопасность точно гарантирована. Тем более, какое же «оно» все-таки вкусное! Даже простое воспоминание вызывает желание глотнуть еще разок. Решено! Останусь. А там видно будет. Надо только настроить контроль, чтобы свести риск к минимуму и вовремя останавливаться. И как хорошо, что сейчас САТИ не способна к высказываниям о моих умственных способностях…
        ПЕЩЕРА. ТЕКУЩЕЕ ВРЕМЯ
        Наплывшие мысли прервало осторожное тыканье в плечо и нетерпеливое:
        - «Ну, что там, снаружи?»
        Ага, Нафи, наевшись, не выдержала первой, хотя демонстративно от сделанного поступка и отговаривала. Ничего, пусть потерпит. Могла бы тоже прикрыть. Так что легкая «мстя» не помешает.
        Да, верно, некоторое время спустя, особенно когда понял, что разум моих новых сестер и брата прогрессирует невероятными темпами (тоже вопрос, оставшийся без ответа), я решил, что вся семья должна обладать Именами. Думал недолго. Своеобразное похрюкивание вызвало из памяти однозначную ассоциацию, не оставляющую сомнений. Растянулось, правда, на три раза и обошлось в невероятную слабость, а также потерю сознания с вылетом в «пустоту» и очередной «выговор» от САТИ с указанием на критическое состояние организма. Но жалеть не стал. Ведь на данный момент, это являлось единственным, чем можно было отплатить приютившим меня существам. Ну а анализ происходящего, что это в результате дает и самого механизма процесса, требующего каких-то запредельных усилий, решил вновь оставить на потом. Пользы сейчас не принесет, а гадать со столь малым количеством информации смысла не видел. Но то, что все связано с исчезнувшими эльфами, учитывая историю с Дианэль, понял однозначно.
        - «Ну, сестренка!..»
        О, а вот это уже Нифи. Робкая и немного нерешительная. К ней претензий не было, да и остальных уже простил, так что…
        - «Ладно-ладно, покажу».
        Три переминающихся на лапах тела, дружное сопение. Тянуть смысла больше не было и я, сосредоточившись, отправил им волну образов со всеми сопутствующими ощущениями, поймав неодобрение Ма-Мули, которая, впрочем, не стала препятствовать. Жаль, что визуальный ряд был сильно расплывчат. Увы, зрение до конца еще не восстановилось. Но звуки и запахи, а также отображение через Силу Тьмы, что была своевременно подкачана в глаз - все получилось в полном объеме. Хотя вылезти на самом деле не вышло, только высунуть голову, и честно говоря, ничего особенного я не разглядел. Да и не собирался.
        Главным-то было на самом деле просто узнать, что могу видеть именно настоящий свет. Ведь в пещере зрение работало несколько по-другому, выдавая черно-серую картинку. Даже не совсем понятно, что использовалось, но не Силы это точно. Раньше не задумывался, а сейчас осознал, удивился и со вздохом отложил в памяти очередную закладку. Хорошо хоть САТИ по моему требованию все запоминала, а то чувствую, когда настанет это долгожданное «потом», пара томов разнообразнейших вопросов накопится точно. Только бы не получилось как тогда с Даниэлем.
        В общем, возвращаясь к тому, что снаружи. Глубокая ложбина, где был выход из пещеры, позволила разглядеть только камни, кустарник, да кусочек мутного неба. Но все равно в ответ был дружно восхищенный вздох с сильным желанием увидеть самим. На данный момент невозможным, так как в ту щель, что осталась на выходе из убежища, заваленном предусмотрительной мамашей, пролезть могло только тщедушное человекоподобное тельце. Да еще слегка ободравшись. И никак не бочонки на ножках, что похрюкивали рядом. Кстати, часть пещеры, через которую я тогда проник, Ма-Муля сразу обрушила, оставив пока за пределами понимания, как это было сделано. Но небольшое отверстие опять сохранила, а ощущение сквозняка, тянувшего изнутри наружу, заставило с еще большим уважением отнестись к ее разуму.
        …
        Тем временем наполнившее желудок молоко добилось своего, и напавшая сонливость привела к мысли, что после плотного перекуса неплохо бы отдохнуть. Понимание у окружающих она нашла быстро, и вскоре тепло плюхнувшихся на пол и сгрудившихся тел унесло меня в ласковые объятия темноты.
        ТА ЖЕ ПЕЩЕРА. НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ СПУСТЯ
        - «Сестренка, ты где, мы сдаемся, выходи!»
        Ага, разбежались. Тем более, кое-кто сейчас внизу и… раз!
        - «Попалась!»
        - «Так нечестно!»
        Но я уже вовсю бежал и ухмылялся, слушая дружный преследующий топот. Нет, не догонят. Нафи, правда, имела шансы, как самая быстрая, но не более. Пещера изучена вдоль и поперек и пара переходов, позволят оторваться, а там и опять спрятаться можно. Удивительно большое переплетение коридоров с резкими поворотами и залами на несколько выходов давно уже казалось маленьким и тесным. Поэтому более-менее интересно становилось, только когда ловили меня. В остальных случаях сестры с братом находились слишком быстро. Ведь залезать на стены и потолок у них не получалось.
        Тем более что с определением интеллекта я все же погорячился. Да, разум, но довольно жестко структурированный и вне определенных рамок неспособный даже к простейшему анализу. Во всяком случае, попытка рассказать им историю про колобок провалилась. Не поняли. Но вот в подвижных играх показывали хорошую смекалку и умение принимать правильные решения, основанные на опыте. Проверять саму приемную маму на подобное, как из чувства уважения, так из-за элементарной опаски не стал. Вдруг поймет и обидится. А вопрос об окружающем мире почему-то неожиданно наткнулся на нежелание говорить, смешанное с эмоциями будущей вины и сожаления, окутанные сильной надеждой. Странно, но, по крайней мере, это «потом» наступит довольно скоро.
        Когда же я решился спросить, почему Ма-Муля не интересуется, кто приемная дочь и откуда взялась, то получил в ответ недоуменное:
        - «А разве это имеет значение?»
        После чего желание задавать вопросы отпало, а уважение и чувство признательности выросло многократно. И ведь она поняла, что получила Имя, как и дети. С удовольствием использовала в мысле-образах, но единственная эмоция, которую смог уловить, выглядела так: «Какая же моя дочка умница, я ей горжусь!» Идеальная мама.
        Еще было любопытно, как Ма-муля вырыла такое убежище, обладая столь большими размерами. При этом оставляя за границей внимания тот факт, что вокруг, вообще-то, камень. Но заметив, что ее фигура становится все меньше и меньше, начал догадываться. И даже забеспокоился о здоровье приемной мамы, хотя вроде вода и пища была. В одном из дальних закутков по стене стекал небольшой ручеек, а в соседнем зале возвышалась целая гора слипшихся комков бурой массы, к которой она периодически подходила. Воду я тоже иногда пил, даже пару раз прополоскал по-прежнему нацепленный на тело плащ, создающий хоть какое-то подобие одежды. Только вот попробовать, что за еда, желания не возникало, также как и спросить, каким образом Ма-Муля все это приготовила. Догадки были благополучно оставлены глубоко внутри.
        Ну а для «естественной надобности» я уже давно нашел дорогу в тот самый зал, через который здесь и появился. Завален он был не полностью и оставшейся части хватало. Причем для всей семьи. Сестер и брата тоже быстро приучили ходить туда. Особенно когда пару раз заставили за собой убрать. А ведь соответствующий инвентарь отсутствовал…
        Кстати, понять сколько времени прошло с того момента, как я здесь появился было невозможно. Увы, САТИ в этом случае опять оказалась бесполезной, ранее ничего не отслеживая, а на сейчас потребовав задания фиксированных отрезков и точки отсчета. Я, конечно, сообразил, что нужно делать, но смысла создавать суррогат не увидел. Спешить некуда, а на скорость выхода отсюда никак не повлияет.
        Вообще, становилось откровенно скучно. Беготня уже почти надоела. Борьба была еще интересна, но, увы, как-то слишком быстро я приноровился к разнице в весе, потом, активно эксплуатируя оставшиеся воспоминания, смог вернуть способность к обычному ускорению. Хотя отдыхать приходилось гораздо чаще. С силой оказалось сложнее, но, концентрируя энергию Тьмы в пальцах, добиться кратковременного эффекта получилось, пусть и не такого, как раньше. И результат теперь был почти предопределен, даже если втроем на одного.
        Это не считая того, что в голове постоянно всплывали те или иные движения, которые я потом не стеснялся отрабатывать на сестрах и брате. Или просто в одиночку. Благо времени было достаточно. Конечно, они явно предназначались для боя с человекоподобными существами, но прекрасно адаптировались и под бегающие сардельки на ножках. Довольно крепкая шкура позволяла почти не сдерживаться, а уже отросшие длинные щупальца и сильные челюсти служили лишь приятным разнообразием. Непонятно было только одно, это воспоминания моей прошлой жизни или все же остатки матриц, что предоставили души химер Даниэля, с которыми познакомился в Серых Пределах. Увы, «знания» в том виде, что были когда-то в памяти, исчезли, а значит надо пользоваться моментом и стараться восстановить хоть чего-то.
        Повреждений я особо не получал, так как после многократной обработки языком Ма-Мули, несмотря на оставшуюся гибкость и эластичность, прочность у кожи сильно повысилась. Что не могло не радовать, ведь попытки вернуть «покров», предпринимаемые с постоянной регулярностью, пока успехом не увенчались. Кости тоже явно стали крепче. Ну а все, что «прилетало» сверх этого, восстанавливала САТИ, правда, не забывая начитывать нотации в своей новой безэмоциональной манере.
        А однажды даже удалось скользнуть на сверхбыстрое ускорение, когда мир останавливается в вязкой тишине. Но… следующее, что я почувствовал, очнувшись, это был шершавый язык Ма-Мули, и острая эмоция тревоги, исходившая от окружающего пространства. Естественно, что «сестренка» тоже не осталась в стороне:
        - «Внимание! Энергетическое истощение! Для поддержания функционирования организма осуществлено расщепление биологических тканей. Общее повреждение - 1,2 % Запущена процедура регенерации».
        Понял. Осознал. Временно забыл.
        ТА ЖЕ ПЕЩЕРА. ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ
        - «Ничего, доченька, я уверена, что у тебя все получится, продолжай!»
        Увы, прорывающееся раздражение уже не давало возможности сосредоточиться и попытаться снова выполнить столь необходимое действие. Сбоку донеслось презрительное фырканье. Наф, слегка кося на меня глазом, гордо восседал в окружении «облака» Силы Смерти, хаотично циркулирующей небольшими косматыми струйками. Зря, кстати, пыжится. Его сестры еще в прошлый раз сумели все освоить и сейчас выполняли требуемое, похоже, даже не прилагая усилий. Только вот у меня пока не получалось. Что стало серьезной проблемой, так как, оказалось важным и непременным условием для выхода из пещеры.
        Да, время пришло. Непонимание столь долгого ожидания рассеялось после спокойно сказанной в один прекрасный момент фразы, что теперь, когда Источники окончательно окрепли, мы готовы изучить крайне необходимое умение. И после чего сможем, наконец, покинуть пещеру. Только вот сказанное в первую очередь предназначалось для настоящих детенышей макхара. У меня же, в отличие от сестер и брата, Источника Смерти, действующего с рождения, не было…
        Нет, преобразующий «орган» сработал безотказно и энергия Тьмы, направленная в «хранилище», что находилось в животе, нужный оттенок приобрела. А накопив достаточное количество Силы Смерти, смог выпустить ее наружу, сделав нечто похожее, причем даже поплотнее. Только вот Ма-Муля, тщательно изучив результат, разочарованно сообщила, что это «не то», правда, почему, сказать не могла.
        К тому же очень быстро пришлось учиться давить свою способность к внешнему поглощению этой составляющей Силы. Ведь первый урок в освоении необходимого умения оказался благополучно провален. Когда Ма-Муля, пытаясь продемонстрировать что нужно, окружила все вокруг этим «облаком», вызывая одновременно чувство угрожающего смертельного давления, оно… неожиданно стало исчезать, потихоньку втягиваясь в мое тело. Хотя далеко не так быстро, как вела себя энергия Смерти там, в Мертвом лесу. Более того, сосредоточившись, изумленная Ма-Муля смогла прервать процесс, удивив уже меня.
        Найденный в результате способ, конечно, не выглядел оптимальным, вызывая ощущение, что это лишь суррогат, но все лучше, чем ничего. Оказалось, что достаточно пустить по коже Силу Тьмы. Процедура получилась на удивление легкой, а ощущение натянутой на тело пленки быстро прошло. Более того, поддержание данного процесса удалось повесить на САТИ, хотя я чуть и не сломал мозги, прописывая все возможные ограничения и условия. Но вот то, что нужно было сделать с Силой Смерти, никак не получалось.
        Как ни странно, но основную напрашивающуюся причину Ма-Муля отмела сразу, когда, признавшись в отсутствии необходимого Источника, я получил ответ, что есть, только пока «крепко спит», тем более она чувствует мою способность к созданию и управлению подобной энергией. Мозговой штурм даже заставил вспомнить сообщение старого «интерфейса» (который, впрочем, оказался не совсем им), сделанное после возвращения из Серых Пределов об инициации процедуры создания этого Источника. Оттуда же наверняка растут ноги и столь необычно-агрессивной способности к поглощению соответствующей составляющей.
        Кстати, Ма-Муля совсем не переживала, на все неудачи спокойно говоря о простой необходимости тренироваться дальше. И постоянный искренний образ-эмоция - ты сможешь, я в тебе уверена! Идеальная мама…
        …
        Да! Да! У меня получилось! Пускай и с очередным осознанием своей тупости, причем такой, что искренне хотелось хорошенько приложиться лбом об стенку. Останавливало только воспоминание о произошедшем в прошлый раз казусе. Дополнительно подвергать и так свой еле работающий мозг даже гипотетической опасности не стоило. Ну а сейчас, я висел на морде, также радующейся Ма-Мули, обнимал и искренне благодарил. Ведь добилась. Терпеливо ждала, хотя ее настоящие дети давно были готовы. Все последнее время с перерывами на сон и еду методично, поэтапно разбирала мои действия и старалась передать максимально полно, как это должно происходить. И пусть она не знала того мысле-образа, что смог переломить ситуацию, разве это имеет значение?
        Аура! Самая обыкновенная. То, чем обладает любое существо с душой. Собственно, добавить нечего. Не какая-то там «область», которую я упорно представлял в голове, сосредотачиваясь на ее создании, и в результате стоило только ослабнуть вниманию, сразу терял контроль. Именно ауру наполняли энергией Смерти макхары для своего умения. Ну а управление, особые узловые точки и другие нюансы, с учетом того, что фактически это ты сам, пусть и не телом, а душой, становились лишь вопросом банальных тренировок, что с учетом предыдущих длительных мучений прошли мгновенно. То, что в результате она по степени насыщенности ненамного уступала Ма-Мулиной, а по размерам получалась даже больше, было уже частностью.
        Вся ранее существующая проблема оказалась в том, что почему-то моя аура была полностью втянута в тело. Поэтому я ее и не видел. И только когда, обессилев от бесконечных попыток, в приступе ярости ударил кулаком по полу, она вышла. В него. После чего, наблюдая за расползающимися в камне трещинами и быстрыми движениями щупалец скрепляя раскалывающийся потолок, Ма-Муля спокойно сказала, что сейчас на руке было именно то, что нужно. Потом добавив, что она невероятно рада увидеть преждевременно и так хорошо освоенное следующее умение, но стоит вернуться и изучить основное. Дальше был глупый вопрос САТИ и очень простой ответ с упоминанием «того самого» слова. Остальные определения для себя любимого я придумывал уже самостоятельно. Благо особого интеллекта, чтобы говорить «некультурные» слова не нужно. Ах да, руку мне «сестренка» в этот раз вылечила быстрее. Похоже, явно стала опытнее. Ну, как говорится, то ли еще будет…
        НАКОНЕЦ-ТО, СНАРУЖИ. ПОНЯТЬ БЫ ТОЛЬКО ГДЕ…
        Все же умеет Ма-Муля удивлять. Пребывая в полном восхищении, я обошел ее кругом, внимательно рассматривая и привыкая к новому облику. Куда делся гигантский монстр, увиденный тогда в пещере? Даже когда мы, наконец, выбрались наружу, она пусть и стала меньше, но выглядела довольно впечатляюще. Теперь же… Узкое поджарое тело высотой мне по грудь, покрытое коротким и очень жестким на ощупь черным мехом. Бурые чешуйчатые лапы с острыми когтями. Небольшой венчик багровых щупалец на шее. Вытянувшаяся морда с серым костяным наростом еще сильнее напоминающая череп, особенно с учетом провалов на месте глаз, исходивших видимой зеленоватой дымкой. Появившийся откуда-то гибкий хитиновый хвост с загнутым когтем на конце. Вот теперь было полное совпадение с той карточкой, показанной Даниэлем. Только она не могла передать ощущение смертельной опасности, разлитое в окружающем воздухе. В первую очередь предназначенное для тех, кто посмеет покуситься на сокровенное - ее детей. Кстати, само превращение с окутыванием тела дымкой сильно напомнило мне волколаков. Очень похоже.
        - «Боевая форма. Скоро и вы научитесь, потерпите немного».
        При этом Ма-Муля с четко ощущаемой тревогой посмотрела на меня. Да, понимаю. Но огорчаться не буду. И так получил все возможное. Бегающие вокруг мамы Нуф, Нифи и Нафи, одновременно выпустили разочарованный образ-вздох. Кстати, их пузатые тушки, сейчас, явно побольше размером будут. Только вот… кого могут испугать розовые хрюкающие бегемотики? Особенно учитывая топорщащиеся в волнении белесые щупальца, вызывающие весьма определенную ассоциацию. Да-да, смеялся, катаясь по земле, я долго. Когда, наконец, разглядел цвет и… «крылышки». Хорошо хоть не поняли и не обиделись.
        - «Мама, а когда?»
        Тут я опять почувствовал тщательно скрываемую тревогу, смешанную с виной и… оттенком застарелой боли. После чего неожиданно понял, что направлена она была не только на меня и с этим превращением далеко не все так просто. Да и ответ носил несколько демонстративно нейтральный характер.
        - «Сначала вам нужно поесть».
        А вот это правда. Кушать уже хотелось сильно. Молоко исчезло еще вчера, да и было его последнее время откровенно мало, едва хватало утолить голод. САТИ, конечно, осталась довольна, выдав, что «поступление в организм токсинов прекращено». Вот и верь про отсутствие нормального сознания, если не так давно уже сообщала про «уровень интоксикации организма, сниженный до естественного предела». Так в чем разница? Наверно, только в желании намекнуть, что любимого молочка я больше не увижу. По больному ведь ударила! Ехидина, как есть. Ничего, вот очнется, обязательно отыграюсь! Ну а сейчас, похоже, нас ожидает отдающее сладким предвкушением набитого живота, основное и жизненно важное действие для всех хищников - охота!
        Глава 5. Естественное испытание. Часть 2
        ТЕПЕРЬ УЖЕ ПОНЯТНО ГДЕ. ЧУТЬ ПОЗЖЕ
        Я лежал на траве и думал о смысле жизни. Собственно, это единственное, что оставалось делать. Сил двигаться не было, а для более сложных мыслей мозг должен в достаточной степени хорошо снабжаться кислородом и полезными веществами, однако кровь явно сосредоточилась в другой части тела. Так же как и все остальные ощущения. Увы, не в отсутствующей, а возле желудка. Что сейчас тоже нельзя назвать плохим вариантом и в некоторой степени жизненно необходимым. Хотя все же я слегка переел. Может и не слегка.
        Впрочем, лежащие рядом три похрапывающие тушки не сильно отстали и даже, учитывая габариты, употребили гораздо больше. Только вот у меня, несмотря на расслабленное состояние, заснуть, ну никак не получалось. Оставалось только лениво перебирать в памяти недавние события и разглядывать окрестности. Соответствующие пейзажу слова легко всплывали в голове, а вот местные аналоги в пяти вариантах произношения я знал далеко не полностью. Да и насколько они соответствовали увиденному, представлял достаточно слабо. Первоначальное удивление уже прошло, оставив лишь любопытство и волнующее чувство прикосновения к тайне.
        …
        Ведь еще в пещере, по здравому размышлению и с учетом обстоятельств, был сделан логичный вывод, что данное место, скорее всего, находится где-то в Землях Демонов. Уж больно узкая полоска на вспомненной карте изображала Пограничье, которое я явно бы уже прошел. Вернее, пробежал. Да и не могло оно состоять из одного мертвого леса. Соответственно, снаружи предполагалось увидеть пустыню с руинами, раз произошла некая катастрофа вместе с войной в придачу. Даже гадал, чем тут можно питаться. Первые впечатления это только подтверждали. У входа в пещеру, расположенного в глубине расщелины, кроме вздымающихся отвесных стен и осыпавшихся груд камней с цепляющимися за них низкими колючими кустиками ничего не было.
        И вдруг, спустя всего несколько десятков шагов в безликой серости и резком подъеме наверх, мы вышли в мир, наполненный цветом. Высокая трава. Небольшие группы кустарников, разбросанные то тут, то там. Деревья, не создающие сплошного полога, но достаточно часто растущие, чтобы полностью закрыть ближайшую перспективу. Легкий туман, постепенно проступающий в стылом воздухе на некотором отдалении. Не магический, а самый обычный.
        В целом все выглядело нормально, а растения вполне узнаваемо, только вот… фиолетово-бардовые оттенки немного портили общее впечатление. И еще вязкая тишина, невольно заставляющая ступать как можно осторожнее. А также, оставляемая позади, вертикально вздымающаяся каменная плоскость. Слегка загибаясь, она расходилась в стороны, постепенно теряясь в туманной дымке, а верхний край нырял в низкую облачность. Размеры и форма практически намекали о вероятном искусственном происхождении.
        Дальше стало еще интереснее. Ведь других эмоций, ну, кроме тех, что исходили от нашей семейки, я не чувствовал совершенно. Хотя очень старался. Насекомых и другой мелкой живности в траве не наблюдалось. Возникло даже ощущение, что мы единственные живые существа. И вот тут приемная мама быстро доказала, что это неправда, а первая в нынешней жизни (наверняка раньше делал нечто подобное) охота оказалась очень короткой.
        Ма-Муля не стала тратить время попусту и сделала все сама. Естественно, довольно эффектно. Но сначала попросила полностью развернуть свои ауры и старательно их поддерживать, как учила. Затем потребовала ступать точно следом и, обходя некоторые только ей видимые места, привела нас под небольшое раскидистое дерево. Тщательно обнюхала все вокруг, помяла лапами траву. Постояла, к чему-то прислушиваясь. Попросила немного подождать и… исчезла. Нет, я заметил мелькнувшую тень и ощутил порыв ветра. Даже с ностальгией вспомнил, что в свое время тоже мог двигаться на подобной скорости.
        Отсутствовала она недолго, а когда появилась вновь, на траву грохнулась туша какого-то животного. Текущая из разорванной шеи вполне обычного вида кровь намекала, что смерть наступила прямо сейчас. Значит, жизнь здесь есть, просто нужно учиться ее искать. Кстати, Ма-Муля принесла это тело, находясь уже в обычном облике, что не удивительно, ведь размер был довольно приличный.
        Больше всего зверь напоминал местного лося с карточки Даниэля, но после более пристального осмотра выяснилось, что скорее просто похож. Все-таки обычные травоядные, нарисованные на тех картинках, не обладали такими зубами. И гребень костяных выступов по всей спине отсутствовал. Может, имелись еще какие отличия, но честно говоря, разглядывать особого интереса не возникло, да и уж больно он быстро… закончился. А костяк многого не расскажет.
        Правда, смутило, насколько я равнодушно отнесся к поеданию окровавленного трупа и копанию в вывалившихся внутренностях, но подумав, решил, что пока эти мысли лишние. Ведь даже если чувствуешь себя человеком, то наверно стоит вспомнить, что он тоже хищник. Хотя все же стыдно немного было. Особенно когда на пару агрессивных рыков со стороны сестренок я, недолго думая, быстро «объяснил», кто тут имеет право на выбор самых вкусных кусочков. Заодно с некоторым огорчением понял, что розовые бегемотики лишь выглядят крылатыми, но на самом деле летать не умеют. Только если низко и недалеко.
        Сцепились мы, конечно, не из-за мяса. Ведь, несмотря на сильное желание поесть, все же оно оказалось не таким вкусным, как хотелось, даже скорее, наоборот (сырое и без соли… бе-е-е). А вот некий орган подозрительно похожий на печень оказался очень даже неплох. Мягкий и пропитанный горьковато-кислой кровью, вполне заменившей соус (с трудом выкинул из памяти всплывшие воспоминания о том бое с волколаком). Весь не осилил, но понадкусывал порядочно.
        Единственное, что немного омрачало благодушное сытое настроение, это сожаление о моем любимом и ныне недоступном молочке. И еще… легкая тень так и неисчезнувшего чувства тревоги по-прежнему исходившая от Ма-Мули. Да, она тщательно старалась скрыть, но мне, поднаторевшему в общении с Даниэлем, удавалось почувствовать. Но спрашивать напрямую не стал, так как оно было связано с ближайшим будущим, а значит, скоро узнаю.
        ЗЕМЛИ ДЕМОНОВ. СПУСТЯ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ
        Я все же задремал. И проснулся уже от дружного чавканья над ухом. Нуф, Нифи и Нафи стремительно поглощали, похоже, вновь принесенную добычу. Вот ведь, даже не подождали!
        - «Дочка, покушай, я тут еще сбегала за едой…»
        Сильно потемневшее небо, намекающее о скором наступлении ночи. Еще одна мертвая туша, лежащая рядом, и колышущая едва видимая большая тень. Аккуратные движения челюстей с легким хрустом дробящих косточки. И непередаваемые интонации мамы, сходившей в магазин. Под требовательным взглядом я встал и, подойдя к уже частично обглоданному телу, демонстративно оторвал кусочек от так полюбившегося органа. Съел. Собственно на этом и закончил, так как желания не было совсем. Только если попить… молока. Но, увы.
        - «Очень вкусно, но я пока не хочу, честно».
        - «Хорошо. Тем не менее, тебе надо больше есть!»
        - «Постараюсь…»
        Обычный разговор обычной семьи за ужином, если закрыть глаза и не обращать внимания на звуки за спиной. А также где мы находимся. Подумав, присел возле Ма-Мули и прислонился к ее боку. Тепло. В груди неожиданно укололо странным привычно-тоскливым чувством, будто подобное никогда не будет доступно надолго. И я это знаю совершенно точно. Но… ведь здесь и сейчас семья у меня есть, а значит, надо получить максимум возможного!
        - «САТИ?»
        - «Да, пользователь „братик?“»
        - «Ничего. Просто, э-э-э проверка связи…»
        Даже сестренка рядом и рано или поздно придет в себя. Ну… в смысле в меня… а, неважно. Главное, что она здесь!
        Впрочем, находиться долго в столь возвышенно-патетическом состоянии не получилось. Организм настойчиво напомнил о своем существовании и некоторых элементарных потребностях. Это ведь не пещера, а значит, привычные удобства отсутствуют. Да и просто воды попить не помешает. Также надо себя протереть, а то предыдущее пиршество уже всю кожу подсохшими разводами стянуло.
        - «Мама, а как…»
        - «Молодец, что спросила. Умница, дочка. Так, дети идите все сюда. Настала пора нового урока и… Нуф, не стоило делать „это“ прямо здесь и недослушав. Я сейчас все объясню, а потом ты уберешь. Хорошо, сынок?»
        Хм, а ведь у меня тоже были такие мысли. Вовремя догадался спросить. Такой способ «уборки», каким заставляет пользоваться Му-муля, конечно, очень эффективен в плане чистоты и обучения, но испытать его на себе желания нет никакого.
        - «Итак, смотрите дети, ямку выкапываем таким образом. Встаем. Делаем. Зарываем. Теперь все вспоминаем упражнение по концентрации Силы в одной точке. Направляем на это место…»
        А ведь судя по оттенку пришедших мысле-образов, дело далеко не в чистоплотности. Скорее в элементарной безопасности. Значит, слушаем и учимся, причем желательно на чужих ошибках.
        - «…Запомните это дерево, под которым мы находимся. Вот здесь на стволе растет особый мох. Несмотря на твердую оболочку, внутри он мягкий и полон воды. Чтобы добыть, надо…»
        ЗЕМЛИ ДЕМОНОВ. ЧЕРЕЗ ДЕНЬ
        - «Молока! Где мое молоко?!»
        - «Запрос на получение данных выполнен некорректно. Пользователю „братик“ необходимо изменить формулировку».
        - «Успокойся, это не тебе… я просто… хочу молока! Мне плохо!»
        - «Анализ физического состояния „братика“ не выявил…»
        - «А-а-а!..»
        М-да, вот уж не думал, что его так будет не хватать. От одного воспоминания рот наполнялся слюной, которую оставалось только бессильно сглатывать. И, несмотря на вновь набитый живот, внутри бушевало дикое желание упасть на траву, кататься, орать и требовать… требовать…
        Увы, толку с «хотелок» было мало. Молоко у Ма-Мули отсутствовало, как ни проси. Единственным результатом страданий стало то, что она вдруг решила повезти меня на себе и, неожиданно обхватив щупальцами, посадила на загривок. Наверное, надеясь, что как-то поможет. Или из-за постоянных косяков, что со мной случались всю дорогу. Хорошая мама. И ехать на ее спине оказалось приятно и даже удобно. Часть щупалец образовала небольшое седло, а другие, обхватив ноги, не давали упасть при резких прыжках. Причем вышло настолько естественно, будто мы давно так делаем, а не впервые. И кстати, от тепла тела Ма-Мули действительно стало легче. Только вот под одно место пришлось подсунуть часть полы плаща и иногда поправлять, а то немного кололось и было щекотно.
        Местность, по которой мы перемещались, отправившись в пока непонятное путешествие, вскоре резко изменилась. Теперь она сильно напоминала те призрачные джунгли, что проглядывали через Силу Смерти в мертвом лесу. Туман несколько сгустился, сужая видимость. Зато появились звуки. Странные, гулкие и непонятно откуда раздающиеся. Если честно, первый раз услышанные, они вызвали сильное желание сходить по всем маленьким и крупным потребностям. Но вскоре немного привык. Даже потихоньку стал определять, откуда и примерно с какого расстояния они идут. Одновременно получал пояснения Ма-Мули, что означают, пытаясь ассоциировать мысле-образы с беспорядочным ворохом знаний, оставшихся в памяти. Получалось плохо, но я старался запомнить хотя бы, как есть. Потом разберусь.
        К сожалению, других зверей, даже спустя два дня, я в «живую» так и не увидел. Только слышал. Нетрудно догадаться почему. Старательно поддерживаемая по требованию приемной мамы аура Смерти явно всех вокруг предупреждала и распугивала, наверняка ощущаемая еще издалека. Немного непонятно зачем, но Ма-Муле виднее. И кстати, это совсем не мешало ей в нахождении добычи при очередной необходимости. Охотиться же самим нам так до сих пор и не дали. Без объяснений, кроме просьбы подождать.
        Еще оказалось, что место, из которого мы вышли, было самым безопасным и в свое время специально найденным приемной мамой для создания родильного убежища. Дальше приходилось вести себя гораздо осторожнее, тщательно проверяя все, включая траву, землю и даже воздух. Естественно нам, так как для Ма-Мули эти движения и действия были настолько обычными, что не требовали даже думать над ними. Хотя, честно говоря, Нуф, Нафи и Нифи тоже мгновенно все схватывали, так что ладно, только мне. Обучала приемная мама, правда, в своей незабываемой манере. И если странные проплешины или непонятные дыры в земле легко определялись по клубящемуся над ними небольшому облаку Силы Тьмы, оставляя за будущим очередные вопросы, но не вызывая особых проблем, то вот остальное…
        - «Эту лиану трогать нельзя. Выделения, проступающие на коре, легко растворят любую кожу, особенно твою, дочка».
        Только сказала она в тот момент, когда я уже коснулся. Судорожное размахивание дымящимися пальцами и непередаваемые ощущения пока ожоги не зажили, да еще под бурчание «сестренки», быстро научили узнавать это растение, стоило только ему появиться в поле зрения.
        - «Не надо нюхать цветы. Они, конечно, красивые, но вызывают сон, от которого ты не проснешься…»
        Ага, только вот я уже успел сорвать целый букет и почти зарылся носом. Но вроде обошлось. Хотя зевал долго, старательно теребя волосы и хлопая по щекам, пока не получил от САТИ успокаивающее: «уровень интоксикации организма снижен до естественного предела».
        - «У этого зверя есть можно только мясо с ног, остальное тело, особенно органы, ядовито даже для нас…»
        Угу, судорожно выплевывать из набитого рта почти пережеванное мясо, с легким ужасом ощущая жжение, замечательное удовольствие. Хорошо водяного мха успел собрать заранее, рот прополоскал быстро и обошелся только онемевшим на некоторое время языком и не двигающимися челюстями. И очередной нотацией от сидящей внутри ехидной девицы.
        В общем, необходимость себя тщательно контролировать отнимала все внимание и время. Поэтому об «играх на открытом воздухе» пришлось забыть. Да и просто пообщаться друг с другом из-за постоянно напряженного состояния не получалось. И следующую ночь после выхода на поверхность мы лишь обессилено проспали, сгрудившись вокруг Ма-Мули. Намерение приступить к тщательному изучению возможностей САТИ, так и осталось нереализованным. Мало ли что могло произойти, пока я бы находился в этом «глубоком погружении». Да, потихоньку понимание окружающей обстановки росло. Вот только было такое чувство, что сейчас мы получаем знаний ровно столько, чтобы всего лишь выжить на пути к… к чему?
        ОДНО ОЧЕНЬ СТРАННОЕ МЕСТО
        Да уж, другого слова не подберешь. Джунгли резко расступились, создавая своеобразную окружность, а в центре… больше всего «оно» напоминало яму, большую такую, с обвалившимися от времени краями и окруженную непонятными грудами заплывших землей каменных обломков. Дальше вниз шли небольшие уступы, кольцами спускающиеся до… тщательно расчищенной площадки. Вырез полого спуска с нашей стороны и такой же с противоположной, а также все остальное, не оставляло сомнений в том, что когда-то и кем-то это место было искусственно создано. Цель? В целом понятная, и как называется сооружение, можно не гадать. Слово само просилось на язык. Арена - вот что это такое.
        Тревога и волнение наконец-то прорвались из глубины сознания Ма-Мули, заставляя нервничать уже меня. Особенно когда с противоположного края возникло две фигуры. Макхары, такие же, как и моя приемная мама в изначальном облике. Причем в том виде, что была в пещере, даже больше. Редкостные громадины. Внешне очень похожи, только полностью черные, за исключением белых морд-черепов. Я прямо ощущал их пронизывающий взгляд, в котором было все что угодно, но только не инстинкты. И в первую очередь нарастающее изумление. Нуф, Нифи и Нафи до этого бегающие и с любопытством осматривающие все вокруг, застыли рядом соляными столбиками, глазея на своих сородичей.
        - «Приветствую вас, Хранители».
        Продолжительное молчание, затем в голове возникли немного странно сформированные мысле-образы, вызывающие ощущение собеседника очень преклонного возраста. Причем слегка (или не слегка) удивленного.
        - «Рады видеть Создающую Новую Жизнь в Круге Перерождения. Но позволь спросить… что за… существо у тебя на спине?!»
        - «Это моя дочь!»
        Замершие в неподвижности фигуры, новые взгляды, изучающие и пробирающие до самых костей. Недоуменно-растерянное:
        - «Разве она сможет…»
        - «Нет. И ей это не нужно!»
        - «Но тогда…»
        - «Буду защищать!»
        Вихрь образов-фраз, отдающий множеством оттенков от удивления, до желания смерти. Но вот что интересно. Никакого отторжения сказанному не было. Дочь - значит, дочь. И точка. Кто, откуда и почему - эти вопросы просто исчезли. Моя судьба решалась лишь в соотношении с предстоящим действием. Похоже, подобная логика оказалась свойственна не только моей новой маме, но и всей расе макхаров в целом. Однако явно ощущаемой угрозы это не отменяло и даже ничего не соображающие, но насторожившиеся сестры и брат, почувствовали сгустившуюся в воздухе опасность. После чего чуть не выпустили ауру Смерти, но Ма-Муля остановила в последний момент. До этого, по требованию мы их свернули под обещание использовать только после разрешения.
        - «Похожа…/но, она не одна из „них“…/согласен…/правила едины…/решение…/заметил?../нужен вопрос…»
        Небольшая пауза.
        - «Ты изменилась, Создающая…»
        - «У меня теперь есть Имя!»
        Хм, а там этих старичков-хранителей, кондрашка-то не хватит? Вон как замерли в шоке. Я, конечно, почти ничего не понял, но общую картину уже составить смог. Да и логика происходящего не оставляла сомнений. Демонстрация родившегося помета неким «старейшинам». Очевидно, показательный бой на арене, через который должен пройти каждый из детей и получение, как результат, «боевой формы» и, возможно, статус взрослого. Я тоже должен так сделать, раз прихожусь Ма-Муле дочерью, но проблема в отсутствии «боевой формы». На мой взгляд, все это несколько рановато, тем более без обучения и каких-либо предварительных объяснений, но явно не мне судить о традициях других рас. Да и у людей хватает своеобразных ритуалов. Этот не сильно хуже. Хотя некоторые мысли о том, что происходит с макхарами, проигравшими свой первый бой, сильно тревожили. Тем временем один из «хранителей» ожил…
        - «А…»
        - «У моих детей тоже!»
        … и вновь замер. Эх, Ма-муля, ну нельзя же все сразу. Вдруг действительно откинут копыта и что тогда? Вон как глаза из костяных провалов выпучились, даже зрачки проступили. Вполне обычные, кстати, круглые. И цвет радужки серый. Сразу понятно, что зеленоватая дымка, просто своеобразная особенность, но не более. И, между прочим, стук сердец, даже отсюда слышен. А ведь наверняка изношены. От старости, да от плохого питания. Клубящийся туман слегка сдуло небольшим ветерком и стало видно, что эти Хранители хоть и высоченные, но какие-то высохшие, и если бы не шкура, точно одни кости были. Интересно, они там надолго застыли? Вполне возможно, разговаривают между собой, сделав так, чтобы мы не слышали. Даже скорее всего…
        АРЕНА СМЕРТИ
        Не знаю, спорили «старейшины» или просто обсуждали возникшую ситуацию. Но наконец, один из них слегка шевельнулся, после чего торжественно произнес:
        - «Мы принимаем твое решение. Дарующая Имена может не проходить испытание, но и звание „макхара“ не получит».
        О как. Неожиданно. К тому же непонятно, ведь разве это не просто наименование расы? Вот только интересно откуда они его, вообще, знают? Хотя мысле-образ был очень странным. Похож на… почти всплывшее слово повертелось в мыслях, но, не сумев зацепиться, опять уплыло в глубину. Ничего, вспомню.
        - «Благодарю, Хранители».
        Хм, а облегчение в эмоциях у Ма-мули сильное. Значит, опасалась другого результата.
        - «Ну а теперь выбери первого, готового к Перерождению, и да начнется бой!»
        Блин, вот пафос-то прет. Будто здесь толпа зрителей, а он какой-то распорядитель. Может, когда-то так и было?
        Однако долго размышлять над происходящим не получилось. Да, мои сестры и брат, конечно, ничего не поняли из нашего «разговора», но вот что сейчас делать сообразили неожиданно мгновенно, затем переглянулись, и вперед спокойно выступила Нафи.
        - «Мама, можно я?»
        И дождавшись немного нервного кивка, ринулась вниз, притормозив только в самом конце. После чего, пройдя внутрь, выпустила свою ауру, окружившую фигуру едва заметным серым туманом. Практически одновременно с противоположной стороны на арену выкатился какой-то комок, окутанный энергией Смерти. И тут же проходы заволокло маревом, состоящим из необычно переплетенных струек Силы, непонятно как удерживаемых в неподвижности. При этом странно проступающая круговая абстракция сильно мне напомнила те рисунки, что создавал Даниэль, называя их Печатями.
        Комок неожиданно растаял и на ноги поднялся… паук. Или скорее ящерица. Странное создание на шести тонких суставчатых ходулях, похожее одновременно на то и на другое. Зубастая пасть, шипастый хвост и четыре выпученных черных глаза. Можно наверно улыбнуться над таким нелепым созданием природы, только вот размерами оно оказалось раза в два побольше Нафи и ощущение опасности исходило ненамного меньше, чем от Ма-Мули в «боевой форме».
        В этот момент я окончательно осознал. Никаких ритуальных сражений. Самый настоящий бой. Насмерть. И единственный способ у сестры выжить, это перекинуться. Собственно, вот и ответ на большинство возникших вопросов. За исключением того, зачем, вообще, был придуман столь изуверский способ. Ведь если она сейчас проиграет…
        Додумать не успел. Неожиданно, удобное «кресло», в котором находилась моя попа, резко «окаменело», а ноги крепко стиснуло. И прозвучало тихое и предназначенное только для меня:
        - «Нет, доча, она должна сделать это сама, помогать запрещено и… нельзя. Уже пробовали много-много раз. По-другому не получается. И прошу, не пытайся „говорить“ с ней во время боя. Можешь помешать. Было и такое».
        - «Но…»
        - «Если макхар не обретает „боевую форму“, то он гибнет. Не здесь, так в другом месте. Детское тело нестабильно и скоро начнет разрушаться, не в силах сдержать энергию Источника. „Основная форма“ окончательно укрепляется только после этого, самого первого превращения. Прости».
        И тут я почувствовал целое море боли скрытое в глубине души приемной мамы. Такое, что даже дыхание перехватило, а из глаз брызнули слезы. Это сколько получается раз, она видела смерть своих детей, сидя здесь и неспособная ничем помочь?
        Тем временем действие на арене началось. Обнаружив противника, паукоящерица бросилась на него с невероятной быстротой, никак не меньше чем мое обычное ускорение. Приблизившись, совершила прыжок и… врезалась в стену. Нафи невероятно изящным движением (розовый бегемотик в балетном «па» - это нечто) вывернулась и перекатилась в сторону. Затем взметнувшись в воздух через мостик (просто разрывающее мозг зрелище) опять утвердилась на ногах.
        Похоже, старички-хранители не ожидали такого, на что я, уловив их удивление, мысленно усмехнулся. Да, явно наши игры не прошли для сестры даром. Хотя, в данном случае, подобное лишь вносит возможность защиты, но не победы. Основным является преображение. Копированием моих приемов этого недости… что?! Ведь всего лишь на мгновение отвел взгляд! А тут… может и ниже, да и меньше Ма-Мули, но… на арене стояла копия ее «боевой формы». Нафи перекинулась!
        …
        Дальнейшее, под демонстративно спокойные пояснения Ма-Мули было уже не таким страшным для нервов и не особо впечатляющим. Две тени размазывающиеся от скорости, хруст и треск столкновений. Утробный рык сестры смешанный с каким-то визгливо-пилящим звуком от противника. Но результат все равно оказался неизбежен. Насколько я понял, вместе с «боевой формой» в памяти макхара сразу проступает знание, как ей пользоваться, причем никакого обучения не нужно. Весьма необычно и крайне полезно. Но соответственно печально для противника, который вскоре разорванной мертвой фигурой распластался перед Нафи, стоящей на арене к нам спиной.
        Неожиданно в этот момент Ма-Муля напряглась, буквально впившись взглядом в дочь. Не понял, а почему опять такая тревога? Эта тушка явно мертва и не оживет, вон какая лужа крови и все внутренности на песок вывалились…
        - Эй, Нафи! Ты молодец!
        Не слышит? И на такой же мысле-образ не отзывается? Странно… Ага, уже поворачивается, ой, взгляд какой-то… не ее…
        - Нафи, ты чего?
        Но тут вдруг фигура сестры вздрогнула и, окутавшись дымкой, превратилась обратно, в такого милого розо… эй, мы так не договаривались! Почему мой любимый розовый бегемотик стал коричневым?! Да и на песок падать совершенно необязательно!
        - «Мама, сестры, брат… я справилась…»
        Ну ладно, хоть услышала и смогла ответить. Вот только… чего так испугалась Ма-Муля? Впрочем, радость, с которой она бросилась вниз к дочери, заставила сразу забыть о почувствованных эмоциях. Мало ли, может просто нервы сыграли. Главное, что с Нафи все закончилось хорошо. Только вот впереди еще двое.
        …
        Арена была прибрана быстро. Легкая дымка из Силы Смерти, укутавшая разбросанные останки и спустя несколько мгновений на песке лишь горки пепла, вызывающие опасливое уважение к Хранителям. Со следующим участником особой интриги не было. Неожиданно вызвалась выйти вторая сестра.
        Сначала Нифи заставила поволноваться. Сильно. Когда не смогла избежать первого нападения, сделанного в той же самой манере - быстрое сближение и прыжок. Да-да, это была опять паукоящерица. Похоже, их тут использовали на постоянной основе. Вылавливали или выращивали специально (хм, не удивлюсь, если так и есть), значения, впрочем, на данный момент не имело. Ну, разве что для собственного успокоения, когда, проанализировав ощущаемые эмоции, убедился, что это просто животное с отсутствием полноценного разума.
        Так вот, когда розовая тушка сестры была погребена под противником, обхватившим ее всеми лапами, оба сердца чуть из груди не выпрыгнули, но спустя мгновение паукоящерица отлетела в сторону, а Нифи, отбросившая врага всеми лапами, совершила кульбит в воздухе (я тебя обожаю, мой бегемотик), вернувшись в прежнее положение. Затем пробежалась по арене, уже с какой-то легкостью уклоняясь от вновь и вновь совершаемых прыжков, одновременно заставив Хранителей взять новую планку в своем изумлении. Молодец, сестра!
        Но самое удивительное произошло дальше. В какой-то момент времени Нифи чуть задержалась с уклонением, затем неожиданным движением повернула голову, прихватила противника щупальцами и… перекусила шею. Без превращения! Я прямо услышал, как заскрежетали шарики об ролики в мозгах у этих перду… э-э-э уважаемых макхаров в попытке понять, что делать дальше. Похоже, на их памяти такой случай произошел впервые. А я вспоминал, что только Нифи могла двигаться довольно долго с таким ускорением как у меня и часто именно благодаря ей «боевая троица» побеждала в нашей борьбе.
        Ситуацию разрядила сама сестра, взяв и… перекинувшись в «боевую форму» без особых усилий. И наличия противника. После чего, постояв и посмотрев спокойным взглядом, превратилась обратно. Увы, цвет в этот раз был даже темнее, чем у Нафи. Эх, печаль…
        - «Мама, сестры, брат, ну как?!»
        - «Я горжусь тобой дочка!»
        - Нифи, я за тебя рад!
        - «Ты… молодец!»
        - «Да, я такая!»
        - «И ничего особенного, я тоже так смогу!»
        - «Ну, давай, братец, а я посмотрю…»
        М-да, надо будет потом «пыжилку» ей немного обломать, чтобы не зазналась. Но сейчас, замечать, как сильно дрожат лапы, а также льющуюся тонкой струйкой с разодранного бока кровь, не буду. Заслужила. И хорошо, что все опять благополучно закончилось. А нет, не все. Остался еще Нуф. Ничего, теперь я уверен - справится!
        …
        Начало, в общем, было неплохим. Уклониться он смог. Потом еще раз. И еще. Даже зацепил лапу противника, отчего тот начал заметно на нее припадать. Но затем… что-то произошло. Я стал ощущать в Нуфе непонятный зарождающийся страх. Перекинуться в отличие от Нафи он не спешил, а победить в этом облике, как Нифи, явно не хватало скорости. И неожиданно я понял. Не получается. Просто не может. Да еще явно стал уставать, в то время как паукоящерица, оправившись от первых неудач, наоборот, скорость только наращивала. Из Ма-Мули опять темной волной выплеснулась тревога, усиливающаяся с каждым мгновением. А потом… появился смутный, но четко переведенный в слова мысле-образ:
        - «Хорошо, что только один…»
        Остальное рассказали оттенки вновь всколыхнувшихся болезненных и теперь почти нескрываемых воспоминаний-эмоций. Да, ее нынешние дети были далеко не первые. Их было даже довольно много. Только проходил через бой на этой арене лишь один и далеко не из каждого помета. Да. Один из пяти. Такой вот примерный расклад. Причем далеко не полный. Было нечто, все еще скрываемое, но уже как, то, что больше не произойдет. И сейчас Ма-Муля искренне радовалась сразу двоим выжившим детям, неучастию третьей (и ведь не задумываясь, считает меня своей дочерью), одновременно готовясь к потере четвертого. Особенно болезненной, поскольку самцы макхара, оказывается, очень редки. Именно из-за того, что почти никогда не проходят этого испытания. А я все думал, почему Нуфа приемная мама привечала больше остальных, прощая любую шалость.
        Эмоции стоявших рядом сестер тоже отдавали оттенком обреченности, учитывая, что каждая из них только что побывала внизу и прекрасно представляла настоящее положение дел. У меня самого в бессилии сжимались кулаки и болело в груди. Даже не заметил, как выпустил свою ауру Смерти, лишь вскользь обратив внимание на очередное удивление этих злосчастных «старейшин». Впрочем, замечания так и не последовало. Хотя мне было бы пофиг. Вот на кого сейчас реально зло берет. Ну почему нельзя найти другой способ? Вот не верю, что его нет! Наблюдать, как убивают брата, пусть и неродного по крови, не имея возможности помочь - просто ужасно!
        Но неожиданно… да, боги существуют! Он смог! Уже прижатый к земле и с пастью паукоящерицы стиснутой на шее. Превращение отбросило ее, а на арене стоял, пошатываясь, макхар в «боевой форме»! Мгновение… резкая, размывшаяся в воздухе тень и уже тело противника бьется в судорогах, а рычащий Нуф, рвет из живота внутренности. Вскоре лишь темное пятно и окровавленные куски, разбросанные по всей арене, остались доказательством существования почти победившей паукоящерицы. Но в данном случае это, естественно, не считается.
        - Нуф, так, держать!
        - «Брат, ты смог!»
        - «Молодец, братец!»
        Вот только Ма-Муля по-прежнему стояла как каменная, не сводя взгляда с сына. Почему? Ведь все закончилось хоро…
        Но тут, Нуф поднял морду и я увидел взгляд. Страшный и отдающий безумием. Невероятная жажда крови неожиданно хлынула вовсе стороны, а аура Смерти резко увеличилась в размерах, становясь чуть ли не в два раза больше, чем у Ма-Мули. Ощущение смертельной опасности обволокло все вокруг. Резкий прыжок размытой тенью вверх и… мерцающая серой дымкой стена, окружившая арену едва заметным куполом, отбрасывает обратно безумное чудовище, попытавшееся напасть на когда-то (совсем недавно) родных для него существ. После чего мысле-образы уже сплошным несдерживаемым потоком боли и горечи хлынули из приемной мамы, даря теперь полное осознание происходящего и показывая последнее препятствие, стоящее почти непреодолимой стеной за умением перекидываться в «боевую форму».
        Оказывается, далеко не всегда разум способен это выдержать. Так что… только один из десяти. Или и того меньше. Может в спокойной обстановке проблем бы не было. Но когда ты на пределе и в первую очередь опираешься на свои животные инстинкты, то… они могут взять верх. И обратно власть над телом не отдать. А макхар - это существо, изначально созданное для убийства. Идеальный хищник. Кем созданное? Ну, ответ давно лежал на поверхности. И я даже мысленно не стал его озвучивать. Бесполезно ворошить прах прошлого. Но… неужели действительно ничего нельзя сделать?!
        …
        - «Ты вырастила достойных дочерей, Создающая Жизнь. И нам искренне жаль, что твой сын опять не прошел Испытание».
        - «Дарующая Имена, прими благодарность, мы увидели твою помощь. Она была неоценимой, но не все происходит согласно нашим желаниям».
        Это такое утешение? Да пошли они… очень далеко!
        - Брат! Нуф! Очнись, прошу!
        - «Увы, Дарующая Имена, его больше нет. Теперь здесь лишь оболочка, наполненная безумием».
        - Не верю! Что за жуткий ритуал вы придумали, убивающий детей на глазах родителей?!
        - «Прости, но мать тебе уже все объяснила. В отсутствие… Ушедших Навсегда, это единственный способ и другого мы придумать так и не смогли…»
        Вот тупые сволочи. Столько времени прошло, наверняка можно было! Я ругался, орал, размазывая по лицу текущие слезы, а внизу, прыгая на окруживший арену барьер, бесновалось существо недавно бывшее жизнерадостным и веселым Нуфом.
        - «Прошу, успокойся и… сверни свою Силу».
        В передаваемых мысле-образах Хранителей проступила странная тревога, я же тем временем отстраненно заметил, что моя аура Смерти сильно увеличилась в размерах, причем так, что частично обволокла созданный над ареной барьер. В другое время стоило бы порадоваться, но сейчас лишь мелькнула мысль, что не их макхарово дело, какая у меня аура, и вновь растворилась в вихре бушующих внутри эмоций. Но прийти в себя попытался. Ведь обещал не реветь, но…
        - Брат! (хлюп)
        - «Создающая Жизнь, просим, успокойте свою дочь, ее Сила разрушает защиту! Наложить повторно мы быстро не сможем. И тогда придется сделать то, что вы видеть не должны. Наверно даже лучше покинуть Круг. Все закончилось, а свершенное уже не изменить».
        Не хотят убивать на глазах мамы или тут… нечто другое и более мерзкое? Да, кстати, почему пленка Тьмы, постоянно находящаяся на теле, исчезла?
        - «Остановка заданного алгоритма действий в связи с перенаправлением энергии темного Источника согласно требованиям пользователя „братик“».
        Понятно. Слишком много на эмоциях зачерпнул и преобразовал в Силу Смерти. Вон как в груди жжет, только сейчас заметил. И, похоже, моя способность поглощать эту составляющую, действует даже в пределах ауры, раз Хранители так завопили. Хотя и не столь сильно, как при прямом касании. Стоп! Поглощать! Силу! Есть! От внезапного озарения даже в глазах сверкнуло. Точно! Наверняка перекидывание использует энергию Источника Смерти и тратит ее, ведь все же это не «основная форма». Что-то я читал в свое время в замке про волколаков и преобразование объема и массы. Если вытянуть из Нуфа всю Силу, то он превратится обратно и разум вернется! Да!
        - Мам, отпусти! Я знаю, как спасти брата!
        - «…Прости, дочь, но это невозможно, а потерять еще и тебя в бесполезной попытке я не могу».
        Вот ведь! Не верит! И, похоже, судя по эмоциональному отклику от Хранителей и сестер, никто не верит. Хотя Нифи и посмотрела с умоляющей надеждой. Да, она тоже всегда демонстрировала, что любит брата больше остальных. Но что же делать! Эх, если бы только сохранилось «мерцание»! Как раз бы хватило до этого злосчастного барьера!
        В памяти всплыло, то резкое, отдающее холодом, ощущение. Всего лишь одно движение и…
        - «Перемещение физического носителя в пределах вторичной оболочки проведено успешно».
        … и я почти уткнулся лицом в висящую перед глазами серую, проступающую в воздухе странным орнаментом дымку. Неужели?!
        Вспыхнувшие в окружающем пространстве эмоции невероятного изумления. Мгновение вязкой тишины и… содрогнувшийся от сильного удара защитный барьер, остановивший стремительно метнувшуюся тень. Два омута безумия и ярости, уставившиеся на меня, на расстоянии вытянутой руки. Подожди немного, я тебя сейчас спасу!
        Так, сосредоточиться. Теперь нужно обхватить его своей аурой… Блин, не получается. Не вытягивает. Соскальзывает. И продавить не выходит!
        Ну, тогда остается последнее…
        - «Остановись!»
        - «Дочь!»
        - «Сестра!/Сестра!»
        - «Внимание, опасность! Агрессивная форма жизни! Необходимо срочно изменить местоположение физического носителя для предотвращения…»
        Простите, но я… не могу по-другому.
        - Мерцание!
        Глупо выкрикивать вслух название несуществующего умения из несуществующего «интерфейса», но… спина брата, вот она! Теперь обхватить под шеей, как делал всегда в наших играх и потянуть Силу, осторожно, чтобы не погасить сам Источник, четко видимый пульсирующей звездочкой. Тянуть. И забыть про стиснувшие тело и горло щупальца, не дающие дышать. Забыть про хрустнувшие от катания по земле ребра. Забыть про когти лап, сдирающие с рук и ног кожу с мясом и втыкающийся в спину острый конец хвоста. И не обращать внимания на вопли САТИ о серьезных повреждениях первичной оболочки с повышающейся вероятностью необратимых изменений. Будто никогда не умирал…
        …
        Неожиданно руки с непреодолимой силой и ощущаемым хрустом в запястьях раздвинуло, а тело отшвырнуло в сторону. Эх, не удержался. Надо собраться с силами и вернуться. Вот блин, не получается даже подняться. И не вижу ничего, кроме каких-то пятен. Походу в глаза яд со щупалец попал. Жжется. Что же делать? Хотя… Нуф ведь опять на меня набросится. Точно, будет возможность схватить, когда в кишках ковыряться начнет. О, вот и Источник брата! Едва видно, но ничего. Сейчас…
        - «Сестра, сестра… прости…»
        А… неужели получилось? Ведь это его мысле-образы, невозможно перепутать.
        - «Прошу, не умирай…»
        Вроде парень, а в мыслях рыдает как девчонка. Хотя я сам не лучше. Ответить, что ли? Язык, правда, не шевелится. Да и дышу, похоже, через раз. В груди какое-то бульканье и как будто кучу здоровенных иголок вонзили. Наверно гортань раздавлена, а сломанные ребра в легкие воткнулись. Про остальные ощущения лучше вообще не думать. Побился бы в конвульсиях, но сил почему-то совсем нет. А ведь вытягивал. Куда все делось? Если попаду сейчас в глубокое погружение, посмотрю, что произошло. Правда, САТИ отчего-то замолкла. Не лечит. Не отвечает. Значит, не получится. Опять умирать в одиночестве. Эх, печаль…
        - «Мы забираем данное тебе обещание назад, Создающая Жизнь…»
        Хм. Хранители? Решили добить, чтобы не мучился? В чем-то даже разумно. Ведь столько этих дремучих правил нарушил. Непорядок.
        - «Твоя дочь прошла Испытание и доказала, что она истинный макхар. Да будет так!»
        Сколько пафоса. Сейчас утону. И мысле-образ вновь какой-то неправильный. Скорее он подходит… точно! Вспомнил. На пятом уровне местного языка есть соответствующее слово. Это… защитник. Точнее, более витиевато - Защитник Мира. Как-то так. Смешно. Если подумать, то все фразы-образы, что передавали Хранители, наиболее полно соответствовали как раз пятому уровню, да еще и с правильной интонацией. Интересно? Наверное. Только вот зачем на меня какую-то паутину накинули? Липкая и жжется. Мало других ощущений…
        - «Дочь…»
        - «Сестра…/Сестра…»
        О, вот и Ма-Муля с Нафи и Нифи нарисовалась. Нет, тут уже некрасиво не отвечать.
        - «Да, мама, я пока еще здесь, только вот…»
        - «Никаких „вот“! Макхары от таких пустяковых ран не умирают!»
        Смешно. Сначала отказали. Потом дали. А за что? Я же ничего не сделал. Подумаешь, брата защитил. Любой на моем месте так бы поступил. Ведь, правда?
        …
        Что-то голова окончательно поплыла. И мысли слишком тяжелые стали. Не удержать. Похоже, пора отдохнуть. Привет, темнота…
        Глава 6. Непредвиденные обстоятельства. Часть 1
        ЗЕМЛИ ДЕМОНОВ. АРЕНА СМЕРТИ
        Распростертое на песке тело, окутанное мерцающей структурой состоящей из тонких прядей серой дымки. Возвышающиеся рядом гигантские фигуры.
        - «С ней все будет в порядке?»
        - «Не волнуйся, Создающая Жизнь. Твоя дочь гораздо крепче, чем выглядит. Особенно учитывая то, что мы видим внутри. Печать Восстановления уже почти закончила свою работу. Удивительное сродство. Если бы не внешний облик, то…»
        - «Она моя дочь!»
        - «Мы в этом не сомневаемся. И… прими наш дар для нее».
        Одна из фигур протягивает другой небольшой предмет.
        - «Что это?»
        - «…Ничего особенного. Просто символ, что она прошла Испытание. Пусть использует, как считает нужным».
        - «Благодарю, Хранители! Я передам дочери, как очнется. А сейчас нам пора».
        - «Прощай, Создающая Жизнь. Да пребудет с вами Сила».
        …
        Пространство пустеет, оставляя на песке лишь две большие замершие в неподвижности тени.
        - «Правильно ли мы поступили, отдав Реликвию?»
        - «Но, ты ведь тоже ощутил „это“».
        - «Да. Хотя удивление и безмерно. Неужели Он все еще существует?»
        - «Не знаю. Но почувствовать спустя столько лет Великий Лес…»
        - «Пусть не Ушедшая Навсегда, но возможно…»
        - «Надежда, брат. Сегодня я ее увидел. И услышал. Ты ведь помнишь?»
        - «Да, брат. Звуки голоса нашего друга даже спустя столько лет всегда внутри меня. И услышать подобное вновь было величайшим наслаждением».
        - «Я уверен. Сегодня мы наконец-то смогли выполнить свое обещание».
        - «Согласен. Макхар… вернулся!»
        ГДЕ-ТО В ЗЕМЛЯХ ДЕМОНОВ. НЕСКОЛЬКО НЕДЕЛЬ СПУСТЯ
        …
        Вздымающиеся вверх деревья с корявыми, бугрящимися корой стволами. Полутьма под плотным пологом переплетенных ветвей. Туман, косматыми прядями невесомо стелющийся по земле, усыпанной прелой листвой и пробивающимися то тут, то там пучками травы. Всего два цвета: серый со всевозможными оттенками и черный.
        Сидящая неподвижно на коленях небольшая фигура похожая на человека. Рваный плащ, рассыпанные по плечам волосы, странная белая маска на лице с исходящими темной дымкой провалами на месте глаз.
        Тишина, спокойствие и… резко метнувшаяся из-за небольшого кустарника тень, бессмысленно проскользнувшая по внезапно опустевшему месту. В следующий миг все вокруг наполняется бушующим вихрем, поднявшим в воздух листву, рвущим траву и оставляющим странные надрезы и вмятины на коре.
        Долгие мгновения яростного боя. Сильный удар, сотрясший одно из деревьев. Жуткий монстр вытянувшимися щупальцами прижавший фигуру к стволу. Утробное рычание, оскаленная в предвкушении пасть с капающей слюной и… неожиданное опрокидывание с радостным взвизгиванием на спину.
        …
        - «Ура, я победила! А теперь…»
        - Что, прямо сейчас?
        - «Сестра, ты же обещала!»
        - Ладно-ладно.
        …
        Вот ведь. Ненасытная какая. Все ей мало! Потерев ноющую спину, я аккуратно присел и, устроившись поудобнее, стал почесывать пальцами живот Нифи, с улыбкой услышав звук, ну никак не соответствующий ее внешнему облику. Кто бы мог подумать, что макхары умеют мурлыкать? Почему-то изначально в мыслях упорно вертелась ассоциация с волками. Однако сейчас все больше убеждался, что при создании явно многое было взято от семейства кошачьих. Особенно когда находились в «боевой форме». А глупейшее желание пощекотать их в этом облике (невероятный интеллект - наше все) привело к тому, что теперь я был вынужден после очередного поражения вновь и вновь повторять эти действия. Ничего, заслужила. Интересно, смогу ли я когда-нибудь победить? И что потребовать? Волосы Нафи уже и так расчесывает своими щупальцами стоит только попросить. А ладно, потом придумаю. До этого, похоже, еще долго.
        …
        Увы, но когда сестры и брат пребывали в таком облике, проигрыш становился только вопросом времени, и противопоставить им было почти нечего. Кроме «мерцания», которое сейчас не применял, а также того самого пресловутого, останавливающего время сверхускорения, в данный момент собственно и проверяемого. Да, я смог его вернуть. Даже не терял сознания после применения и нормально двигался. Отработал все. Требуемое количество Силы, которое надо запасти заранее и сколько времени необходимо, чтобы накопить ее вновь. Предел, после которого тело начинает разрушаться, превращая в энергию уже живую плоть. А уж сколько за это время я наслушался от САТИ, испытывая небольшой стыд от тайной радости, что у «сестренки» сейчас отсутствуют эмоции. Пусть одно тело, но она явно бы придумала, как дать по шее. К сожалению, макхары в «боевой форме» могли перемещаться с такой скоростью гораздо дольше. А я, всего лишь…
        - «Драгоценная бесполезность, сколько сейчас было?»
        - «Пять целых тридцать четыре сотых секунды».
        И отслеживание времени теперь тоже работает. Причем всего-то надо было вспомнить об отчете, который вела однажды САТИ. Затем, справедливо рассудить, что он шел по тем самым приснопамятным отрезкам. Потребовать их использовать. Ну а исчисление в местных секундах, минутах и так далее, стало мне известно еще в начале проживания в замке. Хорошо так стало. До сих пор ту шишку и разбитую стену вспоминаю. И совсем необязательно оказалось, как планировал, ставить палку и мерить угол, что оставляет тень от солнца. Особенно учитывая, что небо затянуто серой мутью и за все это время оно ни разу не показалось. Ну а почему не получилось вспомнить настолько простой вариант еще в пещере, я решил оставить на совести своего могучего интеллекта.
        И кстати, ведь на целых двадцать четыре сотых больше! Все-таки прогресс в наличии и тренировки помогают. Объем накопления энергии может меняться в большую сторону. Надо просто набраться терпения, которое теперь очень хорошее после «плодотворного» общения с «сестренкой» и продолжать. Хотя, конечно, обижаться смысла не было. У «предыдущего я» не хватило времени, чтобы сделать по нормальному. Вообще, возникло ощущение, что он просто выдрал старый «интерфейс» в котором прятался и воткнул на освободившееся место вытащенную из Серых Пределов душу. А после, сестренка, став уже САТИ, была подключена к моей памяти напрямую. Почему именно так? Значит, по-другому спасти не получилось и априори надо исходить из этого.
        Во всяком случае, после многократных «погружений» последовал уже окончательный вывод: она знает ровно столько же, сколько я, включая все термины и определения. И не более. Умеет и того меньше, вернее, почти ничего, кроме нескольких специфических моментов вроде слежения за состоянием тела, лечения и контроля окружающей обстановки. Последний, не самый лучший и, возможно, тоже завязан лишь на мои чувства. Причем САТИ даже не в состоянии объяснить, как все делает и есть обоснованные подозрения почему, но это являлось отдельной темой, которой я решил пока не касаться по принципу: работает - не трогай.
        Ну а то, что всплыло в памяти после возрождения вряд ли можно назвать хорошим подспорьем, учитывая, что все свои знания «предыдущий я» (чтоб ему икалось там вечность) унес с собой в небытие. Исключая, естественно, запомненное мною, пока он притворялся «интерфейсом», но это такой мизер, о котором даже упоминать не стоит. Грустно, тем более что «первоначальный я», похоже, был простым обывателем в каком-то захолустном, хотя и вполне развитом технологическом мире. До того как… увы, дальше пустота. Включая все воспоминания о личности, родственниках или друзьях. И о составе пороха, например, не имелось ни малейшего представления. Зато знал, как прокачать персонажа в какой-то там игре до сотого уровня. Круто да? А главное, ну очень полезно!
        И сейчас основная проблема была в том, что я не понимал, как устроен. Нет, ясно, конечно, что тело имеет частично, если не полностью, искусственную природу, так что от макхаров ушел недалеко. Этакий кибернетический механизм на биологической основе (ага, вумность просто прет). Но смесь самых обычных ощущений, потребностей (хочу молока) и непонятно как работающих умений просто сбивала с толку.
        И если бы дело было только в Источниках и их использовании. Почему, с виду вполне обычному телу при наличии всех соответствующих особенностей, типа костей, мышц и внутренних органов, которые, в общем, функционировали, как положено, мне для существования требовалось такое количество магической Силы? Да еще не менее двух составляющих одновременно. Не для применения способностей, а просто чтобы нормально двигаться!
        Сидя в «глубоком погружении» и рассматривая «куклу» я все больше и больше приходил в недоумение. Здесь была не просто система наподобие насосов с трубочками, а мягко говоря, несколько сложнее. Синхронизация и преобразование. Взаимодействие между различными видами Сил и разными органами. Принцип накопления в некоем хранилище вокруг Источника. Расход на использование для внешних способностей с приоритетом по составляющим. Мозги сломал, пытаясь понять, как все это функционирует.
        Еще смог более-менее оценить объем энергии, создаваемой и распределяемой по магическим каналам. Примерно, так как эталона под рукой не было, да и в каких условных единицах мерить, не имел ни малейшего представления. Но у сестер и брата Источник Смерти вырабатывал столько же, как мой светлый и раз в пять меньше, чем темный. Это много или мало? Вспомнил, что при активации обоих Источников «интерфейс» сообщал про первый уровень. А сколько их всего? И почему тогда такая разница?
        И ведь самый интересный момент не упомянул. Обязательная балансировка по составляющим. Излишки темной энергии из меня выходили не потому, что не нужны. Просто Силы Света не хватало для их использования или даже хранения. Да, перекос компенсировался в определенной степени преобразующим органом, но не до конца. Ограничение по пассивной пропускной способности, которое тоже надо было учитывать. Очевидно, там, в мертвом лесу, изначально мне помогала поступающая извне Сила Смерти. Хотя заодно и «гасила» Свет. Но сейчас она просто отсутствует. Обратное преобразование для той же ауры идет без проблем и даже создается определенный резерв, однако много удерживать ее в себе не получается. Если не использовал, то начинает потихоньку уходить. Странно, ведь помню, что именно поглощение Силы Тьмы и ее накопление привело к активации Источника. Что-то тут было явно не так, но понять что, пока не получалось.
        Пробовал направлять по каналам всю создаваемую энергию. Сначала возникла бодрость, но затем самочувствие стало ухудшаться, а в месте нахождения светлого Источника появилась старая знакомая «игла» с соответствующими уже пережитыми ощущениями и последствиями. Осторожная попытка уменьшить поступление Силы от темного Источника, привела к резко появившейся дурноте и невероятной слабости. А когда рискнул и тупо перекрыл все основные каналы в руку, она перестала двигаться и онемела. Наоборот? Тоже попробовал. Как в бездонную дыру. Смог накачать до легкого ощущения переполнения только два пальца левой руки и то на несколько мгновений. После чего раскрошил подобранный камень одним движением и даже не почувствовал усилия. Занимательно, но на фоне почти потерянного сознания бессмысленно.
        А ведь раньше я об этом не задумывался. Совсем. Надо столько энергии - значит, надо. Как и о том, для чего и почему использую. В крайнем случае, всегда отремонтируют или поменяют «батарейки». Если проблема, то «интерфейс» подскажет. Однако сейчас… конечно, приемная семья порвет, как тузик грелку, любого, кто посмеет покуситься на мое здоровье, да и САТИ всегда выручит. Но насколько долго просуществует эта помощь? Постоянно надеяться на других? Да, может я так по-настоящему и не ответил на свой вопрос о смысле существования (эх, мое молочко…), тем не менее, это не означает, что надо плыть по течению и ждать у моря погоды. Раз уж начал, то нужно подготовить себя по максимуму, особенно учитывая, что я видел настоящие возможности тела! На что-то эпическое, конечно, пока замахиваться даже не собираюсь, но хотя бы понимать, как оно работает, а также изучить все известные на текущий момент способности, обязан!
        И особенно решить одну проблему, к которой пока непонятно, как подступиться. Крылья. Я их банально не видел на «кукле» и не ощущал в сознании, как не пытался сделать усилие и выпустить. Только нашел две области на спине с соответствующими надписями, объединенные дополнительной линией в одну, уже без каких-либо пояснений. Возможность активации отсутствовала, только сильный непонятный расход энергии, впрочем, имеющий определенное ограничение. На отключение реакции не было, а САТИ, естественно, опять ничего не знала. Скрепя сердце оставил свои попытки, намереваясь, как немного разберусь с перераспределением потоков и умениями, обязательно вернуться к данному вопросу. Все-таки один полет, да еще во время боя - не просто мало, это ни о чем.
        …
        - «Сестра, вот вы где!»
        - «Так нечестно, Нифи опять первая ее нашла!»
        - «Как научишься думать нужной частью тела, братец, тоже сможешь… когда-нибудь».
        - «Чего?! Да я сейчас тебя…»
        - «Хотелка не выросла!»
        О, Нуф с Нафи пожаловали. И наверно, стоит быть аккуратнее в мысле-образах. Брат-то еще ничего, а вот сестры как-то подозрительно быстро нахватали «особых» оборотов. Этак скоро щупальца на одну сторону с пробором будут класть и в лицевой кости отверстия под украшения пробивать. Только вот историю про колобок так до сих пор и не поняли, как не разжевывал.
        - «Нифи, ну скажи, почему именно ты?»
        - «Мр-р… секр-р-рет… мр-р-р…»
        - «Противная!»
        Да, кстати. Мне тоже интересно. Но спрошу попозже и отдельно, а вот Нуфа и Нафи…
        - А вы, как меня сейчас обнаружили? Все же смогли «увидеть»?
        - «Нет, эта штука на голове действительно закрывает Силу. Только по звуку от сестры. И… ты погладишь меня тоже? Ну, хоть чуть-чуть?».
        - «И меня!»
        - «Эй, я победила… р-р-р, не смейте лезть!»
        - Не ссорьтесь! Нифи, надо делиться! Однако чтобы было честно… Нафи, с тебя расчесывание волос. Нуф, когда Ма-Муля нас позовет, отвезешь на своей спине и в «основной форме», а сейчас сядешь сзади, чтобы можно было откинуться на тебя. Итак?
        - «Ладно».
        - «Эх… ну хорошо».
        - Тогда подлезайте с другой стороны. По очереди! Третьей руки нет. Хотя… Нуф, подвинься чуть вбок. Отлично. Сестра, давай начинай…
        Да, знаю, что я наглый эксплуататор, но привыкать к халяве не позволю. Так что только честный обмен!
        ТО ЖЕ МЕСТО. ЧУТЬ ПОЗЖЕ
        …
        Вой, пробирающий до судорог любого, кто услышал, и несущий смертельную угрозу всем, кто встанет на пути…
        …
        Ну вот и Ма-Муля. Приглашает покушать. А сестры и брат хоть и услышали, но, похоже, сейчас неспособны воспринять посторонние звуки, если это не угроза жизни. Ничего, пусть еще покайфуют. Хоть приемная мама наверняка нас чувствует, но расстояние вряд ли определит с большой точностью. Немного времени есть. Я добрый. И еще не особо голодный. Так-то мы уже больше двух недель охотились самостоятельно, причем в одиночку. Аккурат с тех самых пор, как перешли из джунглей в этот серо-черный лес. Правда, Ма-муля ненавязчиво продолжала следить, но никак не помогала.
        Эх, как вспомню то путешествие в фиолетовом аду, так по коже сразу табун мурашек начинает бегать. Увы, сестры и брат быстро все усвоили и в дальнейшем просто носились вокруг, подбадривая, но чаще крайне неудачно мешая. Для меня же эти три недели напоминали непрерывное прохождение полосы препятствий под постоянным контролем строгого сержанта, заставляющего повторно отрабатывать каждый косяк до идеального результата. А поддержание вокруг себя ауры Смерти стало естественным, как дышать (хотя «сестренка» и сидела на подстраховке). Причем все чаще про опасность предупреждения не было. Требовалось ощутить самому. Включая «последствия». Честно скажу, без САТИ и постоянной установки специальных напоминаний, а также ее лечения, было бы гораздо сложнее. Зато в самом конце я удивлялся тому, как можно здесь, вообще, во что-нибудь вляпаться, все же «видно»!
        Хорошо, хоть кормили до отвала, правда, не забывая иногда про «особые» уроки. Быстро отучился совать в рот, что попало. Самому через некоторое время охотиться тоже разрешили. Правда, Ма-Муля постоянно находилась рядом. Но особых проблем не было. Главное, увидеть или хотя бы сначала услышать (долго учился). Остальное… подбежал (подпрыгнул) и ткнул рукой с выплеском ауры, предварительно сосредоточенной на пальцах, в показанную Ма-Мулей точку на теле (можно было Силой, но не всегда пробивало). Или просто тупо ударил по горлу, если крупный зверь (только осторожнее, а то кровью можно было облиться). Все - готовый завтрак/обед/ужин.
        Кстати, быстро отказался охотиться на летающих тварей. Большинство были ядовиты, а мяса почти нет: одни жилы, кости да кожа, ну, иногда перья. А вот яйца понравились, но разыскать их, та еще морока. Тогда же получилось первый раз сверхускориться. Вот радости было. В общем, особых проблем не испытывал и уже чувствовал себя ну очень крутым. А потом скорлупу-то яичку разбили. Мы неожиданно оказались в этом лесу. Естественно, для нас, детей, неожиданно.
        После чего было сказано уже про полностью самостоятельную охоту. И добычей делиться запретили. Места, которые следовало обходить, тут отсутствовали, но и объяснений, что можно трогать и есть, а что нет, тоже не последовало, от слова вообще. Теперь только сам. Ощутить и понять. Своей Силой. Первые несколько дней были… трудными. Внезапно узнал, что даже сверхускорение не гарантирует результат охоты, ведь добыча может легко на него тоже перейти. И наличия Источника для этого совершенно ненужно. Или спрячется так, что будешь ходить совсем рядом и не увидишь.
        Но голод - лучший мотиватор из всех возможных. Первого пойманного зверя, похожего на зайца, только с зубами как у крокодила, я сожрал полностью, включая потроха. Даже кости, подав Силу Тьмы прямо на челюсти, размолол. Все же четыре дня до этого не ел. Хотя вру, ел, но… неудачно. Пришлось под вопли САТИ в судорогах вызывать тошноту и прочищать желудок. Причем Ма-Муля стояла все время рядом, но даже попытки помочь не сделала, лишь терпеливо объясняя, почему ошибся. Зато потом так радовалась этому зайцу. Дальше стало легче, даже смог посвятить время тренировкам, благо сестры и брат никогда не отказывали. Хотя пару раз все равно отравился. Но уже ничего серьезного, САТИ особо не перетрудилась, так, помаялся немного животом и все.
