Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.
Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Андер Вирт / Принцесса Из Ниоткуда: " №03 В Рохане Все Спокойно " - читать онлайн

Сохранить .
В Рохане все спокойно Вирт Андер
        Принцесса из ниоткуда #3
        "Ты больше никогда не испытаешь такой боли... будет лучше, если забудешь обо мне". Что именно произошло и кто подарил новую жизнь взамен старой? Вспоминать бесполезно. Но возможности, выходящие за пределы сил обычных смертных, подарены не просто так. Осталось лишь понять, что от тебя хотят, и надеяться... однажды вновь взглянуть в мерцающие маленькими искорками разноцветные глаза.
        ПРИМЕЧАНИЯ АВТОРА:
        История травницы Кайнэ - второстепенного персонажа цикла "Принцесса из ниоткуда", рассказывающая от ее приключениях после событий книги "Дочь химеролога". Присутствует в виде отдельных глав в третьей и четвертой книге цикла. Вполне достойна для существования в качестве самостоятельного произведения. Для тех, кто читал, предлагаю освежить в памяти единым повествованием. Остальным неплохо зайдет в качестве знакомства с циклом. Приятного чтения!
        Вирт Андер - Принцесса из ниоткуда 3-4: В Рохане все спокойно
        "Ты больше никогда не испытаешь такой боли... будет лучше, если забудешь обо мне". Что именно произошло и кто подарил новую жизнь взамен старой? Вспоминать бесполезно. Но возможности, выходящие за пределы сил обычных смертных, подарены не просто так. Осталось лишь понять, что от тебя хотят, и надеяться... однажды вновь взглянуть в мерцающие маленькими искорками разноцветные глаза.
        Примечания автора
        История травницы Кайнэ - второстепенного персонажа цикла "Принцесса из ниоткуда", рассказывающая о её приключениях после событий книги "Дочь химеролога". Присутствует в виде отдельных глав в третьей и четвертой книге цикла. Вполне достойна для существования в качестве самостоятельного произведения. Для тех, кто читал, предлагаю освежить в памяти единым повествованием. Остальным неплохо зайдёт в качестве знакомства с циклом. Приятного чтения!
        Пролог.
        ВОСТОЧНЫЕ КОРОЛЕВСТВА. ПРОТЕКТОРАТ САНТА-КОР. ЮЖНАЯ ГРАНИЦА.
        Раннее утро. Солнце только-только выглянуло из-за краешка горизонта, прогоняя темноту первыми яркими лучами. В целом, вид открывался довольно красивый, хотя и слегка царапающий взгляд некоторыми необычными деталями. Небольшой городок с удивительно высокой для подобных размеров стеной, выложенной из серого камня. Вокруг него, на довольно большом расстоянии ровная плоская земля, покрытая короткой ярко-зелёной травой. Ни деревца, ни кустарника. Даже оврагов или просто глубоких ложбин не видно. От единственных ворот, причудливо изгибаясь и уходя в разные стороны, идут явно не мощёные, но такие же ровные дороги. Ни кочки, ни ямки. А местные жители охотно скажут, что даже в сезон дождей они никогда не раскисают.
        Странности, но вполне обычные для этого места, ведь подобное состояние, включая траву и отсутствие деревьев, поддерживается на самом деле не естественным путём, а специальными и постоянно обновляемыми магическими Печатями, тщательно и особым образом распределёнными по округе. Конечно, большим количеством магистров магии городок похвастаться не может. Как и наличием мощного источника одной из Сил. Но именно здесь необходимости в этом нет, так как сверхвысокий уровень магического фона и периодически накатывающее «дыхание» Проклятых земель позволяют работать с Печатями, прилагая гораздо меньшее количество усилий и энергии.
        На воротах и стенах городка хмурые воины в полной экипировке, которые действительно бдят, а не изображают подобное. Вроде бы их немного, но количество компенсируется опытом и выучкой, а маги, работающие в городской страже и находящиеся на чётко распределённых согласно графику дежурств местах, прекрасно знают, что такое многоуровневые Печати Поиска. Ведь в течение смены создавать их приходиться не один раз. Такие меры предосторожности далеко не излишни, так как с городских стен отлично видно очерченное резкой тенью углубление, обозначающее ответвление находящегося совсем рядом Великого Разлома. Здесь его называют Воющим Ущельем. А чуть дальше уже вздымаются ввысь первые деревья Мёртвого Леса.
        Да, расколовшаяся в Катастрофу земная твердь спасла людей от гибели, предотвратив проникновение прорвавшейся Тьмы. Гигантская трещина, незаживающий шрам на теле Мира и по сей день позволяет жить и процветать всему Востоку, отделив его от земель, что стали называть проклятыми. Хотя полностью забыть об их существовании не получилось. Была ли это чья-то воля или результат пресловутого «дыхания» - неизвестно, но проходы… появились. А также те, кто хочет, даже жаждет по ним перейти. И пусть полноценную Волну Нашествия не видели в этих краях уже давно, единичные случаи появления существ с «той» стороны совсем нередки. И натворить бед на городских улицах подобные создания могут немало. Будь то «не-мёртвые» или просто «изменённые».
        Впрочем, довольно большую часть находящихся здесь людей подобное соседство не напрягает, даже, наоборот, является желанным. Собственно, именно поэтому они сюда и приехали со всего королевства и даже соседних государств, не имеющих границы с Проклятыми землями. А городок Рохан с удовольствием принял, и будет принимать всех желающих в любом количестве. Ведь Искатели Приключений - ресурс, позволяющий местным жителям, занимающимся в основном обслуживанием пришлых, вести безбедное существование, а королевству получать постоянный доход. Ресурс постоянно возобновляемый, но, увы, и активно расходующийся. Правда, по сравнению с другим таким же городом, на котором и сосредоточено все внимание властей Санта-Кора, этот не столь важен из-за своего не очень удачного расположения. Слишком опасен путь на «ту» сторону, а ингредиенты, получаемые с диких «изменённых», что смогли проникнуть сюда, как правило, не очень ценны. Искажённые же Катастрофой минералы и руда уже давно выбраны в безопасной части пограничной территории настолько, насколько возможно. В то же время «дыхание» Проклятых земель в этом месте слишком
слабо, чтобы быстро «изменить» оставшиеся
        Однако представительство гильдии Искателей Приключений по-прежнему находится в самом большом здании города, расположенном в центре на площади. И поток тех, кто хочет стать её частью пусть и уменьшился, но все также наполняет Зал Регистрации снова и снова. Желание быстро разбогатеть, прикладывая минимум усилий, во все времена толкало людей на самые безумные поступки. А ценность своей жизни многие понимают слишком поздно, вновь и вновь испытывая судьбу на прочность. Вот и сейчас, несмотря на раннее утро, в городе слышался топот шагов по выложенной камнем мостовой и громкий гомон, отражавшийся эхом от белоснежных, тщательно оштукатуренных стен домов. Гильдия уже вовсю работала, принимая в своё нутро бредущих со всех сторон людей. Впрочем, части из них достаточно было просто спуститься с этажей, отведённых под гостиницу. Пусть дороговато, но демонстрируемый таким образом статус и возможность быстрее других отхватить выгодное задание с Доски Заказов вполне компенсировали подобное неудобство. А ещё в находящейся здесь в виде отдельной пристройки таверне можно было перекусить перед предстоящим
Приключением. И не только.
        Глава 1.
        ГИЛЬДИЯ ИСКАТЕЛЕЙ ПРИКЛЮЧЕНИЙ. ТАВЕРНА. ЖЕНЩИНА И «ВКУСНЯШКА»…
        - Госпожа, осторожно, вы запачкаете одежду! Позвольте мне! Ну вот, что я говорила, уже капает!
        Натана де Мергер осторожно поправила на груди, сидящей рядом за столом женщины, салфетку, одновременно промокнув другой упавшие капельки. Потом аккуратно вытерла появившуюся на подбородке влажную полоску.
        - Перестань, Нат, все в порядке.
        Кайнэ слегка раздражённо повела плечом, но терпеливо перенесла процедуру, не желая терять даже маленькой толики ощущений, сосредоточенных на сладком лакомстве, которое зачерпывалось небольшой ложечкой из стоявшей перед ней вазочки и сразу отправлялось в рот. Иногда рука неуверенно замирала в воздухе в поиске конечных пунктов своего движения, но подправляемая помощницей вновь совершала путешествие туда и обратно.
        Да, Натана могла сама покормить, что обычно и делала. Но сейчас её госпожа решила проявить самостоятельность, соответственно, пришлось уступить. Ничего страшного. Даже если действительно подсадит несколько пятен, то выученная недавно специально для таких моментов бытовая Печать Малой Очистки прекрасно справится с появившейся проблемой. В крайнем случае, можно подняться наверх и переодеться. Главное, сегодня госпожа решила позавтракать в общей зале, а не как обычно в комнате. Довольно редкое и поэтому очень ценное желание. Для всех окружающих и во всех смыслах…
        ТА ЖЕ ТАВЕРНА. ОБЩИЙ ЗАЛ.
        Со звоном колокольчика хлопнула входная дверь, и грубый мужской голос громко воскликнул:
        - Здаров, народ! Что я вам сейчас расска… м-м-м?..
        Оставшаяся часть фразы потонула в недоуменном мычании организованным ладонью, подлетевшей к пришедшему посетителю официантки. Впрочем, удивление быстро прошло, стоило только её рукам повернуть прихваченную голову глазами в угол, где сидели две женщины. И вновь в зале стало тихо. Нет, он не был пустым. Наоборот, желающих перекусить с утра тут находилось раза в три больше обычного. Все по одной причине - сегодня здесь завтракает «Она»! Причём для многих ожидание «того, что потом» смещалось на второй план, перед лицезрением самого действия. Как узнали о происходящем, кому и в какую сумму это встало, ответа не даст никто.
        Между столиками, застывшими в благоговейном молчании, нарушающимся лишь стуком ложек и вилок об тарелки, да судорожными глотками жидкости из кружек, ловко и бесшумно сновали девушки в форменной одежде и передниках, шёпотом намекая присутствующим на обязательные заказы и оплату. Не скупился никто. Более того, не замечая, Искатели отдавали деньги, на которые в ином случае могли питаться несколько дней. Впрочем, все было по-честному, и блюда приносили в точности, соответствующие заявленным, даже порциями несколько больших размеров, чем обозначалось на ценнике.
        Для хозяина, бегающего вприпрыжку между стойкой с напитками и кухней, отдать такое распоряжение было сущей мелочью. Зато никто потом не обвинит его в том, что здесь обманывают посетителей. Гильдия очень не любит подобные заявления и подтвердившиеся подозрения равны смерти. Как в переносном, так очень часто и в буквальном смысле этого слова. Потому все листки оплаты аккуратно ложились в специальную шкатулку, чтобы быть предъявленными по первому требованию.
        Увы, ничего не длится вечно. После нескольких бодрых постукиваний о дно вазочки и опустевшей ложке, женщина слегка расстроено откинулась на скамье. Однако нового заказа мнущейся возле стола девушке в узорчатом белоснежном переднике не последовало. Прошло несколько томительных для всех присутствующих мгновений, дающих возможность сидящей рядом помощнице аккуратно убрать салфетку и протереть, закончившей есть, чуть испачкавшееся лицо и губы. Внезапно женщина склонила голову набок, как будто к чему-то прислушиваясь, и уже ставшим привычным для себя действием провела ладонями по… повязке, находящейся на месте глаз. Тряхнула длинной тугой косой светлых волос с вплетённой в них ажурной белой ленточкой. Затем, резко встав, она произнесла необычно красивым, хотя и несколько хрипловатым голосом:
        - Ладно, Ната, нам пора, хорошенького помаленьку (горка вазочек на краю стола могла бы возразить, но кто будет слушать пустую посуду).
        После чего неожиданно ловким движением, совершенно непохожим на предыдущие, женщина подхватила заботливо поднесённую официанткой кружку, сделала пару глотков и также не глядя, поставила обратно на поднос (просто морс, ничего такого). Подняла лежащий рядом пояс с мечами. Застегнув его на талии, в несколько уверенных, изящных движений обогнула столы, направившись к выходу из таверны. Соседка, забрав стоящие рядом сумки и закинув за спину боевой шест, торопливо последовала за ней. Проскользнув вперёд, открыла дверь. Стоя уже почти в проёме, женщина обернулась, повела головой, как будто оглядывая всех присутствующих. Небольшая пауза и, наконец, находящиеся в зале люди получили то, для чего пришли (а кто-то сидел с ночи, на всякий случай).
        Сначала самые обычные правильные слова, обращённые в сторону хозяина таверны:
        - Благодарю, было очень вкусно.
        Затем лёгкий поклон и негромко прозвучавшая, в общем, тоже вполне традиционная для восточных королевств, прощальная фраза. Правда, как правило, коротко бормотавшаяся под нос. Но сейчас, в возникшей тишине, она оказалась проговорена и услышана полностью:
        - Пусть будет благословлён этот дом Светом, а Тьма никогда не коснётся его обитателей.
        …
        Заметное даже на фоне уже проникших в помещение солнечных лучей, сияние на месте отсутствующих глаз. Проступивший в воздухе светящимся серебром чёткий узор развернувшихся крыльев. Тёплая волна, укутавшая всех пушистым одеялом и дарящая чувство бодрости. Негромко звякнувший колокольчик закрытой двери. Томительно текущие мгновения. Отмашка рукой от находящейся возле окна и отслеживающей движения ушедших, официантки. Многоголосый вопль, сотрясший стены здания.
        …
        - Да! Мои характеристики! Ван, представляешь, как и говорили - на целую треть выше! Что? У тебя так же? Все, отправляемся на песчаного льва. Прямо сейчас!
        - Лидия, помнишь ту небольшую пещеру? Ну, где новое гнездо гоблинов обнаружили. Конрад собирает отряд. Идём! У меня маны теперь хватит на три средне уровневых Печати Взрыва за один раз. И восстанавливаться будет быстрее. А ты, я уверен, лечить сможешь гораздо дольше. Так что у зелёных нет шансов!
        - Шахад, айда в Воющее Ущелье к проходу на Великий Разлом, я теперь этих каменных истуканов с одного удара молота разбивать буду.
        - Нет, я лучше напрямую в Мёртвый Лес с Териной и ребятами. Видел, на Доске Заказов висело задание на плачущую траву? Так вот есть там одна поляна…
        - Ну как знаешь, тогда к Конраду напрошусь…
        Зал быстро пустел. Кто-то, торопливо поправляя экипировку, устремился наружу, кто-то бежал через переход в помещение гильдии к давно присмотренному листку с заданием, чтобы успеть раньше остальных. Сидящий за одним из столов паренёк в простеньких кожаных доспехах, до этого, пылая румянцем, во все глаза смотрящий на ушедших женщин, с трудом отвёл взгляд от того, что давно исчезло в дверном проёме, но осталось в юношеском воображении. Затем с любопытством повертел головой, окончательно теряясь в творящейся суете, и уставился на седовласого воина в кольчуге, находящегося напротив, невозмутимо потягивающего пиво из своей кружки. Потом перевёл взгляд на сильно удлинившиеся линии недавно нанесённой гильдейской магической татуировки на своей правой руке. Изначально едва достигающие запястья и откровенно показывающие всего лишь первый уровень они теперь покрывали треть предплечья, правда, став несколько более светлыми.
        - Дядя Рори, я уже понял, зачем пришлось сидеть здесь так долго, но может все же, скажете, кто это был?.. И почему мы никуда не идём?
        - Это, мой дорогой племянник Син, шанс для кучи народу, которая под влиянием дури в головах стремится как можно быстрее уйти за Грань, вернуться сегодня обратно живыми. И завтра ещё раз подумать, перед тем как вновь отправиться умирать. Хотя надежды мало.
        - Дядя, но вы же сами…
        - Молод был и глуп. Хорошо, что успел поумнеть раньше, чем сдох.
        Воин демонстративно положил левую руку в странной металлической перчатке на стол. Пареньку оставалось только склонить голову в знаке понимания, особенно, учитывая то, что он уже знал и об одной из ног своего собеседника, которая заканчивалась сейчас выше щиколотки. При ходьбе и в обычных с виду сапогах этого, правда, заметно не было. Хотя, конечно, Син расстроился. Ведь он столько времени копил на путешествие, чтобы наперекор всем отправиться сюда к своему родственнику и прославиться. Естественно, потом вернуться и гордо постучать в дверь дома, где живёт «та самая» девчонка…
        А в результате Син узнал, что знаменитый в их краях Искатель Рори Род, чьи приключения и подвиги были у всех на устах, оказался обычным кузнецом, кующим недорогую экипировку на продажу. Полученная накануне, в первый же день после регистрации Искателем гильдейская татуировка жгла руку, призывая к героическим свершениям. Однако вбитое с детства уважение к старшим и, в общем, довольно смекалистый ум, предлагали помолчать, для начала разобравшись, почему дядя так себя ведёт. Тем более обрадованный появлением родственника (честно говоря, довольно дальнего, но разве это имеет значение, когда других нет) мужчина уже объявил его своим наследником, обещая всему научить. Это грело душу и подсказывало другие пути к столь нужному женскому сердцу. Проблема-то была там больше с родителями, а не с «той», кто обещала ждать.
        - Тогда зачем мы здесь?
        - А ковать из чего будем? Покупать руду у других Искателей и тем более в магазине гильдии - удовольствие дорогое и невыгодное. Поэтому мы сейчас подождём, пока все разбегутся, и спокойно отправимся к входу в Воющее Ущелье. Там есть небольшая пещера, где друзы периодически восстанавливаются. На них особо никто не зарится, процент «изменённой» руды уже слишком мал, но если собрать достаточно, то для нескольких ножей или даже на меч хватит. Только вот можем напороться на «мелочь». Типа пауков или слизи. Да и тащить обратно, сила нужна немалая. Так что благословение нам тоже очень кстати. Особенно с учётом того, что действовать будет до заката. И не засматривайся на этих идиотов, бегущих сражаться с монстрами. Я потом тебя свожу в одно место. С рядами холмиков. Будешь сравнивать и думать. У нас: день практически безопасной работы, потом неделя спокойной сытой жизни. И у них: сегодня купаешься в золоте, тратя направо и налево, завтра же ты просто имя, написанное на доске, вбитой в землю.
        - Дядя, вы так и не сказали, кто это был?
        Недолгое молчание, после которого мужчина неохотно и гораздо тише, чем говорил ранее, произнёс:
        - …Ладно, вскоре сам узнал бы. Все равно отображается в открытой части системы гильдейской регистрации. Правда, скажу только прозвища: Госпожа и Тень. И… не надо больше ни о чем спрашивать. Особенно кого-то другого.
        - Значит, они тоже Искатели? Но я не видел татуировок! И почему нельзя спрашивать?
        Вздох, пауза и все же прозвучавший ответ:
        - Вот ведь настырный какой, так и быть, отвечу подробнее. Да, Искатели, ну или как минимум зарегистрированы в гильдии. Какой ранг не знаю и в «их» случае, он никакого значения не имеет, поверь. По самим татуировкам очень просто - с третьего уровня есть возможность сокрытия, чем, кстати, довольно многие пользуются. Обрати на это внимание, ведь большая часть так называемых «местных», на самом деле бывшие Искатели. Из тех, кто успел поумнеть. А вот почему нельзя спрашивать… видишь ли, на текущий момент это самый неудобный вопрос, который ты можешь задать. В лучшем случае не ответят, в худшем получишь по морде или кое-чего посерьёзней. Неизвестно откуда и от кого пошло, но сейчас все искренне верят, что чем чаще спрашивать о «них» друг у друга, тем быстрее приблизишь момент, когда Госпожа и Тень уйдут из нашего города. Думаю, ты по увиденному понимаешь, что этого никто не хочет. Причём просить или предлагать деньги за подобное благословение бесполезно, Госпожа откажет сразу, а по слухам, может сделать и наоборот. Силой… хм, на несколько холмиков на «том» поле тогда стало больше. Только её собственное
желание, ну или попасть в нужное место и время, как сейчас. Не говоря уже о том, сколько жизней они спасли на Проклятых землях, хотя мало кто признается. Да тут половина Искателей готова молиться Госпоже как богине, если уже этого не делают. Часовня Света стала самым популярным местом в городе после здания нашей гильдии.
        Проникшись услышанным, Син тем не менее не удержался и шёпотом сказал:
        - То есть вы, дядя Рори, не знаете.
        Поморщившись от такого, на его взгляд нелепого, но неприятно царапнувшего самомнение, вывода, воин помолчал и, все же поведясь на детскую подначку, решил ответить, наклонившись почти к уху племянника и тоже перейдя на шёпот:
        - Первые Искатели, с которыми «они» столкнулись, на полном серьёзе утверждают, что это… сама Великая Слепая, договорившись с богом Света и взяв проводником душу из-за Грани, спустилась в наш мир, чтобы пожить, как обычный человек. А ещё…
        Впрочем, слушая своего дядю и испытывая чудесное ощущение прикосновения к Тайне, Син, вспоминая об ушедших женщинах, в своих мыслях больше уделял внимания врезавшемуся в память внешнему облику, чем тому, что о них говорят. Почти неприкрытые волнующие округлости и обнажённые места, к которым так хотелось бы прикоснуться, будоражили воображение гораздо сильнее, чем объяснения и доказательства, подтверждающие небесное происхождение первой и потустороннее второй. Может, это действительно сама Судьба, однако… какое красивое тело она выбрала для своего воплощения. Да, «та» девчонка, единственная любовь до конца жизни и тому подобное, но все же… все же…
        Глава 2.
        ГОСПОЖА И ЕЁ ТЕНЬ.
        Как ожидалось, даже расстояние и угол дома, за который они завернули, уйдя с площади, не спасли от пришедшей звуковой волны. Натана поморщилась, затем с тревогой посмотрела на стоявшую рядом Кайнэ и аккуратно подставила плечо под обхватившие его руки. Впрочем, она знала, что приступ дурноты скоро пройдёт, что не помешало в очередной раз ворчливо сказать:
        - Госпожа, зачем вы опять «это» сделали? Стоило ли тратить на них столько сил?
        - Отстань, Нат, знаешь же, что я не могу по-другому. Так было «правильно». И кроме того… стали бы нас кормить вкусностями, да ещё и бесплатно.
        - Что-то не пойму. Госпожа, вы благословили их, чтобы дать шанс заблудшим душам вернуться к Свету или в угоду своему ненасытному животику?
        - Ну… одно другому не мешает. Все, мне уже лучше, пошли к воротам.
        Столь откровенное признание и попытка его сразу завуалировать, заставили Натану улыбнуться. Какая же её госпожа все-таки… стоп, не отвлекаться! Ненужные сейчас мысли и даже передвижение по улицам не помешают озвучиванию уже заготовленных претензий. И так все утро терпела, не имея права отказать, но вот сейчас… Она вновь с неодобрением посмотрела на так называемую «одежду» идущей рядом женщины. Конечно, похоже на платье и даже бедра прикрывает. Должно прикрывать. Слишком… прозрачно. А кожаные полоски под ним, да, очень симпатично выглядят, учитывая на что натянуты, но могли быть пошире. И вообще, госпожа должна знать о своих недостатках, а кто, кроме верной прислужницы, ей об этом скажет? Да-да!
        - Госпожа, ещё я вынуждена заметить, что тот костюм, который вы сегодня выбрали и заставили на себя одеть, все же является слишком откровенным для повседневной носки! Я, конечно, понимаю, что вы можете не обращать внимания на такую незначительную деталь. Но вот то, что почти все в зале, ожидая благословения, откровенно и возбуждённо пялились на ваше неприкрытое тело, не заметить было невозможно! И не надо отворачиваться, делая вид, что не услышали!
        - Почему тебя это беспокоит? Внимание мужчин так естественно!
        - Там было не внимание, а судорожное подёргивание конечностями, слюни изо рта и стеклянные глаза. Кроме того, это были не только мужчины…
        - Ревнуешь?
        - Вот ещё!
        Увы, непроизвольно проскользнувшая в восклицании эмоция дала возможность усмехнуться уже Кайнэ, заставляя Натану в раздражении на свою несдержанность передёрнуть плечами.
        - Госпожа, не пытайтесь увести разговор в сторону!
        - Да не делаю я ничего подобного. Лучше скажи, как можно носить что-то более закрытое и плотное при такой жаре? И вообще, ты одета ненамного лучше! И смотрели на тебя не меньше!
        - Обычный Искатель в полный латный доспех не постесняется облачиться, если нужно. И если силы и умений хватит. Вы же видели тех, кто был в таверне. Даже руки закрыты защитными перчатками. Так что первый аргумент не стоит сказанных слов. Я же одета вполне нормально.
        Натана окинула взглядом свою фигуру, проведя рукой по волосам, обрезанным выше шеи (вот захотелось такую причёску). Да, она тоже любила кожу и черное ей идёт, прекрасно сочетаясь с цветом волос и глаз. А натянутые на ноги высокие сапоги с каблуками смотрятся не хуже тех красивых сандалий с верёвочками, что на госпоже. Конечно, кожа очень тонкая, а вырезов много (действительно жарко), может с перебором, но все не настолько откровенно!
        - «Эти» места, в отличие от вас, госпожа, прикрыты полностью, а не нужная нам защита не отменяет правил приличия!
        - Ничего «такого» у меня не видно, не надо. И… неужели настолько некрасиво, Нат? Плохо, да?
        - Я так не говорила, просто…
        - Кроме того, если бы это являлось чем-то «особенным», то оно не продавалось в обычном магазине одежды!
        - То был «не» обычный магазин. И не надо притворяться, что неправильно «прочитали» вывеску.
        - Ну, там так и написали: «Только для взрослых». Мы же с тобой не дети!
        - А-а-а, госпожа, не надо играть словами!
        …
        Зашедший в лёгкий тупик разговор прервали возникшие перед женщинами ворота. Обычно закрытые даже днём, сейчас они были услужливо распахнуты, а идеально ровный ряд городских стражников дежурной смены, вытянувшийся во весь рост, порадовал бы даже самого придирчивого командира. Подобные… усилия не остались без внимания. Сделав несколько шагов за пределы города, Кайнэ приостановилась и, шевельнув губами, взмахнула рукой. Затем, не раздумывая, ткнула ей же в нужном направлении.
        - Нам сюда, Нат, пошли!
        Раздавшиеся за спиной восторженные восклицания, постепенно стихающие под влиянием увеличивающегося расстояния, давали предположение, переходящее почти в уверенность, что следующий раз будет таким же. Новое замечание не заставило себя долго ждать.
        - Ну а этих-то зачем? Госпожа, вы же сейчас всю Силу растратите. А ещё даже утро толком не началось. Мне потом вас опять на себе вечером тащить?
        - Так кто тебя заставляет? Можешь уходить одна, я и под кустиком прекрасно высплюсь! Спокойно и без всяких нравоучений!
        - …Прошу извинить, госпожа, за то, что позволила себе неподобающие слова.
        Неожиданная обида в голосе и возникший из ниоткуда эмоциональный надлом…
        - Но… мне будет ночью так холодно и одиноко.
        …Который сразу исчезает без следа.
        - Ни в коем случае! А если вы простудитесь? Только мягкая и удобная постель в комнате, что так любезно предоставили нам в гильдии!
        - А ты мне её… согреешь?
        - …Как прикажете, госпожа.
        Смущение, неловкость, лёгкое касание пальцев… и вновь попытка сменить тему разговора, пошедшего не в том направлении.
        - Ната, мы уже давно вне города. Сколько раз я просила хотя бы наедине обращаться ко мне по имени? Что, так сложно сказать: «Кайнэ»? А ну повтори!
        - Слушаюсь, госпожа Кайнэ.
        - Ты неисправима!
        - Для меня вы всегда будете госпожой, хотите или нет. Это «Его» Воля и моё Искупление! Служение вам…
        - Сколько раз повторять, я не просила этого. Конечно, благодарна и очень рада твоему присутствию, но не беспомощна. Прекрасно могу…
        - Вы меня прогоняете (демонстративный всхлип)?
        - Конечно, нет (извиняющийся тон)! Но требую прекратить это раболепство! Я же была простой деревенской травницей!
        - Как прикажете, госпожа.
        - Ну вот, опять! Между прочим, напоминаю, это по твоей вине у нас такие ужасные прозвища! Кто просил говорить в Зале Регистрации про госпожу и её верную тень?!
        - Простите, но повторю, я не могла знать, что процедура уже запущена и данные в регистрационный артефакт заносятся вручную через управляющую панель без подтверждения прикосновением ладони. И… разве это не правда, госпожа?
        - А-а-а! Хватит, ни слова!
        …
        Натана, зная, что настолько точно Кайнэ её мимику не «видит», вновь позволила лёгкой усмешке скользнуть по губам. Подобная пикировка продолжалась с завидной регулярностью уже давно. По большей части предназначалась, чтобы помочь её госпоже немного сбросить напряжение, возникающее после столь серьёзного утреннего усилия, увы, ставшего традиционным. Ничего она поменять не могла, так как по-настоящему серьёзные слова были сказаны ещё в самом начале. А про деревенскую травницу можно было говорить кому угодно, но только не урождённой де Мергер. Слишком много всего видно. От характерных движений во время еды, до использования слов и построения фраз, а также отношения к тем или иным поступкам. Да любая деревенская девушка будет в шоке от того, что её одевают утром, купают или готовят ко сну. Тут как бы древним родом не попахивало.
        Более того, Натана чувствовала, что на самом деле Кайнэ нравилось, когда за ней ухаживают. Причём настолько, что она даже иногда, как сегодня утром, впадала в некое «ребячество», позволяя себе демонстративную неуклюжесть и беспомощность, вызывая тем самым повышенную заботу. Было ощущение, что в своё время Кайнэ этого сильно недополучила и сейчас активно пыталась наверстать упущенное. Потерянное детство… так болезненно знакомо. Натана подыгрывала, как могла. Ведь её госпожа при желании не то, что ложку до рта донести, а две нитки в две иголки одновременно могла вдеть в одно мгновение, да ещё и отвернувшись.
        И, кстати, по ночам… Кайнэ, совсем не возражала, против такого обращения. Даже наоборот. Конечно, в «тот» первый раз она Натану удивила. Ощущения были очень необычными, особенно учитывая странный момент с верёвками. А также всполохи света, пробегавшие по их телам в процессе происходящего. Щекочущие, покалывающие и довольно… возбуждающие в сокровенных местах. Так что понравилось. И потом тоже. Вот только чего-то все-таки не хватало. Поэтому поймав сейчас спокойный и оценивающий взгляд кузнеца, так отличающийся от общей сально-вожделеющий волны, идущей из зала, Натана подумала о том, что неплохо было бы на днях заглянуть в кузню. Поговорить о клинках и… ножнах, ну а там как пойдёт. Подумаешь, рука и нога. Главное, чтобы основная часть мужского тела была в наличии и рабочем состоянии.
        Правда, сегодня Натана узнала о себе кое-что новое. Непонятная обида, что она может оказаться ненужной, приятное осознание собственной неправоты и… ревность? Какое-то смущение. Это так действует «Его» Воля или у неё есть теперь собственные… желания? Похоже, предстоит тщательно разобраться в своих чувствах, которые, оказывается, уже давно зашли за рамки служения «во искупление Греха». И постараться самой не обидеть находящегося рядом человека. Особенно когда пойдёт знакомиться с кузнецом поближе. Странное и непривычное ощущение заботы о чувствах другого. А главное, понимание и уважение к тому, что они есть. Почему ради осознания таких простых вещей понадобилось встать на Грань и получить «Его» пинок под заднее место? Почему этого не произошло… тогда?
        И Натана, уже привычно и в который раз, мысленно произнесла, собираясь делать это вновь и вновь:
        - «Прости меня, сестра… Мариша…»
        Шевельнувшаяся под ногами тень на дороге и ставший тоже постоянным последнее время тихий шёпот-ответ:
        - «Прощаю. И всегда буду говорить, что простила».
        Да, вот оно, настоящее Наказание. Сразу не понятое, но уже до конца осознанное. «Её» лицо, которое теперь не снять и душа, навсегда поселившаяся в тени. Постоянно напоминающая…
        - «Натана, я хоть и тень, но по шее отвесить могу, сама знаешь. Или по кое-чему пониже. Ещё пара таких трагически-пафосных мыслей и кувыркание в пыли тебе обеспечено, поняла?!»
        - «Ну вот, весь настрой сбила».
        - «Сейчас с ног собью, если не прекратишь! Достаточно, что я вынуждена каждый раз произносить, что простила».
        - «Но по-другому с тобой и не поговорить! И пока не скажу ту фразу…»
        - «Только из-за этого её и терплю».
        - «Если бы я раньше поняла, что ты не просто так приходишь в мои сны и совсем рядом…»
        - «Да уж, воистину была глуха как пробка. И глупа как в детстве. Я же всегда тебя любила. Лицо не имело никакого значения!»
        - «А я принимала искренность за жалость. Злилась и завидовала… Дура! Полная!»
        - «Это точно! Особенно когда согласилась на тот ритуал, не разобравшись в деталях. Почему не подумала, что маска из человеческой кожи может быть «живой» только в том случае, если её кто-то в таком состоянии поддерживает? И вариантов немного».
        - «Слишком сильно… хотела…»
        - «Ага, а потом так мучилась и страдала, что прилетало даже мне! Все, хватит, устала говорить одно и то же почти каждый день».
        - «Прости… ай!»
        - «Последнее предупреждение…»
        Остановившись, Кайнэ с удивлением посмотрела на споткнувшуюся напарницу. Натана, поморщившись из-за отбитых пальцев (вот ведь, даже металлическая вставка не помогла) и, попрыгав на одной ноге, торопливо сказала:
        - Все в порядке, госпожа… камушек.
        Лёгкое хмыканье, недовольный вновь произнесённым словом вздёрнутый кверху носик и медленно пропадающее сияние, идущее из-под повязки. Натана знала, что сейчас все вокруг было отслежено и проверено на опасность. Новых объяснений, правда, с неё не потребуют, но несуществующий камушек припомнят. Несколько позже. Ночью. Однако возобновить разговор с сестрой не получилось, так как спустя всего несколько шагов они с Кайнэ оказались в первой точке своего сегодняшнего путешествия. Дорога… кончилась. Пришли.
        Да, здесь все было сделано для того, чтобы Искатели сосредоточились на своей работе и не тратили лишние силы. Лошади, вьючные мулы - они хороши где-то в другом месте. Вероятность, в любой момент, обернувшись назад, увидеть упавший труп животного, который к тому же может и восстать, причём довольно агрессивным по отношению к бывшему владельцу существом, делала их использование не самым лучшим вариантом. Поэтому и таскали Искатели все, включая добычу, на себе, делая сумки со снижающими вес Печатями самым популярным товаром. И именно поэтому каждая из дорог Рохана, ведущая к проходам на «ту» сторону, была покрыта цепочкой из Печатей Быстрого Перемещения. Конечно, не легендарные порталы, до сих пор существующие кое-где, но возможность за несколько минут дойти туда и обратно дороги обеспечивали прекрасно. А вот дальше…
        …
        Выбранный девушками путь закончился почти на краю Воющего Ущелья. Вниз вели несколько расщелин. Кайнэ, слегка помедлив, уверенно направилась к самой левой из них. Спуск не занял много времени. И вот уши заполнил, пусть негромкий, но очень характерный звук постоянно дующего тут ветра, даровавший этому нагромождению скал своё название. Сделав несколько шагов и замерев между вздымающимися ввысь каменными столбами, Кайнэ приподняла руку в знаке внимания. Конечно, это было только самое преддверие опасной зоны, но расслабленное состояние должно остаться в прошлом. «Та» сторона способна преподнести «сюрпризы» уже здесь. Иногда смертельные. Все не имеющие отношения к предстоящему действию разговоры пора оставить на потом. Что, впрочем, не помешает одному, ставшему уже традиционным, событию. Так же, как и предваряющему его вопросу.
        - Так чем мы сегодня будем заниматься, госпожа?
        - Тем же чем и всегда, попробуем спасти этот мир!
        - То есть в очередной раз извлекать чьи-то задницы из того дерьма, в которое они сели…
        - Фу, как грубо, Нат! Но… истина где-то рядом. Нам до самого конца ущелья и потом на запад в Серую Плешь. Ладно, ты готова?
        К чему? Смысла в таком вопросе не было. Ведь магически обработанная дорога под ногами отсутствовала, а расстояния тут все же не маленькие. Конечно, можно воспользоваться, как другие Искатели, амулетом Быстрого Шага или свитком, накладывающим аналогичную одноразовую Печать. Но зачем, если есть нечто лучшее…
        Свет опять пробился сквозь глазную повязку Кайнэ, а появившиеся лёгкие сверкающие всполохи окутали фигуру сияющим ореолом.
        - «Сестра…»
        - «Да-да, сейчас».
        В свою очередь, тень под ногами Натаны дрогнула и, резко поднявшись, завернула тело в тёмное дымчатое покрывало. Возникло чёткое ощущение обнимающих сзади рук. Такое приятное и одновременно приносящее боль от когда-то содеянного чувство…
        - «На-та-на…»
        - «Все-все, больше не буду».
        Стоявший на месте Кайнэ светящийся силуэт шевельнулся. Голос, приобрётший дополнительную глубину со странным отзвуком, задорно произнёс:
        - Ну что, Нат, как обычно, до того сухого дерева? Сегодня выбор ставки за тобой! И давай, наконец, сюда мою сумку. Все должно быть по-честному!
        - Хорошо. И так… проигравший выполняет любое желание победителя!
        - Какая самоуверенность! Не боишься остаться далеко позади?
        - Конечно, нет, госпожа. Вы слишком много съели во время завтрака и слегка… потяжелели!
        - Ты хочешь сказать…
        - Три.
        - Что я…
        - Два.
        - Потолстела?!..
        - Один.
        - А ну отвечай!
        - Поехали!
        - …Сама напросилась!
        …
        То резко сужающиеся, то раздающиеся вширь, вздымающиеся высоко вверх каменные стены с расщелинами боковых ответвлений. Стёсанные до неестественно выглядящих округлостей скалы-столбы. Груды обломков на месте тех, что не выдержали борьбы с ветром (имеющим далеко не обычную природу).
        Цепляющиеся за трещины пятна колючего кустарника и выглядывающие из-под камней выцветшие пучки травы, доказывающие, что растения способны выжить в любых условиях. Впрочем, живые (и не очень) существа здесь тоже есть, хотя сейчас особо и не стремящиеся показать своё присутствие, застыв в настороженном ожидании от ощущения возникшей опасности.
        Необычное для этого места колыхание воздуха в обратную сторону и… две странные фигуры на невероятной скорости, пролетающие мимо них. Мерцающий вспышками Свет и скользящая по скалистой поверхности Тень. И любому, увидевшему их, не стоит даже пытаться понять кто впереди, а кто позади, лучше просто смотреть и наслаждаться вечной как Все Сущее игрой…
        Глава 3.
        ПРОКЛЯТЫЕ ЗЕМЛИ. СЕРАЯ ПЛЕШЬ. ОТРЯД ИСКАТЕЛЕЙ.
        …
        Пот, заливающий глаза. Тяжёлый комок отчаяния. Главное, не показать его остальным. Хотя и так все уже понятно. Но… надежда есть всегда, даже когда её нет… и больше уверенности в голосе. Больше!
        …
        - Не разрывать круг! Держать дистанцию! Тэд, делай что хочешь, но выдави из себя Кольцо Огня! Активация по приказу!
        - Лидер, зачем? На прорыв ничего не останется!
        - Давай, кому говорю! Кха-кх, тьфу…
        Едва не потеряв равновесие от последнего взмаха молотом, Редрик Каменный Кулак с трудом выпрямился и выплюнул на землю подступивший к горлу кровавый сгусток. Впрочем, удар получился удачным и стоящее напротив сухое бревно, по какому-то недоразумению решившее, что оно может ходить, треснув с чавкающим хрустом, завалилось набок. Хлещущие по земле ветви и дёргающиеся в конвульсии узловатые корни были уже просто агонией. Судя по стихнувшим вокруг звукам, очередную атаку опять удалось отбить. Увы, это давало не более чем небольшую передышку и возможность хоть немного собраться с силами, так как из-за остатков осыпавшихся стен начинал выползать ещё один древень. А там подтянутся и остальные твари. Редрик мельком оглядел свою команду. Особенно тех, кто стоял в других проёмах, ведущих в полуразрушенное здание, ставшее сейчас смертельной ловушкой.
        Лука с Риком, в целом, выглядели неплохо. И мечи в руках держали вполне уверенно. Похоже, небольшая насыпь из уже мёртвых лягушей стала служить хорошим буфером, который препятствовал дальним прыжкам новых, предоставляя возможность их убить при попытке взобраться. Сквозь частично порванные кольчуги ран не видно. Только несколько царапин на лицах, да небрежно подмотанное полоской ткани плечо у Луки. Нормально, ещё продержатся.
        У других дела были похуже. Большой меч Камила, плохо приспособленный для сражения в узких местах, торчал глубоко воткнутым в мёртвой туше почти пролезшего внутрь жабона. А сам рыцарь в мятом окровавленном доспехе, слегка пошатываясь, сжимал сейчас в руках короткую булаву для подземелий, что всегда висела на поясе. Дар, с трудом удерживая дыхание, встал на одно колено и, уперев пяту древка в землю, судорожно водил своим копьём из стороны в сторону. Кое-как перемотанная голова наклонилась вниз, и даже отсюда был слышан хриплый шёпот, то ли молитвы, то ли проклятий. Из-под сорванного кожаного наплечника текла небольшая красная струйка. Плохо, надо его срочно подлечить. И заодно узнать про братьев-лучников.
        - Сесиль, что с Шадром?
        - Он… он…
        Повернувшись, Редрик понял, что смысла в вопросе уже не было. Стоя на коленях, содрогающаяся от рыданий жрица Жизни бессильно качала своим посохом над лежащим перед ней окровавленным телом. Увы, с навершия стекали лишь лёгкие зеленоватые всполохи. Даже при полностью пустом Резерве и невозможности создавать Печати, можно лечить, выдавливая силу напрямую из Источника. Но хватать её будет только в лучшем случае на заживление царапин и мелких ран. Разорванной груди с торчащими наружу рёбрами этим уже не помочь. Слишком остёр и опасен язык жабона, да ещё на таком коротком расстоянии.
        - Все, Сесиль, хватит. Он мёртв.
        - Нет… не-ет!
        Бессмысленная истерика, бесполезные рыдания. В сердце у Редрика слегка кольнуло. Глупая, нелепая ошибка. Не стоило вестись на эмоции и брать эту юную особу с собой. Да, редкость в их городе, полноценный маг, закончивший пусть малоизвестную, но все-таки школу, и знающий больше чем две-три Печати. Такая хорошая и нужная в лечении команды Сила Жизни, а гильдейская система выдала девушке почему-то сразу второй уровень. Место было свободно. Вот и уговорил сам себя. Пара приключений, обвыкнется, а там и опыт придёт. Конечно, до пятого уровня, как у всего отряда, идти будет долго, но получить вскоре ещё один вполне сможет. К сожалению, её первый поход на «эту» сторону окажется и последним. Кто же знал, что все так обернётся.