        А последние дни, я уже удивлялся, почему поиск пропитания был такой проблемой? Тут же буквально шагни и вокруг одна шевелящаяся еда! Ее просто «видно»! Даже стал определять растения, которые можно употребить в пищу. Легкое читерство из-за наличия Силы Света (приноровившись, понял, что «ощущение» через нее сильнее всего) и желание хоть немного разнообразить мясное меню каким-нибудь «салатиком», творят чудеса.
        Но сегодня Ма-Муля решила нас побаловать и как раньше, накормить самой, о чем предупредила накануне. Какая-то особая добыча и повод, о котором расскажет… ну, будем считать за праздничным ужином. Вроде ведь вечереет уже.
        - «САТИ, сколько там?»
        - «Семнадцать часов тридцать четыре минуты двадцать одна секунда от заданной точки ежесуточного отсчета».
        Как быстро время пролетело. А ведь еще над «мерцанием» сегодня хотел поработать. Что-то не нравится задержка перед последующим переходом на ускорение. Пусть и небольшая, но все же. К тому же так и не смог пока более двух раз подряд его сделать. В старом «интерфейсе» было такое же ограничение, теперь понять бы почему. И время отдыха нужно попробовать сделать покороче. Кстати, интересный момент, тогда в замке так и не сподобился выяснить, почему оно работает по-разному и в столь неровно очерченной области, а оказалось, что перемещаться можно только в пределах своей ауры, которую в этот момент САТИ почему-то упорно называла вторичной оболочкой. Тоже вопрос.
        Ладно, надо выдвигаться.
        - Сестры, брат, нам пора!
        - «Ну, еще немного…»
        - Хотите, чтобы мама огорчилась?! Напомнить, когда она позвала?
        - «Ой!» (на три мысле-образа сразу).
        М-да, пусть растут просто стремительно, фактически уже являясь полноценными половозрелыми особями размером лишь чуть меньше, чем Му-Муля, но внутри еще полнейшие дети. Хотя… может действительно стоит подольше дорожить отношениями с родителями?
        А также моим невероятно тонким чувством эстетического наслаждения!
        - Нуф, про обещание не забыл? Я жду.
        Да, пусть он и перестал быть розового цвета в «основной форме», но… оранжевый тоже ничего! Еще бы придумать, чем полоски нарисовать. Или может лучше шашечки?
        Глава 6. Непредвиденные обстоятельства. Часть 2
        ПУСТЬ И БЕЗ МИГАЛОК, НО ЕСТЬ ЭСКОРТ И ВСЕ РАЗБЕГАЮТСЯ
        Следует признать, один неприятный момент присутствует. Явно стоит найти, из чего сделать хотя бы трусы. Желательно попрочнее. Конечно, ехать верхом удобно, но довольно-таки колючий мех, появившийся уже и в «основной форме» брата, обеспечивал сейчас в «одном месте» определенный дискомфорт, а пола плаща сегодня помогала почему-то не сильно. Но раз уж заказал «такси», придется потерпеть, чтобы совсем уж не садились на шею, свесив лапки и щупальца. Увы, попытки использовать для создания одежды шкуры убитых животных с треском провалились. Как и юбочки из листьев. Два-три часа и все, что с таким трудом было содрано, вырвано и кое-как сделано (ну не умел я, оказывается, выделывать кожу и плести), расползалось на клочки.
        С чем это связано, так и не разобрался. Возможно, с постоянно применяемой Силой Смерти. Не знаю. Плащ же в порядке. Его, кстати, пусть уже и был весь затасканный и рваный, разделить на части и использовать я так и не решился. Слишком ценные воспоминания. Хорошо хоть, несмотря на довольно сильную прохладу и постоянную сырость (дожди, пусть несильные, но затяжные и почти каждый день), особых проблем не испытывал. Да и спали по ночам мы по-прежнему вместе. А пленка из Силы Тьмы, которую я научился создавать еще в пещере, неожиданно неплохо согревала. Причем это стало заметно, только когда она слетела после произошедшего на той арене.
        Вспомнив про чуть не случившуюся трагедию, я невольно провел ладонью по удерживающим тело щупальцам…
        - «Ай, сестра, перестань, щекотно!»
        …затем, прикоснулся пальцами к надетой на лицо маске. Подумав, снял и в очередной раз стал рассматривать. Да уж, неожиданно полезное приобретение, кроме новых, располосовавших все тело шрамов, которые, впрочем, уже сгладились и втянулись в кожу, лишь добавив штрихов к серебристой сеточке предыдущих. Увы, «покров» по-прежнему так и не возвращался.
        …
        Сначала я недоумевал, зачем Хранители, вообще, дали эту маску. Может, чтобы походил на макхара? Какая-то она была странная и почему-то смутно-знакомая. Очень легкая. Белый материал, напоминающий кость. Полное отсутствие дырочек для дыхания и щелей для глаз. Да еще и поврежденная, так как по левой стороне в верхней части шла вертикальная трещина, совсем немного не достигая края. К тому же совершенно непонятно было, как носить, ведь существующая когда-то, судя по прорезям на краях, система креплений из ремешков ныне просто отсутствовала. Ну и собственно главный вопрос: а зачем, вообще, надо надевать?!
        Но Ма-Муля, сунувшая маску, как только я пришел в себя, успокоила, дескать, делай с ней все что угодно. При этом было видно - даже если выброшу, ничего не скажет. Желание появилось, но не решился. Все же действительно приз за «квест» по спасению брата, хотя и бесполезный. Прикрепил надорванной полоской на плащ (где-то сбоку) и почти перестал обращать на нее внимание.
        А вскоре столкнулся с серьезной проблемой - невозможностью скрыть присутствие. Увы, здесь я неожиданно вляпался в свою двойственную природу. Вернее, в наличие Источника Света. Если коротко, то его было «видно». И очень хорошо. Даже сквозь пленку Тьмы и ауру Смерти. Каким образом, не совсем ясно. Может, сверхтонкие эманации, ощущаемые всеми, кроме меня, потому что это был единственный Источник Света на многие мили вокруг. Непонятно. Темный тоже отсвечивал, но более-менее приемлемо.
        Так что самая первая совместная охота, еще тогда в джунглях, с треском провалилась. Хотя перед ней я добросовестно изучил умение скрывать ауру. Сложности никакой, ведь для этого надо было ее просто полностью убрать в тело. Ну да, моя проблема из пещеры, оказалась очередным умением. Если более точно, то макхары скорее обтягивали себя аурой. Попробовал и так. Получилось. Только вот на то, что для всей потенциальной добычи при сближении на определенное расстояние я начинал сверкать, как новогодняя елка, это никак не повлияло. И вот что интересно, как сказала Ма-Муля, в обычном случае носитель Источника Света был бы для большинства обитающих тут существ очень неплохим деликатесом, мой же вызывал у них тревогу и желание убраться подальше. С соответствующим результатом.
        Проблема решилась, когда я стал использовать маску. Гениального прозрения, кстати, не произошло, и крика: «все понятно, вот то, что мне поможет!» не было. Просто… в один прекрасный момент, пытаясь подобраться поближе к вожделенной и спрятавшейся еде, навернулся с дерева, неожиданно оказавшегося скользким, и упал. Увы, «мерцание» было израсходовано как раз в перемещении на его ветки, а сверхускорение возможности держаться за воздух все же не дает. Эпично так вышло, с размахиванием руками в тщетном желании удержать равновесие, кувырком и попыткой пробить ствол головой. Ну и финалом, когда, падая, воткнулся в маску лицом, которая к этому времени валялась на земле вместе со слетевшим плащом.
        Слегка очухавшись, я сначала даже не понял тогда, что произошло. Особенно когда услышал радостное от Ма-Мули:
        - «Дочь, у тебя получилось! Его не видно!»
        После чего подумал о том, что прыгать вниз головой перед каждой охотой будет достаточно неприятно и болезненно, но наверно пока другого не придумаю, стоит пойти на такие жертвы. И только потом, заметив, что плащ задран к голове, и пытаясь его опустить, натолкнулся рукой на маску. Ну а последующее удивление с анализом произошедшего вызвало очередной, с трудом подавленный приступ желания побиться о ближайшее дерево лбом. И только то, что сделал «это» уже об землю и голова пока еще сильно болела, остановило сей благородный и замечательный порыв хоть незначительно, но увеличить уровень интеллекта.
        Оказывается, всего-то надо было подать в маску немного Силы Смерти, что выплеснулась из меня при падении уже на чистых инстинктах. Ну и слегка оросить юшкой из разбитого носа. После чего она начала прилипать к лицу как присоска, и ремешки оказались не нужны. Похоже, прорези использовались как-то иначе. При этом видеть и дышать, можно было вполне свободно. Кстати, присланный Ма-Мулей образ с темными глазницами и исходящей дымкой, вызвал некоторую оторопь. Ведь действительно на макхаров стал похож. Но главное - Источник Света не было «видно». А как оказалось впоследствии маска не позволяла разглядеть также и темный. Зато на близком расстоянии ощущалась Сила Смерти и стягивание ауры не помогало. Похоже, «фонила» трещина. Но это был более чем приемлемый недостаток. Про то, каким образом маска все делает, задумываться долго не стал (ага, сплошная поверхность без видимых отверстий, сама на лице, а Источники в груди… дальше мозги пошли навыверт). И квест «почувствуй себя идиотом» был выполнен полностью.
        ПРАЗДНИЧНЫЙ УЖИН В КРУГУ СЕМЬИ
        - «Дочка, что-то случилось?»
        Упс. Вот это задумался. Даже не заметил, как добрались. Ого! А добыча действительно приличная! Гигантская свернутая колбаска размером с три меня. Змея или зубастый червяк, немного непонятно, но, судя по мысле-образам Ма-Мули, мясо полностью безопасно, а главное, очень вкусное. Даже для такой привереды, как я!
        - Так, мама, чего мы будем праздновать?
        - «Сегодня закончился последний день второго Испытания!»
        Не понял? Это как?
        - «Вы все, в чем я не сомневалась, доказали, что готовы к самостоятельной жизни и…»
        Только не говори…
        - «…И теперь мы, наконец, можем возвратиться домой! Но напоследок, попробуйте землечервя. Очень редкая добыча и водятся они только здесь. И все объяснения после еды».
        - ?!..
        Ну, в общем, мясо действительно оказалось неплохим. Мягкое и сладковатое. Как будто побывало в маринаде. Правда, шкура уж больно прочная, но подкаченные Силой пальцы справились.
        Только потом, когда мы уже лежали с набитыми животами тесной кучкой, опередив сестер и брата, я спросил Ма-Мулю:
        - А почему ты раньше не говорила о доме? Что это за место? И где оно находится?
        Ответ из образов-фраз был настолько необычен, что даже сначала шокировал. Я, конечно, привык к фаталистически-последовательной логике приемной мамы. Соответственно тому, что она не говорила раньше, так как не было необходимости, все же не сильно удивился. Но… узнавать такое в последний момент, это нечто!
        …
        Оказывается, макхары проживали гораздо дальше. На юге. В глубине Земель Демонов. А здесь появлялись только беременные самки, чтобы вырастить свое потомство. Почему? Ответ был оригинален до банальности - так надо! Меня, конечно, не устроил, но, похоже, Ма-Муля действительно даже не пыталась понять. Возможно, это из-за Хранителей и Круга Перерождения. Принцип: хоть как-то работает - не трогай, во всей красе (вот не верю, что нельзя по-другому, эх). В общем, как только дети становились взрослыми, пройдя все Испытания, макхары возвращались домой. И сейчас из Ма-Мули неожиданно ударил, чуть ли не фонтан неприкрытого удовольствия оттого, что она появится «где-то там», со столь большим потомством, да еще и с Именами. После чего «некто» просто сдохнет от зависти! Хе-хе-хе, все-таки приемная мама - женщина, хотя и макхар. А образ донельзя ехидной самки, похожей на Ма-Мулю, поднимал довольно странные ассоциации.
        Еще в передаваемых картинах яркими мазками отражались бескрайние просторы, сильно напоминающие пустынную саванну, и резко вздымающиеся хребты гор. Странные звери, необычная редко встречающаяся растительность, впрочем, в чем-то похожая на ту, что была в джунглях и этом лесу. И сразу возбудившие любопытство… руины городов и просто небольших поселений, занесенные песком. Дороги, сильно напоминающие автострады. Остатки каких-то сооружений вызывающие чувство похожести с чем-то в глубине моей памяти. А поверх всего этого четкий мысле-образ: здесь когда-то жили Ушедшие Навсегда!
        Но главное - где-то там находилась Та-Которой-Служат и… макхары ей подчинялись! Вот это воистину эпический шок! Получается, придется еще и работать?! А зарплата интересно будет? Увы, почему-то про столь важный момент подробности отсутствовали. Несмотря на яркие эмоции, образы были странно смутными, и «разглядеть», кто мой будущий начальник, тоже не получалось. Собственно, как и то, что нужно делать. Ма-Муля же на уточняющие вопросы, осторожно предложила увидеть и узнать самому. Ну а чтобы выяснить все лично, необходимо пересечь Великую Пустошь. Судя по мысле-образам, это какая-то область, которая отделяла близлежащую часть Земель Демонов от основной, причем по всей границе с людскими территориями.
        И еще я не мог отделаться от ощущения, что рассказанное и показанное сейчас, носило какой-то двойственный характер. С одной стороны, Ма-Муля не сомневалась, что там жить гораздо проще, и такого агрессивного животного и растительного мира просто нет. С другой стороны, хотя голодать и не будем, но подобного изобилия еды, как здесь, нет. И предоставляет в основном пропитание как раз Та-Которой-Служат.
        Немного, кстати, задело. Зачем, спрашивается, приемная мама нас так «жестко» обучала, если результат не пригодится? Но подумав, предположил, что, скорее всего, созданный экстрим давал хорошую вероятность выживания в любых условиях. Так что, возможно, этот «дом» не такое уж и безопасное место. Но почему тогда ей так хочется обратно? Впрочем, тревоги за наше здоровье и безопасность, как перед посещением Круга Перерождения, я не ощутил.
        Зато неожиданно почувствовал, как что-то изменилось в сестрах и брате после переданных мысле-образов. Странное осознание необходимости Исполнения Долга и четкое понимание, что нужно покинуть это место и вернуться. Даже ранее ярко выраженная в эмоциях и движениях детскость куда-то пропала. Неестественность внезапного изменения в поведении просто бросилась в глаза, но… подумав, решил не гадать, что произошло. Незачем перенапрягать отсутствующие извилины. Скоро сам все увижу и, наверное, пойму.
        …
        Не увидел…
        ЧЕТЫРЕ ДНЯ СПУСТЯ. ВЕЛИКАЯ ПУСТОШЬ
        - «И не забывай доченька хорошо и много питаться. Ты по-прежнему слишком худенькая».
        - Да, мама, постараюсь (хлюп).
        - «Сестра».
        - «Сестра».
        - «Я буду скучать, сестренка».
        Глупо. Нелепо. И, как обычно бывает, абсолютно неожиданно. Единственный положительный момент - все здоровы и не имели никаких проблем. Кроме меня. Ма-Муля, Нифи, Нафи и Нуф (эх, так и не нарисовал ему шашечки). Самые близкие и родные на данный момент существа. Невероятно переживающие за дочь/сестру и не способные ничего сделать. Даже остаться. Еще одна семья, с которой, полностью оправдывая свое внутреннее предчувствие, я вынужден сейчас прощаться. Искренне надеясь, что не навсегда. И может быть, сумею дожить до новой встречи.
        …
        Увы, несмотря на всю свою нынешнюю внешнюю крутость и внутреннюю заумность, я по-прежнему, оказывается, оставался не более чем… сломанной игрушкой, куклой, которой просто повезло продлить свое существование, в очередной раз случайно упав в нужном месте. И сейчас находился у черты, пересечь которую просто не в состоянии. Точнее, меня сюда принесли. Обратно. Тут хотя бы можно двигаться, пусть и с трудом. И сознание не терять. Наверно, так чувствует себя рыба, выброшенная на берег, а потом бережно возвращенная на мелководье. Хотя надо признать «вода» исчезала постепенно, да и сейчас появилась не до конца.
        Вон там, сзади. Где виднеются первые корявые деревца и низкий кустарник. Самочувствие станет хорошим. Уже проверил. Целый день бегал туда-сюда, ходил и ползал, почти теряя сознание. Никак не желая поверить в очевидное, анализировал и теребил САТИ. Расспрашивал Ма-Мулю, которая искренне пыталась мне помочь. Затем сидел и думал. Даже слова соответствующие вспомнил. Слышал несколько раз от Даниэля, но тогда особо не задумывался над смыслом. Но, похоже, это именно он. Магический фон. Резко падающий, стоило зайти в Великую Пустошь чуть дальше (обычная пустыня, только плоская, холодная и, похоже, очень большая).
        Плотность особых частиц в окружающем пространстве, излучение или чего-то еще. Разве имеет значение? Важным было только то, что возможность оперирования магической энергией и выработка ее Источниками напрямую зависела от этого самого магофона и полярности. Все остальное являлось на данный момент бесполезными нюансами. Ведь вне зависимости от моих действий, при снижении уровня до определенного предела, тело… просто переставало функционировать. Отключалось из-за отсутствия необходимого количества энергии.
        Да, Источник Света неожиданно становился мощнее в два раза, вызывая удивление, только вот… Сила Тьмы одновременно уменьшалась и сравнивалась с ним по выработке, отвечая на вопрос об одинаковости уровней. Соответственно… в лучшем случае я просто не терял сознания. Макхары, впрочем, тоже не избежали влияния магического фона. Только пониженный уровень выражался для них лишь в невозможности бездумно переходить из формы в форму, да некотором ослаблении способностей. Все!
        И ведь не было такого раньше! Там, в королевстве, магический фон, вообще, почти отсутствовал (Даниэль говорил об этом), но на энергии одного темного Источника я уже мог двигаться! А тут… бред какой-то. Даже после возрождения Великим Древом пусть и ощущалась сильная слабость, но такого онемения по всему телу с невозможностью шевельнуть пальцем не было. Хотя возникло чувство, что подобное когда-то испытывал. Но вспомнить так и не получилось. Как и что-нибудь придумать.
        …
        Все проходит. В том числе объятия и прощания. И сейчас, смотря вслед уже почти скрывшимся на горизонте фигурам, я чувствовал неприятную опустошенность. Да, рано или поздно мы бы расстались, ведь макхары все же одиночки и даже пару создают только для проведения зачатия. Но не так, как сейчас!
        Эх, ладно, похоже, пора идти обратно. Только куда? Конечно, местность, ставшая моим домом навсегда, не такая уж и маленькая. И не только те фиолетовые джунгли или серо-черный лес, в которые возвращаться, откровенно сказать, не хотелось. Вся область, прилегающая к людским землям с запада на восток, насколько я понял Ма-Мулю, возможно, подходила для моего существования. И скорее всего, даже немного дальше за границу.
        Да какой смысл выбирать?! Уверен, куда я не направлюсь, приключений на свою пятую точку найду обязательно. И как хорошо, что при любых обстоятельствах, все же один не останусь.
        - Ну что, сестренка, ты как? Будешь мне помогать и дальше?
        - «Проверка функционирования - успешно. САТИ готова к работе с пользователем „братик!“»
        - Отлично. Пойдем, что ли… ой, стоп! Смотри, неужели…
        - «Анализ - успешно. Плотность облачного покрова снизилась и область свечения звезды, вокруг которой…»
        - Солнце, сестренка. Это просто выглянуло солнце…
        Глава 6. Непредвиденные обстоятельства. Часть 3
        КОРОЛЕВСТВО СВЕТА. ХРАМ ВСЕБЛАГОГО СВЕТА
        Небольшая с аккуратно подстриженной травой площадка возле стены, опоясывающей храмовый комплекс, укрытая высокой живой изгородью. Ровные линии вертикально установленных камней. У крайнего в последнем ряду стоят двое. Первый - высокий худой старик с длинной редкой бородой и усами, спускающимися на грудь. На нем сверкающее золотой и серебряной вышивкой одеяние, а также высокий, украшенный драгоценными камнями головной убор. Второй, пусть и такого же возраста, но его полная противоположность. Ниже на голову, пухлые щеки, тщательно уложенные набок редкие волосы и очень плотное телосложение. Одет в однотонный замшевый охотничий костюм, который, судя по внешнему виду и потертостям, является любимой и постоянно носимой одеждой. Негромкий разговор давних знакомых.
        - Это оказалось больнее, чем я думал. Чувствую себя хуже, чем перед урной с прахом Даниэля в королевской усыпальнице.
        - Здесь только имя. Под камнем пусто.
        - Все же веришь, что она жива, Ю?
        - Да, Анри.
        Молчание, сплетенное с надеждой, прерванное вопросом:
        - Тогда почему ты им не сказал?
        - О чем?
        - Не делай вид, что не понял. Ведь я не уточнил - кому. Ищут-то мальчика.
        Высокий старик вздыхает и, приподняв голову, смотрит на хмурящееся небо.
        - Сказал. Только вот слушать и слышать, это не одно и то же. Убедить? Зачем? Сомневаюсь, что ангелу нужна золотая клетка. А вот найти новый смысл существования необходимо. Время лечит душу. Даже которую дали.
        - Верить только фактам - основа работы любого дознавателя. Не удивительно, что они не восприняли подобное всерьез.
        - Как и ты.
        - Только ее божественное происхождение. Остальное не вызывает сомнений. И вполне совпадает с результатами проведенного расследования. За исключением сделанных выводов. Я ведь знаю, что это чистая случайность. В ином случае Даниэль остался бы жив. Да к тому же пусть он и был гениальным химерологом, но провернуть столь хитроумную комбинацию втайне от всех и тем более от меня не мог.
        - Случайности не случайны. Но в одном я согласен - плата оказалась слишком высока. И, кстати, почему сам-то промолчал, уж тебе бы точно поверили.
        Резко сжатые в кулаки ладони толстяка и бессильная ярость в каждом слове:
        - А я отказался говорить что-либо! Потом… тоже не стал. До сих пор не могу простить своих за то, что не предупредили!
        Затем он произносит, явно озвучивая кого-то:
        - Глава сказал - империи выгодно… отдал распоряжение не обращать внимания…
        И дальше, дрожащим от злости голосом:
        - А мозгов подумать не хватило, что слишком все подозрительно?! И ведь даже к ответу его не призовешь! Зачем утащили в империю? Нужно мне было это спасение! Что толку, если теперь себя простить неспособен! Ну почему я не оказался в такой нужный момент рядом?!
        - И точно так же погиб.
        - А вдруг, наоборот, моей помощи как раз и не хватило?
        Рука на плече. Слова, пронизанные сочувствием и такой же скрытой болью:
        - Сам так думаю каждый день. Но жить прошлым это самое плохое, что мы можем сейчас сделать. И Даниэль точно бы не одобрил. Ты же знаешь.
        - … Да.
        Молчаливая попытка прийти в себя, даже оказавшаяся частично успешной. После чего толстяк уже более спокойно продолжает:
        - К тому же если здесь золотая клетка, то в империи Эли бы ждала самая настоящая клоака. И куча «жирных мух» желающих ее использовать в своих целях. Как же все-таки быстро люди, получившие власть, начинают срать под себя. Прости, что использую неподобающие слова. Накипело. Конечно, День Гнева неожиданно неплохо проредил эти заросли сорняков, но, увы, далеко не полностью. Так что, ты прав - пускай ищут. Отчеты надо внимательнее читать. Только… если девочка действительно жива, то она сможет за себя постоять? Артефакта ведь больше нет.
        - Скорее мне жаль тех, кто встанет у нее на пути.
        - Ах да, ты же говорил, что наша «ангел» сменила Силу. Надеюсь, хоть характер остался прежним.
        - Ну, раз прошло полгода, а мы до сих пор не слышали о городах, превращенных в кладбище, и нашествии мертвецов, значит, беспокоится не о чем.
        - Надеюсь, это была шутка?
        - Я тоже надеюсь.
        - Умеешь ты… приободрить.
        Поднявшийся вихрь чувств окончательно стихает, оставляя пепел несбывшегося с робкими ростками надежды. Жизнь действительно не стоит на месте.
        - Ладно, лучше скажи, как сейчас дела у Всеблагого Света? Ведь это якобы «божественное вмешательство» прошлось по вам больше всего.
        - Даже на старости лет остался безбожником. Завидное упрямство.
        - Я верю в Силу, а не в того, кто стоит за ней. Так что?
        - Да ничего особенного. Новый Высший Совет уже созвали. Сейчас идут выборы Первожреца. И по-прежнему много вопросов, оставшихся без ответа. Объявленное недавно объяснение случившегося, конечно, выглядит красиво, только… это просто слова, причем даже не свои. И, между прочим, кое-кто должен все сам знать, как и остальное. Ведь это твоя служба зарылась в наши дела по самые ноздри.
        - Возможно. Только я сейчас в отставке.
        Легкая оторопь у собеседника.
        - Это как? Когда?
        - Да еще пару месяцев назад написал прошение. Отпускать, правда, долго отказывались. Пришлось ждать окончания внутреннего расследования и когда император утвердит нового главу Службы. Потом воспользоваться ну совершенно случайно завалявшимися кое-какими бумагами. И вопрос был сразу решен. Тем более…
        Голос слегка меняется, наполняясь скрытой теплотой.
        - … Мне теперь есть чем заняться. Вернее, кем.
        - Те девушки?
        - Да.
        - Понятно. Что же, я рад за тебя.
        Затянувшееся молчание, которое высокий старик прерывает, неожиданно кое-что вспомнив:
        - Слушай, а ведь нам пора в трапезную. Обед уже должен быть готов. Я, кстати, зная о твоем приезде, попросил сделать его более разнообразным и принести кое-что из погреба.
        Толстяк возбужденно дергается:
        - Так почему раньше молчал?
        Потом замирает и, повернувшись к находящемуся рядом камню, торопливо произносит:
        - Эли, рад был повидаться. И если ты жива, надеюсь, что кушаешь хорошо!
        - Затем уже обращаясь к своему собеседнику, одновременно увлекая его за локоть к проходу в живой изгороди:
        - Все, давай пошли, а то чего-то так есть захотелось.
        И вскоре опустевшая площадка и ровные ряды камней слышали лишь затихающие в отдалении слова:
        - Между прочим, по поводу девушек. Я тебе не говорил, что они уже начали меня узнавать? А приглашенный жрец Жизни сказал, что возможно не полностью, но память постепенно вернется. Так вот…
        …
        Ю Он Ли с легкой улыбкой слушал идущего рядом собеседника. Скомканное прощание и быстрый уход не обманули настоятеля храма Всеблагого Света. Собственно, предлог на самом деле был озвучен специально и он рад, что герцог империи Анри Леардо догадался им воспользоваться. Не стоит так долго тревожить все еще кровоточащую рану в душе. Неважно сколько осталось существовать, но терять время в бесконечных переживаниях это не выход. Старый друг нашел новую точку приложения своих сил и у Ю тоже есть чем заняться. Он, наконец, отыскал одно замечательное место для постройки святилища в горах. Небольшая ложбина в окружении скал. Уже установленный настил скрыл бесценное свидетельство того, что мир принять еще не готов. Стены и крыша тоже скоро будут. Слова, сказанные в нужных местах, привлекут паломников, а навсегда оставшееся здесь ощущение упавшей с небес Силы заставит приходить вновь и вновь. Их искренние молитвы обязательно должны помочь ангелу в поиске своего Пути. В это надо просто верить.
        СТОЛИЦА КОРОЛЕВСТВА СВЕТА ГОРОД ЛЮЦИФИАР. ДВОРЕЦ. РАЗГОВОР В КАБИНЕТЕ
        - Давай, Алан, докладывай. Как обычно, самое основное. Подробности из твоей папки я изучу позже. Результатов по главному нашему вопросу по-прежнему нет?
        - Прошу прощения, Ваше Величество, но порадовать действительно пока нечем. Мы уже проверили города и поселения на нашей территории. Отработали всю прилегающую по ту сторону границы часть империи и примыкающие восточные королевства. Даже Пограничье. Насколько это возможно. Было несколько совпадений по приметам на мальчика, но подтверждения они не получили. С матерью оказалось еще сложнее, чем предполагалось. Окончательно могу сказать, что все известные нам на данный момент магистры Смерти не подходят на ее роль. Или слишком старые или мужского пола. Сведения о своих незарегистрированных коллегах дают крайне неохотно. Было даже несколько неприятных ситуаций, к счастью, без серьезных последствий.
        - Я так понимаю, что имперская Служба Дознания тоже не может похвастаться?
        - Да, Ваше Величество.
        - А этот исчезнувший рыцарь, тело которого так и не обнаружили в замке? Как его там…
        - Эмиль фон Думкофф. Есть вероятность, что он только числился в списках отряда, собранного для нападения, а в действительности был отправлен в другое место.
        - Но не просто так они его усиленно разыскивают?
        - Скорее всего, по совершенно другой причине. Рыцарь приходился племянником Верховному магистру де Кондье и мог знать некоторые подробности его деятельности. Пусть расследование официально и закончено, но «хвостов» осталось еще много. К тому же после роспуска Ордена всплыли не очень приятные истории о похождениях Эмиля. По моим сведениям, у охотников за головами даже появился весьма крупный заказ.
        - Ясно. Тогда нет смысла обсуждать.
        - Ваше Величество, может попробовать «громкий» вариант?
        - Это ты про глашатаев на площадях городов и развешивание плакатов? Много ненужного шума. И скорее всего, уже бессмысленного. Если его мать хотела, то давно объявилась, или бы вы ее обнаружили. Лучше отправьте людей вглубь империи и дальше на восток. Не может быть, чтобы магистр Смерти такого уровня нигде не засветился. Только пусть действуют осторожнее. Главное, не навредить.
        - Слушаюсь, Ваше Величество.
        - Хорошо, теперь, что там с объяснением от жрецов Всеблагого Света по поводу так называемого Дня Гнева?
        - Ничего нового. Лишь то, что сочла нужным предоставить нам имперская Служба Дознания, облеченное теперь в официальный текст, скорее всего, ими же и навязанный. Тайная секта демонопоклонников. Вовремя почувствованный ритуал по призыву великой темной сущности и самопожертвование Высшего Совета жрецов и части посвященных, давшее возможность спуститься в наш мир Светелу, который эту сущность вместе с призывающими и уничтожил. Заодно и всех тех, кто ей поклонялся. Зараза искоренена полностью, а во избежание повторения, нужно открыть свою душу Свету… ну и тому подобное. Полный текст лежит в папке на вашем столе.
        - Не слишком ли все-таки смело? Среди столь неожиданно умерших в этот день много представителей дворянского сословия разного уровня, включая высшие рода империи. В том числе сам глава Службы Дознания Вильям де Тор. Наверняка подобное произошло и в восточных королевствах. И ведь среди наших тоже есть пострадавшие. Сколько там всего, напомни?
        - Двенадцать человек. Правда, это те, чью смерть мы смогли соотнести с произошедшим событием, а на теле обнаружили характерные следы, структурированные так же как остаточные эманации Силы Света в той долине. Может и больше. По известным Вашему Величеству причинам многие не сразу сообщили о гибели своих родственников в этот момент, а сейчас тем более будут молчать. Сведений по востоку получить не удалось. В империи по косвенным признакам около ста. Более точную информацию нам предоставить отказались, даже намекнули о разрыве сотрудничества, если полезем дальше. Может, Ваше Величество переговорит с императором и…
        - Не надо. Не хватало еще копаться в чужом грязном белье. Нам и своего хватит. Тем более кое-кто с размахом воспользовался возникшей ситуацией, как и Карл. Не так ли?
        - Зато теперь тщательней будут следить за своими высказываниями, особенно по отношению к Вам, Ваше Величество!
        - Ладно-ладно. Только ты немного переусердствовал. Хватит. Тех, о ком мы говорили в прошлый раз, так и быть, прокрути до конца, но без плахи. Парочку лет дай и хватит. Или лучше отправь на выкуп. Казне лишние деньги не помешают. Но рода не трогай. Остальных отпусти.
        - Слушаюсь, Ваше Величество.
        - И тем не менее, как ты считаешь, это правда?
        - Похоже, но не думаю, что вся. Простите, но если Ваше Величество помнит мой первый доклад…
        - Полностью выжженная Силой Света долина. Спекшаяся земля, покрытая толстым слоем пепла на несколько миль вокруг, так?
        - Да. Причем, что было превращено в него так до сих пор и непонятно. Анализ провести невозможно.
        - Тогда откуда имперской Службе Дознания стало известно о произошедшем там событии?
        - О, Ваше Величество. Вот тут я Вас немного удивлю. Есть свидетели.
        - Так, очень интересно, продолжай.
        - Правда, пришлось работать в обход наших коллег и сильно потратиться…
        - Предоставишь бумагу для казначея, я подпишу.
        - Благодарю, Ваше Величество.
        - Итак?
        - Это команда так называемых «сборщиков», которая привезла в долину выполненный охотниками за головами заказ и захваченная для принесения в жертву вызываемому демону. Так что круг призыва был, и ритуал действительно проводился. Но главное - туда на самом деле снизошел кто-то похожий на бога или ангела. Они даже успели увидеть начало боя.
        - А потом?
        - Появившееся существо этих «сборщиков» защитило и затем мгновенно переместило в город, из которого команда выехала незадолго до произошедших событий. Там находились еще люди, только, похоже, оказались отправлены в другие места. Поиск имперская Служба Дознания ведет, да и мы не дремлем, но результата пока нет. Все подробности в папке.
        - И кто это был? Насколько я помню, в Светела ты особо не веришь, как и в остальных богов.
        - Не могу ответить на Ваш вопрос, Ваше Величество. Личное свидетельство, конечно, хорошо, но некоторые магистры Жизни способны внушить человеку чего угодно. Может до Катастрофы боги и существовали, так как доказательств того времени хоть отбавляй, но на данный момент это первое проявление Силы, которое можно действительно назвать божественным вмешательством. Все остальные случаи, проверенные нашей Службой, были или искусным проявлением магии или обыкновенным шарлатанством.
        - Однако сложно вообразить кого-то, кроме бога, способного на такое.
        - Возможно, но я больше готов поверить тогда в ангела.
        - Ясно. Ладно, пора заканчивать. Сегодня еще заседание Совета по строительству, надо несколько документов перед ним изучить. Твои, похоже, придется читать уже ночью.
        - Простите, Ваше Величество.
        - Не надо извиняться. Лучше скажи, напоследок, как себя чувствуют люди из замка дяди, которых нам передала империя? Память вернулась?
        - К сожалению, не до конца. Наши специалисты Жизни сделали все возможное, тем не менее, события последних месяцев так и остались полностью стертыми. И частично еще на несколько лет назад. Приехавший по вашему приглашению магистр из восточных королевств тоже не смог помочь. Однако после проведенного тщательного анализа сказал, что это не последствия установки рабского управляющего контура, как мы думали, а побочный эффект воздействия какого-то артефакта. Причем использовалась не Сила Жизни, а что-то другое. Обнадеживает, что, по его словам, воспоминания не исчезли окончательно и со временем будут постепенно возвращаться.
        - Хорошая новость. Не забудь проследить, чтобы все нашли достойную работу. Теперь по женщинам. Разыскать удалось? Кроме тех двух, перехваченных на подпольном рынке в империи. Я уже знаю, что их забрал к себе герцог Леардо.
        - Пока нет. Есть вероятность, что женщин переправили в восточные королевства для продажи. Но на основных аукционах и у всех известных работорговцев никого обнаружить не удалось. Возможно, Орден таким образом расплатился за оказанные услуги, поэтому пробуем сейчас отработать по кукольнику, чей труп нашли в замке. Извините, но приходиться действовать очень осторожно. Это восток. Потребуется время.
        - Я понимаю. Тогда на сегодня все. Ступай.
        - Слушаюсь, Ваше Величество.
        СТОЛИЦА ИМПЕРИИ ЗАПАДА ГОРОД КАРВАЛОН. БАНКОВСКИЙ ДОМ СЕМЬИ РОЗЕНТАН. ПЕРЕГОВОРНАЯ КОМНАТА
        Родерик Д’Алион спокойно обвел взглядом сидящих напротив людей. Напряженные лица. Скованные позы. Представители всех банковских и торговых домов империи. Неужели действительно думают, что он в последний момент откажется подписать лежащий на столе документ и начнет чего-то требовать и тому подобное? Наверно многие в похожей ситуации так бы и поступили. Да, возможно, оставшееся имущество Ордена, на которое император не сумел наложить лапу, поскольку оно находилось в залогах, по стоимости сильно превышает выданные кредиты даже с учетом набежавших процентов. Однако для Родерика сейчас имела значение лишь одна фраза, заботливо вставленная в окончательный текст. Про отказ от последующих взаимных претензий, включая всех бывших членов распущенного Ордена. И подпись, отделяющая прошлое от будущего и окончательно исполняющая взятые на себя обязательства. Последнее усилие, которое он, не задумываясь, и сделал.
        …
        Выйдя из душного помещения на улицу Д’Алион с удовольствием вдохнул прохладный воздух, уже привычно не обращая внимания на едва заметную, но характерную для городов вонь нечистот. Недостаток проживания большого количества людей в одном месте. Пусть водопровод и канализация здесь в наличии, до бедных кварталов было не очень далеко. А там это являлось невообразимой роскошью с соответствующими последствиями в виде сточных канав вдоль дорог. И двигаясь привычным маршрутом в гостиницу, Родерик с откровенной радостью думал, как покинет это место, и отправиться туда, где не будет больше ничего напоминать о произошедшем. Туда, где сможет приложить свои силы к достойному рыцаря делу. Пускай и назначенному принудительно, по решению Совета Орденов, с требованием покинуть столицу уже завтра.
        Да, ответственность за действия де Кондье на него повесить так и не смогли, но и оставить совсем без наказания для империи тоже было неприемлемо. Тем более что остального дурнопахнущего вещества коричневого цвета накопали немало. Нашли компромиссный вариант. Для Родерика и других рыцарей больше несуществующего Ордена Карающей Длани Света. Пять долгих лет на Стене. Вечно требующей свежего пополнения ввиду быстрой и естественной убыли охраняющих ее. Граница, отделяющая империю от Земель Демонов. Он там уже был во время приснопамятной битвы при Конке и знал, с чем предстоит столкнуться. И это… несопоставимо легче, чем бесконечные попытки защитить от почувствовавших запах крови вампиров-чиновников. Нет не Орден, а людей, за которых неожиданно для самого себя взял ответственность.
        Д’Алион, вообще не планировал заниматься чем-то подобным. Даже когда, пройдя в кабинет Верховного магистра на доклад о выполненном поручении, увидел его тело, лежащее в рассыпанных на полу бумагах. Все решило письмо из Ордена Зеленого Трилистника, лежавшее возле скрюченных в судороге пальцев. Даже не одно. А потом попавшие под руку документы о гибели посланного в Срединное королевство отряда во главе с Дэнисом фон Кравером, ставшие для Родерика полной неожиданностью и шоком. И ведь всего лишь решил, собравшись с мыслями, закрыть взятое на себя обещание при любых обстоятельствах позаботиться об Эмиле. Как бы он ни был для Родерика неприятен. Поэтому не повернулся и не ушел. А затем…
        Внезапно засветившийся артефакт связи, сообщивший о странной смерти старшего рыцаря, управляющего отделением Ордена в другом городе и отданное, а главное, принятое к исполнению распоряжение. Еще несколько человек найденных мертвыми и неожиданная невозможность найти в резиденции хоть кого-то, способного взять на себя временное руководство. Растерянное изучение документов в кабинете и обнаруженное письмо из императорской канцелярии. Понимание необходимости написать ответ и скрепление его собственной печаткой.
        События росли как снежный ком. И уже спустя всего неделю Родерик Д’Алион непонятным образом оказался исполняющим обязанности Верховного магистра при неожиданно единодушной поддержке других рыцарей Ордена, не желающих копаться в выплеснувшейся на всех «грязи». Окончательным приговором послужил ответ, почему-то отправленный самим императором и адресованный лично ему. А потом найденное и подписанное назначение заместителем Дэниса фон Кравера, который, в свою очередь, был вторым в Ордене после Ричарда де Кондье.
        Впрочем, под всю эту шумиху Родерик смог переговорить с Кози де Жераком из Зеленого Трилистника и откровенно купил его молчание, а также тихую отправку Эмиля в небольшую лечебницу в самой дальней северо-западной провинции империи. Провел по документам, естественно, как исполнение всех просьб о благотворительности, найденных виде многочисленной пачки писем. Размер суммы и прямой намек вылечить Эмиля «правильными» воспоминаниями, гарантировали окончательное решение этой проблемы. Увы, а Д’Алиону предстояло разгребать новые, поскольку ожидался приезд дознавателей с разрешением от Совета Орденов. Он потом долго вспоминал ночь, заполненную запахом пепла от сжигаемых бумаг. Дальше было только хуже…
        …
        - Господин рыцарь! Вот ключ от вашего номера! Господин рыцарь!
        Слегка дрожащий голос, наконец, вывел его из нахлынувших не самых приятных воспоминаний. «Надо же, - подумал Родерик, - не заметил, как добрался до гостиницы и подошел к стойке обслуживания». Испуганное лицо девушки, держащей в вытянутой руке озвученный кусочек металла, вызвало небольшое чувство вины. Похоже, он даже некоторое время стоял неподвижно, смотря на нее в упор и не обращая на окружающее никакого внимания.
        - Прости, красавица, я немного задумался. Благодарю.
        Поднимаясь в номер, Д’Алион неожиданно поймал себя на том, что поверх ранее постоянно мучивших мыслей в памяти застряла пунцовая мордашка и торопливые извинения, что «она не хотела отвлечь господина рыцаря от благородных раздумий». «Похоже, я все-таки начал приходить в себя, раз стал обращать внимание на женщин», - скользнуло в сознании нечто удовлетворенное, начиная растворять скопившееся внутри напряжение.
        А спустившись вечером в общий зал, чтобы немного перекусить перед сном, Родерик неожиданно заметил эту девушку, сидящую в самом углу. Весьма скромный ужин, простенькое повседневное платье и четко читаемая усталость в глазах. Подумав, Д’Алион подошел к столу и, стараясь говорить мягко, спросил:
        - Красавица, не возражаешь, если я присяду рядом.
        Собственно, не ожидая ответа, так и сделав.
        - Н-не-ет.
        М-да. Серая испуганная мышка. Вернее, уже красная. И очень испуганная. Интересно, а он тогда кто? Злобный хищник? Обидно. Стоит ли продолжать? Хотя…
        - Не надо так бояться. Я не кусаюсь. И клянусь честью рыцаря, не буду ни к чему принуждать! Просто захотелось поговорить.
        - Я-я-я… не боюсь, вот!
        - Ну и отлично. Тогда не откажешься разделить со мной ужин? И я слышал, здесь готовят замечательный десерт. Эй, официант…
        …
        Уже глубокой ночью, ощущая приятное тепло, идущее от сопящей на плече кудрявой головки и доверчиво прижавшегося тела, потихоньку погружаясь в сон, Родерик Д’Алион почувствовал, что его окончательно отпустило. Пусть впереди была полная неизвестность с вероятностью умереть каждый день, зато и тяжелый груз чужих проблем и неправильных поступков отсутствовал.
        Завтра утром он уйдет, оставив прошлое окончательно, вместе с последним мешочком монет, взятым из казны больше несуществующего Ордена. И это не плата за сегодняшнюю ночь, а надежда, что хоть кому-то деньги принесут счастье. Больная мать и трехгодовалый сын без мужа. Работа с утра до вечера, возвращение домой не каждый день. Многим в существующем мире требуется приложить серьезные усилия для выживания. И иногда не меньше, чем в смертельном бою с разного рода тварями. Главное, никогда не забывать, что ты в первую очередь человек…
        ДВОРЕЦ. ИМПЕРАТОРСКИЕ ПОКОИ
        Большая кровать под роскошным балдахином. Сидящая на ней и погруженная в свои мысли женщина. Едва слышный скрип открывшейся двери. Слегка удивленный голос:
        - Ранесса? Еще не спишь?
        - А ты, Карл, как всегда работаешь допоздна.
        - Хорошо, постараюсь завтра прийти пораньше…
        - Не надо. Не обращай внимания на мои слова. На первом месте для тебя всегда была и будет империя. Мне достаточно той маленькой частички счастья, которая все же спустя столько лет появилась в жизни.
        Несколько шагов до кровати. Нежные объятия. Лицо, зарывшееся в длинные волосы.
        - Прости, любимая, потерпи еще немного. Я уже начал вводить Колина в государственные дела. Сегодня он первый раз провел важное совещание, самостоятельно принимая решения. Немного ошибся, правда, в одном моменте, но поправлять не стану.
        - Я понимаю и жду. Лучше скажи, есть сведения об Алексе?
        - Увы. Но ты не переживай. Земли империи почти все проверены вдоль и поперек. Срединное королевство тоже. Служба Дознания уже работает на востоке. Мы обязательно его разыщем! А потом… я приму любое твое решение.
        - Глупенький. Может, и было бы все по-другому. До появления кое-кого в карете. Да, я невероятно счастлива, узнав, что он жив. И сейчас действительно страдаю от того, что не могу увидеть и обнять. Только вот… на самом деле я всегда любила Д’Анте как сына. Однако была готова закрыть на это глаза. Надеюсь, что Алекс сможет простить мой выбор. Главное, чтобы его нашли!
        - Обязательно найдем! Слово императора! Ты мне веришь?
        - Да, любимый (чмок).
        - Хм, а можешь еще раз сказать?
        - Про Алекса?
        - Нет, последнее слово.
        - А это надо заслужить! Только боюсь у кое-кого сил не осталось…
        - Ты так уверена?
        Кровать приняла на себя привычную тяжесть, а опущенный балдахин скрыл происходившее на ней от остального мира. Впрочем, ничего необычного там не было. Слуга ты или император. Действия те же. Особенным их делает только одно: любишь или нет.
        ДВОРЕЦ. ПОКОИ ПРИНЦЕССЫ ДАШИ
        Глубокая ночь. Детям давно пора спать и принцессы исключением не являются. Мягкая кровать. Теплое одеяло. Большая игрушка, зажатая в объятиях. Тонкие нити сновидений скользят, причудливо переплетая прошлое с настоящим. В прошедшем дне остались мучительные занятия с учителями, попытки понять что-то самой, потерянные в рассыпанных на прикроватном столике книгах. И… бесконечные шепотки за спиной, а также навязчивое желание окружающих доказать, что она без их умных советов и наставлений ничего не представляет. Да, сложно терпеть, наверстывать упущенное и даже, наоборот, стать кем-то большим, чем просто дочерью императора. Но принцесса старается.
        Причем ведь совсем недавно Даши искренне считала, что кроме кое-как выученного этикета и нескольких умных фраз ей ничего не нужно. Все остальное можно легко получить, достаточно поскандалить и покричать. А потом был тот нелепый побег, от которого до сих пор стыдно и… спасший ее мальчик. Да, назад те мгновения не вернуть, как не хотелось, и прикоснуться, даже просто увидеть, невозможно. Перешагнувшие Грань обратно не возвращаются. Но это не значит, что данные обещания не надо держать, даже если он не может выполнить свое. Жизнь принцессе спасли не для того, чтобы продолжать ее бессмысленно жечь на огне своих мелочных желаний. И Силу дали для другого.
        Да, конечно, Даши слышала собравшихся тогда вокруг кровати лекарей и магов, обсуждающих, что инициация Источника сразу второго уровня в таком возрасте - невозможное событие и является благословением императорской семьи от самого бога Света. Но он тут явно ни при чем, пусть и произошло все в День Гнева. Просто совпадение. Принцесса верила, что на самом деле это прощальный подарок от мальчика. Перед глазами до сих пор стоял появившейся в тот миг образ фигуры со знакомыми очертаниями, растворяющийся в ослепительном сиянии.
        Да, она станет, как предрекают, сильнейшим магистром Света из ныне существующих. Но для собственных решений и поступков, которыми будет помогать всем нуждающимся в спасении. И не благодаря, а вопреки окружающим. Увы, одиночество, удел того, кто уже сейчас видит фальшь почти в каждом слове и угодливо опущенном взгляде. Подруги… теперь просто девочки, с которыми необходимо согласно этикету провести время. Учителя… просто люди, дающие нужные знания. Разве что есть Мартин и еще единственная допущенная до тела горничная - Рая. Терпеть остальных рядом, окруженных облаком зависти и мелочной злобы, сил не хватило. Вот тут действительно пришлось вспомнить, как закатывать истерику. Помогло.
        Для отца существует только империя и положенная иногда на голову Даши ладонь - его предел. Маму больше заботят наряды, балы и восхищенные взгляды поклонников. Сводные братья и сестра слишком уже взрослые и пусть готовые помочь, по-своему честные и открытые, но взваливать на них дополнительный груз проблем, недостойно той, кто хочет стать сильной.
        Усталость тяжелого дня потихоньку уходила, вымываемая сном и… едва заметным сиянием, распространяющимся от фигурки кролика, тщательно прикрепленной цепочкой к тонкому запястью. Хозяйка сегодня хорошо потрудилась, и теперь настало его время. Надо потихоньку разложить заблокированный яд, попавший в организм через стакан сока. Ничего страшного, просто хотели, чтобы она полдня провела в туалете. Потом аккуратно разрушить зацепившееся за волосы проклятие. Слабенькое, но ломкие кончики нам явно не нужны. И главное - окутать спокойствием и умиротворением, а под утро вызвать «тот», самый приятный сон. Разноцветные глаза и мягкие теплые губы…
        А В ЭТО ВРЕМЯ, ГДЕ-ТО В ГОРОДЕ…
        …
        Небольшое подвальное помещение, заполненное странной темнотой. Неподвижно замершая укутанная в плащ фигура. Удовлетворенное хмыканье. И светящиеся багровые глаза с узкими вертикальными зрачками…
        …
        Господин будет доволен. Все проверено и сомнения отсутствуют. Вечно Голодная ушла окончательно, оставив проложенный Путь. Пусть Двери больше нет, но можно открыть свою. Спокойно и не торопясь. Не нарушая Правил.
        Неожиданное и крайне приятное событие. Не зря они давно наблюдают за этим миром и даже слегка направили ситуацию в нужную сторону. Увы, прошлая попытка оказалась неудачной. Да, местные Защитники почти все погибли, а оставшиеся потеряли свои силы, давая уверенность в легкой победе, но… Бездна не исчезла полностью, а значит, могла появиться в любой момент снова. Поэтому смысла в дальнейших действиях не было. Так, лишь небольшое ощипывание по маленькому кусочку.
        Однако, сейчас все по-другому. Неважно, кто смог ее прогнать. Присутствие также совсем не чувствуется, а значит, как всегда бывает - заплатил за победу своим существованием. И теперь этот мир, наполненный душами, только и ждущими, чтобы их поглотили, готов пасть к ногам Господина. Помешать некому, ведь здесь больше нет Защитника!
        Глава 7. Новый поворот. Часть 1
        ГДЕ-ТО В ЗЕМЛЯХ ДЕМОНОВ
        - Вот и сказочке конец, а кто слушал молодец. Теперь каждому по пирожку. Правда, из глины, но вам же все равно.
        Увы, для них это действительно не имело никакого значения. Находящиеся рядом Нифи, Нафи и Нуф могли съесть что угодно. Так как, к сожалению, были сделаны из той же самой субстанции. Да и, откровенно сказать, на настоящих походили плохо. Пришлось на каждом написать имя, чтобы не путать при разговоре. К сожалению, талант к лепке полностью отсутствовал. Было лишь дикое желание хоть с кем-нибудь поговорить и почувствовать, что не один. Конечно, сестренка никуда не делась, вот только…
        - Сати, тебе понравилась эта история?
        - «Ввод данных произведен некорректно. Анализ провести невозможно».
        Собственно вся реакция. Причем не в первый раз. Да и не прижмешь ее к себе, не почувствуешь тепло другого тела. Впрочем, эти комья земли с воткнутыми веточками тоже. Похоже, если так пойдет дальше, то вдобавок к тому, что разговариваю сам с собой, скоро начну выть на луну. Благо она стала иногда проглядывать по ночам сквозь, наконец-то, периодически возникающие разрывы в облаках. Солнце тоже радовало. Жаль не так часто, как хотелось, и, не успев хоть что-то согреть своими лучами, вновь исчезало. Небо опять погружалось в тучи, и вскоре начинал идти дождь. Как сейчас. Но под разрытыми корнями дерева, под которое я залез переночевать, пока было относительно сухо. Хотя вероятность проснуться с утра в грязной луже присутствовала. Уже однажды случилось. Эх, печаль. Грусть, тоска и одиночество. А ведь всего две недели прошло…
        …
        На самом деле, это просто так… накатило. Утром настроение улучшится, особо после свежепойманного завтрака. К тому же надо привыкать. Впереди годы такого существования. Нет, конечно, можно сориентироваться и добраться до границы людских территорий. Найти кого-нибудь. И даже попытаться поговорить, назвать себя. Вот я, такая-сякая, дочь герцога Даниэля Люцифиано, потерялась, помогите! Только что это даст? Наверняка сначала бросятся убивать. Ну, или бежать со всех ног. Даже если спрячу ауру и сниму маску. Девушка, голая и без оружия - монстр однозначно! Шрамы на теле и местность обеспечат соответствующий антураж. Впрочем, есть еще варианты и не самые красивые.
        Хорошо, получится объяснить. Смысл? Пусть смутно, но то, что я успел прочитать в разумах рыцарей, напавших на замок, пока бродил там воплощением Смерти, в памяти осталось. Это был самый обычный государственный переворот. И гибель Даниэля, как того, кто может помешать, лишь одно из звеньев развернувшейся в королевстве цепочки событий. Так что меня явно никто не ждет, а у замка давно другие хозяева. И не факт, что настоятель храма Ю или Анри живы. Больше же… я никого и не знаю.
        Кроме того, надо признать самому себе. Даже в мыслях перестал называть старика химеролога папой. Уже довольно давно. Не получается, после того как окончательно понял - чувства ко мне Даниэлю были навязаны. Так же как и всем, кто находился рядом. Пресловутая программа «птенец кукушки». Ведь она, то есть я, не просто копия сознания предыдущего хозяина тела, измененная и ориентированная на определенные цели, но и воздействие на окружающих, создающее режим полного благоприятствования. Та самая невероятная «милота» и «няшность». Не говоря уже о превращении в подобие Сати. Так что нет морального права произносить это слово. И представляться его дочерью тоже. Даже полученное имя стараюсь лишний раз не вспоминать. Только вот, как и кому вернуть печатку не знаю. Да и не проступает она на пальце почему-то, как не пытаюсь, хотя уверен - на месте. Нет, обиды на «предыдущего я» по-прежнему нет. Просто грустно… (хнык).
        Все, хватит. Попереживали, поплакали и будет.
        - Спокойной ночи, Сати.
        - «Спокойной ночи „братик“».
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ
        Как и предполагал, утро поприветствовало меня хлюпаньем под попой, ознобом и ломотой в теле. С кряхтеньем старика вылез, поморщился от предстоящего действия, но тем не менее, сбросив плащ, стал готовиться. И ведь чувствую, что никогда не любил. Но теперь она являлась насущной необходимостью. Утренняя зарядка. Заодно и мысли в порядок приводила неплохо. Эх, надо начинать…
        …
        Увы, как я не пытался сделать пленку из Силы Тьмы толще, последнюю неделю стал ощутимо по ночам мерзнуть. Неприятно, в принципе, понятно почему, но отступать я не собирался. Засыпал более-менее нормально, а вот утром приходилось некоторое время разминаться, прежде чем самочувствие улучшалось и все болезненные ощущения пропадали. Слава богам, сопли и остальные прелести простуды не беспокоили. То ли тело к подобным микроорганизмам имело иммунитет, то ли каким-то образом спасала аура Смерти.
        Так-то, ориентируясь на практическое применение, я уже давно разобрался в полученных от макхаров умениях. И основное из них, несмотря на громкое название и использование специфической энергии, на самом деле напрямую никого не убивало. Главное предназначение, ставшее понятным еще изначально - создание чувства опасности и страха. Расстояние и сила воздействия регулировались степенью насыщения и подачей энергии в особые узловые точки, а в зоне самой ауры влияние на разум могло оказываться вплоть до непонимания происходящего и нарушения координации движений у противостоящего тебе существа. Собственно и все, но было несколько элементов в создаваемой структуре, назначение которых осталось непонятным. Опять же, уже умершие животные и сорванные растения почему-то быстро портились и сгнивали (все мои самодельные юбочки и шортики в том числе).
        Впрочем, отсутствие ответов тренировкам не мешало. Неожиданно обнаруженная неприятная зависимость от уровня магического фона и отсутствие того, кто может прийти на помощь, сместило приоритеты. Теперь основное, что отрабатывалось, это умение полноценно функционировать при минимальном энергопотреблении с возможностью активации форсированного режима и постоянным наличием аварийного резерва. Кроме того, нужно было срочно научиться использовать все, что я уже знаю в любых сочетаниях и, главное, с четким отслеживанием потребляемых Сил. Ничего лишнего! И чем меньше затраты, тем лучше. Соответственно, с учетом естественной ориентации на ближний бой, полный контроль происходящего в границах ауры становился насущной необходимостью. Причем все это уметь и делать надо самостоятельно. На САТИ только контроль и подстраховка.
        И я даже немного гордился тем, что успел освоить за столь короткое время. Послойное наполнение с использованием Силы Тьмы, позволившее исключить избыточное преобразование. Управление формой, размерами и плотностью. Резкое расширение в выбранную сторону для применения «мерцания». Сжатие в точку для нанесения удара с последующим выплеском и мгновенным разворачиванием. Впрочем, это был самый жестокий вариант, требующий некоторой подготовки и приличного количества Силы. Придумал попроще, с созданием узла напряжения в ладони и сохранением ауры в целом. Эффективность ниже, но риск сломать руку отсутствует, а затраты энергии гораздо меньше. Но главное, чего я добился - получил ощущение постороннего движения в пределах ауры и немного за ее границей. Хотя САТИ в этом плане выигрывала с разгромным счетом, замечая даже падающую листву, однако мой постепенный прогресс был тоже очевиден.
        Усилий для поддержания мне теперь совсем не требовалось, даже во время сна. Правда, только на фиксировано-минимальном уровне. Хотя все же, то состояние сознания, в которое научился входить еще в период тренировок с Ма-Мулей и стал использовать сразу, как оказался один, назвать так было достаточно сложно. Скорее что-то вроде медитации с потерей ощущения тела, постоянной оценкой угрозы и пребыванием в готовности к нападению. Пусть желающих с тех пор не находилось, но мало ли. Умереть во сне, решив дальше жить, глупо даже для меня. Помню, освоил быстрее, чем охоту, наверняка когда-то так умел. САТИ, конечно, находилась на подстраховке, но не более. Сам и только сам.
        Кстати, попытка смешать Тьму со Смертью прямо в ауре неожиданно дала очень интересный эффект. Вокруг стал проступать странный магический туман, видимый в обычном зрении. Этакая белесая дымка невесомо стелющаяся по земле от моей фигуры. Очень красиво и, увы, совершенно бесполезно…
        …
        - Так, ладно, хватит махать руками и ногами. Сати, пора кушать!
        Завтрак нашелся быстро. Змея, притворяющаяся лианой на соседнем дереве. Напился и умылся там же, из лужицы, скопившейся в развилке расходящихся ветвей. Желудок привычно кольнуло и сразу отпустило с традиционным сообщением от сестренки:
        - «Внимание! Обнаружено поступление в организм токсинов».
        - «Нейтрализация - успешно!»
        Вот так и живем. Ладно, теперь осуществить свои естественные потребности, насколько это возможно протереть тело, расчесать пятерней волосы (эх, где мои любимые щупальца). Затем отжать, встряхнуть и накинуть плащ (просохнет на ходу), маску на лицо и пора в путь.
        ГДЕ-ТО В ЗЕМЛЯХ ДЕМОНОВ (2)
        Еще тогда, вернувшись обратно на границу с Черным Лесом и подумав (да просто ткнул пальцем наугад), решил потихоньку идти на восток, вдоль Великой Пустоши. Даже потом порадовался, так как направление стало ощутимо смещаться на юг. Значит, ближе к теплу. Особо не спешил. Некуда. Руины к тому же. Неплохое развлечение помимо поиска еды и тренировок. Ну да, заинтересовался. Правда, не до всех мог добраться. Те, что виднелись дальше в пустыне, увы, оставались недоступными, Только расположенные рядом с лесом и внутри него. Раньше, когда с макхарами путешествовал, видел, но особого любопытства они тогда не вызывали. Да и всегда было чем заняться.
        Впрочем, толком обследовать пока оказалось нечего. Груды каменных обломков, в которых с трудом угадывались какие-то непонятные строения заплывшие землей или занесенные песком. Даже помещений не сохранилось. Но я не унывал, да и размеры впечатляли, заставляя восхищаться хотя бы этим. Особенно когда наткнулся на остаток стены, сделанный из камня и выглядевший, как торчащая изломанным зубом высокая скала со странными плоскими боками. Потом на еще один. И еще. Ради интереса покопав между ними, обнаружил разрушенное основание, уходящее вглубь земли. Похоже, когда-то стена шла здесь сплошняком и смело могла называться гигантской.
        Местную систему мер я помнил, но соотнести с увиденным не получилось. Но примерно оценил, наткнувшись на следующий кусок с целым верхом. В сотню шагов по ширине и, наверное, с двадцать моих ростов по высоте. Непонятно, правда, куда делись разрушенные части. Такое впечатление, как будто их раздробило чем-то в пыль или даже испарило. Хотя следов воздействия температуры не было и оплавленных краев тоже. Но попадались странные насыпи, состоящие из очень мелкого песка похожего на перемолотый камень и необычной формы проплешины, вдающиеся резким клином в лес. И главное, она слишком уж четко разделяла его с пустыней, порождая очередные вопросы без ответов. Сразу вспомнил ту каменную плоскость, из которой, вернее, из маленькой расщелины внизу, я тогда с макхарами выбрался. Похоже, тоже была стена. Возможно, именно эта, только дальше. Правда, там она выглядела значительно выше.
        …
        Сумел забраться на очередную найденную часть. Ровная поверхность без малейших следов каких-то помещений и проходов. Полюбовался открывающимся видом. Сплошной ковер переплетенных ветвей леса, теряющийся в белесой дымке, с одной стороны, и плоская, сливающаяся с горизонтом пустыня, с другой. И руины города, виднеющиеся вдалеке. Как-то погрустнело, после чего я быстро спустился и побежал дальше. Слишком жестоко - увидеть и не прикоснуться. Да и магический фон был ощутимо ниже, чем внизу, а фраза САТИ про «восемьдесят пять сотых от базового уровня» слегка напрягла. Получается, он еще и от высоты зависит? Кстати, единица, это у подножия стены. Почему? Просто так, ведь какая разница от чего считать.
        …
        - Так, стоп! И куда, сестренка, нам теперь идти?
        - «Данных для анализа недостаточно».
        - Это ты точно подметила. Ладно, давай смотреть и думать.
        …
        С того места, где я остановился, было видно, что обломки закончились, и стена дальше пошла одной линией вплоть до горизонта. М-да. Конечно, не камень на развилке с сакраментальной надписью, но что-то в этом есть. Налево - уже изрядно поднадоевший лес. Направо - пустыня с возбуждающими любопытство развалинами, до которых я могу добраться. Прямо… нет, вот поверху, идти бессмысленно. Спуститься-то потом как? «Покрова» нет, а крылья так и не смог раскрыть, добившись после всех своих усилий лишь небольшого зуда в лопатках, который вскоре быстро проходил. Впрочем, при выборе хлеба и зрелищ, первое всегда будет побеждать. Так что, увы, мое любопытство, но тебе придется потерпеть.
        …
        Однако в лесу… я опять уперся в стену, неожиданно выходящую под прямым углом из предыдущей. Странно. Решил пробежаться вдоль и даже обрадовался, увидев пролом. Но ненадолго.
        - Сати, тебе сильно хочется в Фиолетовые Джунгли? Мне вот нет…
        Да, там находились именно они. Более того, чуть дальше стена окончательно исчезала, превращаясь в обвалившуюся насыпь, уходящую в землю, но по-прежнему дающая четкую линию раздела. Странно, хотя… точно! Помню, когда я переходил оттуда с Ма-Мулей, все удивлялся столь резкому изменению. Однако, оставляя в стороне, как она оказалась разломанной, даже мне понятно, что после разрушения здесь должны валяться здоровенные обломки. Но их по-прежнему нет. Кто же тут так «порезвился»?
        Да и для чего здесь были эти стены? Уж очень сильно напоминает специальные зоны, с разными условиями внутри и разделенные между собой. Мертвый Лес. Фиолетовые Джунгли. Черный Лес. Может быть, есть и еще, только я пока их не видел. Получается это… гигантский ботанический сад? Особый зоопарк? Полигоны для тренировок выживаемости? Или может, что-то вроде игровых зон? Опять же, макхары и арена… интересно, а спросить-то и не у кого. Э-эх.
        Ладно, боги с ними. Делать то чего?
        - Сестренка, хоть бы подсказала, что ли…
        - «Необходимо изменить маршрут прохождения для выхода на запланированное направление движения».
        - Благодарю, невероятно ценный совет!
        - «Рада помочь „братику“.
        Блин, даже закашлялся. На мгновение показалось, что Сати вернулась по-настоящему. Только потом вспомнил. Ведь сам научил такому ответу на слово „благодарю“. Впрочем… а почему бы и нет?! Уж день или даже два точно протяну без еды. А ночью обязательно пойдет дождь и вода будет. Потом, просто вернусь. Зато увижу, что дальше, после чего приму окончательное решение, куда идти.
        - Ты права, Сати. Так и сделаю.
        Да, я все же пробегусь по стене. Только не надо спешить и спокойно приготовиться. Поймать обед. Дойти до тех развалин, что вдалеке виднеются. Изучить. Затем тренировка на контроль ауры и увеличение резерва энергии, ужин и сон. Отправлюсь же завтра с утра.
        …
        В общем, запланированное было выполнено полностью. Только, увы, в остатках того здания непонятного назначения, кроме песка и камней опять так ничего и не нашлось.
        СПУСТЯ ДЕНЬ. БЛИЖЕ К ВЕЧЕРУ
        - Вот скажи, Сати, зачем я тебя послушал? Ведь можно было и внизу спокойно дойти. И что теперь?
        - „Отклонение от выбранного маршрута составляет девяносто три градуса“.
        - Сам знаю… ну, здравствуй, Мертвый Лес!
        Похоже, я вернулся туда, откуда все начиналось. Стена, совершая плавный изгиб, неожиданно поворачивала налево, уходя от Пустоши прямо на север и открывая взгляду знакомые черные стволы умерших деревьев, окутанные призрачным маревом псевдожизни. Заодно частично разбивая мою стройную теорию деления на зоны. А по другую сторону каменной плоскости все так и шли Фиолетовые Джунгли. Где-то далеко внизу. Интересно, с чего такая разница по высоте? И главное, как спуститься?!
        Да, сначала планировалось вернуться после этой предварительной разведки, но пока бежал, ко мне несколько раз из джунглей подлетали знакомые „птички“. Очевидно, с целью разнообразить меню. Ведь ауру я на всякий случай свернул, и моя движущая фигурка, скорее всего, издали выглядела для них неким потенциальным деликатесом. В результате действительно получился неплохой перекус, правда, только у меня, а с учетом прошедшего небольшого дождика, жажда тоже особо не беспокоила.
        Нет, в джунгли я по-прежнему не хотел. А вот за Мертвым Лесом, высунувшимся длинным языком в пустыню, виднелось что-то подозрительно напоминающее… высокое многоярусное сооружение. Пусть и в плачевном состоянии, но контуры угадывались четко. Внутри даже заныло от любопытства. Первое более-менее целое здание! И такое большое. Ну не может быть, чтобы там опять лишь одни камни! Только вот прыгать вниз с неизвестным результатом страшновато. Даже не слегка. Спускаться, вбивая пальцы в камень? Да прочноват что-то, уже проверял раньше, можно и не удержаться. Значит, обратно? Как неохота. Но, похоже, по-другому не получится. Э-эх.
        - Вот блин, Сати, ну почему тут лестниц нет?
        Слегка раздраженный, я подошел к краю и демонстративно поглядел вниз. Отвернулся. Подумал. Потом посмотрел еще раз. Ну… в принципе, логично. Дуракам же везет!
        - „Сестренка“ сообщает „братику“: обнаружен объект, подходящий под заданное определение».
        - Угу, вижу.
        Да, это она. Та самая. Лестница. Неизвестно откуда взявшаяся и идущая зигзагом по боковой поверхности. Правда, почти обвалившаяся. Но от остатка последней ступеньки до земли было уже не такое большое расстояние.
        - Ну что, Сати, рискнем?
        СНОВА МЕРТВЫЙ ЛЕС И НЕ ТОЛЬКО…
        Интересно и чем я думал, когда решился на эту авантюру? Явно не головой. Нет, плащ сильно не пострадал. Подумаешь, несколько новых разрывов. Зато ветерком будет приятно обдувать нижнюю часть. Расцарапанное сухими ветками тело, так, вообще, мелочь. В принципе, даже надорванные ногти в попытке зацепится за стену, после того как ступеньки подо мной рассыпались и отбитый о землю многострадальный копчик - не столь дорогая плата за собственную глупость и лень. Только вот…
        - Ой! Больно-то как. Давай, сестренка, лечи!
        - «Дополнительная стимуляция регенеративной функции не требуется».
        - Чего?! Посмотри на мои пальцы! Кровь же из-под ногтей идет! И вон, из этой ссадины на коленке тоже!
        - «Поверхностные повреждения, не несущие на данный момент угрозу жизни и полноценному функционированию организма. Ориентировочное время восстановления - сорок пять минут».
        - А как же моя попа?!
        - «Частичное нарушение целостности сосудов системы кровообращения в мягких тканях менее одного процента от общего количества. Частичное нарушение целостности внешней поверхности костной ткани менее одного процента от общей площади. Повреждения, нарушающие работу опорно-двигательной системы, не обнаружены. Дополнительная стимуляция регенеративной функции не требуется. Ориентировочное время восстановления - один час».
        - Вот с-су… нехорошая девочка. Ладно, когда очнешься, обязательно припомню!
        - «Ввод данных некорректен».
        - Не, точно нарываешься!
        …
        Кряхтя и шипя на САТИ сквозь зубы, я встал, пошатываясь, с земли и осторожно ощупал самую ценную часть тела. Больно! Да, знаю, что скоро пройдет, но могла бы и вылечить. Чучело на проводах! Ну, хотя бы царапины. Раньше-то мне такие травмы всегда Нифи или Нафи вылизывали. Обслюнявят, конечно, всего с ног до головы, зато моментально заживало. Даже синяки очень быстро исчезали. Правда, пощипывало прилично, но со временем я перестал обращать внимание. А эта редиска… ну и ладно. Сделал несколько шагов. Терпимо. Только большой палец на ноге сильно ноет, и ноготь завернулся, хотя кровь вроде уже не льется. Оторву на фиг. Ай! Но стало чуть легче. Ну, что похромали? Стоп, а если…
        И я все-таки «сделал» свою сестренку! Каким образом? Так это же Мертвый Лес! И соответственно разлитая вокруг дармовая Сила Смерти. Хотя даже сам не ожидал такой эффективности. Всего-то, вспомнив о том, как она помогала в лечении, снял с тела защитный барьер из Тьмы. После чего ощутил резкий приток бодрости, а затем с некоторым удивлением увидел, как вокруг меня стал закручиваться целый вихрь из серых туманных лент, устремившихся к телу.
        Буквально несколько минут и о полученных травмах напоминал только новенький ноготь на ноге, да увеличившееся количество прорех в плаще. Хорошо-то как! Правда, пришлось заодно заняться регулировкой поступления энергии, так как САТИ заорала о нарушении баланса, но это были мелочи. Тренировался я не зря и сделал все необходимое практически на одних ощущениях. А вот сообщение, что магический фон составляет здесь «восемьдесят три сотых от базового уровня», заставило задуматься. Впрочем, из-за наличия свободной Силы Смерти, значения сейчас это не имело. И кстати, а если перенести «поглощение» на ауру и развернуть ее? Какой будет результат? Почему бы не попробовать прямо сейчас? Да, так и… ой, что это?!
        …
        Неожиданно я получил странный толчок в спину. Как будто в нее что-то уперлось. И спокойно повернулся, чтобы посмотреть. Возможно, ветка с дерева упала. Ведь чувство опасности молчало. САТИ тоже. Да и ощущения говорили, что вокруг нет ничего живого.
        Оно и отсутствовало. А вот мертвое было. Даже очень.
        - Сестренка, где предупреждение? Убьют, а ты и не заметишь!
        - «Обнаружен потенциально агрессивный объект. Проводится анализ для внесения в базу данных».
        - Ну, очень вовремя! Хоть на том спасибо, зоркая ты моя.
        И оставив в сторону вопрос, почему он смог подобраться так близко, я стал размышлять о другом: как, вообще, осуществляется процесс движения и зачем тыкать в меня этой штукой?!
        …
        Скелет. Очень похожий на человеческий. И не имеющий соответствующего отражения в призрачном мире. На черепе остатки какого-то шлема. В глазницах серая дымка. В руках, то есть костях, трухлявое копье со ржавым наконечником. Пока я стоял в недоумении, скелет шевельнулся и попытался еще раз воткнуть его в мое тело. Медленно, как-то неуверенно и, в общем, безрезультатно. После чего наконечник отломился. Однако движущиеся кости это не остановило, и процесс продолжился уже с использованием обломанного древка. Нелепость происходящего прямо требовала похожих по уровню интеллекта действий. И поддавшись спонтанно возникшему желанию, я сделал шаг вперед, после чего… сдернул череп с позвоночника и стал его рассматривать. В голову полезли всякие глупости, например, а чем он думает, ведь внутри пусто! И если на этот вопрос я ответа сразу не нашел, то на следующий: что скелет будет делать без своей основной косточки, получил сразу - рассыплется. Через несколько мгновений. А на третий вопрос, ответ тоже не заставил себя долго ждать, шагнув из-за соседнего дерева. Да, он действительно здесь не один…
        …
        В общем, было весело. Но потом все же надоело. Хотя и узнал много нового. Так-то эти скелеты ничего собой не представляли. Двигались медленно, рассыпались от малейшего удара. Так же как и оружие в руках. Хотя изъеденные ржавчиной предметы, мечами и копьями назвать можно было с трудом. Но появился и один неприятный момент. Через некоторое время кости начинали собираться заново. Когда первый раз увидел, не удержался и присел рядом на корточки, чтобы понаблюдать за процессом. Занятное зрелище. Особенно заинтересовали непонятно откуда берущиеся серые нити из Силы Смерти, появляющиеся между частями скелета и стягивающие их между собой. Впрочем, приглядевшись, понял, что костяк пронизан этими нитями полностью, а в местах сочленений суставов целые клубочки. Очевидно, они и двигали костями, которые к моему неожиданному удивлению воссоздавались даже из осколков. В том числе и мелких. А вот оружие нет. Так что тыкать и хватать за тело начинали уже тем, что когда-то было руками. Да еще и пытались преследовать! Вскоре таких убогих костяшек скопилось вокруг уже с десяток и это стало слегка раздражать.
Попробовать размолоть в пыль? Утомительно. Тогда что же сделать?
        Но тут я заметил, что фаланги пальцев, которыми касались тела, не восстанавливаются, а у некоторых уже по половине кисти отсутствует. Мозги на удивление быстро выдали нужный вывод, после чего я сделал то, что собирался до начала этого нелепого представления. Развернул ауру и перенес «поглощение» на нее. Да еще усилил максимально. Результатов было два. Скелеты мгновенно потеряли ко мне интерес, застыв на месте, а потом… рассыпались облачками пепла. Возникшие серые струйки для разнообразия растворились прямо на месте. Но ощущения подсказали, а сообщение САТИ подтвердило - я их усвоил. Впрочем, нечто подобное и предполагалось.
        Однако самое интересное произошло дальше. Из оставшихся кучек неожиданно выплыли какие-то странные туманные сгустки, состоящие из Силы Смерти, но аура их почему-то не разрушала. Опасности не чувствовалось совершенно и я, выбрав один, осторожно коснулся рукой, в которую он вдруг резко втянулся. Возникло слабое ощущение чего-то приятного и пушистого, скользнувшего через центр тела и исчезнувшего в районе живота. Быстро собрал остальные, получив те же необычные впечатления. Правда, на количестве циркулирующей энергии это никак не сказалось, и объем накопленного резерва не изменился. САТИ подтвердила. Ну и ладно. Значит, просто приятый бонус. Хотя очень вероятно, что сгустки имеют непосредственное отношение к управлению этими костяшками.
        Мертвый Лес, кстати, оказался здесь довольно странным. Псевдоживотные отсутствовали совсем. Зато скелеты по-прежнему встречались через несколько шагов, впрочем, уже не обращая на меня никакого внимания. Стояли, сидели и даже лежали, присыпанные землей. Иногда вяло шевелились. И превращались в пепел, стоило им оказаться в пределах ауры. Пушистые шарики я уже собирал не задумываясь. Интересно, откуда тут эти костяшки? Может ответ кроется в том здании? Как любопытно! В нетерпении я перешел на бег. Затем подумав, убрал из ауры поглощение и даже стянул ее вокруг себя поближе. Надо все же быть более скрытным, а то мало ли.
        …
        Граница была пересечена внезапно. Нет, останки деревьев шли и дальше. Но вот энергию Смерти как отрезало, а отраженные в Силе двойники исчезли. Скелеты, кстати, тоже. И САТИ, естественно, не упустила возможности испортить настроение, заявив об очередном снижении магического фона. Впрочем, новый баланс я выправил почти мгновенно. Потом вернулся чуть-чуть обратно, присмотрелся…
        Очередная необычная удивительность. Едва заметное полотнище, выходящее из земли и, слегка колеблясь в воздухе, исчезающее где-то далеко вверху. До него - Мертвый Лес с призрачной жизнью, после - просто гнилые стволы. Решать, хорошо это или плохо, я не стал. Думать тем более. Смысл? Еще раз испытать сожаление, что ничего не понимаю? Тем более то, что меня интересовало именно сейчас, находилось уже совсем рядом, выделяясь здоровенной громадой на фоне потемневшего неба. Похоже, наступал вечер, и стоило поторопиться.
        Наконец, благодаря небольшому холму и резко расступившимся останкам деревьев, получилось полностью оценить найденное сооружение. Что могу сказать… впечатляет. Больше всего оно напоминало полуразрушенную крепость. Очень приличных размеров. И обитаемую. Мелькающие то тут, то там между зубцов стен воины. Идущий по петляющей между деревьев дороге патруль. Стражники, стоящие возле ворот с покосившимися, но прикрытыми створками. Правда, один маленький факт немного портил общее впечатление. Все они были скелетами. Но оружие не в пример лучше сохранилось, чем у тех, кто в лесу. Даже доспехи, пусть частично разломанные и порванные, присутствовали. И двигались гораздо энергичнее. А главное - в свое время людьми они не являлись.
        Как разглядел? Даже не пытался. Просто тут хочешь не хочешь, а увидишь, особенно когда в тебе желают сделать не предусмотренную природой дырку. Почему-то САТИ опять запоздала с предупреждением. Соответственно, только заметив краем глаза движение и повернувшись, я увидел выскочивших из находящегося рядом оврага и шустро двигающихся в мою сторону скелетов в количестве двух штук. Вопля «стой, кто идет» не раздалось, что в принципе ввиду отсутствия соответствующих органов неудивительно, а вот не в пример предыдущим костякам, энергичный замах копья был. Кстати, вполне неплохо сохранившегося. Даже пришлось слегка ускориться, чтобы уклониться. Потом еще раз. Заодно и оценил немного необычную форму костей, а также слегка вытянутые к вискам глазницы. Гадать особо не пришлось, и так стало ясно, что, скорее всего, когда-то скелеты принадлежали тем самым пресловутым эльфам.
        Слегка потанцевав между выпадами копий и окончательно осознав, что они опасности не представляют, я развернул ауру, врубив «поглощение». И… ровным счетом ничего не произошло! Да, движения скелетов стали более хаотичными, можно сказать, было уже просто размахивание палками, а не бой, но ни переставать атаковать, ни рассыпаться они не спешили. Неожиданность, которая, впрочем, на этом не остановилась…
        - «Внимание! Опасность! Приближение агрессивно настроенных объектов „скелет разумный, прямоходящий“ на десять часов».
        - Вот всегда бы так, Сати! Хорошая девочка!
        Хотя честно сказать, я заметил их чуть раньше, но лишний раз похвалить в такие моменты не помешает. И не забыть поменять название, все же длинновато.
        Собственно, это был патруль с дороги в количестве семи боевых костяшек, который, резко изменив направление движения, теперь довольно шустро перемещался в мою сторону. Более того, энергичное шевеление на стенах показало, что и там обратили на происходящее внимание. М-да, с аурой я явно сглупил. Похоже, для этих существ она не просто фонарик в ночи, а скорее мощный прожектор, что, учитывая сродство Сил, не удивительно. Честно сказать, происходящее переставало нравиться от слова совсем. Да, опасности они не представляют. Но что может скрываться внутри самой крепости еще неизвестно. Переть напролом явно не стоит и, похоже, пришла пора предпринять стратегическое отступление.
        Однако последующее за решением действие я все же выполнил с небольшой задержкой. Потому что напавшие скелеты, к этому времени уже совсем бестолково дергающиеся, внезапно замерли и… рассыпались на отдельные косточки, которые, впрочем, продолжали непонятным образом шевелиться. Наклонился, потыкал пальцем. Так значит все же «поглощение» действует? Только вот не сразу и немного по-другому. Как интересно. И еще… что это за внезапно возникшее ощущение чего-то неприятно-знакомого? В носу появился странный зуд, и даже захотелось чихнуть.
        Увы, дальнейшим размышлениям и анализу помешал почти добежавший до места действия патруль. Пришлось, уклоняясь отпрыгивать, после чего я развернулся и, ускорившись, быстро сделал ноги. Заодно, чтобы больше не светиться, полностью спрятал ауру. Ничего, позже встретимся. Уж очень хочется попасть внутрь. Ведь там, где есть охрана, обычно бывают и сокровища! Не могло же прямо все прийти в негодность? И я уверен, что где-то в одной из комнат обязательно стоит замечательный сундук, в котором ну просто должны были сохраниться хотя бы трусы…
        Глава 7. Новый поворот. Часть 2
        КРЕПОСТЬ ЛИАНА-ЛОР. КАБИНЕТ КОМЕНДАНТА
        Кажется, задремал. Непорядок. Командир в первую очередь пример для подчиненных и не может себе подобного позволить. Особенно после сообщения, что совсем рядом в Великом Лесу видели этих животных, возомнивших себя разумными. И… более того, выставленный «секрет» дозорных только что обнаружил разведчика, исследующего подступы к крепости. Жаль, что ему удалось уйти. Какое святотатство! Никто, кроме эльфов и получивших одобрение богини, не имеет права здесь находиться! И как только «люди» смогли проникнуть за линию фронта так далеко и даже обойти Древо?! Куда смотрели Хранительницы? Почему Несравненная допустила подобное?
        Но от одних возмущений проблема не исчезнет. Необходимо оценить численность и вооружение обнаруженного вражеского отряда и принять решение. Хотя надо признать, что атаковать сейчас самому в любом случае неразумно. В крепости давно нет ни одного лишнего воина. Даже простых «измененных», не говоря уже о «младших». И это при постоянно проходящих через нее подкреплениях для фронта! О чем, вообще, там думают? Какой глубокий тыл? Какая перевалочная база обеспечения? Когда это было? Враг не только на границе Великого Леса, но и уже шастает по нему как у себя дома!
        Сколько раз он говорил с командованием по артефакту о необходимости пополнения гарнизона, направлял официальные обращения, однако получал лишь одни отговорки и отписки. Даже сейчас на срочное сообщение никто не отреагировал. Связь же не работала из-за очередного «великого» эксперимента жрецов, предупреждение о котором, как всегда, пришло в самый последний момент. И порталом нарочного не отправишь, тоже нельзя. Впрочем, в них с некоторого времени без мага сопровождения стало соваться опасно для жизни. Только недавно пришел циркуляр на эту тему.
        Старший офицер Зиранэль Катиорос нахмурился и обвел взглядом свой стол. Странно. Совершенно пустой. Когда успел разобраться со всей грудой документов, скопившейся за последнее время? И где доклад вернувшегося патруля, который Зиранэль как раз читал, когда…
        Легкий стук в дверь прервал его мысли. На пороге возникла темная фигура, закутанная в плащ. Ого, помяни демона и он тут как тут.
        - Жизнь за Несравненную, Катиорос.
        - Жизнь за Несравненную, Линориан. Какими судьбами?
        - Срочная доставка. Выдай, пожалуйста, ключ от внешней распределительной станции. Не хочу возиться с перенастройкой параметров. А на той площадке еще с прошлого раза все осталось без изменений. Да и стабилизатор вектора, встроенный в кристалл, сейчас не помешает. Тяжело как-то сегодня идет.
        - Разве портальной сетью можно пользоваться?
        - Что ты имеешь в виду?
        - Так прошло же предупреждение, что из-за проведения в главном храме ритуала возможны сбои в ее работе и перемещения временно запрещены.
        - Странно. Мне никто об этом не говорил. Теперь понятно, почему пришлось приложить столько усилий, чтобы удержать точку выхода.
        - Так тебя из распределительного зала не должны были выпустить.
        - А я сейчас напрямую с Инкубаторов.
        - Опять инструкцию нарушаешь? Хотя… дай угадаю. Не успевали подготовить партию, а об отправке уже сообщили. После чего подошли и «попросили».
        - Ну… все во благо Несравненной!
        Катиорос усмехнулся. С этим магом он был знаком давно и знал, что тот всегда нуждался в деньгах. Жена и две дочери. Этим все сказано.
        - Ладно-ладно. Но я прав?
        - Верно, какие-то проблемы на стадии окончательного тестирования. Процент брака по-прежнему высок, хотя начальству, естественно, говорят обратное.
        - Кто у тебя сегодня?
        - Младшие.
        - Даже так.
        - Не надо такого взгляда. Извини, но не отдам.
        - Это не просто блажь. У меня тут «паразиты» завелись…
        Однако даже после объяснений маг упрямо качнул головой.
        - Прости, Зиранэль. Не могу. Однако ты прав. Ситуация опасная. Как вернусь, скажу о твоей проблеме, куда следует и лично. Обещаю, выслушают и примут меры немедленно!
        - А если я запрещу перемещение согласно полученному предупреждению и сейчас дам команду отключить внутреннюю площадку от питания?
        - …Помнится, у меня где-то завалялся один интересный счет, оплаченный из очень странного источника…
        Некоторое время они сверлили друг друга взглядами, затем Катиорос вздохнул и устало махнул рукой.
        - Ладно, забыли. Но ты обещал! Держи кристалл… хотя я ведь его уже отдал.
        - А… ну да.
        Конечно, по инструкции надо было встать, провести досмотр и, проконтролировав отправку, забрать ключ, но раз она и так нарушена, то…
        - Потом опять через меня?
        - Да.
        - Тогда вернешь на обратном пути.
        - Договорились. Что же, во имя Несравненной!
        - Во имя…
        ГДЕ-ТО В ЗЕМЛЯХ ДЕМОНОВ. НЕРВНО БЕГУЩЕЕ СЛАБОУМНОЕ СУЩЕСТВО
        - Сати, пожалуйста, скажи: братик, ты дурак!
        - «Пользователь „братик“ - дурак».
        - Еще раз и без «пользователь» и вместо «дурак», произнеси - идиот!
        - «Братик» - идиот.
        - Спасибо.
        И ведь это еще невероятно лестная оценка моих умственных способностей! Эх, жаль, что приходится пользоваться суррогатом. Будь сестренка в нормальном состоянии, то с таким бы удовольствием ее выслушал. И поддакивал. Может, хоть так полегче бы стало. Ну почему я сначала делаю и только потом начинаю думать?! Стоило увидеть что-то интересное - забыл обо всем на свете. Нет, ну надо же так вляпаться на пустом месте? Археолог недоделанный! Палеонтолог недоразвитый! Руины, здание, скелеты… ну-ну, а жрать-то чего теперь? Мертвые деревья грызть?!
        К сожалению, осознание столь простого факта пришло только в тот момент, когда я, решив, что отбежал от крепости достаточно далеко, подумал об ужине. Потом долго не мог понять, как умудрился совершить настолько большую глупость. И теперь судорожно перебирал ногами, пытаясь вернуться туда, откуда пришел. Надеяться отыскать что-то здесь, среди гнилых торчащих из земли остовов, явно бессмысленно. Ни малейшего следа жизни. Поэтому назад и только назад! Прямо сейчас и по самому короткому пути наискосок. Подумаешь ночь.
        Тем более луна выглянула краешком из-за туч, помогая сориентироваться. Сестренка, правда, почему-то сразу заорала про неправильный вектор движения. Наверняка напутала. Или, скорее всего, я случайно переназначил. Вполне мог. Ведь точно помню, что когда путешествовал по границе с Великой Пустошью, то луна находилась за спиной. Значит, однозначно, надо бежать в ее сторону и забирать влево.
        - «Внимание! Обнаружено неопознанное воздействие. Данных для анализа недостаточно».
        Вот что это? Уже второй раз сообщает. Хотя никаких подозрительных ощущений так и не возникло. Вокруг одна пустота и неподвижность. Даже ветра нет. Кстати, чуть не забыл.
        - Сати, зафиксируй выбранное направление.
        - «Принято, „братик“».
        Да, именно так. Судя по всему, как раз упрусь в Мертвый Лес, а там и до Стены рукой подать. После останется потерпеть лишь денек, пока буду бежать вдоль нее. Ничего страшного. А дождик пойдет, и водичка будет. Все хорошо! Главное, добежать. Поспать же и потом можно…
        …
        Не понял. И где? Куда этот Лес делся?! Даже гнилье исчезло. Уже до пустыни добрался? Странно. Неужели так с направлением напутал? Но ведь луна, вот она! Значит, все верно! О, что-то высокое проступает вдалеке. Крепость?
        …
        Ничего не понимаю. Что здесь мертвое Древо делает? Не помню, чтобы я его со стены видел. Конечно, размеры впечатляют и интересно, почему вокруг лишь песок, но вряд ли оно съедобно (тук-тук). Ага, как камень. И вкус наверно соответствующий. Не то, что у мяса. Блин, от таких мыслей кушать еще сильнее хочется. Только вот куда теперь? Может поменять направление немного? Слегка сместиться направо? Как раз там какие-то деревья виднеются.
        - Сати, зафиксируй отклонение на сорок пять градусов.
        - «Принято, „братик“».
        …
        В общем, бегал я долго. Всю ночь. Умудрился несколько раз вернуться к Древу. И постепенно переставал понимать, что происходит. Сестренку, похоже, откровенно «клинило». Постоянно говорила про неправильное направление движения. Может это результат того самого непонятного воздействия? Однако по-прежнему ничего не чувствовалось. Да и не может же луна специально для меня прыгать по небу, показываясь в разных местах? Манией величия вроде не страдаю.
        Так я думал, пока тучи не разошлись еще сильнее, и… их не стало две. С разных сторон. Полностью одинаковых. А потом сквозь облака проступил краешек третьей. После чего, решив, что это уже слишком, я остановился и сел. Прямо на берегу реки, возле которой неожиданно оказался. Что же, вода, пусть мутная и горькая - это уже хорошо, хоть напился. Здесь рассвет и встретил. С пустотой в голове и горстями песка в ладонях, который не спеша перебирал. Явно стоило успокоиться и поберечь хотя бы остаток своего рассудка.
        …
        Слава богам, утром самого страшного не случилось, и солнце появилось в гордом одиночестве. Хоть пелена облаков по-прежнему висела в небе, но оказалась достаточно тонкой, чтобы разглядеть поднявшийся над горизонтом диск. После чего я, постаравшись забыть о ночном интеллектуальном марафоне, наконец-то смог окончательно разглядеть место, в котором нахожусь. Правда, из-за тумана, стелющегося над водой, противоположный берег реки толком виден не был. Моя же сторона напоминала этакую холмистую пустынную саванну с редко стоящими засохшими деревьями. А где-то там вдалеке проглядывал остаток гигантской кроны мертвого Древа. Похоже, опять бегал кругами.
        Так-то можно было отправляться в путь. САТИ уже определила нужное направление движения. Да, именно она! Идти на поводу у своего гипертрофированного самомнения я больше не собирался. Вот только глаза после столь нервной ночи просто слипались и, наверное, все же стоило поспать. Хотя бы немного. Ничего страшного, ведь однажды четыре дня не ел. Не умер же. Только надо сначала найти какое-нибудь укрытие.
        И заметив торчащее дальше по берегу дерево, я направился к нему. Вполне хватит и вырытой ямки в корнях. Кстати, странно, на удивление выглядит целым. Ладно, где будем копать? Ага, здесь. Теперь зачерпнем ладонями и отбросим. Еще раз…
        - «Внимание! Обнаружен движущийся объект. Проводится анализ».
        - Это червяк, сестренка. И что самое главное…
        - «Ожидание новых данных».
        - Это еда!
        …
        Я судорожно разрывал землю между корней, вытаскивал склизких белесых созданий и засовывал себе в рот. Да, на вкус редкостная гадость, даже подташнивало. Но желудок заполнялся, а от САТИ про отравление предупреждения не последовало. Значит, все более чем хорошо! Наконец, чувствуя, что всухомятку больше не идет, я напоследок набрал целую горсть и шагнул к реке. Хоть желудок и полный, но влезть еще немного должно. Всего-то надо глотнуть воды и забросить в рот. Зайдут как миленькие. Приготовиться (хлюп)…
        - «Внимание! Обнаружен потенциально опасный объект на двенадцать часов. Проводится анализ».
        Налетевший ветерок колыхнул пряди тумана, обнажая противоположный берег и… осторожно лакающего воду зверя, похожего на оленя в колючем панцире. Ну а растущий чуть дальше кустарник с листьями черно-серого цвета, в котором он, заметив меня, исчез, добавил увиденной картине нужной глубины. В результате последняя порция так и не была проглочена, вывалившись из раскрывшегося рта шевелящейся кучкой. Какие в этот момент я испытывал ощущения? Сложно сказать. Но уже чувствовал, что вкус сегодняшнего «завтрака» запомню надолго.
        - Сати, пожалуйста, скажи: братик, ты дурак.
        - «Пользователь „братик“ - дурак».
        - Спасибо.
        А-а-а… пошло оно все. Спать!
        ГДЕ-ТО В ЗЕМЛЯХ ДЕМОНОВ. ЧУТЬ ПОЗЖЕ
        Да. Возможно, глупо, но ничего не могу с собой поделать. Проснувшись уже ближе к вечеру и еще раз все обдумав, я решил пойти на принцип. Неужели отбитая попа, ночные мучения и проглоченные склизкие червяки были зря?! Ни в коем случае! Поэтому уже просто необходимо навестить найденную крепость и осмотреть на наличие разных полезностей! А уж потом окончательно решить, оставаться здесь или вернуться. Только вот перед уходом от реки я, наконец-то, сделал то, что давно хотел - помылся! И ведь как об этом мечтал, а потом сам же себе весь трогательный момент воссоединения воды и тела испортил.
        Правда, на всякий случай аура Смерти была развернута полностью. Мало ли что может в реке водиться. Но тщательно натереть несколько раз кожу песком, промыть волосы и даже немного поплавать, она не помешала. Заодно простирнул обрывки уже лишь слегка напоминающие плащ и являющиеся, по сути, основным поводом посетить крепость. Да, золото, драгоценности и прочая хрень, мне сейчас даром были не нужны. Куда я их засуну? И съесть нельзя. А вот одежда…
        Перебираться на другой берег, не стал. Честно говоря, еще не отошел от столь плотного, а главное «вкусного» завтрака. Да и не стоит идти на «дело» с набитым животом.
        - Сати, сориентируй меня на вчерашнюю крепость, пожалуйста.
        - «Четырнадцать, тринадцать, двенадцать с половиной, совпадение».
        - Зафиксируй и контролируй отклонение, превышающее пять градусов.
        - «Принято».
        Ну что, местный некрополь, жди, скоро буду!
        …
        К эльфийской развалине я подбежал, когда почти наступила ночь. Аккуратно спрятался за деревьями. Собственно, с предыдущего раза ничего не поменялось. Те же скелеты между зубцами стен и перемещающийся туда-сюда патруль. Пробежался вокруг. Вернулся. Подумал. Ведь нет необходимости переть напролом. Зачем, если нашел два неплохо обвалившихся места, через которые можно проникнуть, совершенно не напрягаясь. И попытаться скрытно все обследовать. Осторожность, с моим талантом находить проблемы на пустом месте, явно не помешает. А если что, организовать массовое побоище труда-то не составит…
        Вдруг окружающее слегка качнулось волной и вновь замерло в четко ощущаемом хрупком равновесии. Удивленный, я повертел головой пытаясь понять, что происходит.
        - «Внимание! Обнаружено неопознанное воздействие. Данных для анализа недостаточно».
        Хм, похоже, то же самое, что было прошлой ночью. Непонятно только почему это «воздействие» стало чувствоваться лишь здесь.
        И тут я обратил внимание на крепость. Вернее, на проступивший вокруг нее слегка мерцающий контур. Не такой, как в Мертвом Лесу, а видимый даже без использования Силы Смерти. И на возникшие вокруг скелетов полупрозрачные фигуры. Ну, что тут можно сказать. А ничего так, внушительно она когда-то смотрелась. Да и доспехи у эльфов красивые. Были. Жаль только лица не разглядеть. В какой-то дымке. Но на самом деле интересно другое - что дальше?
        …
        Долго ждать не пришлось. Неожиданно ворота распахнулись (в реальности одна из створок чуть не упала) и из них стал выходить отряд… призраков? Наверное, ведь внутри ровного строя силуэтов, выглядящих, как одетые в доспехи воины, костей не наблюдалось. Да и звука не было совершенно. Впереди шел некто в глухом черном одеянии с глубоким капюшоном на голове. Единственной выделяющейся деталью были кожаные наручи на руках. По мере приближения, очертания фигур становились более четкими. Все вокруг так же стало меняться. Земля, деревья и дорога. Нет, не в настоящем. Там, за исключением перекосившихся створок и застывших в некой торжественной неподвижности скелетов ничего не было. А вот увиденное прошлое впечатляло. Ничем иным происходящее на моих глазах явно быть не могло. И ведь некая взаимосвязь присутствовала, так как стоило призракам покинуть крепость, как скелеты быстренько закрыли ворота и опять встали в караул.
        Вскоре отряд поравнялся с тем местом, где я прятался, и неожиданно свернул в лес. В реальности, там даже тропинки не наблюдалось, а в призрачном мире шла небольшая дорожка как раз по ширине равная двигающейся колонне. Последовав за ними, не удержался и, чуть приостановившись, слегка копнул ногой. Точно, вот он, выложенный рядами булыжник, просто за столько лет занесло землей. Причем сколько, предположить можно, вспомнив разговор с Даниэлем о Последней Войне. Кстати, после небольшой пробежки стало понятно, что дальше, чем на несколько десятков шагов во все стороны, изменения не распространяются и двигаются вместе с отрядом эльфов.
        Место куда стремились призраки, оказалось совсем недалеко. Какая-то площадка с едва видимыми очертаниями и усыпанная по периметру грудами обломков. Это в настоящем. В полупрозрачном прошлом - витые, изгибающиеся к центру колонны, а между ними каменный круг, изрезанный тонкими линиями канавок.
        Остановив отряд перед площадкой, тот, кто был в черном одеянии, вышел вперед и вскинул руки с зажатым между ними тускло засветившимся темно-зеленым кристаллом. Буквально через несколько мгновений линии налились чернотой, образуя довольно странный рисунок, больше всего напоминающий пентаграмму с вплетенными в нее символами. Углы приходились как раз в основание колонн. Еще один взмах руками и над площадкой повисло темное марево, неожиданно отдающее четким ощущением пустоты.
        Надо же, как пробирает. А ведь это просто картинка. Хотя в реальности чем-то тоже потянуло. Непонятным и… знакомым? Нет, не могу вспомнить. А еще опять ужасно захотелось чихнуть, да так, что приходилось с трудом сдерживаться. Мало ли, вдруг связь с настоящим прочна настолько, что услышат. Ничего, думаю, скоро все закончится, и я сделаю это от души. Уже понятно, что открылся портал, и призраки сейчас в него зайдут. Странно только, зачем, вообще, происходящее показывают?
        Собственно как предполагал, так и произошло. Один за другим полупрозрачные воины исчезали в клубящемся тумане, пока маг стоял, держа руки вверх. Причем в конце он заметно пошатывался, очевидно, потратив немало сил на поддержание перехода. Затем, после паузы, шагнул следом. Марево колыхнулось и начало рассеиваться. Похоже, все. Ну, тогда…
        - А-апч… ой!
        Увы, чихнуть до конца так и не получилось из-за внезапно вновь содрогнувшегося пространства. Даже возникло ощущение, что по голове приложили чем-то одновременно мягким и очень тяжелым, а призрачная картинка начала странно искажаться, хотя и оставалась при этом достаточно четкой. Висевшая между колонн уже едва видимая темная дымка вдруг почернела и закрутилась водоворотом, разбрасывающим вокруг непонятные сгустки уносящиеся куда-то вдаль. А потом… из него неожиданно вылетел эльф. Вернее, половинка. Передняя. И некоторое время в судорогах дергалась, пока не замерла. Затем кусок сапога с торчащей из него костью. Кисть руки. Часть туловища. Нога…
        Впрочем, вскоре неприятные «подарки» появляться перестали. И надо признать, суммарно набралось немного, явно на порядок меньше чем было в отряде. Это если считать, что останки принадлежат одним и тем же, а не разным эльфам. Потом некоторое время ничего не происходило. Водоворот даже начал успокаиваться и уменьшаться по высоте, пока не ушел в площадку целиком, оставляя только вращающееся клубящимися прядями темное пятно.
        Вдруг из него с краю показалась рука с зажатым в ней кристаллом, потом голова в капюшоне и на площадку постепенно начал выползать маг. Судя по видимым прилагаемым усилиям, складывалось впечатление, что его тянет назад. Очень сильно. И потрепало этого эльфа тоже знатно, во всяком случае, вторая рука болталась сбоку, а расплывающаяся под телом кровь говорила и о других повреждениях.
        У него почти получилось. Но когда осталось вытащить только ноги, кристалл хрустнул и рассыпался. После чего марево пятна неожиданно вспучилось волной и одним резким рывком втянуло мага внутрь. Снаружи осталась только рука, которая немного поскребла скрюченными пальцами камень площадки, сделав попытку зацепиться, дернулась и… безжизненно замерла, будучи оторванной по локоть.
        Спустя несколько мгновений раздался странный звон, как будто что-то разбилось, и пятно окончательно втянулось в площадку, оставив лишь пульсирующий черными всполохами рисунок. Но вскоре погас и он. Вслед за этим призрачная картинка как-то быстро поблекла и вместе со всей окружающей обстановкой растаяла. Пропало и возникшее перед началом всего происходящего неприятное ощущение «хрупкости».
        - «Внимание! Неопознанное воздействие прекращено».
        Интересно, почему САТИ вчера этой фразы не сказала? Может в том состоянии просто не обратил внимания? Но, похоже, теперь действительно все закончилось. Понять бы только что именно. И каким образом оно соотносится с моим вчерашним блужданием и несколькими лунами на небе. Как часто повторяется. Если каждый день, то, надеюсь, что это лишь отражение разыгравшейся когда-то трагедии и души погибших давно ушли в Серые Пределы. Ощутить их не получилось. И вернется ли когда-нибудь эта способность - неизвестно.
        Постояв некоторое время под впечатлением от увиденного зрелища, я, не выдержав, подошел к площадке. Потом, примерно прикинув нужное расстояние, слегка взрыхлил землю. Больше и не потребовалось. Половинка скелета эльфа, что вылетел первым, лежала на месте, никуда не исчезнув. Даже остатки доспехов сохранились. Это окончательно подтверждало предварительно сделанный вывод, только вот ничего не объясняло.
        Подумав, я аккуратно развернул ауру, убрав, правда, умение макхаров и осторожно шагнул на площадку, готовясь в любой момент использовать «мерцание». И… ничего не произошло. Совсем. Даже намека на опасность не чувствовалось и САТИ никак не отреагировала. Ощущаемый ранее непонятный запах тоже исчез. Ну и хорошо. Успокоившись, я нагнулся и осторожно провел рукой по каменной поверхности, очищая накопившуюся грязь. Все верно, не ошибся. Несмотря на необычное начертание эти символы мне знакомы. Даже странно, насколько хорошо помню, что показывал Даниэль.
        Поддавшись внезапно возникшему желанию (никуда эта крепость не денется, успею), я прошелся по площадке, сметая в сторону землю и куски камней. Окинул взглядом получившийся результат. Несмотря на прошедшие года или, точнее, столетия, рисунок, вырезанный в камне, прекрасно сохранился и по-прежнему очень четко был виден, особенно учитывая появившуюся из-за облаков луну (ее копию, видневшуюся в совершенно другом месте, я старательно не замечал). Правда, исследовательский пыл слегка угас, когда стало ясно, что мне здесь ничего не понятно, за исключением пресловутых линий пентаграммы. Ну и ладно, зато фразу, идущую по периметру рисунка, теперь можно было прочитать целиком. Тем более заглавный завиток и даже закорючки обозначающие нужную интонацию тоже присутствовали.
        Только вот в результате это оказался набор непонятных слов, складывающихся в какую-то полную белиберду. Печаль.
        - Сати, ты что-нибудь понимаешь?
        - «Данных для проведения анализа недостаточно».
        - Ага, аналогично.
        И уже напоследок, обводя взглядом площадку, я неожиданно заметил, как что-то блеснуло в лунном свете. Подошел и, присмотревшись, вытащил из-под камня какой-то осколок. Судя по острым краям и гладкой поверхности, когда-то он был частью кристалла, причем сразу стало понятно какого. Собственно, рука мага лежала рядом, мгновенно вернув почти исчезнувший интерес. Точнее, не она сама, а наруч, который я поднял, вытряхнув кости. В первую очередь тем, что оказался… совершенно целым!
        Даже сначала не поверил, но как не рассматривал, придраться было не к чему. Внешне и на ощупь материал сильно напоминал кожу коричневого цвета с какими-то твердыми костяными вставками и совершенно не рассохшуюся от времени. Утягивающие ремешки тоже были в полном порядке. Несомненно, приятная находка! И даже задумываться не собираюсь, как этот наруч умудрился так хорошо сохраниться. Жаль только что не штаны, но ничего, еще не утро, сейчас и до них доберусь!
        Не удержавшись, попробовал сразу же нацепить на руку. Замечательно сел и даже ремешки сильно затягивать не пришлось. Как хорошо, что маги обычно не бывают мускулистыми качками. Обрадованный обновкой, я повернулся, чтобы получше рассмотреть ее в лунном свете и…
        - Ай!
        Резкая боль в ступне заставила отдернуть от земли ногу и отскочить обратно на площадку. Причина нашлась быстро, сразу доказав, что надо быть внимательнее. Ведь знал же, что здесь разбился кристалл. Нет, нашел один осколок и успокоился. И теперь в раздражении на самого себя я, усевшись, смотрел на второй кусок, впившийся в подошву. Хотя не совсем понятно, как он смог пробить. Там ведь такие мозоли уже образовались, что я спокойно по камням бегал и не чувствовал. Это не считая постоянной подпитки Силой Тьмы, обеспечивающей еще с пещеры макхаров дополнительную твердость. Неужели осколок настолько острый? Ладно, надо вытащить.
        - Ой, больно!
        Блин, как кровь-то сильно брызнула.
        - Сати, вылечи. Пожалуйста! И не говори, что само пройдет. Ходить ведь не могу!
        - «Усиление регенеративной функции активировано. Восстановление целостности мягких тканей и кожного покрова - тридцать пять секунд».
        О, вот и капать перестала. Еще немного и…
        - «Внимание! Неопознанное воздействие! Фиксируется повышенный уровень опасности! Необходимо осуществить срочное перемещение…»
        Собственно, я сам уже почувствовал. Странную тяжесть, придавившую тело к площадке. И увидел. Как брызги моей крови неожиданно вспыхнули каким-то темным огнем, который стал стремительно распространяться по каменным канавкам. Увы, попытка использовать «мерцание», уже традиционно для таких моментов, провалилась.
        Впрочем, ждать, что будет дальше, желания не было от слова совсем, и я применил заготовленный для таких случаев запасной вариант, когда-то опробованный первый раз еще в луже с грязью. Вброс Силы, накопленной в резерве обратно в темный Источник, приводящий к увеличению вырабатываемой энергии почти на порядок. Ну а САТИ сразу же ее распределит на мышцы. Действует, правда, всего ничего, но этого должно хватить. Особенно если использовать сверхускорение.
        - «Сестренка, форсаж!»
        Есть! От приложенного усилия тело подбросило вверх, и следующим движением я прыгнул за пределы площадки. Попытался…
        Что чувствует мошка, угодившая в капельку смолы? Теперь мне это известно. Крайне неприятные ощущения полностью остановившегося движения. Затем мир вокруг стал выцветать, покрываясь мутной рябью. А откуда-то снизу, сквозь уже полностью сформированный рисунок, проступило клубящееся темнотой пятно, мгновенно залившее всю площадку. И последней растерянно скользнувшей в сознании мыслью, когда меня резко втянуло в возникшую пустоту, было: «Интересно, как правильно: опять или снова?»
        …
        Кажется, задремал. Непорядок. Командир в первую очередь пример для подчиненных и не может себе подобного позволить. Особенно после сообщения, что совсем рядом в Великом Лесу видели этих животных, возомнивших себя разумными. И… вроде было, что-то еще… а, ладно, раз не помню, значит, не стоило внимания. Сейчас главным является обнаруженное святотатство, ведь никто кроме эльфов…
        …
        Глава 8. Тот, кто вернулся. Часть 1
        НЕИЗВЕСТНО ГДЕ…
        Сознание появилось сразу и полностью. Следом пришло ощущение твердой бугристой поверхности, на которой лежит тело. Судя по всему, я распластался на ней в раскоряку ровно в той позе, в которой и засосало. Вроде ничего не болит, но внутри невероятная слабость и полное отсутствие желания двигаться и хоть что-либо делать. Даже эмоции какие-то вялые. И ругать себя в очередной раз совсем неохота. Конечно, опять совершил глупость, но поскольку еще жив, пока не фатальную. Что же делать, своего ума нет, а чужой… уже не поможет, умер как бы. И Сати еще неизвестно, сколько времени будет приходить в себя. Ах да…
        - «Сестренка, ты там как?»
        Не отзывается. Хотя неудивительно. Увы, у форсированного режима, особенно в таком экстремальном варианте, был один серьезный недостаток. Он блокировал работу светлого Источника и, соответственно, сестренка сейчас наверняка просто отключилась из-за недостатка энергии. Надо бы подкачать.
        Странно. Почему-то никак не удается ее «почувствовать». И попытка перейти в «глубокое погружение» провалилась. Источники не ощущаются совершенно. Оба отказали? Что теперь делать? Но вроде такого онемения как в Великой Пустоши нет. Может, все-таки попытаться хотя бы встать? А то лежать в столь скрученном состоянии на редкость неудобно. И понять, куда попал, тоже совершенно не помешает.
        Получилось, хоть и не сразу. Приподнявшись и кое-как зафиксировав тело в новом положении, я осмотрел себя и огляделся. Плащ, маска, даже наруч. Все на месте. И дырка на ноге заросла. Это хорошо.
        А вот вокруг. На редкость унылый и безрадостный пейзаж. Темно-серая каменистая поверхность, усыпанная группами скал и без малейших признаков растительности. Небо такого же цвета, только более светлого оттенка. Необычно-ровная пелена без солнца или даже движущихся облаков. Как будто натянули пленку. Тишина. Безветрие. Интересно и куда я попал? В другой мир? Совсем не удивлюсь. Но главным, похоже, все же является то, что мне опять нечего есть. А если тут и вода отсутствует, будет, вообще, «замечательно». Хорошо хоть атмосфера пригодна для дыхания. Только вот этот странно-знакомый запах…
        И тут, собираясь втянуть носом воздух, я неожиданно осознал, что… не дышу. Совсем. При этом не испытываю ни малейшего дискомфорта. Встревоженный, попытался это сделать. Получилось. Все как положено. Легкие наполняются и сокращаются, чувствуется движение. Но, как-то странно. Задержал дыхание. Подождал. Ничего. Хм, и чтобы это значило? Увы, умных мыслей в голову давно не приходило, а гадать откровенно лень. Поэтому решил, что лучше не заморачиваться, а встать и пройтись.
        Оба пункта столь грандиозного плана на удивление оказались выполнены без проблем. Хотя сначала и пошатнуло. Но голова не закружилась. И даже слабость через несколько шагов неожиданно куда-то пропала. А еще, по мере движения стало расти странное ощущение неестественности происходящего. Главную роль в этом играло тело. Даже если исключить отсутствие дыхания, то оно было… не моим! Окончательно это осознав, остановился. Еще раз внимательно себя оглядел. Ощупал. Помахал руками. Подергал ногами. Очень похоже, но не более. Слишком обычное. Нет и десятой доли того, что должно быть. Да и все, что вокруг не… моя Воля!
        …
        Капелька янтаря с застывшей внутри мошкой. Ощущение остановившегося движения. Жадно ждущая темнота заполненная тенями и непонятно как слышимый шепот:
        - Твоя душа моя! Скажи свое желание и отдай все! Стать одним из нас!
        Выплеснувшаяся неожиданно изнутри ярость. Легкий хруст и небольшая трещинка.
        …
        Волна, качнув сознание, схлынула, оставив странное чувство незаполненности и какой-то жажды. Не воды, а чего-то другого. Вместе с тем тело сразу стало ощущаться иначе. Более живым, что ли. Так все-таки это копия или просто задавленный неким воздействием оригинал? Кто бы еще ответил…
        Попытку подумать прервало резкое изменение окружающей обстановки. Нет, пейзаж остался прежним. Только теперь наполнился звуком и движением. А вокруг, на камнях и выходящие из-за скал, проступили очертания фигур с четко читаемыми эмоциями хищников, увидевших добычу.
        Оставив пока в стороне только что промелькнувшее видение, я с некоторой оторопью рассматривал неожиданно появившихся существ. Самых разнообразных размеров. В большинстве своем человекоподобных, но с какими-то искаженно гротескными формами. Уродливые головы с разным количеством глаз и ушей. Неестественные конечности. Искривленные тела. Рога, шипы и щупальца с хвостами в самых разнообразных сочетаниях.
        Не знаю, но почему-то страха не было вообще. Скорее какая-то брезгливость и растущее раздражение. Особенно когда собирающаяся вокруг толпа разразилась просто какофонией самых противных звуков, которые только можно представить.
        - «Что себе позволяют эти Низшие!»
        И не выдержав, я выпустил вновь подступившую ярость наружу:
        - А-уо-оу-ао-у-у-у… р-р-р…
        Затем, подскочив к подобравшемуся ближе всего существу, напоминающему гигантскую прямоходящую жабу с рогами, просто и без затей ударил в… ну куда попал. Само виновато.
        После чего произошло два события. Сначала согнувшаяся и хрипящая фигура уродца неожиданно поплыла и превратилась в темный туман, который вдруг резко втянулся в мою руку. Изнутри слегка дернулось чувство удовлетворения и желания получить еще. А потом замершие в ошеломленной тишине существа бросились врассыпную, непонятным образом исчезая через некоторое время из видимости. Несколько мгновений и вокруг опять стало пусто. М-да. И что это было?
        …
        Хруст и еще одна трещина…
        …
        Нет, то, что они испугались, наверно ничего удивительного. В свое время я уже использовал подобное, с таким же эффектом, когда спасал охотников из тюрьмы. А вскоре, после выхода из пещеры макхаров, услышав вой Ма-Мули, наполненный гордостью продемонстрировал свой. После чего мне осторожно заметили, что если не хочу долго искать добычу, то использовать его часто не стоит.
        Так что, да, это нормально. А вот совершенные действия и сопровождающие их ощущения не помешало бы проанализировать. Особенно с учетом непонятного желания догнать и растерзать остальных существ, которое я, впрочем, довольно легко подавил. Конечно, появившаяся внутри ярость была вполне знакома. Слишком даже. Уже доводилось ощущать, как и последствия. Но разве она в свое время шла не от «предыдущего я», которого больше не существует? Очень странно.
        И честно говоря, происходящее уже сильно переставало нравиться. Совершенно не хотелось опять становиться кем-то иным, нежели самим собой. Да, пусть глупый, многого не знаю и не могу понять, не имею той силы, но это я! И никаких посторонних личностей, кроме любимой сестренки. Все, хватит, уже хлебнул от души! Поэтому надо выбираться отсюда и чем быстрее, тем лучше. Поразмышлять можно и потом. Тем более присутствует какое-то неприятное чувство стремительно исчезающего времени.
        Соответственно, сейчас неважно, что происходит и кто эти создания. Ответ на главный вопрос подсказала именно ярость с выдаваемым в сознание четким отношением к случившемуся. Все вокруг - только видимость, вернее, созданная кем-то псевдореальность. Очевидно, надо найти этого урода, объяснить всю глубину заблуждений, ну а там дальше по обстановке. Только вот как это сделать? А еще… почему так спина чешется?
        И с болезненным удовольствием поскребывая пальцами лопатки я задумался, чего бы предпринять? Ну не бегать же кругами, а по-другому с моим топологическим кретинизмом не получится. Впрочем, долго издеваться над своим интеллектом не вышло. Предыдущие действия не остались без последствий, и внезапно исказившееся пространство сформировало передо мной троих существ. Совершенно непохожих и сильно отличающихся от предыдущих.
        То, что слева, выглядело почти как человек, только весь обвитый небольшими язычками пламени, обугленный и в тлеющих обрывках одежды. Даже дымок шел. Справа стояло нечто напоминающее тело со снятой кожей и частично срезанными мышцами. Из свисающих и оторванных вен капала кровь. Свою голову оно держало голыми костями одной из рук.
        Ну а по центру… наверно, именно такой облик обычно называют демоническим. Багрово-красная кожа без единого волоска. Вздувающиеся по всему телу мускулы. Ноги с вывернутыми наоборот лодыжками, заканчивающиеся копытами. Руки до колен с большими когтями. Жесткое скуластое лицо с выступающими клыками, ярко-алые глаза с вертикальными щелями черных зрачков и длинные слегка загнутые рога. Ах, да. Еще такого же цвета шорты с выпирающим посередине приличного размера «достоинством».
        Некоторое время мы друг друга внимательно разглядывали. Странно. Находившиеся по бокам, хоть и всколыхнули чувство опасности, ощущались довольно равнодушно. Как картинки, экзотически выглядевшие снаружи, но пустые внутри. А вот тот, что в центре, был объемным, с непонятно как видимым в теле клубком из знакомых огоньков, вызывающим желание отнять и… съесть?! Еще он отдавал какой-то неправильностью, чуждостью и очень сильным «тем самым» запахом, опять спровоцировавшим зуд в носу. Внутри неожиданно шевельнулась ярость, брызнув обжигающей веки вспышкой из глаз, после чего стоявший по центру демон криво усмехнулся и пророкотал, выплевывая слова:
        - Не ожидал встретить столь сильного собрата. Теперь понятно, почему Низшие так перепугались.
        Удивительно, но, несмотря на странные рычащие звуки, я его прекрасно понял, более того, ощутил, что могу ответить, чем не преминул воспользоваться. Хотя почему-то сказал совершенно не то, что собирался.
        - Ты залез на чужую территорию, Пришлый. Покинь ее немедленно!
        Какого… я с ними болтаю?! И что за чушь несу?! А еще следует признать, что голосок, прозвучавший из моих уст, хоть был и хрипловат, но оказался настолько… своеобразен, что волей-неволей возникла мысль проверить, не появился ли сзади хвост с кисточкой в виде сердечка. М-да, похоже «няшность» работает независимо от местонахождения и типа собеседников. Надеюсь, мне не придется в первую очередь отбивать ему переднюю «хотелку»? Все-таки мужик. Тут надо с уважением к достоинству. Сердце там вырвать или голову открутить, но не более.
        Впрочем, последовавшая от демона простая вспышка гнева успокоила, хотя и вызвала следом новый всплеск ярости, заметив которую он чуть нахмурился, слегка помедлил и произнес:
        - А ты смелая. Даже чересчур. Но я сегодня добрый, поэтому не буду запоминать столь дерзкие слова. Более того, предлагаю присоединиться ко мне. Хоть ты и смогла заполучить себе душу и даже тело разумного, но неужели этого достаточно? Признай меня повелителем и у тебя будет столько душ, сколько захочешь!
        И вновь, вместо того, чтобы атаковать или хотя бы спросить, как зовут (впрочем, откуда-то зная, что не скажет), я ответил, даже не раздумывая:
        - Нет Права у Пришлого предлагать не свое. Убирайся!
        Кажется, он серьезно обиделся, вон как пыхнуло злобой. Даже окружающее пространство вздрогнуло. Хм, неужели…
        - Здесь все мое! И это ты в чужом Домене без приглашения!
        Ого, никак на ловца и зверь бежит. Сам пришел! Теперь только осталось выбить объяснение, как отсюда выбраться.
        Тем временем, демон продолжил, причем с четко ощущаемым удовлетворением, как будто такой расклад его более чем устраивает:
        - Похоже, кому-то надо преподать урок. Не обессудь, если это будет стоить тебе развоплощения. А потом мы опять поговорим. Но на совершенно других условиях!
        И уже обращаясь к стоящему слева:
        - Файер, вот и первая возможность проявить себя. Покажи, как ты можешь пользоваться дарованной Силой и забери душу, полученную этой выскочкой, себе!
        В следующий момент от поднятых вверх лап, сверкнув в небе алой молнией, громыхнуло, и он проорал:
        - Поединок Права!
        Последнее о чем я успел подумать, прежде чем объятый пламенем человек, коротко поклонившись, уставился на меня горящими в прямом смысле слова глазами, было: «О боги, ну почему, чем более крутым себя существо считает, тем больше пафоса из него прет?!» А потом все вокруг изменилось…
        ПОВЕЛИТЕЛЬ ДОМЕНА
        Гар-ка-Хар был невероятно доволен. Подумать только, едва получил назначение в этот старый домен и такая удача! Неожиданный подарок из давно расставленных ловушек. Местный демон с добровольно переданной душой и еще живым телом!
        Как только Гар-ка-Хар заберет их себе, то сможет воплотиться, не дожидаясь постройки Врат. Иметь возможность находиться в реальном мире без ограничения по времени, значит очень многое, особенно накануне Вторжения. Тут даже через ранг можно перескочить. Плохо, что тело женское, но на это никто не посмотрит, а потерпеть придется совсем немного.
        Главное, сделать сейчас все по Правилам. Тогда ничего не сможет воспрепятствовать полноценному поглощению. Но нападать сразу самому… не стоит. Тут надо быть осторожным. Демон силен и домен едва держится. Главное, чтобы Якоря не сорвало, так как, честно говоря, управлять через ключ-активатор Гар-ка-Хар еще мог, но вот поддержать своей Силой, увы. Ничего, вот получит следующий ранг…
        Поэтому пусть выбранные помощники, сначала ослабят этого демона. Ну а если кому-то из них повезет… что же, найти потом еще одного жаждущего душ и прикрепить к нему небольшой канал с энергией от домена, под видом подаренного могущества, проблем не составит.
        ПОЕДИНОК ПРАВА. РАУНД 1
        …
        Все вокруг объято огнем. Стены, крыша. Остался только его кабинет, но пламя уже стелется по полу от рассыпавшейся углями двери, подбираясь к ногам. Ползет маленькими язычками по специально одетому парадному облачению. Давно стихли крики заживо сгорающих людей. Нет, он не виноват. Ведь ничего плохого не делал. Он же их всех любил. Всех до единой. Дарил недоступную радость жизни. Ну а тем, кто не понимал, терпеливо объяснял. В подвале. Там для этого находилось все необходимое. А потом вновь дарил. Для крайних случаев всегда был заботливо ухоженный садик на заднем дворе с такой мягкой землей.
        И как только эта новая послушница смогла покинуть его обитель для слабых разумом дев и добраться через горы и лес в близлежащий город? Почему ее послушали и нагрянули с проверкой? Почему так неожиданно сменился настоятель расположенного недалеко монастыря всегда отсылающий правильные отчеты и любящий лично проинспектировать обитель, оставаясь на ночь или две? Ведь правильно подготовленные послушницы всегда были рады помочь отдохнуть.
        Теперь они сгорели. Все. Нет, стражников не жалко, только вино, в которое пришлось сыпать снотворное. Инспекторов тем более. Но вот его любимые игрушки… и здание… с ними связано столько всего. Как и с этим кабинетом. Не хватило сил расстаться. А сейчас остались только воспоминания и огонь. Больно… очень больно! Но он пройдет через очистительное пламя и отправится к своим заблудшим овечкам. Они будут вместе… навсегда!
        …
        А ничего так, выглядит впечатляюще. Красная от жара поверхность, покрытая трещинами, из которых вырывается пламя с брызгами расплавленного камня. Протекающая рядом и постепенно все заливающая река лавы. Раскаленный дождь, непрерывно падающий с багрового неба. Ну и мое тело, стоящее посередине всего этого и объятое огнем. Со всеми сопутствующими ощущениями сгорающего заживо. Не спорю, чувствуется довольно естественно. Неудивительно, ведь находящийся напротив меня за потоком лавы демон, явно раньше бывший человеком, испытал подобное когда-то лично. Пойманное воспоминание, вполне возможно, даже без его ведома, показало это очень четко.
        И пусть все вокруг не настоящее. Нетрудно догадаться, что достаточно хоть ненамного, но поверить в происходящее или не выдержать навязываемых ощущений и из меня высосут все силы, как сок из пакета. А там и до остального дело дойдет. Уже сейчас чувствуются соответствующие попытки, правда, непонятно как. При этом почему-то сам пользоваться своими способностями не могу совершенно. Как будто их никогда не было.
        Да, кстати, действительно больно. Очень больно! Так, больно, что… раздражает. Ну не получается у него. Даже особых усилий к сопротивлению прикладывать не приходится. Похоже, этот демон никогда не видел настоящего извержения вулкана, которое, судя по всему, пытался изобразить. И со знаниями физических законов у него явные проблемы. Во всяком случае, с небольшим наклоном вверх даже лава течь не может. Расплавленные брызги камня должны лететь по совершенно другим траекториям. Да и такое пламя характерно лишь для сжигаемого дерева. А главное… подобную боль я чувствовал не раз и не два. Причем посильнее этой. И сгорать заживо тоже приходилось. Так что, увы, но желаемого результата ему не достигнуть.
        Окончательно осознав, что больше ничего интересного не произойдет, я спокойно пошел прямо через лаву, не обращая внимания на взметнувшееся вверх и ревущее вокруг пламя. Ну, прямо детский сад какой-то. Приблизился. Драться будет? Похоже, нет. Ну и славно. Ого, даже капли пота, непрерывно стекающие по обугленному лицу, горят. Интересно, а, хм, остальные естественные выделения у него есть? И как тогда выглядят результаты соответствующих действий? Стоп. Кажется, уже страдаю дурью. Значит, пора заканчивать. И я спокойно и даже нежно взял в ладони его голову.
        - Нет, постой, не надо! Не-е-ет… хр-р-р.
        М-да, а позвоночник-то полностью выдрать рывком не получилось. Роста не хватило. Оторвался где-то посередине. Печаль. Хотя все равно в результате остался лишь черный туман, втянувшийся в мое тело. Ай, что же так спину-то прострелило?! Ладно, не стоит отвлекаться, вон уже обратно вернулся к этому вождю краснорожих.
        …
        Хруст и новая трещина…
        …
        Стоим опять друг напротив друга. А ухмылка-то слегка увяла. Но держится пока уверенно и в голосе лишь презрение к проигравшему:
        - Недостойное называться демоном существо. Не стоит даже упоминания о нем!
        И обращаясь к тому, что справа, знающему толк в обнажении:
        - Торментор, твой выход. Докажи, что не зря получил Силу и забери свое!
        Этот даже кланяться не стал. Хотя мог просто головой в руке покачать. Молча, сделал шаг вперед. Ну что же, посмотрим.
        ПОЕДИНОК ПРАВА. РАУНД 2
        …
        Он всегда любил свою работу. Спокойная. И клиенты никуда не торопятся. Не нужно им уже это. Лежат себе тихо, постепенно оставляя за своим бренным существованием лишь кости. Только вот они уже давно не представляли интерес для исследований. Другое дело живые тела. Столько нового можно узнать. Главное, все делать аккуратно и не спеша. Чтобы подольше не становились мертвыми.
        Правда, с подопытными иногда возникали проблемы. Приходилось тратить время на поиск. Поэтому он открыл гостиницу для бездомных. И им хорошо - есть где переночевать. И ему. Кто будет обращать внимание на неожиданно исчезнувшего постояльца? Особенно на подростка. Хотя искать не надо. Он по-прежнему находится здесь, недалеко. Вернее, неглубоко. Подвал хороший, с толстыми стенками. Криков неслышно. Исследуй себе в удовольствие. Река опять же рядом. Глубокая и течение хорошее. Отработанный материал в мешок, привязать камень к горловине и все. Вновь тихо и спокойно.
        Есть время поразмышлять и сделать записи в лабораторный журнал. Подготовить место для следующего подопытного. И полюбоваться на растущую коллекцию. Стоят на полочках, установленных по всей длине стены. Радуют. Сами в ответ смотрят. Это если глаза не вытащены для исследования. Увы, качественного бальзамического состава создать так и не удалось, поэтому первые экземпляры уже откровенно попахивали, да и выглядели не очень. Но он все равно за ними ухаживал.
        К сожалению, однажды не повезло. Неудачно выбрал. Сын богатых родителей оказался, сбежавший из дома. Смогли оплатить хорошего мага-поисковика. Нашли. Первый раз лабораторию увидели посторонние. И полки. Даже гордость взяла - столько эмоций было. Правда, потом почему-то их начало тошнить. Всех. Наверно съели за обедом что-то не то.
        Стражу звать не стали. Зачем-то его самого на стол положили. И пригласили кого-то по знакомству. Из городской тюрьмы. Довольно умелый, хотя и грубоват. Не хватало аккуратности. Оказывается, это больно. Очень. Но он дотерпел до конца. Все же интересно было наблюдать. Пока голову не отпилили. Наверно для чьей-то коллекции…
        …
        Я лежу растянутый в зажимах на каком-то столе. Вокруг каменные стены подвала. Надо мной замер этот демон без кожи с вполне обычного вида хирургическими инструментами в конечностях. Свою голову он каким-то образом зажал подмышкой руки, состоящей из одних костей. С учетом вновь прилетевшего видения, уже, в общем, понятно, что сейчас будет происходить…
        М-да, талант у мужика однозначно был. И чего лекарем не стал? И операции бы проводил на законных основаниях, раз так нравилось расчленять тела. Ведь судя по показанному, своих жертв он однозначно подпитывал Силой Жизни, чтобы не умерли раньше времени. Сейчас такого, конечно, не происходит, да и откуда подобной магической составляющей здесь взяться. Но ведь задача другая. Напугать болью и видом своего разделываемого тела.
        Интересно, почему это должно быть так страшно? Хотя наверно, далеко не все, как я, знают свою анатомию столь досконально, включая каждую косточку. А также мышцы, артерии, вены и внутренние органы. Расположение. Ведь десятки часов изучал, пытаясь понять происходящие в них процессы. Поэтому… врет этот демон. Не мое тело показывает, хотя вполне достоверно. Однако далеко не во всем.
        Да одна только маленькая, но важная деталь весь спектакль портит - сердца-то у меня два, а не одно, лежащее сейчас отдельно на небольшом подносе с вытянутыми из тела сосудами и периодически сокращающееся. Про все остальные нюансы даже говорить не стоит. Боль? Да есть, только толку-то с нее? Слабее, чем внушал предыдущий любитель невинных монашек. Скукота.
        О, решил продемонстрировать, свой главный фокус - отрезание головы! Да еще зеркало сделал сверху, дескать, чтобы я наблюдал за процессом со всеми подробностями. Ну-ну, а с еще большими зубьями и ржавчиной не мог инструмент отыскать? Хм, дровосека из тебя явно не выйдет. Больно хилый. Вон как долго трудишься. Или типа пугаешь? В принципе и ежа голой попой можно… если постараться. Все, отпилил головушку. Эй, не стоит зариться чужое! Своя есть!
        Ладно, пора этот фарс заканчивать. Поэтому… собираемся обратно. И чего так удивляется? А, ну да, я ведь так и не сказал, что действительно знаю свое тело полностью, включая то, где все находилось. Так что проблем нет, тем более со слабым подобием. Теперь…
        - Голову-то отдай!
        Опять изумление? Неужели думал, что я не пойму, как его найти? Так перемещаться и ориентироваться без головы давно умею. С того раза, как по замку ходил, держа ее в руках. Эх, даже ностальгия охватила.
        Так, вернул. Вроде не сильно испачкал. Ладно, сойдет. Теперь водрузить обратно. Приросла, как ожидалось. Тоже уже проходил и все ощущения помню. Ну что, махач-то будет? Опять нет? Ну, раз так…
        - Простите, госпожа, поклянусь в верности, только не уби… хр-р-р.
        А вот не надо. Уже ведь продался этому краснорожему и второй раз подобный номер не прокатит. Помню, я с самого начала хотел посмотреть на твое сердце, да и черный туман, всасывающийся сейчас в руку, гораздо милее… и вкусней!
        …
        Трещин становится больше…
        …
        ПОЕДИНОК ПРАВА. РАУНД 3
        Опять стоим друг напротив друга. Только уже вдвоем. Ого, сколько ощущается тревоги. Даже испуг проглядывает. Такой большой, а боится хрупкой девушки? Как бы в штаны не наделал. Будет тогда не только бугор спереди, но и сзади. Если снять не успеет. Все, стоп. Не думать о белой обезьяне. И… на самом деле меня сейчас больше заботит спина, нежели твои дрожащие лапы. Ай!
        Пока я пытался справиться с неожиданно резко усилившейся режущей болью, откровенно сказать, перебившей все демонстрируемое до этого, главный демон, наконец, взял под контроль эмоции, как-то приосанился и выдавил из себя, старательно демонстрируя уверенность:
        - Вижу, что был неправ. Ты достойна большего. Так стань же одной из нас! Соглашайся и сможешь увидеть другие миры, а не только свой захудалый. Учти, он все равно не переживет…
        Что-то колыхнулось в памяти на эти слова. И неожиданно оборванная фраза неприятно царапнула. Но думать буду потом, когда боль хоть ненадолго утихнет. Ай, ой, да что же это! Может, отвечая, немного отвлекусь! А еще лучше, надеру, пожалуй, ему задницу, пока еще чистая!
        Похоже, краснорожий уловил желание высказать все, что я думаю о поступившем предложении, причем не только словами. И окончательно приняв какое-то решение, завопил, окутываясь алыми молниями, отдающими грохотом в небе и окружающем пространстве:
        - Что же, ты сама выбрала свою судьбу! Так узри же мощь истинного демона!
        После чего, неожиданно резко увеличиваясь в размерах, воздел лапы кверху и выпустил… крылья? Или крылышки? Честно сказать, эти две гордо расправленные тряпочки на палочках, ничего, кроме клокочущего смеха, у меня не вызвали. Собственно сдерживаться не стал.
        - Ха-ха-ха… ха-ха…
        Никак обиделся, аж все вокруг затряслось.
        - Р-р-р, я сейчас забью этот смех тебе в глотку!
        Да верю-верю, большие они, но вот если соотнести с пропорциями тела, то позор полнейший. И тем более, если сравнить…
        Тут я внезапно осознал, что вновь побил свой личный рекорд по тупости. Причем практически достиг дна. Простейшую логическую цепочку не осилил. Э-эх. Ладно, главное, что все же понял! И не обращая никакого внимания на сдавившую тело Силу, пытающуюся сделать из него плохо прокрученный фарш, я вновь сосредоточился на боли в лопатках. Но, не пытаясь ее успокоить, а наоборот, усилить и… выпустить наружу! Затем уже на грани возникших ощущений, глядя прямо в глаза демону, со всем возможным ехидством прокричал:
        - Это разве крылья?! Вот это - Крылья!
        И наконец-то, после стольких бесплодных попыток… распахнул свои!
        Глава 8. Тот, кто вернулся. Часть 2
        ИЗНАНКА МИРА
        …
        Разлетевшийся на осколки янтарь. Так долго ждавшая этого ярость, выплеснувшаяся волной. Бросившиеся в разные стороны в испуге тени. Стихнувший шепот. И… покорная Воле темнота, окутавшая сознание ласковым покрывалом.
        …
        Два исходящих из спины неистово раскручивающихся черных вихря, упирающихся расширяющимися колоннами в стремительно темнеющее небо. Непередаваемое ощущение энергии, вливающейся внутрь бурным потоком. Грохот раскалывающейся каменной поверхности, покрывающейся многочисленными трещинами. И визг демона, резко уменьшающегося в размерах:
        - Хватит, прекрати! Прости, Высшая, что не признал сразу! Не уничтожай домен, прошу!
        Увы, для него, но прежде чем я, наслаждаясь полностью вернувшимся ощущением действительно своего тела и стремительно поглощаемой такой вкусной Силы, осознал сказанное, непоправимое все же произошло. Последние остатки чужой Воли окончательно расползлись клочьями, открывая окружающую пустоту. Впрочем, теперь ничего не мешало воспользоваться своей и, повинуясь желанию, под ногами вновь возникла небольшая каменная площадка. Пока достаточно. Так, а где противник?
        И тут передо мной, шевеля в растерянности конечностями, плюхнулся демон. Только вот размер… в лучшем случае половина моего роста. Впалая грудь, ноги и руки, как палочки. Лишь рога остались более-менее нормальными. При этом окутавшая все вокруг Воля четко подсказала - облик настоящий. Да и огоньки захваченных душ по-прежнему ощущались внутри. Вкусные. Интересно, что он там бормочет? Схватился за голову, раскачивается.
        - И как теперь объяснять?.. Меня же за это… Ой, что будет…
        Схватив за рог, я приподнял демона повыше. Повертел рассматривая.
        - Пощады, Высшая!
        Куда только весь пафос делся. Однако странно, неужели столь убогое дрожащее сейчас от страха существо - создатель домена? Что-то не верится. Ну никак не тянет. Особенно учитывая, что Мир неохотно подчиняется чужакам.
        - Назови свое Имя!
        - Н-не могу…
        Выпущу, пожалуй, немного Силы.
        - Имя! Иначе…
        - А-а-а… Г-гар-к-ка-Хар.
        Хм, похоже, истинное. Отлично! Вот теперь можно и поговорить. Сейчас все расскажет! Так, а чего это у него глаза расширились? И ужасом плеснуло. Смотрит куда-то за спину? Ну да, там мои крылья. Согласен, видок не очень. Похоже, просто еще не восстановились до конца. Фу-у-у, что за запах?! Никак все же обделался. Ну вот. Даже поглощать теперь неохота. Противно.
        Неожиданно демон задергался, неестественно изгибаясь всем телом, потом вдруг окутался каким-то мерцающим маревом. Руку сильно дернуло, раздался треск и… он исчез, оставив в сжатой ладони отломившийся рог.
        …
        Ну вот, сбежал. Или, вернее, его кто-то, похоже, отсюда выдернул. Да и боги с ним. Все равно кроме раздражения ничего не вызывал. Да и Силы в этот тельце почти не было, даже на легкий завтрак не потянет. Жалко только души. Хоть и немного там их находилось, но пригодились бы как Якоря для моего домена. Ничего, пока достаточно будет и Воли, чтобы сделать основу, а там разумные, готовые почти задаром отдать свое бесценное сокровище, найдутся. Глупцов среди низших существ много. Ладно, хватит мечтать, надо создать, наконец, дом для меня и Сати. Кстати, где она? Пора бы уже показаться и по достоинству оценить могущество брата! Сестра…
        И тут сознание, как кипятком ошпарило. Что я творю? Какой домен?! Судорожная проверка подтвердила. На месте Источника Света лишь маленькая едва заметная искорка, затопленная темной энергией. Попытка создать соответствующую составляющую полностью провалилась. И это было совсем неудивительно. Ведь демоны неспособны использовать Свет и тем более владеть подобным Источником. А я… если еще не демон, то стану им в ближайшее время! Просто перевоплощусь от такого количества поглощенной Силы Тьмы.
        И совсем не факт, что тело, как физическое носитель сохранится, а не растворится в окружающей пустоте. Пусть даже такое, как у меня. Ведь если оставить в стороне все философские аспекты, не приспособлена Изнанка Мира для существования живых организмов. Совсем. Или от нечего делать обитающие тут существа так жаждут душ и воплощения в настоящем теле? Да потому что нет у них ни того ни другого! Только видимость. При этом неважно, потеряли ли они их в неправедной жизни или не имели изначально.
        Соответственно, как хотел ранее, надо срочно выбираться пока не поздно. Тем более что эти трое, скорее всего, являлись далеко не самыми сильными лягушками на болоте. И желания столкнуться с противником посерьезнее не было никакого. Только вот попасть сюда довольно легко, а вот выйти почти невозможно. Даже с той силой, что я сейчас получил. Все же не настолько большая «рыба-кит», чтобы взломать хвостом толстый слой «льда», скрывающий это «озеро грязи» от реального мира. Но… кто мешает воспользоваться обычным для демона путем? Ведь всегда есть «рыбаки» сверлящие лунки и мечтающие поймать Золотую Рыбку. И хорошо хоть у меня есть понимание происходящего, а также знание, что нужно делать. Про то, откуда они взялись и про все здесь произошедшее, буду думать уже потом. Главное, чтобы оно настало.
        Впрочем, в первую очередь я попытался вернуться обратно. Понятие направления, расстояния и даже скорости здесь достаточно условны и напрямую зависят от Силы и Воли. Но в целом привязка Изнанки к физическому миру существует. И след от попадания сюда находился недалеко, определяясь вполне четко. Увы, как сразу стало понятно, «дверь» запечатана наглухо. Если и можно было ее открыть, то только снаружи или с помощью специального ключа, который, естественно, отсутствовал. Оно и понятно. Ведь в первую очередь это портальная площадка. И эльфы наверняка не жаждали к себе подобных гостей. Хотя и удивляло, как они решились построить транспортную систему с использованием Изнанки. Ведь слишком обыденным выглядело отправление того отряда призраков. Соответственно, процедура была стандартной и часто применяемой. Наверняка таких площадок еще много и… о боги, что тут творится?!
        Пытаясь услышать «зов» или увидеть хоть какой-нибудь активный «разрыв» я в некотором шоке осознал, что все мои предыдущие рассуждения можно засунуть… в одно извилистое теплое место. Это не граница, а какой-то кусок сыра с дырочками! Более того, реальность расслоилась и в некоторых местах частично перемешалась с Изнанкой. Во всяком случае, в той области, что я способен ощутить. Однако, хорошо тут кто-то в свое время «повеселился». Только вот бросаться с воплем радости на выход было бы явно опрометчивым шагом. В лучшем случае вернусь по частям, порезанный на кусочки острыми гранями осколков физического мира провалившихся в Изнанку. Хотя… если действовать очень аккуратно, то пробраться можно.
        Увы, сделать все обстоятельно мне не дали. Неожиданно возникло и стало стремительно нарастать сильное чувство опасности. Что-то приближалось, причем с большой вероятностью по мою душу. В прямом смысле этого слова. Нервничать было поздно, а вот поторопиться стоило. И я нашел. Кстати, тоже одна из существовавших когда-то портальных площадок. Даже ощущалась четкая связь с той, через которую я попал сюда. Собственно по ней и обнаружил. Да, в опасной зоне, но без серьезных препятствий. Силы, чтобы стабилизировать в месте перехода Изнанку должно хватить.
        Правда, «зов» был очень тихий, честно сказать довольно неправильный и явно рассчитанный лишь на Низших, причем самых слабых. Предлагалась только энергия для частичного воплощения. Но проблемы ввиду наличия настоящего тела это не составляло. Ну а используемая в проводимом ритуале пентаграмма старого портального контура спокойно выдержит необходимое количество Силы, которую можно подать и с «этой» стороны.
        Странно, но нечто внутри меня подсказывает, что это одна из грубейших ошибок, которую только способен совершить маг осуществляющий призыв. Ведь откликнуться на «зов» может и демон ранга повыше, для которого фактически подобное означает приглашение к обеденному столу. Кстати, что-то я проголодался. Интересно, а насколько там вкусные души? Кажется, пора проверить. И не забыть захлопнуть «дверь»…
        ГДЕ-ТО В РЕАЛЬНОМ МИРЕ
        …
        Хмурящееся темными тучами небо. Находящиеся на небольшом холме, свободном от подступающих к нему кряжистых черных деревьев, почти полностью обвалившиеся руины. В центре, тщательно расчищенная каменная площадка, на которой, вместе с нарисованными вдоль линий символами, мерцает красным светом пентаграмма, заключенная в круг. Расположенные по периметру тусклые кристаллы такого же цвета мягко пульсируют ей в такт. По углам, разбрасывая небольшие зеленые искорки, горят толстые свечи.
        А сбоку, за довольно большим обломком стены, настороженно наблюдая за происходящим, шумно сопят две пригнувшиеся тени…
        …
        - Карэн, слушай, ты уверен, что теперь сработает?
        - Естественно, мы же все сделали, как на той картинке.
        - В прошлый раз ты так же говорил.
        - Потому что кое-кто не обратил внимания на пояснение, скорее всего, расположенное дальше. Откуда я знал, что обычные свечи не подойдут? Хорошо хоть ведьма подсказала.
        - Ага, за поленницу дров. Мною наколотую, между прочим. Надо было дольше отвлекать торговца в лавке. Я тогда только перерисовать успел. На чтение времени не хватило.
        - Сам бы попробовал. Голову сломал, пытаясь придумать, о чем еще спросить.
        - Ну, так это твой родственник, а не мой. И вообще…
        - Все, Дарел, закончили трепаться о постороннем. Смотри, активация полностью прошла. Сейчас полезут. Копье приготовил?
        - Д-да.
        - Не дрожи так. Я уже видел, как будет. Главное, дождаться, когда воплотится полностью, но еще не очухался. Подбегай и бей прямо в тело.
        - А если он меня?
        - Так, ты внутрь круга не заходи.
        - А если промахнусь?
        - Вот тупица. Ударишь еще раз. Из пентаграммы ему не вырваться, не переживай. Мы же слабого демона призываем.
        - А если их будет два?
        - Ну и хорошо, хватит на еще одну активацию. Все успокойся, лучше представь, сколько опыта получим! Уверен, Система нам сразу следующий уровень выдаст, когда возвратимся. Сможем в более-менее нормальную команду устроиться, а не собирать еще несколько месяцев травку да цветочки.
        - Или Глава выкатит штраф, по которому нам год расплачиваться. За то, что нельзя так делать.
        - А кто ему скажет? Я вообще не понимаю, почему запрещено? Это ведь проще некуда! И искать, бегать по Пограничью не надо, с риском напороться на кого-нибудь посильнее.
        - Не все настолько умные, как ты, Карэн. К тому же…
        - Т-с-с. Начинается!
        …
        Пламя свечей колыхнулось, вытягиваясь вверх. Налились красным линии пентаграммы. Кристаллы по периметру ярко засветились с все более усиливающейся пульсацией и… начали один за другим с резкой вспышкой рассыпаться горками мелкого песка.
        …
        - Карэн, это нормально?!
        - Не знаю, ты же читал.
        - Я уже говорил, что толком ничего не успел. Торговец слишком быстро эту книгу забрал. Между прочим, до сих пор шея от удара переплетом болит!
        …
        Неожиданно красный цвет поменялся на черный. При этом на камнях стали проступать символы и линии, ранее не задействованные в ритуале. Пламя свечей также потемнело, охватывая их полностью.
        …
        - Карэн, мне это не нравится.
        - Мне тоже.
        …
        По площадке заструилась, стремительно густея, странная белесая дымка. В воздухе повисло ощущение смертельной опасности.
        …
        - Может…
        - Ага, валим отсюда!
        …
        Разлетевшиеся в разные стороны брызги взорвавшихся свечей. Взметнувшийся ввысь столб черного пламени.
        …
        Бросившиеся опрометью из руин две фигуры.
        …
        Пламя неожиданно опадает, оставляя после себя плотное облако тумана, который постепенно опускается и расходится белыми клубами в разные стороны. И вскоре сквозь него начинают проступать… окутанные черным маревом распахнутые крылья.
        …
        Едва слышно доносящийся от стоявших невдалеке деревьев судорожный сип, проталкивающий сквозь сжавшееся от страха горло слова:
        - Карэн, кто это?!
        …
        Легкое движение, слегка разорвавшее пряди тумана и между ними внезапно возникает белая маска с черными провалами на месте глаз и четко читаемым в них голодным интересом.
        …
        Быстро удаляющийся топот ног. И уже не слышимый с этого места заикающийся от ужаса ответ:
        - Н-не з-знаю. Но к-кажется, мы призвали не того…
        ТОЖЕ МЕСТО. ЧУТЬ ПОЗЖЕ
        Туман быстро рассеивается, оставив на площадке небольшую пошатывающуюся фигуру в коротком оборванном плаще. Крылья складываются за спиной, одновременно странным образом исчезая из видимости. Фигура падает на колени и начинает судорожно откашливаться. Наконец, чуть успокоившись, произносит хрипящим голоском:
        - Я… вернулся.
        После чего замирает, похоже, сосредотачиваясь на внутренних ощущениях, но вскоре продолжает, периодически прерываясь:
        - Сати? Да… рад, что ты жива. Можешь… контролировать Источник? Хорошо. Тогда на тебе защита… нашего тела. Извини, сестренка, но я… больше не мо…
        Недоговорив, она опрокидывается набок. Однако через некоторое время фигура вновь начинает шевелиться. Отрывистыми движениями поднимается на ноги. Резко двигая головой, осматривается. И необычной слегка дергающейся походкой покидает руины в противоположном от убежавших горе-призывателей направлении. Все это проделывается на фоне слов, проговариваемых странно изменившемся голосом без эмоций:
        - Активация скрытого протокола. Перехват управления. Цель - обеспечение безопасности физического носителя. Осуществляется поиск укрытия, соответствующего заданным параметрам.
        И спустя паузу, с чуть другой тональностью:
        - Отдыхай… братик.
        ГДЕ-ТО В СТОЛИЦЕ ИМПЕРИИ…
        …
        Небольшое подвальное помещение, заполненное странной темнотой. Неподвижно замершая укутанная в плащ фигура. Светящиеся багровые глаза с узкими вертикальными зрачками и едва слышное раздраженное рычание…
        …
        Как этот недомерок умудрился провалить первое же задание? Всего-то надо было проверить работу одного из старых доменов, существующего еще со времен Первого Вторжения. Затем дождаться, когда истинный повелитель закончит свои дела и перевоплотится в Изнанке этого Мира. Передать Ключ, а также всех местных демонов, поселившихся там и добровольно перешедших на их сторону. Все!
        Так, нет. Зачем-то активировал ловушки. Взял в помощники никчемных бездарностей, растратив на них почти всю накопленную в домене Силу. Но главное, даже ощутив, что попалась слишком опасная добыча, все равно полез в противостояние, а не отпустил, заблокировав границу домена и вызвав подкрепление. Хотя, конечно, следует признать, что определить, кто является противником, с ходу было бы трудно даже опытным демонам. Пока это существо не выпустит свои крылья. Ведь отличий почти никаких.
        Падший ангел. Нечастый гость в нижних мирах. И практически невозможный в подобных этому. Как правило, быстро искупив вину, они всегда возвращаются к своему Создателю. Или потеряв смысл существования, растворяются в Силе. И только в самых редких случаях, сумев заполучить душу, продолжают нести бренность бытия. Впрочем, также вскоре погибая, ведь жертвенность изначально заложена в их природе. Судя по сказанным словам, вряд ли пришел извне. Скорее всего, умудрился себя сохранить еще с момента гибели Защитников.
        Увы, оперативно посланная группа захвата опоздала и ангел ушел. Причем, похоже, обратно в этот мир. Где его теперь искать, неизвестно. К тому же, имеет ли смысл? Да силен, уровень высшего демона даже по их иерархии, но противостоять в одиночку Легиону Вторжения не сможет. Тем более знание о нем дает возможность учесть в планах дополнительную помеху и соответственно подготовиться.
        Так что старый не представляющий особой ценности домен и испачканные штаны Гар-ка-Хара небольшая плата за это предупреждение. Мелкому, кстати, сильно повезло. Сначала тем, что, ощутив его эмоции, смог выдернуть по подчиняющей связи к себе. Ну а потом внешним видом, которым рассмешил и в результате остался жив. Даже наказание изобретать не пришлось. Большего унижения и представить сложно. Подумать только, оказывается, искренне верит в старую страшилку про Падшего, который был способен развоплотить навсегда любого, даже архидемона. В того, кто никогда не существовал…
        Глава 8. Тот, кто вернулся. Часть 3
        ОПЯТЬ НЕИЗВЕСТНО ГДЕ (1)
        Честно сказать, даже не могу вспомнить, когда смог прийти в себя. Сознание то появлялось, то исчезало под непонятной мучительной пеленой сна, выдающим одну нелепую картинку за другой. Демонический домен. Разговор. Сначала горю, потом разделывают как поросенка. Затем разрушаю все и вся. Хотя в этом эпизоде крылья порадовали. Ну а дальше, вообще, пошел мутный бред на уровне одних ощущений. Когда же я окончательно очнулся, то сразу возникла мысль, что надо было еще полежать без сознания. Чувствовал себя не намного лучше, чем во сне. Немилосердно кружилась голова. Ломило и ныло все, что только можно, будто тело прокрутили сквозь мясорубку, а потом собрали обратно. И надеюсь, что правильно, так как скрюченная поза, в которой оно застыло, определить это никак не давала.
        Слава богам память не подвела, сразу показав произошедшее, включая нелепую активацию портала. Нет, ну надо же! Любой бы, конечно, мог сказать про случайность, и только я не сомневался, что это закономерность, которая будет поджидать почти на каждом шагу. Да, нужно ведь срочно узнать главное! Сил, правда, ворочать языком не было, и пришлось обращаться мысленно.
        - «Сестренка, ты как себя чувствуешь?»
        - «Проверка функционирования - успешно. САТИ готова к работе с пользователем „братик!“»
        Ну и хорошо. С самым ценным все в порядке, а с остальными проблемами справимся. Вместе.
        - «Что с нашим телом?»
        - «Повреждения внутренней структуры вследствие сильного внешнего воздействия - четырнадцать процентов. Процесс регенерации приостановлен. Дальнейшее восстановление невозможно».
        - «Почему?»
        - «Частичная потеря контроля над энергетическими составляющими из-за изменения конфигурации вторичной оболочки, подключения новых модулей и низкого уровня магического фона. Требуется коррекция работы САТИ пользователем».