        Совершив над собой усилие, он перевёл взгляд чуть дальше. У Ласанаи дела обстояли несколько лучше. Их основной отрядный маг-лекарь сидела, придерживая голову Тори, умудрившегося словить отравленный шип. Привычная к быстро меняющейся обстановке и бережливо относящаяся к своей Силе, она смогла сохранить достаточно, чтобы создать нужную Печать. Похоже, жизнь этого балагура и ловеласа уже вне опасности, но так необходимые сейчас стрелы в ближайшее время от него ожидать бесполезно. А потом будет поздно. Почувствовав взгляд, Ласаная приподняла посеревшее от усталости лицо и хрипло вытолкнула, подтвердив первоначальное предположение:
        - Выживет, но пока не боец. И… их больше не осталось.
        Что именно закончилось, объяснять было не надо. Увы, Свет в Проклятых землях восстанавливается гораздо медленнее других Сил и без запаса энергетических кристаллов маг, использующий его, быстро становился в бою ненужной обузой. А удовольствие это дорогое. И хоть Печати Света сильны, а против «не-мёртвых» очень эффективны, адептов этой Силы предпочитали брать в отряды только в качестве лекарей, когда результат перевешивал все отрицательные моменты. Да и то не очень охотно. Но Ласаная была в команде с самого начала, являясь своего рода старожилом, и Редрик сейчас лихорадочно думал, как попытаться спасти хотя бы её. Он ведь так и не смог признаться, что уже давно…
        - Лидер, кромары!
        Что же, значит, примерную очерёдность нападений Редрик уловил правильно и часть новой атаки действительно пойдёт сверху. Именно поэтому и отдал приказ на создание столь затратной Печати. Лучники выбыли, а пока другие ребята размахивают своим оружием, отбиваясь от летающей мелочи, их противники могут воспользоваться моментом и… впрочем, все равно это не более чем перенос неизбежного на «чуть позже». Но сражаться надо всегда до конца.
        - Тэд, готов?
        - Да, только…
        - Давай, демоны тебя раздери! Сейчас!
        Уже чётко слышное гудение обозначилось возникшими над верхней частью стен насекомыми. Сразу с трех сторон. Плохо. Конечно, пусть довольно крупные, размером с ладонь, а то и больше, по отдельности они ничего собой не представляли. Полет, выбор места на теле, подготовка к укусу - все это делалось настолько медленно, что убить не представляло труда. И чем угодно, ведь защиты нет никакой, хотя хоботок был способен проткнуть самый крепкий доспех. Однако нападали кромары роем, что, впрочем, тоже не слишком опасно. Большой, но кучный, на дальней дистанции он являлся лёгкой целью для взрыв-стрелы. Вот только пустить её некому. Но есть и другой вариант.
        Стоявший в напряженном сосредоточении в самом углу отрядный маг вскинул руки, с которых слетело, постепенно расширяясь, огненное кольцо. Пройдя над головами и не затронув людей, оно увеличилось, превратившись практически в пелену. Затем резко сверкнуло, распространяющейся во все стороны магической огненной вспышкой, для которой стены препятствием почти не стали. Мгновение и на землю посыпались обугленные комочки. Раздавшиеся же звуки подтвердили - огребли и те «изменённые», что атаковали понизу. Огненный вал даже заставил замереть и закрыться ветвями древня, уже почти доползшего до середины прохода ведущего к тому месту, которое защищал сам Редрик. Жаль, но для серьёзного урона, Силы должно было быть вложено в Печать гораздо больше.
        - Все, Лидер, я пуст.
        «Ничего, время немного накопить у него будет, и ребята ещё передохнут, а мне надо собраться и подготовиться к Рывку», - мелькнуло у Редрика в голове. Ведь приходя в себя, существо обязательно поднимет сначала свои конечности вверх, поскольку когда-то оно действительно было деревом. В этот момент можно ударить в незащищённую середину, не рискуя опять попасть под ответный выпад. И так живот жгло огнём, но это можно перетерпеть. Кровь из-под треснувшего нагрудника не льётся, значит, не опасно, а вот другие…
        - Ласаная, посмотри, что с Даром. Сможешь наложить на него хотя бы Малую Печать Исцеления?
        - Да, на парочку ещё хватит.
        - Давай!
        Редрик нащупал в поясной сумке Свиток Поиска, увы, последний, и активировал. Развернувшаяся в воздухе Печать вдруг решила им помочь, показав, что за скукожившемся ожившим бревном есть свободное пространство без тварей. Неужели? Насколько далеко пусто, конечно, неизвестно, но там как раз одна из троп с вешками и это шанс!
        - Тэд, сколько осталось ловушек?
        - Три!
        - Ничего, хватит. Всем приготовиться, сейчас пойдём на прорыв! Рик, Камил, на вас Тори!
        - Да, лидер!
        - Тэд, на тебе Сесиль, если что потащишь.
        - Но…
        - Устанешь, я понесу.
        - Хорошо!
        Как же мало ловушек. Очень мало. Но, делать нечего. Оставаться дальше здесь - точно верная смерть. Лучше попытаться. Только планы поменялись. Теперь придётся дождаться, когда эта пародия на дерево доползёт до своих троих уже дохлых товарищей. Если правильно ударить, то при её падении проход перекроет полностью. Лука с Риком быстро добьют. А сбоку у стены есть остаток лестницы. Можно взбежать и прыгнуть за столь своеобразный завал. На него ловушки. И активировать сразу боевую часть. Да, толком не подожгут, но небольшую стену огня на некоторое время создадут. В крайнем случае, есть ещё Свиток Взрыва. Тоже последний. Должно, обязательно должно хватить! Главное, чтобы долго не преследовали. Ещё где бы сил взять, особенно раненым. Зачем они только решили прийти сюда?!
        Переведя взгляд на Ласанаю, подскочившую к Дару и почти сформировавшую над его плечом Печать, Редрик в который раз отругал свою жадность. Увы, весь вчерашний день, проведённый на этих болотах, за цвет и внешний вид называемых Седой Плешью, нельзя было назвать удачным. Всего лишь десяток лягушей, да несколько кусков «изменённой» руды. Возвращаться со столь малой добычей не хотелось. Не то что денег не было совсем, но тем не менее. И родилась идея, единодушно поддержанная командой.
        Ведь как раз рядом на небольшом островке находилось почти разрушенное здание, обычно используемое для короткого дневного отдыха. Чем оно было раньше, никто никогда не интересовался, главное, здесь всегда безопасно. Переночевать тут и пройти на следующий день чуть дальше, показалось хорошим вариантом. Тем более так уже делали и неоднократно, возвращаясь с неплохой добычей. Но, правда, не одной командой, а в составе большого отряда. Однако вчера было тихо, а Печать Поиска подтверждала отсутствие крупных существ в округе, кроме разве что десятка кромаров. Защитный полог, поставленный Тэдом, легко решал эту проблему.
        Ночь прошла спокойно и только под утро внезапно сработала сигнальная сеть, впрочем, не заставившая сильно испугаться. Отдохнуть и восстановить силы успели, а опасных «изменённых» здесь давно не видели. Значит, к ним в гости зашли просто деньги, которые никогда лишними не бывают. К сожалению, все оказалось совсем не так. Постепенно отступающий ночной туман обнажил смертельную действительность - Малую Волну, подходящую из окружающих болот широкой дугой к островку. Каким образом Редрик с командой умудрились в неё влипнуть - спрашивать было бесполезно и не у кого. Так же, как и про то, что заставляет «изменённых» неожиданно собираться вместе и такой своеобразной стаей двигаться в сторону людских земель. Обычно выявляемые заранее ещё в Воющем Ущелье, такие Волны легко уничтожались и, кстати, были довольно ценными в плане ингредиентов. Только вот делалось это далеко не одной командой.
        Короткий момент для попытки сбежать они упустили, обнаружив при лихорадочных сборах исчезновение юной жрицы Жизни. Впрочем, она нашлась довольно быстро, вытащенная за руку под вопли, что не успела вытереть, из небольшого укромного места. Да, понятно, что девушка там с утра делала, но боги, как же не вовремя. А потом стало поздно.
        Конечно, его люди не зря являлись именно командой. Первые атаки были отбиты довольно легко. Даже Сесиль, сначала растерявшись, после пары окриков действовала вполне правильно, вспомнив все наставления. Но… «изменённых» оказалось слишком много. А обнаружив добычу и замкнув кольцо, твари стали просто заваливать отчаянно защищающихся Искателей своими телами. Редрику даже подумалось, что ими управляла не бессмысленная агрессия и желание попробовать на вкус человеческую плоть, а чья-то жёсткая злая воля. Уж больно чётко прослеживалось нечто наподобие тактики. Смена типа атак, отступление, попытки проникновение в тыл. Впрочем, наверно все же показалось. Откуда у диких «изменённых» разум?
        Да, Искатели попытались вырваться из окружения, но неудачно. Только истратили все зелья со свитками и оказались прижаты тварями в другом месте. Как не экономили, вскоре почти закончился резерв маны у магов (неопытная жрица растратила первой). Ещё оставались стрелы, даже нестандартные, благо запас взяли большой, однако обстановка становилась все опаснее, а «изменённые» не заканчивались. Дело дошло даже до появления неповоротливых и кажущихся неопасными древней.
        Увы, для отряда, запертого на небольшой площадке, огороженной частично разрушенными стенами, они теперь представляли серьёзную проблему. Справиться было можно, тем более любивший молот Рэдрик, как раз специализировался на сильных пробивающих ударах. Но тут Тори, отвлёкшись, получил от одного из них отравленный шип. Затем появился жабон, вдруг ударивший языком поверх Камила в другого лучника, после чего ситуация резко ухудшилась.
        …
        Очнуться от тяжёлых мыслей заставило движение по проходу. Древень ожил и, развернув ветви, вновь начал своё плавное перемещение. Редрик сосредоточился. Сейчас, сейчас…
        - Ласаная!
        Неожиданный надрывный крик заставил, подпрыгнув, развернуться, открыв страшную своей правдой картину. Застывшая в ужасе, по-прежнему стоящая на коленях юная жрица и магиня, замершая перед Даром, с каким-то недоумением рассматривающая торчащий из груди отросток. Внезапно он исчез, выбив с этого места красную струйку. Ласаная перевела взгляд на Редрика, плеснула изо рта кровью и стала медленно заваливаться вбок, а сзади на камнях проступил чёткий контур большой ящерицы. Хамелеонер! Вот демоны!
        Использовав заготовленный Рывок, Редрик переместился к стене и с яростью ударил молотом. Конечно, можно было и не так сильно, эти ящерицы опасны только невидимостью, что корчившаяся в пыли безголовая тушка сразу доказала, но…
        - Ласаная! Ласи!.. Любимая!
        Слово, что он часами репетировал перед зеркалом, само слетело с губ, а руки прижали к груди единственное ценное, что есть в жизни, только вот…
        Кашель, с пузырящейся на губах кровью, бледная тень улыбки и выдавленное:
        - Хоть перед смертью услышала, каменный ты болван.
        …
        Внезапный грохот обвалившейся стены и возникшая в проломе здоровенная туша жабона. Чётко ощущаемый злобный взгляд, переместившийся на уже переставшую воспринимать происходящее Сесиль. Вскрик сбитого с ног Рика, на груди которого сидел, щерясь и примериваясь к укусу, лягуш. Скрип развернувшихся ветвей ввалившегося внутрь древня. Понимание, что это уже начало так оттягиваемого конца…
        …
        Внезапно все вокруг залила яркая вспышка света, заставившая зажмуриться. Вой, визг и звуки ударов, рассекающих или разрывающих что-то вязкое и мягкое. Хруст и треск. Несколько мгновений, слившихся в бесконечную какофонию звуков и… тишина. Лишь шелест ветерка между остатками стен и лёгких невесомых шагов, остановившихся рядом. Спокойные, произнесённые со странной интонацией слова:
        - Госпожа, кто из них? А то тут одна умирает…
        Проморгавшись, Редрик захотел вновь протереть глаза, так как столь неожиданно пришедшее спасение выглядело двумя странными фигурами, одна из которых сияла светом, другая напоминала вставшую с земли тень. Впрочем, голова сработала достаточно быстро, а узнавание сменилось сверкнувшей надеждой и вырвавшимся из горла хрипом:
        - Умоляю жизнью, спаси её, Госпожа!
        Вот не верил, смеялся над рассказами других, а сейчас готов был выгрести всю свою накопленную заначку и положить на алтарь в ту часовню Света, что под смешки окружающих достраивали, постепенно превращая в храм, никому ничего не говорящие Искатели. Госпожа и её Тень. Да Редрик часто видел их, проходя мимо, однако считал просто выпендривающимися богатенькими дамочками, обвешанными артефактами и захотевшими внимания да славы. Но если рассказанные полушёпотом истории - правда, то…
        …
        Невероятно красивый, отдающий необычным эхом голос:
        - Нет, не она.
        Вспышка отчаяния, прерванная вновь зазвучавшими словами:
        - Но раз уж мы спасатели, что спешат на помощь…
        Свет постепенно пропадает, вырисовывая фигуру женщины. Шаг, ладонь, положенная на рану, и простые, не считая голоса, слова:
        - Куда это ты решила уйти, милочка? А кто будет детей рожать? Думаю, двоих точно. Не мужику же этим заниматься, как считаешь?
        Яркое сияние, бьющее из-под руки. Судорожный вздох и широко распахнутые уж было приготовившиеся увидеть Грань глаза…
        …
        Взглянув в которые, Редрику захотелось вдруг вновь оказаться в окружении монстров. И размахивать своим молотом, размахивать… Увы, судя по крепко обхватившим его рукам, желание так и будет нереализованным. Хотя, оно надо? Может, уже хватит?
        Тем временем, женщины быстро обошли все вокруг. Остановились возле умершего лучника, но переглянувшись, ничего не стали делать. Мёртвые из-за Грани не возвращаются. А вот Сесиль была поднята с колен, и лицо вытерто внезапно появившимся платком. Что, впрочем, не помешало ей, бросившись обнимать Госпожу, долго рыдать, выплёскивая скопившееся напряжение под успокаивающими поглаживаниями ладони по голове и негромким, что-то говорившим голосом.
        Дальнейшее слилось для Редрика в какую-то скомканную ленту событий. Ободряющие слова каждому из спасшихся людей. Ласания, внезапно выздоровевшая и даже вернувшая силы, накладывающая на своих товарищей одну за другой лечащие Печати. Тело Шадра, прикрытое собственным одеялом и плачущий над ним брат. Сесиль, не отходящая от Госпожи, несмотря на шатающуюся походку, ни на шаг. Потом принудительно усаженная на камни с кружкой воды и хлебом, со строгим указанием поесть. Даже забавно было, как она давилась отвергаемым ранее сухим куском лепёшки, но терпеливо пережёвывала. Похоже, все зависело от того, кто просит.
        А когда команда более или менее очнулась, Редрик, стараясь не глядеть на Госпожу и испытывая непонятный стыд, выдавил столь напрашивающееся распоряжение. После которого люди, несмотря на усталость, разбрелись по округе, привычно разбирая тела нападавших монстров на части, что можно продать. Да, спасение было неожиданным и счастливым, но теперь стоит подумать о заработке. Ведь, судя по красноречивым взглядам Ласанаи, в этой местности он явно был последним.
        …
        Казалось, прошло совсем немного времени и недавно приготовившейся умирать Редрик, уже стоял напротив двух фигур, подбирая слова. Правда, он прекрасно понимал, что любые произнесённые фразы будут бессмысленны. Сжавшие его ладонь женские пальчики это только подтверждали. И пусть оказанная помощь не имела цены, но спросить все же нужно.
        - Госпожа…
        Спокойный голос, не позволивший продолжить:
        - Лучше прибереги для семьи. Надеюсь, ты не изменишь своего решения.
        Даже не возникло вопроса, откуда она узнала, хотя находилась в другом месте и не могла слышать обжигающий ухо шёпот. Но богинь о таком не спрашивают. Тем временем, прозвучали слова, предназначенные остальным:
        - Вы все знаете, что я обычно говорю спасённым, не отнекивайтесь. Просто думайте и выбирайте.
        Обращаясь к юной жрице:
        - Сесиль, надеюсь, ты тоже сделаешь правильный Выбор.
        - Да, я уже…
        - Ну и хорошо, в любом случае он должен быть только твоим, запомни это!
        Небольшая пауза. Вновь окутавший одну фигуру Свет и Тень, поглотившая вторую.
        - Прощайте и помните, Судьба, как правило, предоставляет только один шанс, другого может не быть. Возвращайтесь обычным путём. Там «изменённых» пока нет. Удачи!
        Миг, и те, кто их спасли, пропадают, будто не появлялись никогда, только груды частично разделанных монстров в проходах и у стен, да укрытое тканью тело, остались доказательством так и не случившейся трагедии.
        ЧУТЬ В ОТДАЛЕНИИ. РАЗГОВОР ДВОИХ.
        - Госпожа, мы ведь могли быстрее добежать. Тогда бы тот лучник остался жив. А эту магиню вы едва спасли, я же видела, сколько сил потребовалось. Не надо прятать пустой кристалл.
        - Решение было бы тогда другим. Неправильным.
        - А как же свобода Выбора?
        - Никто её не отнимал. И лучника идти в поход я не заставляла.
        - Но…
        Короткий вздох.
        - Он бы, так или иначе, умер. Только чуть позже. Нить почти разорвалась.
        - А этих, зачем соединили?
        - Такие обычно непробиваемы. Да, я не богиня любви. Однако если нужно, чтобы люди осознали необходимость видеть друг друга рядом, значит так и будет.
        - Может, все же объясните, Госпожа, для чего мы это делаем? Беготня, спасения и тому подобное. Конечно, хорошо и правильно, они опять тянутся к Свету, но…
        - Нат, не начинай заново. Не расскажу.
        - Простите, Госпожа, больше не буду… куда теперь?
        - На северо-восток к пещерам Грома возле Великого Разлома. Сейчас стоит действительно побыстрее. Есть шанс не успеть. Кстати, отыгрываться будешь?
        - Нет, Госпожа. И так уже два желания исполнять.
        - Нечего было такие намёки делать!
        - Да я никогда не сомневалась в вашей красоте. Ноги, руки, талия просто божественны. Все лишнее откладывается только в нужных местах…
        - Ты что, опять… стоять! Ну, погоди!
        Глава 4.
        НЕДАЛЕКО ОТ ПЕЩЕР ГРОМА.
        Дина дёрнулась от раздавшегося снизу рычания и зашипела сквозь зубы. Проведённая в неудобной позе ночь давала о себе знать, и сведённая судорогой нога никак не желала отходить. Проводимый вытянутой рукой массаж не помогал, но шевелиться лишний раз в попытке изменить положение, явно не стоило. И так ветка, на которой она сидела, отчаянно хрустела. Правда, немного добавлял уверенности ремень, перекинутый через ствол и застёгнутый на талии. Однако сильно отклоняться и на него давить, тоже было опасно, так как частично оторванная пряжка держалась на честном слове. А желание падать со спасшего её дерева к оскаленным в предвкушении обеда тварям, естественно, отсутствовало. Силы пока оставались, хотя стремительно покидали дрожащее от боли тело. Мучили голод и сильная жажда. По естественной надобности пришлось сходить под себя. Хорошо, хоть по-маленькому, ведь последние дни кушать особо было нечего. Дина всхлипнула, стараясь опять не заплакать. Смысл в том, что она сейчас делала, уже отсутствовал, но умирать по-прежнему не хотелось. Вновь накатила обида на свою глупость.
        Побежала, называется, за помощью. Ещё хорохорилась, дескать, уж ей, такой маленькой и юркой, проскользнуть мимо монстров раз плюнуть. Подумаешь, первый уровень. Все равно не увидят и не почувствуют. Трудное детство в трущобах большого города и жёсткое обучение в воровской гильдии добавляли уверенности в своих силах. И ещё желание обязательно вновь доказать нужность и полезность принявшей её команде, не только как разведчик. Хотя никто уже давно ничего плохого не говорил, наоборот, все хвалили. Но потребность слышать подобное постоянно шла изнутри. Приятное чувство, что тебя ценят как человека, а не на уровне: подай-принеси, пошла прочь.
        На самом деле можно было потерпеть. Особая опасность отсутствовала. Конечно, обвалившийся выход одного из ответвлений - неприятно. Однако такое в этих пещерах случается довольно часто, а команда сборщиков, к которой напросилась Дина, являлась старой и опытной. И пусть пришлось бы посидеть в темноте голодными два-три дня, разбирая завал, не страшно, может даже нашли что-нибудь ценное. Так все и было, но неожиданно откуда-то стали сочиться слизни. Неопасная мелочь, убиваемая с одного удара дубинкой, но много и непрерывно. Приходилось постоянно оставаться настороже, отвлекаясь от растаскивания камней.
        Это сильно выматывало, а когда уже половина команды получила неприятные ожоги и частично растворившуюся одежду от прикосновений этих мерзких существ, Дина сама предложила сбегать в город. На потолке пещеры, где их завалило, находилась щель, ведущая на верхний уровень. Если бы отрядный маг Роб её туда поднял соответствующей Печатью, то девушка могла пролезть, выбраться и привести подмогу. Не поддававшийся сначала на уговоры лидер команды Торин вынужденно согласился, когда ещё один из сборщиков, не заметив подобравшуюся близко целую группу слизней, чуть не лишился ноги.