        Жестко, однако, меня приложило. Не совсем, правда, понятно про изменение конфигурации и модули, хотя тут надо удивляться, как, вообще, остался живым и относительно целым. Особенно учитывая призрачных эльфов, вылетавших из портала по кусочкам. Наверняка Сати постаралась, молодец, только нужно не перехваливать, чтобы не зазналась, когда очнется, а потому…
        - «Ну вот, опять у тебя без меня ничего не выходит. Ладно, братик поможет своей любимой глупой сестренке. Ой! Только сначала…»
        К сожалению, одарив «замечательными» ощущениями, тело не остановилось на достигнутом результате и довольно активно напомнило о существовании определенных физиологических потребностей. Причем счет, похоже, внезапно пошел уже на секунды. Но, я не младенец, в конце концов, чтобы «делать» под себя? Поэтому совершив усилие, открыл заслезившиеся глаза, и попытался судорожно найти пресловутые кустики или хоть что-то наподобие. Заодно изо всех сил напрягая желе, заменяющее сейчас мышцы, постарался встать хотя бы на четвереньки. Получилось. Тем временем зрение сообщило, что вокруг стенки какой-то пещеры, осязание подсказало, что вырыта она прямо в земле, а немного выделяющееся пятно на фоне остальной темноты, скорее всего, является выходом. К нему и пополз на активно сопротивляющихся конечностях, подстегиваемый все более усиливающимся ощущением неотвратимости наступающего события.
        Успел. Даже кустики нашлись рядом. И в нужной позе удержался, хватаясь за ветки, хотя шатало сильно. Правда, потом возникли проблемы. Показанная еще Ма-Мулей и ставшая привычной, обработка Силой Смерти всего того, что вышло (и как только помещалось, однако), неожиданно не получилась. Даже руку при попытке так сделать скрутило странной болью. Да, действительно что-то явно не в порядке с энергией и Источниками. Толком не чувствую. Неужели переход через портал так сработал? Плохо. Однако, пока не став акцентировать внимание на неудаче и банально закопав полезное удобрение (цените кустики доброту), я наконец-то попытался осмотреться. В первую очередь из-за элементарного желания попить воды и убрать из горла поселившегося там колючего ежика.
        - «Сати, анализ обстановки».
        - «Получение данных… обработка… источников опасности не обнаружено».
        Ну и хорошо. А то аура Смерти тоже отказывалась создаваться. Не удивлюсь, если и остальные умения толком не работают. Так-то все вокруг не сильно отличается от ранее виденных пейзажей. Хотя ночь и далеко не посмотришь. Луны нет, а небо в тучах. Можно различить только деревья да кустарники, обступившие стеной это место и укутанные плотной темной листвой. Но главным был ощущаемый в воздухе еще во время «процесса» характерный влажный запах. Сделанные в нужном направлении несколько ковыляющих шагов подняли настроение приятным открытием - не просто ручеек, а полноценная река! Второй раз уже так везет, однако. И на том берегу видны растения. Наверняка есть звери. Просто отлично! Вода, кстати, неожиданно оказалась невероятно вкусной. Впрочем, это не помешало возникшей тошноте, но сосредоточившись, я смог удержать необходимую жидкость, а потом чуть-чуть отпустило. Даже самочувствие слегка улучшилось и стало легче двигаться.
        Посидев на берегу, немного подумав, умывшись и что уж говорить, подмывшись (пока хватит и этого, сполоснусь полностью, когда силы появятся), решил вернуться в нору. Все же называть пещерой выкопанное в земле не стоит. По всей видимости, в «полное погружение» придется лезть всерьез и надолго, и сколько я там пробуду неизвестно. Лучше спрятаться. И это место очень хорошо подходит. Еще бы понять, как, вообще, в нем оказался. Ведь по идее должен был переместиться на такую же площадку. Странно. Еще из головы не выходил этот нелепый сон с демонами, от которого никак не мог очнуться. Хотя учитывая текущее самочувствие, неудивительно, что мне подобное приснилось. Ужасный бред. Единственно, о чем искренне пожалел - там были крылья. Э-эх. Ладно, надо возвращаться.
        Однако, оказавшись внутри, я сначала обратил внимание на незамеченную ранее кучу, занимавшую добрую треть норы, в которой с некоторым удивлением опознал тушу какого-то довольно крупного зверя, причем очень похожего на одного из тех, что показывал Даниэль на карточках и с ходу ассоциированного тогда с медведем. Только чешуя на некоторых частях тела и наросты на голове это сходство немного портили. Наверное, стоило порадоваться, что пищу теперь искать не надо, но откуда он здесь взялся и как умер?
        Впрочем, ответ на второй вопрос был получен быстро, виде замеченного обломка, торчащего из глаза мертвого зверя. Более того, неожиданно в памяти пронесся ряд странных образов.
        …
        Светящаяся пентаграмма, руины. Бег по лесу. Река. Черная дыра под корнями дерева, угрожающие рычание и два мерцающих красных уголька. Что-то воткнутое в один из них резким движением руки. Рев, перешедший в хрип.
        …
        Получается, это я сделал? Значит, все же была портальная площадка, но только зачем понадобилась убегать? Совершенно не помню. Да и обломок странный, непонятно откуда взявшийся.
        Заинтересовавшись, я подошел и выдернул. Вернее, попытался. Потом еще раз. Затем уперся ногами и стал тащить, раскачивая двумя руками. Проклиная сквозь вновь подступившую тошноту и прострелившую тело боль собственное упрямство. Да, конечно, можно было спокойно подождать возвращения силушки богатырской. Но это же я! Тем более, получилось. Особенно красивым вышел заключительный кульбит через всю берлогу этого медведя с впечатыванием спиной в стенку. Про ощущения умолчу, но я держал «его» в руках! Победа! И это был… рог? Какой-то необычный и с орнаментом, вырезанным прямо на костяной поверхности. Странно знакомый. Как во сне…
        …
        Слегка шевельнувшаяся глубоко внутри ярость. И легкая тень понимания, что в ней сейчас нет необходимости…
        …
        «Да, жаль, что тот демон ушел. Не успел души у него забрать. Ну, ничего, здесь во внешнем мире их… ой! О чем я сейчас думаю?! Что?!»
        …
        Невероятное ощущение, когда в твоей комнате на мгновение пропадает свет, а после его появления неожиданно видишь совершенно изменившуюся обстановку. И при этом почему-то точно знаешь, что она здесь давно и прекрасно тебе знакома. Но… ведь только что была другая!
        Честно говоря, даже на ногах не удержался и, едва успев подняться, вновь плюхнулся с размаху на пятую точку, стараясь собрать в кучу, бешено заскакавшие мысли. Заодно попытаться осознать неожиданно всплывший новый кусок памяти, непонятно где прятавшийся вместе с целым пластом странных знаний. Это что получается, значит, не сон, а все произошло на самом деле? И я был все же не человеком, а демоном? С какого перепуга?! А те воспоминания, которые искренне считал своими? Еще одна фальшивка?! Или предыдущая сволочь так и не умерла и опять что-то там «химичит»?!
        - «Ну, ты у меня сейчас…»
        И уже ни на что не обращая внимания и чувствуя вновь колыхнувшуюся ярость, я бросился внутрь себя.
        НОВОЕ, ЭТО ХОРОШО ЗАБЫТОЕ СТАРОЕ (1)
        Пусто. Увы, как не старался, но долго отрицать очевидное не вышло. Все-таки слишком хорошо успел изучить свои ощущения во внутреннем мире. Ну а следом, после признания этого факта и того, что я увидел… пришла довольно простая мысль… неважно, как и откуда, но если «это» часть меня, то нет смысла отказываться и делать вид, что ничего не произошло. Правда, ведь? И чего переживать? Да-да! Наоборот. Принять, понять и научиться использовать! Демон - ну, значит, демон. Ничего страшного…
        И окончательно успокоившись, я с непередаваемым восторгом еще раз обошел вокруг «куклу» САТИ, рассматривая полупрозрачный силуэт крыльев, полностью расправленных и слегка поднятых вверх. Правда, выглядели они так себе, но и не настолько страшно, чтобы обделаться, хотя чего я знаю о фобиях того мелкого поганца? Да, по сути, это голые кости с кое-как наросшим мясом, даже в некоторых местах без кожи. И с неожиданно длинными маховыми перьями, то ли сохранившимися, то ли отросшими заново. Странно, конечно, что крылья не восстановились полностью за все это время, но ничего, потерплю сколько надо. Важен сам факт. Ведь он означает, что рано или поздно…
        - Сестренка, мы все же будем летать!
        - Внимание! Пользователю «братик» необходимо срочно отрегулировать энергетические потоки и провести коррекцию алгоритма управления.
        - Ой, извини, Сати, сейчас займусь.
        М-да, сначала распсиховался, потом размечтался, а о главном-то забыл! И я, сосредоточившись на «кукле», попытался понять, что произошло с телом и Источниками. Заодно нужно будет выяснить про странную область, появившуюся за крыльями…
        ПОГРАНИЧЬЕ. ГОРОД ЦЕНТРАЛЬНЫЙ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ
        Большая просторная комната в зеленых тонах, ярко освещенная магическими светильниками, расположенными на потолке. Вдоль одной стены шкафы с книгами и свитками. Следующим идет большое окно, занавешенное плотными шторами, поскольку уже давно наступила ночь. Перед ним длинный письменный стол заваленный бумагами и несколько кресел с кушеткой для посетителей. Рядом маленький чайный столик. На противоположной стороне от шкафов висит большая карта Пограничья с нанесенными пометками и воткнутыми разноцветными гвоздиками. И наконец, последняя стена напротив стола, с входной дверью, еще одной небольшой в самом углу и секретером между ними.
        В центре комнаты два тела застывшие на коленях в позе глубокой вины и старающиеся даже дышать как можно реже. Коренастые фигуры похожие друг на друга и одинаково одетые. Дешевые кожаные доспехи светло-серого цвета, под ними невзрачные домотканые рубахи и такие же темные штаны. На ногах сильно потертые, возможно, уже кем-то ранее ношенные сапоги. Густая короткая шевелюра, переходящая в редкие курчавые бородки и…
        Черные кнопки носов, несколько длинных и толстых волос-усов под ними, небольшие рты с клыками и короткие дрожащие от страха мохнатые уши. Сжатые когтистые ладони-лапы, упершиеся в пол. Полосатые, нервно дергающиеся хвосты. Где-то там, в землях людей, их, конечно, в первую очередь назовут «измененными», но здесь это всего лишь только-только переступившие совершеннолетие молодые еноты. Два брата - Карэн и Дарел, совсем недавно вступившие в гильдию.
        Третья гостья неподвижным изваянием замерла сбоку, вытянувшись струной и пытаясь стать незаметной. Длинные до середины спины вьющиеся волосы необычного сиреневого цвета, симпатичное вполне человеческое лицо и торчащие в стороны остроконечные уши, характерные для озерных фей. Черное почти до пола платье, впрочем, подчеркивающее неплохого размера высокую грудь, такого же цвета перчатки до середины оголенных плеч, остроконечная шляпа с широкими полями не снятая даже здесь, большая книга закрепленная цепочкой на поясе с левой стороны и вычурные ножны кинжала, висящие справа.
        Все это не оставляет сомнений в профессии девушки - ведьма. Мэри Ослепительная, владелица недавно открывшейся маленькой лавки «Мелочи на все случаи». Это для горожан. Для друзей - просто Мариша. Тоже зарегистрированная в гильдии, как Охотник, но особо не жаждущая бегать на задания. Причем, судя по побледневшему лицу, стекающим по вискам капелькам пота и судорожно бегающим глазкам - провинившаяся и сильно испуганная.
        Перед ними прохаживается пожилой мужчина в необычном костяном доспехе, напоминающем кольчугу. Высокий, седовласый, со шрамами на щеках и короткой бородкой. Взгляд глубоко посаженных глаз неотрывно сверлит находящихся перед ним. Внешне не отличим от человека и честно говоря, понять сейчас кто он совершенно невозможно. Итак, до последнего момента, пока… не превратится. А потом станет поздно. Оборотни - сильнейшие из «измененных».
        Этот же, тем более. Глава Гильдии Лари Крофф. По слухам, способный размазать по земле Малую Волну в одиночку. Многие верят, особенно когда целые команды Охотников вылетают из общей гильдейской таверны бесформенными мячиками, стоит им слегка переборщить с пенными напитками, решить, что круче них только яйца и создать шум сильнее обычного. При этом немного забывая про кабинет Главы, находящийся аккурат на втором этаже. И сейчас, похоже, он был зол не меньше. При этом никаких ругательств или оскорблений. Лишь простые слова, правда, вбиваемые в сознание провинившихся, как гвозди в крышку гроба. Впрочем, воспитательный процесс уже потихоньку близился к своей завершающей части.
        - А я ведь так искренне надеялся, что вы взялись за ум. Но в результате оказались способны на такой поступок, что у меня даже слов сейчас не хватает. И ведь мозги вроде есть. Как обмануть Брателли из книжной лавки, это мы сообразили. Как карту с площадками, где уже нанесены призывные круги, стащить, это мы додумались. Пройти по следу рейда, отправившегося в Земли Демонов, не боясь встречи с сильными монстрами и зная, что никто там не остановит, вообще, гениальный ход! Искренние поздравления!
        Слегка осмелев, один из енотов поднимает голову, но, увидев свирепый взгляд мужчины, испуганно опускает ее, начиная дрожать еще сильнее. Тем временем седовласый продолжает:
        - Ну а как правильно запитать энергией вам тоже… случайно объяснили (от резко брошенного взгляда стоящая девушка вжимает голову в плечи, инстинктивно зажмуривая глаза и с трудом сдерживая желание натянуть шляпу до подбородка). Только вот о последствиях никто не подумал. Как будто вокруг людские земли и демоны лишь страшная сказка!
        Крофф делает небольшую паузу для придания значимости следующих фраз:
        - Хорошо хоть догадались сообщить о случившемся, иначе уже бы вылетели с перечеркнутой гильдейской меткой за дверь этого здания! И своей матери скажите отдельное спасибо!
        От коленопреклоненных енотов слышится робкий ответ:
        - Д-да, Гл-лав-ва…
        - Какие вы все покладистые… пока в моем кабинете. И теперь последнее. Клянусь Несравненной, если сейчас не ответите на вопрос, то только что сказанное станет реальностью! Включая тебя, Мэри!
        Испуганно-изумленный дружный всхлип, слезы, стекающие из уголков глаз, впрочем, совершенно не задевающие душу, того, кто сказал эти слова.
        - Итак. Проговариваю медленно и четко. Для особо одаренных. Почему. Так. Делать. Нельзя?! Слушаю!
        …
        Спустя некоторое время атмосфера в кабинете, напоминающая по консистенции накопившегося страха пыточную залу городской тюрьмы, слегка разряжается неожиданно спокойной фразой:
        - Хм, а ведь можете вспомнить, когда захотите. Так бы на экзамене при вступлении отвечали, глядишь, и получили вожделенный уровень сразу. Ладно, свободны!
        И вслед метнувшимся к двери фигурам, заставив их резко замереть:
        - Какой будет наложен штраф, я скажу позже. И не вздумайте просить деньги у матери. Если узнаю - удвою сумму сразу. Поняли?!
        Потом Глава повернулся к оставшейся на месте ведьме и уже как-то устало произнес:
        - Мэри, ты тоже иди. Позже… мы еще поговорим.
        Попытавшись что-то сказать, девушка напоролась на взгляд из-под нахмуренных бровей, остановилась, судорожно кивнула и вышла на подгибающихся ногах, медленно прикрыв за собой дверь, как будто ожидая, что ее окликнут. Не произошло, и замок тихо щелкнул, оставляя хозяина кабинета в одиночестве.
        …
        Лари Крофф сел за стол, вздохнул и откинулся на спинку кресла. Невесело усмехнулся. Раз за разом. Год за годом. Ничего не меняется и подобные сцены в его кабинете повторяются вновь и вновь. И хорошо, если те, кто прошел через подобные разносы, смогли из них что-то вынести и слегка поумнеть. Часть даже стали опытными Охотниками, с которыми, не задумываясь, встаешь плечом к плечу в любой ситуации. Хотя по поводу братьев енотов гложут смутные сомнения. Впрочем, последнее время молодежь пошла вся такая. И эти далеко не исключение.
        Юношеский максимализм и стремление доказать всему миру, что ты чего-то стоишь, причем желательно побыстрее и толкающий на совершенно безумные поступки. А не самый сильный интеллект и полученная от природы хитрость этому только способствуют. Увы, Пограничье не то место, где можно делать подобное достаточно безопасно. Жаль, что многие понимают слишком поздно. И холмиков на огороженной заборчиком площадке, расположенной в долине к югу от города, становится все больше. Причем не всегда в земле лежит тело или хотя бы его часть. И как бы братья не оказались вскоре там же. А с Мэри надо признать его вина. Недоглядел и не объяснил. Ничего. Они потом еще побеседуют, и обязательно достигнут взаимопонимания.
        Лари взглянул на часы, стоявшие в углу, и нахмурился. Уже почти утро и смысла идти сейчас домой нет никакого. Легче подремать в кресле, а потом позавтракать в общей зале. Тем более дел накопилось много и будет время хоть часть завалов разгрести. Ничего, выспится вечером. Хорошо на всякий случай жену предупредил, беспокоиться не будет. И он, устроившись поудобнее, закрыл глаза.
        К сожалению, мысли не хотели отпускать сознание, все возвращаясь к произошедшему случаю и только что проведенному допросу-разговору. Конечно, Крофф предполагал, что Карэн и Дарел могут что-нибудь отчудить. Предпосылки были. Чего только стоила их предыдущая попытка быстро повысить уровень, когда братья пробрались в рейд, спрятавшись в повозке с припасами. При этом не догадавшись выяснить, что перед переходом реки вся поклажа распределяется между членами команды и дальше несется на плечах. Результат - задержка пока их возвращали под охраной и почти сорванный план боя, поскольку кромаров успело вылупиться гораздо больше предполагаемого. Нет, справились. И берег зачистили нормально, как раз до следующего года хватит. Но нервов и сил потратили прилично.
        Но сейчас еноты перепрыгнули сами себя. Все же придумали или подсказал кто? Самостоятельно призывать демонов, чтобы набить на них опыт! Ну, надо же! Наверно кто-то сказал в шутку, но эти братья такого не понимают. Взяли и сделали по-настоящему. Почти. А если бы действительно смогли? Ведь подобные запреты рождаются совсем не на пустом месте. Как правило, на крови и мертвых телах Охотников. Хорошо, хоть кто-то из старых и опытных заметил. Да, напугал изрядно, ничего не скажешь. Молодец! И с крыльями хорошо придумал. С учетом сегодняшнего разговора глядишь, мозги на место и встанут. У Мэри в том числе. Вот только…
        Лари нахмурился, открыл глаза и слегка наклонившись, нашарил секретную защелку. Нажал. Выдвинул нижний ящик стола. Все правильно, маска вместе с плащом лежит здесь. Ведь последний раз за Призрака отдувался именно Крофф. Сделать, конечно, еще одну нетрудно, только зачем? А главное, он никак не мог сообразить, кто это был. Ведь все «знающие», заведомо в других местах. Ладно. Ничего страшного. Лари уже отправил к той старой портальной площадке свою новую помощницу. К вечеру вернется и все станет известно. Что не поймет, то унюхает!
        Глава Гильдии даже довольно зарычал. Давно уговаривал и невероятно рад, что в этом году она, наконец, согласилась и перебралась с Западной заставы сюда. Многообещающий, талантливый волколак. И красивая! Хоть на ком-то в этом ежедневно происходящем бедламе глаза будут отдыхать. Эх, если бы был моложе и не любил так сильно свою Таишу, то обязательно приударил. Даже странно. Сколько женщин целилось на место второй супруги, а заставить появиться подобную мысль смогла только эта. Непутевый братец, конечно, здорово поломал девушке судьбу, особенно последней выходкой. Но теперь он мертв. Честно говоря, наверно единственный достойный поступок. Увы, насколько хороша сестра, настолько оказался отвратителен родственник. Лари сам с трудом сдержался, чтобы не прибить, когда выяснились некоторые подробности. И ведь до сих пор переживает, даже тайком ищет, хотя наверняка уже все понимает. Только вот сердцу не прикажешь.
        Ничего, Крофф скоро загрузит ее работой и тренировками по максимуму. Таланты развивать надо. Учитывая еще и входящее в обязанности участие в рейдах по зачистке, думать о прошлом будет некогда. Пройдет время, а там и паренек какой-нибудь появится. Отвлечет. И вполне возможно, через пару десятилетий у гильдии будет новый глава - Рейна Блатт. А что, звучит!..
        Глава 8. Тот, кто вернулся. Часть 4
        НОВОЕ, ЭТО ХОРОШО ЗАБЫТОЕ СТАРОЕ (2)
        Проблема оказалась довольно проста. Не было энергии. Совсем. Вернее, не хватало на то согласованное с САТИ перераспределение. Ведь в своих расчетах я допускал падение уровня магического фона только в два раза, то есть до пяти десятых от базового уровня, но не больше. И даже удивился вначале, как я, вообще, двигался, пока не увидел, рассматривая «куклу», пояснительную надпись к Источнику Тьмы с небольшим дополнением: «Ур.2». Понимание пришло сразу. Ведь действительно. Поглотил Силу, удерживающую от распада целый домен. Неудивительно, что повысил уровень. Правда, потом потратил все на попытку выбраться с Изнанки.
        Ну а затем, продолжая анализировать, я внезапно осознал, как много трачу лишнего. И это мне подсказала проявившееся демоническая сущность, которая совершенно по-другому оценивала сам принцип использования и распределения энергии. Ведь для нее существование при дефиците Силы вполне естественно. Да, вроде то же самое, что я старался делать ранее, но разница была очень существенной. Как будто до этого учился строить дом из маленьких кубиков с надетыми на руки толстыми неудобными перчатками. А сейчас их снял. Да, дом тот же самый, только кубики теперь ложатся не в пример ровнее и аккуратнее. С соответствующим эффектом.
        К сожалению, на данный момент, это единственное, что можно было использовать сразу. Увы, пошарив в новых знаниях, я убедился, что гениального прорыва не будет. Почти все способности демонов оказались основаны на пресловутой Воле, для которой требовалась Сила. То есть чтобы, например, создать домен, я должен «захотеть» и вложить в желание энергию. Все! Какие при этом процессы происходят, понимание отсутствовало. Собственно так со всем остальным. В результате интересно, но пока не более того. Печально, но лучше, чем ничего. Кстати, памяти о прошлом проявившегося демона не было, что наводило на размышления, увы, пока без выводов.
        Адаптация, регулировка и перераспределение потоков заняли довольно много времени. Даже не забыл учесть крылья и ту непонятную область, которая хоть чуть-чуть, но тоже забирала энергию. Но наконец, все получилось. Причем уже на будущее вырисовывались несколько интересных моментов, но их отработка требовала времени, соответственно отложил.
        - Сати, давай пробуй!
        - Внимание! Перезапуск алгоритма управления. Три, два, один… успешно! Процесс регенерации запущен. Время восстановления - один час пятнадцать минут.
        С первого раза! Ай да я! Ладно, теперь пора разобраться с крыльями и той областью…
        ОПЯТЬ НЕИЗВЕСТНО ГДЕ (2)
        Неприятно покалывают своды стоп, попадающиеся под ноги веточки. Холодит кожу легким ознобом едва заметный ветерок, появляющийся при движении. Болезненными ударами отдаются в теле раздвигаемые и пружинящие обратно ветви небольших деревьев и кустарников с темно-серой листвой, заодно дергая за периодически запутывающиеся в них волосы. Ноет в груди и слегка кружится голова. Но это просто ничто по сравнению с прошлой ночью. А главное, никаких проблем с ходьбой или даже бегом, разве что устану и запыхаюсь. Впрочем, думаю, прилагаемая к возможности двигаться гиперчувствительность и непонятная неуклюжесть скоро пропадут, и ощущения все же станут более близки к тем, что были ранее. Так же как и умения. Сосредоточившись, я на мгновение ускорился и вышел из-за соседнего дерева. Да, отлично, все работает! Хотя сердце и бешено заколотилось. Теперь осталось только поесть.
        …
        Увы, но с медведем вышел грандиозный облом. Доэкпериментировался. Надо же было додуматься, когда окончательно привел все в новое состояние, развернуть ауру Смерти прямо из «погружения». Не аккуратно и понемногу, а сразу на полную. Поэтому, когда я довольный собой вышел «наружу», чтобы оценить получившийся результат и перекусить, то взгляду предстала гниющая куча останков. Заодно сильно просевший «потолок» с неприятным потрескиванием. Хорошо, что еще успел выбраться под вопль Сати об опасности. После чего почерневший остов дерева рухнул прямо в образовавшуюся яму. М-да. Гениальность поступков, это наше все! Впрочем, отбежав подальше, и еще раз проверив свое состояние, упокоился. Жив, относительно здоров, а вокруг не Мертвый Лес и найти пищу проблем нет. И свернув ауру, я направился на ее поиски. Вдоль реки, ведь намерение хорошенько искупаться по-прежнему стояло в планах.
        …
        Действительно, затруднений не возникло. Удивительно, но это был странный край непуганых существ. И полностью съедобных растений. Так что я уже вскоре поочередно закусывал найденным клубнем и попавшимся земноводным, напоминающим лягушку. Плохо только, что все какое-то безвкусное. Даже странно. Хотя найденное дерево с плодами, напоминающими яблоки, порадовало. Кислинка с вяжущим привкусом, даже Сати привычно отрапортовала:
        - «Внимание! Обнаружено поступление в организм токсинов. Нейтрализация - успешно!»
        Ну вот, совсем другое дело. А теперь - купаться!
        …
        Сытый, свежее вымытый и довольный, я потихоньку бежал по лесу и внимательно его осматривал. При этом, несмотря на то, что ощутимо темнело, и пора было искать место для ночлега, никак не мог остановиться. Любопытство просто заело. Необычность все более бросалась в глаза. Он был каким-то… неоднородным, что ли. И непонятно как похожим на все, что я видел в фиолетовых джунглях, черном лесу и даже на карточках Даниэля. Проплешины из мертвых деревьев чередовались с густым подлеском и целыми рощами. А еще трава, кустарники и даже поляны с уже распустившимися цветами.
        Кстати, впервые за долгое время увидел обычных насекомых. Летающих, типа бабочек и пчел. В траве кузнечики. Животные… нечто с чем-то. Даже не знают, когда убегать. Когда же какое-то существо, похожее на прямоходящего крокодила, попыталось атаковать, просто удивился. Нет, аура свернута, но не сообразить, что я опасен? Его аналог из фиолетовых джунглей драпал со всех ног, едва ощутив мое присутствие. Ну, у этого хвост был тоже ничего, полакомился, хотя все равно пресноват. Остальное оставил. Есть особо не хотелось.
        Несколько раз наткнулся на пятна Силы Тьмы. Наверно это те из дырок на Изнанку, что я видел оттуда. Попробовал вытянуть энергию. Получилось, но смысла сейчас в ней не было и так перебор с темной составляющей, поэтому бросил это занятие и побежал дальше. Наконец, уже почти в темноте наткнулся на какие-то руины, находящиеся прямо на берегу реки, выступающем в этом месте длинным языком и, подумав, решил в них остановиться. С небольшой надеждой найти что-нибудь интересное…
        И нашел!
        …
        Начнем с того, что здание, окруженное высохшими деревьями, в отличие от виденных ранее руин (ну кроме эльфийской крепости, в которую попасть не получилось), частично сохранилось. Четко прослеживалась внутренняя коробка, несколько обвалившихся лестниц. А на занесенных песком каменных плитах выделялось пятном… кострище с валявшимся прямо на нем котелком, а главное - тело, притулившееся боком к полуразрушенной стене. Вернее, останки в потемневших и покрытых плесенью кожаных доспехах. Рядом же лежал неплохо сохранившийся рюкзак с вещами, в котором были они! Да-да, они - штаны! Честно говоря, даже не поверил. Долго ощупывал, чтобы убедиться, не обман ли зрения. А если учесть, что к ним прилагалась рубашка и даже нечто сильно напоминающее трусы, то…
        - Сати! Боги все же существуют!
        - «Запрос на введение дополнительных данных».
        - Забей. Просто мне хорошо!
        Ну, в принципе я и так знал, даже короткое время был одним из них, но надо же что-нибудь на радостях крикнуть? Нет, сегодня явно Новый год, столько подарков, просто невероятно! И слегка успокоившись после пляски, я с улыбкой до ушей и дрожащими руками стал распределять и оценивать доставшиеся сокровища.
        Увы, все, что на теле, оказалось почти сгнившим, расползаясь прямо на глазах, даже оружие виде странной деревянной дубинки с шипами лишилось части своей рукояти. Амулет на шее тоже рассыпался, стоило лишь прикоснуться. Только длинный нож, сделанный из кости, неплохо сохранился.
        По зрелому размышлению, я выкопал руками небольшое углубление вдоль стены и аккуратно положил труп туда. Не совсем, правда, понятно, отчего он умер, ведь сильных повреждений, кроме как от времени, видно не было. Может, отравился? И еще, я, конечно, неспециалист, но это явно произошло не так давно. Интересный вопрос, который надо будет обдумать. Возможно, я сейчас намного ближе к людским землям, чем ранее.
        Рюкзак, кроме одежды, больше ничем особенным не порадовал. Пакет со сгнившими остатками продуктов, ремонтный набор примерно в таком же состоянии, разве что пара костяных игл сохранилась, но без ниток. А вот возле кострища нашелся небольшой брусок и камень. Причем в их назначении догадаться было несложно. После чего мое настроение воспарило просто в заоблачную высоту. Особенно учитывая котелок. И найденную в боковом кармане рюкзака в небольшом костяном пенале соль. Что означало окончательное пришествие рая на землю и то, что сегодня на ужин у нас с сестренкой будет суп! Собственно, даже бегать за мясом не нужно. Достаточно полностью свернуть ауру и немного выпустить наружу Свет. Нелепо, но работает!
        - «Внимание! Обнаружены движущиеся объекты. Проводится анализ».
        - Знаю Сати. Хорошее место. Еда сама приходит. Вернее, прилетает.
        К тому времени, как я собрал валежник и разжег огонь (удивительно, но для найденных прядей сухого мха хватило буквально три искры), решив разместиться снаружи возле берега, на ветках уже сидело несколько крупных птиц, шипя и щелкая зубастыми клювами. Кого они, правда, пытались этим напугать, непонятно. Но, не успел я прицениться к одной из них, как нам предложили мясо повкуснее.
        - «Внимание! Обнаружены потенциально опасные движущиеся объекты. Проводится анализ».
        - Отлично, Сати. И этот продуктовый набор, пожалуй, получше будет!
        Наконец-то решились. А то все ходили кругами.
        Сбоку раздалось рычание, и из темноты выступила группа небольших зверей, удивительно напоминающих… макхаров в миниатюре. Даже еще раз проверил на эмоции, но там плескалась лишь тупая жажда мяса и крови без малейшего проблеска других мыслей. Ну… много нам с Сати не надо и, выхватив из стаи одного за горло, я слегка развернул ауру. Что же, хоть теперь их всех проняло и, спустя несколько мгновений, вокруг установилась благословенная тишина. Впрочем, парочка птиц посмелее, осталась сидеть на ветках, только теперь не издавая звуков. Боги с ними. Если задержатся до утра, то пойдут на завтрак! И сломав хрипящему в руке зверю позвоночник, я стал, не торопясь, его разделывать, напевая неизвестно откуда вспомненную песенку:
        - Мы будем вместе суп варить, суп варить, суп варить… суп сварить несложно нам, несложно нам, несложно нам…
        Жаль, овощей нет, но и так сойдет. Потрохов еще немного положу и вот там водоросли вроде есть съедобные.
        …
        Честно сказать, получилось не очень вкусно. Или может уже привык питаться сырым мясом? Но сам факт того, что я сидел возле костра чувствуя его тепло и не торопясь прихлебывал из котелка (ну не нашел ложки), закусывая пусть и безвкусным, но вареным мясом, заставлял жмуриться от удовольствия и умиротворения. Жизнь прекрасна!
        Не удержавшись, сосредоточился и, не обращая внимания на резанувшую лопатки боль, выпустил крылья. Взмахнул. Как же хорошо! Да немного саднили, особенно, где мясо на костях не наросло. И кровь, там, где не было кожи, слегка проступила, но разве это имеет значение?
        Затем, проверяя свою новую способность, представил и… ощутил в руке костяную поверхность рога. Да, еще одна причина для повышенного настроения. Затемненная область сзади крыльев, что я увидел в «погружении» оказалась отображением… пространственного кармана! Надпись активировалась, стоило только прикоснуться. А «демон» при этом «знал», как осуществить перемещение!
        Да-да! Не надо носить вещи с собой! Вытащил и убрал. Повторил, сколько захотел! Ну, лукавлю, конечно, энергия тратится и прилично, но плюшка просто невероятная! Правда, оставалось еще определить объем, соотношение количества, тяжести и потраченной Силы, а также какими именно способами выполняется перенос, но это уже частности. Вон рог спокойно прыгает в руку и обратно. Сосредоточиться… есть, исчез! Теперь маска. Да, тоже появляется и пропадает. Причем прямо на лице. Убрать… нет, уже перебор. Силы не хватает. Ничего, сейчас энергия в резерве накопится и все получится. Так что наверняка можно спокойно забрать найденные вещи с собой. Хм, я еще не говорил, что жизнь прекрасна?!
        Посидев еще немного и решив, что неплохо приготовить вторую порцию, я подбросил в костер валежник, потом встал и направился с котелком к реке. Заодно осмотрел разложенные на мелководье и прижатые камнями вещи и рюкзак. Принюхался. Нет, пусть еще в воде побудут. Увы, надеть одежду сразу не получилось. Неприятно пованивала, очевидно, набрав запаха от сгнивших продуктов. Да к тому же встал вопрос с подгонкой. Мягко говоря, штаны оказались великоваты. Двоих, как я, можно в них совать смело и еще место останется. Рубашка, вообще, почти до земли свисала. И жаль было трусы. Расползлись, пришлось выбросить. Но ничего, хватит и остального. Ладно, зачерпываем воды…
        …
        Меня спасла выглянувшая сквозь расступившиеся облака луна, осветившая берег. И вбитые еще Ма-Мулей рефлексы. Поэтому когда на песке внезапно выросла тень, я, не раздумывая, кувыркнулся в сторону, ощутив сзади глухой удар, вызвавший приличное сотрясение, отдавшееся в ногах. А затем, резко развернувшись, увидел…
        Ничего не увидел! Сначала. Но, заметив краем зрения, новое движение тени, опять успел сместиться, хотя и был опрокинут мощным фонтаном песчаных брызг. После чего неожиданно понял, что… не могу встать.
        - «Внимание! Обнаружено резкое снижение уровня магического фона до одной десятой! Внимание, опасность! Агрессивная форма жизни! Необходимо срочно изменить местоположение физического носителя для предотвращения необратимых повреждений!»
        Да, что это такое!
        - Поздновато спохватилась, сестренка…
        Увы, даже не удивился, ощутив, что «мерцануть» не могу. Когда бы в такие моменты было по-другому? Хотя в данном случае виноват только сам, банально потратив весь резерв на игры с пространственным карманом.
        Сосредоточившись и пытаясь заставить шевелиться непослушное тело, я стал ждать нового удара, которого как не странно не последовало. Вместо этого сквозь ночную темноту проступил контур, быстро наливающийся объемом. Затем вода в реке неожиданно забурлила, выступая большими чешуйчатыми полукольцами. И в лунном свете соткалась нависающая надо мной голова на длинной шее со здоровенной пастью. Раздалось странное давящее на сознание шипение. Впрочем, в ответ внутри колыхнулась ярость, мгновенно смыв навязываемое оцепенение, а я, наконец, смог разглядеть противника.
        Дракон. Самый настоящий! Внешне похожий на змея с гребнем на голове, усыпанным красными светящимися шариками, и длинными усами, идущими от ноздрей. Вот он замер, приготовившись к нападению. Шарики потухли. Бросок! И…
        Буквально в это же мгновение, ощутив приток сил, я крутанулся по песку в сторону, вновь сумев избежать атаки. После чего опять распластался на берегу. Если учесть, что крылья так и не убрал, то ощущения были просто «невероятными». Зато жив. Впрочем, сразу стало понятно, что одновременно атаковать и уменьшать вокруг уровень магического фона это чудовище не может. Или он таким способом набирает силу для броска? Только вот, сколько мне тут так кувыркаться?
        Ярость бессильно клокотала где-то внутри, не в силах выплеснуться из-за четко ощущаемого отсутствия энергии. Тем временем дракон, похоже, решил сменить тактику. Шарики на его гребне стали пульсировать, постепенно набирая частоту и отдавая волнами в магическом фоне. Судя по всему, собрался ускорить следующий удар. Ну а я смог, наконец, встать на ноги и теперь лихорадочно думал, что можно сделать.
        Единственный вариант - бежать, однако для начала нужно хоть ненадолго отвлечь иначе в броске наверняка достанет. Тело-то, вон какое длинное. Значит, надо что-нибудь ему воткнуть, желательно в пасть, ведь остальное тело в чешуе, скорее всего, не пробью. Только вот где взять столь необходимый предмет. Хотя… рог, точно. Коротковат, но если поточнее прицелиться, то можно попасть в ноздрю или нёбо. В худшем случае лишусь руки. Ничего, отрастет. Наверно.
        Осталось придумать, откуда достать столь необходимую энергию, ведь рог в пространственном кармане. Да и на бегство она понадобится. Желательно с предварительным «мерцанием». Упасть, сделав несколько шагов, не самый лучший вариант. И честно говоря, я знаю, откуда ее взять. Нужно чем-то пожертвовать. Какой-то частью своего тела. Расщепить живую плоть, превратив в энергию. Не случайно, как раньше, а сознательно. И выбора на самом деле тут нет. Увы, но, похоже, летать мне в ближайшее время явно не судьба. Но это лучше, чем стать обедом.
        Столь длинная цепочка мыслей, на самом деле мгновенно пронеслась в сознании, укладываясь в окончательное решение, которое я, не раздумывая, стал претворять в жизнь. И изо всех сил «потянул» в себя само чувство только что обретенных крыльев, ставших внезапно… лишними, полностью расправив и взмахнув ими, как будто собираюсь взлететь. Хоть напоследок. Одновременно сосредоточился и представил в руках пресловутый рог. Эх, если бы только он был длиннее. Еще длинней. Как «то» копье!
        …
        Неожиданно появилось ощущение прострелившей голову молнии, отдавая характерным оглушающим грохотом в ушах. Возникший было холод в крыльях, превратился в странный обжигающий жар, пронесшийся от них мощным потоком через все тело. Сквозь едва успевшие закрыться веки, резануло ослепительной вспышкой, а руки… уверенно сжали длинное древко. Собственно, удивиться я уже не успел, лишь только ткнуть, едва приоткрыв глаза, в стремительно надвигающуюся зубастую пасть тем, что держал. Выплеснув в этом порыве накопившуюся внутри ярость. После чего был вынужден вновь зажмуриться из-за залившего все вокруг яркого света.
        - «Внимание! Вызов Внешнего Атрибута. Агрессивная форма жизни ликвидирована».
        - Опять опаздываешь, сестренка…
        И проморгавшись, я с невероятным для ситуации спокойствием стал рассматривать находящееся в руках действительно «то самое» копье, которым несколько месяцев назад пришиб Бездну. Разгоняющий сиянием темноту белый сдвоенный наконечник. Бардовое изрезанное странным орнаментом древко, заканчивающееся острой фигурной металлической пятой черного цвета. Характерное ощущение невероятной Мощи, заключенной в столь небольшом предмете. И невесомые кружева «знания», аккуратно укладывающиеся в памяти, вернее, всплывающие откуда-то из глубины. Говорящие о том, что оно является такой же частью меня, как и крылья, которые… да! Никуда не делись! Ура!
        Но, как обычно бывает, возвышенный пафос момента разбила суровая реальность, от которой пришлось резко уклоняться. После чего я, наконец, додумался посмотреть на противника. Точнее, на его тело, поскольку голова, очевидно «выстрелом» из копья, была снесена начисто. И сейчас в воде, накатывая на берег, бешено извивалась перекрученными кольцами живая плоть, уже ощутившая, но так и не понявшая до конца, что это смерть.
        Пришлось быстро ретироваться за руины и ждать. Увы, скоротать время за рассматриванием нового-старого приобретения не получилось. Замерцав, копье рассыпалось на мелкие растворившиеся в воздухе искорки. Впрочем, никакого удивления это не вызвало. Кончилась энергия Света, вложенная в призыв Атрибута, только и всего. Неизвестно, правда, откуда она взялась и в таком количестве. Причем явно придя через крылья. Но думать уже сил не было.
        Вскоре буйство за стеной прекратилось, и я вернулся на берег. М-да, наломало тут кустов и деревьев. И тело куда-то исчезло, похоже, утонуло. Ну и боги с ним. Соберу вещички и переберусь в другое место. Побезопаснее. Итак… не понял… что?!
        …
        Увы, этот змеедракон все же напоследок отомстил. Жестоко. С берега исчезли не только растения. Все найденное в руинах тоже. Включая котелок и…
        - Сволочь! Где! Мои! Штаны!.. А-а-а!
        Воистину черная полоса…
        ПОГРАНИЧЬЕ. ГОРОД ЦЕНТРАЛЬНЫЙ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ
        - … доклад закончила.
        - Есть еще, что добавить?
        - Пожалуй… нет. Это все, господин Крофф.
        Сидя за столом, Лари с нескрываемым удовольствием рассматривал стоящую перед ним навытяжку девушку. Форменная блузка, строгая юбка чуть выше колен, волосы, стянутые в длинный хвост, и небольшие очки в прямоугольной оправе. Простые стекла, кстати. Идеальный деловой образ. Правда, немного выбивается легкое дрожание пальцев, сцепленных, чтобы было незаметно, в «замок», и покрасневшие щеки на усталом красивом лице. Тени под глазами тоже видно, зря пыталась прикрыть. Все-таки почти сутки на «туда и обратно». А ведь еще переоделась и привела себя в порядок. Даже слегка ополоснулась или протерла тело, так как запах пота почти не чувствуется. Хорошая попытка показать ответственность. К сожалению, на этом все хорошее в вечернем разговоре заканчивалось.
        Так как, во-первых, проведенная проверка показала несколько не ту картину, что представлял себе Крофф. Круг Призыва эти глупцы все же смогли активировать. И через него действительно кто-то прошел. Довольно странный демон. Определители, что взяла Рейна, помимо Тьмы показали сильные эманации Силы Смерти. А ей подобные создания не владеют в принципе. Разве что кто-нибудь из высших, но тогда еноты точно бы не вернулись живыми. Кроме того, как иссякнет вложенная энергия, даже если она накачена изнутри, демон должен был вернуться к себе, причем через круг. Иначе неизбежно бы потерял часть своей силы из-за перемещения «не в том» месте. Однако «гость» остался. Размытые прошедшим дождем следы говорили об этом четко. Увы, вели они к реке, а поиск на противоположном берегу в одиночку был очень опасен. Лари еще при выдаче задания запретил подобное делать. В общем, пока ничего не понятно и неизвестно насколько серьезно. Появилась, правда, одна очень смелая догадка, но Крофф решительно ее отогнал. Все же слишком нереально.
        А во-вторых, внешний вид не совсем то, что в данном случае надо. Главное - информация! И вот тут явно пока не хватает опыта и внимания к деталям. Но, ничего, они обязательно придут со временем, и нельзя сказать, что новая помощница поручение выполнила плохо. Лари не преминул это отметить:
        - Благодарю, Рейна. Ты молодец!
        Затем, рассматривая еще сильнее зардевшееся лицо, Лари внезапно спросил:
        - Чаю не хочешь?
        После чего сразу продолжил:
        - Тут у меня случайно сохранились сладости из людских земель (специально, причем именно для подобного момента). Сам не особо люблю, но думаю, тебе они понравятся.
        И пока девушка мучительно выбирала между вежливым отказом и желанием попробовать вкусняшку, Крофф вышел из-за стола и вытащил, будто из воздуха (ничего такого, просто ниша в стене), заранее приготовленный поднос с разогретым до нужной температуры чайником, чашками и вазочкой с конфетами в вызывающе-возбуждающей разноцветной обертке. При этом прекрасно зная, что теперь, даже если захочет, Рейна уйти не сможет. Убойная сила этих сладостей, начиная с запаха, не раз проверялась на жене и дочери, постоянно выигрывая с разгромным счетом. Он эти-то едва уберег.
        …
        Спустя некоторое время, разбавленное звуками осторожных глоточков и аккуратного откусывания, заметив, что девушка расслабилась от получаемого удовольствия, Лари спокойно произнес:
        - И все же, Рейна, я бы еще раз хотел спросить лично твое мнение. Причем опираясь не на факты, а на ощущения. Это важно.
        - Господин Крофф…
        - Да?
        - Прошу прощения, не знаю, как объяснить, но…
        - И не надо, я же сказал.
        - … мне показалось, что это был не демон.
        - Можешь немного подробнее?
        - Следы… хоть их и сильно размыло дождем, но времени прошло мало, и Зараза еще должна была чувствоваться. Но ее не было, совсем. И двигалось это существо как-то необычно. Даже сравнить ни с чем не могу.
        - Что-нибудь еще? Любая странность.
        - Повышенный фон оказался равномерно распределен по всей площадке портала, а не сосредоточен в круге Призыва. И… наверно все.
        - Хорошо. Теперь у меня есть к тебе небольшая просьба.
        - Слушаю, господин Крофф.
        Лари чуть прищурился и с неожиданной для созданной обстановки жесткой ноткой в голосе сказал:
        - В следующий раз, когда будешь о чем-нибудь докладывать, если я попрошу, обязательно говоришь свое мнение, а также про «показалось» и «ощутила». Полностью. Ясно?!
        И сразу смягчая тон, глядя в глаза испуганно застывшей девушке:
        - В нашей работе мелочей не бывает, пора начинать привыкать. Не поняла ты, это сделает другой. Если не я, то есть Совет Мастеров.
        - Господин Крофф…
        - Все-все, нотация закончена. Так, смотрю, ты уже допила чай. Конфеты понравились?
        - Д-да!
        - Вот, возьми с собой. Дома попьешь. Не вздумай отказываться! А сейчас свободна. И завтра у тебя выходной, запомни!
        - Но…
        - Ты еще здесь?
        - Простите, господин Крофф…
        …
        Глядя на закрывшуюся за Рейной дверь, Лари задумался. Как ни странно, но его смелое предположение неожиданно обрело еще одно подтверждение. И честно говоря, от этого слегка перехватывало дух. Ведь тогда…
        …
        Стоящие в углу часы негромко зазвенели.
        …
        Ох, время-то сколько! Таиша не простит, если он и сегодня не придет на ужин! Тем более, есть одно дело, которое необходимо закончить. И Крофф, отложив все свои размышления на потом, быстрыми шагами вышел из кабинета.
        НЕБОЛЬШОЙ, НО УЮТНЫЙ ДОМИК, РАСПОЛОЖЕННЫЙ СОВСЕМ НЕДАЛЕКО ОТ ЗДАНИЯ ГИЛЬДИИ
        - Я дома!
        - Неужели мой муж вспомнил, что у него есть семья?
        - Прости, любимая.
        - Ладно-ладно. Это я так, ворчу. И не надо сзади хватать… и (чмок)… не сейчас (чмок)… ну хватит, давай потом. Я тоже соскучилась. Все! Прекрати! Иди, мой руки и за стол. Дочку заодно позови.
        - Хорошо. Только, Таиша… сначала мне надо с ней кое-что обсудить. Извини, дашь несколько минут? И где-то тут на стенке висел… ага, вот.
        - Так, ты все же…
        - Да.
        - Но ведь она уже взрослая!
        - Я в этом неуверен. Тем более за свои поступки надо отвечать. А раз они детские, то и наказание будет соответствующее.
        - Дорогой!
        - Не переживай. Я уже успокоился. Почти. Но если считаешь, что в этом нет необходимости, и она может дальше…
        - Нет, Лари, ты… прав. Иди, я вас подожду. Только прошу, будь помягче.
        - Со всей нежностью и любовью.
        …
        Тяжелые шаги по лестнице. Легкий стук.
        - Дочь, я захожу.
        Скрип открывающейся двери. Раздавшийся из открытой комнаты едва слышный судорожный всхлип, несущий понимание неизбежного.
        - Ну что, Мэри, ты готова к продолжению… разговора?
        - П-папа, я очень с-сожале…
        Дверь закрывается, заглушая раздающиеся голоса.
        …
        Таиша вздохнула, тряхнула головой и попыталась сосредоточиться на раскладывании тарелок. В такие моменты оставалось только жалеть, что у озерных фей такой острый слух. Уже все приготовив, она подошла к шкафчику в углу кухни и вынула оттуда горшочек. Потом прислушалась, слегка нахмурилась, убрала и достала другой. Похоже, надо будет использовать мазь посильнее. Затем осмотревшись, отодвинула от стола третий стул. Сидеть в ближайшие два дня доченьке будет немного затруднительно. Сердце заныло, но… Таиша знала, что так будет действительно гораздо лучше, чем аккуратный холмик в той долине. А мужа надо сегодня обязательно постараться успокоить. И про себя не забыть.
        …
        Уже глубокой ночью, Лари Крофф, осторожно открыл дверь на балкон и вышел наружу, оставляя в комнате аккуратно прикрытое одеялом и наконец-то расслабившееся в сонной неге разгоряченное женское тело. Оглянулся назад, улыбнулся. Да, сколько лет прошло, а он до сих пор считает себя счастливейшим оборотнем на свете. С того самого мига, как случайно увидел в озере девушку невероятной красоты. И с молодой дури бросился спасать, а в результате на берегу откачивали уже его. И ведь до сих пор в шутку спорят, что это было - искусственное дыхание или их первый поцелуй. Эх, вот было время…
        Вынырнув из приятных воспоминаний, Лари вернулся в мыслях к сегодняшнему разговору с Рейной. И чем дольше он думал о случившемся, тем сильнее внутри звенела струна возникшей надежды. Надежды на чудо. Ведь даже зная, что в Пограничье можно рассчитывать только на себя и стоящего рядом, в каждом живет вера в того, кто незримо охраняет и оберегает всех. А в самых трудных ситуациях приходит на помощь лично. Не всегда, ведь в этот момент «он» может спасать кого-то другого.
        Легендарный Охотник-Призрак в маске и плаще. Красивая сказка для детей и взрослых причудливо переплетающаяся с другой - про Принцессу Пограничья. Старательно поддерживаемая всеми мастерами-охотниками. Обрастающая каждый год все новыми историями. И только Глава Гильдии Охотников Лари Крофф, наверное, единственный из всех живущих в Пограничье знал - он действительно существовал по-настоящему. Сложно не знать, если лично общался и даже просил о помощи. Пока однажды Призрак не исчез. Но Лари до сих пор помнил их последний разговор, как будто был вчера и… обещание.
        - Так неужели ты все-таки вернулся?
        Глава 9. Мы такие, какими нас видят. Часть 1
        ОПЯТЬ НЕИЗВЕСТНО ГДЕ (3)
        …
        Большой светлый зал с колоннами. Прошедшие сквозь вытянутые витражи солнечные лучи причудливо перемещаются по мраморным плитам пола разноцветными пятнами. На возвышении у стены стоит вычурно украшенный резной трон. На нем сидит молодой мужчина в ослепительно белых доспехах с роскошной шевелюрой цвета золота. Гладкая юношеская кожа, аккуратная небольшая бородка, прямой нос и…
        …скривившиеся черты лица, плотно сжатые губы, сморщенный лоб, подергивающаяся в напряжении правая бровь. А его ясные, невероятно светлые, будто сверкающие серебром глаза, наполненные болью и страданием, смотрят на стоящую сбоку фигуру, которая неторопливо, тщательно и с отчетливо раздающимся на весь зал хрустом… ест огромное зеленое яблоко.
        Небольшого роста девушка в черном с кружевами платье и белоснежном фартуке. На голове белый чепчик и такого же цвета бант в пепельных тщательно уложенных волосах. Несомненный ответ на подобный облик - горничная. Единственное, что выбивается из образа, это черные глаза, с вертикальными алыми зрачками, внимательно следящие за человеком, сидящим на троне, и небольшие рожки, выступающие за чепчиком. Ну и, конечно, фрукт, который она держит в руке и столь неподобающим способом изволит кушать в присутствии своего господина.
        Но вот от яблока остается лишь огрызок с черенком. Девушка облизывает язычком испачкавшиеся в соке губы, показывая небольшие клыки, затем чуть скашивает на остаток глаза и спустя мгновение невозмутимо засовывает его в рот, начиная тщательно и с таким же хрустом пережевывать. Впрочем, ничего не вечно и звук, непонятным образом отдающий эхом от стен, наконец, стихает. Мужчина облегченно расслабляется, однако в следующий миг с четко видимым ужасом вздрагивает оттого, что в руке горничной прямо из воздуха появляется еще одно яблоко, причем даже больше предыдущего, которое она демонстративно не спеша начинает поднимать к лицу. После чего понимая, что больше не выдержит, восклицает:
        - Прекрати!
        И видя, что это не возымело никакого эффекта, торопливо продолжает:
        - Я все понял! Не надо больше… так делать.
        Девушка замирает, внимательно наблюдая за человеком, и, наконец, дожидается следующей фразы, сказанной с обреченным вздохом:
        - Хорошо. Признаю, что был неправ. Ты довольна?
        Яблоко в руке горничной исчезает, по губам скользит легкая удовлетворенная улыбка, и она, опустив сложенные ладонями руки, сгибается в поклоне:
        - Прошу простить, молодой господин, что позволила себе столь непристойное поведение. Готова принять соответствующее наказание.
        В ответ от трона угрюмо доносится:
        - Чтобы я еще больше почувствовал себя виноватым? Не дождешься! Лучше говори, как исправить ошибку, раз уж добилась своего.
        Потом негромко и чуть повернув голову в другую сторону:
        - Ну как можно было превратить простое разрешение, причем данное много лет назад, в пытку? И ведь не забыла. Демон!
        - Благодарю, молодой господин. А теперь…
        …
        Неожиданно! Давно не появлялись подобные видения. Правда, это пришло как сон, но я действительно ощущал вкус яблока, на самом деле ужасно кислого, вяжущего и явно недозрелого. Ведь несмотря на полученное когда-то разрешение, это все же нарушение контракта, а значит, надо было хоть чем-то компенсировать. Увы, мальчик, сидящий на троне, как бы ни злился, сил в себе наказать не найдет, так как искренне думает, пусть и тщательно это скрывает, что он мой… э-э-э, кто? И что за непонятные мысли?!
        Окончательно очнувшись, я встряхнул головой, сбрасывая остатки дремоты, и слегка приподнялся из-за камня, за которым спал. Потом, прищурившись от солнечных лучей, ударивших в глаза с неожиданно почти чистого неба, огляделся. Ночью, так и не найдя ничего на берегу, обиженный на весь мир, я устроился возле стены внутри руин и заснул, махнув рукой на безопасность. Причем по-настоящему, оставив контроль окружающей обстановки только на Сати.
        - Доброе утро, сестренка! Было что-нибудь интересное, пока спал?
        - «Источников повышенной опасности не обнаружено. САТИ сообщает пользователю „братик“, что согласно отслеживаемому отчету временных отрезков сейчас четырнадцать часов двенадцать минут и данный период носит наименование „вторая половина дня“».
        И ведь не поймешь, то ли решила уточнить, то ли съехидничала. Однако действительно, что-то разоспался. Хотя спешить все равно некуда.
        - Спасибо, сестренка.
        - «Не за что, „братик“».
        Попытка встать принесла целый набор ощущений от покалывания в онемевших конечностях до ломоты во всем теле и легкого головокружения. Да, теперь отсутствие одежды и теплого одеяла во время сна, чувствовалось еще острее, чем прежде. Увы, неприятные последствия работы организма на минимальном энергопотреблении. Впрочем, это был сознательный выбор. Но даже так, вчерашнее происшествие показало, что зависимость от магического фона по-прежнему является критической и надо обязательно придумать как ее уменьшить, иначе моя новая жизнь быстро закончится.
        Конечно, можно вернуться в те джунгли, которые в результате оказались самым комфортным местом для обитания. Дорогу найду, я уверен. Но существовать заключенным в резервацию, бессмысленно перерабатывая окружающее в отходы жизнедеятельности? Нет уж! Лучше умереть в попытке узнать нечто новое и чего-то достичь. Все равно переживать из-за этого будет некому, а мне уже… так, хватит рефлексировать, зарядка сама себя не сделает!
        И я стал старательно разминаться, попутно пытаясь вернуть бодрость и хорошее расположение духа. Жив, здоров, впереди еще столько всего интересного, чего унывать? Ну а пока проделывал все необходимые процедуры, включая купание (бр-р-р, какая вода холодная), прокручивал в сознании неожиданно всплывший новый кусочек прошлой жизни. Гадать, откуда взялся, с учетом проявившейся сущности, смысла не было. Уже понятно, что стройная теория моего происхождения после пребывания на Изнанке внезапно затрещала по всем швам, особенно учитывая, с какой легкостью «предыдущий я» мог обходиться с памятью. Непонятно только почему, заполучив это тело, он использовал его именно так? Горничная-демон, ну надо же! Хотя, возможно, на тот момент были довольно веские причины. И если соотнести возникшее видение с другими, то можно даже представить, пусть и с большими пробелами, историю о том, как… ай!
        - «Внимание! Обнаружена агрессивная форма жизни. Во избежание повреждения физического носителя рекомендовано ее устранение».
        - «Сестренка, ты тормоз! Ой! Блин, сейчас ведь оторвет!»
        Вслух ответить не смог, разве только булькнуть. Банально, но я опять на пустом месте совершил очередную глупость. Забыл, зайдя в воду и решив поплавать, развернуть ауру. Но здесь не то место, где стоит так расслабляться. Как результат подобной безалаберности - меня просто схватили за дергающуюся в движении ногу и потащили на дно.
        Откровенно сказать, сопротивляться попытками разорвать тело на кусочки, было крайне неудобно. Вода замедляла движения, и даже ускорение помогало слабо, а желающих покушать, вцепившихся уже в остальные конечности и цапающих за бока, внезапно оказалось довольно много. И воздуха, которого не успел набрать в легкие, сразу стало не хватать.
        - «Внимание! Обнаружено резкое снижение магического фона! Необходимо срочно изменить местоположение физического носителя…»
        Ну вот, опять! Да сколько можно?!
        Однако в отличие от ночи, резерв слава богам был полон и я, наконец, включив свой куцый интеллект на полную, догадался, развернув ауру, применить «мерцание». Затем, не останавливаясь, сразу еще одно. Потом активно задергался и вылетел на поверхность, судорожно кашляя и отплевываясь от попавшей в рот воды. Мелькнувший перед глазами берег придал движениям нужное направление и, ощутив после очередного рывка дно коленкой, я буквально выпрыгнул на песок, постаравшись откатиться подальше.
        - «Внимание! Уровень магического фона восстановлен до предыдущих значений. Рекомендовано ликвидировать оставшиеся агрессивные формы жизни».
        - Ты о чем, кха-кха, сестренка? А, понятно…
        Переместились ли они вместе со мной во время «мерцания» или успели вцепиться после, неизвестно, но на теле сейчас дергалось несколько устрашающего вида рыб, размером с локоть, уже не обращающих никакого внимания на ауру и даже вне своей среды обитания пытающихся поесть «вкуснятинки». И, похоже, кое-где кожу все же прокусили. А на лодыжке были видны несколько рядов вдавленных и довольно глубоких отверстий, из которых сочилась кровь. Явно тут постаралось существо размером побольше. Больно, но кость вроде не сломана.
        Да уж, искупался! Одно хорошо - завтрак искать не нужно. Ладно, заодно хоть рыбки попробую, до этого еще не доводилось. Вот только использовать себя в качестве наживки в следующий раз не стоит. Ощущения слегка подгрызенного червячка на крючке не самые приятные из возможных.
        - «Внимание! Активировано усиление регенеративной функции. Время восстановления пятнадцать минут».
        Ого, сама проявила инициативу. Значит, чувствует, что сейчас не тот момент для показывания характера.
        - Спасибо, сестренка.
        - «Не за что, „братик“».
        Пока освобождал себя от лишнего, с облегчением ощущая уходящую боль, огляделся. О-па, а я, оказывается, пока спасался, умудрился переплыть реку. Узкая песчаная полоска под ногами, вздымающаяся за спиной стена леса и видневшиеся уже на противоположном берегу руины, говорили об этом однозначно. Нельзя сказать, что не хотел, но в столь принудительном перемещении приятного мало. Хорошо хоть плащ и маску с наручем догадался до купания убрать в пространственный карман, возвращаться не надо.
        Потом я обратил внимание на водную поверхность. Вдоль берега и где-то до середины реки, то там, то здесь возникали многочисленные, расходящиеся в стороны круги, даже мелькали хвосты. А затем ощутил характерные эмоции дорвавшихся до добычи хищников. Только какие-то тусклые и глухие, как будто они прилетали издалека. Почему не увидел и не почувствовал раньше? И что, вообще, там происходит?!
        Но не успел я этому удивиться, как следом внезапно пришло необычное и одновременно какое-то привычное «ощущение жизни». Ого, сколько вас там! Кстати, это ведь… да, то самое! Хм, неожиданно, конечно, но все равно приятно. Впрочем, почему неожиданно? Очень даже естественно, что демон «видит» души! Пусть и неполноценные. Значит, наоборот, непонятно почему вчера я не обратил внимания на невозможность такого? Ведь даже тех черепоголовых собак отследил только по эмоциям, которые, еще не зайдя сегодня в воду, тоже должен был ощутить. Не такое уж и большое расстояние с того берега до середины реки. Что изменилось?
        Ответ нашелся, хотя и не сразу, увы, довольно неприятный. Я все же поймал «баг», когда переделывал энергосистему организма. Возможно и не один. Скорее всего, именно поэтому и не заметил вчера того змеедракона. Оказывается, умение чувствовать жизнь/души полностью блокировалось при свернутой ауре, а ощущение эмоций работало с сильным ослаблением по расстоянию. Даже при частичном разворачивании дело обстояло не намного лучше. Раньше подобного не было, да и память демона говорила, что так неправильно, значит, где-то ошибся. Возможно, смогло бы помочь отображение окружающего мира через Силу, но… я его банально отключил для экономии энергии, планируя в дальнейшем отработать мгновенную подачу с триггером на активацию. И при этом умудрился частично ухудшить себе обычное зрение. Странно только, что сразу этого не заметил. Значит, после завтрака придется опять лезть внутрь себя и разбираться. Только вот…
        Как же снять эту чешую и хоть немного оставить мясо на костях? Ну и рыба, блин! Похоже, придется еще что-нибудь искать. На десерт. В результате чисто из-за лени обошелся водорослями. Невкусно, но желудок полон, а это главное.
        …
        Провозился я долго. Почти до ночи. Но все-таки справился. Основная проблема оказалась в некоторой несовместимости ауры макхаров и демонического восприятия окружающего мира. Но перераспределив энергетические составляющие по активным узлам, все же удалось добиться «прозрачности» независимо от того свернута она или нет. Конечно, можно было и отказаться от умений, что дала мне Ма-Муля, но это стало бы неправильным поступком. Лишним ничего не бывает. Кстати, заодно при постоянных переходах «внутрь» и «наружу» неожиданно ощутил разницу во времени и сестренка это подтвердила. Пока немного, всего на пятнадцать процентов, но к концу экспериментов показатель вырос до семнадцати. Не знаю как, но подобное явно могло пригодиться в будущем, так что потом надо обязательно потренировать.
        Наконец, уже почти в полной темноте, отрегулировал глаза, добавив ступенчатую подачу энергии усилием воли или по триггеру опасности. Потом повесил контроль на сестренку и недолго думая, назвал эти дополнительные включения «сумеречным» и «светлым» зрением. А после, проверив несколько раз активацию, ответил на последний вопрос, что же происходит в реке. Хотя был бы поумнее, смог и так догадаться. Тот змеедракон. Похоже, победив этого монстра, я устроил знатное пиршество всем местным обитателям. Его тело, вернее, уже почти обглоданный костяк, отчетливо выделялось на дне, будучи видимым при отображении окружающего мира в Силе Смерти. Не хватало только головы, которая должна лежать отдельно. Уничтожил полностью или съели? Да какая разница!
        К этому времени я уже просто выдохся и, кроме как, перекусить и лечь спать, ничего больше не хотел. Тем более думать. Да и настроение стремительно портилось, чему неплохо способствовал довольно прохладный ветерок вызывающий приличный озноб в замерзшем от неподвижного сидения теле. Попрыгав и немного согревшись, я без особого труда выхватил из воды несколько недальновидно приблизившихся к берегу рыб похожих на тех, что пытались полакомиться моим телом. И пусть мяса в них было немного, да и на вкус, так себе, но желудок кое-как заполнить удалось. А ямка, выкопанная под корнями ближайшего дерева, чтобы укрыться хотя бы от ветра, в качестве спального места тоже устроила. Ведь разницы, где мерзнуть - здесь или в лесу, особой не было.
        Откровенно сказать, достали уже подобные ночевки. Почему-то именно сейчас так остро захотелось нормальную постель. А после того как вчера посидел возле костра и попробовал хоть немного, но нечто похожее на нормальную пищу, сырая рыба шла отвратительно, вызывая даже легкую тошноту. Пусть ел ее всего второй раз за все время после возрождения. И сворачиваясь клубочком в вырытом углублении, одновременно пытаясь хоть как-то прикрыться обрывками плаща, я тоскливо пробормотал, вытирая заслезившиеся глаза и совершенно не надеясь на ответ:
        - Интересно, как долго мне так жить?
        - «Данных для анализа недостаточно, САТИ запрашивает уточнение…»
        - Не надо, сестренка, это так, взгрустнулось. Спокойной ночи.
        - «Спокойной ночи, „братик“».
        С тем и заснул.
        …
        Сжавшееся в попытке хоть немного согреться небольшое тело, прикрытое рваным куском ткани. Тень, непонятно как проступившая рядом в темноте. Странное движение, напоминающее плавное скольжение ладони по спутанным волосам. И едва слышный шепот:
        - Я стараюсь. Потерпи еще чуть-чуть…
        …
        РАНО ИЛИ ПОЗДНО ЛЮБОЕ ПУТЕШЕСТВИЕ…
        Прошла ночь. А вместе с ней и плохое настроение. Утро неожиданно не принесло сильно болезненных ощущений, а после зарядки самочувствие резко улучшилось, и я даже ощутил прилив бодрости. И то, что пришлось немного побегать в поисках завтрака (рыба, съев змеедракона, почти вся куда-то пропала), не смогло испортить столь хорошее расположение духа. Тем более что найденные ягоды неожиданно оказались довольно вкусными. Но главное, пройдя немного вглубь леса, я был приятно, даже не так - очень приятно удивлен.
        Он внезапно позеленел! Серьезно! До этого было чего угодно, но не то, что обычно присуще растениям. А тут листва, иголки на хвойных деревьях, вздымающиеся вверх толстые стволы хвощей и папоротников, трава и мох - все соответствующих этому цвету оттенков, от изумрудного до темно-зеленого! И никакого фиолетового, черного или серого! В чем-то все окружающее теперь очень походило на призрачное нечто, что я видел сквозь Силу Смерти в Мертвом Лесу. Только настоящее. Даже животные внешне соответствовали. Невероятное наслаждение для глаз окончательно убрало ночную тоску и даже помогло забыть обо всех неприятностях. Жизнь хороша! Не выдержав эмоций, я перешел на бег, неторопливый и без ускорения, стараясь наиболее полно увидеть все окружающее и получить максимум возможного удовольствия.
        - Сати, как же тут красиво!
        - «Анализ… завершен. Частичное подтверждение. Субъективное восприятие пользователем „братик“ окружающей обстановки в зоне прямой видимости соответствует данному определению на восемьдесят девять процентов».
        - Сестренка, не порть настроение. Просто повтори мои слова! Ну?
        - «Тут красиво, „братик“».
        - Другое дело!
        А потом произошло нечто необычное. Во время бега возникло странное ощущение правильности/неправильности направления и, поддавшись интуиции, я стал перемещаться непонятным зигзагом, иногда сдвигаясь немного назад, но почему-то в результате движение только ускорялось. Деревья и кустарники как будто сами расступались, показывая очередной просвет или давая возможность, прогнувшись, под ними поднырнуть. Поймав этот странный «ритм», я даже несколько раз забирался на опустившиеся к земле толстые ветви и, пробежавшись по ним, перепрыгивал на соседние, не опускаясь при этом некоторое время на землю. Честно говоря, так и не понял что происходит, но понравилось. Подумав, решил загрузить сестренку работой, нечего отдыхать.
        - Сати, отслеживай мои движения и при накоплении достаточного количества данных проведи анализ для выявления закономерностей.
        - «Принято, „братик“».
        Конечно, далеко не все было красивой и радующей глаз картинкой. Периодически встречались места как будто прикрытые странным мерцающим туманом. Обошел стороной. Попадались поляны с дырами на Изнанку в виде темных пятен Силы Тьмы. Наткнулся на небольшое озерцо, вокруг которого стояла дымка энергии Смерти, и даже заметил несколько костяков животных, лениво перемещающихся по берегу. Но попить воды это не помешало, а растворенная в ней приличная концентрация серой составляющей неплохо взбодрила. Еще иногда попадавшиеся на пути существа поражали своими размерами, как огромная змея, по которой я умудрился пробежать, хотя и понял, что это не ветка, но «ритм» подсказывал именно такой вариант. Попутно прихватил замеченное большое яйцо и неплохо перекусил. А один раз столкнулся с несколькими гориллоподобными обезьянами ростом с пять «меня» в высоту. Попытались порычать вслед, но мгновенно заткнулись, когда, не сбавляя бега, немного развернул ауру.
        Но сюрпризы на этом не закончились и в один прекрасный момент, я наткнулся на… тропу. Самую настоящую. По которой кто-то, прилично примяв траву, совсем недавно прошел. Более того, чуть сбоку в сырой земле отпечаталась подошва сапога. Не знаю, как долго я просидел на коленках и, не в силах поверить, ощупывая слегка заплывший след. Ведь он однозначно доказывал, что рядом люди. Ну, или подобные им разумные. И у них есть штаны! А, скорее всего, не только они! Осталось найти и позаимствовать. Или обменять на что-нибудь. Ведь костяной нож сохранить в пространственном кармане мне все же удалось. Короче, по ситуации.
        Определив направление движения, я аккуратно побежал рядом с тропинкой. Почему не по ней? Ну, мало ли. Ведь вокруг эти самые - Земли Демонов! Обмануться легко, особенно с моей перманентной глупостью. Так что осторожность и еще раз осторожность. Теперь она, да и скрытность, с учетом дефицита энергии, явно не помешают. Сначала было немного неудобно, тропинка постоянно пропадала из виду, но, непонятным образом ощутив мое желание, «ритм» поменялся, и проблемы с отслеживанием исчезли. Даже слегка ускорился, надеясь побыстрее достичь вожделенной цели и уже предвкушал встречу, как вдруг…
        …
        - «Кто-нибудь, помогите… умереть! Прошу!»
        …
        Невероятная боль, безнадежность и тоска.
        От неожиданности я остановился так резко, что, не удержавшись на ногах, упал и, проскользнув попой по траве, влетел в кустарник. Между прочим, довольно колючий! Несколько попавшихся на пути корней приятных ощущений также не добавили. Похоже, неуклюжесть в движениях тела все еще иногда проявлялась. Ничего страшного, налажу. А вот что это за просьба? Откуда?! Но сначала пришлось выбираться из-под колючек и только потом, морщась от неприятных ощущений в расцарапанной спине (какие острые-то оказались), да растирая рукой вновь пострадавшую пятую точку, я сосредоточился и постарался «почувствовать» существо со столь странным желанием. Проигнорировать даже мысли не возникло. Хотя сразу понял, что могу спокойно это сделать. Но сам факт, того, что я опять «слышу» подобные просьбы невероятно воодушевил. А разницы кого искать первым, в общем, не было.
        Направление определить удалось, особенно после того, как безмолвная мольба повторилась, но вот дальше начались странности. Почему-то даже несмотря на помощь сестренки, контролирующей отклонение, при движении я упорно смещался в сторону, постепенно огибая некую область, внутрь которой попасть не получалось, хотя старался бежать напрямую. То, что в этом лесу явно не в порядке с пространством было понятно и раньше, однако здесь это уже просто бросалось в глаза. Наконец, мое упорство принесло плоды. В какой-то момент возникшее снова ощущение «ритма» позволило увидеть нечто вроде тропинки, которая, затейливо петляя, вела в глубину самой настоящей чащи. И спустя буквально несколько минут быстрого бега деревья неожиданно расступились, огибая своеобразной стеной довольно большую поляну. А на ней…
        Вот не поворачивался язык назвать «это» - домом. Слегка покосившаяся довольно приличных размеров деревянная конструкция, собранная из потемневших от времени больших неотесанных бревен, заросших мхом. Крыша из жердей с набросанной поверх уже почерневшей травой. Выглядывающий с краю небольшой сложенный из камней выступ, сильно напоминающий трубу. Избушка. Самая настоящая. Рядом, нечто изображающее грядки, почти полностью скрытое за явно лишней травой. В стоявших же чуть дальше примерно такого же вида постройках можно было смело предположить сарай, амбар и еще что-нибудь из типично деревенских подсобных помещений. Хотя бы тот же банальный туалет. Подойдя ближе, даже не удивился, увидев на земле обвалившуюся изгородь и осколки разбившихся горшков.
        Честно сказать, в голове мгновенно возник образ того, кто здесь живет и до зуда в одном месте захотелось проверить. Глаза невольно зашарили по двору, ища другие атрибуты. Хотя ступу с метлой она, скорее всего, держит в сарае. А черный котяра наверняка внутри! Только вот почему избушка утоплена в землю? Куда делись курьи ножки? И стоит неправильно, то есть все так, вход во двор, а не к лесу, но это совсем неинтересно! Фразу-то тогда зачем говорить, которая просто завертелась на языке?
        - «Внимание! Обнаружена опасная область пространства. Дальнейшее движение не рекомендуется».
        - «Сам вижу, сестренка».
        Да, была во всем этом зрелище пара неприятных моментов. Во-первых, появившееся сильное чувство опасности. Во-вторых, в активировавшемся «сумеречном» зрении (ого, сработал триггер, какой я молодец) вокруг избушки четко проступило большое черное облако из Силы Тьмы с вкраплениями Смерти. Причем концентрация впечатляла. И оно ощущалось как живое! Более того, мое появление незамеченным не осталось, вызвав у этого непонятного «существа» эмоции острого голодного внимания и вожделения. А еще, опять появился тот самый неприятно-знакомый запах. И ведь до сих пор не могу вспомнить, откуда он мне известен. Хотя, честно говоря, особо и не старался.
        Внутри колыхнулась уже подзабытая ярость, но подумав, решил пока ее не выпускать, и ауру не разворачивать. В избушке трепетал едва заметный слабенький огонек жизни, просящий о помощи, пусть и таким странным образом. И своей Силой я мог легко его задуть. Поэтому только укрепил темной составляющей кожу и убедился в полном резерве. Кстати, чувства говорили, что это не демон, хотя очень похож. Но тогда кто? Или что? А еще присутствовало странное давление на разум вызывающее желание… подойти ближе? Ну, сделал. Еще ближе? Но это же совсем другая история?!
        - Сестренка, в случае если я потеряю сознание, то на тебе управление нашим телом и уход на безопасное расстояние с использованием «мерцания».
        - «Некорректно сформулированная процеду…»
        - «Прекрати! Не надо притворяться. Кто тогда убежал с портальной площадки, а? Я все вспомнил. Поэтому сказанное не обсуждается!»
        - «Алгоритм действий к исполнению принят».
        - «Другое дело».
        Однако даже после того, как подошел вплотную к дому, нападения не последовало. Меня лишь упорно заставляли зайти. Так вроде так и собирался сделать. Зачем завлекать насильно? Ловушка? Что же, мне, как претендующему на первое место в конкурсе на самый глупый поступок, не привыкать совершать оные. Так что заглянем. Тем более ведь до жути любопытно, не так ли?
        …
        Внутри оказалось темно, что, впрочем, помехой не стало. И увы, никакого кота или кошки. А так… самый обычный деревенский дом. Небольшие сени, сразу направо проем на кухню, правда, которой, судя по отсутствию запахов, давно не пользовались. Только слабый аромат высушенных растений и каких-то грибов, развешанных на стенах и свисающих с потолка. По разные стороны идущего дальше небольшого квадратного коридорчика комнаты с приоткрытыми дверями. Я шагнул налево, поскольку ощущение жизни было именно там.
        Стол, комод в углу и шкаф. Довольно хорошо выглядящие и явно не самодельные. Пара стульев. На стенах неожиданно какие-то ковры. Но главное - кровать, на которой лежало тело. Пожилая женщина. Даже не сказал бы, что старушка. Никакого горба и кривого носа. Вполне себе нормальное лицо не вызывающее отвращения и руки, лежащие поверх одеяла натянутого до подбородка. Тоже вполне обычного. И бородавок нет. Только вот концентрация «существа» была тут еще сильнее, так же как и запах. Неудивительно, ведь оно как раз исходило темным струящимся маревом из тела женщины. И с жадным предвкушением ожидало от меня дальнейших действий.
        - Кха-кха, кто здесь! Кха-кха…
        Ого, так она в сознании? Первый раз за долгое время, слышу чужой голос. Кстати, пятый уровень языка, однако! Хоть и с ошибками. Но тут сложно их не наделать с таким хрипом.
        - Кто здесь? Ответьте, кто? Кха. Прошу, уходите немедленно! Кха. Прошу, уходи…
        Странно, зачем повторять-то на разных уровнях одно и то же? И почему нельзя?
        Под ногой скрипнула половица, отчего лежащая на кровати, заволновалась еще сильнее. Попыталась приподняться, завертела головой, а руки судорожно зашарили по одеялу.
        - Умоляю, уходите! А если вы женщина, убегайте как можно быстрее! И не прикасайтесь ни к чему в доме, особенно ко мне. Уходите, сохраните свою душу, прошу!
        Однако, неужели это все-таки демон?
        - Успокойтесь, бабушка (не знаю, почему так, но вырвалось непроизвольно). Я сейчас вам помогу.