        Сначала все было хорошо, пещеры она покинула быстро, незамеченной проскользнув мимо этой гадости в виде пауков, сколопендр и пресловутого живого желе. Не заметили и не почувствовали. Выбежав на привычный маршрут, проходящий по каменистой пустоши рядом с Разломом, Дина уже предвкушала, как появившись со спасателями, получит очередную порцию внимания, восхищённых слов и прочих приятностей. Особенно от Верины, их лекаря, что невероятно устала от постоянного лечения ожогов. Можно было даже надеяться на нечто большее, чем просто поцелуй в лоб и поглаживание по волосам.
        Увы, стае «изменённых», напоминавших небольших собак, неожиданно возникшей из расщелины прямо на пути движения, оказалось все равно на маскировку и блокирующее запах зелье. С ходу сменив направление, твари бросились в её сторону, хотя Дина вроде и успела спрятаться за камнями. К сожалению, других укрытий в этом месте, как назло, не было, а при попытке вернуться, девушку явно бы догнали. Выручило одинокое мёртвое дерево, служившее ориентиром для всех, кто шёл этим маршрутом в пещеры и обратно. Забравшись на него, Дина решила подождать, когда кто-нибудь из других команд Искателей пройдёт мимо. Надежды на то, что «изменённые» расположившиеся вокруг дерева в предвкушении вожделенной добычи уйдут сами, не было.
        Однако надвигающаяся темнота подсказала, что быстро ожидать помощи несостоявшейся спасительнице не стоит, а наступившее после мучительной ночи утро радостной вести тоже не принесло. Никого на горизонте так и не появилось. Что, впрочем, не удивительно. Пещеры давно не пользовались популярностью, считаясь отработанным местом. «Изменённая» руда была выбрана, а кристаллы слишком редки. Только такие старые и опытные команды, как у Торина, могли ещё что-то там найти. И ведь лидер специально выяснял, что в ближайшее время никто сюда идти не планирует. Так, благо в начале похода обернулось проблемой в конце. Увы, только для неё. И фразу: «Довыделывалась, дура!», сухие потрескавшиеся губы произносить уже устали.
        …
        Все произошло нелепо и быстро. Очередное осторожное движение в желании хоть как-то сесть поудобнее. Внезапно надломившаяся ветвь. Судорожные попытки удержаться. Лёгкий хлопок отлетевшей пряжки. Падение с зажмуренными от страха глазами. Мелькнувшая напоследок мысль: «Неужели это все?» и… ощущение подхвативших тело рук, прижавших его к чему-то невероятно приятному и мягкому. Необычный отзвук сказанных над ухом слов:
        - Осторожнее, малышка!
        Привычный ответ сиплым от сухости горла голосом:
        - Я не малышка! Уже давно взрослая!
        Свет, заставивший прищурить, открытые было веки. Визг и булькающий хрип, раздавшийся со всех сторон, но продолжавшийся буквально какой-то миг. Красивое лицо, обращённое к ней с закрывающей глаза повязкой. Лёгкая усмешка, появившаяся на губах.
        - И чего взрослая малышка делает тут одна?
        - Я не… ой!
        Собственно «ой» относилось к увиденной окружающей обстановке, теперь напоминающей небольшое мясозаготовительное мероприятие, проведённое непосредственно на природе. Помогали возникшему образу комки шерсти и куски тел, валяющиеся в лужицах крови, опознанные как останки терпеливо поджидающих её тварей. А непонятно как замершая рядом в воздухе тень, только добавила необычности всему происходящему. К тому же она, оказывается, и говорить умела. Причём довольно ехидно.
        - Госпожа, вы бесподобны, такой изящный рывок! А как пнули тот мешающий обломок скалы! Хоть и низко полетел, но далеко! Наверное, к дождю.
        - Нет, Нат, ты сегодня точно договоришься!
        - Так, я же со всей душой и искренним почтением.
        - Ну-ну.
        Дину аккуратно опустили на ноги, но тело подвело, и она вновь упала на подставленные руки. Бесподобная «мягкость» оказалась совсем рядом, под щекой, сразу заставляя забыть все проблемы последнего дня. А потом неожиданно исчезла боль.
        - Теперь лучше, малышка?
        И почему-то привычное возражение вдруг застряло внутри с возникшим пониманием, что этот голос может называть её как угодно. Главное, чтобы звучал всегда рядом…
        ВЕЧЕР. ДОРОГА В ГОРОД.
        Синее, быстро чернеющее небо с россыпью тусклых серебристых точек. В подступающей темноте медленно бредут две фигуры. Нет ни света, ни тени. Просто усталые женщины, одна из которых бережно придерживает другую. Силы потрачены почти полностью, да и нет смысла их использовать в столь безопасном месте - стены города совсем рядом. Ворчливый голос, привычно начитывающий очередную порцию упрёков:
        - Госпожа, сколько можно? Зачем опять на износ? Вот когда-нибудь не рассчитаете и что тогда?
        - А на это у меня есть ты.
        - И всегда буду (чётко ощущаемое удовлетворение), но экономить нужно. Вот для чего вы проломили стену в той пещере? Выглядело эффектно, не спорю. И эта Дина чуть в вас дырку не прожгла своим восхищённым взглядом.
        - Ревнуешь?
        - Даже не думала. Но могли просто посидеть и отдохнуть, пока я не разобрала тот завал. Дела-то на час-полтора.
        - Тогда бы мы не успели к следующим.
        - И не стоило. Надо же быть настолько глупыми, чтобы лезть столь маленькой командой на целый прайд песчаных львов.
        - Возможно, но меня там интересовал только один человек.
        - Ага, и как обычно, спасли всех.
        - Ладно, Нат, хватит ворчать как старая бабка. Тем более мне уже лучше.
        - Вот-вот, только это город рядом. Вернее, некая часовня.
        - Не завидуй, будто тебе сестра сейчас через тени не подкинет. Ладно, хватит меня держать. И… заглянем в тот магазинчик?
        - Хм, снова эти пироженки? А не…
        - На-та!
        - Все-все, молчу. Тогда я возьму шоколадных колбасок. И потом в городскую баню?
        - Нет, вот от общения и взглядов, я точно устала, так что давай просто воду в ванную закажем.
        - И то масло надо у прислуги попросить. Мне понравилось.
        - Согласна, приятное. Хорошо усталость снимает. А кое-кому силы сегодня ещё понадобятся. Я ничего не забыла!
        - …Как будет угодно Госпоже.
        СНЫ, С КОТОРЫМИ ВСЕ НЕПРОСТО…
        …
        Ночь. Комната. Разметавшееся в постели изогнутое тело. Капельки пота на обнажённой коже и отзвук привычного кошмара в прерывистом, сквозь стиснутые зубы, дыхании.
        …
        Темнота. Каменные стены. Тело, растянутое на верёвках. Пульсирующая боль в онемевших конечностях и полыхающая огнём в только что нанесённых надрезах. Лёгкое мерцание большой Печати на полу. За что? В чем её вина? Жгучая обида и непонимание происходящего ещё крутятся колючками в мыслях, впрочем, уже не требуя ответа. После стольких попыток наконец-то поняла. Не будет. Звуки слов, бывшие когда-то голосом отца, с трудом проникают в затуманенное сознание, не вызывая никакого отклика. Семья, Долг - пустые понятия, подкреплённые теперь только болью.
        Шаркающие шаги, обогнувшие тело и замершие спереди, подобострастно произнесённая фраза:
        - Все готово, хозяин, можно переходить к следующему этапу.
        - Она выдержит?
        - Не сомневайтесь. Пусть Источник ещё только формируется, но выносливости прибавил.
        - Приступайте!
        Значит, сейчас будет ещё больнее, и вновь придётся это пережить, но… неожиданное в привычном ужасе ощущение маленькой ладошки на груди. Свет, заливающий все вокруг и слова, незаметно погружающие измученное тело в мягкое блаженство:
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Однако кошмар не отпускает, терзая возникающими образами. Вновь и вновь опутывающие тело верёвки, от которых она, совершая усилие, даже научилась получать странное удовольствие. Острые иглы в голове под монотонно зачитывающий приказы голос. Но, ладошка, свет и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Обстановка немного меняется. Тело, хоть и закреплено, однако уже мягкими зажимами, и она лежит на столе. Голос другой, сожалеющий и участливый:
        - Что же девочка с тобой сотворили. Жаль не получится все исправить, но я постараюсь. Только придётся потерпеть. Увы, без твоих ощущений понять, где находятся все «закладки», будет невозможно. Прости.
        Привычное ожидание и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Вкус текущей по подбородку чужой крови, выплюнутый в сторону непонятный комок, оказавшийся во рту. Хрипящий вой над ухом, лопающиеся на руках и ногах ремни и отшатнувшиеся от тела, разложенного на столе, фигуры. Да, она уже не столь покорна и не позволит просто так боли взять вверх. Движения, отшвыривающие и выбивающие из окружающих людей кровавые фонтанчики, надрывный крик:
        - Да остановите её уже кто-нибудь!
        Резкий удар по голове сзади, заставляющий почти потерять сознание. Приближающийся к лицу под злобную ругань кованый носок сапога и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        Опять смена декораций. Стол, но уже жёсткий. Руки и ноги, растянутые так, что шевельнуться просто невозможно. Самодовольный сухой голос:
        - Объект триста двадцать пять. Женщина. Цель: анализ внедрённых в тело магических структур. Для полноценного исследования было принято решение об извлечении глазных яблок и идущих к ним нервных окончаний, вплоть до головного мозга. Объекту оставлены все ощущения для проведения дополнительного контроля при совершении необходимых согласно процедуре действий. Приступаю!
        Содрогнувшееся в готовности к тому, что сейчас произойдёт тело и…
        - Ты больше никогда не испытаешь такой боли!
        …
        А потом свет окончательно залил и заполнил все внутри, выплеснувшись наружу. Выжигая остатки ужаса и страха, даруя спокойствие и умиротворённость…
        РАННЕЕ УТРО. ОДНА ИЗ КОМНАТ В ГИЛЬДЕЙСКОЙ ГОСТИНИЦЕ ГОРОДА РОХАН.
        Проснувшись, Кайнэ потянулась, чувствуя сладкую истому во всем теле. Впрочем, она постепенно отступала под натиском зарождающейся бодрости. Удивительно, но довольно короткого ночного отдыха теперь хватало, чтобы полностью восстановиться перед началом следующего дня. В сознании проскользнул увиденный сон, постоянно возвращающийся, но несущий теперь только тени былых ощущений. Любые кошмары оказались бессильны перед тем, что сейчас обитало внутри. Ласковый тёплый Свет сразу напоминал о себе, мгновенно стирая все появляющиеся неприятные воспоминания.
        Нет, нельзя сказать, что Кайнэ забыла своё прошлое. Наоборот, даже то, что было ранее спрятано за пеленой боли, вернулось полностью. Детство, пусть и проведённое почему-то у дальних родственников, но в целом счастливое. Редкие появления отца, последний приезд которого обернулся камерой в подземелье и потерей самой себя, после чего наследница древнего рода вдруг стала простой ученицей травницы в деревне возле большого замка в горах. Поступившее предложение, согласие и операция по замене глаза, вернувшая часть воспоминаний, увы, вместе с болью, ломающей тело и сознание, но сразу убранной хозяином замка. Спокойное течение жизни и не совсем обычные отношения, внезапно закончившиеся несколькими днями счастья во время неожиданного путешествия.
        Однако вот тут начинались странности. Зачем и куда ездили, в памяти не осталось, а также, каким образом и почему тело вновь внезапно оказалось на операционном столе. Последнее, что она увидела в жизни, это была медленно приближающаяся к лицу узкая полоска ножа. А затем, то самое, приходящее во снах ощущение ладошки на груди и завораживающие разноцветные глаза на фоне ослепительного сияния окутавшей душу и сознание Силы. Слова, навсегда убирающие боль и ещё одна фраза, сказанная необычным, но невероятно знакомым голосом:
        - Будет лучше, если ты забудешь обо мне.
        Да, появившееся «знание» говорило, что того, кто просил называть себя «просто Даниэлем», больше нет, порождая в душе сожаление с грустью, вместе с тем давая странное понимание - где-то там у него все хорошо. Однако, что именно произошло, и кто подарил новую жизнь взамен старой, при этом заставив забыть о себе, вспомнить не получалось.
        …
        Весьма, кстати, необычную жизнь, которая началась с того момента, как очнувшись без малейшего ощущения слабости, Кайнэ услышала вопли о помощи и неожиданно «увидела» прыжок непонятного существа с оскаленной пастью. Странная черно-белая едва движущаяся картинка. При этом веки… так и остались закрытыми под наложенной на глаза повязкой. Вернее, на то место, где они должны быть. А прикосновение пальцами окончательно дало понять, что одно из основных чувств ей теперь недоступно. Впрочем, это совсем не помешало неожиданной возможности воспринимать все вокруг по-другому. Следом пришло «что нужно сделать» и выброшенная вперёд рука спокойно оторвала приблизившемуся силуэту голову от тела.
        Осознание, что она оказалась посреди боя, появилось быстро. И над дальнейшими действиями долго думать не пришлось. Мир вдруг изменился, наполнившись множеством Нитей самых разных цветов, сплетающихся в картину невероятной красоты и Кайнэ просто… «увидела». Потом были два меча, забранные у лежащих мёртвых тел, с привычным ощущением рукояток в ладонях. Первые движения танца смерти, в который вдруг влилась гибкая тень. Удивительная синхронность действий с неожиданной помощницей. После чего твари, решившие порвать драгоценный кусочек Полотна, быстро кончились, а затем раздались слова, наполненные смесью почтения и лёгкой насмешки, вскоре ставшей привычной во всех последующих разговорах:
        - Госпожа, вы были великолепны, но стоило двигаться немного аккуратнее. Платья, дарованные нам, слегка коротковаты и красота ваших ног, а также того, что выше, увы, сильно отвлекла людей от происходящего. Хотя надо признать, что благодаря этому у всех очень здорово поднялся… боевой дух. Да-да, именно он!
        …
        Добравшись в мыслях до своей верной Тени, Кайнэ непроизвольно улыбнулась и «взглянула» на край кровати. Поморщилась, пережив небольшой укол вины, и развязала основной узел на не распутанной полностью верёвке. Вот ведь. Похоже, последняя «игра» не была доведена до конца, и она заснула, а Ната не стала будить. Хотя надо признать, желания отработаны честно, причём ещё неизвестно, кто в результате получил больше удовольствия. Не удержавшись, Кайнэ шлёпнула ладонью по кокетливо выпяченной попе. Впрочем, безрезультатно. Помощница являлась ещё той соней, всегда оттягивая момент пробуждения до последнего.
        …
        Помощница… невероятно колкая на язык днём, так что хочется стукнуть, и трепетно покорная своей Госпоже ночью. Она настолько прочно вошла в новую жизнь, что даже мысли о возможном отсутствии не возникало. Честно говоря, в тот самый первый момент, несмотря на чёткие действия во время боя, Кайнэ слегка растерялась, пытаясь справиться с пониманием происходящего и «зрением», не зная, что делать дальше. Ната же, как коротко представилась после своих насмешливых слов стоявшая рядом и окутанная странной тенью женщина, сначала спокойно сказала, что оказалась здесь с Кайнэ и тоже ничего не знает. Потом быстро выяснила у окружающих людей, что это Восточные королевства, а рядом граница с Проклятыми землями. И они только что спасли торговца, ведущего караван в пограничный город Рохан, от неожиданной атаки стаи «изменённых» тварей, проникших на «эту» сторону. Затем, не стесняясь, Ната быстро раскрутила, действительно благодарного им мужчину, чуть ранее считающего мгновения до смерти, на приличную сумму денег, место в караване и даже возможность выбрать из товара любую понравившуюся одежду. Так толком и не
объяснив, кто они и откуда.
        Все это время Кайнэ ощущала себя маленьким ребёнком, которого ведут за руку. Особенно когда, быстро подобрав соответствующие костюмы и попросив на время уединиться в крытой повозке, Ната стала её переодевать, не забыв сначала протереть тело влажным полотенцем. Последующий откровенный разговор одновременно пояснил и запутал происходящее. Хотя наверно это был первый и последний раз, когда помощница говорила предельно серьёзно, и каждое слово подтверждалось ощущаемой внутри Силой. А сказала она, что Натана де Мергер была отдана в служение Кайнэ де Миноли для Искупления своей Вины. И это неизменно и не обсуждаемо. За что и кем, тоже было объяснено, после чего, бывшая травница и бывшая наследница рода наконец-то хоть что-то начала понимать.
        Вот только если Натана искренне считала, что с ней общался сам Светел, воплотившийся в невинно убитой девочке, чтобы покарать недостойных ходить по земле, то Кайнэ сразу «почувствовала», нет, это был не бог Света и не ангел. Но вот кто? Почему-то ни тогда, ни сейчас, никто на её вопросы и молитвы так и не откликнулся, а Сила лишь молчаливо помогала, неся странный и непонятный отпечаток пустоты. С тех самых пор, приходящие в видениях и снах разноцветные глаза постоянно преследовали её, не давая ответов. И это несмотря на полученные возможности, осознав которые Кайнэ была в полном шоке. Не дело простому человеку владеть подобным. Однако можно ли её назвать уже таковым?
        Пока Кайнэ пыталась понять, для чего была дарована Сила, и что делать дальше, Натана, долго не думая, предложила временно обосноваться в этом городе и даже уговорила вступить в гильдию Искателей. И ещё неизвестно, кто оказался удивлён сильнее, девушка в комнате регистрации или пришедшие туда женщины, когда гильдейский артефакт с ходу дал Кайнэ одиннадцатый уровень, а её напарнице десятый. Даже Глава филиала Регина Дубовидская, пожилая женщина, обвитая мускулами так, что не каждый определит её пол, имела только девятый.
        После короткого разговора Кайнэ и Натана скрыли свои метки, согласившись с просьбой Регины не будоражить народ. Ведь подобное означало, что они вдвоём способны размазать по камням полную Малую Волну, в то время, когда обычно для этого требуются серьёзные усилия десятка полноценных и опытных команд. А первые походы вдвоём на ту сторону действительно подтвердили, что равных противников для Госпожи и её Тени среди тварей, обитавших здесь, нет, даже если нападают стаей. Такие путешествия были неплохим развлечением, и Кайнэ покорно шла на поводу у своей напарницы.
        Неизвестно, сколько бы ещё девушка плыла по течению, ведомая твёрдой рукой помощницы, но однажды они наткнулись на команду, отчаянно отбивающуюся от неожиданного нападения. И при её спасении Сила колыхнулась, показывая, что присутствующий здесь Искатель ценнее остальных. Потом был ещё один случай и ещё. Дальше Кайнэ, ощущая важность происходящего, уже целенаправленно стала искать таких людей, чувствуя через Нити подстерегавшую их опасность. А на горизонте будущих событий, пока ещё темным облаком, но потихоньку вырастало нечто серьёзное, ожидающее всю близлежащую местность. При этом напрямую зависящее от тех людей, что оберегала сейчас Кайнэ.
        Да, понимания по-прежнему не было, ведь даже верной напарнице она не могла толком объяснить свои «видения». Однако столь важный для самой себя смысл существования на ближайшее время был найден. Ну а потом… когда-то очень давно, ещё в прошлой жизни, маленькая девочка Кайнэ мечтала отправиться в большое путешествие и увидеть весь мир. Так почему бы не выполнить это желание?
        …
        Окончательно очнувшись от набегавших мыслей и ощущая потребность действовать, Кайнэ вскочила с кровати и с удовольствием потянулась во весь рост. Затем ещё раз взглянула на Нату. Сила уже бурлила внутри, требуя выхода, а эта засоня никак не желала просыпаться. Может шлёпнуть по попе сильнее? Или погладить, после чего… нет, не стоит. Утро тогда будет явно потеряно, а в «видении» уже слегка дёргалась одна из Нитей, показывая, что избранному Силой Искателю скоро потребуется помощь. Ничего, следующая ночь никуда не исчезнет и тогда… неожиданно всплывшее воспоминание заставило досадливо цокнуть языком. Ведь Натана прошлым вечером честно призналась, что хочет заглянуть к кузнецу с возможным продолжением. Естественно, Кайнэ препятствовать не стала, все понимая. Более того, «знала», что оно состоится. Значит, сегодня в постели будет пусто и одиноко?
        Хотя… есть вариант! Эта Дина, что пожирала её глазами. Красивая малышка и не просто готовая, а страстно желающая более близкого знакомства. Почему бы и не предоставить такую возможность, пригласив к себе, ну скажем… на чай с конфетами? Сила в ответ на мысли колыхнулась, подтверждая возможность события, и Кайнэ с предвкушением улыбнулась. Да, юна и неопытна, но совершеннолетие уже есть, иначе не смогла бы зарегистрироваться, а её Нить тогда чётко показала, что некоторые воспоминания из довольно короткой жизни девушки, явно стоит заменить более приятными. Отлично, так и поступим!
        Правда, был повлиявший на решение один момент, о котором Кайнэ старалась не думать. Ловя вчера столь небольшое тело, она почувствовала нечто смутно знакомое, будто когда-то уже приходилось держать подобное на руках или обнимать. И ещё… почему-то возникло странное желание положить голову на эти худенькие коленки и ощутить, как маленькие ладошки гладят волосы, пропуская прядки через пальцы. А повернув вверх лицо, увидеть мерцающие маленькими искорками необычные разноцветные глаза…
        Глава 5.
        ГОРОД РОХАН. НЕСКОЛЬКО МЕСЯЦЕВ СПУСТЯ.
        Интересно, как здесь выглядят звезды? Ночное небо? Насколько оно красиво? Увы, самой ответить на эти вопросы больше не получится. Никогда. Ощущение пространства, фигуры существ, наполненные жизненной силой или магией, очерченные линиями силуэты предметов, постепенно пропадающие в отдалении и… все. Ничего другого Кайнэ «видеть» не могла. Конечно, не считая множества разноцветных Нитей, пронизывающих этот странный черно-белый мир. Именно они каждое мгновение нового существования напоминали - подобное зрение есть величайший дар, и думать об иных мелочах недостойно получившей его.
        Ведь каждая из Нитей, повинуясь желанию девушки, радостно откликалась на безмолвную просьбу, проявляя в сознании настоящее, кусочки прошлого и фрагменты будущего. Более того, при желании можно было изменить непонравившийся участок, скользнув вдоль Нити и скорректировав направление, слегка прикоснувшись к ней или находящимся рядом. Воистину на такое способны только боги, не так ли? О чем жалеть?
        Правда, существовала и обратная сторона, полученного неизвестно от кого могущества, напоминающая, что Кайнэ лишь человек. Количество необходимой для подобного воздействия Силы. Просто так разглядывать все подряд было слишком дорогим удовольствием. В пределах нескольких шагов Знание проступало почти само, особенно при опасности для собственной жизни, но с расстоянием требовалось все больше энергии. Это касалось и времени. Каждое мгновение ожидало своей платы.
        Соответственно, приходилось тщательно экономить, бегая по всему доступному участку Разлома на собственных ногах, и заглядывать в будущее, ограничивая себя в выборе только подсказанной Целью да грядущим днём. Увы, на простое «я хочу», например, для спасения одного из Искателей прямо из комнаты гостиницы, Силы могло уйти столько, что Кайнэ пластом пролежит в постели целый день с почти остановившимся от недостатка энергии сердцем, лишь кое-как восстановившись к вечеру. Даже с учётом подпитки от заново отстроенной часовни Света и ежедневно посещающей её теперь толпы народа. Хватило одного раза не очень удачно попробовать, чтобы осознать.
        И бурлящая страхом Натана, возникшая перед «взором» очнувшейся девушки, оказалась хорошим предупреждением, после чего пришлось долго стоять на коленях, вымаливая у разъярённой прислужницы прощение, а последовавшая ночь стала единственной, когда они с ней резко поменялись ролями. Необычные и возбуждающие ощущения, слегка напомнившие о забытом прошлом. Вот только Натана категорически отказалась от повтора, заявив, что навсегда обидится, если госпожа ещё раз попросит о подобном или вновь попытается себя, так глупо убить. Соврала, конечно, Нити не обманешь, но проверять это утверждение Кайнэ не рискнула. И обещание дала. Впрочем, один раз его нарушила. Не смогла поступить по-другому. Неожиданно слишком дорогим стал приглашённый «на конфеты с чаем» человек.
        Дина. Грустно улыбнувшись, Кайнэ оглянулась на кровать, где, наконец-то успокоившись, лежало это юное создание, до последнего умолявшее о продолжении, пока окончательно не лишилось сил. Едва распустившийся хрупкий цветок, который, как девушка не перебирала приходящие видения будущего, скоро… вырвет с корнем. Нет, не сейчас. Но Кайнэ, ведомая появившимся тревожным предчувствием, недавно решилась заглянуть глубже обычного. И долго не могла тем утром заставить себя выпустить Дину из объятий, а затем целый день не давала сделать шага от себя, после чего вечером привела в часовню Света.
        Место Силы помогло, нужный путь был все-таки нащупан. Правда, очень неоднозначный и разрывающий сердце. К тому же вряд ли малышка сможет, если потом встретятся, простить за такое, но по крайней мере, останется жива. Да и небольшой узелок, увиденный в последний миг, внушал надежду - терпеть ей придётся не очень долго.
        Кайнэ вздохнула и развернулась к окну. Довольно бессмысленное действие, учитывая, что тёмное марево висит на горизонте лишь перед внутренним взором, и наверняка в небе сейчас ничего нет. Пока. Конечно, девушка знала - вскоре этот день настанет. Готовилась, как подсказывала Сила. Однако спокойствия не прибавлялось, а напряжение не уходило даже после бурного вечера и стараний Дины. Вероятно, потому, что Кайнэ до конца не понимала смысла происходящего и отведённой для себя роли. Зачем нужно «правильно» и «неправильно»? Ради чего или кого надо было так трудиться? Почему нельзя просто уйти? Может, этого хотело существо с разноцветными глазами, что заставило себя забыть? И чем все-таки так похожа на него…
        …
        Лёгкое прикосновение губ, прижавшееся к спине тело и ладошки, скользнувшие по животу.
        …
        - Ты чего не спишь, малышка?
        - Не хочу.
        Врёт. С трудом сдерживается, чтобы не зевнуть. И ноги слегка дрожат после их предыдущего раза. Однако пальчики… слишком уж смелые! Неужели не хватило? А сможет ли выдержать новый заход?
        …
        Рывок!
        …
        При полном отсутствии ощущения опасности получить подножку и быть отправленной на кровать?! Неожиданно. Да, отчаянно набросившаяся сверху Дина, вдруг впившаяся в губы так, как будто не было столь насыщенного вечера, прилично удивила. Но Сила лишь ехидно колыхнулась под возникшим недоумением от не появившегося предупреждения, а слова, повторяющиеся через каждый поцелуй, прокладывающий влажную дорожку вниз по телу, быстро упокоили вспыхнувшее раздражение. Ведь не знает и не догадывается, что расстаются на гораздо больший срок, чем две недели. Однако явно предчувствует, иначе так бы себя не вела. И в общем, Кайнэ не возражает, чтобы ей ещё раз показали, как умеет работать этот язычок, находящийся уже совсем… Ах!
        Последней посторонней мыслью, перед тем как нежно зарыться пальцами в волосы опустившейся кудрявой головы и слегка поправить её движения, стало лёгкое любопытство - происходит ли нечто подобное в доме кузнеца или Натана уже выжала его досуха? Может, тоже сейчас на повторе? Впрочем, беспокоится не о чем. Кроме одного весьма интересного флакончика, верная Тень купила и свиток Лечения, а значит, по-любому ходить в раскорячку завтра не начнёт. Нет времени хвастаться слишком бурной ночью. Пока же… Ох! Стоит действительно обо всем забыть. И немного поменять позу. Уже очень захотелось вновь услышать чьи-то всхлипывающие стоны. А затем поговорить о проявленной непочтительности и изменить их тональность. Только учесть, что по старым следам больнее и действовать осторожнее. Потом… новый раунд будет длинным, малышка. Сама напросилась!
        …
        Все-таки не выдержала. Отключилась окончательно, дойдя лишь до второго пика. Хотя надо признать, получившегося с предварительной и тщательной подготовкой очень впечатляющим и громким. Ведь уже было понятно - он точно станет последним, так что пришлось постараться изо всех сил. Не забывая и про себя.
        Кайнэ ласково провела ладонью по лежащему рядом и влажному от пота телу, заодно откидывая в сторону ненужные больше верёвки и убирая последствия игры. Её Прелесть! Странно, но именно это незапланированное продолжение сбросило не уходившее напряжение, позволив успокоиться. Помогли ли услышанные слова или ещё раз полученное удовольствие - какая разница? Главное, наконец-то возникло ощущение надвигающегося сна.
        Так что стоит обнять доверчиво прижавшуюся к боку малышку и насладится последними часами ещё одного недолгого счастья. Что же, ничего вечным не бывает. Зато воспоминания останутся навсегда. Если… Кайнэ переживёт Бурю.
        У ВОРОТ ГОРОДА РОХАН. УТРО.
        - Ты будешь меня ждать?
        - Конечно. И очень скучать.
        - Может, лучше…
        - Хочешь отказаться от первого задания в новой группе?
        - Но две недели без тебя (хнык), это слишком много!
        - Так, будущая знаменитая Искательница, перестань реветь словно маленькая! Всего-то несколько дней. Как же ты планируешь, стать сильной и самостоятельной, если даже простую работу по сопровождению груза выполнить не можешь?
        …
        Крик от стоящих недалеко повозок:
        - Дина, ты скоро?
        …
        - Кого-то зовут.
        - Хорошо… но, Кайнэ, лёгкой ночи, когда я приеду, у тебя не будет, ясно?!
        - Ну-ну. Уверена, что сама выдержишь? Давай уж поспеши.
        - Да (чмок). Натана, береги её для меня. И… следи, чтобы на сторону не ходила!
        - А ты нахалка, Дина. Ладно, удачи!
        …
        Постепенно исчезающий за холмами небольшой караван. Две фигуры оставшиеся стоять рядом с воротами города, не заходя внутрь.
        …
        - Мне показалось или она догадывается?
        - Только неосознанно тревожится, не понимая причины. Однако задатки хорошие, жаль, развить не успела.
        - По-другому никак?
        - Нет. Но смерти избежит, а это главное.
        - Вам, госпожа, виднее. Что теперь?
        - Ничего. Все, кому нужно, предупреждены. В гильдии сейчас снимают последние заказы с доски, а после обеда стража на воротах перейдёт в режим: всех впускать - никого не выпускать. Если повезёт и глупцов, возомнивших о себе невесть что, не окажется, то к вечеру все Искатели будут в городе. Кроме тех разведывательных групп, что отправлены к Разлому по договорённости с Главой гильдии. И уже ночью нас ждёт первая часть.
        - «Крысы»?
        - Да. Наступила пора от них избавиться. Заодно познакомиться с появившимся вчера «хозяином».
        - Все-таки стоило ли ради такой возможности позволять повреждение защитных артефактов на стенах?
        - Несомненно. Тем более плановая замена, проводимая не так давно, вот несчастье, произошла лишь на бумаге, а по-настоящему состоится только сегодня. Капитан стражи такая душка! Все понял с полуслова.
        - Ну, после того как ты спасла его семью…
        - Разве благодарность, это плохо? Главное - завтра утром кое-кого ждёт сюрприз. Если доживёт. Кстати, надеюсь, твоя сестрица сумеет его разговорить?
        - Не сомневайся.
        - Ну и отлично. А сейчас… пошли, позавтракаем! Надо заказать двойную, нет, тройную порцию ягодного суфле с орешками и ещё немного воздушных пирожных. Для начала. Потом…
        - О боги, госпожа, вы неисправимы. В такой день!
        - И что, я должна быть голодной?! Вообще, у меня стресс после расставания с любимой девушкой! Внутри такая пустота. Нужно её срочно заесть!
        - Так. А я, значит, уже никто (тщательно демонстрируемая обида)?!
        - Натаночка, ты чего? Куда я без тебя?! Э-э-э… иди сюда!
        …
        Старательно отворачивающаяся и делающая вид, что ничего не происходит, краснеющая стража, а также идущие мимо горожане. Подумаешь, целуются и тискаются посреди толпы. Да хоть обнажёнными в фонтан на центральной площади купаться полезут (было дело, алкоголь способствует странным поступкам) - лишь бы подольше благословляли город своим присутствием.
        …
        - Теперь довольна?
        - Да (видимое удовлетворение).
        - Тогда идём моя ревнивая прислужница. И я это тебе ещё припомню!
        - Как скажете, госпожа. Пусть будет суфле. Располнеете - не обижайтесь.
        - На-та-на!
        ВЕЧЕР НАСТУПИВШИХ ПРОБЛЕМ.
        Небольшой дом на самом краю наиболее бедных улиц города. Не трущобы, такого магистрат себе не позволял, но живущим здесь приходилось прилагать определенные усилия, чтобы добыть ежедневное пропитание и не попасть за долги в рабство. И отнюдь не все из них подобным существованием обязаны проявленной к ним несправедливостью. Дурманить себя ежедневно дешёвым пойлом и постоянно говорить, что ничего не можешь сделать - тоже своеобразное решение собственных проблем. Впрочем, Кайнэ находилась здесь не для того, чтобы помочь заблудшим душам. Искатели со стражниками, плотным кольцом оцепившие все вокруг, тоже.
        Первоначальное недоумение от совместного распоряжения Главы гильдии и капитана стражи беспрекословно выполнять приказы знаменитой Госпожи давно прошло. Нет, особо никто не возражал, но бегать толпой, врываясь в дома горожан и даже спускаться в канализацию, было немного чересчур. Однако разлетающиеся ошмётками тела тех, кого считали людьми, а также превращение при захвате некоторых из них в странных монстров, сильно поспособствовало пониманию. Хотя вызывало шок самим фактом этого.
        Как и то, что происходило сейчас. Разве может небольшой сухонький старичок, руководящий уже много лет приютом для бедных сирот и известный всему городу, быть подобным чудовищем? Конечно, нет! И окружившие его дети, только на днях так радовавшиеся внезапному выздоровлению благодетеля, подобное лишь подтверждают! Правда, протест замирает, стоит только увидеть окутанную лёгким сиянием фигуру подошедшей к нему девушки. Да и слова старичка, раздающиеся в тишине, уж больно странные.
        - Признаю, грубая ошибка. Не ожидал, что здесь окажется столь сильный маг Света. Слуги очень плохо подготовились к моему появлению. Хотя идея внедрения в эту опустевшую оболочку была великолепна. Жаль, наказать не получится. Как я понимаю, уже все убиты? Только ты уверена, что «Он» тебе поможет? Например, спасти находящиеся тут невинные души? Предупреждаю, ещё один шаг и я заберу их в Преисподнюю. Вместе с остальными.
        - Есть другой вариант, демон?
        - Да. Замени их собой о Святая Дева (неприкрытая усмешка)! И я клянусь своим Именем, что отпущу всех.
        - …Хорошо, я согласна. Начинай.
        Изумлённый вздох, пронёсшийся вокруг и не переросший в нечто большее только благодаря сказанному ранее: «Чтобы я не произнесла - молчите». Оскалившееся в торжествующей усмешке существо, несмотря на оставшийся внешний вид, непонятным образом мгновенно потерявшее свою человечность. Бросившиеся в разные стороны дети, подхватываемые руками и уводимые подальше отсюда. И незаметный для всех окружающих небольшой рой разноцветных искорок, постепенно растворяющийся в воздухе. Демоны всегда соблюдают договор. Однако… требуют от других того же.
        Резкий прыжок к сияющей в темноте фигуре девушки, даже не попытавшейся уклониться, и погрузившаяся в живот лапа. Наполненный удовлетворением возглас:
        - Как всегда, наивный служитель Силы, готовый к самопожертвованию. Вас очень легко одурачить. И не смотри на меня с таким удивлением. Я по-честному отпустил души, но после поглощения твоей наш договор прекращает своё действие, и никто не помешает набрать новые из жителей этого города! Хороший урок на больше не существующее будущее, да? Ха-ха… кха (тьфу). Что?
        Кровь, внезапно брызнувшая изо рта и стекающая по подбородку старика. Полное спокойствие девушки, совершенно не беспокоящейся о чьих-то пальцах, залезших в её внутренности.
        - Это касается и глупого демона, уверовавшего, что сможет взять предложенное.
        - Но ты же обещала?!
        - Верно. Так бери. Я жду.
        - Не… получается.
        - Ой, извини, совсем забыла сказать. Моя душа ведь посвящена Свету. Полностью. Однако такому могущественному существу не составит же особого труда отнять её? У одной из Изначальных Сил? Я же не сопротивляюсь. Даже помогу. Объятиями. Говорят, некоторые готовы отдать все ради них.
        - Не может быть! Нет!
        - Ну же, войди в меня без остатка! Я… (с придыханием) очень этого хочу!
        - Нет! Вы же больше не существуете! Не-е-т!
        - Ну же. Ещё. Я уже чувствую вас всей своей… о мой несостоявшийся хозяин! Ах!
        - Будь ты проклята, Апостол! А-а-а!
        …
        Внезапно покрывшаяся светящимися трещинками фигура старика в объятиях девушки, громкий вопль и едва слышный на его фоне слабый булькающий звук. После чего на том месте осталась лишь вонючая лужа с остатками человеческого скелета. Возможно, планировался взрыв, но… вовремя отскочившая Кайнэ ужасно не хотела пачкаться и сейчас придирчиво изучала свой внешний вид. С облегчённым вздохом признав - как всегда, безупречен. И ни малейшего следа на великолепном животике. Вдруг её тень неестественно изогнулась и на брусчатке возникла ещё одна девушка. Весьма сердитая.
        - Госпожа, позвольте спросить, что это сейчас было?!
        - Натаночка?
        - Ладно, вы не оставили нам с сестрой даже шанса заглянуть в его разум, хотя сами ранее просили…
        - Прости, увлеклась немного. Да и слишком сильным оказался, мог убежать.
        - Но эти возгласы! Зачем надо было развоплощать так… откровенно?! Что о вас подумали окружающие? Как не стыдно!
        Впрочем, апеллирование к мнению других полностью ушло в никуда, поскольку, оглянувшись, Натана неожиданно увидела преклонивших колени людей, сложивших руки в молитвенном жесте. С глазами, наполненными внезапным прозрением. Да, многим давно не хватало произнесённого слова. И они его услышали. Как и заметили нимб, так не вовремя появившийся из-за переизбытка вложенной в действие Силы. Соответственно, попытка Кайнэ объяснить прислужнице - подобное поведение не просто так, и демона надо было подцепить за увиденный внутри непонятный страх перед совокуплением с девушкой, осталась не озвученной. Возникла более серьёзная проблема.
        - Ой!
        Яростный шёпот:
        - И чего теперь, госпожа?!
        Растерянный ответ:
        - Забудут.
        - Не уверена.
        - Память сотру.
        - У такого количества разом? Вряд ли.
        - Это… давай потом подумаем.
        - Даже не буду говорить, как часто я слышала подобное. Кстати, вы не забыли, что нас давно ждут в магистрате?
        - Точно! Пошли быстрей!
        - Интересно, чего они собирались такое важное показать.
        - Да каким-нибудь артефактом похвастаться. Мужики же.
        - Похоже на то.
        - По мне, лучше ещё раз все тщательно обсудить. Слишком большая уверенность чувствовалась у демона, что город обязательно падёт. И Сила ничего не показывает дальше одного дня. Что-то не так.
        - Сестра тоже твердит, что в Тенях очень тревожно. Местная мелочь попряталась, но и пришлых, которых она готовилась встречать со всей своей «любовью», так и не появилось.
        - Пусть продолжает следить.
        - Как прикажете, госпожа. Может, поспешим?
        - Да-да, сейчас.
        …
        Никто из находящихся здесь людей так и не понял, куда исчезли две фигуры, стоявшие на ярко освещённом месте. А всего лишь странным образом одновременно моргнули. Ведь какой смысл объяснять или принимать почести, если существует большая вероятность того, что вскоре о произошедшем никто не будет знать, кроме гуляющего по мёртвой земле праха? Достаточно лишь одной небольшой ошибки двух почти обычных существ.
        Глава 6.
        ЗДАНИЕ МАГИСТРАТА.
        - Нет, капитан Шкелок.
        - Но почему, Госпожа?!
        - Так нужно. Если хотите выжить. Только когда стражники увидят подбирающихся к стенам тварей. Естественно, будто бы не зная об их появлении заранее. Прошу, это очень важно. И жизней спасёт гораздо больше.
        - …
        Конечно, сидящие за столом люди абсолютно правы. Про опасность надо обязательно предупредить столицу, другие города, а также остальные филиалы гильдии Искателей. Тем более есть возможность сделать все быстро и без писем. Шар Связи магистрата и артефакт регистрации, соединённый магией с остальными - ничего сложного. Вот только… результат будет иным. Кайнэ точно знает. Противник до последнего не должен догадываться о готовящемся противодействии. Особенно здесь. Плохо, что Сила никак не может объяснить причину. Пришлось положиться на созданное своими поступками влияние. В который раз помогло. Пусть промолчали, выражая своеобразный протест, но опять послушаются. Впрочем, испытывать их терпение осталось недолго.
        - Спасибо, что согласились. А теперь я…
        - Простите, Госпожа, но перед уходом, не могли бы вы на кое-что взглянуть. И мне очень стыдно, что я решился показать «это» только сейчас. Но подписка о неразглашении… думаю, теперь не имеет значения, раз скоро все начнётся.
        - Хорошо. Идёмте, господин Туш.
        ГЛУБОКИЙ ПОДВАЛ ПОД МАГИСТРАТОМ.
        М-да. Вот и ответ на давно возникший вопрос, отчего Сила упорно говорит о предстоящей битве за город. Какой в ней смысл, если его можно обойти и двинуться дальше вглубь людских территорий. Ругать, что не сказали раньше, бесполезно. Лучше бы все равно не подготовились.
        - Это ведь портал?
        - Да, госпожа.
        - Но почему под землёй, а не на центральной площади?
        - Потому что её не было, когда здесь жили эльфы.
        Недоуменные глаза девушек и спустя паузу последовавшее небольшое пояснение от Главы магистрата - пухленького мужчины в пёстром (по моде столицы) одеянии.
        - Принято считать, что мы заняли пустые города, когда смогли сюда попасть после исчезновения Высших, но это не совсем так. Большая часть найденных тогда зданий представляла стоявшие на приличном расстоянии друг от друга строения. Очевидно, эльфы любили жить в когда-то существовавшем Великом Лесу отдельными семьями и благодаря порталам не чувствовали одиночества. В данном случае на месте Рохана, находилась лишь башня мага, которая сейчас является зданием магистрата. Частично перестроенным.