        Женщина вздрогнула и замерла, впившись взглядом в то место, где я стоял. Хотя, похоже, меня она не видела, да и глаза были подернуты какой-то белой пеленой.
        - Призрак?! Это ты? Нет, голос другой. И так, он никогда меня не называл. Не подходи! Молю!
        Боится, что демон мне навредит? И ведь какая воля! Сейчас-то уже точно стало видно, что душа у женщины была изъеденной и почти полностью поглощенной этим темным маревом, которое жаждало обратных действий. Ну-ну, его ожидает сюрприз. Внутренняя ярость пребывала в полной уверенности, что никто забрать у меня ничего не сможет. Даже если попытаюсь отдать добровольно. Странно, но успокаивает. Впрочем, сейчас стоит все же сделать то, зачем пришел. И я, шагнув к кровати, уверенно положил руки поверх ладоней женщины.
        - Все будет хорошо, бабуш… ох!
        …
        М-да, готовился ко всему, но не ожидал, что облако этой непонятной Тьмы вместо попытки вытянуть душу, вдруг сконцентрировавшись, просто захочет проникнуть в меня, а с учетом того, что защита состояла как раз из темной составляющей, у него это получится сделать без труда.
        - «Ты… моя!»
        Ага, разбежался! Сейчас я…
        И тут появились проблемы. Тьма почему-то никак не желала поглощаться, наоборот, начала растекаться по телу, подбираясь непосредственно к месту, где находится темный Источник. Правда, не приближаясь к светлому. Внутри возникла и стала быстро нарастать неприятная обжигающая боль.
        - «Внимание! Обнаружено постороннее воздействие структурированной темной составляющей. Рекомендуется немедленное прерывание физического контакта с враждебным носителем и перемещение за пределы зоны воздействия!»
        Кто бы еще дал! Увы, ладони женщины, неожиданно вывернувшись, сжались на моих. А она сама захрипела, выпустив пузыри изо рта и выгнувшись в судороге на кровати. Причем схватила так крепко, что наверно легче было оторвать ей руки, чем освободиться. Даже уже собрался так поступить, но поднявшаяся волна ярости и, честно сказать, банального упрямства, просто не дали этого сделать. Какой-то там Низший смеет атаковать?!
        Форсированная активация темного Источника и использование резерва переломили ситуацию, более того, вливающееся водоворотом в мое тело облако Тьмы, как ни сопротивлялось, поддалось поглощению. И, несмотря на накатывающую волнами боль (не привыкать), я стал «есть» упорно сопротивляющееся нечто. Собственно теперь дело оставалось за временем, вот только… взгляд, брошенный на женщину, принес простое понимание, что после окончания процедуры, на кровати останется лежать только труп. Увы, но ее душа прямо на глазах разрушалась, поскольку была неразрывно связана с этим оказавшимся необычно сильным недодемоном. Тут явно нужно более быстрое действие. Как ножницами отрезать. Но что можно еще сделать? Хотя…
        Да, плохо когда столь умные мысли приходят так поздно, но ничего не поделаешь. Главное, что додумался. И я, сосредоточившись, выпустил крылья! А потом, поймав на ощущениях «ту самую» волну (почему-то слабенькая оказалась, но сойдет) и добавив энергии из Источника Света, щедро выплеснул ее наружу. Туда, где находилась обнаруженная сущность этой Тьмы. И ведь хорошо спряталась. В самом углу, за занавеской, притворяясь, что внутри женщины. Но не помогло. Глаза, кстати, зажмурить не забыл. Вспышка была просто замечательной. И какой в сознании раздался вой! В нем было все. От злобы и ненависти, до разочарования и даже какой-то детской обиды. А вот не стоило разевать роток на столь большой кусочек пирога! Хотя все равно бы затолкал, до удушения. Такую мерзость надо давить, как увидел. Что и сделал. В результате ее просто разорвало на клочки. Которые я уже с мстительным удовольствием втянул в себя и «доел» включая то, что оставалось внутри. Все. Конец!
        …
        Увы, когда я открыл глаза, то испытал разочарование. Не получилось. Тело женщины лежало без всяких признаков жизни, и душа в нем хоть и чувствовалась, но так тускло, что не оставалось сомнений - еще немного и она уйдет в Серые Пределы. К сожалению, как скрепить ее с телом я не знал, а демоны специализируются на обратном. Жаль, но, по крайней мере, отягощение виде прицепившегося паразита было убрано. Не знаю, за какие грехи она его получила, однако то, что хотя бы в последние мгновения своей жизни погибшая не хотела никому зла и активно сопротивлялась, стало достаточным поводом ощутить удовлетворение от совершенного поступка. Ну а остальное очистят Нижние миры. Судя по всему, воля этой женщины достаточно сильна. Глядишь, даже когда-нибудь походит с нимбом на голове.
        - «Внимание! Воздействие структурированной темной составляющей прекращено. Обнаружены значительные повреждения внутренней энергосистемы, проводится анализ для запуска процедуры восстановления».
        - Справишься самостоятельно?
        - «Внесение внешних изменений в алгоритм действий САТИ не требуется».
        - Спасибо, сестренка. Сделай тогда без меня. Что-то устал немного.
        - «Принято».
        От всего случившегося меня довольно сильно шатало. Похоже, действительно пошел вразнос. Ноги дрожали, а голова просто плыла. Но я все же подошел к телу и, положив ладонь поверх одеяла, сосредоточившись, произнес:
        - Прости, бабушка, что смог помочь только так. Пусть Сила поведет тебя дальше и убережет от плохих поступков.
        Затем, выдавив из себя немного Света, окутал им кровать. Благословение на добрую дорогу сейчас тоже не помешает. Хотя мне в результате стало только хуже. Даже не с первого раза получилось убрать крылья.
        Кое-как вытащив свою тушку во двор, понял - далеко не уйду. Только вот зачем? Опасности уже нет, значит, можно и тут отдохнуть. Однако сначала… да, одно из строений оказалось туалетом. Причем вполне пристойным. Даже было за что подержаться. И, кстати, захотелось не из-за испуга, нет-нет. Ведь после сражения не считается, так? Впрочем, выйдя обратно, я окончательно осознал, что переоценил свои силы и, с трудом шагнув к стене дома, практически сполз по ней, едва успев прислониться спиной. Ощущая непонятную нехватку воздуха, на последнем усилии убрал в пространственный карман маску. Подумав, отправил туда и наруч, а то рука что-то тоже занемела. Может, немного перетянул ремешки, когда одевал утром? Стало чуть легче. После чего, уткнувшись лицом в коленки, просто отключился, напоследок пробормотав:
        - Сати, на тебе защита нашего те…
        - Принято… отдыхай, «братик».
        РАНО ИЛИ ПОЗДНО ЛЮБОЕ ПУТЕШЕСТВИЕ…(2)
        - Внученька, ну чего ты так разлеглась на земле, ведь простудишься. Пошли в дом, я уже воды согрела, надо же помыться с дороги.
        Откуда этот странный голос, пробивающийся сквозь мутную болезненную пелену и окутывающий сознание ласковым теплом? И руки обхватившие плечи в попытке приподнять тело? Такие нежные прикосновения. Какой приятный сон. Кстати, молчать невежливо.
        - Хорошо, бабушка.
        Да, так правильно. Хотя ноги едва держат, но мне не дают упасть, обнимая и ведя за собой.
        - Сейчас снимем эту тряпку с шеи, она тебе больше не нужна.
        - Хорошо, бабушка.
        Как приятно произносить. Пускай всего лишь во сне. Жаль, что вскоре он исчезнет. Подольше бы продержаться в этой полудреме.
        - Ну вот, внученька, давай залезай в воду.
        Широкая бадья посреди небольшой комнаты, освещенной расставленными на полках свечками. Теплый парок. Только вот ноги никак приподнять не получается, слабость не дает.
        - Ох, совсем я старая стала, не подумала. Сейчас. А ты такая легкая. И исхудала-то как сильно. Ничего, я уже печь затопила, и покушать приготовила.
        Что это? Даже на руки взяли? Сильная мне бабушка привиделась. И запах действительно вкусный плывет. Каша. С овощами и… грибами, точно. Эх, ну почему это сон!
        - Ай!
        - Прости, внученька, горячо? Сейчас холодной водицей разбавлю.
        - Не надо, ба…бушка…
        И я… окончательно проснулся. Сидя в бадье! С горячей водой! А запах каши был самый настоящий! Рядом же стояла та женщина и, прищурив глаза, с умилением на меня смотрела. При этом ощущалась она как-то странно. Даже не смог подобрать определение. Но вот эмоции… там творилось такое, что я невероятно давно не чувствовал. Еще с прошлой жизни в замке, в котором так себя вели горничные Даниэля. Желание обнять и затискать, разбавленное сожалением, что это надо отложить на потом. После мытья и еды. Причем кормление с ложечки рассматривалось в приоритете.
        Шок? Это слабо сказано. Очень слабо! Несмотря на осознание реальности происходящего, все мысли, что могли хоть как-то застрять в моей голове, улетели, махая розовыми крылышками.
        - «Сати, что происходит?!»
        - «Обработка носителя очищающим раствором на водной основе».
        - «Дура, я не про мытье! Почему эта женщина жива и так к нам относится?»
        - Давай, внученька, приподнимись, я тебя полью из ковшика…
        - «Действия объекта „бабушка“ не противоречат основному протоколу безопасности и положительно сказываются на физическом здоровье носителя».
        - «Да я не об этом…»
        В общем, ласково командуя встать, наклонить голову или зажмурится, чтобы не щипало глаза, меня усердно намыливали и отмывали, а сестренка в это время изворачивалась, как партизан на допросе, выстраивая громоздкие словесные конструкции и ничего толком в итоге не рассказав. В то, что женщина, внезапно очнувшись и выйдя во двор, просто взяла и объявила меня своей внучкой, вернувшейся из путешествия, затем попросила подождать, бросившись готовить воду и еду - верилось с очень большим трудом. Скорее всего, Сати что-то тут «нахимичила», при этом отказываясь признаваться, как именно.
        Но, откровенно сказать, сил сопротивляться не было совсем, так как ощущаемые невероятно сильные положительные эмоции, направленные на меня, давили эту возможность в зародыше. И особенно с учетом того, что запах каши становился все насыщеннее и уже просто сводил с ума. Хотя чего там сводить, непонятно, впору «ау» кричать и прислушиваться к эху в пустой голове.
        Были еще, правда, эти странные вопросы, заданные невпопад, на которые я, совершенно растерявшись, не задумываясь, отвечал.
        …
        - Повернись, я тебя тут намылю. Эти следы… ожоги?
        - Да, бабушка, но их немного. Только самые сильные сохранились.
        - Как же ты тогда… не сгорела-то?
        - Так, недолго все продолжалось. Только холодно потом стало, даже озноб схватил.
        - Понятно.
        Конечно, приятого было мало, в той волне огня. Хорошо хоть прошла быстро, полностью не сожгла.
        …
        - Подними руку, да, так. Ой, внученька, какой шрам. От меча наверно?
        - Этот? Не помню.
        - А тут?
        - Тоже. Много их тогда воткнулось. Вот здесь точно копье. И здесь. Наверно и на спине след остался? Насквозь били.
        - Есть, внученька. Больно было?
        - Сначала да, а потом… уже не ощущала ничего.
        - Ясно. Давай повернись, я полью из ковшика.
        Действительно, столько тогда в замке в меня рыцари железа натыкали, даже было тяжело под конец передвигаться.
        …
        - Наклонись, я сейчас потру спинку. Ох, как здесь разодрано. Что за зверь-то такой был?
        - Макхар, бабушка.
        - … Понятно. Приподнимись, пену смою.
        Неприятный привет от Арены Смерти, но я совершенно не жалею. Ведь спас брата, а это главное.
        …
        - Подбери волосы немного.
        - Так, бабушка?
        - Да, достаточно. Надо шейку помыть и… больно, когда голову отрубают?
        - Нет, совсем не почувствовала. Только долго не могла понять, как приставить обратно. Потом боялась, что неровно получилось.
        - Кхм… ничего, все нормально. Встань, я ножки помою.
        - Бабушка, «там» я сама.
        - Хорошо, внученька.
        Глупо тогда себя повел. Не смог сразу сообразить, что голова обратно спокойно прирастет, стоит только приложить. Так и ходил по всему замку.
        …
        - Давай, я тебя еще раз полностью оболью. Страшно наверно было, когда… оказалась в преисподней? Эти демоны такие жуткие.
        - Да нет, глупые они. И трусливые. А один, представляешь, бабушка, даже сам обделался от страха, когда мои крылья увидел. Только выбраться оттуда трудно.
        - Как же тогда смогла?
        Кто-то портал старый активировал, через него прошла. Не сразу, правда, получилось. И сил много потратила.
        - Ясно, давай напоследок на голову…
        Интересно, кто же все-таки тогда, тот круг Призыва создал? Надо будет потом найти и поблагодарить. Пусть невольно, но выручили.
        …
        - … Может, еще крылья выпустишь? Давай их тоже почистим?
        - Нет, бабушка. Там кое-где одни кости. И кожи нет. Не зажило.
        - Ой, горюшко-то, какое. А ведь столько времени прошло!
        - Знаю, сама удивляюсь почему. Но все равно немного, но работают. Хотя, когда смогу летать - неизвестно.
        - Ничего, у меня снадобье замечательное есть, потом покажешь, намажу - мигом заживет!
        - Хорошо, бабушка.
        Может, действительно быстрее начнут восстанавливаться? Надо будет попробовать.
        …
        Какие вопросы, такие и ответы, но вот что странно… не было недоумения или выпытывания подробностей. Лишь очередная волна ласковой теплоты и искреннего сочувствия. Правда, глубоко внутри женщины висела застарелая боль с сожалением о когда-то случившемся событии. Впрочем, старательно скрываемая, но ненесущая никакого негативного оттенка, скорее выплескивающаяся желанием помочь и защитить меня… хотя бы сейчас. Странно как-то, но думать про это совершенно не хотелось.
        …
        Увы, рано или поздно, все хорошее заканчивается, в том числе и мытье, после чего начинается… самое лучшее!
        Да, настоящее счастье появилось только сейчас. С того момента, как меня тщательно вытерли полотенцем и расчесали волосы. И пусть оно выглядело как детские панталончики с рюшечками, короткая рубашечка и под стать им небольшое розовое платье на лямках. Пусть были немного тесноваты. Пусть все оказалось пропитано едва заметным запахом, характерным для долгого хранения, которое не избавили следы торопливого полоскания в воде и принудительной сушки (помню, как делал подобное Даниэль, так что не удивлен) - неважно. Пусть! Но это одежда! Остальное значения не имело, разве только… каша! В очень большой миске!
        Да, честно и открыто признаюсь, но сидя за столом, чистый, одетый (внимание!) в штаны и платье, сжимая ложку в руке и смотря на большую ароматную горку, я не удержался и… всхлипнул. Вытирая внезапно заслезившиеся глаза тыльной стороной ладони. И ничего не мог с собой поделать.
        - Внученька, что с тобой?!
        - Ничего, бабушка, я просто счастлива. С-столько месяцев прошло, когда я так ела…
        Правда, с учетом того, что мы все это время разговаривали на пятом уровне, строгом к интонации и произношению, у меня из-за судорожного вздоха вместо «столько месяцев» получилось «несколько столетий», но сидящая напротив женщина, похоже, все поняла правильно. После чего ласково погладив по голове и, сама заблестев влагой в глазах, сказала:
        - Теперь все будет хорошо. А сейчас, давай кушай!
        Надо ли упоминать, что ей пришлось докладывать в миску, пока в меня просто не перестало влезать?
        Ну а затем я… лег спать. И неважно, что ночь на самом деле подходила к концу, что матрас и подушка были набиты только что сорванной во дворе травой, а одеяло несло в себе такой же запах очень долгого хранения (но, похоже, его она не споласкивала). Самая настоящая кровать, стоявшая в соседней комнате и ощущение того, что лежишь в постели, а не на голой земле, перебивало все эти мизерные недостатки, недостойные внимания.
        - Спокойной ночи, бабушка.
        - «Спокойной ночи, сестренка».
        - Спокойной ночи, внученька.
        - Спокойной ночи, «братик».
        И… да! Пусть неуверенно, даже как-то робко, но легкое касание губами моего лба. Поцелуй перед сном! Квинтэссенция всего, что сейчас произошло! Последняя стадия просветления перед погружением в нирвану! А потом был мягкий нырок в темноту, раскрывшую для меня свои ласковые объятия…
        …
        Необычная для такого места большая поляна в самой чаще леса. Несмотря на позднее утро, солнечные лучи одного из первых ясных дней сезона тепла только-только пробились сквозь кроны деревьев и осветили стоящий на ней старый дом. Сидящая на завалинке возле стены пожилая женщина невольно прищурилась, очнувшись от глубоких раздумий. Но на внезапную помеху даже не расстроилась. Какой во всех этих мыслях сейчас смысл? Главное-то теперь совершенно в другом! И она, с какой-то странной интонацией негромко проговорила вслух:
        - Никогда не думала, что мое посмертие окажется таким…
        И Черная ведьма Пограничья, та, кем пугают всех детей «измененных», если они не слушаются или плохо спят, недоговорив и счастливо улыбнувшись, продолжила невпопад:
        - Бабушка Лестия… а ведь звучит!
        …
        Глава 9. Мы такие, какими нас видят. Часть 2
        БАБУШКА И ЕЕ ВНУЧКА (1)
        - Внученька, давай заканчивай, обед уже готов.
        - Хорошо, бабушка, сейчас.
        Ответив, я слегка расстроено оглядел тщательно выполотые грядки. Увы, после удаления сорняков выяснилось, что от выращиваемых когда-то здесь трав и овощей почти ничего не осталось. Но ничего, бабушка сказала, что семена у нее есть, значит, после еды надо будет просто вскопать и засеять заново. А сохранившиеся растения пересадить отдельно. Да, так и сделаю.
        Встав с коленок, я отряхнулся и с удовлетворением потянулся, расставив руки в стороны. Заодно вобрал в себя носом прилетевший запах, на что живот сразу отозвался предвкушающим урчанием. Похоже, будет грибной суп и тушеное мясо с картошкой. Местной, естественно. Небольшой участок на краю поляны, на котором она росла, также требовал к себе внимания, но вроде там можно будет обойтись простой уборкой лишней травы. Вкус, кстати, у нее немного другой, чем сохранившийся в памяти, ну, у той, что как бы от человека, однако выглядит почти так же и еще с замка я привык называть ее именно так. Хотя мои ли воспоминания?.. А, не хочу даже думать на эту тему. И вообще, пора уже пример брать с окружающих. Принимать действительность такой, какая она есть, не думая о прошлом.
        Сделав несколько шагов к дому, я остановился возле аккуратного холмика, на который уже пересадил красиво выглядевший цветущий куст. Да, вот оно, первое действие, выполненное в этом направлении. Лежит там, на небольшой глубине. Прошедший вместе со мной все трудности и несчастья, а теперь окончательно упокоившийся с миром… плащ. Хотя, конечно, в рваной и практически превратившейся в полоски тряпке, что я каждое утро пристегивал на горло каким-то чудом сохранившейся фибулой, опознать его было бы трудновато. Тем не менее это - мое недавнее прошлое…
        - Внученька, ты скоро?
        - Уже иду!
        - Не забудь помыть руки.
        - Да, бабушка.
        - А вышедшая на крыльцо женщина с полотенцем - настоящее, и, несмотря на то, что пошел уже четвертый день, как я здесь, до сих пор вызывающее полет розовых слоников вокруг головы. Нет, на самом деле, та ночь счастья, когда меня неожиданно отмыли, накормили и уложили спать, то есть в полном соответствии со сказкой, рассудок все же не затуманила. Попытка, честная и искренняя, прояснить ситуацию была. Только вот результат…
        ДВУМЯ ДНЯМИ РАНЕЕ…
        Эх, как бы ни хотелось подольше понежиться в постели, но вставать придется. Выспался уже. Да и решение, как не оттягивай, нужно принимать.
        - Сати, доброе утро, сколько сейчас времени?
        - «Доброе утро, „братик“. Восемь часов пять минут».
        - Это я так мало спал?
        Надо же, а ведь хватило!
        - «Пользователь „братик“ находился в состоянии, обозначаемом термином „сон“, двадцать шесть часов тридцать три минуты».
        Э-э-э. Даже слов нет. Наоборот, на день вперед выспался! Дорвался, называется. Я открыл глаза и приподнял голову. Заодно, поскольку, когда ложился, кроме как на кровать, ни на что другое не обратил внимания, осмотрелся. Через небольшое с настоящим стеклом оконце проникал довольно яркий свет, позволяя это сделать без труда и заодно показывая, что день опять порадует ясной погодой. Сама комната была размером ничуть не меньше чем у женщины. И обставлена почти так же. Только немного странный стол возле окна и небольшой шкафчик, явно для книг, но совершенно пустой. Бревна стен голые, но опущенные ноги обнаружили на полу плетеный коврик. А на нем небольшие башмаки. Деревянные, но я в таких уже ходил. Одел. Пришлись почти впору. С усилием прогнал невольно возникшие в голове мысли. Не стоит мечтать о несбыточном.
        Вскочив и сделав несколько движений, с небольшим удивлением почувствовал отсутствие ставших привычными болезненных ощущений, но потом грустно усмехнулся. Естественно, тело сразу оценило хорошее к себе отношение, вот и поблагодарило. Интересно, ничего, если я попрошу одеяло? Даст, буду бережно относиться и смогу еще какое-то время поспать в тепле. Да и одежда теперь есть. Если, конечно, вернуть не скажет. Может, даже завтраком накормит, вон какой вкусный запах плывет. Ладно, сейчас все выясню. И накинув снятое перед сном и висевшее на стуле платье (эх, коротка кольчужка-то), я вышел из комнаты. Судя, по огоньку души (все же странный он у нее) и доносящимся умиротворенно-спокойным эмоциям, женщина находилась в глубине дома, где была еще комната.
        Оказавшись на низеньком крыльце, состоящим из одной ступеньки, огляделся. Похоже, в остатках огорода явно копались, выбирая что-то из земли. Но меня сейчас сильно интересовало другое, а именно… строение рядом, к которому пришлось бежать уже вприпрыжку. Ведь все, что было съедено и выпито сутки назад, давным-давно отработало свое и сейчас требовательно и безотлагательно попросилось на выход.
        Успел. Не скажу, что в самый последний момент, но было где-то близко. И даже шерстяных шариков в мешочке, висящем внутри на крючке, хватило. Выйдя и сполоснув руки под невероятно знакомой конструкцией из чашки и конусовидного штырька в донышке (промолчу, что я делал в этом случае в джунглях), с облегчением вздохнул и неожиданно увидел на протянутой между сараем и домом веревке какое-то постельное белье и главное - мой рваный плащ. Снял его. Судя по запаху, был выстиран с мылом. Зачем? В груди слегка кольнуло. Вот же, как цепляет-то.
        - Уже встала, внученька? Хорошо спалось? Завтрак давно готов, так что…
        Даже не почувствовал, как появилась из дома. А ростом-то она почти с меня, хотя вчера показалась более высокой. Ого, как выглядит. Приоделась. Красивое черное платье. Светло-серый передник. Шаль на плечах. Седые длинные волосы, уложенные в аккуратную прическу опоясывающую голову косой. В общем, очень впечатляюще и скорее подходит какой-то богатой леди из города, а не бабушке, живущей в покосившейся избушке в лесной глуши. Кстати, сейчас, при свете дня стало четко видно, что женщина действительно очень стара. И вместе с тем, ну никак не вызывала ощущения божьего одуванчика. Прямая спина, плавные движения и ясный взгляд темных совершенно не подслеповатых глаз… с четко ощущаемой тревогой.
        Наверно, пора мне ей ответить. Ну, вдохнем поглубже…
        - Благодарю, бабушка, за доброту и ласку. Никогда не забуду!
        Теперь поклониться. И пониже.
        - Ты куда это собралась, внученька?
        К усилившейся в ее эмоциях тревоге добавилась горечь и какая-то обида. Но я же поступаю правильно, разве нет?
        - Мне… пора идти.
        - Но ты только что вернулась!
        Однако решение принято, и дороги назад уже нет. Обманывать после столь искренней доброты нельзя.
        - Простите, бабушка, что ввела в заблуждение, и вы меня с кем-то перепутали. Я… не ваша внучка!
        Вот и все.
        - Знаю!
        Столь неожиданный жестко произнесенный и откровенный ответ заставил поднять голову, и я вдруг увидел пронизывающий полный решимости взгляд. Внутри которого плескалась безмолвная мольба. Но не успел в удивлении что-то ответить, как женщина продолжила, уже более мягко:
        - Я знаю. И не выжила из ума. И это не благодарность за спасение души, хотя оно не имеет цены. Извини, что не попросила разрешения сразу, но… меня зовут Лестия и позволь стать тебе бабушкой, хоть на чуть-чуть исправив содеянное родом человеческим… С?ти!
        Странные и немного непонятные слова, создающие внутри перехватывающий дыхание комок. И произнесенное имя… да пусть с ударением на первый слог, но все же…
        - «Сестренка, ты называла себя этой женщине?! Только ответь без выкрутасов, прошу, нет, приказываю!»
        - «Наименование „САТИ“ при разговоре с объектом „бабушка“ использовано не было».
        - «Хорошо. Ну а о том, что ты мне соврала, утверждая, что не общалась без моего ведома, поговорим позже».
        Теперь убрать одежду и башмаки. Застегнуть на горле плащ. Призвать маску и наруч. Включить «зрение» на максимум и… развернуть полностью ауру макхаров. Даже с усилением из резерва. Ах да, крылья. Их тоже проявить и распахнуть. Никаких секретов, как есть!
        - Вы уверены… бабушка… что действительно все обо мне знаете и не принимаете за другую?!
        Собственно даже представлять не нужно, как выгляжу. Маска на лице с черными провалами на месте глаз. Вихрь раскручиваемой вокруг тела Силы, поднимающийся столбом вверх. Исходящие темной дымкой крылья. И струящийся во все стороны белесый туман.
        Однако женщина даже не вздрогнула, лишь как-то странно взглянула на мою маску. Потом вздохнула и проговорила:
        - Достаточно. И остального мне не нужно. Совсем. А права я или нет - значения тоже не имеет. Прости, что от радости, позволила себе тогда лишние вопросы. Прошу, давай оставим прошлое, где оно должно находиться. Не надо его вспоминать. Ни мне, ни тебе. Поверь в настоящее. Неважно, кто кем был и чем стал. Здесь и сейчас, ты - внучка, которая вернулась домой!
        Затем с какой-то уже надломленной надеждой и, похоже, даже не обращаясь ко мне:
        - Хотя бы немного, пусть и после смерти…
        И тут я понял, почему ее душа показалась мне такой странной. Затем увидел все остальное. То, к чему не приглядывался ранее. Стало откровенно стыдно, после чего я поступил так, как на самом деле очень, действительно, очень хотел… ушел, используя два «мерцания» подряд. Со стороны это наверно было похоже на то, как будто просто растворился в воздухе в небольших клубах серой дымки. А затем…
        …
        Поляна посреди леса. Слегка покосившаяся избушка. Женщина, устало прислонившаяся к косяку распахнутой двери, с глухой тоской уставившаяся невидящими глазами в никуда.
        Неожиданно на тропинке между деревьев появляется небольшая босая фигура в рваном плаще и маске. Под не верящим взглядом, приблизившись, останавливается, затем открывает лицо и, согнувшись в глубоком поклоне, произносит:
        - Я дома!
        Получая в ответ, спустя небольшую, наполненную ошеломленной радостью, паузу:
        - С возвращением!
        После чего, фигура, оказавшаяся юной девушкой, делает последние два шага и обнимает стоящую на пороге женщину, продолжая:
        - Как же я соскучилась по тебе… бабушка Лестия!
        - И я… С?ти… моя внучка…
        …
        БАБУШКА И ЕЕ ВНУЧКА (2). ТЕКУЩЕЕ ВРЕМЯ…
        После того разговора прошло два дня. И я уже немного привык к происходящему, хотя до сих пор ощущал себя как воздушный шарик, плывущий в облаке блаженства. Не надо бегать, искать пищу, быть постоянно настороже. Спать голым на холодной земле. Все осталось там, в постепенно исчезающем прошлом. Сейчас же… я сидел за столом, уплетал невероятно вкусный (особенно после того, что ел ранее) суп, присматриваясь к следующей миске, и ловил на себе полный умиления взгляд. Похоже, отображение окружающего мира в розовом цвете было не только моей прерогативой. А ведь даже не представлял, что у нежити могут быть такие эмоции.
        Да-да, после того как я уничтожил недодемона, Лестия действительно умерла… а потом воскресла. Только вот, как я понял из объяснений, специальное посмертное проклятие, делающее подобное, было предназначено, чтобы покарать тех, кто ее убьет. Больше ничего. Соответственно, не полноценное возрождение, а превращение в высшую нежить. Причем всего на несколько часов, так как заряд вложенной энергии был ограничен. Но, похоже, своим благословением, наложенным как раз в тот момент, когда тело проходило преобразование, я его сломал. А ведь еще мелькнула тогда мысль, что больно много энергии на столь простое действие ушло. Соответственно, результат вышел другим. Поэтому сейчас напротив меня сидел самый настоящий лич и… аккуратно прихлебывал из чашки травяной чай, закусывая сухариками. Много еды по сравнению с ненасытным животом, в котором сейчас исчезала здоровенная миска картошки с мясом (и это после такой же с супом), ему теперь не требовалось, но определенная необходимость присутствовала.
        Совершенно верно, тело моей бабушки (кто скажет против - размажу по полу тонким слоем), застывшее между жизнью и смертью и ставшее своеобразной филактерией, удерживающей душу, по-прежнему непонятным образом функционировало. Сердце билось, разгоняя кровь по артериям, питая как бы мертвую ткань и требуя для этого соответствующие вещества, которые, естественно, поставлял желудок. Она даже дышала, снабжая организм кислородом. Но при этом… все это действительно было «не живым». И могло не работать. Правда, результатом стало бы разрушение и постепенное превращение в классический, обтянутый ссохшийся кожей костяк. Только вот зачем? Тем более сухарики действительно вкусные.
        Единственное, так и не смог понять, откуда Лестия берет энергию Смерти, для своего «не существования». И судя по окончательно сформировавшейся ауре, в довольно неплохих количествах. Ведь Источника у нее нет. Но, после нескольких минут чесания затылка, плюнул на эти мысли, решив, что, скорее всего, я тут тоже как-то поучаствовал. Например, умудрился сделать щель в душе на «ту сторону» в Серые Пределы. Ведь крыльями-то пользуюсь неосознанно. Мало ли, как-то «не так» взмахнул. Думать не хотелось, поэтому на дальнейшие размышления полностью забил. Оно надо? Если даже выясню, что даст подобное знание? Тем более по уверениям бабушки, проблем никаких нет и самочувствие даже гораздо лучше, чем при жизни.
        …
        - Уже все съела, С?ти? Умница! Добавки будешь?
        С трудом удержав рвущееся наружу согласие, с сожалением ответил:
        - Нет, бабушка, большое спасибо. Все было так вкусно!
        Увы, но из-за запланированной работы, слишком сильно набивать желудок не стоило. И так баловал его несколько дней подряд. Спал и ел. Ел и спал. Ну, разве что еще разговаривал. Хватит бездельничать. Грядки сами себя не вскопают. Воды в колодце опять же надо набрать, для полива и на кухню. Сарай подправить. И еще много чего. Как-никак единственный мужчина в доме. Пора привыкать.
        - Не за что, внученька. Опять в огород пойдешь?
        - Только сейчас уберу со стола и помою посуду. Бабушка, ты тут про семена говорила.
        - Да, внученька. Хочешь засеять? А сама сможешь?
        - Ага. Только объясни, на какую глубину погружать, сколько поливать и как лучше распределить по количеству.
        - У тебя получится?
        - Конечно. Правда, я раньше только цветы сажала, но ведь особой разницы нет?
        И чего она на меня опять так странно посмотрела, хотя и кивнула? Ведь действительно было дело. Посадил несколько кустов вместе с горничными Даниэля. Поливал. Иногда. Из человеческой памяти нечто смутное тоже выплывает. Выполол-то нормально, Лестия даже похвалила.
        - Давай-ка я лучше с тобой пойду.
        - Ладно, но только расскажи и покажи, а с остальным сама управлюсь.
        Да, так будет правильно, ведь уже второй день, все время за исключением готовки, бабушка проводила в последней комнате, где я еще не был, над чем-то работая. И отвлекать от несомненно важного дела не хотелось. Естественно, было очень любопытно, но поскольку посмотреть не приглашала, заходить самому посчитал некрасивым. А возможную опасность для меня, даже не рассматривал. В розовом облаке со взаимным сдуванием пылинок, что кружило вокруг нас, подобное просто невозможно.
        - Хорошо, С?ти. [1] Подожди тогда здесь, сейчас принесу.
        Увы, была все же одна небольшая проблема. Бабушка упорно называла меня этим именем, правда, постоянно делая ударение на первый слог. Причем произносила его с таким выражением на лице, что, честно сказать, язык пока не поворачивался попросить ее говорить другое. Тем более, тогда бы пришлось признаться, что я парень. А ведь женщина так радовалась внучке. Да, конечно, лукавство, но… сестренку действительно зовут Сати и она внутри меня, да и тело не мужское. Так что, объективно говоря, все правильно. В общем, потом объяснюсь. Когда розовые слоники хотя бы изменят цвет, и не будут мельтешить перед глазами. А пока пусть останется так, как хочет Лестия.
        К тому же, выпытать у сестренки, откуда бабушка узнала имя, так и не получилось. Фраза, которую Сати все же тогда сказала (заставил повторить слово в слово), действительно не содержала его. Между прочим, немного обиженный, я честно предупредил, что когда сестренка очнется, то получит по одному месту и сильно. За вранье. Даже если это случится нескоро. Специально переключу ощущения на нее. Найду способ, и спрятаться за наличие одного тела не получится. Промолчала.
        Соответственно, вопрос по-прежнему открыт. Вот только, может, не стоило удивляться? Да, бабушка сказала, что надо оставить все позади и не вспоминать, но… был ведь еще один разговор, причем в тот же день, уже ночью, когда меня укладывали спать (так стало приятно, что даже попытки сопротивляться не сделал). Тогда я еще раз решил рассказать про себя, но Лестия остановила, повторив, что нужное знает, и остального слышать не хочет. А по сопровождающим слова эмоциям возникло ощущение, что на это есть какая-то серьезная причина и связана она со мной и неким событием в прошлом. Одновременно я почувствовал нечто знакомое, мелькнувшее в глубине ее души, но понять, что именно, не смог. Впрочем, к этому моменту, наша странная беседа во время мытья окончательно всплыла в памяти. Действительно, похоже, новоприобретенная бабушка прекрасно осведомлена о многом. Интересно откуда? Однако права расспрашивать, увы, в данном случае отсутствовало. Может на подобную ситуацию и был расчет?
        А вот о себе она поведала, все же не сдержав до конца обещание. Конечно, далеко не полностью, но главное я услышал. И почти не удивился, предполагая нечто такое. Да, бабушка мне досталась далеко не простая и от сказочной старушки на ступе с метлой отличалась не сильно. Оказывается…
        - Вот семена, внученька. Пошли?
        - Сейчас, я уже почти все убрала.
        Пусть кухня была немного непривычной, но что надо имелось. Мойка, таз снизу, бадья с краном сверху. Полки с дырочками и поднос, куда стекает вода. Даже чистящее средство в виде порошка. Поэтому на две миски с чугунком и чашки с блюдцами потратил ровно несколько минут. Правда, с небольшой помощью Силы Смерти, которая прекрасно и быстро разлагала животный жир, использованный при готовке. Оставалось только вытереть полотенцем руки, повесить передник на крючок, надеть тот, что использовал в огороде и выйти во двор.
        Чуть позже, выслушав все пояснения и повторив их без запинки, я проводил взглядом до дома немного удивленную, но лишь похвалившую меня Лестию, после чего принялся за дело. А поскольку оно голову особо не загружало, то невольно в мыслях опять вернулся к тому ночному разговору.
        …
        Так вот, оказалось, что бабушкой мне стала Черная ведьма Пограничья. Как Лестия сказала с печальной усмешкой - самое страшное существо в округе. Даже наверно с учетом всех обитающих здесь монстров и чудовищ. Вполне возможно, не безосновательно. Во всяком случае, она была им, пока я не уничтожил гримуар. Да, тот недодемон оказался всего лишь книгой. Впрочем, частично одушевленной и… проклятой. Каким образом Лестия заполучила этот артефакт, она не объяснила, лишь с горечью обмолвившись, что была молодой и глупой. Еще когда жила в Западной империи. Хотела все сразу и сейчас, не желая тратить годы на обучение. Могущество, власть и мужчин, мечтающих провести с ней ночь. И сначала получила.
        А потом стало поздно. С того момента, как утром в кровати появился мумифицированный труп с полностью вытянутой жизненной силой. Тогда она все списала на действительно скверный характер затащенного в постель самца и то, что гримуар сработал на опережение. Но потом был еще один. Затем еще. С полным отсутствием у молодой ведьмы воспоминаний, как это случилось. Наконец, после серьезной проверки, осознание пришло, но вот избавится от книги, уже частично захватившей душу, оказалось невозможно. И продолжать притворяться, что ничего не происходит, тоже. Все-таки не было в Лестии изначально злобы и ненависти к людям.
        Тем временем гримуар, решив, что набрал достаточно силы, стал уже открыто требовать от нее ужасных поступков и человеческих жертвоприношений, мучая дикими болями при неподчинении и пытаясь поглотить душу полностью. Но изначально сильная воля все же не дала ему завладеть женщиной и заставить творить зло. Что, впрочем, не помешало этой книге однажды при крайне неудачных обстоятельствах ее подставить, показав с самой плохой стороны. Погибло несколько человек и ведьму объявили в розыск. А вскоре схватили. И быть Лестии сожженной на костре, но спасла наставница, искренне переживающая и пытающаяся помочь избавиться от гримуара своей непутевой ученице. Увы, так и не получилось, после чего она же посоветовала отправиться в Пограничье.
        Лестия покинула людские земли и после долгих странствий, изо всех сил сдерживая внушаемые книгой мерзкие желания, оказалась в этом месте. Там, где живут «измененные» и где ее никто не знал и не искал. При этом каким-то чудом не оставив за собой горы трупов. Было, правда, несколько неудачников, попавшихся по дороге и решивших, что красивая одинокая женщина - легкая и желанная для определенных действий добыча.
        Увы, рассказав о своей молодости, дальнейшее повествование бабушка повела довольно обрывочно, хотя явно находилась здесь большую часть своей жизни. Как я понял, Пограничье позволило ей увеличить личную силу (привет, повышенный магический фон) и взять под контроль книгу, после чего некоторое время все было хорошо. Но, в конце концов, проклятый гримуар подвел и здесь, выставив Лестию перед жителями в дурном свете.
        Однако уходить оказалось некуда и, используя чью-то помощь (так и не сказала, чью), ведьма обосновалась в этой чаще, не желая больше никому случайно навредить. Фактически сама себя посадила в клетку. Впрочем, периодически ее покидая. А иногда приходили к ней. Ведь к тому времени Лестия действительно многое знала и умела. Но вот дары за услуги гримуар требовал… очень специфические и далеко не всегда его желания ведьма могла уже отделить от своих. Хорошо, хоть человеческих жертвоприношений перестал просить. Возможно потому, что людей здесь не было. Мрачная слава постепенно росла, но как ни странно, просителей это не отпугивало. Кто-то, да появлялся.
        Время шло, и жизненный срок подошел к концу, только вот умереть не получилось. Гримуар потребовал сначала передать его другой женщине, желательно юной девушке. И почти заставил, но…
        В этот момент от сидящей рядом бабушки я ощутил застарелую боль от какого-то совершенного поступка, которому нет оправдания. При этом она с невероятной тоской и грустью провела рукой по висевшему на стуле платью. Собственно, сразу убирая один, так и не заданный вопрос. Однако взглянув на меня, Лестия быстро взяла себя в руки, и отрицательные эмоции вскоре почти исчезли под ставшим уже привычным умилением.
        Конец истории вышел скомканным. Дескать, в очередной раз гримуар ведьму пытал, требуя найти переемницу, а она сопротивлялась. И тут появился я и уничтожил книгу вместе с проклятием. Собственно все. Да, было видно, что о многом так и не рассказала. Причем явно первый раз решила поведать о своей жизни и желание выговориться, чувствовалось четко. Но полностью не смогла. Может, боялась, что буду считать ее чудовищем и испугаюсь? Глупая. Единственный монстр из нас двоих лежал в кровати. А она просто женщина, которая ошиблась и всю жизнь от этого мучилась, невольно причиняя страдания другим. В общем, накрыв лежащую на одеяле ладонь своей, я напомнил тогда Лестии собственные же слова о том, что не надо больше думать о прошлом, после чего, под ощущение окончательно восстановленного в ее душе умиротворения и ласкового тепла, заснул.
        …
        - «Перемещение запланированного объема воды из объекта „лейка“ в землю осуществлено».
        - Спасибо, сестренка. Вроде все.
        - «Анализ… подтверждаю».
        К тому времени, когда я закончил вспоминать рассказанную бабушкой историю жизни, земля была уже вскопана, семена, согласно указаниям, посажены. Ну а теперь еще и политы. Воды в бочку на кухне и в еще одну, находящуюся в пристройке к дому, натаскал тоже быстро.
        После чего настала очередь уже почти упавшего небольшого сарая, где хранились садовые инструменты и какая-то рухлядь, с которой я намеревался разобраться позже. Увы, но ступы там не было, и метла стояла самая обычная. К сожалению, проблема оказалась не только в просевшей земле. Нижняя часть в этом месте подгнила и довольно прилично. Впрочем, найденные на самом краю поляны несколько старых, но вполне крепких небольших бревен (интересно, откуда) дали отличную идею. Я решил просто перебрать сарай, заменив разрушенный угол венца, чем и занялся. Сегодня, конечно, не закончу, вон уже небо темнеть стало, но главное начать. Тем более что топор, пила, рубанок и даже небольшой ящичек с гвоздями нашлись здесь же, а в памяти человеческой жизни знания о том, как ими пользоваться были. Пусть и выглядели они несколько по-другому.
        Ну а пока делал, продолжил вспоминать все, что узнал к этому моменту. Перейдя к самому интересному - той местности, где оказался. Пограничье! Да, я все же вернулся туда, откуда начал свое путешествие по проклятым землям. Основная информация была получена еще вчера во время неожиданно предложенного вечернего чаепития. Когда более-менее придя в себя от чрезмерного обжор… то есть утоления небольшого желания попробовать домашнюю пищу после длинного путешествия, я решил все же узнать об окрестностях поподробнее. Заодно, кто здесь еще живет. И до сих пор пытался собрать мысли в кучу от услышанного.
        Кстати, сидеть на завалинке, кутаясь в шаль, прихлебывая ароматный настой из большой кружки, и под негромкий голос любоваться звездами, а также танцующими над вынесенным магическим фонарем ночными мотыльками, было невероятно приятно. Особенно осознавая, как мне уже пообещали, что теперь так будет каждый день. В этот момент вокруг головы водили хороводы уже не розовые слоники, а самые настоящие мамонты. Ладно, боги с ними, с этими носатыми признаками счастья, вернемся к главному. К тому, что я опять очутился…
        [1] - далее акцента на ударении не будет, догадываемся по контексту.
        Глава 9. Мы такие, какими нас видят. Часть 3
        …В ПОГРАНИЧЬЕ
        Правда, Лестия перед самым началом своего рассказа, зачем-то глубоко вздохнув, с какой-то опасливой решимостью выдала, что после давно произошедшей Катастрофы высших эльфов здесь нет, и… их больше не существует, а Великий Лес погиб. Недоумевал недолго. Помог взгляд, направленный чуть-чуть вбок. Все верно, уши! Неужели из-за них бабушка решила, что я принадлежу к этой расе и буду пытаться разыскать своих соплеменников? То, что они вытянулись и заострились, новостью не было, обнаружил уже давно. И еще в «той» жизни, Регна, пусть в Серых Пределах, но назвала меня сестренкой. Однако насколько это, правда?
        В общем, недолго думая, я заверил Лестию, что уже все знаю и никого искать не буду. После чего ощутил в ее эмоциях облегчение, смешанное почему-то с сильным удивлением. Тем не менее, рассказывая, Лестия старалась не касаться событий, происходивших здесь в прошлом. Объяснила тем, что появилась в этой местности гораздо позже (уточнять не стал, у женщин возраст не спрашивают), когда Пограничье уже существовало. Явно притянуто за уши, ну да ладно. Все равно периодически она проговаривалась, да и доносящиеся эмоции подсказывали, поэтому картину, с учетом уже имеющихся сведений, составить смог. В том числе и соотнести с той картой, что мне в свое время показывали.
        …
        Буферная зона. Наверно это самое правильное определение. Если, точнее, некая область еще со времен Катастрофы разделившая проклятые земли, где раньше жили эльфы и территорию, где обитают люди. Конечно, довольно условно, поскольку перекрывала она только центр, но… Западная империя почти по всей границе была защищена некой Стеной (возможно, та самая, недаром так резко свернула). Восточные королевства - Великим Разломом, появившимся в ходе того же катаклизма и протянувшимся к самому морю (думаю, до воды он все же не доходил иначе стал бы каналом). Только вот между ними существовал довольно большой разрыв. Это место и называлось Пограничьем. Уже не Земли Демонов, но и еще не основная людская территория, отделенная от этого места горами, за которыми, кстати, со стороны севера как раз располагалось королевство Света, где упал «предыдущий я».
        Но основной интерес вызывала его специфика. Место, где живут разумные «измененные». Да, я помнил встречу с командой Охотников, их настоящий внешний облик, а также пояснения Даниэля о том, кто они такие. Но окончательно осознать смог только сейчас. И оказался очень впечатлен. Впрочем, чьи длинные уши здесь торчат, можно было не предполагать, а даже утверждать. Оставалось только понять - зачем?
        Если обобщенно, то в большинстве своем тут обитали антропоморфные существа с характерными признаками различных зверей. От кроликов до медведей. И не только. Оборотни, дриады и даже какие-то феи. Практически полный набор сказочных персонажей самого разнообразного вида и наименования! Впрочем, с совершенно не сказочными проблемами. Ведь вокруг не волшебная страна, а своеобразная резервация, выхода из которой не было (нужно обязательно выяснить, почему). И в первую очередь тут не жили, а пытались выжить.
        Что именно здесь происходит, я пока толком не узнал, но, судя по всему, дело не ограничивалось просто агрессивным животным и растительным миром, да опасными местами, в которые не стоит заходить. Проблемы намного сложнее. Хотя учитывая близость проклятых земель и увиденное с Изнанки, наверно не удивительно.
        Тем не менее, все было не так уж и плохо. В настоящий момент большая часть Пограничья расположенная между горами и проходящей через него рекой считалась безопасной. По дорогам можно передвигаться вполне спокойно, да и вне их тоже, если, конечно, соблюдать определенную осторожность. Даже жить на небольших хуторах и фермерских хозяйствах. Что «измененные» и делали. Собственно, крупных поселений здесь было немного, а если, точнее, совсем мало. Один-единственный город Центральный и два поселка: Западный и Восточный. Кстати, бабушка сначала назвала их заставами, правда, сразу поправившись. Но это давало определенный намек, чем они являлись изначально. Что еще интересно, насколько я понял, власть как таковая здесь отсутствовала и всем заправляла гильдия Охотников на демонов, вернее, Совет мастеров-охотников.
        Так что, по сути, Пограничье нельзя было назвать государством или королевством. Официально оно, вообще, считалось одной из провинций Западной империи, и раз в год здесь даже появлялся сборщик налогов. Судя по тому, с каким смешком об этом бабушка говорила, трясущийся за свою жизнь чиновник с внушительным отрядом испуганной охраны был для местных своеобразным развлечением. Они даже специально приезжали в это время в город, чтобы насладиться таким зрелищем. Торговцы, естественно, не дремали, и в результате это выливалось в своеобразный праздник, который со стороны наверно выглядел как чествование законной власти.
        В результате все были довольны. Чиновник, растроганный почтением и четко выплачиваемой оговоренной суммой, причем, всегда с дополнительным увесистым мешочком. Народ, повеселившийся и получивший удовольствие. Торговцы, подсчитывающие барыши. И главное - Совет, каждый раз получающий подтверждение права представлять империю. Конечно, я уверен, что далеко не все было так гладко, как рассказывала бабушка (и откуда она знает такие подробности), но расспрашивать не стал.
        Было еще одно обстоятельство, которому я удивился. Нет, то, что мы находимся как раз в считающейся безопасной части Пограничья, догадаться оказалось несложно. Реку-то пересек. Но в придачу к этому выяснилось, что дом Лестии находился хоть и в глубине леса, но далеко не на отшибе. И до города всего два дня неспешным шагом, а ближайшая ферма, где живут «измененные» и вовсе располагалась в нескольких часах ходьбы. Впрочем, о подобном соседстве, похоже, они вряд ли догадывались.
        Увы, на этом рассказ вчера закончился, и мы пошли спать. Но особо переживать я не стал. Впереди еще много подобных вечеров и рано или поздно любопытство будет утолено. Да и на город с «измененными» обязательно сбегаю посмотреть. Издали. Может, даже с кем-нибудь пообщаюсь. Ради интереса. И если время будет. Ведь в первую очередь мне надо заботиться о своей семье…
        …
        - Внученька, уже скоро совсем стемнеет. Давай ты на сегодня за… кончишь… - неожиданно с растерянностью прозвучало сзади.
        И чего это она так удивилась? Ах да, со стороны дома здесь глухая стена. И с крыльца этот сарай не видно. Так, я вроде предупредил, что собираюсь его починить. Или нет?
        - Бабушка, можно я еще немного поработаю? Ведь светло же?
        Собственно, и ночь не помеха. А ужин Лестия хоть и приготовила, но кормить пока не собиралась, что, впрочем, не удивляло.
        …
        Началось все вчера, когда в ответ на слова о том, что я не хочу спать, мне неожиданно возразили сакраментальной фразой: «В твоем возрасте нужно обязательно соблюдать режим», после чего попытались принудительно отправить в кровать. И именно в тот момент я принял окончательное решение. Даже проявившаяся демоническая сущность, выдав странную эмоцию удовлетворения, с ним согласилась. Судьба редко дает еще один шанс и не воспользоваться им - верх расточительности. Отношения бабушки и внучки могут быть разными, но здесь и сейчас… да-да, взрослым виднее, что нужно ребенку, а мы пока в кроватку. К поцелую в лоб на ночь и щедро выплескиваемой волне заботливого умиления с аккуратно подоткнутым одеялом. Вот и сегодня к столу уже звали в строго определенное время, которого, судя по эмоциям, бабушка дожидалась специально. Однако на общем количестве еды это не сказывалось, поэтому тоже вполне устраивало.
        …
        - Нет, хватит. Тем более тебе надо еще помыться.
        Так вот зачем она попросила набрать воды в ту бочку и хлопотала сейчас в пристройке к дому. Только странно, с чего вдруг? Вроде еще чистый. И волосы, аккуратно подобранные под платок не грязные. А руки с ногами каждый вечер споласкиваю и протираюсь полностью влажным полотенцем, хотя не потею. Еще с замка помню, как это делалось, и сразу взял за правило, так как постоянно ходить испачканным (поневоле вспоминая «покров» к которому ничего не липло) мне надоело не меньше, чем отсутствие штанов. Кстати, панталончики тоже уже менял, благо почти сразу дали запасные. Жаль, что все-таки маловаты и поджимают в одном месте, но огорчаться не собирался. Счастье, как говорится, познается в сравнении.
        - САТИ рекомендует «братику» принять и выполнить действие, предложенное объектом «бабушка».
        Хм, и эта туда же. А ведь помню, как любила, когда нас горничные Даниэля мыли. Ну ладно, надо - значит, надо. Я с сожалением оглядел разобранный на брусья сарай и уже обтесанные и приготовленные к разделке бревнышки, после чего вздохнув, встал и пошел за бабушкой. Ведь старших надо слушаться. К тому же мысль о горячей воде моментально подняла настроение. Ведь первый раз от растерянности особо не соображал и явно часть удовольствия не получил.
        …
        Ощутив в этот раз его сполна. Особенно когда сначала дали посидеть и (как сказали) «отмокнуть». Невероятное блаженство. Более того, сегодня Лестия неожиданно озаботилась моими ступнями. Ну да, кожа там загрубела настолько, что по твердости напоминала копыта. И выглядели они не очень. Но ведь в ином случае особо по джунглям, да камням было бы не побегать. Сейчас-то уже не нужно, но в деревянных башмаках ходить не мешает?
        Очевидно, бабушка думала по-другому и…
        - «Внимание! Частичное разрушение защитного слоя из мертвых клеток кожного покрова. В связи с увеличением риска повреждения эпидермиса на данном участке рекомендуется…»
        - «Прекрати, сестренка. Нам это больше не пригодится. Тем более что опять поздно спохватилась, тугодумушка ты моя».
        Собственно, да. Процедура оказалась очень быстрой и сразу напомнила, сколько я всего не знаю. И что моя бабушка далеко не так проста, как выглядит. Никаких напильников или чего-то посерьезнее. Лестия создала в ладони небольшой светящийся рисунок из тонких струек Силы Смерти, похоже, так называемую Печать, и провела ей несколько раз вдоль одной ступни, а потом другой (ай, щекотно). После чего все мозоли, превратившиеся в белесую кашицу, были просто смыты водой из ковшика.
        Как эффективно, однако. Надо будет обязательно научиться, а то сумел в свое время только придумать, как остановить рост ногтей, стесав затем лишнее грубым камнем. Кстати, их мне тоже аккуратно обработали. А потом зачем-то, вообще, все тело. Несмотря на сопровождающее пощипывание и в некоторых местах щекотку (один раз чуть из бадьи не выпрыгнул, так скрутило), последующие ощущения оказались приятными. Кожа явно помягчела, и даже шрамы вроде стали не так видны.
        Правда, потом, когда я вылез из бадьи, возникла проблема. Ноги оказались настолько чувствительными, что даже стоять немного болезненно. Впрочем, сразу же предложенные на удивление новые и больше подходящие по размеру башмаки (и откуда она их взяла, сделала, что ли) несколько сгладили ситуацию. Ничего, все что нужно, скоро само восстановится, поэтому хватит об этом думать и теперь… не понял, а где моя одежда? Что, надо в дом идти? Ладно…
        Удивленный и завернутый лишь в простынку, с намотанным на голову полотенцем, я последовал за странно волнующейся бабушкой в комнату, куда ранее не приглашали. Обставлена она была почти так же, как другие, только в углу еще стоял довольно большого размера сундук, а вместо кровати широкий длинный стол. И недоумение пропало, потому что я… увидел!
        …
        Честно. Опять не сразу смог поверить. Даже некоторое время брал поочередно в руки, поглаживал и, рассматривая со всех сторон, глупо улыбался. Уверен, что именно так. А ведь все гадал, что здесь Лестия несколько дней делала, ничего не говоря. Оказывается, одежду! Мою! Собственную!
        - Прости, что довольно скромно и пока немного, но я еще сошью. Столько, сколько нужно и… внученька, может, все-таки прекратишь меня кружить и опустишь на пол? Лучше примерь для начала, вдруг не угадала.
        Все прекрасно подошло! Ну а то, что, увы, женское, так другого-то тела пока нет. Тем более выглядело, как положено, без всякой детскости. Не панталончики, а вполне нормальные трусы с завязками, причем? шортиками. Удобные, как раз впору. Как и что-то вроде длинной майки, похоже, предназначенной для сна. Рядом лежало еще нечто типа сарафана, но его я решил примерить потом, так как уже нацелился на платье. Немного странно выглядевшее и, по всей видимости, аккуратно перешитое из другого, но очень красивое. Приятная на ощупь черная ткань. Белые оборки на коротких рукавах и подоле. Такого же цвета ажурный стоячий воротничок и манишка с разрезом, застегиваемым на маленькие пуговки до горла, так что одевать одному будет вполне удобно. Слегка смутили обшитые кружевами вырезы на спине, однако быстро все понял и с благодарностью посмотрел на бабушку. Ведь даже про крылья не забыла. Недаром просила их накануне показать. Притворилась, что хочет оценить предстоящее лечение, а сама… конспираторша! Но боги, как приятно!
        Еще Лестия протянула мне странную длинную повязку. Не понимая, взял, но потом тоже догадался. Затем с сомнением себя осмотрел. Конечно, при резких движениях, наличие на груди двух жировых выпуклостей чувствовалось, но есть ли смысл их фиксировать? Размер давно уже уменьшился согласно предлагаемому человеческой памятью исчислению примерно до единицы с небольшим, от силы полтора. Причем я искренне надеялся, что обратно не вырастут. Но раз так положено… хм, а ведь действительно лучше стало.
        Сюрпризы, кстати, на этом не закончились. Из сундука были извлечены небольшие сапожки, сделанные из какой-то темной плотной кожи и сразу напомнившие собственный наруч. Мягкая подошва, швы «наружу» и утягивающие голенище ремешки с блестящими пряжками. Правда, видно, что немного ношенные, но разве это имеет значение?! Дополнительно я получил что-то вроде тонких чехлов из ткани. Не носки, но близко. Наконец, на свет появился небольшой плоский костяной обруч на голову с резным орнаментом и такая же большая заколка.
        С трудом дождавшись, пока бабушка до конца просушит полотенцем волосы, а затем тщательно их расчешет и, забрав назад, подколет, я быстро одел все предложенное. После чего… увы, смог только вертеться, пытаясь себя осмотреть. Так как еще позавчера выяснилось, что зеркала у Лести не было. Совсем. Даже самого маленького. Причина была проста - гримуар, способный влиять на окружающее через отражения и тем самым обрести дополнительную власть над хозяйкой. Конечно, его сейчас нет, но и столь необходимый каждой девушке аксессуар пока достать неоткуда.
        Но, в целом, примерное представление, как выгляжу, составил. Судя по всему, неплохо, и довольные глаза Лестии это подтверждали. Сапожки сели идеально, мягко обхватив ноги до середины голени. Обруч на удивление тоже. Платье оказалось слегка великовато, но по росту в самый раз, чуть выше колен, и набранный волнами подол совсем не помешает бегать. К тому же по уверениям бабушки тело слишком худенькое и обязательно должно немного поправиться. Взрослым виднее, так что согласился.
        Однако оказалось, что и это еще не все. Налюбовавшись, Лестия достала из сундука последнее чудо, сразу приковавшее все внимание - плащ! Почти такой же, как был. Только мой размер, немного другая ткань и более удобно ложащийся на голову капюшон. Необычный цвет… красный, нет, скорее насыщенно-бордовый. Хотя, возможно, все будет зависеть от освещения. Конечно, тоже перешитый из другого, но что интересно, бабушка явно его сделала специально похожим на предыдущий. Эмоции показывали четко. И крепился он на шее до боли знакомой фибулой. А я все недоумевал, зачем Лестия ее попросила перед почетными похоронами старого.
        …
        Восторг? Счастье? Слишком простые слова, после того как я немного походил в новой одежде и даже пробежался вокруг дома. А потом случилось неожиданное.
        - «Внимание обнаружены внешние модули, запрашивающие подключение, проводится анализ…»
        И во внезапно активировавшемся «сумеречном» зрении я вдруг заметил на платье проступивший рисунок из темных линий, отдающих Силой Тьмы. Думать долго не стал, а сразу спросил напрямую:
        - Бабушка, тут на одежде, что-то есть.
        - Смогла почувствовать? Умница, внучка! Это защитные Печати. Сейчас объясню, что они делают, а потом ты попробуешь их активировать. Только учти…
        Однако уже после первых слов, я, не задумываясь, скомандовал:
        - «Сати, все хорошо, разрешаю».
        Ведь то, что дала бабушка, не может быть плохим? Тем более я уже догадывался, из чьих вещей перешиты платье и плащ, а также кто носил сапоги. И сейчас это просто превратилось в уверенность. В общем, к тому времени как Лестия закончила свои объяснения, я уже напоминал сам себе новогоднюю елку наоборот, весь укутанный мерцающими всполохами темных искорок от подключенных к Источнику печатей, а ее глаза, очевидно, тоже это видевшие, стремительно расширялись. Впрочем, вскоре бабушка успокоилась, едва слышно пробормотав: «А чего я ожидала, у нее же то же…»
        Кстати, ничего серьезного на самом деле не было. Разве что защита от повреждения с функцией восстановления первичного облика. Вырванный кусок не вернет, но порез или разрыв уберет. Потом шли: дополнительная прочность, самоочищение, удаление запаха. И еще по мелочи. Хотя пониженная вероятность, что платье или плащ за что-то зацепятся, впечатлила. Как и «противоскольжение» на подошвах сапог.
        Увы, обратной стороной медали, было то, что все это для работы использовало Источник Тьмы, как батарейку. Но потребление выходило довольно небольшое и у меня как раз были излишки из-за перекоса по уровню выработки энергии, так что проблем возникнуть не должно от слова совсем. Даже не почувствую. Но потом еще обязательно поподробнее расспрошу Лестию, как все функционирует, и подберу необходимые алгоритмы действий для сестренки.
        …
        В общем, весь оставшийся вечер прошел в розовом тумане, закончившись уже традиционно на завалинке под кружку горячего настоя в руке и пение цикад. Сидел я, правда, уже в сарафане, тоже прекрасно подошедшем, и новых деревянных башмачках. Все же дома надо носить что-то попроще, а платье с плащом пускай повисят на плечиках в шкафу. Еще успею насладиться. Эх, как же хорошо!
        ВЕЧЕР СЛЕДУЮЩЕГО ДНЯ
        - Сати, уже поздно. Может, хватит? Завтра соберешь. Там на столе, все еще теплое, иди покушай.
        - …
        Но я не мог. И злился. Сильно. Естественно, на самого себя, ведь других идиотов в округе не наблюдалось. Нет, ну вот как так можно? Почему вчера не догадался просто пронумеровать все брусья, чтобы сегодня расставить по порядку? Или попросить сестренку запомнить? Это только с виду они казались одинаковыми. А когда начал собирать… э-эх. Может действительно пойти побиться головой о ближайшее дерево? Так ведь сломаю. Дерево. Голова и так пустая, ломаться там нечему.
        - Успокойся, внученька, все равно уже темно. Тебе же ничего не видно. И кушать наверняка хочешь. Поешь, а?
        Да, так-то уже звезды проглядывают. И ужин давно прошел. Ну и ладно. Это мне в наказание, за глупость. Нет, когда в раздражении отказался идти, то сначала Лестия намекнула, что непослушные дети остаются без еды. Но после того как я в поклоне глубокой вины попросил прощения и все равно остался собирать этот проклятый сарай, она, уже, наверное, час ходила вокруг и упрашивала остановиться. Конечно, если бы приказала, послушался, но… это же бабушка! И да, я все понимаю, но… как же бесит собственная тупость! Опять не сложилось! А-а-а! Может действительно сделать посветлее?
        И я, недолго думая, создал шарик из Силы Света и подвесил на тонкой ниточке подпитки сверху. Потом, подумав, добавил еще два. Сложного ничего нет. Я такие еще в пещере макхаров научился делать, когда дразнил брата и сестренок, сидя на потолке. Как они бесились, хе-хе. О, а ведь, правда, лучше. Ну, что, новая попытка?
        Неожиданно сзади донеслись эмоции невероятного изумления. Потом, когда я, пыхтя, прилаживал очередной брус (вроде наконец-то складывается) меня осторожно спросили:
        - Внученька, ты можешь преобразовывать Тьму в Свет?
        Ха, значит, обо мне она знает не все? Однако есть ли смысл держать такое в секрете от родного чело… существа? Нет, конечно.
        - Да, бабушка, только это сейчас напрямую из Источника.
        Ого, получается! Уже четвертый венец пошел!
        - … но ведь у тебя темный?
        Пятый… шестой… да я гений!
        - Бабушка, ты забыла, у меня два Источника? Хорошо бы еще и Смерть, но он пока никак не активируется, сколько я Силу не поглощаю. Может, потом посоветуешь, как лучше сделать?
        - Э-э-э… к-конечно, внученька.
        Что там за странное бормотание? «Всегда считала, что он это выдумал, а на самом деле…» Ну вот, оказывается, Лестия просто не верила. Ну да, Даниэль говорил, что такие, как я - редкость. Ладно, неважно, главное, бабушка меня люби… есть! Ура! Вот теперь правильно! Мужик сказал - мужик сделал! Получилось! С седьмой попытки, но неважно! Ну а крышу я уже завтра накину, там все элементарно. Теперь осталось понять, она, правда, меня простила? Накормит или нет?
        …
        Кажется, я переел. Вторая добавка явно была лишняя. Но каша с грибами такая вкусная, удержаться не мог. Тем более, на радостях, что все хорошо закончилось. И Лестия не сердится. Хотя, как-то странно на меня посматривает, а в эмоциях непонятный шторм. Ладно, знаю, как ей польстить. Пусть вечерний чай в «пролете», но можно и заменить.
        - Бабушка, что-то я спать захотела.
        - Конечно, пойдем, внученька, я тебя уложу.
        - Бабушка…
        - Да?
        - А ты мне сказку расскажешь?
        - … Хорошо.
        Есть попадание! Ведь еще вчера почувствовал сдерживаемое желание. А почему? Сама же захотела… внучку.
        СПУСТЯ ДВА ДНЯ
        - Э-э-э, Сати, я все же думаю, не стоит…
        Ну почему она сомневается? Ведь с сараем же получилось, вон какой красивый! Правда, не с первой попытки, но теперь-то все продумано заранее! Была, конечно, проблема, за что тянуть, но в разобранном хламе нашлась немного ржавая, но прекрасная цепь (непонятно откуда, но лежала же), причем когда-то явно позолоченная. Всего-то оставалось закрепить на верхнем углу сруба. Я же не буду разбирать дом целиком. Поумнел. Так, потяну немного, он и выправится. Никаких проблем.
        - Знаешь, внученька, у меня тут серолист заканчивается. А тебе так нравится, когда я его в суп кладу. Может, сходишь, наберешь? Я расскажу где.
        Немного неудобно, но ничего, сейчас на руку намотаю и слегка отойду.
        - И неплохо бы мяса свежего. А то берем и берем с ледника. Там, конечно, много еще и не испортилось, но вкус уже не тот. Думаю, зайчатина будет в самый раз.
        Нужно осторожно подергать. Хм, вроде прочно привязал. Отлично, теперь вогнать в землю Силу Тьмы и закрепить ноги, а то скорее меня притянет.
        - Да и отдохнуть тебе не помешает, воздухом лесным подышать. Вон сколько работы переделала. Все лишние заросли на поляне убрала. Изгородь поставила. Крыши свежей травой перестелила. Так что надо…
        …
        Большой дом. Идущая от его верхней части цепь, заканчивающаяся в руках худенькой девушки в сарафане. Рядом замерла пожилая женщина, смотря на происходящее с заметным волнением и сильным недоверием. Но вот девушка, намотав цепь на левое предплечье, делает шаг назад и, натянув, тащит ее к себе. После чего… дом неожиданно приходит в движение. Возникает ощущение, что он с одного бока даже приподнимается. Раздается треск, хруст, потом хлопок и звук бьющейся посуды. Пожилая женщина вздрагивает в ужасе, собираясь что-то сказать, однако в этот момент цепь с легким звоном разлетается, оставляя в руках девушки большой обрывок. Та разочарованно вздыхает и…
        …
        - Погулять! Внучка! Прямо сейчас!
        - Внимание! Фиксируется возникновение потенциальной угрозы со стороны объекта «бабушка».
        Хм, действительно, что-то я давно в лесу не был. Правда, хотелось в новом платье сходить…
        - «Внимание! Уровень угрозы возрастает. В связи с невозможностью изменения приоритета по цветовой дифференциации САТИ рекомендует временно покинуть данную область пространства».
        … но думаю и в сарафане, будет неплохо. Да-да!
        - Хорошо, бабушка.
        Делаем ноги… быстро!
        …
        ВЕЧЕР ТОГО ЖЕ ДНЯ
        Сидим на завалинке. Пьем травяной настой из кружек. Молчим. Нет, бабушка больше не сердится. Я, вернувшись из леса, уже извинился и мы помирились. Да и особо страшного ничего не случилось. Так, пара тарелок разбилась. Доски, правда, в полу коридора разошлись, да еще в моей комнате, но я уже подбил. И, между прочим, наклон действительно почти пропал. Конечно, еще бы дернуть, но… (взгляд на Лестию) лучше не стоит. Да и цепи другой нет.
        - Сати, а ты почему опять это платье взяла? Сарафан не понравился?
        - Нет, бабушка, он очень хороший. Просто… захотелось.
        На самом деле, это было для нее. Откровенная попытка подластится. Я же видел сожаление, с которым Лестия собиралась убрать платье к себе, вот и выпросил. Как раз для таких случаев. Да, ужасный розовый цвет, тесное и едва попу прикрывает, но здесь и по дому не страшно, тем более недавно был и такому счастлив, а ранее, вообще, почти голышом разгуливал. Опять же бабушке приятно, я чувствую. Поэтому иногда поносить можно и даже нужно…
        - Слушай, внученька. Так, ты действительно решила, что это заяц?
        Честно говоря, сомневался. Но таких животных, как видел в свое время на карточке Даниэля, побегав по округе, я не нашел. А у этого зверя уши были длинные, передние зубы большие… ну вылитый заяц. Почти. Только высотой с меня.
        - А кто, бабушка? И он что - невкусный?
        - Вообще-то, это острозуб. Очень быстрое и довольно опасное существо. Кстати, хищник. Но мясо у него хорошее, признаю. Но не стоило себя так подвергать опасности. Без использования Сил и голыми руками… (впрочем, тут бабушка, похоже, вспомнила сегодняшнее происшествие и замолчала).
        Как по мне, так особо на хищника не тянет. Хотя прыгнул из засады красиво. Но защиты нет никакой, горло мягкое, а позвонки хрупкие.
        - И целый куст серолиста сюда приносить не нужно было, сорвала бы десяток листочков и хватит, его же по чуть-чуть кладут в пищу.
        Знаю, но так оказалось удобнее. Да и загладить вину хотелось. Хотя бы размером (в том числе и с зайцем).
        - У нас на поляне посадим.
        - Не получится. Увы, не приживается он вне мест, где растет, иначе давно бы так сделала.
        - Поняла, бабушка. И… прости меня еще раз. Увлеклась немного.
        В ответ Лестия меня обняла и, потрепав по голове, произнесла:
        - Ничего, внученька. Я тоже виновата. Опять в невозможное не поверила.
        Эх, вечность бы так сидел, но…
        - Ладно, Сати, пора спать.
        - Хорошо, а…
        - Да, конечно, расскажу.
        - Только…
        - И я помню, на каком месте ты вчера заснула.
        Я не говорил, что моя бабушка лучшая в мире?
        НЕДЕЛЮ СПУСТЯ. ЛЕС ПОГРАНИЧЬЯ
        Я шел, аккуратно ступая и смотря себе под ноги. Мягкие сапожки позволяли это делать бесшумно, а плащ и платье, если и задевали ветви деревьев и кусты, действительно спокойно с них соскальзывали, не пытаясь зацепиться. Накинутый на голову капюшон (понравилось, поэтому постоянно стал надевать) совершенно не мешал обзору, самостоятельно слегка сдвигаясь в сторону при повороте головы. Хорошая вещь эти Печати. И до чего приятно ходить в одежде! Даже то, что надо иногда слегка придерживать подол или поправлять полы плаща, особенно когда наклонялся или приседал за ягодами и грибами, совершенно не напрягало, лишь добавляя чувство удовлетворения, что все это есть.
        На самом деле я пока только присматривался, хотя корзинка, лежащая на сгибе локтя, и не была пустой. Но хотелось найти нечто новое, без разницы чего. Бабушка все сделает вкусным. Ведь не зря отбежал подальше от дома. Главное, к ужину не опоздать. Какое все-таки приятное возникает ощущение, когда понимаешь, что есть куда вернуться и тебя там ждут…
        …
        Дом. С того дня, как я в порыве энтузиазма чуть не развалил эту великую ценность по бревнышкам, прошла уже неделя и моя жизнь даже вошла в определенный ритм. Срочного ремонта больше ничего не требовало, а по остальному я дал честное обещание, что сначала все согласую с Лестией и потом только займусь. Хотелось сделать многое, однако уже нужны были материалы, та же краска, например. Но достать их можно только в городе, куда бабушка, судя по эмоциям, не стремилась совсем. Но пообещала решить этот вопрос. Действительно, ведь не из воздуха же на поляне все возникло. В том числе и мешки с крупами в кладовке.
        Еще Лестия, освободившись, мягко, но непреклонно, оттеснила меня полностью от работы в огороде и других ежедневных дел. Смог только отстоять набор воды из колодца и колку дров, ну и еще кое-что по мелочи. Даже в доме не разрешила убираться. Так что уже после обеда я полностью становился свободен, после чего меня почти принудительно выгоняли гулять в лес до ужина. А спустя три дня бабушка очень настойчиво попросила не приносить пока животных и столько грибов с ягодами, одновременно категорически отказав в помощи при разделке и заготовке. У, вредная!
        Впрочем, это позволило возобновить ежедневные тренировки с сестренкой и продолжить изучение своих возможностей. В основном делая упор на управление пространственным карманом, а также на создание и использование резерва. Без особой спешки, ведь теперь такой острой необходимости не было. Да и тело уже приспособилось к нахождению в столь низком уровне магического фона и усталость, хоть и возникала, но быстро проходила. Думаю, нормальная еда тоже сыграла свою роль.
        Вспомнив о бое с водяным драконом, попытался вновь вызвать копье и… ничего не получилось. Даже когда выпустил крылья. Нет, энергия Света опять откуда-то извне в них поступила, но по сравнению с использованной в доме бабушки - это были настоящие крохи, впрочем, все равно по объему превышающие то, что мог выдать мой Источник. Очевидно, там, где они ее брали, Сила накапливалась медленно. Соответственно подобную способность лучше оставить на крайний случай. Более того, неожиданно появилось «понимание», что в тот раз Атрибут я вызвал слишком рано. Не готов ни он, ни я к полноценному взаимодействию. Особо не огорчился - всему свое время.
        Еще меня очень заинтересовала увиденная в «погружении» неожиданно проступившая сзади «куклы» САТИ небольшая область в районе шеи. Как будто ее отражение в зеркале. Поясняющих надписей не было никаких, сестренка и демоническая составляющая ничего не знали, а попытка оценить «ощущением» принесла чувство, что… это действительно моя шея, только другая. И с ней что-то не в порядке. Странно и непонятно. Но отремонтировать нужно. Оставалось только сообразить как, если нет никаких инструментов воздействия, кроме смутных «правильно/неправильно»… стоп, еще одна тропинка! И, похоже, по ней кто-то недавно прошел, вон, трава характерно примята. Только след немного странный.
        …
        Я уже ранее пересек несколько похожих, оказавшись в этой части леса. Кстати, на удивление безопасной даже по сравнению с тем местом, где стоял дом бабушки. Агрессивно настроенных зверей не чувствовалось совсем, да и «особых» мест, откуда тянуло опасностью рядом не было. Возможно, здесь как раз живут те самые «измененные» с ближайшей фермы? Давно хотел на них посмотреть, но где она находится, до этого не знал, а спросить Лестию почему-то пока не решился. Так, если попытаться определить направление…
        - Сестренка, поможешь?
        - «Анализ… успешно. Обнаружен небольшой эмоциональный всплеск на одиннадцать часов».
        - Отлично!
        Да, точно, действительно там кто-то есть. Даже огонек души вижу. Теперь немного пробежимся…
        …
        М-да. Вот честно, нет слов. Хотя чего я ожидал? Ведь… прямоходящая женщина-лиса, одетая в обычное домотканое деревенское платье и с платком на голове для этих мест вполне нормальное явление. Ведь так? Вернее, наверно все-таки девочка, судя по росту. Так, слегка забежать спереди… точно. Навскидку лет десять. Лицо, кстати, очень похоже на человеческое. Однако нос немного необычной формы и хвост сзади. Какой пышный, вот бы потрогать! А уши, скорее всего, под платком, не видно. Э-эх.
        Желание выскочить из-за кустов и поздороваться я быстро подавил. Конечно, невежливо, так наблюдать издали. И потом обязательно извинюсь, но пугать не хотелось. Мало ли. Тем более идущие от нее эмоции были… не очень хорошие. Боязнь, тревога и какая-то отчаянная решимость. Руки, судорожно вцепившиеся в небольшую корзинку, кстати, почти как у меня. Да и судя по неуверенным движениям, шла она тут явно в первый раз. Интересно и куда? А главное… что это за такой приятный и вкусный запах? Прямо слюнки потекли.
        …
        Небольшая поляна в окружении деревьев, целиком закрытая от солнечных лучей. Травы почти нет. Посередине столб. Нет, судя по вырезанному на нем лицу… идол, точно. Она, что, помолиться пришла? Ага, теперь понятно. А корзинка, это подношение. Блин, вот не везет! А я уже подумывал подойти и обменять все собранное хотя бы на маленький кусочек того, что «там». Интересно и кому эта, несомненная вкуснотень, достанется? О, говорить начала. Кстати, смесь первого и второго уровня языка.
        - Черная ведьма, прошу, выслушай мою просьбу. Молю тебя, помоги п-папе…(хлюп)
        Упс. Это она что, бабушке?! Неожиданно. Чего хочет? И почему заплакала?
        Впрочем, все оказалось довольно просто. На отца в лесу кто-то набросился и укусил. Уж охотился он или чего другое там делал, девочка не пояснила. Главное, что после этого папа заболел и уже несколько дней не встает с кровати. Родственники отправились в город за лекарем, но когда вернуться - неизвестно. А ему тем временем стало хуже. И как я понял, без посторонней помощи этот лис скоро может умереть. Причем девочка, утирая хлынувшие слезы, дважды произнесла странно знакомое слово - Зараза. Даже что-то шевельнулось в памяти, но тут…
        - М-мама для тебя испекла п-пирожки. Они в-вкусные, честно. Я даже один попробовала…
        Пирожки! Так вот чем пахло! Надо срочно платок достать, а то слюной плащ закапаю. Как же я хочу!