        - Получается, такой портал есть в каждом из городов?
        - Почти. Но здесь он какой-то особенный. И размерами отличается от других. Только как большинство - нерабочий. Хотя немного реагирует на вливание энергии. Было проведено несколько исследований, даже приезжали имперские учёные, надеясь состыковать его со своей оставшейся сетью. Это сулило невероятные перспективы в торговле, но ничего не получилось. Как и в остальных, здесь отсутствует очень важный фрагмент, который невозможно восстановить, поскольку для каждого портала он индивидуален и вероятность случайно подобрать нужный вариант крайне мала.
        Действительно, несмотря на удивительно хорошо сохранившиеся арки, часть каменной площадки была сильно повреждена. Как будто вырвали целый кусок. Да, его аккуратно заменили и явно пытались дорисовать линии с символами, однако, судя по всему, безуспешно.
        - А вы много знаете, господин Туш.
        - Когда-то и я хотел заставить его заработать, приехав с одной из экспедиций. Молодой был да глупый. Естественно, ничего не вышло. Зато встретил свою жену. Стал тут служащим и постепенно дорос до этой должности. Как-то так.
        Кайнэ ещё раз оглядела старинное сооружение, спрятавшееся в недрах приютившего её городка, и вздохнула. Вот почему Сила даже не намекнула о существовании «этого»?! Не знала? Или… не хотела говорить? Уж слишком часто последнее время возникает ощущение, что она только притворяется неразумной. Но поймать на вранье не получается.
        С другой стороны. Ну, портал. Дальше что? Зачем разрушенный кусок прошлого демонам, не имеющим собственных тел? Не говоря о том, что они не появлялись из Преисподней уже более ста лет, как следует из записей гильдии Искателей. Без тех, кто может провести ритуал, подобное невозможно, а темных Призывателей давно уничтожили. Так считается.
        Правда, демон, вселившийся в старика, был каким-то необычным и от него исходил странный запах. А Тьма, пытавшаяся залезть в душу, оказалась какой-то уж слишком противной и липкой. Ещё одна причина, по которой Кайнэ не дала Натане прикоснуться к сущности твари. Слишком рискованно. И новый вопрос к Силе - почему она опять не увидела опасности? Ведь если догадка верна, то это не что иное, как… Зараза. Так давно ушедшая из этих краёв, что большинство просто не знает о её существовании.
        Хотя есть одно место, где она по-прежнему упорно пытается проникнуть на людские земли - в Пограничье. Только эта территория разумных «изменённых» слишком далеко отсюда! Получается, что всеведение лишь иллюзия глупой женщины и новая опасность подобное легко подтверждает. Впрочем, думать о не увиденном будущем, ставшим уже прошлым, бессмысленно. Некогда. Лучше сосредоточится на настоящем. Которое наступит сегодня ночью…
        СТЕНЫ ГОРОДА РОХАН. ВТОРОЙ ДЕНЬ ОСАДЫ.
        - Командир, защита отключилась. Они опять лезут!
        - Фесс, готова Печать Замедления под тот разрушенный зубец?
        - Давно.
        - Ставь прямо сейчас. Тила, усиление на всех.
        - Уже.
        - Чувствую, спасибо. Внимание! На позицию и приготовились. Атака только по своим целям. Промахнулись - вас подстрахует лучник Кирин.
        - Не вопрос.
        Десятник стражи Гува Лойс быстро оглядел своё подразделение, отошедшее по команде к противоположной стороне узкой площадки. Затем сосредоточился на внешнем парапете. Сейчас…
        …
        - Ар-р-ра!
        …
        Над краем стены показалась плоская голова с широким зубастым ртом-щелью. Однако почти сразу разлетелась брызгами кровавой плоти. С такого расстояния, даже невероятно устав, никто из его подразделения промахнуться болтом не мог. И это замечательно. А вот то, что таких голов на контролируемом участке становится все больше - уже плохо.
        У соседей слева и справа то же самое. Новая волна болотных тварей, вдруг решивших заглянуть к людям в гости, опять захлестнула стену полностью. И как только добрались от своего места обитания через Разлом и Воющее Ущелье, не издохнув в отсутствие необходимой влаги? Высохшие тела, потрескавшаяся и сочащаяся кровью кожа в полном наличии, только самостоятельно умирать явно не собираются. Да к тому же все как на подбор не простые лягуши, а пережившие повторное «изменение» лягушоны с человекоподобными фигурами и длинными кривыми когтями на лапах, позволяющими карабкаться по каменной поверхности. Жабоны и старые древни тоже присутствуют. Пока где-то внизу.
        Это сначала возникло недоумение, как подошедшие к городу твари заберутся по гладким высоким стенам, да ещё с действующими Печатями Отталкивания. Очень просто - будут пытаться, собирая целую насыпь из собственных тел, пока магия, вложенная в защиту, не иссякнет. Что к середине первого дня и произошло. Периодически, благодаря усилиям техников-магов она восстанавливается, давая время перевести дух, но затем все повторяется. Как сейчас.
        Ещё постоянно выручает их попытка в обычной манере атаки подпрыгнуть в воздух, оборачивающаяся нелепым зависанием на несколько мгновений. Очень удобным для арбалетного болта с нанесённой Печатью Разрыва. И тупые монстры повторяют эту ошибку раз за разом. К тому же тучи кромаров лишь бессильно жужжат чуть выше, неспособные пролететь дальше стены. Потому что есть Барьер, созданный самой госпожой Апостолом, накрывающий весь город и пока она здесь - все будет хорошо. Надо только немного потерпеть.
        …
        Так, подразделение отстрелялось полностью. Но хвататься за мечи и копья необходимости нет. Ведь стражники не одни и пока они перезаряжают арбалеты, тварями займутся другие.
        - Ребят, ваш выход.
        - Без проблем. Давно пора размяться. Хватит отдыхать.
        Конечно, этот усатый мечник, лёгким танцевальным движением выдвинувшийся с остальными вперёд, лукавит. Синева под глазами выдаёт. Но никто из них про усталость, которую можно убрать только полноценным сном, и лёгкое отравление от большого количества проглоченных зелий, не намекает. Да и не все так плохо. Чётко выверенные движения, скупые, но точные удары. Постоянная ротация, позволяющая дополнительно экономить силы. Команда Искателей, приданная десятку Лойса для защиты выделенного участка, поистине великолепна. А магиня Тила симпатична настолько, что, когда все закончится, он обязательно к ней подойдёт… вдруг повезёт?
        Удивительно, что никто не пытается оспорить право командовать, сразу отдав его обученным бою на стене стражникам, и невероятно вовремя помогают, даже без приказа. Как будто несколько лет тренировались вместе, а не видят друг друга всего пару дней. Причём подобные полные удивления разговоры Гува уже слышал в казарме. Воистину зря про Искателей наговаривают.
        …
        - К-вак!
        …
        Треск камня, ещё один обвалившийся кусок зубца и здоровенная грузная фигура, возникшая над парапетом. Вот как добрался?! Кто его там пихает? Но вроде первую партию арбалетов подчинённые уже зарядили.
        - Внимание, жабон! Приготовится к залпу!
        Сейчас…
        …
        Бам (стихающий вдалеке вопль монстра).
        …
        - А высоко полетел. Вряд ли сегодня дождь будет.
        - Синта! Вот… а если бы я успел отдать команду и мои в тебя выстрелили?! Д-д…
        Едва сдержался. Но она точно дура. Так подставляться!
        - Ладно, извини. Однако мне ведь всего один Рывок, а вы не факт, что шкуру бы пробили. Почему не скомандовал? Прямо обидно, Гуви.
        Конечно, верно говорит. Эту мускулистую женщину с молотом надо использовать активней, но… уж больно она в его сторону странно посматривает. Краснеет при разговоре. Очень смущает и слова просто не идут. Особенно когда на них в этот момент смотрит Тила. Но права. Чувства нужно оставить на потом.
        …
        Все, перезарядка завершена. Пора дать ребятам передохнуть.
        - Искатели, приготовились. Назад! Подразделение… Залп!
        Уже прочти рутина. Только усталость напрягает. Но скоро конец смены, приём пищи и долгожданный сон, пусть и слишком короткий. На полноценную ротацию, увы, стражников и Искателей не хватает. Атакуют со всех сторон. Так-то на этом участке стены ещё ничего. Вот на противоположной стороне в город пытается пролезть нежить и это гораздо серьёзнее. Особенно когда Искатели узнают по остаткам доспехов своих давно пропавших за Разломом приятелей. А со стороны ворот, говорят, каменных великанов сегодня утром видели. Нет уж. Лучше лягушоны…
        НАДВРАТНАЯ ЧАСТЬ СТЕНЫ ГОРОДА РОХАН. ТРЕТИЙ ДЕНЬ ОСАДЫ.
        - Все готовы?
        - Да!
        - Внимание! Освобождаем якоря Печати по команде… три, два, один. Запускай!
        …
        Шу-ух (бах)!
        …
        - Ого, как их разметало! Благодарю, Дукард, выручил.
        - Не за что. Однако больше на мой спецотряд не рассчитывай. Мана почти кончилась. Только на ещё один Огненный Шторм хватит. Так что мы на юго-западный участок, там надо помочь, и к часовне - отдыхать. До конца смены придётся держаться самому.
        - Нормально, теперь точно справимся. Крупной нежити больше ведь не осталось. Новой пока не видать. И ещё…
        - Я передам твою молитву госпоже Апостолу.
        - Спасибо!
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. СЕВЕРО-ВОСТОЧНАЯ ЧАСТЬ СТЕНЫ.
        - Смотрю, у тебя здесь тихо. Неужели с этого направления все закончилось?
        - Хотелось бы, Марк, однако видишь те точки на горизонте. Похоже, по твою выспавшуюся душу идут.
        - Скажешь тоже. Будто за четыре часа можно оклематься от такого?
        - А госпожа Апостол столько дней уже на ногах…
        - Я тоже полон сил! Эти твари пожалеют, что выползли за Разлом! И… идите уже обедать.
        - Подразделение! На выход! Все оружие и обмундирование, требующее ремонта, сдать интендантской службе прямо сейчас. Получите при возвращении.
        - Но у меня снизу порвано!
        - Значит, голым по городу чесать будешь… идиот! Выделят тебе штаны, чтобы своей задницей девок не смущал, успокойся. Господа Искатели, вы к себе?
        - Да, в гильдию. Сказали, у нас там сегодня все организовано. Даже лежаки. Только сначала проведаем своих товарищей у часовни.
        - И мы…
        ЧАСОВНЯ СВЕТА.
        Высокое строение, выложенное из белого камня, с водружённым сверху золотым куполом. Небольшая площадь перед ним окутана растянутыми навесами, под которыми лежат люди. Ближе к часовне - перебинтованные и явно требующие лечения, дальше - просто спящие. И ходящие рядом стараются их не разбудить. Ведь длительное сражение без отдыха быстро оборачивается закономерно-плохим результатом. Как и без еды. Впрочем, несколько чанов с суетящимися вокруг людьми в характерных белых колпаках и выставленные столики намекают - с этим здесь тоже проблем нет. Не та ситуация у магистрата, чтобы экономить на людях, спасающих город от гибели.
        Что же касается самого священного места, то к нему… настоящая очередь. Большая, но крайне молчаливая и честная. Заходящая группами по десять-двенадцать человек и спустя немного времени покидающая часовню через другой выход. Со светящимися от восторга глазами и расправленными плечами. Однако никакого хвастовства, так распространённого ранее. Нет смысла. Благословение, конечно, помогает и его ценность несоизмерима, но… тела приносят к крематорию постоянно и оказаться среди них - слишком суровая реальность последних дней, чтобы хвалиться попусту. Лучше сначала выжить.
        …
        Негромкий разговор двух женских силуэтов в алькове, задрапированном шёлковой тканью и расположенном за небольшой статуей бога Светела.
        - Натана! Ещё немного и я не выдержу. Точно кого-нибудь прибью!
        - Госпожа, потерпите. Скоро обработаем всю текущую смену. А там и обед. Я вас лично накормлю целой кучей «вкусняшек», их уже принесли.
        - А потом хочу полежать на твоих коленках!
        - …Хорошо. Не отвлекайтесь. Эй, следующие!
        - Госпожа Апостол, возносим вам свои молитвы! Благословите нас на…
        - Да!.. Пусть Свет помогает вам на каждом шагу!
        …
        - Следующие!
        И тихий стон отчаяния уставшей девушки, совсем незаметный для вошедших в помещение с альковом новых людей.
        ЧАСОВНЯ СВЕТА. ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        - Госпожа, скажите: «Ам!»
        …
        Мням.
        …
        - И-и-и! Как вкусно!
        - Ведите себя серьёзнее! Ну вот, след на щеке остался. Подождите, я вытру платком.
        - Не надо. Убери… по-другому.
        - Как прикажете, госпожа.
        …
        - И незачем было так резко поворачивать голову. Губы у вас чистые.
        - Зато твои такие сладкие! Может…
        - Нет! Вы сами сказали: «Только когда все закончится, и меня не слушай». Забыли?
        - Противная! Хочу-хочу-хочу!
        - Перестаньте, госпожа! Лучше идите сюда.
        - Да!
        …
        Натана вздохнула и ласково провела рукой по голове сразу засопевшей Кайнэ. Вот ведь. Опять раскапризничалась как ребёнок. Все же пропускать через себя уже третий день подряд такое количество Силы… вряд ли кто ещё способен на подобное. Увы, лишь час ей дремать на коленках прислужницы, не больше. Ровно столько смогут выдержать маги города, умеющие использовать Свет, чтобы не дать исчезнуть поставленному госпожой Барьеру.
        Не очень удачное решение неожиданной проблемы, вынуждающее Кайнэ сидеть в часовне, без возможности выйти на стены и помочь. Но времени придумать что-то другое, просто не было. Слишком неожиданно в её видениях проступила вероятность атаки с воздуха. И предварительные планы пришлось срочно менять, благо Сила, помогающая госпоже, смогла подсказать выход.
        Но как же много появилось тварей, не видящих препятствия в стенах. Болотные кромары, скелеты летучих мышей, непонятные существа с зубастыми клювами, которых птицами-то не назовёшь и тому подобное. Чья воля их собрала, направив сюда, можно не гадать. Как о тех, кто пытается сейчас проникнуть в город вместе с ними.
        Оставалось надеяться, что ограничения в возможностях призыва и контроля у демонов действительно есть и сейчас главный ресурс людей - время. Осталось потерпеть совсем чуть-чуть, а затем все будет хорошо. Ведь так сказала Апостол…
        Глава 7.
        ГОРОД РОХАН. ЧАСОВНЯ СВЕТА.
        Трое мужчин и две женщины. Одна из них, скромно считающая себя на фоне другой ещё девушкой, полулежит, откинувшись на горку подушек, остальные сидят в специально принесённых низеньких креслах. Легкие ажурные столики, вазочки с печеньем и аромат свежезаваренного чая, который подливает в красивые узорчатые чашки ещё одна женщина. При этом она удивительным образом остаётся незаметной, как тень, и совсем не отвлекает присутствующих от важного разговора.
        - Они справились, магистр Шокори?
        - Да, госпожа Апостол. Повезло, что у Круга Магов осталось древнее Право на проверку любого, включая членов королевских семей Востока.
        - И кто это оказался?
        - Адиос, племянник короля Бушана, официально числящийся послом в Санта-Коре и недавно вернувшийся из очередной якобы охотничьей поездки в Дархан. Правда, мои коллеги в полном шоке от того, как, оказывается, можно использовать нерабочие порталы эльфов. Примите ещё раз мои искренние извинения, что сомневался в ваших словах. И… наш султан очень хотел бы с вами встретиться. Когда все закончится.
        - Я подумаю. Кстати, господин Туш, у него не будет проблем с королевством?
        - Нет. Доказательств в резиденции найдено более чем достаточно, включая трупы принесённых в жертву рабов. Да и племянник не самый любимый.
        - Хорошо. Однако насколько я понимаю, с помощью есть определенные сложности?
        - К сожалению, Дархан оказался не готов к нападению. У них было несколько крупных прорывов на улицы, после часть города захватила нежить. Гвардия султана отправлена туда. К нам посылать некого. Ведь после установления протектората от Бушана у Санта-Кора нет собственной армии. Есть разрешение на сбор ополчения в экстренных случаях, но нужно время, как и на приход войск королевства.
        - Переживаете, что я не дала вам никого предупредить?
        - …
        - А сколько всего Волн у них прошло?
        - …Три! И только одна Средняя! - громыхнул сердито мужской голос, прервавший затянувшуюся паузу в словах Главы магистрата Туша Хорога. - И эти идиоты не смогли с ней справиться!
        - Капитан Шкелок, позвольте…
        - Не позволю! Не надо прикрывать проворовавшиеся чужие задницы. Да, у нас была госпожа Апостол, но там в три раза больше Искателей и стражи! Только совсем безрукие могли просрать полгорода за два дня каким-то скелетам!
        - Но…
        - Не надо ссориться! Рюис, не лезь к Хорочке. Ему и так несладко.
        - Регин, ты ведь понимаешь, что мы с гораздо меньшими силами уже перемололи в пять раз больше монстров? Почему? У твоих Искателей руки растут более правильно, чем в Дархане? Или мои ребята лучше экипированы?
        - Согласна, выглядит странно, только я переговорила с Главой тамошнего филиала Корвином и могу сказать - то, как мы с вами взаимодействуем, у них не вышло. Каждый оказался сам по себе. И все переругались из-за добычи и денег. А потом стало поздно.
        - Вот я и говорю, что толку от финансирования Дархана ни на малую бронзовую, а если бы сейчас все было наоборот, мы давно монстров на клочки порвали. Хорогу стоило поактивнее действовать во дворце, когда в прошлый раз ездил!
        - Сам бы со мной и отправился Рюис! Думаешь приятно унижаться перед этими высокомерными мордами из казначейства? А к султану я тогда на приём так и не попал.
        - Может, мне пока выйти, прогуляться…
        - …
        - Ох, простите нас, госпожа Апостол. Виноваты.
        - Ладно, продолжаем. Есть сведения по другим городам вдоль Великого Разлома? Регина?
        - Да. Взаимодействие артефактов регистрации наконец-то восстановилось, хотя причины сбоя остались непонятными. Однако напоминаю, что они не полноценные шары Связи, и мы можем обмениваться только короткими сообщениями. Так вот. Волны были по всей линии от побережья до срединных гор. За небольшими исключениями, все отбиты. И такого количества монстров, как у нас, даже близко не было. К сожалению, по Охотникам Пограничья и имперской гильдии Авантюристов сказать ничего не могу. Сообщения в их регистрационную сеть не проходят.
        - И вы никак не взаимодействуете?
        - Данные по членам гильдий подтверждаются - проверено неоднократно. Метки и уровни признаются. Даже полученные повышения. Но лишь при личном присутствии, не более того.
        - Хорошо, я поняла. Магистр Шокори, что с вашим вариантом Барьера?
        - В целом получилось. Серьёзных ошибок при расчётах не оказалось, якоря разместили правильно и энергии до подзарядки следующего комплекта кристаллов хватает. Конечно, он гораздо слабее, чем ваш…
        - Важнее, чтобы место прорыва обозначил, и стража туда вовремя подоспела. А таких массовых нападений с воздуха больше не будет. Нечем. Теперь давайте про амулеты-определители.
        - Стационарные уже на основных улицах. Стража и Искатели получили по одному на десяток и команду соответственно. Только ингредиенты ушли полностью. Даже взятые из Хранилища гильдии, спасибо Регине. Про предварительную сумму всего потраченного я, вообще, лучше пока говорить не буду, а то господина Туша удар хватит.
        - Обойдёшься. Я само спокойствие. У нас под стенами теперь целая сокровищница, не забыл? Региночка ведь поможет родному городу немного заработать на жизнь?
        - Конечно. Когда все закончится. Только госпожа Апостол пока не разрешает выходить за ворота.
        - После обследования города. Хоть мы с Натаной контролировали обстановку, но что-то могло проскользнуть. И не должно иметь возможность уйти с тем, что узнало, к «хозяевам».
        - Капитан Шкелок?
        - Проверки горожан и территории уже идут. Утром закончим полностью, потом сможем перейти к плановым осмотрам.
        - Отлично. Значит, завтра можно отправить всех Искателей…
        - Нет!
        Присутствующие настороженно взглянули на приподнявшуюся с подушек женщину.
        - Простите, если немного вас расстрою, но прекращение атак на город не означает, что нападение закончилось. Допускаю низкоуровневые команды и лишь до полудня. Остальным отдыхать и готовиться. Ведь началось самое…
        - Но, госпожа Апостол!
        - Дайте договорить!
        Пробившееся сквозь повязку на глазах сияние, молчание и дружно склонившиеся головы. Про юридические формальности здесь давно не вспоминали и кто сейчас главный - знали прекрасно. Жить хотелось.
        - Итак, ничего не прекратилось, просто у организатора кончились подготовленные монстры. И способные их направлять демоны, поскольку канал поставки оказался благополучно перекрыт. Соответственно, у него нет другого выхода, как возглавить атаку самому вместе с оставшимися помощниками.
        - Э-э-э, а почему он просто не отступит?
        - Не знаю, капитан. Я вижу лишь варианты будущего, какие желает показать Свет. Чужие помыслы и поступки мне неведомы.
        Небольшое лукавство, но правду говорить не стоит. Лишнее. Впрочем, хоть своего противника Кайнэ ощущала чётко, «увидеть» нечто большее, чем размытая во Тьме фигура, действительно не получалось. Пока.