        - Прошу, помоги, нам больше некуда обратиться!
        Так, а ножик-то зачем? Хочет ладонь порезать? Ага, вижу пятна на столбе. Ну, так-то логично, как же тебя сущность, которой изложена просьба, найдет? Но… это явно лишнее. Надо остановить, я и так бабушке расскажу…
        - Ай! А-а-а. Больно!
        Конечно, а ты что хотела? К тому же не слишком ли сильно себя поранила? Вон как кровь закапала. Да еще шатать начало. Так ведь и… в общем, успел подхватить. Похоже, в обморок упала.
        - Сати, можешь вылечить?
        - «Восстановление постороннего объекта в функции САТИ не заложено».
        Блин, что же делать? Кровь-то прилично льется. И огонек души слабенький какой. Еще не выдержит. Может попробовать, как лечили такие повреждения с названными сестрами и братом? Помню, моя слюна макхарам тоже помогала. И светлую составляющую в нее добавлю. Не помешает. Так, сейчас…
        …
        Да, отлично! Перестала течь. Но располосовала хорошо. Во всю ладонь. Вот дурочка. Надо еще обработать.
        …
        Ого, а рана-то закрылась! Какая у меня слюна, однако!
        …
        Все, лишь небольшой шрам остался. И, похоже, девочка уже в себя приходит. Пойду, пожалуй. Только вот пирожки заберу. Но переложу в свою корзинку. Извини, полотенце тоже возьму, чтобы не запачкались. М-м-м, какой запах! Однако… раз бабушке, значит - бабушке. Она же меня угостит, ведь так? Теперь прячусь.
        …
        Встала. Оглядывается. Какое недоумение в эмоциях. Ну да. Раны нет, а пирожки исчезли. Хм, и долго девочка так стоять будет? Опасно ребенку в лесу одному оставаться. Надо подтолкнуть. «Мерцание» за спину…
        - Возвращайся домой и жди!
        … «мерцание» обратно. Отлично. Ой, неужели испугал? Хотя не только, вон какая надежда вспыхнула. Все, побежала. И… наверно стоит проводить. А потом к бабушке! Уверен, что поможет, ведь она у меня добрая!
        …
        Оказалось, тут недалеко. Довольно приличных размеров поле, на нем дом с постройками в чем-то похожий на наш. Очевидно, чуть раньше совсем немного не дошел. Ну ладно. В общем, убедившись, что девочка в безопасности, я бросился обратно.
        - Сати, поиск «ритма»!
        - «Анализ… завершено. Нужно сместиться в сторону на десять шагов, потом прыжок по диагонали с углом в тридцать градусов и…»
        - Есть, поймал, спасибо, сестренка!
        - Не за что «братик».
        Погнали!
        ДОМИК БАБУШКИ И ВНУЧКА, КОТОРАЯ ПРИНЕСЛА ЕЙ ПИРОЖКИ. ТОЛЬКО ВОТ…
        Честно скажу, расслабился! Если бы оставался настороже, то, возможно, такого и не случилось. Сначала обязательно попытался разобраться в ситуации. Но, когда я на полной скорости вылетел к дому, то смог среагировать только на инстинктах, особенно после предупреждения сестренки.
        - Внимание! Обнаружена агрессивная форма жизни! Фиксируется критическая опасность для объекта «бабушка».
        «Мерцание»! Сверхускорение! Удар! Теперь…
        - Сати, стой!
        Не знаю, сколько мгновений отделяло меня от того, чтобы, выпустив ауру макхаров, наброситься на только что стоящее перед Лестией существо, улетевшее от хорошего пинка в лес, но схватить рукой за плечо она успела вовремя.
        - Ты в порядке, бабушка? Он тебе ничего не сделал? Я сейчас…
        - Все хорошо, это не враг.
        Ну да как же, будто я не вижу выплескивающуюся злость. Хотя надо признать и изрядное изумление тоже. Жаль только повреждений, похоже, нанести ему не получилось. Хотя вон какую просеку в кустах сделал и, судя по звуку, дерево сломал. Эх, такой же крепкий оказался, как тот урод. И выглядит почти так же. Давай подходи! Я тебя на клочки-то сейчас порву, комок шерсти для туалета!
        - Р-р-р.
        - Успокойся, внученька, прошу! И ты, Лари, кончай скалить зубы, а то метлой как тогда получишь, мало не покажется! Давай, обратно перекидывайся и пошли в дом. Немедленно!
        О, послушался! Так, это все же бабушкин знакомый… понятно. Ладно, тогда глубоко вдохнуть и успокоиться. Фух. Ну а теперь осталось выяснить, что этот оборотень здесь забыл?!
        Глава 10. В гостях у сказки. Часть 1
        ГОРОД ЦЕНТРАЛЬНЫЙ. КАБИНЕТ ГЛАВЫ ГИЛЬДИИ ОХОТНИКОВ НА ДЕМОНОВ
        Уже утро. Позади несколько часов полусна в кресле. Плохой вариант отдыха и Таиша опять наверняка расстроилась, что не пришел, но вопрос слишком серьезный. Завтра вечером заседание Совета, определяющее стратегию работы на ближайший сезон, и надо к этому моменту сопоставить и разложить по полочкам всю доступную информацию. И по возможности собрать недостающие детали. Слишком много зависело от принятых на нем решений, включая само существование тех, кто живет в Пограничье.
        Лари задумчиво провел пальцами по бородке, потом опять внимательно посмотрел на документы, расположенные на столе в определенном порядке. Вроде каждое сообщение по отдельности и не представляло особой проблемы, но в целом их… слишком уж много и это было тревожно. Что-то явно происходит, понять бы что именно. А ведь еще в прошлом году предполагалось, что этот сезон тепла пройдет еще спокойнее, чем предыдущий. Даже разрабатывался план по тотальной обработке небольшой части территории уже за рекой с последующим присоединением к «безопасной зоне». Увы, не судьба. И как бы уже ни встал вопрос об удержании того, что есть. Особенно если прочитать все донесения подряд.
        В горах вдруг объявился костяной дракон, пусть пока нелетающий, но все же. Однако ведь Крофф лично участвовал несколько лет назад в рейде на последнего такого монстра. Потом проверили все, каждый камушек. Никаких коконов, где могли вызревать зародыши. Тогда откуда взялся новый? Кроме того, команды сборщиков ресурсов несколько раз видели каменных големов. Хорошо, что в Глубоких пещерах пока вроде тихо. По крайней мере, на тех уровнях, куда они ходят.
        С Восточной заставы, которая, впрочем, уже давно вместе с Западной считалась полноценным поселком, сообщали о вышедшей из Провала колонне инсектоидов во главе с королевой. Да их путь пролегал в проклятые земли, но образование нового Гнезда совсем рядом с Пограничьем всего лишь вопрос времени, а значит, скоро придется собирать большой рейд на зачистку.
        На западе за рекой неожиданно появилась новая Зона Безвременья и пока неизвестно, что от нее ждать и кто полезет на этот раз. Придется выставлять постоянный пост и желательно найти охотников поопытнее.
        Из поселения рыбаков пришло донесение о выловленных сетями зубоглотках. Хотя установленная по дну цепь Запирающих камней не должна была им давать приближаться к «этому» берегу.
        Команда, отправившаяся в уже давно исследованные и пустые Великие катакомбы собирать Черные грибы, наткнулась на следы адноканов. После чего в спешном порядке вернулась. А ведь они считались истребленными.
        Во внутренней и вроде как уже давно безопасной части Пограничья происходит непонятная миграция диких «измененных» и в данный момент несколько групп охотников спешно проверяют окрестности всех отдаленных поселений на предмет возможной опасности. Плохо, что фермеры не всегда сообщают о переезде или постройки нового отдельно стоящего (иногда довольно далеко от остальных) дома.
        Более того, уже зафиксировано нападение целой стаи диких на одно из поселений. Впрочем, несмотря на то, что это были довольно опасные псевдозайцы, им не повезло. Живущие в том месте медведоиды разобрались быстро и даже неплохо подзаработали, принеся в город шкуры с лобными наростами на продажу.
        И наконец, самое серьезное - плановая проверка показала, что несколько Пятен Тьмы еще лет пять назад полностью очищенные от Заразы вновь «зафонили». Причем два из них располагались внутри «безопасной» зоны. Хорошо, что ограждение не стали снимать, а у инспекционной группы был опытный маг, у которого хватило кристаллов для активации защитных контуров. Но постоянные посты придется ставить и там.
        Лари уже с тревогой ждал сообщений пограничных патрулей, проверяющих состояние внешней линии Запирающих камней разделяющей Пограничье и Земли Демонов. А также от групп, ушедших вглубь по выданным заданиям, надеясь, что с ними все в порядке. Конечно, на проклятые территории ходят только самые опытные Охотники, но все же. Ведь если и там Пятна перешли в активное состояние, то, вполне возможно появление существ с «той» стороны, даже полноценная Малая волна.
        Впрочем, один непонятный «гость» уже здесь. К сожалению, тайник в условленном месте оказался пуст, а оставленная записка, спустя неделю, лежала нетронутой. Новых появлений Призрака так же не последовало. Лари даже посетил несколько найденных в свое время его тайных наблюдательных пунктов в горах и рядом с городом, однако и там никаких следов не обнаружил. И сейчас Крофф уже начинал сомневаться в собственных, очевидно, поспешных выводах. Соответственно, тревога вновь стала возвращаться. Хотя если бы это действительно был настоящий демон, то давно на кого-нибудь напал. Что, конечно же, являлось очень плохим развитием событий, но позволило понять, с кем они имеют дело.
        Оставался еще один вариант, который Лари не отработал, оттягивая до последнего. Слишком неприятные воспоминания и не прошедшая до сих пор горечь и обида. Увы, но простить инициацию своей дочери он так и не смог. Да умом понимал, что это оставался единственный на тот момент эффективный способ избежать трагедии, но наверняка можно было сделать по-другому! Тем не менее, хоть и тяжело, но, похоже, придется наведаться к ней в гости. Появление Призрака не могло пройти мимо внимания Черной ведьмы. Причем лучше всего уже сегодня. Вот только… (негромкий стук в дверь)
        - Войдите!
        - Господин Крофф, к вам посетитель.
        Приятный голос, красивая фигура. И сильная усталость на лице. Отказалась уходить, после чего всю ночь помогала с подготовкой документов. Да, несомненно, правильный выбор и… (честно, но пока осторожно) очень приятный отдых для глаз. Рейна Блатт. Чуть позже Лари обязательно прикажет ей идти домой, ну а пока последнее усилие. Наконец-то должно проясниться еще одно непонятное происшествие. Странная зарница, появившаяся на горизонте ночью две недели назад. А фермеры, что жили поближе, говорили о яркой вспышке и каком-то луче, сверкнувшем в небе.
        - Хорошо, я сейчас к нему выйду.
        Да, в данном случае приглашать в кабинет было нецелесообразно. Вернее, затруднительно…
        ЧУТЬ ПОЗЖЕ. КОМНАТА ДЛЯ «ОСОБЫХ» ПОСЕТИТЕЛЕЙ, ОБОРУДОВАННАЯ НА ПЕРВОМ ЭТАЖЕ
        Надо же. Оказывается, прибили водяного дракона, что последнее время прилично напрягал. Рваные сети рыбаков и несколько смертей среди тех, кто в той области пытался пересечь реку или просто стоял на берегу. Нападал всегда в ночное время, но легче от этого не становилось. К сожалению, собранный в прошлом году рейд не справился и, будучи раненным, чудовище сумело уйти. Увы, его способность насылать на противников слабость, сильно мешала. А вода все же, не являлась той стихией, где у Охотников было преимущество. И теперь он мертв. Причем совершенно непонятно кто и каким образом дракона убил. Не дай боги, если в реке объявился более сильный монстр. Или проник в ту часть Пограничья с проклятых земель. Вот уж новая проблема.
        - Значит, ты думаешь, что голову отделили, используя какую-то магию?
        - Да, срез на позвонках слишком ровный и по краям слегка оплавлен. К сожалению, кроме черепа и лежащего на дне костяка больше ничего не осталось. Рыба все съела. Поэтому неясно, сделано это до его смерти или после. Кстати, думаю, следует послать сборщиков забрать останки.
        - Согласен. Объявим собственностью гильдии, а если найдется тот, кто его убил, выдадим награду. Кстати, вашей команде тоже причитается.
        - Но мы ничего не сделали. Хватит и оплаты по заказу на проверку.
        - Не обсуждается. Тем более, череп-то ты притащил. На всякий случай попрошу кое-кого его еще раз осмотреть. Может, хотя бы получится определить тип использованной Силы. Потом пойдет ремесленникам, как и все остальное.
        - Уже чувствую, что костяные доспехи в этом сезоне сильно подешевеют. И кому-то придется искать новые источники заработка.
        - Зато другие Охотники смогут выжить.
        - Тоже верно.
        - Сейчас куда?
        - Как обычно. Кстати, какой вкусный чай. Сразу видно не ты готовил.
        - Хороший намек, хотя толстоват. Да, она моя новая помощница.
        - И только?
        - Напрашиваешься!
        - Ну-ну… давай завтра на Арене это обсудим?
        - Извини, но не могу. Совет.
        - Тогда ладно.
        - Ну а твои девушки?
        - В городе. Захотели пройтись по лавкам и заглянуть в баню. Сам понимаешь, я… в данном случае явно лишний.
        - Зря. Но, дело твое…
        Впрочем, доля истины в словах существа, сидящего сейчас напротив Лари и занимающего весь довольно широкий диван, жалобно поскрипывающий от малейшего движения, была. С такими размерами ходить по городу действительно затруднительно.
        Марин Скала. Недавно, кстати, гильдейская Система присвоила ему восьмой уровень. Собственно, этот Охотник мог получить бы его гораздо раньше, только в городе появлялся нечасто, предпочитая дожидаться своих напарниц в установленной недалеко в лесу палатке. Не то, что любил одиночество. Просто опасался за жизнь тех, кого мог случайно задеть. Ведь будучи антропоморфом из семейства гориллоидов, Марин даже среди подобных ему выделялся размером и силой (и что более удивительно - умом), соответственно считая всех вокруг ужасно хрупкими и нежными существами, которых надо защищать. В первую очередь от самого себя.
        Лари до сих пор помнил тот рейд на найденного в горах и до этого момента считающегося последним костяного дракона. Именно тогда малоизвестный Охотник, которого даже сначала приняли за прирученного неразумного «измененного», умудрился спровоцировать на себя лобовую атаку монстра. Результат: разлетевшийся щит, смятый как бумага доспех и треснувшая от удара спиной скала. Но к этому прилагался оглушенный и быстро уничтоженный монстр, а Марин заработал лишь несколько сломанных ребер, да свое прозвище.
        Его напарницы, кстати, тоже особо не отставали, имея седьмой уровень. Магиня воздуха Шанда Ветер и лучница Скади Глазастая. Кошка и лесная нимфа, предпочитающие в бою держаться не за спиной напарника, а на ней в прямом смысле слова. Для этого на доспехе Охотника были сделаны специальные крепления, а в походном варианте даже устанавливались сидения. Насколько Лари знал, Марин нисколько не возражал и был рад этому, считая, что так они в безопасности.
        Довольно знаменитая, между прочим, троица. Часто берущая и выполняющая задания, предназначенные для групп не менее чем в десять тел. Их невероятные совместные акробатические трюки, в сборных рейдах Лари наблюдал неоднократно и всегда получал незабываемые впечатления. Гигант со здоровенной булавой и ростовым щитом, закованный в доспех с головы до ног, и две миниатюрные женские фигуры, прыгающие по его телу и осыпающие всех противников смертоносными «подарками».
        Кстати, глядя, как на привалах девушки носятся вокруг Марина, в буквальном смысле слова кормят с рук и стараются предугадать любое желание, у Лари частенько возникали мысли о том, что они в несколько более близких отношениях, чем просто напарники. Особенно учитывая некоторые звуки, раздающиеся по ночам из всегда стоящей в отдалении от остальных палатки (не только у озерных фей острый слух). Правда, Кроффа немного смущала, хм, разница в размерах, но это был не тот вопрос, который можно задать вслух. Тем более что он испытывал к этой группе искреннее уважение, считая теми, кому без колебаний можно доверить свою спину в любых самых сложных ситуациях.
        …
        Ощущая через содрогающийся пол тяжелые шаги уходящего Охотника, Лари на несколько мгновений задержал дыхание и коротко выдохнул. Все, неважно, хочет он или нет, но пора.
        - Рейна!
        Еще раз с удовольствием оглядев свою помощницу, возникшую как будто из ниоткуда, Крофф коротко произнес:
        - Предупреди общий отдел, что меня не будет, э-э-э до завтрашнего утра. Если кто-то начнет настойчиво расспрашивать, то пусть говорят, что Глава гильдии в… срочной инспекционной командировке, понятно?
        - Да, господин Крофф.
        - И потом сразу же иди домой отдыхать. Это приказ! Не дай, Несравненная, увижу завтра в кабинете у кое-кого усталое лицо!
        - … Хорошо.
        - Все, свободна!
        Так, если не сдерживаться, то уже во второй половине дня, он будет на месте. Потом, правда, еще бежать обратно, но что поделать, оставаться на ночь «там» будет не самой лучшей идеей. Кроме того, если поторопится, то, вполне возможно, к полуночи будет дома, значит, не все так плохо. Ну что, вперед?!
        ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ
        Несмотря на то, что Крофф не был здесь уже почти год, проход нашел сразу. Правда, попасть внутрь удалось только с пятой попытки. Впрочем, как обычно. Слишком хорошо это место защищено от нежданных гостей. Но тому, кто настойчив и «знает», все-таки оно поддалось. И тут Лари ждал сюрприз, от которого в голове даже на мгновение возникла мысль: «а туда ли он попал?» Словно оказался на небольшой уютной ферме, что разбросаны по всему Пограничью, а не в жилище жуткой Черной ведьмы. Коротко скошенная трава, новенькая изгородь с калиткой, а за ней ровно (да было ли это, вообще, когда-нибудь) стоящий дом со свежее уложенной крышей, соответствующие ему подсобные строения, аккуратно вскопанные грядки и приятный запах готовящейся еды, вызвавший непроизвольное урчание в животе. Толком-то Крофф не позавтракал, да и бежать пришлось довольно долго во второй форме.
        Но главное - никакой зловещей и гнетущей ауры, обволакивающей ранее это место. Да, Силы Тьмы и Смерти ощущались, причем довольно прилично, но вот их эманации, висевшие в воздухе почти незаметной дымкой, были структурированы как-то необычно, не вызывая чувство тревоги или опасности. Даже растения не угнетены, радуя глаза здоровыми изумрудными оттенками, а по краям поляны, где трава не срезана, видны распустившиеся цветы. Кстати, энергии Смерти было значительно больше, а вот Тьма почти не чувствовалась. Как странно. Что здесь произошло? С чего это такие изменения? В первую очередь внешние, отложив пока в сторону непонятный расклад по Силе. Неужели она…
        Увы, ответ, подтверждающий сверкнувшую в голове догадку, Лари получил почти сразу, стоило сделать несколько шагов вперед. Когда увидел ранее закрытое сараем сооружение. Сердце невольно сжалось, пропуская удар. Два небольших столба, перекладина и широкая доска, висящая на цепях между ними. Качели. Вполне обычные. Детские. Значит, Черная ведьма все же нашла себе ученицу. Еще одну девочку, которую поглотит Тьма. Получается, вокруг всего лишь смена декораций. Паук просто обновил паутину.
        - То-то чувствую, чужим духом запахло. А это, оказывается, сам Глава гильдии Охотников ко мне лично пожаловал, честь оказал, - насмешливо раздалось с крыльца дома.
        Лари медленно развернулся, уже не сильно удивившись неожиданно опрятному и аккуратному облику появившейся на нем женщины. Все правильно, образ мудрой наставницы для малолетней глупышки, клюнувшей на красивую картинку. Соответственно, изменение в структуре Сил тоже понятно. Зачем пугать раньше времени. Ну а потом будет поздно…
        Подойдя к ведьме почти вплотную и ощущая зарождающуюся внутри злость, Лари не произнес, а скорее прорычал прямо ей в лицо:
        - Все же решила погубить еще одну невинную душу, Лестия? А ведь давала обещание, что не будешь больше искать! Неужели прошлого раза не хватило?
        Но женщина, совершенно не испугавшись, и неожиданно мягко улыбнувшись, с четко выраженным чувством удовлетворения ответила:
        - Нет у меня ученицы, и больше никогда не будет.
        Вот ведь. Как красиво врет. Да, еще одного живого существа нигде не чувствуется. Только, скорее всего, ведьма девочку в лес за чем-нибудь отправила. Возможно, надолго, раз так уверенно говорит. Вот только качели ее подвели.
        - А это (взмах руки в сторону) тогда для кого?
        - Внучка моя для себя сделала.
        Лари прямо затрясло от злости. Конечно, чтобы не было проблем с родственниками, Черная ведьма взяла сироту. Значит, Лестия, так решила девочку обмануть? Доброй бабушкой прикинуться?! Прямо как тогда Маришу!
        - Р-р-р.
        Однако, несмотря на нависшего над ней оборотня, исходящего чуть ли не видимой яростью, ведьма даже бровью не повела. Вместо этого, спокойно сказала:
        - Кстати, может, все-таки зайдешь в дом, раз пришел.
        Затем, слегка нахмурившись, как будто что-то услышав, продолжила:
        - И наверно стоит это сделать побыстрее. Для твоего же блага. Пошли, сейчас там будет безопаснее, чем снаружи.
        - Как в прошлый раз, в ловушку меня тащишь? Чтобы твой гримуар из меня опять всю Силу выпил?
        - Так уж и всю? К тому же сам согласился тогда на такую плату, и не надо было потом в отказ уходить. Дочка ведь жива осталась, и даже с Тьмой не связана. Все как договаривались.
        - Про то, чтобы инициировать ее в ведьму разговора не было!
        - По-другому не получилось. Все, пошли в дом, быстро!
        - Я тебе не верю! Неужели так похож на дурака?
        - Почему похож? Как был им, так и остался.
        - Р-р-р.
        - Ну ладно, дело твое. Тем более уже поздно. Она зде…
        Конечно, Лари, зная к «кому» пришел, был готов к любым неожиданностям. Активированная защита на доспехах и пара выпитых на всякий случай зелий. Поэтому даже успел среагировать на движение и сместиться в сторону. Почти. После чего… мощный удар в грудь отправил оборотня через всю поляну сквозь кусты к ближайшему дереву, выламывая его ствол из корней и вколачивая вместе с Кроффом в следующее. Несколько болезненных мгновений на переход во вторую форму (похоже, ребра треснули), прыжок обратно и…
        Закрыв собой ведьму, перед Лари стояло существо, которое собиралось его убить. Во всяком случае, это первое, о чем сообщили инстинкты опытного волколака. А вот затем уже отработал разум, введя Кроффа в состояние изумленного ступора.
        Девочка. Вернее, все же девушка. Маленькая, худенькая. Полусапожки, короткое черное с белым платье и красный плащ с накинутым поверх головы капюшоном. Вот только хрупкой и беззащитной назвать ее было невозможно. Агрессивная поза хищника с характерно поставленными для рывка ногами и со скрюченными как когти пальцами на приподнятых и слегка согнутых руках. Раздвинутые в оскале губы и жесткий взгляд исподлобья. Причем левый глаз был полностью залит чернотой, создавая контраст со сверкающей маленькой звездочкой правого. И четко ощущаемая ледяная волна смертельной угрозы. Более того…
        - Р-р-р.
        Резко контрастирующий с внешним обликом низкий утробный рык, заставивший Лари даже слегка содрогнуться (когда последний раз было подобное). А ведь это простое предупреждение о готовности атаковать. Похоже, единственное, что сейчас удерживало девушку от начала действия, была положенная на ее плечо рука. Хрупкий миг равновесия… закончившийся сказанными ведьмой словами. Успокаивающими к той, которую она держала, и повелевающими для него. И наверно только невероятным удивлением можно объяснить тот факт, что Лари молча послушался и перекинулся обратно. Метла тут, конечно, была ни при чем. Да-да, совершенно ни при чем. Хотя отходила Лестия его тогда здорово, м-да. И надо признать за дело. Молодой был и глупый. Но к текущей ситуации это не имеет отношения, ведь так?!
        Девушка, кстати, тоже расслабилась и, повернув свое, оказавшееся удивительно красивым, лицо к ведьме, стала настойчиво спрашивать, все ли с ней хорошо. Чернота из левого глаза исчезла, уступив место ярко-голубой радужке, а правый, перестав сверкать, стал светло-серым. Какая она оказывается милая… брр, чего это с ним?! Впрочем, неожиданности не закончились. Перед тем как войти в дом, девушка сняла с головы капюшон, раскинув по плечам волну длинных серебристых волос и… показав торчащие вверх остроконечные уши. Слишком характерный признак, который невозможно игнорировать. Особенно учитывая только сейчас замеченные слегка вытянутые уголки глаз.
        Лесная эльфа! Невероятно! Почему? Да, собственно, по очень простой причине. В Пограничье жило множество «измененных»… кроме именно этого вида. Хотя все прекрасно знали, как они выглядят. Ведь лесные эльфы были единственными, кому Ушедшие Навсегда подарили свой внешний облик и называли младшими. Только волосы выдавали правду. Ведь у настоящих эльфов они были всегда с зеленым оттенком. Да и долголетие «лесные» так же не получили.
        Ну а по поводу места обитания… после Катастрофы, они смогли договориться с одним из Восточных королевств и сейчас все жили там, в созданном своими руками лесу, очень похожим на Великий. От него и получили новое название расы. Даже имелось нечто вроде Древа, которым эти «измененные» очень гордились. И увидеть молодую эльфу здесь, да еще едва вошедшую в совершеннолетие (может, и нет) являлось невероятным событием. А учитывая только что произошедшее, вопросов становилось все больше. И ведьма должна обязательно на них ответить!
        …
        Правда, сначала общение не заладилось и после нескольких нейтральных слов, над столом, за который они устроились, повисло вязкое молчание. Эльфа буравила его своими глазами и даже зарычала, когда Крофф приподнялся, чтобы просто сесть поудобнее. Противоестественное поведение для этой расы. Даже если она прошла инициацию, а, скорее всего, так и есть, и стала ведьмой. К сожалению, ее одежда, явно с вплетенными в материал защитными Печатями не давала толком рассмотреть, что именно девушка из себя представляет. Да и Лари был настороже, не снимая активацию со своих доспехов и пытаясь понять, где гримуар Черной ведьмы и почему он его не чувствует. Причем только сейчас, слегка успокоившись, обратил внимание, что Лестия все же ощущается как-то странно. Будто рядом за столом сидит не живое существо, а… нежить! Все чувства просто закричали об этом, и пошел слишком знакомый отклик от собственного Источника Жизни. Хотя было видно, что она дышит и даже отпила из ковшика немного воды. Что здесь твориться?! Создать бы Печать для проверки, но…
        Обстановку неожиданно разрядила сама Лестия, единственная из них, похоже, совсем не переживающая о происходящем и с непонятной грустной улыбкой рассматривающая оборотня и свою «внучку».
        - Сати, все хорошо, успокойся, - вновь произнесла она, а затем добавила:
        - Прости, но не могла бы ты… еще немного погулять. Нам с Лари нужно кое о чем поговорить.
        Девушка, помедлив мгновение, встала. Затем, о чем-то вспомнив, подошла к ведьме и, демонстративно закрыв ее спиной, несколько минут говорила прямо в ухо. Увы, хотя Лари смог почти все услышать, понять толком не получилось, все же эльфийский так ему до конца и не дался. Встреча, девочка и фермеры. Больше ничего. Но, то, что ведьма встревожилась, почувствовал. Тем временем, перебросившись парой фраз с «внучкой» Лестия пристально посмотрела на Кроффа, потом, как будто приняв какое-то решение, сказала, уже явно ориентируясь на оборотня:
        - Я все поняла, Сати, конечно, помогу. Ты пока иди, только активируй нам сначала светильник, хорошо?
        Лари немного удивился. Странно, на улице еще не так сильно стемнело, и света через небольшое оконце было достаточно. Да и сложно это выполнить Тьмой, особенно владея ею на начальном уровне. Ведь нужна специальная преобразующая Печа… не понял?! Наверно, если бы эльфа сейчас подскочила к нему и ударила чем-нибудь по голове, Крофф и то не был так ошеломлен. Потому что на его глазах девушка спокойно шагнула к стене и, подняв руку, коснулась кристалла, отчего он ярко вспыхнул. В принципе, довольно естественное действие… для того, кто имеет Источник Света! Но… это же невозможно, ведь из эльфы явно тянет Силой Тьмы!
        Впрочем, немного очнуться помогла все та же девушка, когда, проходя мимо, неожиданно наклонилась и нежный мелодичный голосок над ухом негромко произнес:
        - Коснешься бабушки хоть одним коготком - уши бантиком под хвостом завяжу.
        После чего эльфа неуловимо быстрым движением покинула кухню, а вскоре раздался звук закрывшейся входной двери. Ну а у оборотня, вместе со стройными рядами ледяных мурашек, пробежавших по всему телу, почему-то возникло четкое ощущение, что девушка действительно может так сделать. Да кто она такая, чтобы нагонять подобный страх на Охотника двенадцатого уровня?!
        - Ну что, Лари, не все так просто как ты думал, а? Ладно, давай для начала я хоть накормлю, а то слушать урчание из твоего живота уже надоело. И куда Таиша смотрит. А потом поговорим. Про меня, про тебя… и про Заразу, вновь объявившуюся в Пограничье.
        - Откуда…
        - Ложкой давай работай, успеешь еще языком.
        КРАСНАЯ ШАПО… ДЕВОЧКА В ПЛАЩЕ
        Меня выгнали. И даже не дали поесть. Да, признаю, время ужина еще не настало. Но ведь этого облезлого старичка волколака сейчас кормят! Ну ладно, не совсем прав, вполне себе пушистый и выглядит в человеческом облике представительно, но ведь он там сейчас жрет мою еду! А-а-а! Хочу каши! Ну не виноват я, что, глядя на этого оборотня, сразу вспоминается другой и та неприятная история. Как его там звали? Кэвин Блатт, точно! И соответственно, отношение к этому Лари такое же. Поэтому я и следил за каждым его движением. Да, признаюсь, даже опять зарычал, когда он привстал со скамейки, нависая над Лестией. Подумаешь, такой огромный. Пускай ноги бы подогнул. Или на колени встал. На них ему самое место! Перед бабушкой! Но меня выгнали. Голодного… (хнык)
        Я сидел на качелях, которые недавно сделал из обрывков цепи и раскачивался, обиженный на несправедливость во всем мире. И живот был полностью со мной согласен. Конечно, можно пойти в огород и взять ту же морковку с грядки (уже небольшая, но выросла) или по-быстрому зверька поймать, только это не то. Хочется вкуснятинки, прямо из печи… стоп!
        У меня же есть пирожки! Как мог забыть?! Конечно, про девочку и ее просьбу я Лестии рассказал. Шепотом на ухо. А вот про корзинку нет. Вот блин. Вернуться в дом, показать и попросить парочку? Неудобно. Вдруг действительно о чем-то важном разговаривают. Что же делать?! Но, она обязательно бы угостила, ведь так? То есть если я возьму немного, всего две… нет, три штучки, ничего страшного не будет? Тем более как помощник, передавший просьбу, имею право на свою долю. Все верно! Тогда…
        И достав из пространственного кармана корзинку, я аккуратно извлек мой первый пирожок! А-а-а! Как же вкусно! Вечность их не ел! Увы, Лестия готовила очень хорошо, но была одна проблема. Когда я неделю назад попросил чего-нибудь испечь, неожиданно выяснилось, что… бабушка не умела этого делать! Совсем! Сила, ранее предоставляемая гримуаром, непонятным образом взаимодействовала с тестом и дрожжами, в результате чего на выходе получалось что угодно, только не выпечка. Даже хлеб по этой причине у нас отсутствовал, соответственно и мука.
        Конечно, потеря не смертельна, ведь все остальное было невероятно вкусным. Но память о пирожках Марты еще в джунглях не давала мне покоя, так что эта корзинка сейчас являлась самым настоящим оружием разрушительного локального воздействия способным временно вывести из строя даже такого могучего демона, как я! Ну и ангела заодно, а про человека, вообще, молчу. Не удивлюсь, если со временем еще кто-нибудь обнаружится. Занятным существом был «предыдущий я».
        Хм, как-то подозрительно быстро исчез первый пирожок. Может, упал один кусочек? Нет, вроде чисто. Ладно, возьму второй. А хорошо мама той девочки готовит их. Между прочим, бабушка ведь пойдет лечить папу лиса, она пообещала. Надо напроситься, нет, обязательно ее сопроводить. Вдруг опять дадут. Кстати, а я наконец-то вспомнил про эту Заразу. Даниэль ведь рассказывал, что Пограничье защищает от нее людские земли. Значит, можно расспросить бабушку. Судя по тому, как Лестия удивилась и сильно забеспокоилась, явно нечто серьезное и опасное для всех, кто здесь живет.
        И еще одно очень странное и весьма неприятное для меня обстоятельство. В связи с которым, проблема вырастает на новый уровень. Ведь так пахла… Бездна! Да-да! Только вот я понял это лишь сейчас. Как будто в памяти что-то щелкнуло и сразу множество событий оказалось связаны воедино. Конечно, неприятно осознавать себя глупым, но в данном случае переживать, почему так долго соображал не приходиться. Было только одно существо, которое могло заставить забыть настолько сильно. «Предыдущий я»! Гадать, зачем - бессмысленно, злиться тоже. Остается лишь перебирать в памяти все случаи, когда приходилось сталкиваться с этим запахом, которых оказалось в результате довольно много.
        Да, первым был тот волколак с прихвостнями. Потом… богиня Мортрис и ее мелкий приспешник, что я раздавил в кулаке. Вонял, кстати, ну очень сильно. Затем сама Бездна, включая место проведения ритуала. Это что касается прошлой жизни. В новой… так пахло от скелетов эльфов из того замка, а также портальная площадка. На Изнанке сильный запах шел от демона, которому я отломал рог, более того, слабое ощущение присутствовало повсюду. Уже здесь в реальном мире, он шел от тех же дыр на Изнанку и… от гримуара Лестии, точно! Ничего не забыл? Вроде нет, разве лишь по мелочи.
        Вот и третий пирожок исчез. Но… я голодный! Хм, тут больше половины еще осталось. Возьму четвертый, ничего страшного. Так ладно, поехали дальше, что эти случаи связывает воедино? Первый и напрашивающийся вывод - Бездна. Только она ведь изгнана, а произнесенные Слова, как дал тогда понять «предыдущий я», должны были надолго защитить этот мир от новых попыток проникнуть. Остаточные следы? Возможно, но если включить в список воспоминание о погибшем мире, по которому «предыдущий я» шел, чтобы кого-то убить, это была не она. Тогда кто? Или что?
        М-да, вот вертится смутная ассоциация из человеческой памяти, но никак не оформится. Как раз, кстати, связанная с демонами. Но, кроме людей в том мире никого не было, да и цвет почему-то всплывает другой, желто-зеленый. А здесь Зараза как-то связана с Силой Тьмы. Паразитирует? И воздействие на окружающих… что именно она делает? Ну почему «предыдущий я» не оставил никакой информации! Хотя бы чуть-чуть. Теперь ломай голову. Наверно все же придется сначала расспросить бабушку, а потом только думать.
        Когда они с этим оборотнем наговорятся? Тут внучка, понимаешь ли, голодная сидит! Да, пирожки были очень вкусными, но они уже закончились, а я не наелся… э-э-э, закончились?! Упс… вот дурак! Так задумался, что, не заметив, съел все! И чего теперь делать? Как перед бабушкой извиняться? Это ведь для нее было… а-а-а… во всем этот облезлый оборотень виноват! Да, он! У-у, гад!
        …
        Выходят, наконец. Ладно, надо сдаваться. Только подожду, пока старик не уйдет. Хоть не очень стыдно будет. Хм, а чего это он так смотрит? Эмоции… сочувствие и жалость? Что там ему Лестия наговорила?! Идет ко мне…
        - Прошу простить меня, юная эльфа, за неподобающее поведение. Позволь, пусть и поздно, все же представиться. Меня зовут Лари Крофф.
        И ведь как искренне. Даже небольшой поклон вины выполнил. Ну вот. Вся злость куда-то сразу пропала. А ведь оборотень меня «сделал». Красиво. По правилам это я должен был сказать. Причем первым, после того как выяснилось, что он знакомый бабушки. М-да, еще один «косяк». Что же выхода нет, и я тоже должен извиниться, но ущипнуть не помешает. Напоследок. Так же красиво. Поэтому опускаемся в позу глубокой вины и…
        - Это я прошу прощения, пожилой волколак. Имя недостойной внимания, Сати. И нет оправдания моему незнанию, что вы с бабушкой находились в столь… близких отношениях.
        Хм, не переборщил? Хотя всего лишь второй уровень с однозначным толкованием слов, но интонацию я немного выделил, соответственно, смысл слегка поменялся. И оборотень понял «правильно». Жаль не вижу, голова в наклоне, но в эмоциях вон как передернуло и яростью опять пыхнуло. Правда, сильное смущение тоже присутствует. Вот и вернул должок, хе-хе. Так, а чего мелькнуло у Лестии? О-о, ого! Неужели… да быть такого не может! Хотя явно это произошло давно и, возможно, всего лишь раз, но… лучше забыть. Я ничего не понял. Ничего. Маленький еще, ага!
        Тем временем, пока я пытался не думать и не рисовать в воображении соответствующих картинок, бабушка спросила оборотня:
        - Ты сейчас к ним заглянешь?
        - Да. Если, это действительно Зараза, то надо спешить.
        - Спасешь?
        - Обижаешь. Даже с частичным обращением можно все повернуть. Главное, чтобы еще не умер.
        - Не забудь сказать, что действуешь от моего имени!
        - Обойдешься, ведьма!
        - Да ладно, я пошутила, давай, Лари, беги уж. И привет от меня Таише и Марише.
        - …
        - Ну, не хочешь - не передавай и нечего так глазами сверкать.
        Собрался уходить? Все, поднимаемся с земли, делаем глубокий поклон с сомкнутыми ладонями, прощаемся:
        - Доброго пути вам, дедушка Лари!
        Блин, чего ляпнул?! Кажется, меня уже ненавидят. Нет, так-то правильно, но если соотнести с предыдущей фразой, то… хм.
        - «Внимание! Уровень объекта „дедушка“ по шкале цветовой дифференциации повышен до зеленого».
        - «Сестренка, вот ехидина, случайно же вышло. Хотя ладно, оставь…»
        …
        - Ха-ха-ха…
        М-да, я явно что-то не так сделал. Вон, бабушка даже на ногах стоять не может от смеха, присела на крылечке. О, вроде немного успокоилась, теперь надо извиниться за пирожки…
        - Ха-ха, давно я так не смеялась, внученька. Дедушка Лари, хе-хе.
        - Я что-то не так сказала?
        - Хм, ладно, потом объясню. Лучше поведай, ты чего со своим лицом сделала? Уж не стала спрашивать при нем. Намазала чем-то?
        - Ничего, бабушка. А что случилось?
        - Шрам исчез. И выглядишь ты теперь как… ну… прямо куколка.
        Что? Неужели… «покров» вернулся?! Судорожное ощупывание подтвердило, да, привычной слегка вдавленной линии через глаз нет, а грязь, размазанная по щеке, спустя мгновение отвалилась. Однако мало ли. Нужно набрать воды, срочно! Конечно, ведро и ковшик зачарованы на отсутствие отражения, но есть же ладошки. Пусть плохо видно, но зачерпываем, наклоняемся… да, это он! Точно! Только откуда?!
        Глава 10. В гостях у сказки. Часть 2
        ЛЕС ПОГРАНИЧЬЯ. НЕБОЛЬШАЯ ФЕРМА ЛИСОИДОВ
        - С ним все будет в порядке, господин волколак?
        - Конечно, Нолита, вам не о чем больше переживать.
        Для приличия Лари вновь внимательно осмотрел тело лежащего в кровати лиса. Да, все верно, эманации Заразы теперь полностью отсутствовали, уничтоженные влитой особым способом Силой Жизни, а аккуратно перебинтованная рука больше не напоминала когтистую лапу какого-то монстра. Сама рана под воздействием малой Печати Лечения уже закрылась и начала заживать. Честно сказать успел вовремя. Еще один день и, вполне возможно, тому существу, что возникло бы вместо мужчины, окружающие его близкие послужили прекрасным обедом. Да уж, неожиданно обнаруженное преображение в активной фазе очень напрягло. Такого от простого укуса не происходит! Во всяком случае, настолько быстро. И только странная цепь случайных событий прервала готовую совершиться трагедию.
        - Мой муж поправится?
        - Несомненно!
        Суровые тренировки с женой и дочерью помогли, и Лари даже не повел бровью, терпеливо и уже в который раз отвечая на один и тот же вопрос, пусть и заданный в разной форме. С законами природы спорить бесполезно, и то, что у женщины, сильно переживающей за своего мужчину, отказывает разум, естественно, как солнце, встающее каждое утро над горизонтом. Скорее наверно стоило волноваться из-за невольно вновь подтвержденной легенды о всемогуществе Черной ведьмы. Во всяком случае, про совершенно случайное появление в доме заболевшего лиса, Кроффу явно не поверили. Впрочем, он сильно и не настаивал. Особенно учитывая, что оборотня не узнали и после откровенного намека заверили о невероятно плохой памяти на внешность спасителя.
        На самом деле Лари сейчас больше заботило, как лис заполучил столь опасную форму Заразы. Ждать, когда очнется, смысла не было, жена все рассказала и так. Правда, это только добавило вопросов. Простой осмотр силков в лесу и неожиданное нападение из кустов. Очень плохо и опасно. Да, укусивший мужчину псевдоволк убит, более того, его тело (увы, не осмотреть, но поступили правильно) сожгли на костре, однако могут быть другие. И главное, произошедшее говорило только об одном - где-то в лесу находится неизвестное Пятно Тьмы с активной Заразой. Значит, по возвращении надо срочно выдавать заказ на поиск.
        Кстати, действительно, нужно выдвигаться. Увы, лечение заняло время, да и сил забрало порядочно, поэтому в лучшем случае Крофф появится в городе поздним утром. А вечером уже заседание Совета. Ничего, заглянет домой и упросит Таишу на походную Печать Бодрости. Создание столь сложных магических структур ему так и не далось, впрочем, это и не было основной специализацией. Правда, на следующий день придется брать выходной, чтобы отлежаться.
        - Господин волколак, вот, возьмите в дорогу!
        Корзинка, доверху наполненная пирогами? И ведь почувствовал запах, но не думал, что пекли опять уже специально для него. Хм, честно говоря, трудно отказать, когда сейчас почти такое же количество умял, даже не заметив. А хотел всего лишь из вежливости попробовать один. У женщин лис, вообще, хорошо получается выпечка, особенно традиционные колобки с начинкой из мяса птицы.
        - Благодарю, хозяйка, но не стоит…
        - Это самое малое, чем я могу отплатить за спасение мужа, раз вы отказались от денег. Возьмите, прошу!
        Похоже, кто-то в гильдии получит по шее. Почему не все фермеры знают, что лечение Заразы полностью финансируется из казны и попытка взять за это хоть одну медную монетку чревата большими проблемами? Расслабились за последние несколько лет безопасной жизни! А пирожки придется взять. Тем более если угостит жену, то и примирение пройдет быстрее.
        - Хорошо.
        Так, все, пора.
        …
        Сориентировавшись и выбрав нужное направление, Лари потихоньку наращивал скорость, стелясь над землей большими мягкими прыжками. Хорошо, что перекидывание было способно убирать вместе с первой формой не только доспехи с оружием, но и небольшие предметы вроде походной сумки или корзинки с пирожками. Только необходимо, чтобы металла было самый минимум. А еще изменившееся тело позволяло в какой-то степени отстраниться от управления, отданного сейчас инстинктам. Соответственно, можно спокойно заняться анализом всего случившегося за этот, оказавшийся очень насыщенным, день. Особенно столь неожиданного знакомства с «внучкой» Черной ведьмы.
        Надо же, дедушка Лари! Ярость и раздражение, вызванные нелепостью произошедшего, уже улеглись, и осталось только непонимание, как реагировать? Особенно после частично воспроизведенного Ритуала. Понятно, что случайно вышло и вроде можно смело забыть, но… почему-то из памяти никак не уходили эти большие разноцветные глаза с невероятно пушистыми ресницами, что-то изменившие внутри оборотня. Юная лесная эльфа, вообще, вызвала очень странные чувства. С одной стороны, умильное сочетание перепачканных в земле рук и худеньких коленок (очевидно, до появления в жилище ведьмы чего-то собирала в лесу) с удивительно чистым кукольным личиком. Маленькая и хрупкая фигурка.
        Ну а с другой, четко ощущаемая исходящая от девушки смертельная опасность и невероятной силы удар в грудь в первое мгновение встречи. Причем ребра продолжали побаливать, даже когда Крофф уже был на ферме лисоидов. Впрочем, общение с Лестией несколько прояснило ситуацию, хотя она, как обычно, большей частью говорила туманными фразами и недомолвками. Но Лари к такой манере вести беседу уже привык и в целом, история эльфы стала понятной. Как ни странно, именно ее невероятность позволила оборотню решить, что, скорее всего, рассказанное являлось правдой. Сложно такое придумать.
        Уж про подлость и вероломство людей можно было точно ничего не объяснять. Известный факт. Так же как и про попытку принести девушку в жертву демону. Желающих получить могущество, разменяв его на чужую жизнь, в особенности не человека, среди этой расы достаточно. Не совсем, конечно, ясно, как эльфа смогла выжить, попав в Преисподнюю, но фразу ведьмы: «и Тьма, запертая в клетке из Света, навсегда теперь стала частью ее души…», после нескольких уточняющих вопросов с похожими размытыми ответами, оборотень решил воспринимать исходя из собственных знаний. И наверно именно так, как есть на самом деле.
        На Призыв, скорее всего, неправильно сделанный, откликнулся пусть и сильный, но лишь зверь, просто утащивший жертву к себе. Такие «там» тоже обитали. А умение легко и непринужденно приручать самых диких и агрессивных животных было одной из особенностей народа лесных эльфов. Поэтому наверно не стоит, слишком удивляться, что порождение Тьмы, так и не смогло взять верх над разумом девушки. Выбраться же из нее в связи с наличием Источника Света тоже не вышло. Эта Сила вполне способна создать постоянно подпитываемый непреодолимый барьер, закрывший душу. Оставалось только погибнуть или… заключить контракт. Что в результате и произошло, соответственно эльфа приобрела способности зверя преисподней и возможность в ней находиться почти без вреда для себя. Конечно, размен умения пользоваться магией (кроме элементарных действий) на физическое усиление тела (а что еще может предоставить подобное существо) не самый хороший вариант для фактически самостоятельно инициировавшейся ведьмы, но это лучше, чем умереть или потерять душу.
        В появлении эльфы так далеко от своей родины на территории Пограничья тоже ничего необычного нет. Приоткрытых проходов на «ту» сторону в виде пресловутых Пятен здесь полно, а Ушедшие Навсегда не зря использовали Преисподнюю для своих порталов, соответственно, расстояние значения не имеет. Дальше, еще проще. Черная ведьма наверняка почувствовала появление девушки в лесу и нашла ее сама. Или заставил гримуар. Привела домой и… демонический зверь оказался сильнее пусть проклятой, но всего лишь книги.
        Тут Лари, не удержавшись, слегка вздрогнул, чуть не споткнувшись при приземлении после прыжка, поскольку случившееся с Лестией, на его взгляд, было невероятнее, чем история Сати. До этого высшая нежить еще ни разу не кормила оборотня ужином сидя рядом за столом и спокойно попивая чаек. Скорее бы попыталась съесть его самого. И как теперь относиться к переродившейся Черной ведьме было совершенно непонятно. Во всяком случае, слегка рассеянная улыбка на лице и счастливый тон голоса, когда она говорила про «внучку», били по сознанию не хуже молота. Даже долго лелеемая из-за Мариши злость пропала. Однозначным являлось только то, что Лестия, судя по ощущениям, хоть и лишилась возможности использовать Тьму, но сильно слабее не стала. И хорошо, что с легкостью согласилась повторить клятву не вмешиваться по собственному желанию в жизнь разумных «измененных» Пограничья. Лишние проблемы сейчас точно не нужны. Да и поднимать руку на ту, которая для молодого и глупого волколака в свое время стала перво… хм, неважно, Кроффу, откровенно сказать, очень сильно не хотелось. Даже если она теперь не совсем жива.
        Увы, но то, ради чего оборотень появился в доме Черной ведьмы, осталось без ответа. Про возвращение Призрака Лестия ничего сказать не смогла, хотя при этом как-то очень странно взглянула. В связи с чем у Лари появилась мысль, что спугнула все же братьев енотов именно она. Это многое объясняло, включая следы. И что провела Рейну неудивительно, не тот уровень опыта. Кстати, по остальным возникшим проблемам, что неожиданно свалились на гильдию Охотников и были с легкостью вытянуты из Кроффа во время разговора (не больно-то и сопротивлялся, конечно), он получил несколько довольно дельных советов и значительную часть из них даже собрался использовать. В общем, с учетом вылеченного от Заразы лиса, сбегал явно не зря.
        Потихоньку в своих размышлениях Лари опять вернулся к тому, о чем предстоит говорить на Совете, решив пока оставить мысли о ведьме и ее новоприобретенной внучке. Будет время еще раз все обдумать. Особенно учитывая сказанные напоследок и почему-то отдавшиеся внутри каким-то болезненным чувством слова. О которых очень хотелось забыть. Ведь судя по ним, новой встречи с юной эльфой ждать придется совсем недолго…
        ДОМ ВЕДЬМЫ. ПОСЛЕ УХОДА ВОЛКОЛАКА
        Увы, радость от возвращения «покрова» вскоре несколько померкла, так как тщательное обследование тела показало, что полностью он появился лишь на голове, а от шеи и ниже отсутствовал, хотя шрамы и стали менее заметными. К тому же…
        - «Ну что, сестренка, есть результаты анализа?»
        - «На данный момент САТИ не может определить наличие сообщаемых „братиком“ изменений. Тестирование алгоритмов работы продолжается».
        Вот так вот. Не видит она почему-то частично появившегося «покрова». Совсем. В чем причина, пока не разобрался. Соответственно, определить когда возник тоже не может. Впрочем, мозги у меня иногда думают, и единственным вариантом оставалось то непонятное отображение шеи, видимое при «погружении», в котором уже несколько дней подряд я пытался убрать «неправильность». Ведь почувствовал сегодня, как нечто получилось изменить, но так привык полагаться на сестренку, что без ее сообщений просто не придал этому значения.
        Ладно, пока неважно. Главное - начало положено.
        ВЕЧЕР ТОГО ЖЕ ДНЯ
        Опять сидим на завалинке, пьем настой. Конечно, Лестия простила за съеденные пирожки, к тому же накормила так, что до сих пор живот усердно трудился переваривая. Тем не менее, то розовое платье я одел. Явно стало еще теснее, но натянул. Сам себе в наказание, раз бабушка у меня такая добрая. Кстати, хихикала она после ухода старого волколака еще долго. И сейчас наконец-то стало понятно почему.
        - Видишь ли, внученька, у оборотней…
        Оказывается, они очень щепетильно относятся к своим отпрыскам. И чрезмерная опека в порядке вещей, так же как строгость в воспитании. Даже если ты взрослый, но не доказал, что способен самостоятельно обеспечить свою безопасность, то для старшего поколения остаешься ребенком независимо от возраста.
        Вроде какое это имеет ко мне отношение? Да самое прямое! Учитывая, что непонятным образом умудрился повторить основные элементы существующего Ритуала принятия в стаю со стороны. Сначала продемонстрировал свою силу в бою без оружия, соответственно получил право претендовать на место, а потом в контексте сказанного, признал старшим родственником. Да еще позы использовал соответствующие. Во всяком случае, оборотни и не только они, трактуют их несколько по-другому.
        - Прости, Сати, ты все сделала правильно, но эльфийский этикет вежливости (ого, получается, с самого начала Даниэль меня учил именно ему, как странно) сейчас по большей части применяется лишь в определенных церемониальных действиях, а не в повседневной жизни. Чуть позже я объясню и покажу, какие именно правила теперь используются.
        Опять же внешний облик подвел. Не тяну на взрослую особь никак. Конечно, этому Кроффу потребуется время, чтобы все осознать и принять, но… тут бабушка остановилась и, странно улыбнувшись, сказала, что пока это не имеет значения. На том разговор и закончился, однако, я хоть и глупый, но не настолько. И так понял, все идет к тому, что оборотень действительно станет считать себя моим дедушкой с соответствующим результатом. Только этого не хватало! Пошутил, называется. Хоть руки с ногами связывай, да рот на булавку пришпиливай. Вечно все боком выходит. Э-эх. Ладно, поживем - увидим. Тем более он там, а я здесь. Может, и не встречу больше никогда.
        …
        Кстати, признаю, что виноват. И за пирожки стыдно. Но все же, так долго смеяться надо мной бабушке не стоило. Поэтому дождавшись подходящего момента, невинно спросил про увиденного в лесу деревянного идола. Конечно, не просто так. Небольшое смущение, когда я упомянул его в сообщении о девочке-лисе с подхватившим Заразу папой, не осталось не замеченным. Да, робкая попытка уйти от ответа была. Но после намека, что столь интересный вопрос забыть не получится, Лестия сдалась.
        Впрочем, ничего ужасного или таинственного здесь не оказалось. Изначально, при заселении на эту поляну, идол, вернее, даже простой столб, был всего лишь один и недалеко от прохода. И установила его сама Лестия, на тот момент старавшаяся свести к минимуму общение с остальными жителями Пограничья. Кстати, он до сих пор существовал, правда, находился теперь немного в другом месте (надо будет взглянуть). По договоренности (а вот с кем не уточнила) бабушка оставляла на нем прикрепленный список необходимых продуктов и вещей, которые через некоторое время получала. Заодно выполняла просьбы из приложенного письма, строго ограниченные по количеству и выполняемым действиям.
        Какие? Ну, Лестия тут напустила туману, да и я не настаивал (профессиональные секреты и все такое), однако кое-что узнал. В основном заказы шли соответствовавшие ее специализации и не требовавшие личного присутствия. Настои, зелья и даже лекарства. Опять же редкие растения, свежие или частично подготовленные к использованию (сразу вспомнил про работу Кайнэ - очень похоже). В конце концов, банальные советы по тем или иным проблемам.
        Конечно, еще оставались «особые» просьбы, требующие личного разговора с заказчиком и, возможно, определенных действий «по месту». Для этого на столбе была установлена специальная Печать. И действительно для активации требовалась свежая кровь, хотя и всего несколько капель. Заодно вытягивалась часть жизненных сил. Достаточно, чтобы резко уменьшить число желающих. Да, довольно жестоко, ведь это не магическая энергия и просто так не восполняется даже у «измененных», но и повод, чтобы обратиться напрямую к ведьме Тьмы должен быть довольно серьезным. К тому же Лестия могла сразу определить просителя, а также стоит ли выходить, потянуть время для «дозревания» или проигнорировать. В том числе сообщить о своем отсутствии и при необходимости поговорить на расстоянии. Своеобразный магический домофон с функцией автоответчика.
        Возможно, в людских землях подобное взаимодействие выглядело бы нелепо и наивно, но это Пограничье. Никто друг друга даже не пытался обмануть. И тем более, забрать от столба, то, что там находилось (никакого забора или сундуков с замками, да и ведьма не каждый день появлялась). А ведь кроме мешков с крупами и сушеных гербариев, на специальной подставке иногда стояли очень ценные зелья, да не по одной штуке, или лежали мешочки с магическими кристаллами. Но чужое брать нельзя и все «измененные» об этом знали. Впрочем, думаю, тут бабушка слегка лукавит, и ее эмоции подтверждали. Все же попадались в Пограничье подобные экземпляры. Однако даже среди людей вряд ли найдется смертник, рискнувший что-то отнять у ведьмы с такой славой.
        Вот напасть, убить и потом ограбить, какой-нибудь придурковатый герой-человек мог. Или команда. Только вот в Пограничье жили одни «измененные» (приезжие торговцы, не высовывающие носа из Центрального не в счет) и то, что разумные существа не убивают других разумных, было абсолютной аксиомой. Каждый такой случай являлся трагедией, причем в первую очередь для совершившего подобное, и будь даже Лестия «божьим одуванчиком», способным умереть от одного чиха, все равно никто не смог бы поднять на нее руку. Только, конечно, если бабушка не станет убивать по своей прихоти. Но в этом случае она сразу попадала под категорию монстров, с которыми у гильдии Охотников разговор короткий. В общем, знание о том, что с этой стороны бабушка в полной безопасности приятно успокоило.
        Ладно, я отвлекся. Так вот, возвращаясь к идолам Черной ведьмы, которых по смущенному признанию Лестии по всему Пограничью стоит приличное количество, и она даже затруднилась сказать сколько. Все оказалось очень просто, а также глупо и опять наивно, но уж таковы «измененные». Начало положили обычные слухи («сарафанное» радио в действии) об этом обменном столбе. Где он находится и как работает, знали немногие, а воспользовавшиеся им по нужде, деталями особо не делились. И народ, только в общих чертах поняв, про исполнение желаний за подношения и жертву кровью… поставил свои. Естественно, что вырезанные и даже раскрашенные лица уже прилагались. А потом стал молиться и просить. Свято место пусто не бывает, а с богами в этом мире после Катастрофы стало немного напряженно. Не отзывались. То ли дело та, кто действительно существует. Пусть и страшно, но, а вдруг поможет, все-таки «своя».
        Дело-то, конечно, прошлое (не уточнил, однако думаю, что сотня лет прошла, не меньше) и в свое время среди «измененных» даже специально распространялись официальные объяснения от гильдии Охотников, что «они» не помогают и лишний раз тревожить Черную ведьму не стоит. Однако, вера - это не просто слово, как бы ни считали по-другому. А когда на нее накладывается магия крови и такое место как Пограничье… в общем, нет ничего удивительного, что Лестия неожиданно на самом деле начала «чувствовать» этих идолов, включая произнесенные перед ними слова и просьбы. Даже иногда выполнять запрошенное, особенно когда могла и плата устраивала. Бывало и по простой прихоти. Опять же, имел место «эффект пустышки», что, естественно, сразу списывалось на оказанную после молитвы помощь. Гримуар тоже был доволен и немного успокоился. Ведь небольшие капельки Силы, поступающие от искренне предлагаемых подношений, складывались в довольно приличный поток энергии. Ну а про то, что информированность ведьмы о происходящем вокруг резко выросла и говорить не стоит. Слишком уж подробно иногда рассказывали идолам «измененные» о
своей жизни, перед тем как что-то попросить. Так, незаметно, бабушка и приобрела окончательно славу таинственного и могущественного существа, живущего на этих землях.
        …
        Рассказ впечатлил, но самое интересное ждало дальше, когда я посетовал, что взывающая к Лестии девочка-лиса переборщила, жертвуя свою кровь, и если бы не мое лечение, то могла серьезно пострадать. После чего, выяснив, как все происходило, бабушка, не акцентируя внимания на столь быстром зарастании раны от моей слюны, неожиданно спросила:
        - Сати, внученька, а что ты делала с тем, что слизывала?
        И получив откровенный ответ - отправляла в желудок, выдала странный набор эмоций и затем уточнила:
        - Как много?
        - Ну, думаю, там получилось всего пять, нет… шесть глотков. Не больше. Потом кровь окончательно прекратила течь.
        После чего последовало вкрадчивое:
        - И… ты ничего не чувствуешь?
        - Что именно?
        - Хм, например, где девочка сейчас находится?
        Честно говоря, такой вопрос меня удивил. Причем настолько, что я искренне попытался мысленно представить, естественно, с нулевым результатом.
        - Нет, бабушка.
        - Странно. Ну, может еще мало времени прошло или требуется выполнение заданного условия…
        - А что случилось, я опять сделала что-то не так?
        - Эх, внученька, ты прямо не перестаешь удивлять!
        - Бабушка, ну не играй в загадки!
        - Видишь ли, Сати… как бы ты сегодня заодно еще и фамильяра не приобрела.
        На эти слова уже встрепенулась моя демоническая часть, для которой подобное являлось отнюдь не в диковинку благодаря специфике сущности. И ритуал обретения фамильяра в памяти имелся. Соответственно, я точно знал, что ничего подобного не происходило. Нюансов там много. В том числе тот, что это у меня должны были глотнуть крови, а не наоборот. Но главный момент - фамильяр обязан иметь энергетическую форму или уметь переходить в нее. Иначе как он сможет появляться по первому зову хозяина? Девочка же явно обладала только физическим телом. Хотя кровь лисички была довольной вкусной, и в тот момент присутствовало сильное желание высосать побольше, включая душу, но об этом я бабушке не скажу.
        Впрочем, оказалось, что мы с Лестией вкладываем немного разный смысл в это понятие. Все же языковые отличия сказываются. Начнем с того, что у «измененных» есть так называемый Ритуал Обретения Связи, при котором они добровольно обменивались телесными жидкостями. Если точнее и откровенней, то при обоюдном согласии пили друг у друга кровь. Напрямую, а не просто налив в какие-нибудь емкости. И не две-три капли. Существовало еще несколько условий, но в результате, если желание было искренним, они получали возможность чувствовать напарника на расстоянии. На начальном этапе. Дальше шло полноценное общение, передача Силы и даже части своих умений. И это называлось именно Связь. Равноправное партнерство.
        Естественно, такого сегодня со мной не было, но существовал и другой вариант, неожиданный своей простотой и довольно… жесткий. Когда только один отдает кровь в обмен лишь на небольшое количество слюны. Причем плошка для первого и прикосновение губ для второго тоже подходили прекрасно. И после этого «измененный» становился фамильяром, хотя я бы использовал другое слово. К тому же все может происходить необязательно добровольно, хотя согласие и приветствуется, так как, по сути, условие одно - он должен быть ребенком до начала полового созревания. Связь в этом случае тоже появлялась, но несколько односторонняя, и Силу или умения фамильяр передавал новоприобретенному хозяину в обмен… на свое же полное подчинение. Вплоть до подавления воли и абсолютного исполнения приказов. Впрочем, возникающий импринтинг никто не отменял, и обычно достаточно было слепого обожания.
        Почему такое, вообще, возможно и откуда столь нелепый ритуал взялся? Ответ на этот вопрос я получил, когда бабушка спокойно добавила, что сами «измененные» в силу своего щепетильного отношения к личной свободе подобным пользуются крайне редко и только в особых обстоятельствах, а с людьми это работает далеко не всегда. Ну а дальше даже думать не пришлось, поскольку кроме них в этом мире существовала (правда, когда-то) только одна полноценная раса, которая, собственно говоря, всех «измененных» и создала. Получается, что хотела, то и заложила. Ну а поскольку Лестия искренне считала, что перед ней настоящая эльфа, соответственно, никаких препятствий к тому, что сегодня я заполучил фактически рабыню, не было. Да, девочка о подобном не думала и обращалась к бабушке, но Тьме без разницы, кто сунулся в исполнители, а ритуалу - что хотел «измененный». А я подношение взял, добровольно пожертвованную кровь выпил, слюны в рану напустил. Осталось выполнить обещанное, что будет сделано тем оборотнем и все!
        Эмоций возникло целое море. И в первую очередь, искреннее возмущение - а оно мне надо?! Только я решаю, что мое, а что нет! Даже демон обиделся и заявил про полное отсутствие интереса к такой слабенькой душе. И кроме того, раз ничего не чувствую, значит, не вышло. И эльфа тут сидит фальшивая. В общем, после небольших размышлений, мысленно пожелав лисичке удачи в жизни и папиного выздоровления, я решил, что рассказанное бабушкой очень познавательно, но не более того. Вот только… слишком уж все это напомнило о жизни в замке, Даниэле, нашей с ним «связи» и отношениях как мастера и химеры, включая возраст инициации. Особенно учитывая, что он-то как раз был настоящим эльфом. Даже стало немного любопытно, какая из этих разработок была создана раньше: «химеры» или «измененные». А может, шли параллельно?..
        …
        Вечер за разговором пролетел незаметно. И поскольку было уже поздно, про Заразу мне пообещали рассказать завтра. Я не возражал, ведь времени у нас с бабушкой много, куда спешить?
        …
        Ну а потом было уже традиционное укладывание спать и сказка на ночь. Красивая и немного печальная история про девочку и фигурку воина на одной ноге, почему-то очень знакомая, но все равно интересная. Только вот уже в самом конце, когда сознание почти полностью растворилось в мягкой и уютной темноте, я неожиданно ощутил ладонь, ласково коснувшуюся щеки, и услышал странную фразу, сопровождающуюся грустным всплеском эмоций:
        - Прости, Сати, как хотелось хоть еще немного восполнить давно мною потерянное и дать тебе то, что вернуть почти невозможно, но…
        Последние слова почему-то так и не прозвучали, а может пришедший в это мгновение сон просто не дал их расслышать.
        Глава 10. В гостях у сказки. Часть 3
        БАБУШКА И ВНУЧКА. ЛЕС ПОГРАНИЧЬЯ
        Это было довольно неожиданно, но после завтрака Лестия предложила прогуляться. Вдвоем. Я не возражал, даже обрадовался. Ведь первый раз она решила куда-то со мной выбраться. Ну а спонтанное это желание или как-то повлиял разговор с оборотнем, значения не имело. Наверно, вообще, не спеша пройдемся по округе. Увы, ошибся. Бабушка, кстати, узнав, что я пользуюсь «ритмом», обрадовалась. Правда, почему-то назвав его эльфийской тропой. А затем неожиданно показала мастер-класс.
        Никаких рывков в сторону и резких смен направлений. Лестия, переодетая в почти такое же платье как на мне, только с длинным подолом и в черном плаще, не торопясь, шла почти по прямой, слегка опираясь на вырезанный из корня узловатый посох. Сначала я носился вокруг нее, радуясь совместной прогулке и непрерывно демонстрируя найденные то тут, то там ягоды с грибами, получая ободряющую улыбку и кивки. Но затем, чтобы не отстать (а ведь шла по-прежнему, не спеша), пришлось держаться рядом и… постепенно увеличивать скорость!
        На ее один небольшой шажок я тратил все большее количество уже откровенных прыжков и все равно не мог обогнать. Наконец, даже начал уставать, и был вынужден увеличить поступление энергии, потихоньку задействовав резерв. Хорошо хоть вскоре оказались на месте, иначе пришлось бы ломать свою гордость и просить идти помедленнее. Молодой здоровый мужик, пусть и тело девчачье, но бабушка меня «сделала». Нет, как такое возможно?!
        - А ты молодец, Сати. Прости старую, что немного проверила и использовала Тропу Смерти на полную. Больше не буду так поступать. Все в порядке?
        - Д-да…
        И пока я пытался судорожно отдышаться, стоя на коленках и опершись руками в землю, Лестия подошла к цели нашего путешествия - странному ограждению из металлических прутьев, покрытых шипами, стоящему на небольшой поляне. От него ощутимо тянуло Силой Жизни, в то время как вокруг висел едва уловимый, но знакомый «запах». Зараза. С учетом вспомненного неудивительно, ведь внутри слегка подрагивало пятно Силы Тьмы, испуская темное марево. Один из проходов на Изнанку. Его бабушка и стала рассматривать. Затем в несколько движений соорудила небольшую печать из струек Силы Смерти. Потом еще одну. В целом ее действия неожиданно напомнили исследования Даниэля. Конечно, было любопытно, что Лестия делает. Обязательно спрошу. Когда немного приду в себя. И резерв надо еще подкачать, а то вдруг опять свою проверку продолжит. Стыдно будет, если все же обгонит.
        - «Внимание! Наблюдается наличие свободной энергии темной составляющей».
        - «Вижу, сестренка. Спасибо!»
        Да, действительно, туплю конкретно! Сейчас…
        …
        - Внученька, ты чего делаешь?
        Да, так-то ничего особенного. Просто встал с другой стороны ограждения и тихонько тяну в себя Силу, исходящую с Изнанки. Причем не напрямую, а всего лишь ту, что уже снаружи и рассеялась над пятном. Установленный барьер (а чем может еще являться ограда) немного мешал, но не сильно.
        - Извини, больше не буду.
        - И все же, ты чего делала?
        А чего голос такой встревоженный? Врать, смысла нет, так что скажу как есть.
        - Это… резерв хотела побыстрее восполнить.
        Интересно, а чего это она на меня через свои Печати смотрит?
        - Внученька, ты нормально себя чувствуешь?
        Странно.
        - Да, бабушка.
        - Хм, а можешь еще так сделать?
        - Хорошо.
        Нет, ну вот точно как Даниэль. Те же воспылавшие нездоровым энтузиазмом глаза и куча Печатей вокруг моего тела. И не предусматривающие обсуждения требования. Ограждение препятствием не стало. Движение руки бабушки и оно откинулось лепестками в разные стороны. Впечатлило. А затем…
        «Быстрее. Медленнее. Попробуй с этого краю. Сверху. А если со всего Пятна Тьмы целиком? Напрямую? Обратно вернуть? Получается? Отлично! Теперь опять забирай!»
        Заодно шли постоянные расспросы о моих ощущениях. Как-то удивленно Лестия обрадовалась, когда узнала, что всю Силу я не усваиваю, поскольку часть нужно отсеивать как неподходящую. Действительно, так и было, хотя в этом Пятне «плохой» неподдающейся поглощению Тьмы содержалось немного. И постепенно, по мере вытягивания, она, кстати, уменьшалась. Мозги решили сегодня порадовать повышенным уровнем сообразительности и мысль о том, что это скорее и есть пресловутая Зараза, пришла в них быстро. Особенно с учетом того, что «запах» тоже почти исчез.
        …
        Вскоре вся свободная энергия была усвоена, да и резерв наполнился, о чем я бабушке и сообщил. Но, увидев огорченное лицо, добавил, что могу продолжать, только в себе уже надолго не удержу. Зря сказал. В общем, в конце концов, пришлось раскрывать ауру и вкачивать энергию туда, поскольку сестренка заорала об избыточности темной составляющей в теле и угнетении Источника Света.
        Долго так продолжаться не могло, особенно с учетом того, что бабушка несколько раз просила (если получится) увеличить скорость вытягивания Силы. Трудности это не составляло, правда, до тех пор, пока Тьма уже не начала активно сопротивляться. Нет, не стала разумной. Просто все, что было снаружи и в самом Пятне, я выкачал и теперь откровенно тянул с Изнанки. И там, похоже, она не успевала возле перехода накапливаться в достаточном количестве. Про то, что творилось у меня над головой, лучше было вообще не думать и даже не смотреть. Аура ведь тоже переполнилась, и пришлось тупо выбрасывать Тьму вверх, закручивая в воронку, чтобы не расползалась. И она превратилась уже в небольшой быстрорастущий вихрь.
        Что делать дальше я не представлял, ведь это было уже откровенно опасно. Такой концентрацией можно уничтожить все вокруг на приличном расстоянии, если перестать удерживать, и она расползется. Растения, как и животные, все же здесь почти обычные, не такие, как в Землях Демонов. Не выдержат. Чего хотела добиться спонтанным экспериментом Лестия непонятно, но я ей доверял, поэтому послушно продолжал. Впрочем, честно предупредил, что вытягивать стало труднее и вскоре контролировать уже забранное будет почти невозможно. После чего последовала долгожданная, хотя и довольно странная команда:
        - Так, Сати, а теперь давай, все, что накопила, возвращай и настолько быстро, насколько возможно!
        - Хорошо!
        Фух. Какое облегчение. Особенно для сестренки, ведь без нее я бы не справился и уже откровенно эксплуатировал на полную. Вгонять Силу Тьмы в Изнанку, кстати, оказалось не в пример легче. Сама забирала. Но напор создать удалось. Насколько смог. И наконец…
        - Все, бабушка!
        Конечно, немного рассеялось по поляне и трава, не выдержав, пожухла, даже деревья прихватило, но тут ничего не поделать, слишком уж большая концентрация энергии получилась. Между прочим, уровень фона вокруг резко подскочил, хотя и сразу стал потихоньку уменьшаться. Не знаю, как у бабушки, а у меня из только что проделанных действий появились пара интересных выводов, которые потом надо обязательно обдумать. Но сначала стоит отдохнуть. И отойдя в сторонку на слегка дрожащих ногах я, не выдержав, откровенно сел на землю и, обхватив коленки руками, попытался успокоить вновь появившееся бурное дыхание. Увы, несмотря на полный резерв и прокаченное через себя такое количество Силы, ощущение усталости все равно присутствовало, отдавая легкой ломотой во всем теле.
        - «Внимание! Обнаружено частичное повреждение внутренних энергетических каналов. Запущена процедура восстановления. Ориентировочное время - пять минут».
        - «Спасибо, сестренка, ты молодец!»
        - «Не за что, „братик“… отдыхай».
        Хм, как необычно закончила фразу. Вроде не учил. Сама так решила? Неужели, скоро очнется? Здорово бы было, а то уже соскучился.
        Время прошло быстро и, поднявшись на ноги, я подошел ближе к Лестии, которая, закончив рассматривать бурлящее как кипяток и изрядно уменьшившееся в размерах Пятно, попросила:
        - Внученька, скажи, ты теперь видишь ту «неправильную» Тьму?
        «Запах» вокруг совершенно не чувствовался, а немного притянутая темная составляющая, оказалась вполне себе чистой. Более того, ощущалась как собственная, хотя это как раз не удивительно, ведь только что через себя пропустил.
        - Нет, бабушка. И я уже догадалась, что это и есть та Зараза, так?
        - Умница, Сати. Да, она.
        - Так, ты мне все-таки объяснишь, что это такое?
        - Хорошо. Наверно действительно слишком долго тянула, прости. Давай присядем? Вот здесь.
        Хм. Не помешает. А то, похоже, я рановато решил, что отдохнул. Мышцы все еще немного ноют. Теперь слушаем дальше.
        - Дело в том, что…
        Лестия помедлила. Возникло впечатление, как будто она решала, о чем именно мне можно сказать. Более того, в этот момент внутри ее огонька души возник странный неуловимо знакомый отблеск или наоборот… тень. Да, так более правильно. Но главное - это появившаяся тонкая едва заметная струйка смешанных эмоций, напоминающая тлеющий уголек, оставшийся от когда-то бушующего пожара и отдающий невероятной тоской и… болью от совершенной ошибки. Как странно. Вспомнила про гримуар? Или здесь нечто другое?
        - … я сама точно не понимаю. Видишь ли…
        Так, похоже, надо подтолкнуть, а то в час по слову будет выдавливать. Пускай хоть чего-нибудь расскажет и хватит. Конечно, интересно, однако она… то есть, бабушка, мне важнее знаний, которые не больно-то сейчас и нужны.
        - Это ведь и есть та самая Катастрофа, верно? Выплеснувшаяся в этот мир «неправильная» Тьма, после проведения некоего ритуала. Просто не предполагалось таких последствий?
        - Не предпо… так ты знаешь?!
        Хм, не нравятся мне ее эмоции… думаю, надо эту часть перескочить. Пока оговорки вполне достаточно.
        - Кстати, столько времени уже прошло. Почему до сих пор не исчезла? Ведь я чувствую, что Зараза не является частью настоящей Тьмы! По ощущениям… ну прямо какую-то плесень напоминает!
        - … (с облегчением) Верно, внученька. Из-за той… ошибки, сюда проникло, что не должно существовать. И «оно», паразитирует на этой Силе. К сожалению, место сосредоточения Тьмы - Преисподняя, является частью нашего мира, своеобразной изнанкой. Отрезать невозможно, а очистить… я не знаю, как это сделать.
        Какое признание. Но здесь тоже не стоит останавливаться.
        - Так чем она страшна и что делает с теми, кого коснулась?
        - Принудительно превращает живых существ в демонов. Только, как бы сказать, неправильных. Ведь в обычном случае, если обобщенно…
        Тут Лестия также может не продолжать. Кому это она говорит? Я за нее закончу.
        - …демон Преисподней - это сущность плохих поступков, отяготивших душу разумного, с отпечатком его сознания. Вечно мучающаяся и неспособная измениться, поскольку для этого нужна душа, которой нет. Любой ценой желающая заполучить ее и вернуться в мир живых, не осознавая, что это бессмысленно. Продолжать?
        - Э-э-э… извини, я уже забыла, откуда ты вернулась.
        Пожалуй, про то, что это тоже не истинные демоны, я ей говорить не буду. Знает - не знает, неважно. Речь сейчас не об этом. Пытаем… в смысле, расспрашиваем дальше.
        - Так что значит - неправильные?..
        …
        Поговорили. Заодно, пока слушал - умял вытащенный Лестией из небольшой поясной сумки кусок мяса, запив водой из фляжки. А я еще гадал, что там находится! Какая же у меня бабушка все же заботливая. Никому не отдам!
        Ладно, возвращаясь к нашей беседе. Честно сказать, под конец сложилось странное впечатление, что я скорее не расспрашивал, а подтверждал давно известное. Просто слегка подзабытое. Омерзительная все же вещь, эта Зараза. Ближайший аналог из человеческой памяти - что-то наподобие вируса зомби-апокалипсиса. Как уже говорилось ранее, в своей первооснове выглядит как особым образом структурированная Тьма. Что интересно, пропитывает ее не полностью, а создает своеобразную пленку-оболочку. Все же Зараза неспособна к поглощению истинной сути Силы, а скорее паразитирует на ее внешних эманациях. Впрочем, этого более чем достаточно.
        Эта гадость мгновенно поражает тело живого существа и изменяет, искажая разум и превращая в монстра с возможностями, сильно напоминающими демонические. И первой его жертвой становится собственная душа, которую он в прямом смысле слова съедает. Чуть-чуть опоздал с лечением и оставшийся огрызок уже не способен вернуться в нормальное состояние. Только милосердно уничтожить физическую оболочку и отправить на перерождение. С целью существования немного интереснее, но если отбросить специфику искаженной логики пораженного, то она ничем не отличается от обычной для всех живых - воспроизводство себе подобных и чем больше, тем лучше.
        Возможно, этот мир давно бы погиб, но была у Заразы и серьезная слабость. Не могла она существовать вне Силы, на которой паразитировала. Даже если находилась внутри носителя. Кроме того, ей требовалось время, чтобы преобразовать его под себя, учитывая, что сильный разум способен к довольно продолжительному сопротивлению, отражающемуся даже на теле. Ну и, естественно, чем меньше магический фон, тем также дольше происходило превращение и подготовка к заражению следующего существа. Опять же, оказалось, что часть разумных в этом мире и даже некоторые животные имели к ней иммунитет. В первую очередь это относилось к «измененным». Было еще несколько, но уже не очень существенных моментов.
        Конечно, в столь неожиданно возникшем разговоре мы так и не коснулись еще очень многих вопросов. Что-то явно недоговорила Лестия, а кое-что я решил пока не спрашивать или не рассказал сам. Например, как Зараза связана с Бездной, которая также активно поучаствовала в Катастрофе, тем более до недавнего времени я думал, что это одно и то же. Опять же мои приключения в домене и истинный демон, от которого этой гадостью просто смердело, но на безумца пораженного «вирусом» он был явно не похож. Кроме того, почему придя волной из глубины эльфийских земель и уничтожив их цивилизацию и Великий Лес, Зараза остановилась ровно по границе с людскими территориями?
        В общем, спрашивать еще можно было долго, но решив, что хорошенького помаленьку, а времени у меня предостаточно, я остановился, заслужив благодарный взгляд бабушки, которую эта тема явно тяготила. Какое-то время мы уже просто сидели и молчали, пока я держал Лестию за руку, слегка поглаживая и ощущая, как она успокаивается, а огонек души возвращается в прежнее состояние, потихоньку вновь начиная испускать лишь волну ласковой теплоты.
        …
        - Как, Сати, восстановила силы?
        - Конечно!
        - Тогда давай поставим Барьер обратно и сходим еще в одно место.
        Я быстро поднял секции ограждения, после чего бабушка, несколько раз обойдя вокруг, спела на них какое-то кружево из струек Силы Смерти, замкнув в конце в своеобразный купол. Потом несколько минут просто стояла, вливая в него энергию. Интересно, похоже, металл, из которого состояли прутья, был своеобразным накопителем, наподобие кристаллов.
        …
        В другую, как я догадался, заранее определенную точку нашей прогулки мы переместились довольно быстро. Хотя Лестия уже не так торопилась, бежать рядом с ней пришлось все равно в приличном темпе. Обязательно надо узнать каким образом бабушка так делает и научится. Очень полезная способность.
        Здесь, кстати, уже было нечто другое. Небольшое озерцо, окруженное облаком Силы Смерти. Довольно приличное количество костей, разбросанных по берегу. Еще не до конца сгнивший труп какого-то зверя. А в довольно прозрачной воде четко виднелись плавающие там костяки рыб. В прямом смысле слова. Они шевелили хвостами и вели себя как настоящие. Не удержавшись, наклонился и, зачерпнув в ладошки прохладной жидкости, сделал несколько глотков. И опять получил удивленное восклицание:
        - Сати, она же…
        - Все нормально, бабушка, для меня это неопасно.
        - Ну… если так, тогда ладно.
        Но было видно, что Лестия взволновалась, так как почти сразу создала какую-то Печать и некоторое время через нее смотрела. Затем все же успокоилась, хотя замечание прозвучало:
        - Ты очень сильная, внученька, но прошу, не делай так больше. Будучи живой, пить «мертвую» воду не стоит.
        Слушаться взрослых правильно, поэтому искренне пообещал:
        - Хорошо, бабушка.
        Затем, не удержавшись, спросил:
        - А чего мы тут будем делать?
        - Попробуй так же вытянуть отсюда Силу, внученька. Сможешь?
        Без проблем. Тем более Зараза отсутствовала, как и что-либо другое, препятствующее поглощению. Только с водой возникли трудности, и пришлось задействовать сестренку на дополнительный контроль, но справился. Ну а с учетом того, что это был явно не естественный Источник, в один прекрасный момент энергия просто кончилась, а плавающие в воде кости расплылись мутными пятнами. Лестия же все это время тщательно наблюдала за происходящим, опять обложившись Печатями. Однако, прямо какое-то ощущение подопытного кролика. Может, стоит спросить, была ли она знакома с Даниэлем?
        - Бабушка, я все. Теперь обратно?
        - Нет, Сати, подожди.
        И тут она сделала довольно неожиданную вещь. Подойдя ближе, вытянула к раскручивающемуся над моей головой вихрю руку и… стала его поглощать.
        - Внученька, попробуй не дать мне этого делать.
        Ага, и как? Хотя, сосредоточившись и ощутив весь объем энергии, как собственный, немного получилось. В пределах ауры, так, вообще, полностью. А вот все, что вне ее, по-прежнему быстро уходило.
        - Так, а теперь давай все в меня и под напором, как с Тьмой. Не бойся, не навредишь.
        Влил. Даже чуть-чуть из собственного резерва. Слишком увлекся. Хорошо сестренка вовремя предупредила. Причем неизвестно куда, ведь аура бабушки по плотности и объему почему-то, совсем не изменилась. Честно говоря, не понял, зачем все происходящее, но судя по довольным глазам Лестии, результат ее порадовал. Озерцо, кстати, полностью преобразилось. Все, что было тут мертвым, трава кусты и деревья, осыпались облачками пепла. И ни малейшего следа Смерти. Просто пустое пространство.
        - Бабушка, а что тут теперь будет?
        - Ничего. Ты очистила это место и здесь через некоторое время появится обычное лесное озеро. Только мальков рыб надо сюда принести. Ты у меня молодец, внученька! И… сделаешь еще одно небольшое усилие? Хотя, если устала…
        - Нет-нет, давай, идем.
        Конечно, хотелось опять кушать и сильно, но отказать бабушке, глядевшей на меня такими сверкающими глазами, было невозможно.
        …
        Собственно, мы уже возвращались, и лишь сделали небольшой крюк к югу. Затем было несколько непонятных изменений направления, ощущение схожее с подходом к нашему дому и…
        Это даже полянкой не назовешь, скорее небольшое свободное пространство в окружении древесных исполинов, полностью скрывающих его от внешнего мира. Даже сверху плотный покров из ветвей и листвы. Под ними растение, напоминающее местный папоротник, растущее над родничком с кристально чистой водой. И все это окружено сиянием с четко определяемым происхождением. Сила Света! Ну надо же, пусть и маленький, но естественный Источник! Сразу стало очевидно, что им является само растение, а максимальная концентрация в небольших бутончиках россыпью раскиданных по нему. Немного. Всего с десяток.
        - Сати, будь осторожна. Ауру ты, конечно, свернула, спасибо, но еще раз напоминаю, постарайся не пользоваться Тьмой и Смертью вне тела, хорошо?
        - Да, бабушка!
        - А теперь, можешь немного забрать Силы? Только совсем чуть-чуть. С одного бутона. И оставь, не втягивая, в руке.
        - Хорошо.
        Опять получилось достаточно легко. Кстати, довольно приличный объем там был сконцентрирован. Только, увы, бутон прямо на глазах превратился в мерцающее облачко и растворился в воздухе. А у меня на ладони крутилось небольшое сияющее веретенце. Красиво. Даже не знал, что так могу.
        - А теперь обратно отдай. Прямо в веточки. И добавь от себя, сколько сможешь.
        - Да, бабушка.
        Честно говоря, перестарался. Даже в глазах потемнело, и шум в ушах появился. Но так хотелось помочь этому необычному растению. Ничего, от меня не убудет…
        - Сати! Сати, что с тобой?! Давай глотни!
        Упс, кажется, ненадолго отключился. Даже упал. Открыв глаза, я увидел бабушку, с тревогой вглядывающуюся в мое лицо и небольшую фляжку возле губ. Ого, какая вода вкусная и бодрость сразу вернулась! Да такая, что появилось желание вскочить и бежать. Правда, кушать сильнее захотелось.
        - «Внимание! Поступление в организм стимулятора регенеративного типа неизвестного происхождения. Полное восстановление микроповреждений магических каналов. Временное повышение энергопотенциала на тридцать процентов».
        Вот это да, ничего себе водичка. Явно Лестия ее только что из родника набрала.
        - Сейчас все хорошо, бабушка. Немного не рассчитала. Ну и как там этот кустик? Э-э…
        М-да. Теперь он сиял, как новогодняя елка и был весь усыпан бутончиками, где-то под пару сотен точно. Ничего себе влил. Правда, новые цветы какие-то странные. Немного отличаются оттенком. Темнее. Интересно почему? Заодно хотелось бы узнать причину бурной радости, ощущаемой в эмоциях бабушки.
        - Какая ты у меня умница, внученька. Сейчас, конечно, их пока нельзя собирать, но через пару месяцев вполне созреют.
        - Что это за куст-то такой?
        - Папоротник Света. Очень редкий. Во всем Пограничье их всего несколько и они также тщательно спрятаны. Потом обязательно сходим к другим. А из цветков делают зелье Восстановления, которое способно справиться с любыми ранами или смертельной болезнью. Ты сама видела, как их было мало, соответственно, и таких зелий получается тоже немного. Можно сказать, каждый цветок - это чья-то жизнь. «Живая» вода, что в родничке, тоже помогает, но со временем выдыхается, даже в специальном сосуде.
        Точно, я помню, как про это зелье говорил тот друид из Охотников и Даниэль.
        - Так давай я еще…
        - Нет, больше не получится. Уже проверено. Не примет растение повторно чужую Силу до следующего цветения. Кроме того, ему нужно еще напитать эти бутоны особым образом. А их и так многовато теперь. Созревать будут несколько дольше. Но те, кто сюда приходят, неготовый никогда не сорвут, так что ничего страшного. Однако какая у тебя Сила Света чистая оказалась! Я, конечно, предполагала, но настолько…
        - Чистая?
        - Не бери пока в голову, позже объясню.
        Ничего не понял, но раз потом расскажет, то и думать не надо. Тем более меня сейчас заботило другое обстоятельство.
        - Бабушка…
        - Да, внученька?
        - Я кушать хочу!
        - Тогда скорей идем домой. Я обед заранее с утра приготовила, и печь сильно протопила. Все должно быть еще теплым.
        Ура! Хотя, скорее всего, это будет уже ранний ужин. Но напоминать бабушке о якобы небольшой прогулке до обеда, не буду. Особенно после того, как услышал, что моя Сила, влитая в папоротник Света, поможет спасти чьи-то жизни. Не говоря уже о том, что от того Пятна Тьмы в ближайшее время никто не заразится, а на берегу озера не умрет.
        …
        К сожалению, вечерних посиделок с разговорами не получилось. После того как в живот перестало влезать все, что подкладывала в тарелки бабушка, я просто вырубился. Неожиданно накатившая сонливость даже не дала встать из-за стола. Только смутно помню, как меня отнесли на кровать и переодели, затем мягкое прикосновение губ ко лбу и все.
        …
        Комната. Лежащая в постели счастливо улыбающаяся во сне юная девушка и сидящая рядом пожилая женщина, осторожно держащая ее за руку. Негромкие, наполненные нежностью слова, правда, проговариваемые иногда с каким-то странным и непонятным отзвуком:
        - Спи, внученька. Прости, что неожиданно подвергла тебя такому испытанию, но это было необходимо.
        Непродолжительное молчание.
        - Подумать только, на своем желании и голой Силе сделать то, на что способна лишь команда опытных магов с подготовленным специально Ритуалом и использованием сложнейших Печатей. Чему мне тебя учить?
        Грустный смешок.
        - И ведь по-прежнему считаешь себя не той, кем являешься…
        Пауза.
        - Как бы я хотела, чтобы это было действительно так.
        Еще одна небольшая пауза.
        - Надеюсь, ты сможешь меня простить когда-нибудь, но… тебе все же пора встретиться со своим прошлым. Пока еще есть время.
        Женщина встает, целует девушку в лоб и, уже выходя из комнаты, чуть обернувшись, неожиданно еще сильнее изменившимся голосом произносит:
        - Сладких снов, моя до… девочка.
        …
        Глава 11. Призрак прошлого. Часть 1
        ЖИЛИЩЕ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ
        Мой нос почувствовал запах. Просто невероятно вкусный. Рот непроизвольно наполнился слюной и, волей-неволей, пришлось проснуться, чтобы сглотнуть. Как странно. Неужели бабушка решила так рано приготовить завтрак? Или… проспал?! Точно, вон как светло в комнате. Ну вот, а только-только вошел в режим, вставая уже который день с первыми лучами солнца, попадающими на эту поляну.
        - «Доброе утро, сестренка!»
        - «Доброе утро, „братик“.
        Конечно, понежиться в кровати никто не запрещал. Благо уже давно травяной тюфяк превратился в полноценный матрас, набитый шерстью принесенных зверей. И подушка с пухом наловленных птиц была просто бесподобна, не говоря о мягком одеяле, сделанном из выделанных шкур. Ну а постельное белье уже дважды замененное, бабушка, похоже, стирала с какими-то травами, настолько приятно от него пахло.
        Тем не менее, я давно решил, что нескольких минут для приятного ощущения уходящего сна вполне достаточно. Все же это лишь одна из многих вещей, которыми просто необходимо насладиться в полной мере. Пока есть возможность. Так, пора вставать. Кроме того, очень хочется узнать, чем таким вкусненьким собираются кормить?
        … Блины! Но ведь их делают из муки, разве нет?
        - Доброе утро, Сати! Как спалось? Подожди немного, уже скоро.
        Ну вот, а ведь бесшумно прокрался к кухне и заглянул буквально краем глаза. Как заметила?
        - Доброе утро!
        - Прости, что не из обычного теста. Надеюсь, тебе понравится.
        О чем она говорит? Да я слюной изошел!
        - Хотя, если хочешь, то уже можно. Пока первые кушаешь, другие поспеют.
        - Бабушка, но мне надо себя в порядок привести.
        - Тогда иди, Сати. Как раз когда закончишь, испеку остальное.
        - Я быстро!
        Посещение отдельно стоящего строения и чистка зубов не заняли много времени, но оставалась еще зарядка. Да-да, несмотря на видимое отсутствие необходимости, я все же решил ее делать. Как бы хорошо тело ни двигалось, от утренней разминки явно хуже не будет. Мало ли что может случиться в будущем, а столь полезная привычка пойдет только на пользу. Ну что, начали!
        …
        Взмах рукой. Вытянуть ногу. Выше. Опустить. Переместиться. Изогнуться. Выпрямиться. Кувырок назад. Замереть. Подпрыгнуть. Сымитировать резкий удар. Приземлиться с перекатом. Скольжение. Ускориться. Остановиться. Развернуться. Еще одно движение руками. Два кувырка подряд…
        …
        Последнее время как-то само собой изначальное дрыганье руками и ногами исчезло, превратившись в своеобразный танец. Откуда он взялся непонятно. Такое ощущение, что тело вспоминало что-то забытое. Но я решил не задумываться, а просто следовать своим чувствам. Начиналось все с замедленных плавных движений, которые постепенно ускорялись. Бой с невидимым противником и под конец обязательный переход на сверхускорение с финальным „мерцанием“. Между прочим, уже давно три раза подряд могу делать и не за горами четвертое! Ну а завершало утренние процедуры обливание из ведра с водой и растирание тела полотенцем. Пусть и не потею, но чистоту соблюдать надо. Волосы же удивительно быстро подсыхали к концу завтрака. Оставалось только расчесать и стянуть заколкой.
        Все! Сделал! Теперь можно накинуть сарафан и… да здравствует еда!
        …
        А-а-а! Я и не знал, что у Лестии есть мед! И пусть блины действительно сделаны из перемолотой крупы (что-то вроде гречки), но как же вкусно!
        - Я рада, внученька, что по душе пришлось. Жаль, сразу не вспомнила про этот рецепт, а то бы раньше побаловала. Кушай-кушай.
        - …(кусь-чавк).
        …
        Все было просто замечательно. Великолепное солнечное утро. Вкусный завтрак. Бабушка, смотрящая на меня добрыми глазами… в которых четко читалось тщательно скрываемое напряжение и тревога.
        Да, я их уловил, когда еще первый раз заглянул на кухню, но решил, что это связано с нашей вчерашней прогулкой. Дескать, переживает о моем здоровье. Но сейчас стало понятно - причина в другом. Даже наедаться сильно не стал, скромные три порции с парочкой ковшиков меда, не более. После чего выжидательно уставился на Лестию. И не ошибся.
        - Уже все, Сати, девочка моя? Точно добавки не надо?
        - Нет, я сыта, бабушка. Спасибо за еду.
        - Тогда… не хочешь прогуляться со мной (выдох, короткий пронзительный взгляд)… в еще одно место?
        Ух-ты, как разволновалась-то? Даже боязнь к эмоциям присоединилась. Причем за меня. И одновременно решимость.
        - Конечно, с удовольствием!
        Жизнь становится все интереснее…
        ГДЕ-ТО В ЛЕСУ ПОГРАНИЧЬЯ
        В этот раз Лестия шла спокойно, и держаться рядом было нетрудно, но далеко я все равно не отбегал. При этом в процессе передвижения бабушка становилась все серьезнее, а набор странных эмоций сильнее. Честно сказать, сначала подумал, что меня сейчас отведут к еще одному папоротнику Света. Уж больно похожий маршрут в конце был. Особая тропа с привычным искажением пространства. Не зная пройти почти невозможно.
        Впрочем, настоящее удивление вызвало место, куда мы попали. Поляна примерно таких же размеров, как наша. Сильно заросшая травой и с небольшим холмом посередине, обогнув который я увидел провал, уходящий вглубь склона. Боковые стенки и верх были скреплены старыми рассохшимися бревнышками, готовыми развалиться от малейшего касания. Лестия, еще с момента начала прогулки не проронившая ни слова, молчала, но и так понятно, что нам туда. Буквально несколько шагов по странно твердой земле вниз и…
        …
        Каменная плита, гладкая и сплошная, с небольшими выщербинами и едва заметными трещинками в некоторых местах. То ли от времени, то ли от когда-то нанесенных ударов. Наверняка очень прочная, массивная и явно сдвигающаяся в сторону. Никаких обозначений или рисунков. Оглянулся на бабушку. Та, неожиданно нервно теребя платье и глядя куда-то вбок, проговорила:
        - Прости, внученька, но… не могла бы ты открыть дверь?
        М-да. Ну и как я это сделаю? Нет, конечно, если стукнуть со всей дури, вполне возможно, пробью. Даже, скорее всего. Руку сестренка вылечит, не в первый раз. Только, похоже, нужно именно „открыть“. Тогда наверно начнем с того, что пришло на ум - элементарного ощупывания. Так… не понял?!
        …
        Вот уж действительно сюрприз. Не успел я сделать шаг к плите, как тут же неожиданно кольнуло безымянный палец правой руки. Причем так, что невольно за него схватился. И… ощутил легкий холодок металла. Печатка, что надел Даниэль, вернулась!
        - „Внимание! Зафиксировано появление модуля „кольцо Наследника“, ранее уже подсоединенного к системе. Запрос на подключение к основной линии энергопитания. Отклонить - Да/Нет“.
        - „Оставь. Проведи анализ нового узла и по готовности сообщи о результатах“.
        - „Принято. Произвожу стыковку каналов - Успешно! Приступаю к проверке“.
        Ну, собственно, догадаться, что кольцо отреагировало на дверь, несложно. Непонятно, зачем раньше пряталось, но это оставим на потом. А вот почему сейчас активность проявило? Хотя… что за странное ощущение? Есть!
        В активировавшемся „светлом“ зрении на плите неожиданно проступили узоры, едва заметно мерцающие Силой. Как любопытно. И что дальше? Ничего? Так, а если приложить руку и немного передать своей энергии? Ого!
        Линии засияли сильнее и, разойдясь небольшими огоньками по всей поверхности, обозначили переплетенный кружевом рисунок, приобретший странную глубину. При этом он как бы отделился от камня. А в самом центре образовался небольшой темный квадратик полностью совпадающим размером с выступом на печатке. Собственно, дальше можно было не гадать и я, повернув ладонь тыльной стороной, прижал печатку к плите.
        - „Внимание! Зафиксирован значительный отток светлой энергетической составляющей. Задействован резерв. Рекомендация пользователю „братик“ прервать…“
        - „Не нужно, сестренка! Ждем“.
        - „Принято“.
        Как и предположил, ситуация не затянулась, и почти сразу узор резко вспыхнул, после чего каменная дверь с отчетливым хрустом чуть просела и сдвинулась вбок, открывая большой и темный проход. Пахнуло затхлостью и давно непроветриваемым помещением. Сзади раздался непонятный всхлип. И чего Лестия удивляется? Ведь сама же попросила! Однако обернувшись, в первую очередь я обратил внимание на ее пристальный, наполненный странным волнением, взгляд, направленный на мою печатку. Посмотрел сам. Да, необычно. Узор из трех лепестков ярко светился, действительно создавая ощущение движущегося пламени. К тому же по всему ободку проступила целая вязь символов. Совершенно незнакомых, кстати. Но выглядит красиво.
        - Все же я не ошиблась. А теперь (судорожный вздох), Сати, прости, но ты должна спуститься и принять свое прошлое.
        - Бабушка, а…
        - Только сама. И потом… я соглашусь с любым твоим решением.
        Что же за кольцо дал мне Даниэль?!
        - „Сестренка?“
        - „Анализ. Завершено. По вектору следования, опасности и живых существ не обнаружено“.
        - „Понятно, спасибо!“
        - „Не за что“.
        Конечно, можно потребовать сейчас объяснений, но ничего не помешает спросить и после. Ведь если честно, то просто до жути любопытно. Так что, вперед!
        ТАЙНА, СКРЫТАЯ ВО ТЬМЕ
        Больше всего это напомнило мне какой-то бункер или убежище, собранное из блоков. Длинный прямой спуск по каменным ступеням. Резкий поворот. Большой коридор, Прямоугольные провалы обозначающие проходы в комнаты. Явно тут были когда-то двери, причем тоже каменные. Характерные обломанные края по углам или боковые выступы, говорили о том, что в свое время их просто разрушили. Странно, но остатков нигде не видно. Стены совершенно голые, правда, с непонятными царапинами и потертостями, а сами помещения полностью пусты. Собственно, они, да коридор, где, кроме пыли, не было никакого мусора, и составили весь первый этаж.
        Лестница, появившаяся после очередного поворота, привела к еще одной плите. Почти такой же, как входная. И ключом опять оказалась моя печатка. И вот дальше стало гораздо интереснее. Тут было явно когда-то жилое помещение! Хотя сразу возникла одна проблема. За порогом двери, спустившись по двум ступенькам, я неожиданно оказался по щиколотку в воде.
        Так-то ничего страшного. Сапожки, подаренные бабушкой, прекрасно ее держали, а специальная Печать не давала проникнуть через голенище. Тоже касалось и остальной одежды. Даже окунувшись целиком, вскоре стану сухим. С учетом вновь появившегося „покрова“ просто идеально! Увы, на трусы это не распространялось, в чем я однажды убедился, забыв снять перед споласкиванием. Впрочем, Лестия пообещала подобную Печать вскоре поставить и на них, а потом научить. Очень полезно! Да, сейчас мне никто не страшен, но в будущем… в общем, возможность быстро убрать из нижнего белья влагу не помешает. Так, чего-то я отвлекся…
        - „Сестренка?“
        - „Анализ. Завершено. Опасности и присутствия живых существ не обнаружено“.
        - „Понял“.
        Собственно, догадаться, для чего были предназначены помещения, труда не составило. К тому же, решив рассмотреть все подробнее, я сделал шарик Света и подвесил над собой, оставив контроль на сестренку. Увы, но особого великолепия не наблюдалось, впрочем, похоже, изначально его и не было. Более того, явно комнаты раньше служили для чего-то иного. Их просто переделали.
        Кухня, кладовка, трапезная, спальня. Ванна, совмещенная с туалетом (странная тумба с отверстием - унитаз однозначно). Еще несколько помещений непонятного назначения. К сожалению, вся мебель, стоявшая в них, была сильно повреждена водой и по большей части лежала трухлявыми обломками. Тоже касалось и дверей в перекосившихся косяках.
        Бытовые предметы… странно, но посуды на кухне почти не было. Так, чугунок и пара кастрюль с вполне обычной сковородкой. Остальное по мелочи, только самое необходимое в виде пары вилок и ложки, а также терки и найденного в воде ржавого остова ножа на разбухшей рукоятке. В комнате, которую я посчитал трапезной, поверх остатков стола лежало лишь битое стекло и какая-то керамика. Остов шкафа в углу тоже не содержал ничего кроме осколков.
        Спальня смогла порадовать лишь расползшимися склизкими тряпками поверх остатков кровати и комка одежды, вывалившегося из сгнившего шкафа. Во всяком случае, штаны я разглядел. Удивительно, но всяких милых сердцу безделушек, зеркала, да даже банальных картин или ковров на стенах не наблюдалось. Можно подумать, здесь жил какой-то аскет. Кстати, а ведь точно, если оценить все увиденное, то, несомненно, получается, что в этом жилище когда-то обитало одно существо. И только. Слишком много характерных моментов.
        Ладно, конечно, это интересно, но по-прежнему непонятно. Возможно, на третьем этаже и были ответы, вон проход виден, только вот спуститься вряд ли получится. Наверняка все залито водой. Но на всякий случай надо посмотреть… о-о, повезло! Следующее помещение располагалось чуть ниже предыдущего уровня. И вода стояла лишь немного выше колен.
        Комнат здесь оказалось всего две, расположенных подряд и, зайдя в проем первой, я с ходу получил сюрприз. Похоже, это был явно кабинет. Шкафы с книгами и свитками, письменный стол также ими заваленный, с придвинутым к нему креслом. Секретер. Карта на стене. Даже пара диванчиков. Правда, все это только лишь угадывалось. Увы, вода и здесь ничего не пощадила. Кроме стола! Да-да! Пусть все находящееся на нем частично покрыла плесень, но кое-что вполне сохранилось. Главное - книги! Можно было даже прочитать страницу той, что лежала открытой. Тест по-прежнему неплохо виден. Хм… знаки пятого уровня, странные, правда. Ага, так это рукописный вариант. Ясно. И что же тут написано?
        …
        Он вскочил, краснея и прижимая свою одежду к груди. В голове звенело, мысли путались. Но не успел сделать и шага, как две мягкие выпуклости прижались сзади, а нежный голосок прошептал возле уха:
        - Мой господин, не надо так быстро уходить, я еще не поблагодарила вас как положено…
        …
        Что?! Ладно, вроде вон та книга тоже неплохо выглядит. Аккуратно откроем и…
        …
        - Моя принцесса, не могу сдержаться, еще пара движений…
        - Да, повелитель, я тоже уже скоро!..
        …
        Хм, а если приподнять обложку у этой, довольно большой и с толстыми страницами, как у альбома. О-о…
        …
        Так, закрыть, глубоко вдохнуть-выдохнуть. Успокоиться. Подождать пока кончики ушей прекратят пылать. Фух. А мне показалось, что здесь жил мужчина, разве нет? Однако направленность, хм, довольно определенная. Ну, все может быть. Надеюсь, это не то, с чем меня хотела познакомить бабушка?! Точно, осталась же соседняя комната! И там…
        …
        Неожиданно. Столь резкий переход от когда-то, несомненно, уютного кабинета к… усыпальнице. Именно так! Большое квадратное помещение, увы, также заполненное водой. Но, резко отличающиеся от предыдущих. На стенах виднелись остатки фресок, к сожалению, все смазанные, и явно что-то напоминающее барельеф. По углам металлические канделябры со вставленными кристаллами. Но главное, это возвышение, поднимающееся ступеньками в центре комнаты и идущее к одной из стен. Оказавшееся над уровнем воды. И там стоял саркофаг, украшенный резным орнаментом. А за ним на стене…
        Наверно, когда-то это был большой портрет. В полный рост того, кто изображен. Увы, единственное, что я смог понять - это женщина. Причем только по нижней части возле рамки, на которой виднелся подол голубого платья. Остальное не сохранилось. Не из-за времени. Просто было порезано на мелкие кусочки, разбросанные по полу. Причем, судя по глубоким царапинам на стене, картину рубили в сильной ярости чем-то очень острым.
        Поднял несколько клочков. Рукав платья, затем непонятное, потом часть шеи, волосы и… с небольшого удивительно ровно отрезанного кусочка холста смотрел серый глаз. Как хорошо-то цвет сохранился и, похоже, был такой же, как у меня. Даже жалко, что столь прекрасный портрет оказался уничтожен. Вот бы увидеть целиком. Чем он так не понравился тому, кто когда-то здесь жил?
        Я еще раз осмотрелся. Подумал. И наконец, картинка изначально вызывающая легкий диссонанс, сложилась воедино. Ведь только это помещение полностью соответствовало само себе, в отличие от предыдущих. И если взять его за основу и представить, как все должно быть… склеп. Да, точно склеп, с характерно размещенными ритуальными комнатами, в дальнейшем, просто переделанный, причем без особого старания. Или может умения.
        Ведь причину затопления я нашел еще на предыдущем этаже, там, где была ванная. Явно гораздо позже сделанные трубы, входящие в стену, и трещинка на стыке, из которой сочилась вода. Более чем достаточно, чтобы за довольно большое количество лет затопить помещения. Возможно, залило бы все, но канализация, пусть также сделанная гораздо позже, вполне сохранилась и решетка в противоположной стене убирала воду. Собственно если бы не отсутствие столько времени хозяина, авария обошлась простой уборкой и замазыванием повреждения чем-то скрепляющим. Даже в первые два-три года помогло. Интересно, а сколько прошло в действительности? Ладно, потом подумаю. Ведь еще осталось последнее. Поднять крышку саркофага и посмотреть, что там. И взяли…
        …
        Пусто. Ну… не считая постельных принадлежностей. Для двух человек. Вполне неплохо сохранившихся. Еще в человеческой памяти проступило такое понятие: подушка-обнимашка. И она там лежала. С грубо нарисованным лицом и в натянутом на нее голубом платье. Даже думать не надо - тем же самым, что и на портрете. А учитывая едва заметный кисловатый запах, идущий от каменного ложа, то, очевидно, что когда-то тут находилась мумия той женщины, что на портрете, одетая в это платье. А скомканная рубашка, лежащая поверх откинутого одеяла, пусть и не несла в себе за давностью лет никакого оттенка Силы и была пропитана тем же ароматом, не оставляла сомнений, живущее в склепе существо спало не наверху, а здесь, в саркофаге.
        М-да. Как-то хочется надеяться, что все же был определенный временной промежуток, между тем, „что“ тут лежало раньше и оборудованным спальным местом. Ну а платье, натянутое на подушку, можно счесть небольшим и невинным фетишем. Если мужик, то для продолжительного одиночества это еще вполне нормально. Мелькнувшие следом мысли я старательно подавил, не стоит так плохо думать о ком-то только по первому впечатлению.
        Тем не менее, чего бабушка переживала? Зачем привела? Ничего не понимаю… Склеп, где похоронили умершую когда-то женщину. Потом в нем обосновался предположительно мужчина (расу упустим) и жил тут некоторое время пока не исчез. Я-то с какого бока?! И причем здесь прошлое? Для порядка еще раз обошел два последних помещения. Увы, стол был без ящиков, а те книги и свитки, что нашел, включая остатки шкафа… ну, уже беглый взгляд подтверждал - в понимании не помогут. Хотя альбомчик я, пожалуй, себе заберу. В пространственный карман. Чисто для ознакомления. Да-да! С анатомией других рас. И не более.
        …
        Собственно, „это“ я обнаружил совершенно случайно. Когда напоследок решил рассмотреть в углу комнаты с саркофагом фреску и попытаться понять, что же на ней нарисовано. Подошел и… палец неожиданно кольнуло. Печаткой. Найти место, на которое она среагировала, проблем не составило, так как там уже засветился характерный рисунок. Приложил руку…
        - „Внимание!“ Обнаружена попытка подключения через внешний модуль „кольцо Наследника“ к энергосистеме. Разрешить - Да/Нет».
        Однако. Ладно, вряд ли это будет опасно.
        - «Да! Ох-ё!..»
        Даже сказать ничего не успел вслух, как колени непроизвольно подогнулись от внезапно навалившейся слабости, а сестренка заверещала во весь голос. Удержаться на ногах и не потерять сознание помогла печатка на пальце, которая фактически «приклеилась» к стене, а также вода, окатившая с головы до ног.
        - «Активировать резерв на полную! Преобразование в светлую составляющую на максимум!»
        - «Выполняю. САТИ рекомендует провести принудите…»
        - «Нет!»
        - «Принято».
        По-прежнему не верю, что есть серьезная опасность. Скорее всего «там» просто кончилась энергия и ее лишь надо восполнить. А отключить всегда можно. Хоть сделав то же «мерцание», запас энергии которого, давно является стратегическим резервом и не может быть использован без специального упоминания. Только как мне плохо! Головокружение с тошнотой и неприятное ощущение уходящей в никуда Силы. Слава богам долго с дурнотой бороться не пришлось. Секунд через тридцать времени и откровенно большого количества выкачанной энергии (сопоставимого с двойным объемом того, что я передал папоротнику Света), неожиданно пробежавшие по стене мерцающие белым линии сформировались в покрытую узорами дверь, которая, засветившись, ушла ради разнообразия не вбок, а вверх.
        Шоком стало то, что вода, находящаяся в помещении, замерла своеобразным жидким порогом, совершенно не собираясь вливаться внутрь обнаруженной секретной комнаты (а чем еще это может быть). Моя рука, кстати, на мгновение замерла, ощутив какую-то пленку, но потом свободно прошла дальше, сопровождая свое перемещение странным покалыванием. Впрочем, сосредоточившись, я заметил, через «светлое» зрение, легкое и едва заметное кружево из тончайших струек Силы, напомнившее барьер, что ставили старейшины макхаров над Ареной Смерти.
        Шагнул. Покалывание прошлось по телу, не останавливая и оставляя плеснувшую воду по-прежнему в предыдущем помещении. Огляделся. Вполне сухо (только с меня пара капелек упала) и даже пыли нет. До этого была видна лишь противоположная, находящаяся довольно близко и сделанная из какого-то необычного металла стена. Сейчас стало понятно, что тут начинается коридор, заканчивающийся еще одной прямоугольной дверью, знакомой для человеческой памяти конструкции. Это не считая белых, забранных небольшими решетками светящихся плафонов на потолке, а также ровного пола из подогнанных друг другу пластин. Пластиковых. Стены, кстати, тоже не металлические, а просто, сделаны так, похоже. Про уже откровенно идентификационную панель в виде черной пластинки рядом с дверью, на которой изображен контур кисти с прорисованным кольцом, я, вообще, молчу. И тем более о скромной табличке по центру двери, на которой знаками пятого уровня было написано: «Оператор Комплекса».
        Вот теперь действительно… любопытно. Нет, я, конечно, давно предполагал, что с прогрессом у эльфов было более чем в порядке. Причем таким, который моей человеческой памяти даже не снился. Не умели «там» создавать порталы, однозначно. Но вот откуда, столь откровенно знакомая естественность технологического помещения? И как-то уже объект «склеп» начинает выглядеть по-другому. И не пора выяснить все об этом месте?
        Только сначала нужно кое-что сделать. Терпеть, конечно, можно что угодно, был бы стимул. Но когда привыкаешь к комфорту и можешь к нему вернуться, почему бы и нет? Поэтому я снял трусы и, тщательно отжав в предыдущее помещение, убрал в пространственный карман. Вот, так гораздо лучше. Хоть и не натерло бы, но все же неприятно. Ну а теперь прикладываем руку и…
        - Сим-сим, откройся, что ли!
        …
        Я, конечно, не ожидал златых гор или ангара со спрятанным атомным крейсером, поэтому не сильно удивился небольшой комнате с самым обычным столом и офисным креслом. Да, очертания «не такие», но функциональность не оставляет сомнений. Даже рычаг, чтобы поднять и опустить сидение в наличии. Еще в боковой стене комнаты, судя по вертикальной щели, явно находился встроенный шкаф, но рядом почему-то не было пластинки, чтобы приложить руку.
        Вернулся к столу. Увы, но он оказался удивительно пуст. Возможно, что-то еще есть в ящиках, но сейчас на его поверхности справа на небольшой подставке находился черный матовый шар с четко видимой трещиной через весь бок. А слева - стопка несколько переплетенных металлической проволокой тетрадей, одна из которых раскрытой лежала посередине столешницы. С самой обычной ручкой, положенной сверху.
        Честно говоря, вспомнив о найденной до этого литературе, взглянул с некоторой осторожностью. Запись на странице была сделана с размахом. И очень небрежно. Как будто в сильной спешке. Даже не смог сразу разобрать символы. Потом перечитал. Подумал. Взглянул на предыдущую страницу. Вернулся. Хм. Как-то немного не по себе становится. Душно здесь. Ага. Явно нужно присесть.
        Может, у меня просто с памятью плохо и стоит обратиться к независимому эксперту? Да, точно!
        - «Сестренка, проведи анализ написанного текста и сравни с моей транскрипцией».
        - «Выполнено, совпадение сто процентов».
        Значит, не ошибся. Но ведь запись явно сделана давно. Так же как и другие. Очень. Уж несколько десятилетий точно, если не больше. Что вполне совпадает с тем, что я видел в «склепе». Ничего не понимаю!
        Наклонившись над тетрадкой, оказавшейся дневником, оперся руками на столешницу. И уже даже не удивился тому, что палец третий раз за сегодня кольнуло, а сзади раздался шорох сдвигающейся двери. Скосил глаза. Ага, тут на краю стола прикреплена небольшая пластина для идентификации, к которой «ну совершенно случайно» я прикоснулся печаткой. Бывает.
        Повернулся. Вздохнул. Да, так-то ничего особенного. Действительно, в стене оказался встроенный шкаф. Только в нем висела не одежда, а доспехи. И еще сбоку вышла панель с развешанным на ней оружием. Все бы ничего, но почему лицевой щиток шлема… полностью совпадет с моей маской?! Да еще эта запись дурацкая. Даже если забыть о предыдущих. Опять вернулся к «дневнику» и прочел вслух, чуть ли не по буквам:
        - Ушел спасать Сати из преисподней. Скоро вернусь. Призрак.
        Глава 11. Призрак прошлого. Часть 2
        …
        Заросшая травой поляна с возвышающимся посередине небольшим холмом и фигура пожилой женщины в черном плаще, неподвижно замершая рядом. Тень от деревьев, окружающих это место стеной, постепенно скрывающая его в полумраке и показывающая, что день далеко перевалил за вторую половину.
        Неожиданно, в странной застывшей тишине, окутавшей все вокруг, раздается едва слышный шорох осыпающейся земли. Спустя несколько мгновений из виднеющегося на склоне холма провала появляется девушка. Оглядывается, затем подходит к напряженно замершему силуэту. Всматривается в лицо той, кто с таким волнение ее ждет, затем беря за руку, виновато и немного устало произносит:
        - Прости, что так долго… пошли домой, бабушка.
        Наполненное недоверчивой радостью молчание.
        - Я кушать хочу!
        - …Конечно, идем, внученька, у меня со вчерашнего дня все приготовлено, только разогреть!
        …
        ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. ДВА ДНЯ СПУСТЯ…
        - «И-и-и раз!»
        Хм, уже лучше, но все равно слишком сильно. Надо еще немного понизить…
        - «Сестренка, начинай отсчет».
        - «Один, два, три… десять».
        Стоп. Пока хватит. Теперь…
        - «И-и-и раз!»
        Почти то, что надо. Оставлю на этом уровне и через несколько ударов проверю еще. О, кстати, чего там бабушка собралась делать? Понятно, похоже, у нас на ужин будет тушеная картошка с мясом. Ух, даже рот слюной наполнился, а ведь только часа два назад еле из-за стола выполз. Так, ладно, не отвлекаемся и продолжаем…
        Однако я все же невольно проследил взглядом за Лестией, направившейся к грядкам в дальней части поляны. Увы, едва заметная скованность в движениях и ощущаемый разлад в эмоциях показывали, что бабушка еще не до конца отошла от полученного шока. Впрочем, неудивительно. Так себя «накрутить», чтобы потом не случилось ничего - удар по психике довольно серьезный. Не говоря уже о необходимости переосмысливать как происходившее в прошлом, так и свое отношение к существу, которое боготворила. Вот уж воистину, поговорка «не сотвори себе кумира», всплывшая сейчас из человеческой памяти, в действии.
        В этом плане мне пришлось значительно легче. Отсутствие завышенных ожиданий и полное незнание, того, что должно случиться, позволило взглянуть на произошедшее событие достаточно непредвзято. Даже получить несомненную пользу. Хотя, конечно, разочарование и недоумение присутствовали, причем тоже довольно сильные, но уже по своим причинам.
        Если сравнить, то это как будто тебе неожиданно и торжественно вручили большую коробку в красивой упаковке, а внутри оказался всего лишь воздушный шарик, правда, с привязанным к нему пакетиком полным непонятных деталей и инструкцией, в которой еще предстоит разобраться. Притом ты помнишь такой же, увиденный застрявшим в ветвях дерева несколько лет назад. К тому же даритель искренне считал, что отдает давно потерянную и очень ценную игрушку или хотя бы набор «собери себе сам». И теперь он сильно расстроен, не в силах понять, кто и когда умудрился подменить содержимое. Возможно, аналогия не совсем верна, но думаю где-то близко.
        Конечно, наконец-то состоявшийся позавчера относительно откровенный разговор, продолжавшийся с перерывами весь следующий день и сегодняшнее утро, многое прояснил. Только вот одновременно еще больше запутал. И проблема была не в нас с Лестией, хотя и пришлось в какой-то момент демонстративно обидеться на ее поведение (потом в качестве извинений такую вкуснятину из ягод с медом получил на завтрак, м-м-м). Но все равно я не собираюсь доказывать, что свой Выбор не меняю, тем более, если он сделан, основываясь на таком искреннем желании, да еще совпадает с моим. Поэтому внучка и ее любимая бабушка. И тема закрыта навсегда. Так что в данный момент основная вина лежала теперь на личности того, кто жил когда-то в склепе. Призрак. Легенда Пограничья и, похоже… последний из настоящих эльфов, сумевший пережить Катастрофу. Естественно, если не считать Даниэля.
        …
        Хрусть!
        …
        Очнувшись от воспоминаний, я перевел взгляд на руку и слегка огорчился. Ну вот. Опять чурбан разлетелся. Так-то, совместить колку дров для печки с тренировкой контроля Силы, было хорошей идеей. Заодно это неплохо успокаивало и мои нервы, тоже подвергшиеся суровому испытанию. Правда, пришлось серьезно поднапрячься и задействовать сестренку, чтобы удар ребром ладони с выплеском энергии не сминал полено и не превращал в щепки, а разбивал его на ровные половинки и четвертинки. Увы, следом появилась еще одна неприятность - чурбан через несколько ударов также раскалывался, очевидно, принимая на себя остаток неизрасходованной Силы. И теперь я пытался этого избежать, аккуратно и под контролем САТИ уменьшая уровень используемой энергии. Она отсчитывала проценты, а я их пытался соотнести со своими ощущениями. Так что потеря ожидаема, тем более что обрезков бревен, на которых можно колоть, я приготовил достаточно. Поэтому просто возьму следующий.
        - «Сестренка, начинай отсчет».
        - «Один, два, три».
        Хватит. Итак, продолжим. В том числе вспоминать и анализировать полученную информацию. Тоже своеобразный дополнительный уровень тренировки. Одновременно думать и действовать - очень полезный навык.
        …
        По поводу своего разочарования с недоумением. В первую очередь они относились к той «секретной» комнате. Смешанное с жутким любопытством нетерпеливое ожидание, что вот-вот тайны этого мира наконец-то раскроются, в особенности все связанное с эльфами… и грандиозный облом. Ну, почти. По сути, покачали перед носом пакетиком с леденцами, потом дали только один и крохотный.
        Начать наверно стоит с того, что открывшийся шкаф оказался… чем-то вроде раздевалки перед следующей комнатой. Соответственно выдвинувшаяся сбоку реечная панель с ячейками для оружия в данном случае тоже выглядела вполне естественно. Призрак просто использовал это место для хранения своих доспехов и оружия. Возможно, из-за элементарного удобства. И сразу первое разочарование. При ближайшем рассмотрении оказалось, что цельный комплект брони отсутствует. Скорее здесь висел набор запасных частей. Причем некоторые из них были не просто долго ношенные, а уже прилично поврежденные. Часть даже несла на себе следы неумелой починки. Хотя если представить этот доспех полностью собранным, то выглядеть он должен был очень даже прилично.
        Основой служила странная плотная материя серо-черного цвета, поверх которой крепились кожаные пластинки, а на грудной части, спине и бедрах присутствовали своеобразные кольчужные вставки из мелких матовых металлических колец. Высокие до колен сапоги, наручи, сильно напоминающие тот, что был найден и короткие до запястья перчатки, дополняемые надеваемым предварительно нарукавником. Все это соединялось между собой чем-то вроде защелок-кнопок и стягивалось ремешками. На голову шел кольчужный капюшон с тонким матерчатым подшлемником, правда, имеющим внутри себя твердые вставки. Вот как раз к нему та самая маска и крепилась, соответственно стало понятно назначение боковых прорезей. Ну а завершала одевание доспеха кожаная «сбруя», висящая на крючках здесь же и состоящая из многочисленных ремешков, которыми фиксировалось разнообразное оружие от наборов метательных ножей и длинных кинжалов до мечей за спиной. Последним шел черного цвета плащ с глубоким капюшоном, довольно просторный, чтобы закрыть фигуру полностью, с прорезями под рукоятки мечей.
        И кстати, по поводу масок. Не знаю, в какой ушел отсюда Призрак, но те три штуки, что висели тут, включая одну уже закрепленную на подшлемнике, оказались… подделками, выполненными из пластика, с темными стеклами, вставленными в вырезах на месте глаз, и маленькими дырочками в нижней части для дыхания. При этом доспехи были вполне настоящими, а проступившие на поверхности кружева Печатей, после интуитивно поданной в них энергии, дали понять, что еще и зачарованными, как моя одежда, а может и покруче.
        Оружие тоже оказалось очень даже не бутафорским, а характерные потертости на рукоятках, едва заметные сколы на лезвиях и царапины, говорили, что им довольно часто пользовались. Но магические Печати на нем отсутствовали. Еще здесь висели явно тренировочные экземпляры, включая копье, шест и нечто изображающее серпы. При этом боевых вариантов, кроме коротких, закрепляемых на спине мечей и колюще-режущих наборов покороче, я не увидел.
        На этом осмотр найденного можно было считать завершенным, и я прошел в совсем уж маленькую комнату, дверь в которую открылась с уже знакомой идентификационной панели сбоку. Судя по решетке в полу и отверстиям в стенах и потолке, это явно камера дезинфекции или что-то аналогичное. Пустая, сухая и неинтересная. Вот далее имелось помещение побольше, с уже не удивившим меня рядом шкафчиков вдоль стены (разделись/очистились/оделись - естественно и нормально), а также с кучей других гораздо более любопытных вещей и… все.
        Следующая дверь не открылась. Нет, кольцо сработало, только раздавшийся неприятный звук и замерцавшая красным цветом панель сообщили, что в доступе отказано. Впрочем, удивляться я не стал, поскольку уже ощутил причину и понял, что смысла идти дальше все равно нет. Ведь из-за двери донеслось характерное… Дыхание Изнанки, называемой местными Преисподней. Что означало - там, кроме пустоты, наполненной Тьмой, ничего нет. Похоже, Катастрофа тоже не обошла стороной это место.
        Нет, конечно, можно было попытаться пробить дверь и зайти, все же как-никак вроде не посторонний и Изнанка мне не навредит. Вот только именно демоническая часть сущности тревожно и намекала, что не стоит лезть на рожон. Слишком хорошо сами обитатели Преисподней знают, как легко обмануться ощущением мнимого всемогущества. Во всяком случае, если там с ходу попадется острая грань осколка реальности, то запросто отрежет кусок тела или даже покрошит в мелкий фарш. Вполне очевидное развитие событий, особенно вспоминая увиденное не так давно изнутри самой Изнанки. А переходить в энергетическую форму без возможности нормально жить во внешнем мире, как-то пока не хочется.
        Так что только комната дежурного (стол со стулом и артефакт связи об этом прямо намекали), да камера дезинфекции с раздевалками по обе стороны… м-да, негусто и явно недостаточно для дальнейшего понимания, что именно здесь было. Ну а сочетание символов на табличке, закрепленной на двери, которое я перевел, как «Комплекс», можно применить слишком ко многим вещам. И по-прежнему осталось непонятным, для чего тогда эльфы создали этот склеп. Да и замок, попавшийся мне в проклятых землях, не вписывался в теперь уже очевидную технологичность их исчезнувшей цивилизации.
        Что же касается находящихся в последней комнате вещей, включая столики, кресло и тумбочки, то они явно были принесены сюда самим Призраком и могли рассказать только о его личности и не более. Весьма своеобразной, кстати. Впрочем, на стене висел еще один предмет, который вызвал неподдельный интерес и оказался наверно самым ценным из всего, что тут есть. Поскольку это было… зеркало! Да-да! Наконец-то спустя столько месяцев я смог увидеть самого себя. Причем целиком и во всех подробностях, так как оно было большим и имело вращающиеся в креплениях боковые части. Собственно именно зеркало и стало причиной такого долгого нахождения в склепе в первый день. Просто не получилось оторваться, хотя потом не мог понять, как меня так «переклинило». Наверно, сестренка виновата. Точно! Во всяком случае, парень же не будет так тщательно разглядывать свое лицо, одежду, тело… хм. Хотя надо признать, это действительно было интересно.
        …
        Хрусть!
        …
        Так, еще один чурбан навылет. Но продержался уже дольше. Отлично. Ставим следующий, еще на три процента уменьшаем усилие и продолжаем. Вспоминать в том числе.
        …
        Итак. Главное, что я увидел - полностью изменившийся внешний облик. Причем это стало настоящим сюрпризом, несмотря на уже известную мне новую форму ушей. Конечно, давно предполагал, что поскольку тело повзрослело, то и выглядеть буду немного по-другому. Но не настолько же! Поэтому я долго всматривался в стоявшую напротив девушку, пытаясь осознать нового «себя».
        Вытянувшийся к вискам разрез глаз, увеличенная радужка, заполнившая их почти наполовину, немного другая форма носа, губ, подбородка и щек. По отдельности изменения небольшие и старое лицо уверенно проглядывало сквозь новые очертания, тем более что цвет глаз и волос остался прежним. Но… если сравнивать, хорошо зная предыдущее. В целом же это было полностью незнакомое мне существо. Именно так, поскольку в зеркале отражался уже явно не человек. Я действительно стал эльфой.
        Впрочем, кое-что не изменилось. Увы, но бьющая через край «милота» по-прежнему присутствовала в полном объеме, проступая не только в чертах лица, но и в смене выражений эмоций. Это же касалось и движений, поскольку проведенное ради проверки пожимание плечиками с одновременно наклоненной вбок головой и улыбкой пробрали даже меня самого, хотя нарциссизмом вроде не страдаю. Печально, но придется смириться. До тех пор, пока полностью не разберусь в управлении своими настройками. Ведь не все так плохо и поскольку я программа, то наверняка где-то внутри есть волшебная кнопка, которая может «милоту» просто отключить. Осталось лишь найти.
        К сожалению, это была не вся проблема, а только первая часть. Вторая же выразилась в том, что я… опять помолодел. Несомненно, перед сражением с Бездной «предыдущий я» изменил тело, сделав его взрослым. Да и когда я очнулся, возрожденный Великим Лесом, то, несмотря на худобу, ощущал себя на уровне восемнадцати-двадцати лет, не меньше. Теперь же, отраженной в зеркале особе можно было с натяжкой дать не более шестнадцати. А может всего лишь четырнадцать. Это как оценивать тело. Увы, убрав одежду и повертевшись, рассматривая себя со всех сторон, я так и не смог прийти к определенному выводу.
        С одной стороны, небольшое угловатое тело (даже приятно стало, что все же напоминает мальчиковое) с худенькими ножками, ручками и грудью в единичку или чуть больше. С другой стороны, что мне известно о физиологии эльфов? Вдруг для взрослой женщины их народа подобный внешний облик естественен? Только в данном случае это становилось неважным, ведь они больше не существуют, а все остальные расы, особенно люди, будут воспринимать меня в лучшем случае как подростка. Эх, ничего не поделаешь, пока не найду волшебную кнопку номер два, тоже придется терпеть.
        Ну и, наконец, раз уж все равно разделся, последнее, что я оценил и оказался под впечатлением, это мои шрамы. Пусть я и не смог до конца восстановить «покров», но убирать по своему желанию уже научился. Что и сделал. Так вот… выражение «не осталось живого места» наверно полностью соответствовало увиденному. Да, никаких серьезных бугров, неровностей или уродливых стяжек не было. Скорее, учитывая белизну кожи, нечто вроде серебристых линий разной длины и толщины, которые местами переходили в откровенную сетку. Причем тело было разлиновано полностью, включая руки и ноги. Полосы даже залезали на подбородок, край щеки и правый висок. На этом фоне старые шармы через горло и глаз уже совершенно не выделялись. Про то, что творилось на спине и попе я, вообще, молчу. Жаль, что причина, по которой внешний вид кожи, несмотря на полное восстановление, менялся после получения ран, так и не была найдена. И сестренка помочь в этом также не смогла, твердив об отсутствии проблем.
        Хотя, честно говоря, непонятно почему, но отталкивающими эти шрамы не выглядели. И «няшность», увы, пробивалась даже через них. Так что мысли, иногда бродившие в моей голове про использование полученных повреждений для ее уменьшения, пришлось оставить. В лучшем случае вызвал бы постоянную жалость с попытками утешения, что наверняка являлось еще более худшим вариантом «затискивания» из всех возможных. Так что буду ходить с «покровом». Да и как защита, с моим талантом влипать в разные истории, он ну совсем не помешает.
        …
        В общем, налюбова… в смысле оценив произошедшие с телом изменения и еще раз, теперь уже со стороны, с удовольствием рассмотрев то, как выгляжу в одежде подаренной мне бабушкой (красивая девочка-няшка, ничего не скажешь), я вернулся к остальным вещам в этом помещении. Собственно тоже вызывающих удивление, правда, теперь уже смешанное с недоумением.
        Честно говоря, я даже некоторое время пребывал в уверенности, что Призрак был женщиной. Во всяком случае, комната, превращенная в своеобразную гримерную, с кучей баночек, тюбиков и принадлежностей для ухода за волосами и телом, а также найденные комплекты нижнего белья, меня в этом сначала убедили. Мало ли по какой причине записи, прочитанные на последних страницах найденного дневника, сделаны от мужского лица. Но потом, характерные особенности передней части кружевных (о, боги) трусиков, мягкие вставки в самых настоящих бюстгальтерах (так похожих на те, что знала человеческая память), заполняющие чашечки целиком, а также соответствующие места в нижней части доспехов заставили сомневаться. Хотя каблуки на сапогах, на мой взгляд, были немного высоковаты. К тому же, зачем Призраку несколько… явно женских париков из длинных белых с зеленоватым отливом волос? И только последующий разговор с бабушкой все-таки прояснил половую принадлежность жившего здесь существа.
        Однако он состоялся немного позже, а на тот момент, произошло еще одно событие, в результате повлиявшее на всю ситуацию целиком. Я неожиданно нашел «их»! Вернее, опять отработало пресловутое «кольцо Наследника», среагировав на открытие дверцы одного из шкафчиков, расположенных вдоль противоположной от зеркала стены. Но внутри было пусто, и я долго пытался понять, отчего ощущаю в пальце покалывание. Наконец, голова все же решила подумать и выдвинула сразу подтвердившееся предположение. Задняя стенка оказалась потайной дверцей, ключом к открытию которой, естественно, послужила печатка Даниэля, а внутри находились… еще одни парные мечи. Лежащие на уже давно высохшей целой охапке цветов, рассыпавшейся в прах при прикосновении, в окружении непонятно зачем поставленных и частично оплавленных свечей.
        И эти мечи в простеньких невзрачных ножнах, аккуратно завернутые в мягкую и совершенно не разрушенную временем ткань, стянутую черными лентами, вызвали у меня непонятное ощущение чего-то знакомого и родного. Причем руки сразу уверенно выбрали, какой из них должны держать, странным и почему-то естественным движением вытянув лезвия из ножен. И последующее сообщение от САТИ даже не удивило.
        - «Внимание! Обнаружены внешние модули, запрашивающие подключение к энергосистеме. Разрешить - Да/Нет».
        - Да, сестренка.
        Это было красиво. По изначально голубовато-зеркальным поверхностям лезвий заструились легкие всполохи. Светлые на мече, находящимся в правой руке, и темные на том, что держала левая. Поддавшись интуиции, я уже самостоятельно усилил поток направляемой энергии, моментально разобравшись, что каждый меч потребляет ее только из определенного Источника и вскоре неожиданно получил своеобразный отклик, прошедший через руки и качнувшийся небольшой волной внутри сознания. Как будто… они поприветствовали меня и выразили готовность к действию. А после нескольких уверенных движений возникло необычное, но невероятно четкое ощущение, вызвавшее ошеломленное удивление. Это мечи… мои?!
        Понятно, что такого не может быть, но вынутая из потайного отделения шкафчика кожаная перевязь, без раздумий закрепленная на ножнах и надетая на тело так, что рукоятки оказались над плечами, уверенности в этой мысли поубавила. Когда же я естественным движением несколько раз мечи извлек, а затем убрал, не задумываясь, попаду в ножны или нет, то вопросов появилось еще больше. Ну а добило меня действие, совершенное, когда принял решение вернуться к рассмотрению доспехов. Прикидывая, стоит ли сейчас примерить нагрудную часть и, понимая, что для этого необходимо снять перевязь, я… просто убрал ее в пространственный карман. Бессознательно и не задумываясь. А сообразив, что произошло и, испытывая легкий шок, точно так же вернул. До этого подобное действие без усилий получалось проделывать лишь со своей маской, фактически ставшей вторым лицом. Что, вообще, происходит?!
        В тот момент мои мозги окончательно отказали. Помог прийти в себя живот, уже давно напоминавший о необходимости заполнить возникшую внутри пустоту и продолжительным урчанием сообщивший, что так долго над ним издеваться нехорошо. После чего я наконец-то вспомнил об ожидающей снаружи Лестии. А когда сестренка сообщила количество проведенного в этом склепе времени, то чувство сильной вины быстро вытеснило все остальные переживания и я торопливо побежал на выход, с облегчением решив оставить размышления на потом. Ведь явно беспокоящаяся сейчас обо мне бабушка и, главное, пропущенный обед - проблемы гораздо более серьезные, чем все здесь увиденное.
        …
        - Внученька, с тобой все в порядке?
        Взволнованный голос Лестии и ощущение ее рук, обнявших меня за плечи, заставили очнуться от воспоминаний, и я неожиданно осознал, что давно стою неподвижно, смотря куда-то вдаль, а вокруг лежат довольно большие холмики нарубленных дров. Заготовки сзади отсутствовали, да и чурбачки тоже куда-то исчезли. Хм, похоже, погрузившись в свои мысли, заодно и их оприходовал.
        - Сати?..
        - Все хорошо, бабушка, просто сильно задумалась.
        - Отдохни, внученька. Не стоит так перенапрягаться. Если хочешь, можешь полежать в комнате, я разбужу, когда обед будет готов.
        - Но мне еще поленницу надо собрать и…
        - Нет! Отдыхать, немедленно!
        - Э-э-э… я тогда на качели лучше пойду.
        - Хорошо. И смотри, чтобы до обеда ничего не делала.
        - Да, бабушка.
        Добравшись до качелей и усевшись на них, я бросил взгляд на следившую за мной с крыльца Лестию, которая удовлетворенно кивнув, скрылась затем в доме. М-да, зря за нее переживал. Может и не до конца пришла в себя, но отношения бабушка/внучка уже вернулись. Ну и хорошо. Главное, чтобы повышенная забота не переросла в гипертрофированную опеку, но это уже моя проблема. А теперь, когда ничего не отвлекает и еще есть время, как раз стоит вспомнить наш позавчерашний разговор…
        …
        Итак, Призрак. Все же оказавшийся мужского пола. Первый раз Лестия его встретила вскоре после появления в Пограничье. Как она рассказала, Призрак ее фактически спас, когда еще незнающая ничего об этом месте ведьма решила прогуляться в лес. Огромный внезапно возникший перед девушкой медведь-монстр, отбросивший к дереву, поднятые в судорожной попытке защититься руки и яркая вспышка, сопровождающаяся звуками ударов и предсмертным хрипом. А затем в мутной пелене слез, брызнувших из глаз от испуга, перед Лестией предстал черный силуэт, держащий в руках мечи, с которых капала кровь, и нашинкованное кусками умершее чудовище. Поэтому нет ничего удивительного в том, что сердце молодой ведьмы было сразу и бесповоротно покорено. И даже маска на лице с темными провалами на месте глаз не смогла помешать. Явно не владелице проклятого гримуара о таком беспокоиться, самой к этому времени внушившей ужас не одному человеку и уже отнимавшей жизнь.
        Да, тогда Призрак почти сразу исчез, проговорив какую-то непонятную фразу красивым переливающимся голосом. Но это только послужило поводом заняться изучением пятого уровня языка, ведь ранее девушка умела на нем лишь читать. А когда ведьма смогла перевести врезавшиеся в память слова, то краснеющие при каждом воспоминании о первой встрече щеки стали естественным делом. Причем Лестия, повторяя их для меня, выполнила это с некоторым придыханием и эмоции говорили четко - чувства по-прежнему тлели внутри, никуда не исчезнув даже спустя столько лет. И недавнее превращение в лича ничего не изменило. Хотя фраза была самая простая: «Не стоит такой милой девушке гулять в столь ужасном месте одной. Прошу, возвращайся в город, красавица». Эх, вечная и простая тайна женских сердец. И неважно кто ты и какой расы.
        Потом была еще одна случайная встреча, затем и не очень. Переживания, что проклятый гримуар потребует смерти любимого. Чуть не случившаяся трагедия, в которой опять оказалась повинна книга и вновь спасение Лестии и тех, кому она, не желая зла, навредила. Откровенное признание, слезы из-за боязни, что оттолкнула навсегда. Новая встреча. Помощь в переселении на эту поляну. Неуверен, но с учетом того, что бабушка некоторые моменты рассказа немного скомкала, а также учитывая сопровождающие эмоции, между ними «это» все же было. Тут, в доме. И довольно долго. Причем прекратилось только по инициативе ведьмы, когда она поняла, что гримуар почти полностью вышел из-под контроля.
        Именно поэтому Лестия четко сказала - Призрак был мужчиной и эльфом, хотя призналась, что лица так никогда и не увидела. Только волосы и уши. И даже ел он при ней, повернувшись спиной. Тут, конечно, моя нездоровая фантазия немного разыгралась, особенно когда представил, что еще этот эльф… делал в маске. Как же хорошо, что бабушка не умеет читать мысли. А то точно под пол провалился бы от стыда за свои предположения.
        Но все это лирика и романтика, пусть и очень важные для Лестии и внимательно выслушанные, но не имеющие отношения к основному - склепу, где жил этот Призрак.
        …
        Ну а теперь подходим к самому интересному (барабанная дробь)! После более близкого знакомства, эльф представился как Хранитель места вечного упокоения одной из двенадцати валькирий богини Жизни Соланиэль, самой юной из них - принцессы Сатаниэль. Той, чья трагическая гибель от рук людей послужила поводом для начала Первой войны между людьми и эльфами. И бабушка была искренне уверена, что… это я! Та-дам!
        Что же, подозрения, что меня с кем-то путают, окончательно подтвердились, причем с эпическим размахом, вот только, попытка это объяснить… с треском провалилась. Более того, изо всех сил стараясь доказать бабушке, что она ошиблась, я неожиданно сам начал теряться в собственных логических построениях и под конец даже был не способен привести хоть один внятный аргумент. Почему? Да потому что по необъяснимой причине история принцессы по большей части совпала с тем, что происходило со мной в этом мире.
        Бой в небе с порождением зла. Падение. Добрый человек, что приютил и выходил потерявшую память и крылья валькирию, приняв ее в свою семью и удочерив. Причем это оказался одинокий старик - лорд местных земель. Предательство. Кровавый бой в замке, гибель Сатаниэль и приемного отца, причем убить ее смогли, только отрубив голову. Возрождение и вознесение в небесные чертоги. Возвращение обратно на землю из-за появившегося в сердце валькирии сострадания к людям и желания спасти их души. Новое предательство. Демонопоклонники (естественно, люди), захотевшие принести ее в жертву. Вырвавшееся на свободу зло, способное уничтожить весь мир. Героическая битва и добровольно отданная душа, чтобы навечно запечатать его в Преисподней. Ну и как вишенка на торте - гнев богини и эльфы, объявившие человечеству войну на уничтожение. Не только по воле Соланиэль. Валькирия действительно была изначально принцессой, поскольку оказалась призвана богиней из королевской семьи эльфов, причем, вполне себе здравствующей. И действительно была очень юной, так как на момент первого вознесения в небесные чертоги ей исполнилось всего
шестнадцать лет.
        Даже если считать все рассказанное правдой (куда Соланиэль смотрела, призывая ребенка?!), то наверняка при сравнении подробностей всплыло бы много отличий. Но беда в том, что Лестия знала о произошедшем только в общих чертах. То, что написано буквально двумя абзацами в учебниках, прочитанных еще в Западной империи, и слова Призрака. Кроме того, бабушка откровенно призналась, что каждый раз, когда эльф рассказывал трагическую историю принцессы, она звучала по-разному, вплоть до изменения очередности событий. Но к тому времени, учитывая еще некоторые моменты в поведении любимого, Лестия уже сделала вывод, что Призрак немного нездоров разумом. Впрочем, это не мешало ей боготворить своего кумира и не обращать на такие мелочи внимания, соответственно ловить на логических нестыковках даже не пыталась. Любовь слепа.
        Да, я был уверен, что древняя принцесса ко мне не имеет никакого отношения. Но… почему столько совпадений и… откуда эти, такие родные и готовые появиться в любой момент за спиной, клинки?! Опять же, пусть слухи и могут идти очень долго, но, по словам Лестии, если в королевстве Света состоялся переворот, то Лари обязательно упомянул бы это в разговоре, ведь купцы оттуда приезжают постоянно. И это еще не считая совпадения имени и печатки, как сказала бабушка, обозначающей принадлежность к королевскому роду. Да я могу утверждать, что ее мне дал Даниэль, однако… «какие ваши доказательства?» Особенно нервировало, что «предыдущий я» мог действительно сделать с памятью все что угодно и подмена настоящего вымыслом, происходящая в режиме реального времени, отнюдь не невозможный сценарий. В конце концов, возрождение в корнях Древа, дриада и путешествие по Землям Демонов могли просто привидеться, а в действительности я очнулся, будучи на Изнанке. Ведь именно тогда появились крылья. Нет, бред полный!
        В общем, в оцепенении от услышанного, я долго сидел на завалинке, пытаясь собрать мысли в кучу. Затем, наконец, решил схватиться за последнюю соломинку и спросил: «Как же мумия, лежащая столько времени в саркофаге, смогла превратиться в меня, такую живую?» И сам ее сломал, когда был вынужден на вопрос: «А была ли она там?», честно ответить про отсутствие тела.
        После чего мне торжественно сказали, что Призрак перед своим уходом объявил о долго подготавливаемом и, наконец, проведенном ритуале Возрождения, в результате которого тело валькирии восстановилось и переместилось в Преисподнюю, соединившись с душой Сатаниэль. И теперь он отправляется туда, дабы окончательно вернуть принцессу к жизни. Обменяет себя на нее. Но процесс будет длительным и займет шестнадцать лет. Думаю, смысла упоминать, что они истекли несколько недель назад, уже нет. Ну а мне после озвучивания последнего факта оставалось только растерянно хлопать глазами и слушать звон в пустой голове…
        …
        - Внученька, обед готов!
        - Сейчас, уже иду!
        …
        Наваристый горячий суп, исчезающий внутри ложка за ложкой, стоявшая рядом на столе и ожидающая своей очереди большая миска картошки с мясом. Бабушка, сидящая напротив, с улыбкой наблюдающая за тем, как с удовольствием поглощают приготовленную еду. Маленькое домашнее счастье. Только плохо, что ощущаемые эмоции пока далеки от полного умиротворения. И надо признать, что частично это и моя вина. Так как не думая о последствиях, потащил вчера Лестию обратно к склепу и заставил спуститься вместе в еще одной попытке что-то доказать. И бабушка первый раз увидела это место изнутри, поскольку за все время их знакомства Призрак никогда не приглашал к себе. И теперь стало понятно почему.
        Оказывается, в ее представлении здесь, если был не дворец, то где-то очень близко. По крайней мере, могучие магические артефакты и волшебные доспехи, позволяющие мне начать причинять добро и наносить справедливость, должны тут находиться однозначно. А также многочисленные тома, повествующие обо всех исторических событиях произошедших за время моего отсутствия. Для ознакомления. Ну и, естественно, комфортная обстановка для проживания. Ведь эльф не просто так отправился за Сатаниэль в Преисподнюю, а чтобы она в очередной раз спасла мир, вновь вставший на грань уничтожения. Так Лестии говорил сам Призрак, и… слегка преувеличил. Конечно, многое можно было списать на незапланированный прорыв воды, только вот…
        Растерянно побродив по затопленному этажу и добравшись до самого низа, бабушка тоже решила почитать раскрытую на столе книгу. Конечно, немного некрасиво, но я испытал небольшое удовлетворение от ее вытянувшегося лица. Особенно когда она наугад посмотрела парочку других. Саркофаг с подушкой-обнимашкой и изрезанный портрет еще добавили. Ну а секретная комната… да, Лестия не смогла пройти и даже видеть сквозь защитную печать (только молочная пелена, как она сказала), но я спокойно вынес найденные там вещи наружу. После чего… меня схватили за руку и потащили наверх со словами: «Там этому извращенцу самое место, а я еще переживала и все глаза выплакала! Подумать только, чтобы ребенок здесь жил. Только через мой труп!»
        Что тут можно сказать. Конечно, про труп, она не подумавши, ведь уже мертва. Однако месть за то, что эльф посмел обманывать бабушку, свершилась! Лучше поздно, чем никогда. И ведь это я еще дневники не показал. Не из-за того, что сразу собрался утаить. Просто хотел прочитать сначала сам. И только потом принять решение. Ведь как я не относился к Лестии, но есть то, что она действительно знать не должна. Тем более мне тоже далеко не все рассказали. И происхождение иногда идущих от нее странных эмоций давно секретом не являлось. Но… пока бабушка и ее внучка. Ведь не только Лестия потеряла то, что почти невозможно вернуть.
        …
        - Будешь еще добавки?
        Ой, не заметил, как все умял. Хм, похоже, хватит, а то барабанчик лопнет.
        - Нет, все было очень вкусно. Спасибо за еду!
        - Не за что, внученька.
        Ну а теперь…
        - Бабушка.
        - Да?
        - Пожалуйста, научи меня составлять Печати!
        - … Конечно, Сати, с радостью!
        Да, Призрак явно был сумасшедшим извращенцем. И, естественно, я не являюсь принцессой-валькирией. Но в одном он неожиданно оказался прав, у этого мира опять серьезные проблемы, а значит новые знания и умения, лишними не будут. Слишком беспокойным было Дыхание Изнанки в склепе. Слишком.
        Глава 12. Чему учат в школе. Часть 1
        ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. ДВЕ НЕДЕЛИ СПУСТЯ
        …
        - Бам-м!
        …
        Все-таки лопнул. И, главное, как громко-то, в ушах до сих пор звенит.
        - Внученька, что случилось? Ты в… порядке?.. - сначала взволнованно, а потом с некоторой растерянностью, со стороны резко распахнувшейся двери прозвучал голос Лестии.
        Ну вот, и ее заодно перепугал.
        - Ничего страшного. Я просто тренируюсь.
        - Как-то… странно тренируешься. Сати, девочка моя, ты себя точно хорошо чувствуешь?!
        М-да, а тревоги в интонациях прибавилось. И не удивительно. Стоит, значит, посередине комнаты голая девушка-подросток, привязав веревками на живот и спину по подушке, а вокруг валяются целые холмики каких-то обрывков. На одну руку намотано большое полотно ткани (всего лишь простыня), стянутое кожаными ремешками, на противоположную ногу прикручено кусками проволоки одеяло. Учитывая надетый на голову небольшой дуршлаг (одолжил запасной на кухне, причем с разрешения), общую всклоченность волос и «взгляд безумного ученого», зрелище наверняка очень специфическое. Бравые мускулистые молодцы в белых халатах и носилками практически напрашиваются. И хорошо, что в этом мире их нет. Наверное. Но объяснить происходящее придется, иначе еще сильнее волноваться начнет.
        - Все хорошо, бабушка, не переживай. Я «пространственным карманом» учусь пользоваться.
        - Ну, ладно. Только… не стоило для этого брать постельные принадлежности!
        Ух-ты, какой грозный взгляд! Даже мурашки по коже пробежали. Но, она права - виноват.
        - Прости.
        - Поэтому немедленно заканчивай и возвращай все на кровать!
        - Да, бабушка.
        - И чтобы объяснила, если надо, чего необходимо сшить!
        - Да, бабушка. Апчхи!
        - Не забудь подушку принести для починки!
        - Ой! Да, бабушка.
        Лишь в этот момент я заметил, что в воздухе висит пух, плавно опускаясь на пол, а под ногами целая кучка перьев. И ведь еще думал, чего это в носу так щекотать стало. Похоже, ткань на задней подушке не выдержала, когда ремень разорвало, хотя специально по две наволочки надел. Ну вот, теперь еще дольше прибираться…
        - Как в комнате порядок наведешь, приходи обедать, уже почти все готово.
        - Да, бабушка!
        (звук закрывшейся двери).
        … и не тянуть, а то помру голодной смертью! Но сначала…
        - Сестренка, сколько энергии осталось в выделенной части резерва?
        - «Двадцать пять процентов».
        - Отлично, значит, на финальную фазу хватит.
        Аккуратно сняв с себя все нацепленное, я сделал шаг вбок к висевшему на стене зеркалу и внимательно всмотрелся в отражение, одновременно сосредоточившись на ощущениях. С тех пор как я его притащил из склепа, оно не раз выручило в проведении разного рода экспериментов. Поможет и сейчас. К тому же дало еще один эффект, который к моему небольшому стыду даже слегка порадовал. Ведь бабушка, несмотря на погибший гримуар, до сих пор испытывала сильную фобию к появлению своего отражения, поэтому в комнату заходить перестала. Даже в мое отсутствие. Из-за этого, правда, повесить пришлось не очень удобно, за шкафом, чтобы со стороны порога видно не было. Но ничего и так неплохо.
        - Сестренка, контроль всех параметров с отслеживанием промежуточных точек и сохранением отчета!
        - «Принято».
        Поехали. Первое - нижнее белье.
        - «Отклонений нет».
        Второе - платье.
        - «Отклонений нет».
        Третье - сапожки вместе с носками. Тут сложнее.
        - «Смещение в пространстве по вертикали на высоту соответствующую характеристикам проявленного предмета».
        Отлично! Четвертое - плащ.
        - «Отклонений нет».
        Я повертелся перед зеркалом, покачался с носка на пятку, помахал руками, изогнулся. Все верно. Легло обратно в точности, как убирал.
        - Сестренка, сколько там осталось?
        - «Девятнадцать процентов».
        Многовато потратил. Но ничего, все равно меньше, чем в прошлый раз. Теперь самое сложное. Заменить платье сарафаном, а сапожки - деревянными ботиночками. Одновременно. И… раз!
        - «Смещение в пространстве по вертикали на высоту, соответствующую характеристикам надетого предмета. Отклонений основных функциональных параметров не обнаружено».
        - Сколько осталось?!
        - «Семнадцать процентов».
        Замечательно! Это доказывает, что при взаимном перемещении энергии тратится почти столько же, как и при однонаправленном. Кроме того, она в основном идет только на активацию процесса и при небольшом колебании объема почти неизменна. На этом сегодняшнюю тренировку можно считать успешной и… хм, а чего ощущения странные такие? Упс, похоже, трусики с лифчиком тоже переместились вместе платьем. Боги с верхом, особо и не планировал, «не катит» с таким типом одежды, но вот нижнюю часть стоит вернуть. Приподнять подол, сосредоточится…
        - «Отклонений нет».
        Фух. Теперь точно все. Можно было, конечно, попробовать и без задирания, успешная попытка уже состоялась. Но, валяющиеся под ногами обрывки неудач намекали, что и так слишком много придется просить Лестию сшить нижнего белья, и это не считая подушки, наволочек и порванной простыни (о которой она пока не знает). Так что хватит рисковать, а то завтра утром одеть будет нечего. Тем более что мой любимый животик усердно напоминал про слова о почти готовом обеде. А ведь еще нужно придумать, как пух с мебели и занавесок убрать. Если уж наводить порядок, то делать это надо полностью. Заодно пол помыть не помешает, окна протереть и… короче, вперед!
        …
        Лежу, подложив под голову руки, на своем недавно ставшем любимом месте. На крыше сарайчика. Прямо под лучами еще не зашедшего за деревья солнца. Разогретая, высушенная и пожелтевшая трава под спиной, и волна теплоты, идущая сверху. Загореть не получится, «покров» не даст, но все равно невероятно приятно. Заодно соответствует таким же ощущениям в очередной раз наевшимся до отвала и выпирающем животе. Правда, через часик он опять станет плоским, а через три намекнет о том, что пора закинуть новую порцию питательных веществ и желательно повкуснее (и куда только уходит).