        - Так что нас ждёт?
        - Завтра во второй половине дня три одновременные Волны. Небольшие. Основная через Воющее ущелье. Похоже, остатки монстров, какие были на «той стороне». И по двум новым проходам с западного направления пойдёт нежить. Человеческих тел там почти не будет, и по внешнему облику это давно умершие животные. Видно, что наскребают последнее, но расслабляться не стоит. Ясно?
        - Да. А…
        - Никого не будет, даже мелочи, капитан. Всю ночь и до обеда точно. Чтобы мы не ожидали новой атаки.
        - Отлично! Ребята Регины и мои полноценно отоспятся, и мы их разнесём!
        - Увы, есть проблема. Монстрами будут управлять теперь напрямую, а не посылать на убой. Поэтому, несмотря на меньшее количество, возможно применение магии и полноценной тактики. С трех направлений подобное сдержать очень сложно. Тем более все сильно вымотались за последние несколько дней. Но есть эффективный и быстрый вариант. Надо только…
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ.
        - Госпожа Апостол!
        - Не обсуждается. Или кто-то из присутствующих сомневается в моих способностях?
        - А если мы вас потеряем?!
        - Глупости! И давайте прекратим бессмысленный разговор. Я устала. Закончили.
        НОЧЬ. ГОРОДСКИЕ КУПАЛЬНИ. БАССЕЙН И ДВА ЖЕНСКИХ СИЛУЭТА В ПОЛУТЬМЕ.
        - Как же трудно с ними разговаривать! Все-таки командовать не для меня.
        - Несогласна. Вы были великолепны, госпожа. И стали бы достойной правительницей. Кстати, говорят - султан молод и не имеет пока законной жены.
        - Натана, перестань! Ты же знаешь мои предпочтения. Кроме того, кто он, а кто я?
        - Согласна. Мелковат. Надо присмотреться к империи Запада.
        - Хватит! Не желаю ничего слышать. Лучше иди сюда.
        - Госпожа, может, потерпите до гостиницы Искателей?
        - Нет. Потому что мы возвращаемся в часовню. Начинай. Это приказ!
        - Но, госпо… Ай! М-м-м…
        - Сейчас эти прелестные губки и язычок мне нужны не для произнесения слов. Пять дней ничего не было! Так что будь добра постараться. Очень хорошо!
        - Как при… Ай!
        - Не останавливайся. Будто я не знаю, кто с утра не выдержал и забежал к кузнецу на несколько минут. Думаешь, запаха почувствовать не смогу? Забыла, что непослушных слуг наказывают? Я напомню! Чуть позже.
        - Вс-с, м-м-м…
        - Уже лучше. Продолжай.
        Конечно, не совсем вовремя и жестковато, но надо срочно успокоиться. Хотя бы немного. И на самом деле Кайнэ знала - Натана уже «играет» и сейчас делает все, чтобы помочь своей госпоже. Нарочито сопротивляется в том числе. Ну а объятия и сказанные на ушко извинения будут потом. В более мягком и обоюдном для удовольствия окончании на подушках в часовне Света. Сейчас же…
        - Глубже! И быстрее!
        …Будет так, как хочет Госпожа.
        ОКРЕСТНОСТИ ГОРОДА РОХАН. ВОЮЩЕЕ УЩЕЛЬЕ.
        - Вас всего двое! Неужели думаете меня победить? Наивная пища (утробный хохот)!
        Ну, если взглянуть со стороны, ситуация выглядела именно так. Здоровенное обвитое мышцами, как канатами, человекоподобное существо с огромной секирой в лапах, сидящее на большом чудовище, напоминающем краба и медведя одновременно. Группа монстров такого же размера с чертами разных зверей, потихоньку расходящаяся дугой и пытающаяся замкнуть место действия в кольцо. А по центру две стройные женские фигуры в крайне легкомысленных для происходящего нарядах. Лишь мечи в руках одной, да посох у другой, говорили о непонятном намерении сражаться. Как глупо. Или нет?
        Ведь можно заглянуть девушкам за спину и обратить внимание на… залитые кровью скалы и тела, образующие кое-где настоящие завалы. После чего присмотреться и заметить, что лапы заговорившего с людьми существа довольно сильно дрожат. Да и его слуги не больно спешат нападать, оттягивая этот момент до последнего. Удивляться не стоит, ведь они - это все, что осталось от почти тысячи могучих монстров, вступивших в ущелье несколько часов назад. Но до бесконечности держаться в отдалении невозможно, как и повернуть обратно. Остаётся одно…
        - Предлагаю другой вариант. Расскажешь мне все о своём «хозяине» и его планах, а я просто убью тебя. Клянусь Светом. Сможешь спокойно вернуться в Преисподнюю. Ну как?
        - …Хоро… нет, ты лжёшь! Р-р-а-а!
        Наполненный яростью вопль и прыжок «коня» монстра туда, где стояли девушки. Треск раскалывающихся камней, поднявшаяся пыль и… светящаяся фигура на уступе, расположенном выше, со странной, смещённой вбок тенью. Немного грустный вздох.
        - Жаль, думала, разойдёмся по-хорошему. Сам выбрал. - И едва слышно, - Натана, на тебе свита, а я постараюсь все-таки захватить сущность этого демона. Ведь почти согласился. Только сама её не касайся и сестру попроси. Зараза не шутка.
        - Как скажете, госпожа.
        - Тогда начнём!
        ВОЮЩЕЕ УЩЕЛЬЕ. НЕМНОГО ПОЗДНЕЕ.
        Небольшая горка из мёртвых монстров, торчащая вверх разорванная клешня-лапа и прислонённый к ней, изогнувшийся в судороге кусок мяса, бывший недавно могучим предводителем многочисленного войска чудовищ. Сидящая перед ним на корточках девушка, опустившая в колени лицо. Ещё одна, утешая, гладит её по плечу.
        - Не расстраивайтесь, госпожа. Зато мы теперь знаем, что командующий у них имеет женский пол и за ней есть кто-то ещё.
        - И?
        - …
        - Вот именно, Натана. Этот придурок предпочёл полное развоплощение, лишь бы ничего не говорить. А того, что смогли вырвать - недостаточно. Я по-прежнему не могу ничего «увидеть» и это ужасно злит! Бесит!
        …
        Вспыхнувшее сияние и возникшие в воздухе искажение, заставляющее находящиеся вокруг скалы трещать в неведомом им напряжении, приближая к возможному обвалу.
        …
        - Прекратите, госпожа, иначе… я вам весь вечер буду рассказывать, как вредно есть много сладкого! Пять дней лопали, не останавливаясь! Вон, даже складочка на животе появилась.
        - Где?! Не вижу!
        - Зато я её разглядела во всех подробностях. Вы точно потолстели!
        - Ну, Натаночка, покажи!
        - Поэтому завтра утром никаких суфле! Только каша на воде.
        - О, нет!
        Да, бывают и более серьёзные вопросы. Например, сомнение в идеальности талии. И даже если потом понимаешь, что над тобой подшутили, предыдущее раздражение уже пропало…
        - Спасибо, Натана.
        - Не за что, госпожа.
        - Но за «складочку» ответишь.
        - Как прикажете. Нам не пора в город?
        - Да, пошли.
        Напускная лёгкость в движениях, беззаботный танцующий шаг. Как будто не было двух часов непрерывной бойни, способной измотать любого, самого могучего воина. И уже нет смысла думать о том, что сегодня энергию щедро зачерпнули оттуда, где человеку брать её явно не стоило. А тревожный взгляд прислужницы, получивший вроде бы незаметно свою порцию, можно проигнорировать, как и все ещё звучащий глубоко внутри треск собственной надорвавшейся Нити.
        ГОРОД РОХАН. ВЕЧЕР. ПЛОЩАДЬ ПЕРЕД ЗДАНИЕМ МАГИСТРАТА.
        Топот ног совместных патрулей стражи и Искателей, бегающих по прилегающим улицам. Вышедшая из дверей небольшая группа людей и девушка, стоящая перед ними с вытянутой рукой, в которой неестественно дёргается странная живая тень.
        - Это последняя?
        - Других не чувствую.
        - Простите, госпожа Натана, можно пока не убивать?
        - Раньше никогда не видели, магистр?
        - Увы, моим сединам, знал про существование только в теории. Ведь это настоящая Тень из Преисподней?
        - Конечно. Прямо как я.
        - Простите, виноват.
        - Да ладно, будто не знаю этот слух. Только (шёпотом на ухо) вы уверены, что он является ложью?
        - А (растерянно)…
        Но тут на пороге возникает ещё одна девушка с повязкой на глазах. И суетящийся вокруг неё Туш Хорог. Соответственно, внимание магистра Шокори невольно переключается на приоритетную цель. Безопасность жителей, прежде всего, и любопытство в таких случаях становится уже неуместным.
        - Госпожа Апостол?
        - Все чисто. Вы уверены, что амулет сработал?
        - Да.
        - Странно. Но, похоже, незваных гостей, ни здесь, ни в городе больше нет. Капитан Шкелок?
        - Последний доклад подтверждает - амулеты ничего не показывают.
        - Хорошо. Однако, надо отдать демонам должное - попытка проникнуть сюда без Носителей, прикрывшись Тенями Преисподней, оказалась и для меня неожиданной. Думаю, завтра мы найдём под стенами мёртвую стаю каких-нибудь мелких животных. Натана, хватит показывать свой трофей. Заканчивай быстрее и пошли. Я давно хочу есть и принять ванну.
        …
        Сжавшийся кулачок. Еле слышный стон и тёмные обрывки, растворяющиеся в наступающей ночной тьме.
        …
        - Госпожа Апостол, мы ведь…
        - До срабатывания тревожного колокола уже все обсудили. Завтра последние две Волны. Опять нежить. Одну встречаете вы на стенах города, другую я, за его пределами, и пытаюсь разобраться окончательно с их командующим. Что непонятного?
        - Но помощь…
        - Будет лишь помехой! Сколько можно повторять?!
        …
        Напряжение, возникшее в воздухе, и склонившиеся головы.
        …
        - Вот так лучше. Натана, идём в гостиницу.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. ПОСЛЕДНИЕ ТОЧКИ НАД СИМВОЛАМИ.
        К сожалению, «пустить пыль в глаза» получается не всем.
        - Госпожа, предупреждаю. Если попытаетесь утром улизнуть одна, я себя убью. Вот этим кинжалом.
        - Это шантаж (с угрозой)?
        - Да. Могу прямо сейчас (застывшее у горла лезвие).
        - …Ты умрёшь.
        - Меня это не волнует, не заметили? Главное - рядом с вами.
        - А кузнец? Ты о нем подумала?
        - Щёлочек, куда можно пристроить своё достоинство, в городе много. Не пропадёт.
        - Не надо, такая грубость тебе не к лицу. Подойди.
        …
        Объятия, не требующие слов. Понимание, не нуждающееся в объяснениях. И слезы, как мольба о прощении перед теми, кому не в силах соврать и сказать «до свидания».
        …
        - Спасибо, Нат. Знаешь, давай этой ночью просто полежим вместе, хорошо? И у меня ещё есть просьба.
        - Конечно… Кайнэ.
        - Догадалась.
        - Я же твоя Тень.
        - Нет. Моя половинка.
        И честно сказать, «просто полежать» все-таки не получилось…
        НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ. ПУСТОШЬ НА ЗАПАДЕ ОТ ГОРОДА РОХАН. ДЕВУШКИ И СМЕРТЬ.
        - Их действительно много.
        - Да, Натана. И это не обычная нежить.
        - А что?
        - Самая настоящая Армия Мёртвых.
        Именно так. Не было больше никаких «Волн». Кайнэ… соврала. Даже на город сейчас шла лишь имитация, предназначенная заблокировать его на время. На самом деле монстры в этом месте Великого Разлома просто кончились в бесплодных попытках выполнить первую часть кем-то составленного плана. Нет, не руководящего этим нападением существа. Того, кто стоял за ним. Чьей воле оно не могло сопротивляться, как гибнущие на протяжении последних дней чудовища - его.
        Пусть захватить Рохан, предназначенный стать тыловой базой, не получилось, но вторую часть плана с организатора нападения никто не снял. И она наконец-то проступила чётко. Вместе со всеми последствиями и предыдущими вариантами. Только предполагались постоянные набеги вглубь людских земель с дальнейшим возвратом к выбранной стратегической точке, а теперь будет поход в один конец. Ведь в отсутствии дыхания проклятых земель, а также не созданной энергетической подпитки, нежить быстро ослабнет. Вскоре её начнёт уничтожать время и простые солнечные лучи.
        Почему последовал такой глупый приказ и зачем столь бессмысленная трата ресурсов? По какой причине выходящих из странного белого тумана скелетов не отправили в первый же день на город, который, скорее всего, тогда не выдержал бы? Нет ответа. Но вот то, что для протектората Санта-Кор с его пятью городами, включая столицу и Рохан, последующая гибель Армии Мёртвых станет слабым утешением, являлось очевидным. Как и для части королевства Бушан. Естественно, подобное развитие событий неприемлемо. Особенно для изменённого будущего Дины, которую… после нападения на караван уже продали работорговцам и сейчас с другими «неудачниками» контрабандой везли в центральные королевства Востока. И ничего не должно этому помешать.
        Однако такое количество противников, особенно с учётом того, что среди них вздымались скелеты нечеловеческих размеров, даже с поддержкой Натаны с сестрой было слишком большим. Не считая где-то прячущегося главного врага. Собственная Сила Света закончится гораздо раньше встречи с ним, как не экономь. И оставался единственный выход - теперь не просто зачерпнуть из того океана энергии, что плескался за невидимой стенкой, а пробить дыру и нырнуть с головой. С окончательным и очевидным для своей Нити результатом. Других вариантов Сила не предлагала.
        Страшно Кайнэ не было. И так прожила лишнее. Вновь смогла испытать счастье. Только внутри жгла небольшая боль, что Натана решила последовать за госпожой. А также искренняя благодарность за такую верность и надежда, что Круговорот зачтёт и полностью простит ей, причинённое когда-то людям зло. Но это будет чуть позже. Ну а сейчас…
        - Так что мы будем делать, госпожа?
        - То же, что и всегда, Натана. Попробуем спасти этот мир!
        …
        Рухнувший сверху на девушек столб света, превратившийся в ослепительный шар. Окружившая его странная спираль из темной дымки. И по совершенно непонятной причине, дёрнувшиеся разом псевдоживые кости тех, кто, казалось, навсегда потерял эмоции вместе с ушедшей за Грань душой. Но действительно ли мёртвые не могут испытывать страх?
        …
        ВЕЧЕР ЭТОГО ЖЕ ДНЯ. ПУСТОШЬ НА ЗАПАДЕ ОТ ГОРОДА РОХАН. ПОЛЕ БИТВЫ.
        Курган из костей, окружённый целыми валами подобного «материала». Сидящая, прислонившись к гигантскому черепу, фигура девушки в остатках рваной кожаной одежды. С виду совсем без ран, как и другая, лежащая рядом. Нежно сцепленные пальцы рук. Спокойно закрытые глаза. Идиллия отдыха после тяжёлого боя? Очень похоже. Вот только… это лишь тела, в которых нет в них ни капли жизни. Вся потрачена без остатка с таким долгом, о котором лучше не знать. Но нежити, способной существовать, тоже не осталось, а лёгкие улыбки на лицах говорят, что девушки этим разменом вполне довольны.
        Но… есть ли у них Право на такое решение?
        Глава 8.
        МЕСТО, МНОГИМ ИЗВЕСТНОЕ КАК СЕРЫЕ ПРЕДЕЛЫ.
        - Госпожа… госпожа, очнитесь!
        - А? Что? Натана?! Мы разве не умерли?
        - Увы, госпожа, вы правы.
        - Тогда чего разбудила, раз спешить больше некуда? Давай верни меня на свои колени!
        - Капризничаете даже здесь!
        - Хочу и могу! И… я так тебя рада видеть, Ната. Прости!
        …
        Порывистые объятия. Брызнувшие слезы. Глупый шёпот слов…
        …
        - Ой, а мы здесь, как живые. Но… у меня (разочаровано) все ещё нет глаз. И ладно. Зато одежда та же.
        - Что очень плохо! Лучше бы вам это неприличное недоразумение поменяли.
        - Ну, Нат. У меня ведь все прикрыто, сколько можно приставать и… ха-ха-ха. Даже здесь. Ха-ха…
        - Пока я помню, что ваша верная слуга - буду отчитывать! Хи-хи. Эх…
        …
        - Ладно, давай ещё побудем в Тумане, хорошо? Ведь если перейдём Грань, я тебя больше не увижу.
        - Как прикажете, госпожа. Но насколько я помню, нас могут поторопить.
        - Кто?
        - Например, тот, кто стоит за вашей спиной.
        Резкий разворот и попытка рассмотреть внезапно появившуюся фигуру в глухом плаще с глубоким капюшоном. Немного испуганные слова:
        - Нат. Я ничего не «вижу».
        - Он перед тобой.
        - Да кто?
        Неожиданно ехидный мелодичный голосок:
        - Кайнэ, я понимаю, что Апостол не должен быть умнее своего Покровителя, но меру-то нужно знать!
        ХОЗЯИН СЕРЫХ ПРЕДЕЛОВ.
        Судорожное оцепенение несуществующего тела. Внезапное осознание, с кем она может разговаривать.
        - Не пытайся, не вспомнишь.
        - Ты! Это ты!
        Быстрый прыжок вперёд и… раздавшийся уже из-за спины Натаны голос:
        - Хм. Похоже, не все удалил. Плохо.
        Лёгкий щелчок пальцев и Кайнэ, замерев, падает на руки, подскочившей к ней прислужницы. Тем временем голос с нескрываемой грустью произносит:
        - Я тоже хотел бы с тобой поговорить. Очень. Даже навсегда оставить рядом. Но правильные решения менять не следует.
        Две маленькие изящные ладошки, аккуратно откинувшие капюшон. И… лицо, которое Натана никогда не забудет. Разноцветные глаза, мерцающие странными искорками. Замершие на щеке и подбородке кроваво-красные капли слез. Возникшая на губах предвкушающая улыбка.
        - Теперь давай её сюда. На твоих ногах постоянно спит, а мне, когда ещё следующий раз представится.
        Плащ окончательно исчезает, оставляя серебристо-серое платье, и вскоре в мягко стелющемся Тумане возникает немного странная картина. Одна девушка, лежащая головой на коленках другой, что задумчиво перебирает ей тонкими пальчиками пряди волос, и третья, находящаяся пред ними в позе глубокой вины.
        - Простите, господин. Я не справилась.
        - Нет, Натана де Мергер. Ты отлично выполняла свои обязанности. Скорее у меня вопросы к этой курице, что сейчас пускает пузыри, неспособной попросить совета у собственных последователей. Хоть я и счастлив её вновь увидеть, это произошло слишком рано. Надо же, додумалась использовать Изначальную Силу напрямую, без пропускания через свою сущность! Зачем настолько слепо следовать пришедшим видениям?!
        - Но мы спасли…
        - Молчать! Это количество душ даже недостойно упоминания по сравнению с одной её, ясно?!
        - Да, господин.
        - Вот позволит Все Сущее, найду Светела - точно морду за такую подсказку набью!
        - Э-э-э…
        - Ох. Извини, что разочарую, но я - не он.
        - А-а…
        - Тогда - Ангел Света, сейчас - Проводник Душ. Причём из ещё несуществующего будущего. Однако время здесь очень своеобразно, так что это нормально. Кем буду, когда встретимся в следующий раз - не знаю. Честно. Пути Творца неисповедимы.
        - Но…
        - Кто сказал, что умерли?! Я разрешения не давал! Вы ведь живете только благодаря моей Воле, и Круговорот Душ здесь власти не имеет.
        Удивлённо расширенные глаза преклонившей колени Натаны, внезапно осознавшей, кто ещё может с ней так разговаривать, кроме светлого бога, и ответная усмешка на грустно изогнувшихся губах её собеседника, притворяющегося юной девушкой. Не посчитавшего нужным развеять возникшее в находящейся напротив душе заблуждение.
        - Значит так. Сейчас я тебе кое-чего расскажу и научу одному небольшому трюку. Потом верну вас в реальный мир. По поводу Нитей не переживай. Когда выберете свою новую судьбу - появятся сами. И да, чтобы этой дуре, которой сообщать о нашем разговоре запрещаю, нашла потом самую крепкую лозу и объяснила, как она неправильно поступила. Поняла?!
        - Д-да, господин.
        - Хорошо, теперь слушай и запоминай. Начнём с того, что ещё ничего не закончилось.
        …
        ПУСТОШЬ НА ЗАПАДЕ ОТ ГОРОДА РОХАН. ПОЛЕ БИТВЫ.
        Судорожный вздох, вновь возникший вокруг черно-белый мир и тонкие линии силуэта прислужницы, склонившейся над Кайнэ.
        - Госпожа, очнитесь.
        Девушка осторожно повертела головой пытаясь понять, что произошло.
        - Натана? Мы разве не умерли?
        - Теперь уже нет. Сказали - слишком рано и отправили обратно.
        Мгновение недоумения. Наконец-то проступившее в сознании увиденное «там» и исказившееся от внутренней боли лицо.
        - Почему, Нат? Почему со мной не стали разговаривать?! Ответь!
        - Успокойтесь, госпожа. С вами очень хотели общаться. Но не сейчас. Не настало время.
        Растерянный и наполненный надеждой вопрос:
        - И больше ничего? От меня не отвернулись?
        - Нет. Это точно.