        Сознание погружено в легкую дремоту, впрочем, совершенно не мешающую думать и вспоминать про утреннюю тренировку. Почти неделя частичных неудач и очевидный прорыв. А ведь стоило только понять причину и честно самому себе признаться, что слегка боюсь ошибочного перемещения и поэтому подсознательно использую больше энергии, чем требуется, или неправильно представляю образ.
        Но сегодняшний спонтанно организованный эксперимент наглядно показал - при всем желании случайно переместить предмет внутрь своего тела не получится. Так же как и совместить два в одном. Например, палка, призванная в кулак уже сжимающий другую, возникла рядом, правда, неприятно щелкнув по пальцам, но не более. В том числе это касается и одежды. Последующая вытащенная из «кармана» вещь будет обязательно накладываться поверх предыдущей, даже если размеры не совпадают. Можно и под нее, но тут уже требуется дополнительный контроль и более серьезная визуализация, и я пока решил отложить до набора опыта. Ну а в первом случае, если вещь окажется достаточно крепкой, то просто притянет уже имеющуюся одежду к телу. Причем начнет подбирать с самого края.
        Тут, конечно, был один момент. Прихватить может так, что взвоешь от «замечательных» ощущений. Во всяком случае, были бы у меня «шарики», то точно их отдавил, когда призвал трусы поверх надетого на тело одеяла. Но и тех нескольких мгновений пока ткань держалась и не лопнула (какая крепкая, блин, оказалась) хватило, чтобы выпучило глаза и перехватило дыхание. Хорошо еще «покров» отработал и спас от серьезных повреждений в таком ценном месте, да и сестренка, те, что умудрился получить, быстро вылечила. К следующему эксперименту я подошел уже более осторожно и закрепление простыни на руке через ранее отправленные в «карман» застегнутые ремешки прошло успешно.
        Последний из проведенных опытов, приведший к появлению бабушки, состоял в проверке «сбруи» для найденных мечей и опасности ее повреждения при «неправильном» одевании. Заодно реального риска для собственной жизни. Воспользовался найденным в сарае старым ремнем, очевидно, предназначенным для лошадиной подпруги и еще вполне гибким. Затянул на талии, убрал в «карман». Потом постепенно увеличивая толщину одеваемого на живот предмета, смотрел в зеркало и тщательно «ощущал» результат. В последний раз, когда уже висело две скрученных подушки, ремень «проявился» с очень большим усилием и расходом энергии. Но внутрь надетого по-прежнему залезать не захотел. Лишь на мгновение возникло ощущение жесткого обруча, пытающегося разделить тело на две половинки, и он неожиданно разлетелся на куски. Причем не только из-за отсутствия необходимого пространства. Тут явно сработал какой-то защитный механизм, возможно, встроенный в «карман». Обрывки несли на себе следы непонятного воздействия. Это окончательно успокоило нервы. Правда, уже после того, как приступил к уборке и собирал разбросанные по комнате последствия
экспериментов, в голове возникла мысль, а что было, если бы он оказался гораздо крепче? Решил… не думать на эту тему, а сосредоточится на более приятном - результатах.
        В общем, идеальным вариантом, похоже, являлось полное убирание всей одежды и накладывание другой послойно. В этом случае она возникала, как положено, и потребление энергии было более чем приемлемым. Осталось только потренировать скорость. При желании можно даже наложить декоративный эффект виде пресловутого магического тумана вокруг фигуры и соответственно менять одежду, не обращая внимания, где находишься и смотрят на тебя или нет. Учитывая вышесказанное, собственный постоянно носимый гардероб - вполне себе реальность.
        Увы, тут начинались досадные мелочи. Во-первых, это касалось только ткани. И желательно без наложенных Печатей, съедающих почти столько же дополнительно, если не больше. Разница в количестве занимаемого объема внутри «кармана» и требуемой энергии для извлечения того же сарафана по сравнению с платьем была очень большой. Во-вторых, с металлом, вообще, плохо. Мечи при всей их комфортности в ощущениях и легкости в призыве, с ходу поглотили чуть ли не четверть всего доступного на текущий момент объема. Использование дуршлага (прости, бабушка), как имитации шлема, сделало картину более удручающей. Во всяком случае, если я (в теории) надену цельнометаллический доспех, то убрать в «карман» не смогу при всем желании. Энергии для перемещения может и хватит, но вот некоего «места» нет.
        Соответственно, с учетом вышеизложенного, подготавливаемый к будущему ношению костюм, собранный из запчастей брони Призрака вызывал небольшую настороженность, пусть и состоял в основном из ткани и кожи. Да, я сымитировал его часть, нацепив на ногу одеяло с проволокой. Проверка показала, что ношение будет успешным, но две трети объема все же потеряю. Поэтому осторожный оптимизм присутствовал. Тем более существовала надежда на лучшее, так как в планы входили предполагаемые тренировки, как на увеличение «кармана», так и на уменьшение энергии при перемещении предметов. Ведь сегодняшнее утро продемонстрировало четко - мне есть, куда стремится!
        …
        - Сати, ты где?
        - Тут, бабушка!
        - Давай спускайся. Пора начинать занятия.
        - Хорошо!
        Ох, а почти заснул. Но, увы, выделяемый после обеда час отдыха закончился. Однако я нисколько не расстроен. Самое интересное на сегодня еще только начинается - меня опять будут учить магии этого мира. То, чего так давно хотел.
        Изначально, честно говоря, я довольно смутно представлял, как будет происходить обучение. Типа мне будут рисовать эти Печати на бумаге (земле, песке), а я стану повторять и заучивать. В результате, как ни странно, так и оказалось, хотя началось совершенно по-другому. С самых обычных вещей.
        …
        - Внученька, вот тебе образец заготовки. Перенеси на чистые листы, как я объясняла. По десять раз каждую. Тщательно учитывай уровень вложенной Силы. Так, здесь используй Смерть, тут Свет и… вот эти на Тьму. Справишься?
        - Да, бабушка!
        - Молодец, а я пойду пока немного хозяйством позанимаюсь.
        - А…
        - Нет!.. И как закончишь, зови. Рисуй аккуратно, не торопись и клякс, как в прошлый раз, не наделай. Хорошо?
        - … (кивок)
        …
        Ага, это оно самое, только вот началось лишь позавчера. Ну а две недели назад первое, что неожиданно решила проверить Лестия, были мои навыки каллиграфии. Самые обычные. Причем для этого воспользовалась столом, стоявшим у окна в моей комнате, неожиданно оказавшимся самой обычной партой с поднимающейся на деревянной подставке столешницей (подозревал, но не задумывался). Позже, установив зеркало, чтобы не напрягать бабушку, я переместил ее в последнюю комнату, где в дальнейшем и занимались. Ну а в тот день…
        НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ НАЗАД
        Пожелтевшие стопки листов и похожего состояния тетради, положенные на парту слегка подрагивающими пальцами. Явно прошедшие все сроки годности, выцветшие, но вполне пишущие чернила в стеклянной чернильнице. Перевязанные бечевкой самые настоящие металлические перья, насаженные на потемневшие от времени деревянные палочки. Откуда у Лестии все это богатство, спрашивать не стал. И, похоже, не всегда боль можно выпустить наружу словами, так как, несмотря на то, что я тем вечером опять надел розовое платье, так ничего не услышал. Что же, ее право, но вернемся к самому интересному.
        В тот день в шоке мы были вдвоем. Ведь я был уверен, что получится, как птица лапой, да и Лестия, судя по эмоциям, ничего особого не ждала. Начали с элементарного - основного алфавита, используемого для письма на первых трех уровнях и, по словам бабушки, оставшимся без изменений еще с «тех» времен. Двести пятьдесят три символа. Ничего сложного. Помню, мы тогда за неделю с Даниэлем все выучили. Но беря в руку перо, я искренне сомневался, что смогу их написать. Пару раз перед поездкой в Лучезар вряд ли способны считаться за большой опыт. И первые символы, напоминающие настоящие каракули, это только подтвердили. У сестренки наверняка получилось бы лучше, контролируй она руку, но я даже не собирался просить. Личное умение в данном случае несомненный приоритет. Поэтому сосредоточился на произносимых Лестией звуках и их обозначениях. И вдруг все изменилось.
        Буквально через пару строчек пальцы перестали дрожать и уверенно сжали деревянную основу. Затем, само собой, пришло понимание, когда надо повторно окунать в чернильницу, с какой силой нажимать, поворачивать перо для получения более тонкого «хвостика» и так далее. А потом неожиданно попытка Лестии меня поправить, вылилась в непонятное сопротивление, когда я, удивляясь сам себе, но испытывая твердую уверенность, сказал, что «этот» символ пишется по-другому, а предлагаемая бабушкой форма характерна для печатного варианта. И… Лестия почему-то остановившись на второй возражающей фразе, бросилась из комнаты. После чего, вернувшись с какими-то очень старыми растрепанными тетрадями, некоторое время их листала и читала, после чего растерянно… согласилась.
        Затем мы перешли на символы четвертого уровня, которых было очень немного, всего тридцать. Собственно, только они с него и использовались. Даже сам Даниэль называл его «мертвым», так как никто на нем не говорил. Зато письмо активно применялось. Названия лекарственных трав и зверей на карточках и в книгах часто повторялись именно в этих символах. Как я понял, четвертый уровень считался здесь чем-то вроде научного и сильно напоминал один из таких же языков, что применялись в мире, откуда родом моя человеческая память. Но дело не в этом. Почему-то и тут возникли проблемы. Я был уверен, что существуют несколько вариантов написания, о чем и сообщил. Заодно продемонстрировав на первых символах. Странно, но Лестия даже не совершила попытки поправить, лишь попросила нарисовать все известные. Дело-то нехитрое, выполнил быстро.
        Наконец, мы перешли на пятый уровень и неожиданно в какой-то момент времени я поймал себя на том, что увлеченно рассказываю, как манера исполнения символа будет отличаться от того, в каком стиле сформирован текст, и что несмотря на базовые сто, общее количество вариантов составляет около пяти тысяч. При этом уже бабушка внимательно слушала и сев рядом на листке пыталась повторять за мной нарисованное, в то время как я делал это каким-то мгновенным росчерком пера, успевая оставлять невероятно красивые завитушки, по собственным словам, имеющие чисто декоративную функцию. Первой мыслью после осознания происходящего, была естественно только одна - как?! Я ведь не учил такого с Даниэлем! Хорошо хоть полученный шок и сопутствующий ему ступор бабушка списала на усталость. После чего быстро закончив занятия, выгнала на качели с приказом отдыхать до ужина и бросилась на кухню со словами: «Вот дура, увлеклась, а ребенок уже голодный!» И урчание из живота тут оказалось совсем ни при чем. Да-да.
        Покатавшись и почти сделав «солнышко», я слегка успокоился, напомнив себе, что внутри есть сестренка и соответственно, хоть управление было за мной, наверняка это ее часть знаний, воспринимаемая своей. Так и есть! Ну не от древней же принцессы! Правда, непонятно зачем так Сати мучили, ведь в королевстве Света на пятом уровне никто не разговаривал, но это уже частности. Главное, как сказала потом за ужином бабушка, учить меня тут нечему, правда, зачем-то забрав все листы с нарисованными символами для «более подробного изучения». Что она хотела этим сказать, не понял, но несколько раз с разложенными на столе моими каракулями видел. И возбуждение на лице тоже. Как странно.
        …
        Увы, поизображать из себя гения долго не вышло. На второй день бабушка решила устроить мне небольшой диктант, который я… благополучно провалил. Не смог правильно написать даже первую фразу. О чем тут же честно признался. Собственно, не удивительно, ведь кроме символов мы с Даниэлем ничего не учили, а читать и писать, это две совершенно разные вещи. Но вслух я этого не сказал, уже зная - бесполезно. Так и оказалось, потому что бабушка, сверкнув глазами, сразу безапелляционно заговорила о выборочной потере памяти, что это не страшно и быстро восстановимо. Хотя потом с сожалением добавила, что сумеет объяснить лишь по основному письму и четвертому уровню. А пятый мне придется «вспоминать» уже самостоятельно. После чего я целый день слушал о правилах построения слов и фраз и пытался их составлять самостоятельно.
        Удивительно, но уже к вечеру прогресс был очевиден. И от «Мама мыла раму» я спокойно перешел к «Сати пошла за дровами и встретила медведя, после чего у них на ужин с бабушкой было тушеное мясо». В дальнейшем мы каждый день возвращались к написанному ранее и проводили часть времени за повторением пройденного и изучением нового. В целом «вспоминать» оказалось интересно, и я был доволен.
        …
        Третий, четвертый, пятый день - добавилось черчение окружностей самым обыкновенным циркулем и многоугольников линейкой. И не только. Даже не удивился, когда проверив мое знание и написание цифр, перешли к сложению, вычитанию и простым дробям. Затем умножение, деление, плавный возврат к углам и градусам с их вычислением по длинам сторон. Математика этого мира не сильно отличалась от той, что была в человеческой памяти, во всяком случае, на этом уровне. Соответственно, сложности в основном возникали с правильностью написания и пониманием условий задач, ведь все-таки формулировки иногда звучали довольно странно. Но я справлялся. И единственной проблемой оставалось только одно… а когда собственно я буду учиться Магии?!
        Ведь не считать за подобное удержание над головой максимально возможное количество шариков Света во время наших занятий с одновременным контролем их яркости? Тоже мне, сложности. Даже сестренку не привлекал. А еще, когда мы сидели вечером на завалинке, бабушка просила что-нибудь нарисовать пальцем, используя Силу Смерти или Тьмы (как правило, поочередно). Правда, изображение должно состоять из одной линии, конец которой замкнут на начало и пока этого не произойдет, она должна оставаться видимой.
        Хех, вообще, элементарно. Сразу стало ясно, что подобное возможно, только когда эта линия является своего рода небольшим магическим каналом, подпитываемым собственной энергией. Так что круги, квадраты и другие геометрические фигуры вышли без всяких проблем. Кролик тоже получился на загляденье красивым, жаль пропал, стоило только убрать палец. Впрочем, видя мое огорчение, бабушка сжалилась и объяснила, как удержать картинку, используя подпитку из ауры. Это было здорово. Особенно когда, взяв за основу Силу Тьмы, повесил над головой круг, изображая нимб. Затем сделал на спине нечто вроде маленьких крыльев и смог ими помахать. Контраст черного цвета с сиянием, идущим от подвешенного над головой шарика Света, выглядел неплохо. Специально заглянул в свою комнату и полюбовался в зеркало, после чего изменил нимб на маску, закрывающую глаза, а крылья на плащ. Честно сказать, было весело бегать по поляне за светлячками и кузнечиками с криками: «Я ужас, летящий на крыльях ночи». Правда, Лестия как-то странно при этом молчала и выдавала своеобразные эмоции.
        Я даже потом немного пошалил, когда уже уверенно нарисованный в воздухе небольшой зверек, похожий на мышку, шевельнул хвостом и, запрыгнув на плечо бабушке, сделал имитацию укуса за ухо. Увы, это был перебор. Нет, она не закричала и даже не вздрогнула. Почти. Лишь мило улыбнулась и, растворив мое «создание» движением ладони, попросила так больше не делать. Только вот на следующее утро к завтраку были лишь пара сухарей на блюдечке и совершенно невкусный отвар вместо сладкого чая. И ведь накануне приняла извинения и сказала, что простила. Э-эх. Впрочем, обед уже был нормальным.
        …
        В общем, такие непонятные занятия продолжались вплоть до недавнего времени. Причем от дел по хозяйству меня полностью отстранили, в лес не отпускали, и я фактически целый день сидел за партой, чертя или решая, а вечером играл с шариками Силы и рисунками, сделанными в воздухе руками. Конечно, столь резкий переход к другому ритму жизни слегка напряг. Но, учитывая четкое ощущение необходимости, я не возражал, надо - значит, надо.
        А еще мне уже на следующий вечер после первого посещения склепа стали лечить крылья. Каким-то образом Лестия незаметно наделала кучу горшочков с довольно противно пахнущей мазью и теперь перед сном тщательно намазывала ее толстым слоем. Причем в основном на те места, где проглядывали кости и отсутствовала кожа с частью мышц. На перья же бабушка распыляла что-то похожее по запаху, но уже жидкое и из бутылочки. Честно говоря, было довольно больно и сильно щипало, но я терпел. Ведь с учетом того, что сестренка их не видела и не могла лечить, на данный момент это был похоже единственный способ хоть как-то ускорить восстановление. Удивительно, но к следующей процедуре все нанесенное странным образом впитывалось, а недавно я увидел на костях тонкую пленку живой ткани. Радость, смешанная с предвкушением, в этот момент была просто невероятной.
        …
        В целом я спокойно втянулся в подобный режим, однако спустя неделю, интенсивность резко снизилась, и даже появилось время до обеда для собственных тренировок. Это произошло после того, как бабушка неожиданно утром отлучилась куда-то на несколько часов и вернулась какой-то умиротворенной и без характерного появившегося в последние дни тщательно скрываемого напряжения. Да и меня «отпустило», так как в это же время бегал с ее разрешения к склепу и почувствовал, что Дыхание Изнанки, идущее снизу, вдруг стало менее прерывистым. И пусть причина неизвестна, но непонятное смутное ощущение, что времени теперь больше, возникло. До чего и для чего… да боги с этими вопросами. А вот то, что на ужин тогда было маринованное мясо с овощами, явилось более важным моментом для анализа ощущений и запоминания.
        …
        Ну а позавчера я… первый раз нарисовал Печать. Сам. На бумаге. И, наконец, понял, зачем была вся эта подготовка. Казалось бы, чего тут такого. Круг, вписанный в него треугольник и один символ посередине. Правда, сразу пятого уровня. Если сделал все правильно, то появится маленькая точка и… засветится. Все просто! Ну не считая мелочи вроде времени интенсивности и того, что она должна быть видна не только магам. Гораздо хуже моих шариков, но есть один простой момент - после активации не требует постоянной траты энергии и контроля. Все уже заложено.
        И тут, делая пояснения, Лестия вдруг хлопнула себя по лбу и после нескольких минут странного молчания растерянно спросила, а как, собственно, я вижу магическую Силу? И насколько четко?
        …
        Ага, это было неожиданно. Особенно когда сильно смутившись, бабушка извинилась и призналась, что пропустила целый этап. Это когда после активации Источника начинающего мага долго учат видеть соответствующую составляющую. Почему? Проблема была проста. Сила ослепляла «внутреннее зрение» не позволяя разглядеть чужую. И умение отстраниться от собственного «паразитного» излучения было очень важно. К тому же это влияло на точность исполнения Печатей. И поскольку тут все «тонко» и зависит в большей степени от психологического состояния, правильное обучение необходимо.
        Почему бабушка вспомнила только сейчас? Так, все же она непрофессионал. К тому же мне подобное не нужно. О чем и сообщил, объяснив про глаза и то, что могу также ощущать Силу аурой. Заодно признался, что кроме Света, Тьмы, Смерти и Жизни другие составляющие не вижу. Ну а после того, как, проявив на призванном тут же плаще первый попавшийся рисунок, стал зачитывать вслух использованные символы, бабушка окончательно успокоилась. И кстати, пообещала, что когда будем изучать преобразующие Печати, то в первую очередь освоим те, что позволяют видеть другие типы Силы. Отлично!
        …
        Возвращаясь к моей первой Печати. Да, она получилась сразу. И Лестия была восхищена быстротой, похвалила, но… это меня совершенно не устроило! Только огорчился. Ведь если рассудить абстрактно, то, какое отношение несколько изогнутых и соединенных вместе линий имеют к магии? Как их рисование может вызвать хоть какую-то реакцию окружающего мира? Наверняка «предыдущий я» знал этот ответ, как и многие другие, но его-то тут нет! А фраза Лестии: «Ощути Свет и вложи его в рисунок», которой я последовал и получил результат, честно сказать, была уж слишком неопределенной. Хотелось большей конкретики. Для этого попросил у удивленной бабушки другие варианты простейших Печатей. Увы, они оказались уже трехсимвольные и создавали тот же самый свет, но теперь в виде вытянутого шнура, кольца и треугольника.
        Сложностей не возникло. Сделал. Расположил вокруг. Стал изучать. И… так ничего и не понял. Единственное, что уловил - идет некое отождествление символа с тем, что ты в него вкладываешь. то же самое происходит, если пользуешься уже нарисованным. Вроде понятно, но… по признанию Лестии, даже совершенно необученный разумный «не маг» сможет создать и активировать Печать, если правильно начертит и вложит энергию, запасенную в кристалле. Пускай не в воздухе пальцем, а на земле или бумаге, неважно. Особенно это касается Тьмы, вполне благосклонно относящейся небрежностям и ошибкам. Иначе не появлялись бы как грибы после дождя, многочисленные демонопоклонники и им подобные, имеющие капли Силы и мечтающие о могуществе.
        …
        В общем, я повздыхал и понял, что уж слишком разинул рот, лучше стоит сосредоточиться на том, что предлагают. В данном случае, на самом элементарном - тупом зазубривании наизусть «того, что ты не понимаешь, но при этом оно работает». Увы, но как выяснилось в уточняющих разговорах, бабушка использовала Печати именно по такому принципу. Да, для правильного отображения требовалось в точности соблюдать внешний вид символа. Да, геометрическое оформление было очень важно. Но почему… так и осталось вопросом. Причем даже в дальнейшем, когда, как пообещала Лестия мы перейдем к составным Печатям, где будет требоваться вычисление угла и расчет по правильному расположению, основа останется та же - непонятно отчего реагирующая на простые закорючки Сила…
        ТЕКУЩЕЕ ВРЕМЯ
        - Ну что, Сати, уже нарисовала?
        - Заканчиваю, бабушка. Еще два листа осталось.
        - Молодец. Только не торопись, я подожду.
        - Хорошо.
        Ну вот, пока вспоминал, почти все сделал. Хотя, честно говоря, в процессе немного слукавил, частично отдав управление моторикой пальцев сестренке. Но это в целях совместного обучения! Именно! Я же давно решил - она должна знать и уметь то же, что и я.
        …
        - Бабушка, я все!
        - Замечательно, внученька. Пошли во двор.
        Совершенно верно, сначала заготовки, потом практические занятия. Начальный этап обучения основным элементам работы с Печатями и их управления. Лестия взяла, на ее взгляд, самое простое. Так называемые «стрелы» Тьмы, Смерти и Света. Базовой конфигурации, без регулировки дальности полета, мощности и элементов управления. Создал и сразу отправил по прямой линии. Убить могут разве что кролика, но для отработки на мишенях, стоящих невдалеке, самое оно.
        - «Сестренка! Полный контроль расхода энергии по составляющим с последующим отчетом. Запоминание мелкой моторики пальцев».
        - Приступаю, «братик».
        Беру листок, уже заряженный соответствующей Силой, закрепляю на чем-то, напоминающим вертикально стоящий пюпитр. И двигая пальцем по бумаге, перерисовываю изображение один в один. Потом приспособление откидывается, и Печать повисает в воздухе, удерживаемая моей аурой. Вливание энергии, активация, результат. Все просто? Ага, как бы не так!
        Во-первых, перерисовать надо идеально, во-вторых, вовремя ощутить зарождающуюся Печать и удержать на месте своей Силой в ауре. В-третьих, главное - энергии влить ровно столько, насколько она рассчитана. Больше - разрушится, меньше - не активируется. И вот тут для меня начинаются проблемы, особенно, что касается Тьмы. Не получается столь точная дозировка. Да, можно убрать ключ-ограничитель, но… тогда Печать просто взорвется непосредственно рядом со мной, ведь остальные элементы так же рассчитаны на определенный поток Силы.
        Хочешь, большую мощность? Нет проблем! Будь добр, добавь еще несколько символов и измени геометрическое построение. Только вот пока не освоишь базовую Печать, изобразить более сложную не очень-то и получается. Пробовал. Нет, на листке все отлично выходит, а вот попытка перерисовать заканчивалась безобразной кляксой, исчезающей через несколько мгновений после создания.
        …
        И ведь это еще только базовый уровень так называемого класса Малых Печатей, причем боевые среди них считаются самыми простейшими. И я пока рисую пальцем по одноразовой заготовке, частично подправляющей движение. Потом надо делать без нее, затем символы и линии необходимо создавать в одно касание, и, наконец, финальный результат - появление Печати после соответствующего активационного жеста. Грубо говоря, я должен представить ее в сознании настолько четко, чтобы достаточно было просто передать необходимое количество Силы в нужную точку своей ауры, которая и помечалась движением руки. Но и это не все, ведь «стрелу» требуется запустить и желательно попасть, куда целился! Увы, бессильно «пшикнувшая» сейчас в зарослях на краю поляны небольшая звездочка, не то что кролика, в лучшем случае убьет разве что кузнечика, да и то по случайности…
        …
        Так, кто там хотел стать Великим Магом, а?!
        ВЕДЬМА И ЕЕ УЧЕНИЦА…
        Лестия, едва сдерживая желание подойти и обнять, с удовольствием смотрела на небольшую фигурку внучки, которая, не понимая, насколько она мило выглядит, высунув от усердия язычок, старательно выводила пальцем Печать. Но вот Сати закончила, откинула шаблон, и в воздухе промелькнул темный росчерк, вонзившийся в столб, на котором висела разрисованная грубыми красными кругами мишень (увы, краски не было и пришлось воспользоваться кровью убитого животного). Вздох разочарования, наморщенный лобик и вновь закрепляемый на поднятой доске листок бумаги. Пошла следующая попытка. Какая же она… хм.
        Так не надо отвлекаться, лучше подметить ошибки и потом тщательно объяснить. Главное, не проговориться, что девочка за две недели освоила практически полугодовой курс не самой слабой Школы Магии, да еще по трем Силам сразу. Конечно, основа была, чего только стоит идеальное знание символов, лучшее, чем у самой Лестии, что, впрочем, для принцессы высших эльфов неудивительно, даже учитывая возраст Вознесения. Еще поразило моментальное освоение базовых расчетов, однако, мало ли какое начальное образование дали во дворце. Но с ходу научиться составлять простейшие Печати?..
        Да, такое вполне вероятно, если ты обыкновенный разумный и заодно немного гений. Только вот бывшей полубогине, для которой слова «Я» и «Сила» равнозначны, а оперирование невероятным объемом энергии естественно, как дыхание, пользоваться малыми Символами Управления сродни забиванию сапожных гвоздиков большим кузнечным молотом в мягкую кожаную подошву. Чудо, что она, вообще, их видит. И главное, не помнит, что это невозможно…
        Глава 12. Чему учат в школе. Часть 2
        ГОРОД ЦЕНТРАЛЬНЫЙ. ГИЛЬДИЯ ОХОТНИКОВ
        - Вы в этом уверены?
        - Да, Лари, полностью. Хотя и не понимаем как такое возможно.
        Крофф внимательно посмотрел на сидевших напротив Охотников. Потом сделал это еще раз, пройдя цепким взглядом по лицам, фигурам, спокойным раскованным позам. Нет, не потому, что сомневался. В кабинете находился один из самых опытных отрядов, нанятый на постоянной основе гильдией для патрулирования наиболее опасных мест Пограничья. Довольно дорогое, но необходимое удовольствие. Так что их оценка ситуации сразу принималась к обсуждению и перепроверке не подлежала. На самом деле, оборотень просто не мог отказать себе в небольшой слабости и насладиться открывающимся видом. Тем более на таком законном основании.
        Кортни Лев и его прайд, состоящий из четырех ослепительно красивых девушек в весьма откровенных одеждах. Конечно, не самый лучший вариант для защиты тел, но учитывая обвес из артефактов, надетый на каждую в виде украшений, вполне имеющий право на существование. Чем они и пользовались, вызывая слюноотделение у большинства мужчин, проживающих в Пограничье. Правда, только две были семейства кошачьих: рысь Лерко Серая и пантера Чеори Пепел. А вот рептилоид Лизания Молчаливая и Тина Косая из кроликов немного не вписывались в традиционный гарем… в смысле «львиную семью», впрочем, ее главу это волновало крайне мало.
        Что особенно интересно, на самом деле только последняя из девушек являлась законной супругой, а остальные числились всего лишь членами их команды. Впрочем, Лари был прекрасно осведомлен об «особых» отношениях здесь присутствующих и вполне искренне завидовал слегка вальяжной позе Охотника, в плечи которого сейчас старательно вжимались упругие выпуклости, да и спине не было одиноко. Но ничего, Крофф тоже наконец-то решился на первые шаги в этом направлении и возможно скоро… так, кажется, мысли свернули не туда.
        - Не переживайте, главное, новость хорошая, а почему это произошло, на данный момент не так важно. Благодарю за проделанную работу. Можете идти отдыхать. Два… нет, три дня. Потом я поставлю новую задачу.
        - Как скажешь, Лари.
        Некоторое время Крофф прислушивался к удаляющимся за дверью шагам и затихающему обсуждению на тему: «Куда в первую очередь отправиться? В бани или сразу домой, где то же есть большая ванна, которую можно принять вместе и…» После чего вынужден был приложить определенное усилие для возвращения сознания в рабочее состояние. С некоторым трудом и обещанием данным самому себе не засиживаться сегодня допоздна, а то нехватка общения с женой уже явно начинает сказываться. Наконец, сумев отбросить посторонние мысли, Лари слегка наклонился и взял с угла стола лежащие там отчеты патрулей Западной и Восточной застав. Перечитал еще раз. Затем задумчиво поглаживая пальцами бородку, откинулся в кресле. Ситуация действительно была довольно необычной.
        Ведь судя по всему, получается, что все известные Пятна Тьмы Пограничья неожиданно вновь стали условно безопасными. По обе стороны реки, включая новое, недавно найденное. При этом четко отслеживалось видимое уменьшение в размерах и отсутствие даже малейших следов Заразы. Более того, проверка территории, непосредственно прилегающей к Пограничью, показала ту же картину. Правда, еще осталось дождаться, когда вернется Марин, отправленный недавно вглубь Земли Демонов. Но он в первую очередь работает по заказу из одного восточного королевства на редкие ингредиенты, а путь до места, где их можно добыть неблизкий, поэтому вряд ли быстро объявится. Да и полученные от него данные будут носить скорее ознакомительный характер.
        В общем, как ни крути, а исчезновение столь серьезной проблемы не могло не радовать, позволяя сосредоточиться на решении других задач. Тем более есть большая вероятность, что Лари на самом деле знает причину произошедшего. Вернее, имя той, кто мог сделать подобное. Ведь если учесть в рассуждениях, вызвавшие недоумение у всех Охотников сильные эманации Силы Смерти, идущие от каждого из Пятен, то кандидат оставался один. Лестия. Только вот Крофф не представлял, что брошенное вскользь при разговоре обещание помочь, выльется нечто подобное. И сейчас даже не хотел думать о том, каким образом это было сделано и какой мощью обладает переродившаяся в лича Черная ведьма, а то становилось уж слишком неуютно.
        Особенно беря во внимание тот факт, что Лари оказался у нее в большом долгу. Почти в прямом смысле слова. Ведь деньги, запланированные на оплату очистки Пятен, можно теперь смело перебросить на другие проекты, и есть довольно хорошая уверенность, что гильдия все же уложится в подрезанный на Совете мастеров-охотников бюджет на этот год. Увы, неожиданно упавший поток заказов из империи и королевств, при вновь выросшем общем налоге, заставлял слегка поджаться. Да, были обсуждены варианты повышения доходов, но на проработку потребуется время и результат, скорее всего, проявится только в следующем году.
        Впрочем, на самом деле, взятое на себя обязательство, когда придет время, Лари выполнил бы в любом случае. Уже все обдумал. Препятствий никаких нет. Ритуал формально проведен, а инстинкты только «за». Увы, ждать, когда Мариша возьмется за ум и найдет себе мужчину, наверное, придется слишком долго, и уж тем более вряд ли будет «принос в подоле» (о чем, как с удивлением недавно узнал оборотень, втайне мечтала Таиша). Слишком строго воспитывал. Крофф искренне признавал ошибку и чувствовал себя виноватым, но страх за жизнь дочери очень долго туманил разум, отдавая всплесками до сих пор. Чего стоит только последний раз, когда явно можно было обойтись нотацией. И ведь потом пришлось водить по магазинам, доказывая покупкой всякой всячины, что больше не сердится. Даже разрешил отправиться с друзьями в малое подземелье под Руинами за редкими кристаллами (правда, перед этим ночью сбегал и быстренько зачистил от самых сильных монстров).
        Так что действительно хороший вариант, отдающий приятным предвкушением в груди. Даже ожидание не в тягость. Ведь можно просто представить (и так на самом деле), что «она» гостит у бабушки, но скоро вернется. Когда придет время.
        ГДЕ-ТО… КОГДА-ТО…
        …
        Серое небо. Капли, стекающие по поднятому вверх лицу, смешивающиеся с льющимися из оставшегося глаза слезами. Нежелание верить в происходящее. Стоящие вокруг безликие фигуры в доспехах. Обнаженные окровавленные мечи. Хохотки и кривые ухмылки. Почему?! За что?! Чего им сделал приемный отец, безжизненно лежащий сейчас у стены донжона? До последнего убежденный в силе слов. Искренне считающий, что есть те, кому можно доверять и… получивший удар в спину от собственного подчиненного!
        - Ты оказался прав. Какая милашка. Даже жалко будет отдавать.
        - Может, хотя бы развлечемся, а?
        - Согласен. Ведь «им» нужно только живое тело…
        - Да, самое время немного расслабится!
        …
        Злоба. Зависть. Похоть. Мелочные, низменные желания темным облаком кружащие вокруг и не скрытые больше этими нелепыми поделками, которые здесь называют амулетами. Неожиданная неспособность распознать ложь и истину отдается болью в груди. Как допустила? Почему поверила, что люди достойны лучшего, чем жить по «эту» сторону Стены? Оказалось не все и тот, кто смог подняться над собой, лежит теперь мертвым. И сделавшие шаг за ним тоже. Все, кто подарили счастье последних месяцев, сейчас пустые оболочки, валяющиеся в коридорах и комнатах замка.
        Жизнь после Падения оказалась слишком коротка и это только моя вина. Перегоревший Источник и утраченные крылья не являются оправданием, так же как сохранившаяся лишь в виде осколков память. Остается только одно, исполнить последний танец в дань уважения ушедшим. Да, Силы нет, но ведь ее может предоставить не только Свет. Тьма, так щедро создаваемая сейчас людскими душами, тоже подойдет и поможет им… очиститься!
        …
        Скользнувшая в ладонь рукоять валявшегося рядом меча мертвого стражника. Одного из немногих, кто не жалея жизни защищал своего господина. Удар в грудь наклонившегося к ней с мерзкой улыбкой предателя. Прямо сквозь доспехи. Подхваченный другой рукой второй меч, выпавший из разжавшихся пальцев. Да, не мои любимые Левая и Правая, которых так не хватает, но и этого будет достаточно… для начала!
        …
        Булькающие хрипы тех, кто по достоинству оценил красоту первых движений и раздающиеся крики ужаса.
        - Что происходит? Да кто она такая?!
        Сама бы хотела знать… впрочем, здесь и сейчас, наверно та, кто подарит вам время на раздумья перед следующим перерождением. И даст шанс стать лучше, чем сейчас. И когда-нибудь все же подняться на уровень того, кого только что в своем невежестве погубили.
        - Убейте ее, хоть кто-нибудь!
        Готовы подарить смерть другим, а сами принять боитесь? Ничтожества. Ну, попробуйте…
        …
        Увы, ничего не длится вечно, и танец подходит к концу. Слишком много партнеров, а тело не такое послушное, как раньше. Боль, по сравнению с той, что все еще полыхает в груди, ничтожна, но кровь уже почти вся вытекла через полученные раны и теперь лишь небольшими розовыми капельками, смешанными с дождем, стекает по телу. Тем не менее, пока есть силы… еще одного, подошедшего слишком близко, затем метнуть меч в другого… да, еще можно сделать несколько па.
        …
        Все. Ноги не держат, и колени утыкаются в землю. Руки бессильно висят, пальцы не способны шевельнуться. Но ухмылок на лицах стоящих вокруг людей больше нет. Только страх, окутавший сердца. Пусть не от совершенного, а всего лишь передо мной, но уже лучше, чем ничего. Ну, что? Кто решится? Ого, какое копье принесли, никак от баллисты с надвратной башни. Втроем держат. И тяжелый меч палача из темницы. Как символично, ха!
        …
        Удар в живот, прибивающий тело к земле. Шелест прорезающего воздух клинка, отозвавшийся болью в шее. Мелькнувший перед глазом замковый двор, выстланный трупами. И опять серое небо с падающими сверху капельками дождя, постепенно пропадающее во тьме рассыпающегося сознания. Не помню, кто был моей семьей в прошлом, но, надеюсь, что первым «там» я встречу тебя, папа…
        …
        УТРО. ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. КОМНАТА САТИ
        Ох, вот это да. Ну и сон. Такой реалистичный. По щекам стекают слезы, сердца ощутимо колотятся в груди, а шея и живот еще отдают болью. Странно. Насколько я помню, все происходило совсем по-другому. Что тогда означают подобные изменения? Может это событие из жизни «предыдущего я», только немного похожее? Да и четкость видения уже теряется, расплываясь смутными образами. Значит, действительно сон. Ну и хорошо! Надеюсь, я его больше не увижу, а то уж больно неприятные ощущения, когда в тебя таким здоровенным заостренным бревном тыкают. До сих пор даже в паху отдает. Стоп, не понял?!
        Неожиданно я с удивлением осознал, что если шея ныть перестала, то живот болит на самом деле и отнюдь не от желания побыстрее посетить небольшую постройку рядом с домом. Провел ладонью. Да вроде все в порядке, никаких новых дырок. И дальше, кроме естественной, тоже ничего нет… ой, а это что такое липкое? Кровь?! Да там вся простыня в ней!
        - Внученька, ты прямо разоспалась сегодня. Завтрак уже давно готов. Давай покушай, а эту свою «зарядку» сделаешь и потом… Сати, что с тобой случилось?!
        Вы когда-нибудь задумывались над вопросом, могут ли «не живые» и, в частности, личи бледнеть? Нет, когда остались лишь кости, тут все понятно. Но вот те, кто имеют кожу… ответ - да! При этом становятся совсем-совсем белые. Ну… по крайней мере, лицо. И здесь не моя вина, что бабушка решила заглянуть в комнату именно тогда, когда я, сидя на кровати, недоуменно рассматривал окровавленную ладонь, а откинутое одеяло демонстрировало большое красное пятно. А еще личи склонны впадать в истерику и очень бесцеремонны в обследовании…
        ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. ВТОРАЯ ПОЛОВИНА ЭТОГО ЖЕ ДНЯ
        Я осторожно присел на качели. Вроде, ничего, хотя присутствует небольшое неприятное ощущение…
        - «Внимание! САТИ обнаружила отклонение в десятую долю процента в протекающем процессе. Процедура восстановления запущена. Выполнение… успешно!»
        Кроме того, есть определенное неудобство от вложенного в трусики куска ткани. Но, увы, придется некоторое время потерпеть. И наверное, стоит обойтись без сильных раскачиваний.
        - «Внимание! САТИ рекомендует избегать резких движений в течение ближайших сорока восьми часов».
        А может, забраться на крышу сарайчика и там полежать?
        - «Внимание! САТИ…»
        - «Да заткнись уже! Поздно кудахтать! Коль облажалась, теперь молчи и не высовывайся! Еще раз услышу про „это“ - отключу от Источника!»
        - «… принято к исполнению».
        Может и не стоило так накидываться, но достала реально. Понятно, что чувствует себя виноватой и сейчас изо всех сил старается хоть как-то заслужить прощение, но не стоит опускаться до мелочей. Так-то ничего страшного не произошло. И просто надо было предупредить о наступлении вполне нормального события для женского тела. Самых обычных… месячных! Ну не мужчине же о таком думать?!
        Нет, я, конечно, тоже знал, что, несмотря на явно искусственное происхождение, репродуктивная система организма находится в рабочем состоянии. Это выяснилось еще в замке, после проведенного папой, то есть Даниэлем, обследования. Но тогда возраст тела только-только приближался к необходимому порогу. Однако, после взросления, похоже, процесс ее работы был запущен, как положено. Соответственно, в один прекрасный момент подошел к логическому концу, произошедшему сегодня утром. И теперь начнет повторяться неизменно с определенной цикличностью. Ничего не поделаешь.
        Почему именно сейчас? В принципе ничего удивительного. Человеческая память с легкостью подсказала, что в период сильного стресса, а мое путешествие по Землям Демонов, скорее всего, таковым для организма и являлось, задержка менструального цикла вполне естественна. Здесь же, обильное питание, отсутствие опасности и полноценный сон привели все в норму с вполне закономерным результатом.
        Плохо это или хорошо? А боги его знают. С одной стороны, рожать-то я точно не собираюсь, даже не в состоянии представить предшествующую «процедуру». С другой стороны, если когда-нибудь уйду из этого тела, оставив сестренке, то ей вполне может пригодиться. Да и правильное функционирование всех систем тоже важно. Влияние там взаимно. Но вот сам постоянно повторяющийся процесс будет явно напрягать. Хотя есть небольшое утешение.
        Как я понял из сегодняшних пояснений бабушки, у эльфов в отличие от людей репродуктивная система работает немного по-другому. Гораздо медленнее. И наступать «те самые» дни будут реже. Где-то раз в полгода. Но идут столько же - от трех до пяти дней, не больше. Так что, если я стал эльфой не только внешне, то терпеть подобное придется не очень часто. В общем, как уже сказал сам себе несколько раз - ничего страшного. Что не помешает запомнить очередной «косяк» сестренки. Нет, я незлопамятный, отомщу и забуду. Придет мое время.
        Кстати, по поводу реакции Лестии. Когда она поняла, что это месячные, вернее полугодовые, то все негативные эмоции резко пропали, более того, неожиданно сменились на прямо противоположные. Не берусь утверждать на сто процентов, но, кажется, даже заметил летающих вокруг ее головы розовых бегемотиков. К чему такая радость, не понял, однако решил быть настороже, а то мало ли что.
        - Внученька, как ты себя чувствуешь? «Там» не болит?
        - Нет, бабушка, все хорошо!
        Ну вот, легка на помине. Хм, а чего так одета?
        - Прости, Сати, хотела тебе отвар особый приготовить, но нужной травки не оказалось. Я сейчас быстро за ней схожу, а ты будь поосторожнее. Поменьше двигайся и если что сразу в постель, поняла?
        - Да.
        Еще одна озабоченная на мою голову. Заставила до обеда лежать в кровати, а перед этим долго сидеть в ванной с высыпанными в воду какими-то сушеными травами, Кстати, реально помогло, и боль почти прошла, в то время как от наконец-то задергавшейся сестренки толку не было. Естественно, любые дела по дому и учеба сразу оказались под категорическим запретом. Конечно, подобное волнение приятно, но слишком много заботы тоже вредно. Поэтому если это продолжится и завтра, то будет скандал, однозначно! Ну а сегодня, так и быть, потерплю. Тем более…
        - Я ушла!
        - Хорошо, бабушка!
        … появилось время продолжить изучение дневников Призрака. До текущего момента я делал это только урывками, поскольку времени оставалось немного, но первый, тот, что лежал раскрытым на столе, уже осилил. Откровенно сказать, недоумение вызвал большое, но прежде чем окончательно о чем-то судить, следовало прочитать тетради полностью. Основной проблемой были довольно нелепые и непонятные попытки шифровки, периодически встречающиеся разрозненными кусками, причем даже не они сами, а постоянно меняющийся способ. Впрочем, все сводилось к банальной замене первого и последнего символа в словах, переворота или их зеркальной записи. Да и читать приходилось так, чтобы Лестия не заметила.
        Кстати, с учетом ее эмоций, сложившихся чуть ли не в настоящий образ, я предполагаю, куда бабушка сейчас направилась. А значит, пара полноценных часов у меня есть. Ну а потом можно смело уйти в комнату. Ладно, приступаем!
        ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ ПОСЛЕ ОБЕДА
        Лежу на крыше сарайчика. Думаю. Вернее, пытаюсь. Но получается пока не очень. И дело не только в набитом едой животе. Слишком много беспорядочных мыслей. Нет, никакого отношения к всплывшей вчера «проблеме» они не имеют. Хотя я и воспользовался ей как предлогом, чтобы побыстрее закончить чтение. Уж больно сильно напрягло. Так-то я уже про эти полугодовые и забыл. Самочувствие отличное, а небольшое «подтекание» в нижней части, ограниченное прокладкой, совершенно не чувствовалось. Особенно учитывая, чем бабушка меня вчера напоила. Ведь как я и предположил, «нужной травой» оказался пресловутый папоротник Света и соответственно отвар на его основе, пусть и не являлся зельем Восстановления, но все болезненные ощущения окончательно убрал. Да и сестренка, попыхтев, что-то там сотворила.
        Так вот, на самом деле, я был в окончательном шоке от дневников и единственный вывод, который смог сделать на данный момент - «это» показывать бабушке точно нельзя. Пусть у нее о Призраке, даже с учетом увиденного в склепе, останутся лишь хорошие воспоминания. Ведь на самом деле он действительно был полностью безумен. И никаким хранителем не являлся. Во всяком случае, столь «почетную» обязанность эльф взвалил на себя сам, когда… похитил тело мертвой принцессы, приготовленное для погребения в королевской усыпальнице. А я еще удивлялся, с какой стати хоронить столь важную особу не в столице, что было бы естественно, а на границе, рядом с территорией, где живут люди. Причем как я понял, склеп, изначально являвшийся местом погребения кого-то другого, находился непосредственно перед Стеной, которая раньше здесь была, а в нынешнее время исчезла в неизвестном направлении. Соответственно для эльфов это «медвежий угол», куда спрятался, откровенно сказать, самый настоящий вор, а с учетом украденного, государственный преступник.
        Вообще, за исключением этих тоже довольно скупо описанных событий, остальные записи оказались обрывочны, а фразы иногда построены настолько нелепым образом, что их смысл ускользал от понимания. И никакой информации о самом народе эльфов в целом. Ни названий населенных пунктов, ни упоминания исторических фактов, имен и тому подобного. Причем вести дневники Призрак явно начал гораздо позже, чем тут обосновался, во всяком случае, первая по хронологии тетрадь была полностью написана в прошедшем времени. Возможно, это произошло уже после Катастрофы, которую он благополучно пересидел в своем склепе. Кроме того, иногда заметки не делались годами, а потом неожиданно шли описанные в подробностях несколько прожитых дней и опять большой перерыв.
        Похоже, эльф в то время много путешествовал, возможно, пытаясь найти выживших из своей расы. Особых проблем, судя по всему, не было, ведь несмотря на безумие, мечами он владел на очень приличном уровне, да и Источник Света с соответствующими знаниями был в наличии. Я даже неожиданно выяснил, откуда взялась та лестница на Стене. Оказывается, ее построил Призрак, чтобы перебраться на другую сторону. А ступеньки изготавливал из выломанных в собственном склепе каменных дверей в комнатах первого этажа. Сколько времени заняло у него их перетаскивание и прикрепление (способ был не описан) понять не смог, зачем он это делал, не пытаясь просто обойти, тоже, но… в конце концов, эльф неожиданно все забросил, так и не закончив.
        Часто встречались пусть и с четкой ноткой сумасшествия, но великолепно описанные сцены битв с монстрами или общения с разными разумными существами от людей до «измененных». При этом одно и то же событие попадалось по нескольку раз, рассказанное иногда совершенно по-другому. Затем неожиданно, уже ближе к концу дневника, появились записи о принцессе, как будто она находилась рядом и все это время жила вместе с ним и даже совершала непонятные подвиги, постоянно кого-то спасая. Потом вдруг опять оказалась мумией в саркофаге. Короче, полный бред и фантазии безумца.
        Удивительно, но, ни разу за все время ведения дневников эльф не написал, как его зовут. Даже своего имени. Призрак, Защитник (иногда читалось как макхар), Герой, Тень, и еще пара прозвищ, которые, очевидно, сам себе придумал, но не более того. Только принцессу он постоянно называл Сати, делая ударение на первый слог, отчего стало понятным соответствующее произношение этого имени бабушкой. Но вот, например, ее фамилию я так нигде и не увидел. Специально так было сделано или просто не считал нужным? Увы, уже не узнать.
        Что же касается личности Призрака, то несколько одинаковых по смыслу фраз, обнаруженных в разных местах тетрадей, и скупое описание себя любимого, найденное в самом логичном отрывке про похищение мумии, все же дали немного информации. И судя по ней, изначально он был кем-то наподобие путешествующего менестреля, развлекающего толпу песнями и интересными историями. Даже пару раз упоминавшийся фургончик когда-то существовал, так же как и инструмент наподобие гитары. Увы, каким образом судьба состыковала принцессу-валькирию и бродячего актера (по факту), написано не было. Возможно, один раз ему удалось выступить перед королевским двором. Как умудрился похитить ее труп, тоже осталось неизвестным.
        Еще эльф не имел никакого понимания того, что представляет собой помещение за секретной дверью в склепе, и дальше увиденного мною никогда не проходил. Да и само это место нашел совершенно случайно. А дверь в следующие комнаты уже тогда отказывалась открываться. И печаткой он пользовался другой, непонятно откуда взявшейся и может тоже украденной. Кстати, изображены на ней были не лепестки пламени, а какие-то листочки. Это если судить по найденному в одной из тетрадей зачем-то сделанному довольно качественному изображению. Картину, висящую на стене, тоже нарисовал сам Призрак. Более того, судя по всему, и тот альбом, надежно спрятанный у меня в «кармане», был делом рук эльфа. Даже книги, найденные целыми в склепе, сочинил, похоже, он.
        Ну и, наконец, самое главное. То, что я узнал, начав читать с последних записей. Причем в дальнейшем неоднократно возвращался к этому месту, надеясь, что здесь, просто более сложная шифровка, и ключ неправильно найден. Но увы, сегодня еще раз пробежав глазами текст, я был вынужден признать очевидное, написанное - правда. Это к вопросу об исчезновении мумии и якобы проведенному шестнадцать лет назад ритуалу. По всей видимости, тогда у эльфа «крыша» поехала окончательно, и он сам искренне поверил в придуманную собственным воспаленным воображением историю о заточенной в преисподней душе принцессы. И решил спасти. Только вот способ воссоединения выбрал очень экзотический.
        Призрак ее… съел. Мумию. В прямом смысле слова. Расчленил на мелкие кусочки, разжевал и проглотил. Описывая процесс в мельчайших подробностях на двух страницах. Ну и соответственно собрался лично перейти на Изнанку, найти там Сати, после чего извлечь останки из себя и соединить с душой. Каким образом все произойдет, написано не было. Похоже, эльф об этом решил не думать. Как и о том, что к моменту появления в преисподней «принцесса» явно будет готова выйти наружу более естественным способом. Или может так и планировалось?! Честно сказать… не хотелось бы мне возродиться после подобного «ритуала».
        Собственно говоря, все. Ну а про то, что произошло, когда Призрак сделал последнюю запись и ушел, особо гадать я не стал. И так понятно. Изнанка радушно приняла чужака и… съела уже в свою очередь, растворив физическую оболочку. Не было у эльфа сил ей противостоять, это однозначно. Ну а душа, если не была поглощена каким-нибудь демоном сразу, благополучно отправилась в Серые Пределы. Оставалось только искренне надеяться, что в новой жизни эльф не будет совершать столь безумных поступков.
        …
        Повалявшись некоторое время в блаженном ничегонеделанье и поразмышляв над тем, насколько странные на моем пути в этом мире попадаются существа, я, наконец, встряхнулся и аккуратно спрыгнул вниз. Хватит, пора и честь знать. Пусть сегодня бабушка тоже решила не нагружать уроками, но ничего не мешает выбить из нее хотя бы очередную устную лекцию. Особенно меня заинтересовали две вещи, но явно одного порядка.
        Первое, вчера утром я четко видел подвешенную над телом Печать, очень похожую на те, что использовал папа, то есть Даниэль… странно, и чего меня сегодня опять тянет называть его так? Ну ладно, потом подумаю, главное, что была использована Сила Жизни! Соответственно очень интересно, как подобное сумел создать лич, у которого энергия с противоположным знаком?! Второе, это буквально за час приготовленный настой на папоротнике Света. Силой Смерти от него тоже даже не пахло, а уж результат… короче, хочу уметь готовить такой же, как-никак ученица самой Черной ведьмы, ведь так?!
        …
        Увы, неожиданно все оказалось несколько сложнее, особенно то, что касается «ученицы»…
        Глава 12. Чему учат в школе. Часть 3
        ЧУТЬ ПОЗЖЕ. УДИВЛЕННАЯ И РАССТРОЕННАЯ ЭЛЬФА САТИ
        - Нет, внученька, ты никогда не станешь моей ученицей!
        Довольно неожиданный и жесткий ответ, причем не на сам вопрос, а на слово, используемое в сказанной фразе. Однако пока я это переваривал, пытаясь осознать, бабушка подошла ко мне взяла за руку и виновато продолжила:
        - Прости, Сати, но в свое время я дала сама себе клятву, что у меня не будет учениц. И пусть проклятого гримуара больше нет, нарушать я ее не буду.
        - … А как же мое обучение составлению Печатей?
        - Это совсем другое. Более того, ты при всем желании никогда не сможешь стать ведьмой, хотя… и будешь для всех ей формально.
        М-да. Как говорится, шок - это по-нашему. Заодно недоумение от произнесенной в конце фразы. Впрочем, последующие объяснения расставили все по местам. Правда, Лестия рассказывала довольно сумбурно, постоянно перескакивая с одного на другое и приходилось переспрашивать, но я все же разобрался. В результате удивление пропало и осталось только легкое огорчение и расстройство, что не смог додуматься спросить раньше. Хотя лучше поздно, чем никогда.
        Если кратко подытожить услышанное, то главным камнем преткновения оказалась основная особенность ведьм, которые, кстати, всегда были женщинами (о существовании ведьмаков в этом мире даже не подозревали). Так вот, в отличие от магов у них… не было Источника. Совсем. Но при этом присутствовали способности к манипулированию Силой, причем любой, независимо от ее направленности. И если в определенном возрасте, где-то от десяти до четырнадцати лет, провести особый ритуал инициации и подключения к специальному артефакту, способному накапливать и хранить в себе энергию, то ведьма приобретала возможность использования магии. Как нетрудно догадаться, в роли этого замечательного инструмента и выступал гримуар. Собственно говоря, все дальнейшие объяснения Лестии крутились вокруг специфики его применения, особенностей внесения записей разных рецептов, а также методов построения и схем Печатей или ритуалов. Впрочем, про последнее бабушка упомянула вскользь, в основном при рассказе сделав упор на взаимодействие с артефактом.
        Например, совершенно необязательно юная ведьма сразу получала книгу. Как правило, первое подключение происходило к гримуару наставницы. Так она могла контролировать ученицу, причем не одну, хотя и более трех никогда никто не брал. Необходимость в этом была серьезной, поскольку, не имея ограничения по резерву и внутреннего ощущения Силы, юная ведьма могла легко навредить. В первую очередь не окружающим, а самой себе. И только после своеобразного и довольно жесткого экзамена девушка становилась счастливой обладательницей этого артефакта.
        Причем иногда собственной наставницы, если она планировала отойти от дел или банально умереть. Да, ведьмы могли оттягивать свою смерть, но результатом становилась необходимость рано или поздно ее назначить принудительно, пока еще сохранялся разум. Соответственно, последняя ученица, как правило, считалась самой сильной из всех остальных и своеобразной преемницей, что в принципе соответствовало действительности благодаря переданному гримуару. Однако были определенные сложности из-за разницы в энергетике тел, поэтому сразу ну очень крутой никто из молодых ведьм не становился.
        Что же касается случаев, когда требовался другой артефакт, то я даже не выдержал и хихикнул после рассказа бабушки, каким образом появляются на свет гримуары. Нет, фраза звучала заумно, что-то вроде: «Неизвестно кем придуманный метод Подобия, при котором гримуар создается путем проецирования книги наставницы в подготовленную и сделанную особым образом заготовку». Но в реальности это уж больно напоминало банальное почкование. Тем более что больше, чем знала ученица, в новый артефакт не передавалось. Еще его можно было найти, если старая ведьма, не подготовив преемницу, умирала раньше. Как правило, такие гримуары хоть и обладали большой силой, но и представляли серьезную опасность. Ведь неизвестно кем была предыдущая владелица, и что она сделала с книгой. Собственно в такую ловушку в свое время и угодила Лестия, польстившись на быстрое приобретение могущества.
        Ну а дальше… обучение почти ничем не отличалось от того, что давала обычная Школа Магии (привет, Печати), естественно с определенной спецификой. Ведь учитывая приобретаемую высокую чувствительность к Силе и ее содержания в различных предметах, включая минералы, животных и растения, как правило, ведьмы были способны изготавливать более высококачественные зелья и настои, чем обычные маги. Причем не только лечебные. Да даже сделанный на скорую руку отвар из наспех собранных травинок мог иметь больший эффект чем добросовестно приготовленное в течение нескольких часов зелье мага. Соответственно, если сделать небольшой шаг вбок от темы, ведьм, не умеющих хорошо готовить еду, просто не существовало в природе. И я был этому только рад, ведь даже в свое время Марта не всегда кормила так вкусно (кроме пирожков, тут первое место безоговорочно).
        Что же касается направленности Силы, то здесь вступали в действие самые обычные личные предпочтения. Выбирай любую. Более того, при желании, хотя и с определенными потерями (особенность работы гримуара), можно было в течение жизни спокойно их менять. Единственные ограничения, о которых юным падава… то есть ведьмам говорили все наставницы - нельзя использовать Свет и Смерть.
        Правда, бабушка сразу усмехнулась и добавила, что на самом деле это не так, поскольку уже лично убедилась - Силу Смерти тоже можно прекрасно применять. А некоторые монахини, использующие Священные Писания Света для наложения исцеления и благословений, ничем в процессе проведения подобной процедуры не отличались от ведьм, по сути, ими и являясь, в то время как молитвенник выступал в роли классического гримуара. Конечно, как правило, ученицы выбирали ту Силу, которой оперировала наставница, что было в основном связано с изначальным подключением к ее гримуару и соответственно более эффективному обучению работе именно с этим видом энергии.
        Естественно, что в такой замечательной бочке меда не могла не оказаться довольно приличная ложка нехорошего вещества. Дело было в слишком большой разнице между способностью гримуара накапливать Силу и ее расходом на составление Печатей или проведение ритуалов. Конечно, со временем артефакт становился мощнее и у самых старых и опытных ведьм по возможностям передачи энергии был вполне сопоставим с настоящим Источником… но не выше первого уровня. Соответственно, чтобы компенсировать подобную неприемлемую разницу активно использовался «костыль», а именно так называемый Призыв.
        Элементальные духи. Они действительно существовали в этом мире. От неразумных и обладающих лишь маленькой толикой Силы до высших и вполне способных к полноценному разговору. Причем могущество последних могло находиться на уровне магистра магии. Не всегда дружелюбные к разумным, пытающимся использовать их Силу, капризные и своенравные высшие духи были идеальными «батарейками». А уж если удавалось заключить долговременный Контракт… к сожалению, далеко не все они были согласны жить в гримуаре или приходить по первому требованию.
        Но была еще одна возможность, с которой собственно и начинала любая ученица. Призвать духа непосредственно в свое тело, на что он с радостью соглашался (и кого интересно это мне напоминает). При удачно проведенном ритуале юная ведьма могла с ходу заполучить Силу сопоставимую с полноценным Источником, а в случае Контракта с разумным высшим духом даже еще одного наставника. Только существовало жесткое условие - она обязана быть девственницей и не иметь до этого никаких отношений с мужчинами. Естественно, что после Призыва тоже. Причем даже простой поцелуй оказывался способен спровоцировать духа на разрыв Контракта. У меня после этих слов бабушки возникло четкое ощущение, что все они самцы с жутким комплексом ревности и… моя демоническая часть при этом радостно подтвердила, что поступила бы точно так же.
        А ведь одной из особенностей ведьм в период полового созревания являлась гиперсексуальность, прикладываемая в большинстве случаев к симпатичной мордашке и неплохо сформировавшемуся телу. Нет, они, конечно, искренне старались сдерживаться, терпя или переходя на однополые отношения. Даже были те, кто смог преодолеть себя, становясь так называемыми ведьмами Призыва, но рано или поздно большинство уходило в «срыв». Кстати, на самом деле довольно опасный, поскольку при недостаточном количестве выносливых мужчин, находящихся в этот момент рядом, ведьма могла одного из партнеров и затра… довести до смерти. А то и больше.
        Честно сказать, я слегка удивился, зачем Лестия вдруг начала описывать «такие» подробности. Но долго держать в неведении она не стала, а наконец-то спустя столько времени и по собственной инициативе рассказала, что именно сообщила про меня тому старому волколаку. Впечатлился и понял, нам - демонам, до женщин, в плане посыпания мозгов мужику пудрой, еще ой как далеко. Впрочем, полученную тогда реакцию я видел сам, и честно говоря, выслушав сейчас объяснения и обдумав, пришел к выводу, что она в принципе неплоха и даже решает одну довольно щекотливую проблему, если вдруг соберусь жить в городе. Хотя опасность негативного отношения окружающих оставалась. Однако все это были чисто гипотетические рассуждения. Зачем мне в город? Нас и тут неплохо кормят!
        Вообще, Тьма при использовании в подобных ритуалах стояла особняком, поскольку, несмотря на то, что духи этой Силы как бы существовали, в реальности всегда откликались только демоны. Соответственно, мало кто из ведьм использовал подобный Призыв. Ведь плюсы почти отсутствовали, а шанс потерять душу при неудачном Контракте оказывался слишком высок. Даже под контролем опытной наставницы. Но существовало такое явление, как самостоятельная инициация, происходящая спонтанно при угрозе жизни или очень сильном (в основном негативном) эмоциональном всплеске. Подсознательно издаваемый «зов» привлекал близко находящуюся демоническую сущность, ну а там как повезет. В лучшем случае Контракт, подобный обычным. В худшем - одержимость и потеря души.
        Ну а в моем варианте (прямо легализация шпиона какая-то) это юная лесная эльфа с могучим демоническим зверем, который навсегда заперт в душе Источником Света. Результат заключенного Контракта: полный иммунитет к Заразе, пассивному воздействию Тьмы и Смерти, физическая сила и укрепление тела. Из магических возможностей в лучшем случае простые действия наподобие зажигания светильников или слабые Малые Печати, но с использованием всех трех Сил. Да, еще один нюанс - ведьме Призыва, коей я в данном случае как бы являюсь, гримуар совершенно без надобности, поскольку источник энергии находится внутри меня.
        И наконец, то, до чего додумался уже сам и ставшее самым важным - всех, кто одного со мной пола (согласно сознанию), но, увы, противоположен в силу непреодолимого обстоятельства по физическому телу, теперь можно смело посылать пешим шагом на Изнанку! Да-да, я все-таки иногда умею думать и прекрасно представляю, что выплескиваемая на окружающих волна «милоты» с наличием более взрослого тела теперь может привести к «своеобразной» и совершенно не нужной реакции.
        Кстати, информацию о женских особях типа «ведьма обыкновенная, молодая», я запомнил и при случае… Хе-хе-хе, ой! Кажется, стоит убрать «такую» улыбку с лица и стараться ее больше не показывать, а то у бабушки эмоции какие-то странные появились и веко почему-то задергалось. Нужно ее срочно отвлечь, например, проверить еще раз свои знания по растущим в лесу растениям. Точно, так и сделаю!
        …
        - «И чего она мне сегодня все про пестики и тычинки?.. Да еще смотрит странно, будто я не знаю, как происходит опыление? Эх, совсем за глупого держит. Или… как-то неправильно поняла?! Я же думал о другом… вот блин…»
        …
        ЛЕС ПОГРАНИЧЬЯ. НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ СПУСТЯ
        - Кутика обыкновенная. Собираются только уже распустившиеся цветки с верхней частью стебля…
        - …
        - Заячья трава. Срывается весь пучок, но корни надо обязательно оставить в земле…
        - …
        - Ринома. У нее берутся лишь широкие листья со слегка пожелтевшими кончиками, растущие от основания, так как стебель и бутон слишком ядовиты. Использовать их тоже можно, если отварить в дважды слитой воде, но полезные свойства при этом почти теряются, соответственно неэффективно… правильно?
        - Да! Ты просто умница, внученька. А это что?
        - Дикая летрушка. Немного повышает бодрость, когда съешь сырой, но в приготовлении зелий бесполезна, Однако, если высушить, как приправа к пище, добавляющая приятный привкус и аромат, может пригодиться.
        - Совершенно верно. Какая ты молодец, все запомнила!
        Сидим на небольшой поляне и на аккуратно разложенном и расправленном куске ткани перебираем растения, что я собрал. Рядом возвышаются, дожидаясь своей очереди, небольшая кучка грибов и горка ягод. Урок на открытом воздухе, который вскоре, с учетом запаха, идущего от стоявшей рядом большой корзинки, должен перейти в легкий перекус. Так-то можно уже и намекнуть, но, несмотря на сглатываемую периодически слюну, наполняющую рот, я продолжаю терпеливо показывать каждую травинку и стебелек, тщательно проговаривая вслух, все, что запомнил из предыдущих объяснений Лестии. Не забывая добавить побольше искренней заинтересованности на лице, восторженности в голосе и блеска в глазах. Ведь идущая третий день стратегическая операция под кодовым названием «Каша из топора» в самом разгаре и сейчас даже желудку не позволено нарушить ее плавную и неумолимую поступь. Ха-ха, как же, не буду я ученицей ведьмы. Наивная старушка. Все же не тягаться тебе по хитрости с могущественным демоном!
        Откровенно сказать, сам себе поражаюсь, насколько гениальная мысль пришла в обычно довольно пустую голову, еще в тот момент, когда мне решили прочесть лекцию о пестиках и тычинках. Раздражение, что Лестия слегка переиграла в «опытную бабушку/наивную внучку», и огорчение после ее рассказа о ведьмах, приправленные плеснувшей изнутри толикой ярости, неожиданно превратились в упрямство и желание обладать тем чего не дают. Да, пусть мне отказали в ритуале получения гримуара (где его взять - второй вопрос). Признаю, объективные причины есть и решение вполне достойно уважения, но… кто сказал, что ведьма - это только магический артефакт?! Если оставить в стороне особенности применения, то он, по сути, является лишь книгой с набором определенным образом внесенных записей. Своеобразная оболочка для того, чего вложила в тебя наставница.
        Меня собираются научить только составлению Печатей. Ничего более. Однако живем-то в лесу. Юная и хрупкая эльфа, конечно, хорошо знает растения и животных, но… вдруг проголодается на природе, захочет есть и совершенно случайно слегка перепутает листики или ягоды с грибами и отравится? Дети они такие - вечно все в рот суют не подумавши. Звери опять же совершенно разные бывают. Может и ошибиться. Опасно! К тому же какая девушка без умения готовить?! Мало ли что в будущем будет? И отвары с настоями от различных хворей и ран тоже важны. Вдруг появится у нее однажды кто-нибудь… маленький?!
        Вот последний аргумент, вернее, намек на него, оказался просто убийственным. Лестия весь остаток вечера была очень задумчивой, периодически бросая на меня странные взгляды, но про пестики и тычинки на удивление больше не напоминала. Естественно, что ничего «такого» не будет, но «технически» ведь возможно?! В общем, операция по извлечению знаний из бабушки уже наследующий день неожиданно вступила в активную фазу, и оставалось только поддерживать ее энтузиазм, направляя в нужную сторону «взмахами ресниц на широко распахнутых наивных глазах взрослеющего ребенка жаждущего мудрости». Все-таки «милота» иногда полезна, тут я ничего не могу сказать.
        ДВА ДНЯ СПУСТЯ. ТРЕНИРОВОЧНАЯ ПЛОЩАДКА ЗА ДОМОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ
        …
        Ву-у-у… Бам!
        …
        Ву-у-у… Бам-бах!
        …
        Ох, опять мишень раскололась. Уже вторая. С одной стороны, неплохо, а с другой - говорит о том, что мне еще учиться и учиться точности и нужной дозировки вкладываемой Силы. Даже с учетом того, что дошел до финального умения в использовании и Печать действительно возникает по взмаху ладони. Только вот некоторые…
        - «Сестренка, следующая мишень твоя. Стрелой Света по отмеченным точкам. Три. Два. Один. Давай!»
        …
        Ву-у… Бух! Ву-у… Бух! Ву-у… Бух!
        …
        - «Выполнено, братик. Расход из выделенной части резерва три процента».
        Ага, как и ожидалось. В два раза быстрее активация и стопроцентная точность попадания. При этом стрелы не раскололи закрепленный на столбе деревянный кругляш, а как планировалось, прожгли три одинаковых отверстия. Прямо в нарисованных углем крестиках. Хорошо, теперь следующий этап.
        - «По оставшимся мишеням, используя Силу Смерти, одновременно… пли!»
        …
        Ву-у… Бум-бах!
        …
        - «Выполнено, братик. Расход из выделенной части резерва пятнадцать процентов».
        Отлично! И то, что цели развалились, окутавшись серой дымкой, вполне нормально. Смерть не так хорошо структурируется как Свет и соответственно «магическая стрела» с расстоянием становиться более «рыхлой» теряя пробивные свойства. Конечно, это можно компенсировать увеличением вложенной Силы, но проведенный недавно эксперимент в лесу (ну вот, опять эту стыдобу вспомнил) наглядно доказал пагубность подобного пути. Без перерасчета всей структуры, который я пока делать не умею, лучше не пытаться.
        Еще можно воспользоваться так называемым эффектором или, проще говоря, специальной палочкой. Однако когда я вспомнил и спросил об этом столь важном аксессуаре, то с ходу получил категорический отказ с довольно суровым взглядом. Бабушка тогда сказала, фонтанируя негативными эмоциями: «Негоже уподобляться глупцам, которые считают, что достаточно взмахнуть куском дерева, произнести слово-активатор, и ты уже являешься полноценным магом». Похоже, я опять наткнулся на что-то болезненно-важное в ее памяти. Впрочем, Лестия сразу опомнилась и, быстро успокоившись, виновато пояснила.
        Да, действительно, жезлы, посохи и кинжалы (именно ими чаще всего пользовались ведьмы, на что были определенные причины) применялись для создания Печатей, а также проведения магических ритуалов. Причем не только для увеличения расстояния, точности и мощности. Часто на эффекторы закреплялись специальные накопители, позволяющие сделать Печать без использования Источника (ну или гримуара) и даже наполнить ее энергией. Более того, особым образом в них вкладывались заготовки заклинаний от одного до десятка в зависимости от качества примененного материала или уровня Печати. После чего достаточно активировать кодовым словом с жестом в нужном направлении (самый распространенный вариант) и ты ударил магией или вылечил. Может, сделал что-то другое, если соответствующая заготовка в наличии вместе с необходимым количеством Силы. Вроде все замечательно, да? А теперь о плохом.
        Первое и главное. Не дай боги в самом начале обучения ты возьмешь в руку эффектор и начнешь создавать Печати, используя только его. Особенность отработки базовых построений (ага, я уже понял на себе, что движения вбиваются до бессознательного, как при изучении рукопашного боя) приводит к тому, что потом без «палочки» ты уже ничего не можешь. Грубо говоря, хоть магистром магии стань, но если у тебя выбили из рук посох (жезл, кинжал) - все, почти обычный человек и без нескольких мгновений труп, если находишься в бою. Переучиваться после осознания этого факта очень тяжело и почти невозможно.
        Ну а второе плавно вытекало из первого. Только когда ты научился создавать структуру заклинания руками, не используя дополнительных инструментов и проведя через свои ощущения все этапы формирования Печати, сможешь наиболее эффективным образом ее использовать. Простая истина и грубейшая ошибка, с учетом учеников, шагающая коваными сапогами по целым поколениям магов. Как-то так.
        В общем, я тогда все понял, впечатлился и оставалось только с поклоном искренне благодарить Лестию за этот действительно ценный урок.
        …
        Так, ладно, хватить вспоминать. Судя по запаху и звукам, доносящимся из дома, бабушка меня сейчас позовет на ужин, а значит, на сегодня тренировка закончена. Результат неплохой и можно сказать, что запланированный на завтрашнее утро своеобразный промежуточный экзамен по управлению простейшими боевыми Печатями будет сдан без всяких проблем. Только вот последний вариант использования «стрел» я ей не покажу. И не потому, что подобное (спросил чуть ранее) без применения специальной формулы, которую мы еще не изучали, невозможно, соответственно возникнут ненужные вопросы. Найду что ответить. Тут другое.
        Да, одновременная активация нескольких Печатей, легко проделываемая сестренкой, впечатляет. Однако на самом деле, учитывая экспоненциальный закон увеличения расхода энергии, такая атака хоть и эффективна, но нецелесообразна. Даже если использую Тьму, которую мой Источник может генерировать с излишком. Три-четыре «выстрела» и весь выделенный на боевое применение резерв улетит в никуда, а ждать его восполнения в настоящем бою чревато. Естественно, что потери можно снизить и существенно, но для этого нужно использовать так называемые Составные Печати. А к их изучению мы приступим только завтра. И был еще один момент, превращающий все сейчас примененное лишь в красивые фейерверки.
        …
        «Сосредоточиться… ускорение… возврат прыжком… готово!»
        …
        Теперь на месте столбиков с мишенями ровно подрезанные у земли пеньки. А ведь это только скорость и ребро ладони. Причем атака проведена гораздо быстрее и почти не использует энергию из резерва.
        - «Сестренка?»
        - «Одна десятая процента».
        Что и требовалось доказать. Увы, расстояние, при котором «магическая стрела» становится почти безобидным рыхлым облачком Силы, на уровне создания таких простых Печатей все еще слишком мало и не превышает возможностей моего перемещения при ускорении. Но это пока…
        ДОМ ЧЕРНОЙ ВЕДЬМЫ. ЧЕРЕЗ НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ
        …
        Ярко освещенная комната. Стол, на котором в специальном приспособлении закреплено живое существо. С клонившиеся над ним две фигуры с тряпичными масками на лице и в кожаных фартуках. Вот в руке одной из них возникает нож… взмах и…
        …
        - Сати, обрати внимание на количество проступившей крови.
        - Вижу.
        - Теперь тщательно наблюдай…
        - Перестала течь!
        - Отлично. Протри тряпицей и слегка раздвинь надрезанную кожу. Видишь что-нибудь?
        - Нет, бабушка. Только чистые мышцы. Даже сосуды хоть и разрезаны, но пусты.
        - Правильно. А сейчас…
        - Ой, заросло!
        - Дальше, приложи палец.
        - Теплое… это значит, кровоток восстановлен?
        - Да! Более того, если усилить воздействие…
        - Опять шерсть появилась! Как будто ничего не было!
        - Совершенно верно. Но если присмотреться, то…
        - …в Силе Смерти по-прежнему показывает серую полоску. И вся область в отображении Жизнью окрашена немного зеленым!
        - Умница, внученька! Как видишь, так называемая Малая Печать Лечения довольно эффективно помогает при получении царапин или порезов. Если усложнить энергетический контур и добавить еще два узла, то способна справиться с небольшими ранами и даже полностью восстановить внешний покров живого существа. Однако обрати внимание, что потерянная кровь и другие телесные жидкости не восстанавливаются, так же как и плоть. Кроме того, из-за перенасыщения этого места Силой используемой в Печати, в связи с так называемой «усталостью» живых тканей, последующее лечение, если вдруг здесь же будет нанесена еще одна рана, будет уже не так эффективно. А при определенных обстоятельствах старое повреждение может опять возникнуть, ведь сращивание произведено магическим способом и плоть еще «помнит» предыдущее состояние. О том, как избежать подобных негативных эффектов я расскажу позже. Теперь вернись за парту и посмотри на доску.
        - Сейчас.
        - Подобную Печать можно составить только Светом, Жизнью или Водой. Отличие идет уже на этапе построения внешнего контура. Теперь… расход энергии при преобразовании из другой Силы… формула расчета… извини, что пока не объясняю, уравнение довольно сложное. Чуть позже, хорошо? Ну вот, результат по Смерти и Тьме в Жизнь. Приближенный, поскольку я не использовала поправочные коэффициенты на местность и уровень рассеивания, но порядок цифр уже видно.
        - Э-э-э, неужели так много?! И Смерть…
        - Да, все верно. Напрямую преобразовать полностью противоположную по знаку энергию невозможно. Нужен переход хотя бы на Тьму. Вот отчего здесь разница более чем в полтора раза и вычисление гораздо сложнее. Причем ты по неопытности израсходуешь больше, и это надо будет учитывать, внося в структуру Печати дополнительный символ усиления. Например, такой. Записываешь?
        - Да…
        - Умница! Тогда еще две формулы. Пока просто для запоминания. Вот через Огонь, а эта через Воздух. И еще, если ты внимательно посмотришь, то заметишь, что первая часть напоминает уравнение, используемое для Малой Печати Определения, которую мы с тобой рассматривали вчера. А вот это место… нет, в другой раз. Все, переноси в тетрадку, я подожду.
        - … готово, бабушка.
        - Теперь следующее. По сравнению с другими Силами, даже без преобразования, Свет требует очень большой точности, забирая при любой ошибке в создании Печати дополнительное количество энергии. Вот формула зависимости… график… как видишь крайне необходимо делать все идеально правильно.
        - Может тогда на этом уровне лечения лучше использовать зелья и мази?
        - Умница, внучка! Правильный вопрос. Несомненно, они хороши и удобны в применении, а эффективность действительно гораздо выше, однако идет расход ингредиентов, которые не всегда есть, и использовать можно только то, что приготовил заранее. Опять же существуют определенные ограничения, а также особенности воздействия на живых существ разных рас. Кроме того, процесс изготовления не намного легче, чем у Печати. Собственно говоря, Отраженное Подобие, создаваемое над котлом, ею и является, но об этом мы поговорим на уроке Зельеварения. Кроме того, открытую рану лучше сначала зашить или каким-либо другим образом стянуть края, иначе будет уродливый шрам, который потом придется убирать. В Печати же, как правило, такая функция заложена изначально.
        А теперь бери вот этот шаблон и начинай аккуратно чертить заготовку. Пока самую простую, лиш