        Кайнэ облегчённо вздохнула и осторожно поднялась на ноги, поддерживаемая прислужницей. Слегка качнулась, переживая возникшее головокружение и…
        - Вспомнила! Ошибка! Правильно, с глупцами не разговаривают, а учат! Я же тупа, как винная пробка!
        - Не сомневаюсь в последнем замечании, но не хотите уточнить, госпожа?
        - «Она» все-таки обманула меня.
        Девушка вцепилась пальцами в плечи прислужницы.
        - Натана, надо срочно в город! Пока не поздно!
        - Поняла. Однако справимся ли теперь? Жизнь-то нам вернули, даже одежду восстановили, а вот силы нет. Слишком много одолжили до этого. Сестра пытается что-то наскрести, но ей, лишь бы самой не развоплотиться. А как вы, госпожа?
        - …Зубами загрызу!
        - Понятно. Хорошо, только ради этого зрелища… обопритесь о моё плечо.
        - Ох!
        - Труден первый шаг, госпожа. Давайте ещё один сделаем.
        ГОРОД РОХАН. НОЧЬ.
        Удивительно тёмные для такого времени стены с неработающими магическими светильниками. Тишина и полуоткрытые створки ворот. Две подошедшие к ним фигуры, одна из которых с облегчением прикоснувшись спиной к деревянной поверхности, тихо сползает на брусчатку.
        - Добрались!
        - Скорее доковыляли, судя по тому, сколько раз вы споткнулись.
        - Как же тело ломит. Есть хочу. Спать! И… несколько минут, а затем заставишь меня встать! Иначе не успеем.
        - Хорошо, госпожа.
        ЧУТЬ ПОЗДНЕЕ. УЛИЦЫ ГОРОДА.
        - А эти ещё живы!
        - Знаю. Оставь, Ната, пускай лежат. Я не могу позволить себе тратить то немногое, что восстановилось, пока не устраним главную угрозу.
        - Невероятно, всего один раз умерли, а так поумнели, госпожа.
        - …Надеюсь.
        - Э-э-э, прошу простить, за неподобающие слова.
        - Оставь. Ты ведь права. Стукни меня в следующий раз, когда буду совершать глупость, хорошо?
        - Мне (негромко) уже велели это сделать.
        - Что?
        - Ой, госпожа, смотрите, какие странные позы. Они… прямо на улице?! Неужели до потери сознания занимались?
        - Хм. Не удивительно. Мы ведь теперь знаем, кто противник. Вспомни, что было возле ворот.
        - Лучше не стоит. У меня широкие взгляды, но групповая оргия мускулистых мужчин уже перебор.
        - Это лучше, чем месиво в том переулке из-за женщины, которую все равно зарезали. «Она» ведь специалист по плотским желаниям и тому, как одурманить ими разум.
        - Госпожа, а вас не прихватит? Хотя у кого я спрашиваю…
        Но шутка вновь пропадает впустую.
        - Свет убережёт. Слышишь, со стороны часовни идут звуки? Там сейчас организована оборона и много выживших. Капитан Шкелок, большая часть Искателей и стража. Все, на кого не полностью подействовало. Молитвы их хорошо выручают. Даже ко мне немного доходит, несмотря на окутавшие город тёмные эманации.
        - Не поможете?
        - Справятся. Тем более убивать нельзя. Люди же просто одурманены. Лучше пойдём быстрее к источнику. Времени совсем мало осталось. Изгоним «её» и магия сама рассеется.
        - Как скажете, госпожа.
        …
        - Да, твой кузнец тоже жив.
        - …Спасибо.
        ПОДВАЛ ПОД ЗДАНИЕМ МАГИСТРАТА. ПОСЛЕДНИЙ БОЙ - ОН ТРУДНЫЙ САМЫЙ…
        Большой зал, явно созданный на основе естественной пещеры. Опоясывающий ряд работающих светильников, закреплённых на стенах. Вздымающиеся под высокий потолок ажурные арки, смыкающиеся уже где-то в темноте. И пыхтящая толстая фигура в перепачканном цветастом одеянии, тщательно выцарапывающая символы на каменной поверхности древней портальной площадки.
        - Смотрю, вы решили вспомнить молодость, господин Туш?
        Удивительный для такого тела резкий подскок верх и растерянно моргающие глаза, смотрящие на сошедших с боковой винтовой лестницы девушек.
        - Госпожа Апостол?! Я так рад вас видеть!
        - Неужели? Увы, вы явно не играли в театре. И не стоит судорожно жать на амулет. Все находящиеся в здании стражники давно слегка потеряли сознание.
        Шаг вперёд. Прикосновение ребра женской ладони к мужской шее и глухой звук падающего тела.
        - Вы тоже отдохните. А ты, может (громко на весь зал) все-таки покажешься? Поздно прятаться, не находишь?
        Лёгкий, идущий со всех сторон смешок и шагнувшая от одной из колонн девушка. Не считая лишь двух небольших полосок на самых «невинных» местах, изображающих одежду, почти обычного облика. Длинные черные волосы, смуглая кожа, резкие, но красивые черты лица и великолепная фигура. Конечно, немного способны смутить вертикальные зрачки в алой радужке глаз, небольшие кожаные крылья за спиной с извивающимся чуть ниже тонким хвостом, да копытца там, где у людей расположены ступни ног. Но это такие мелочи. Для тех, кто оказался достоин её внимания…
        Правда, попытка произнести что-нибудь торжествующее девушке не удалась, поскольку неожиданно раздался удивлённый (делано-демонстративный) голос Натаны:
        - Госпожа, она не только город захватила, но даже в ваш шкаф забралась и одежду украла! Ужас! Хотя… нет, такие безвкусные тряпочки вы бы не купили. Они у вас чуть более красивые.
        - Кхм. Твоей помощнице, Апостол, язык бы подрезать. Всю сцену испортила!
        - И не говори. Особенно за тряпочки.
        - Согласна.
        Молчание и оценивающие друг друга взгляды.
        - Ну что, начнём?
        - Даже не спросишь, как проникла?
        - Незачем. И так догадалась. Вместе с Тенями. Затем спряталась в этом человеке (кивок на Главу магистрата). Он ведь весьма любвеобильный и на меня давно слюни пускал. Прикрыться этим желанием, как щитом, для высшего суккуба сложности не составит, так ведь? Вопрос только, как тело сюда из Преисподней притащила, но не ответишь же, я права? И имя своё не назовёшь.
        - Какая же ты умная (саркастически). Даже добавить нечего.
        - Это она перед вами хорошо притворяется, госпожа демон. Вот было бы у вас с собой ягодное суфле…
        - Натана!
        - Что? Я заговариваю зубы врагу.
        - Но, не открывая же секреты!
        - Ха-ха-ха! А вы смешные. Может, договоримся?
        - …
        - Ясно. Будем драться?
        - А сможешь? Ведь всю свою силу на город потратила. До последней капли. Зря, что ли, опираешься на колонну?
        - Ты со своей языкастой слугой тоже еле на ногах стоишь. Наверное, устала, бегая от моей Армии Мёртвых, да?
        - Нет, пока их в труху перемалывала. Хотя надо признать, накопала ты косточек прилично. Геморрой-то не заработала?
        - Подойди и проверь.
        - Без проблем. Можешь уже раздвигать и наклоняться.
        - Спешу и па…
        …
        Рывок!
        …
        Увы, возможно, немного ранее это действительно стало бы эпичной битвой двух могущественных врагов, но сейчас… бессильно скользнувшие по коже когти, удары рук, больше напоминающие шлепки, и пальцы, неспособные захрустеть чужими шейными позвонками. А когда очередное движение уронило девушек на каменный пол…
        - Госпожа, если вы решили изменить Дине, то хоть делайте это не на моих глазах. Ведь обидится, а рассказать придётся, я обещала.
        - Хр-р-р. Может, лучше, кха-кха (кашель от удара под дых) поможешь?
        - Предлагаете на троих? Нет, простите, не могу. Я приличная девушка. Лучше постою в сторонке, полюбуюсь.
        - Как, тьфу, ой, ты её терпишь?
        - Сама не знаю. Ничего если я тебя немного здесь сломаю?
        - Ну, попробуй…
        …
        Лёгкий гул, внезапно донёсшийся от колонн, потёкшие по ним и полу ленты светящихся символов. Засиявшие линии рисунка, вырезанного в камне. Мерцающий купол, накрывший весь портал целиком. И резкий прыжок к центру площадки, вывернувшегося из захвата суккуба.
        …
        - Все, Апостол, хватит с меня этих игр. Надо признать, постельной рабыней ты бы могла стать неплохой. Но я тут мир захватываю для моего господина. Некогда возится с тобой и твоей слугой. Поэтому прости и прощай магиня Света! Сейчас ты познаешь Тьму!
        …
        Гул резко усилился, линии сложились в пентаграмму, ленты символов вспыхнули… вспыхнули символы… символы вспыхнули…
        …
        - Что? Не выходит?
        Приподнявшаяся, но так и не вставшая с камней девушка, с усталой усмешкой смотрящая сквозь свою повязку на недоумевающую противницу. Та, не обращая внимания, бросается к лежащему на краю площадки мужскому телу и отпихивает его, вглядываясь в только что законченный им рисунок.
        - Да не дёргайся. Я уверена, ты правильно водила его руками.
        - Но, почему? Где ошибка?!
        - Успокойся. Нет её. Не здесь.
        - А…
        - Ты просто дура. Как и я. Натана, помоги подняться.
        - Сейчас, госпожа.
        - Объясни, Апостол! Пока ещё есть время!
        - Ну вот, опять показала свою глупость.
        - Госпожа, я думаю - это заразно. Она ведь вас всю ощупала. И тут же результат!
        - А-а-а! Хватит. Вы разве не понимаете, к чему приведёт принудительная активация портала без конечного пункта назначения и с отключённым предохранителем? Причём выбраться не получится, защита не даст ни вам, ни мне!
        - Портал взорвётся. Мы умрём. Ты развоплотишься. Ничего не забыла? Ах да. Потеряешь тело, а значит, возродиться не сумеешь долго. Ведь это твоё настоящее, так?
        - Ох, госпожа и вы её ощупали всю? И как?
        - Так себе, ты лучше.
        - Благодарю.
        - А-а-а! Да прекратите вы, обе!
        Впрочем, Кайнэ с Натаной все-таки были людьми, а им свойственна жалость к проигравшему. Даже если это коварный демон. Да и как же без торжествующей речи в конце? Не по-геройски.
        - Скажи, суккуб, какое у меня имя?
        - Э-э-э, Апостол. Такое было у этого толстого в разуме.
        - Нет. Меня зовут Кайнэ. Просто я… (сияние, окружившее фигуру девушки и возникший на мгновение силуэт золотистых крыльев) Апостол Света! А ты дура, хоть и высший суккуб. Конечно, идея хороша. Призвать Истинную Тьму, способную открыть свободную дорогу демонам из Преисподней. Только души подавай, но здесь их целый город. Изначально запланированная цель, не так ли? И все бы получилось, пусть с опозданием и потерями, однако как ты собиралась призвать Тьму в то место, где есть сосредоточие противоположной Силы? Её Апостол?
        - Но… мне же сказали, что в этом мире богов больше нет! Нельзя стать проводником желаний того, кто не существует!
        - Как интересно. Расспросить бы тебя подробнее, да только уже не имеет смысла. Ну что, готова к окончательной смерти? Мы-то к Круговороту, а ты?
        …
        Жалость-то жалостью, но страхом и болью врагов люди тоже умеют наслаждаться. После героических «всеобъясняющих» фраз. Для этого в большинстве случаев они и предназначены. Правда, иногда все происходит не так, как хотелось. Особенно если было произнесено лишнее, позволяющее зацепится за него, слово.
        - Нет, я не согласна! Не хочу! Он… поймёт. Важные сведения, да-да! Апостол Света! Верно! Повелитель, взываю к вам! Покорная слуга умоляет вас…
        Опять прыгнувший к центру площадки суккуб, воздетые вверх руки, судорожно рвущийся надрывный крик, старающийся перекрыть идущий уже со всех сторон гул и треск ломающегося портала.
        - Она сошла с ума от страха, Нат?
        - Не знаю, я в демонах не разбираюсь. Наверно. Ох, госпожа, не падайте!
        - Что-то плохо мне. Надеюсь, хоть сейчас, когда все исправила, меня сочтут достойной разговора, как считаешь?
        - Прекратите, госпожа, мы ещё не умерли.
        - Хорошо, подожду немного, и сама узнаю.
        Непрерывные вспышки символов. Гул, перешедший в запредельный вой. Куски камней, отлетающие от колонн. Суккуб, беснующийся в центре готовой свершиться катастрофы, и две девушки, сидящие на краю постепенно покрывающейся светящимися трещинами площадки и обнимающие друг друга. Ситуация может даже хуже, чем несколько часов назад, ведь возвращаться после уничтожения тел будет некуда, вот только… неожиданно слишком спокойно звучит негромкий ответ для той, что уже потеряла сознание:
        - Простите, госпожа, но вам придётся подождать гораздо дольше, чем вы подумали. Тем более доступ в Серые Пределы нам теперь запрещён. Так что давайте отправимся туда, где можно спокойно отдохнуть. Подальше отсюда.
        А затем на их месте внезапно возникает тёмный вихрь, напоминающий настоящее срабатывание портала, и достигшая этого места волна взрыва лижет лишь пустые камни. Впрочем, и в центре ей добычи не достаётся. Ведь демона тоже схватила какая-то гигантская лапа и исчезла вместе с ним, спасая от гибели.
        …
        Непонятная, но хорошая концовка истории? Вероятно, да. Если не вспоминать о лежащем здесь и превратившемся в пепел ещё одном человеке. О потихоньку приходящих в себя после наведённого дурмана людях, живущих в городе. О тех, кто отправился во время нападения за Грань. Однако в такие моменты не принято рассказывать про обычных смертных…
        …
        ГОРОД РОХАН. САМЫЙ ОБЫЧНЫЙ ДЕНЬ.
        Центральная площадь. Множество бегающих людей. Разбирают наспех собранные баррикады, увозят на тележках обломки, приносят и раскладывают ровными рядами тела. Для опознания. На крыльце здания магистрата стоят мужчина в доспехах и мускулистая пожилая женщина в свободном одеянии. Внимательно наблюдают за происходящим и негромко разговаривают. О самом важном.
        - Как твои, Регина? Многих потеряла?
        - Система не определяет больше половины. В основном низкоуровневых. Из них треть за эту ночь. А у тебя Рюис?
        - Почти так же. Поопытней выжили. Остальные, как повезло.
        - …Магистр Шокори погиб.
        - Знаю. Маги его Круга тоже. Почему-то они все поддались влиянию силы суккуба.
        - Я заглянула в их особняк. Лучше бы его сжечь вместе с тем, что развешано на стенах и осталось в срамных позах на полу.
        - Не надо. Вычистят. И так столько домов ещё восстанавливать. Поручим рабам, пообещав освобождение. А твои потом наложат Печать Молчания.
        - Хорошо. Магистрат определился, кто пока будет замещать Хорога?
        - Ещё нет. Обещали к вечеру.
        - Боятся, что султан за ошибки голову отрубит? Так нечего было так лезть в своё время к кормушке.
        …
        - Знаешь, меня не оставляет ощущение, что мы забыли что-то важное. Та, маг Света с подругой. Ведь все время нам помогали. Где они?
        - Госпожа и её Тень? Не знаю. Гильдейский артефакт мёртвыми их не считает, но найти не получается. И… ты прав. Хотя я тоже не могу вспомнить подробностей, однако откуда-то уверена - мы защитили город только благодаря этим девушкам. И от суккуба именно они нас спасли. Ведь последний раз их видели перед зданием магистрата. Незадолго до взрыва портала.
        - Который почему-то схлопнулся сам в себя, а не разнёс полгорода, как в королевстве Тихор.
        - И возле часовни Света сейчас толпа.
        - Кхм. Есть (осторожно) предположение, кто они были на самом деле?
        - Да. Только вслух произносить не стоит.
        Несколько символов, выведенных на припорошённых пылью камнях, и сухой кивок собеседника.
        - Согласен. Приедут дознаватели, скажу только то, что помню. Ну а о наших догадках давай поговорим после, хорошо?
        - Конечно, Рюис.
        …
        - Счастливой им дороги.
        - И удачи…
        Эпилог.
        ГДЕ-ТО НА ИЗНАНКЕ. ОПОРНЫЙ ДОМЕН ВТОРЖЕНИЯ. ПОКОИ ПОВЕЛИТЕЛЯ.
        Ари-ну-Ран наконец-то удовлетворённо рыкнул и пинком столкнул с ложа тихо застонавший окровавленный кусок плоти. Так-то нельзя сказать, что эта пришлая уже получила прощение, но на шанс исправить свою оплошность все же заработала. Сильный суккуб и продержалась подольше многих, надо признать. А главное, успела ублажить своего Повелителя до того, как он придумал способ казни. Конечно, неслучайно, ведь и на должность командующего одним из Легионов Вторжения она попала после, хм, строгой проверки, проведённой лично. Тогда тоже сумела себя достойно показать. М-да… может ещё раз восстановить ей тело и опять повторить?
        Ари-ну-Ран задумчиво посмотрел на демонессу, сумевшую даже в таком состоянии повернуться и выполнить глубокий поклон. Нет, неплоха, но уже немного поднадоела. Пусть лучше идёт отрабатывать свою ошибку.
        - Так и быть, я пощажу тебя, Машито. Предоставлю возможность искупить Вину.
        - Я полностью ваша, мой Повелитель!
        И слова правильные умеет произносить. Даже почти незаметно, что Истинная речь неродная. Интересно, где все-таки в Реальности тот мирок? Новый Легион настоящих демонов им совсем не помешает. Ладно, пора с ней заканчивать…
        - Отправишься в разведывательную когорту третьего Легиона, что готовит данные по местности, называемой Пограничье. Помощником командира Резель-Нара. Твою Метку я уже соответствующе изменил. Задача - обеспечить проникновение в руководящие структуры проживающих там существ. Справишься, и я подумаю об окончательной отмене казни. Поняла?
        - Да, мой Повелитель. Я с радостью выполню любой ваш приказ!
        - Ступай.
        Ну а когда она почти выползла из дверей его опочивальни…
        - И ещё. Раз ты суккуб, то когорта с этого дня больше не будет получать положенный допуск в квартал суккубов. Ведь… у них будет к кому обратиться, разве не так?
        - …Да, мой Повелитель.
        Архидемон усмехнулся. Верно. Казнь отложена. Но несколько десятков, почти постоянно насилующих тебя демонов, тоже вполне неплохая замена. Особенно если есть столь унизительная разница в ранге. А ведь потом надо ещё ими командовать. Даже интересно, сколько ты выдержишь, Машито? Конечно, способность перебрасывать в реальный мир настоящее тело вслед за сущностью - хороша, но пытаться управлять своим господином явно не стоило.
        С мстительным удовольствием представив, что вскоре ждёт демонессу в казармах, Ари-ну-Ран откинулся на подушки и потянулся к трубке кальяна. Человеческая привычка, приобретённая в одном из захваченных ранее миров. Помогает думать или нет - второй вопрос. Но неторопливые движения и выпускаемый кольцами дым успокаивают точно. Хотя на самом деле особого раздражения по поводу ещё одного неожиданно нарушенного плана, архидемон не испытывал, поскольку изначально многого не ждал и не доверял пришлой демонессе, не дав ей ни одного достойного артефакта. Ведь это всего лишь сиюминутная прихоть мужского начала и отсутствие того, кому суккуб будет отсылать доклад помимо начальства. Правда, в случае успеха предполагалось поднять только ему верного подчинённого на ступеньку повыше, но… не сложилось.
        Впрочем, целью атаки являлось лишь предварительное прощупывание людских возможностей в том регионе. Не более того. И соответствующий результат получен. К тому же демоны и ресурсы были задействованы местные, а ещё одна потерянная Армия Мёртвых гораздо меньше той, что исчезла в Пограничье и представляла собой простые ходячие кости. Легко восполнимся потеря, учитывая, сколько их накопила местная богиня Смерти в реальном мире.
        Жаль нельзя забрать сразу все, а приходится лишь отщипывать понемногу и прятать в доменах-закладках. Увы, даже впадая в безумие, Мортрис щепетильно следила за своими владениями и крайне агрессивно реагировала на попытки отнять собственность. А управлять богиней, после того как погиб Паразит, стало почти невозможно. Ладно, хоть свести с ума по-прежнему легко и захвату мира она помешать не сможет.
        Что же касается неожиданно обнаруженного Апостола Света, то… суккуба обманули. Богов в этом мире, кроме Хранительницы Серых Пределов, нет. Это был очень сильный Одарённый и все. Однако Ари-ну-Ран видит дальше своей глупой подчинённой. Судя по собранной информации, нападению противостоял не только маг Света. Целая организация, подготовленная именно для противодействия демонам. Ведь один человек неспособен разыскать и сопоставить различные сведения, а затем сделать правильные выводы и успеть организовать защиту. Только система. Кто стоит во главе и почему её не обнаружили раньше - вот основные вопросы.
        Значит… можно ещё немного почистить окружение от чужих ставленников. За ошибки в разработке операции. Архидемон раздвинул губы в предвкушающем оскале. Да. Если немного подумать, любую проблему несложно повернуть к своей пользе. Теперь никто не скажет, что его личный план Вторжения через территорию Пограничья имеет какие-то недостатки. И сомневающихся в гениальности Ари-ну-Рана больше не будет. А доказательств своего величия, чтобы сделать собственный шаг наверх, осталось подождать совсем чуть-чуть…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к